Сидиус Дарт Ситхович: другие произведения.

Палач Императора

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
  • Аннотация:
    С недавних пор на просторах ДДГ оказались десятки попаданцев. К сожалению, отечественные фикрайтеры обошли стороной период Галактической Гражданской Войны. Итак, сие есть книга с несколько нестандартным попаданием в... самого Дарта Вейдера. Герою придется принять чью-то сторону, ведь Галактика на пороге гражданской войны. И более того - грядёт вторжение юужань-вонгов. Но если в фильмах абсолютно ясно, где герои, а где злодеи, то "по эту сторону экрана" события выглядят совсем по-иному...
       Книга завершена.
       ВНИМАНИЕ! N-КАНОН!.
       В электронном виде книга представлена здесь - Zelluloza.ru.

Piccy.info - Free Image Hosting

  
   Пролог.
  
   1,5 ДБЯ,
   планета Камино,
   комплекс клонирования N14,
   нижний уровень.
  
  
   - Лорд Вейдер, мы готовы приступать... Если позволите, - заискивающе поклонился доктор О'Ран. В общении со мной каминоанец всегда терял величественность, присущую его виду.
   - Фетт, - наёмник изваянием застыл возле двери в операционную. - Полагаюсь на вас.
   Убийца лишь качнул шлемом. Для профессионала вроде него лишние слова были не нужны. Фетт прекрасно понимал, в каком беспомощном состоянии я буду находиться во время операции. У него было достаточно времени, чтобы превратить весь этаж в смертельную ловушку. Возможно, это паранойя, но лучше быть живым параноиком, чем мёртвым скептиком. Уж слишком много врагов нажил Дарт Вейдер.
   - Итак, как планировали, - нервно продолжил доктор. - Пока ограничимся заменой протезов?
   - Да. Возиться с лёгкими или, тем более, кожей сейчас нет времени. Я и так выпадаю из жизни на целых два дня.
   Доктор спешно мотнул головой на длинной шее, что можно было принять за кивок, и пригласил проследовать в шлюз. Как только закрылась герметичная дверь, нас обработало обеззараживающее поле, а тем временем в операционную подавалась специальная атмосфера, насыщенная кислородом и щедро перемешанная с антисептическими аэрозолями.
   Уже в операционной дроиды помогли снять элементы доспеха и дыхательную маску. Хорошо, что никто кроме доктора и Императора не видел "Ужас Галактики" в таком состоянии... Даже в специальной атмосфере дышать было трудно. Глаза, лишённые защиты маски, постоянно слезились. А отвыкшая от контакта со свежим воздухом, искусственная кожа жутко чесалась. К счастью, лошадиная доза седативных средств начала действовать через пару минут. За годы существования в костюме жизнеобеспечения я привык интуитивно, с помощью Силы, контролировать все процессы в организме и просто приказал ему отключиться.
   Уже на границе небытия появилась мысль, что обратного пути нет. Теперь я либо проснусь обновлённым, либо не проснусь вовсе...
  
  
         Глава 1.
  
  
   3 ДБЯ,
   Корусант,
   Империал-Сити,
   Дворец Императора.
  
  
   Поначалу удивление вызвало жжение в лёгких. Как будто пробежал тяжёлый кросс. Потом - вес. Тяжесть, давящая со всех сторон. Открыв глаза, понял, что поле зрения заметно сузилось. Руки и ноги ощущались иначе. Не так остро, как должны были. А потом... Пришло другое чувство. Непонятное, чуждое, но невероятно приятное. Наверное, именно это имели в виду йоги и мастера кунг-фу, когда рассказывали о глубокой медитации. Единение со Вселенной. Я знал, что перед дверью комнаты нерешительно мнутся два человека. Знал, что декоративные деревья на балконе находятся на последнем издыхании, так как система автоматического полива сломалась несколько недель назад. Мог точно подсчитать число живых существ в радиусе нескольких десятков метров...
   К сожалению, "просветление" закончилось внезапно и жестоко. Мозг начали рвать воспоминания. И были они... какие-то неправильные. Двойственные. Словно от разных людей. Вот я иду в первый класс и я же собираю первого в своей жизни дроида. Первый поцелуй и восторг от первого самостоятельного полёта. Драка в переулке. Тихие коридоры Храма джедаев. Свадьба в живописной долине. Однообразие армейских будней. Ужасы войны в унылых, дождливых джунглях.
   Две жизни за несколько секунд. Это было больно. Очень. И не только в плане нагрузки на мозг. Я ведь почувствовал всё. Прожил жизни двух человек. Их взлёты и падения. Счастливейшие моменты и то, что хотелось забыть, как страшный сон. Состояние было странным. Ещё не раздвоение личности, но весьма близко. С одной стороны, я точно знал, что меня зовут Станислав Борецкий. Обычный россиянин XX-XXI веков. Ну, может, не совсем обычный - руководитель кафедры точного машиностроения в одном из ведущих вузов страны, всё же. Как говорили - самый молодой из всех подобных, ну, так, слава Богу, умом меня не обделили. Я не растрачивал свои силы на всякую муть, как многие молодые люди моего времени: спиртное меня никогда не привлекало, курить толком так и начал, бросив, потому что понял, что это - полная хрень, секс... ну, знаете, беспорядочно сношаться было не по мне. Пошло, что ли. Поэтому меня считали чуть ли не мутантом каким-то и часто подсмеивались, называя импотентом. Пусть. Им виднее было, как жить самим, а мне - как жить самому. Последнее, что я помнил - это яркий свет фар несущейся на меня прямо в лоб потерявшей управление многотонной фуры. И темнота...С другой стороны, я был Энакином Скайуокером. Вернее, уже Дартом Вейдером. Правая рука Императора. Его личный палач. Главнокомандующий имперской армии. Вся жизнь - сплошная трагедия. Каким образом я не сломался под гнётом ударов судьбы и собственных ошибок - неизвестно. Но я выжил. Переродился. Стал сильнее. Энакин умер на пылающем Мустафаре, остался лишь Дарт Вейдер. Полтора десятка лет непрерывной войны сделали меня замкнутым, циничным человеком, привыкшим в любой момент быть готовым отражать нападение или атаковать. Добавьте сюда старую привычку резко реагировать на любую агрессию в свою сторону, и вы получите примерный портрет.
   Мысли путались, осколки двух личностей сталкивались, конфликтовали или, наоборот, соединялись. Оба Я боролись за существование. Сконфуженный Борецкий и чрезвычайно злой Вейдер. Неизвестно почему, но ни одна из сторон не могла взять верх. И в их противодействии рождался кто-то иной. Рассудительный, немного скучный прагматик Стас и вспыльчивый, циничный Лорд Ситхов. Они исчезали. Медленно, но неотвратимо. Их личности - соединялись. Их знания, память и умения структурировались. Их характеры, растворяясь, создавали нечто новое. Спустя, казалось, целую вечность, в рабочем кабинете Лорда Вейдера родился новый человек. Он помнил свои предыдущие жизни, но не считал себя ни землянином-попаданцем, ни командующим Имперских Вооружённых Сил, чьё тело попыталась захватить неизвестная сущность. Он просто радовался. Радовался жизни. Потому что Жизнь определённо лучше чем Не-Жизнь.
   - Я родился! - выдохнул человек, вспоминая дурацкий детский мультик. И, впервые за долгие годы, на обожжённых губах под устрашающей чёрной маской заиграла искренняя улыбка.
  
     
   Глава 2.
  
   3 ДБЯ,
   Корусант,
   Империал-Сити,
   Дворец Императора.
  
  
   Верно говорят, что человек существо неприхотливое, привыкает ко всему. Вот и я привык к своему положению, всего за пару дней. Пришлось. Ибо, если вы думаете, что работа Вейдера в качестве Главнокомандующего, сводилась к руководству карательными акциями, удушению некомпетентных командиров, допросам-разумеется, с последующей казнью ни в чём неповинных пленников и зловещему сопению, то просто пойдите и попробуйте покомандовать группой из хотя бы трёх человек.
   Отчёты, декларации, списки, донесения, формуляры, доклады... Казалось, что ВСЁ в этой чёртовой Империи требовало моего внимания. Люди даже чихнуть не могли, не получив моего письменного дозволения в двух экземплярах. Комплектование и дислокация флотов и армий. Информация разведки. Военные закупки. Проведение учений. Неудивительно, что в фильмах Вейдер крайне болезненно реагировал на просчёты подчинённых. Когда после титанических усилий всё идёт насмарку из-за какого-то некомпетентного Di'kut... К счастью, с первым потрясением удалось справиться довольно быстро. Новый Главнокомандующий вернулся к работе на следующий день. И даже, как и оригинальный Вейдер, начал получать от этого некое извращённое удовольствие. Ощущение того, что от твоей воли зависят миллиарды жизней, пугало и завораживало одновременно...
   Не в последнюю очередь, успешной акклиматизации поспособствовало то, что "попал" я в относительно спокойный год. Старые мятежи и большие осколки Конфедерации давно задавлены. Джедаи - убиты или залегли на самое дно. Знаменитый "Альянс за восстановление Республики" окончательно сформируется только через год. Сейчас есть разрозненные группы мятежников и террористов. Во Внешнем Кольце периодически вспыхивают небольшие конфликты. В целом, подобные движения осуждаются общественностью и не имеют широкой поддержки населения. По-настоящему, на окраинах, полыхнёт только через год.
   К огромному счастью, никакого "Тайного ученика" Вейдер не имел. Однако это заставляло задуматься о надёжности прочих сведений из "канона". Небольшая проверка прояснила некоторые основные моменты... некто Хан Соло пару лет назад дезертировал из Имперских Вооружённых Сил в компании вуки. Четыре года назад для предотвращения последствий несчастного случая при испытаниях биологического оружия на "Фоллине", я действительно отдал приказ зачистить целый город, уничтожив около 200000 разумных. Долгострой - "Звезда Смерти" - сжирал финансы не хуже "нанотехнологий" и "Cколково". А Император обучал четырнадцатилетнюю девочку по имени Мара. Не выдержав и хорошенько покопавшись в голонете, попытался найти информацию о некоем Люке Скайуокере, проживающем у дяди и тёти на влагодобывающей ферме недалеко от Анкорхеда. К сожалению, татуинский домен имел весьма скудный объём и, в основном, содержал информацию о продаже различных товаров. Начиная с наркотиков и заканчивая законтрактованными рабочими (рабами).
   Признаться честно, мне чертовски повезло. Мало того, что жив, так ещё и попал сразу в князья. Лорд Вейдер - второй человек Галактической Империи. И я на его месте. Власть и авторитет главкома, плюс знания землянина, немного увлекавшегося "Далёкой-Далёкой Галактикой"... Да о таком подарке судьбы можно только мечтать!
   Конечно, тело оставляет желать лучшего. Сделанные на скорую руку протезы - тяжелы и неудобны. Искусственная кожа периодически жутко чешется. Панель управления доспехом зачем-то вынесена на грудь - стреляй, не хочу. Что это, козни Палыча? Или банальные технические ошибки? Костюм жизнеобеспечения конструировали в спешке. Поначалу Вейдер не обратил на это внимания. Ему пришлось, фактически, заново учится ходить и говорить. А после боялся, что-либо менять, ибо это гарантированно сделало бы его беспомощным на некоторое время. Ну, я подобными комплексами не страдал и в один из вечеров набросал примерный план модернизации костюма. Кроме того, современная медицина позволяла установить качественные кибернетические лёгкие. Или вообще, вырастить новый орган из ДНК реципиента и пересадить с минимальным риском отторжения. Почему прежний хозяин тела так не поступил, было не понятно. На рабочем компьютере я нашёл множество ссылок на клиники, занимающиеся проведением сложных операций.
   С другой стороны, было кое-что, что с лихвой компенсировала физическое уродство. Изменение личности Избранного ничуть не повлияло на его связь с Силой. Именно с помощью Силы Вейдер поддерживал свой повреждённый организм. Он не хотел либо не мог полностью излечиться. Возможно, Тёмная Сторона не способна исцелять (хотя Дарт Плэгас мог чуть ли не отрубленные конечности отращивать). Зато она постоянно укрепляла тело, заставляла нужные клетки делится и расти, выводила токсины. Думаю, это стало для Вейдера таким же привычным, как дыхание. Первое время я даже не замечал, что использую Силу чуть ли не каждую секунду. Кстати, в фильмах её описывали как нечто, что соединяет и пронизывает все живые организмы в галактике. И это жутковатое чувство всё время было со мной. Хорошо, что одним из пунктов ситхского обучения было обязательное умение закрываться в Силе и по памяти Вейдера удалось совершить необходимые манипуляции. С непривычки постоянно ощущать себя частичкой чего-то невообразимо большего было... не очень комфортно.
   Выполняя рутинные дела, попутно подумывал о том, как бы по-тихому свалить из столицы. Унаследованные память и знания лорда это, конечно, хорошо, но будет очень обидно проколоться перед Палычем на какой-нибудь ерунде. На флагман, висящий на орбите, уже были отданы соответствующие распоряжения. К сожалению, тактическое отступление провалилось. На пятый день пребывания во дворце, буквально за пару часов до запланированного отъезда, кабинет посетил адъютант и вежливо напомнил о малом совете. Правитель всея Империи проводил что то вроде совещания, на котором присутствовали самые могущественные существа галактики: Сет Пестаж - Великий Визирь, личный помощник Императора, исполняющей должность кого-то вроде министра внутренних дел. Принц Ксизор - фоллинец, глава "Чёрного Солнца", самого крупного преступного синдиката в галактике. Арманд Айсард - руководитель ИСБ. Гранд-мофф Таркин, губернатор Внешних Территорий и автор знаменитой "Доктрины Страха", которую лично я считал бредом. Ещё один интересный человек наблюдал за встречей из скрытой ниши.
   Обсуждали самые обычные политические вопросы. Бюджет на следующий год, налогообложение, новые законопроекты и, особенно внимательно, ситуацию во внешних регионах. Таркин брызгал слюной и требовал от военных жёстко карать за любые народные выступления. Айсард резонно замечал, что чем сильнее давить, тем больше поддержки будут получать всякие экстремистские группировки и докладывал о всё увеличивающихся масштабах коррупции в рядах некоторых планетарных правительств. Ксизор молчал, изредка злобно косясь в мою сторону. Пестаж тихо матерился, требуя снизить расходы на армию. Император - улыбался... В общем, нормальная рабочая атмосфера Государственной Думы. До тех пор, пока из-под капюшона мантии не раздался тихий голос.
   - Лорд Вейдер, - все затихли, стоило только первым звукам сорваться с морщинистых губ. - Вы по-прежнему считаете нецелесообразной достройку объекта, как там его окрестили штабисты?
   - "Звезда Смерти", Повелитель, - услужливо подсказал Таркин, а пристальный взгляд жёлтых глаз упёрся точно в меня.
   - Да, Владыка, - медлить и, тем более, юлить было нельзя. О возможностях пси-контроля старого ситха я был наслышан ещё из прошлой жизни. Возможно, прямо сейчас он размышляет, куда делся его ученик и что делать с наглым вселенцем.
   - У Империи нет внешнего врага, против которого мы могли бы применить такую огневую мощь. А использовать станцию против так называемых "повстанцев", - я изобразил кавычки, - всё равно, что стрелять по майнокам из турболазера. Высвободившиеся средства можно потратить с куда большей пользой, - постепенно я начал распаляться, скидывая первое оцепенение.
   - К примеру, несколько фирм представили прототипы истребителей нового поколения, которые на порядок превосходят СИДы по ряду характеристик. Я был бы крайне рад, если подобные машины, хотя бы ограниченно, примут на вооружение. Или, если губернатор Таркин так обеспокоен экстремистами во Внешних Регионах, мы могли бы создать флотилии быстроходных лёгких крейсеров, которые смогут оперативно реагировать на угрозы и заниматься патрулированием опасных секторов, вместо того, чтобы гонять Разрушители за устаревшими истребителями и переделанными грузовиками.
   Заканчивать тираду пришлось под одобрительные кивки Пестажа и снисходительную улыбку Палыча. Как услужливо подсказывала память, прежний Вейдер несколько раз заводил беседы на тему нецелесообразности "Звезды". Каждый раз его доводы выслушивались, а детальные докладные записки откладывались в ящик. Таркин злорадно посмеивался, считая это проявлением благосклонности Палпатина к его персоне. Однако, судя по всему, таким образом ситх манипулировал своим ближайшим окружением, дабы исключить появление сильной коалиции против себя любимого. Большая часть высокопоставленных лиц Империи на дух не переносило своих коллег по "особо приближённому" положению. Старому интригану достаточно было лишь изредка дуть на угли, отмечая своим благоволением то одного, то другого. Вообще, власть Императора не была такой уж абсолютной. И он сам, как никто другой, это прекрасно понимал. За Вейдером - стояли армия и флот. Под руководством Ксизора - по всей галактике трудились миллионы преступников всех мастей. Главный разведчик наверняка имел сейф с компроматами на каждого мало-мальски значимого чиновника. Пестаж занимал место водителя в государственной бюрократической машине, а Таркин за последние годы сколотил вокруг себя самых амбициозных и беспринципных аристократов. Плюс Древние Дома. Плюс планетарные губернаторы и гранд-адмиралы с широкими полномочиями. Всё вместе это составляло сложную систему сдержек и противовесов, которые и удерживали власть в руках у Палпатина.
   - Губернатор, сколько времени вам потребуется для завершения проекта при полном финансировании? - проскрипел ситх.
   - Не более трёх лет, Владыка. Как я уже сообщал, основная силовая конструкция закончена. Элементы реактора и гипердрайва, а также компьютерных систем, готовы и ожидают монтажа на складах. Небольшие проблемы есть с суперлазером. Уверен, что при достаточном финансировании нам удастся всё решить в кратчайшие сроки. Скажем, два года на монтаж и ещё несколько месяцев на испытания.
   - Хорошо... Хорошо, - снова улыбнулся Палпатин. - Я прослежу, чтобы вам выделили всё необходимое. Благодарю всех за визит. - Правитель встал и направился к выходу. Это был сигнал к концу аудиенции.
   Таркин покидал зал с видом триумфатора. Пестаж, никого не стесняясь, хватался за голову, причитая что-то о безумных милитаристах с их гигантоманией. Фоллинец, в последний раз злобно зыркнув раскосыми глазами, удалился, эффектно взмахнув полами плаща.
   А я всё пытался понять - раскусил ли меня Палпатин? Пристальное внимание ситха ощущалось на протяжении всей встречи. Пару раз даже почувствовал что-то вроде лёгкого давления на виски. "Учитель" явно заподозрил неладное, но уж точно не наглую подмену его правой руки. В противном случае, не думаю, что смог бы выйти из той комнаты живым. Значит, либо Палыч не может вот так сразу прошерстить мозги другому одарённому, либо просто не стал копать так глубоко. Пока... Быстрое тактическое отступление по-прежнему является идеальным вариантом. При наихудшем сценарии в этом осином гнезде не будет никаких шансов на успешный побег. О том, куда податься, если бежать всё же придётся, я пока даже не задумывался. За размышлениями не заметил, как дошёл до кабинета. Вызванный адъютант споро собрал все вещи, подготовленные для отправки на флагман. Всего через четверть часа шаттл типа "Лямбда" нёс лорда Вейдера к висящему на орбите ИЗРу "Опустошитель".
   Что можно сказать об "Опустошителе"? Ни память Вейдера, ни фильмы знаменитой Саги, ни изображения из голонета - ничто не могло передать величие Имперского Звёздного Разрушителя. Громада стреловидного корпуса. Грозно нависающая над ней командная башня. Наросты турболазеров и ионных пушек. Тот, кто вживую видел линкоры Второй Мировой, поймёт. Я бы задержал дыхание, если не аппарат искусственной вентиляции. К сожалению, насладится видом великолепного корабля мне не дали. Шаттл с эскортом из четырёх СИД-истребителей ловко проскочил в главный ангар, где уже ожидали прибытия высокого начальства.
   - Лорд Вейдер - рад видеть вас на борту! - гаркнул один из встречающих офицеров со знаками различия капитана.
   - Пропустим официальную часть, капитан. Я приказывал подготовить корабль к длительному походу. Он готов?
   - Так точно, милорд! - ничуть не смутился потомок древнего аристократического рода.
   - Отлично, тогда - курс на Куат. Я буду в своей каюте. - С этими словами я протопал по направлению к лифту. Каюта главкома располагалась в верхней части командной башни.
   Мысль насчёт Куата появилась несколько дней назад. Дело в том, что именно там располагался штаб Имперской Комиссии по Вооружениям, которая занималась вопросами принятия на вооружение новых образцов техники. Естественно, главком обязан интересоваться, чем именно воюют или будут воевать его бойцы. А как раз сейчас Империя проводила конкурс на поставку нового многоцелевого истребителя. И через неделю там должен проходить финальный этап. Таким образом, появлялся благовидный повод ненадолго свалить из столицы. Тем более, что ещё в прошлой жизни определённые образцы вооружений ДДГ вызывали недоумение. Некоторые неясности развеялись с получением знаний Вейдера и прочтением кое-какой исторической и технической документаций. Так, выступающая командная башня ИЗР появилась потому, что на мостик и комсостав в корпусе просто не хватило места. Огромные ангары, мощный реактор, кубрики экипажа и десантных отделений - всё это съедало львиную долю пространства. AT-AT - это развитие идей, заложенных в республиканский АТ-ТЕ, но при этом - доведённые до абсурда. Здесь прежний главком был со мной солидарен. Не спорю, внушительная транспортно-штурмовая машина наводила ужас на агрессивных аборигенов, партизан и других противников режима. Но что случится, если придётся сражаться с серьёзным врагом?
   В защиту сумрачного имперского гения можно было сказать, что в этом плане они были не одиноки. Весь прогресс в области техники у галактической цивилизации, как будто, дошёл до определённой ступени и замер несколько тысяч лет назад, так и не сумев шагнуть дальше. Примеры? Тысячи их... Аэродинамика: если отсутствие обтекаемых форм у чисто космических аппаратов ещё понятно, то почему некоторые истребители, зачастую ведущие бои и в атмосфере, имеют формы обработанного напильником утюга? Кибернетика: в распоряжении имеются весьма совершенные компьютерные системы с возможностью самообучения, но экипажи военных звездолётов насчитывают тысячи человек. И это только вершина айсберга. Застой длиться уже чуть ли ни целое тысячелетие, если не больше.
   Перспективы мрачноваты, но некоторые идеи всё же вырисовывались. Вместе с возможностями по их реализации. А если учесть тот факт, что главком Империи теперь имеет сведения не только о будущей техники Восстания, но и об их будущих лидерах и местах расположения главных баз, есть не иллюзорная возможность задавить "Альянс за восстановление Республики" в зародыше. Только стоит ли игра свеч? Стас Борецкий всегда симпатизировал Империи и считал фильмы Лукаса, как и жуткие истории о кровавом СССР и "миллионах расстрелянных лично Сталиным", чем-то вроде пропаганды победителей. Дескать, Имперский флот опустошал планеты, штурмовики - вырезали целые семьи и т. д. А мы - герои, свергли огромную злобную Империю на десятке "крестокрылов", которые купили, собрав пожертвования с мирного населения. Ага, как же... Любая революционная деятельность требует денег. А в масштабах такого огромного государства, как Галактическая Империя - огромных денег. Очевидно, что за юношами и девушками с горящими сердцами стояла обеспеченная элита, которую чем-то не устраивал "Новый Порядок" Палпатина. Да и если Evil Empire действительно такое плохое государство, то почему на пунктах вербовки нет отбоя от желающих поступить на службу, а Новая Республика и после смерти Палпатина ещё много лет вела войну с имперскими осколками?
   На момент образования Галактическая Империя Палпатина была идеальным государством. Опять же, идеальным в определённом смысле. Палпатин сделал больше, чем кто-либо для стабильности Галактики. Ну, а то, что в Империи куча недостатков, так извините - за два десятка лет не выметешь всё то, что намусорили за тысячу лет. Империя была логическим последствием победы Республики в войне клонов. Галактика устала от слабости власти? Усилить власть Императора. Сенат мешает управлять? Придать ему совещательно-рекомендательный статус! Дела рассматриваются на Корусанте по нескольку лет, плодя бессмысленную бюрократию, комитеты и подкомитеты? Создать институт моффов и губернаторов. Наглость пиратов переходит всяческие границы? Усилить флот для борьбы с ними. Рабство запрещено, но при этом от него не хотят отказываться? Ведь широко известно, несмотря на запрет рабства в Республике, многие планеты практиковали его на основании "Внутренних законов и сложившихся культурных обычаев", а ещё больше просто смотрело на работорговцев сквозь пальцы и имело с этого неплохой процент. Так почему бы не легализовать и упорядочить деятельность работорговцев, чтобы от них страдали не все подряд, а враги Империи. Государственный аппарат поражён коррупцией? Создать службу безопасности, которая будет следить за чиновниками.
   Кстати о службе безопасности... ИСБ очень мощная организация и совершенно непонятно, каким образом в той истории она проворонила создание Альянса. Есть мнение, что восстание спровоцировано самим Императором. Вонгские агенты уже несколько десятков лет действуют в Неизведанных Регионах, ситх либо знает о планируемом вторжении, либо подозревает нечто подобное. Наличие мятежников позволяет ему выявлять неблагонадёжные элементы и иметь формальный повод для значительных ассигнований на армию. И вообще, Палпатин очень умный человек и в политике смыслит куда больше меня. Короче, сначала нужно попробовать разобраться в мотивах Императора и политической ситуацией в целом, а уже потом, исходя из фактов, выстраивать манеру поведения. А пока будем импровизировать и надеяться на "Веление Силы".
  
  
          Глава 3.
  
   3 ДБЯ,
   Куат,
   Орбитальные Верфи "Kuat Drive Yards",
   Штаб квартира ИКВ.
  
  
   На орбите Куата разворачивалось настоящее космическое сражение. Голопроектор в центре небольшого зала в реальном времени показывал, как серый истребитель резко сменил курс, догнал дроида-имитатора цели на вираже и безжалостно расстрелял его из двух лазерных пушек.
   - Как видите, милорд, несмотря на размеры, "Альфа" остаётся высокоманевренной машиной. Этого удалось добиться благодаря установке на законцовках плоскостей дополнительных маневровых двигателей, - заливался Ли Корнал, представитель "Cygnus Spaceworks", периодически с превосходством поглядывая на своего конкурента из "Инкома".
   Ещё два дроида взорвались во время схождения на встречных курсах. Истребитель видимых повреждений не получил.
   - Дефлекторный щит обеспечивает непревзойдённую защиту, а встроенный гипердрайв даёт недоступную до сегодняшнего дня оперативную гибкость. Это позволяет использовать "Альфу" в качестве истребителя завоевания космического превосходства, патрульной и эскортной машины, или даже малого торпедоносца. - Несмотря на присутствие в зале ещё пятнадцати человек, Корнал подчёркнуто обращался именно к Главнокомандующему.
   Пилот "Альфы" повернул к кораблю-мишени, прорвался через плотный огонь ПВО и залпом выпустил шесть противокорабельных торпед. Корвет не выдержал такого надругательства и взорвался, разломившись на две части. На этой эффектной ноте презентация окончилась и Корнал, под вежливые аплодисменты представителей имперской комиссии, покинул сцену.
   Инженер "Инкома" был мрачнее тучи, уже понимая, что проиграл. "Цигнус" привёз полноценный предсерийный образец, который и участвовал в эффектной демонстрации. У "Инкома", был только прототип, совсем недавно вставший на крыло. Демонстрировать Лорду Вейдеру, который за два дня до начала заседания заявил о своём визите, абсолютно сырую машину - самоубийство. Джо просто показывал собравшимся военным чинам таблицы ТТХ, кадры со стендовых испытаний и т. д. Члены комиссии откровенно скучали, а Юзли думал, что здесь не обошлось без саботажа. Изначально кто-то очень влиятельный очень не хотел, чтобы тендер на поставку нового многоцелевого истребителя заполучил "Инком". Сначала им пришлось на ходу переделывать проект, так как "в результате ошибки" компании выдали неверное техзадание. Потом систематические неудачи двигателистов. Подрядчики, постоянно срывающие сроки поставок. И, как венец всего этого бардака - сдвиг сроков сдачи проекта на целых полгода, о котором им сообщили всего месяц назад. Только что Джо наглядно лицезрел результат... Напротив истребителя "XG-1 Alpha" стоял всего лишь полноразмерный пластиковый макет "Т-65".
   Уложившись всего в половину стандартного часа, инженер сошёл со сцены. Всё, что он мог рассказать, и так было известно. Детальные ТТХ участвующих в конкурсе машин представители ИКВ получили неделю назад. Без этого контракта перед корпорацией открывались очень мрачные перспективы. Друг из управленческого отдела по секрету рассказал, что последние кредиты были взяты под какой-то совершенно грабительский процент, в духе времён Банковских Кланов Старой Республики. Крупный государственный заказ уплыл, Джо уже абсолютно в этом уверен, прямо из под носа. И даже если удастся завершить разработку "Шестьдесят Пятого", никто не позволит выпустить на свободный рынок боевую машину нового поколения. Компания продержится на плаву еще какое то время, за счёт продаж транспортов, истребителей устаревших моделей и спидеров. А потом - банкротство. Есть ещё небольшая надежда, что Империя поможет дотациями или вообще национализирует фирму. Всё-таки на заводах "Инкома" трудится огромное количество рабочих...
   - Председатель комиссии, а также представители компаний - в конференц-зал, - скомандовал лорд Вейдер после часового перерыва. Джо никогда не думал, что человеческий голос может быть столь сух и безэмоционален.
   Вообще, про Вейдера ходило множество слухов. Про его безжалостность и беспринципность слагали легенды. Кто-то шептал, что офицеров, напортачивших в его присутствии, расстреливают на месте. А 501-й легион, тренируясь, использует в качестве живых мишеней политических заключённых. Поговаривали даже, что он обладает сверхъестественными силами, вроде тех, что приписывали рыцарям-джедаям. Или даже, что он был одним из них, но во время бунта перешёл на сторону канцлера.
   - Адмирал Вос, - спросил Вейдер когда все расселись. - У вас была неделя, чтобы оценить представленные образцы. Сегодня мы увидели весьма эффектную демонстрацию одной из машин, - на этих словах Юзли еле сдержался от досадного плевка. - Так скажите вкратце, каковы выводы ваших подчинённых?
   - Милорд, - грузный от долгой кабинетной работы адмирал с заметным трудом поднялся на ноги. - Комиссия рекомендует "XG-1 Alpha" к принятию на вооружение. Мы считаем...
   - Сядьте адмирал, - главком резко перебил человека. - Мистер Корнал, - представитель "Цигнуса" подобрался, когда взгляд непроницаемой маски обратился к нему.
   - Я прочитал выводы комиссии, но у меня есть некоторые дополнительные требования. Во первых, усильте лазерное вооружение. В данной версии пушек не только меньше, они ещё и слабее, чем на корабле "Инкома". Во вторых, более мощный полётный компьютер, одному пилоту слишком тяжело управлять таким большим количеством вооружения. В третьих, - Вейдер на секунду замолчал, а потом рявкнул. - Вы почему не записываете?!
   Корнал, подскочив, схватился за датапад и принялся на нём что-то строчить.
   - В третьих, вполне возможно, "Альфам" придётся действовать в отрыве от крупных кораблей и баз. А сенсорные системы откровенно слабые. Берите пример с конкурентов, они об этом подумали. - Лорд задумчиво постучал костяшками пальцев по столешнице.
   - В кратчайшие сроки устраните все выявленные недочёты и можете отправлять машину на госиспытания.
   Это был конец. По пути в зал у Джо ещё теплилась небольшая иррациональная надежда. Вейдер разбил её. Инженер уже начал прикидывать возможные варианты трудоустройства. Но неожиданно голос лорда возвестил:
   - Все свободны. А вас, Юзли я попрошу остаться.
   Дождавшись, пока посторонние покинут зал, Вейдер сел прямо напротив Джо и спросил:
   - Сколько времени "Инком" сможет продержаться?
   - Я, э-э... - сначала Юзли даже не понял, что именно у него спрашивают. - Не более года милорд, - после пятисекундной задержки выпалил инженер.
   - Я скажу так, - степенно продолжил лорд. - То, что некоторые ваши неудачи являются следствием грязной игры - понятно. Но, даже если бы вы успели вовремя, машина "Цигнуса" куда больше подходит для нужд флота. Однако, - Вейдер жестом остановил инженера, порывавшегося что-то возразить, - это ещё не значит, что я не оценил ваш проект.
   Главком передал Юзли инфочип.
   - Здесь техническое задание. Небольшой корабль для дальней радиолокационной разведки, РЭБ и тактической координации соединений МЛА. Автономность в несколько дней, гипердрайв, оборонительное вооружение и, разумеется, хорошие сенсоры. Если через полгода у меня на столе будут готовые чертежи машины, удовлетворяющей представленным требованиям, я лично поговорю с министром финансов насчёт предоставления вашей компании государственных субсидий. А впоследствии подпишу приказ о принятии этих машин на вооружение. Вам всё понятно?
   - Д-да, - только и смог выдавить Джо.
   На следующее утро Джо Юзли улетал с Куата в приподнятом настроении. Он уже успел мельком просмотреть информацию на чипе и не нашёл там ничего невозможного. Многие наработки по "шестьдесят пятому" можно будет использовать в РЭБ-канонерке (как инженер про себя окрестил второй новый проект). Конечно, контракт на поставку истребителей куда как вкуснее, но и этот сможет обеспечить компании стабильный доход на протяжении нескольких лет. Ужасный палпатиновский палач на деле оказался вполне вменяемым человеком. А в том, что главком своё слово сдержит, Джо ни секунды не сомневался.
  
  
  
   - Куат-Контроль, это Оникс-Лидер, запрашиваю разрешение на взлёт.
   - Оникс-Лидер, взлёт разрешаем. Вектор 32/50. Не угробь новую машину, лихач! - весело напутствовал диспетчер.
   Представитель "Цигнуса" преподнёс прототип Альфы, который вчера участвовал в показательном полёте, как "небольшой презент Лорду Вейдеру". Вспомнив, что прежний Лорд занимался коллекционированием редких космических кораблей - не стал отказываться. Да и захотелось опробовать навыки пилотирования. Я знал предназначение всех приборов и органов управления. Мог вспомнить, сотню типовых манёвров и тактику действия истребительных соединений в космическом бою. Но это ещё не означало, что в боевой обстановке я буду так же хорош, как и главком. А то, что мне предстоит пилотировать истребители в бою - не подлежит сомнению. Галактика на пороге великих потрясений. Гражданская война. Вторжение вонгов. Какое-то затерянное племя ситхов и ещё куча всякой ерунды, о которой я имею только весьма смутное представление. Разумеется, можно взять корабль и свалить куда-нибудь далеко-далеко, изучать Силу, медитировать, поискать затерянные планеты... Те же Тайтон или Зиост наверняка хранят множество интереснейших артефактов прошлых эпох. Побуду эдаким Индианой Джонсом. Но исчезновение одной из ключевых фигур изменит баланс сил и события могут пойти в совсем другом направлении. Кроме того, это же один из основополагающих периодов в ДДГ! Я физически не смогу усидеть на месте без попытки повлиять на события.
   Корабль споро набирал ход, двигаясь по предоставленному коридору к месту вчерашних испытаний. Управление оказалось до предела простым, отработанным за тысячелетия космических сражений. Основной груз ответственности нёс полётный компьютер. Пилот, задавал общее направление движения, импульс маршевых двигателей и т. д., в то время как комп занимался сложными вычислениями вроде микрокоррекций курса или управление компенсаторами инерции. Человек говорил, куда и как он хочет лететь, а машина делала всё остальное. Разумеется, опытный пилот мог изменить настройки компьютера, что усложняло управление, но обеспечивало лучшую отзывчивость. Но ему всё равно не приходилось тратить время для учёта влияния гравитации или вычисления оптимального угла входа в атмосферу. Любой земной аэрокосмический инженер полжизни бы отдал за такой компьютер. А тут подобная вещь стоит копейки и позволяет любому вчерашнему крестьянину, после 10 - 15 дней обучения, сесть за штурвал космического корабля. Сказка, да и только.
   Между тем, истребитель достиг импровизированного космического полигона. Для начала я заложил несколько виражей, в духе винтовых самолётов Второй Мировой. Припомнил "петлю Нестерова", "змейку" и "русский штопор". Всевозможные развороты, перевороты, повороты, скольжения. Разумеется, машина вела себя несколько иначе, чем самолёт. Сказывалось отсутствие сопротивления атмосферы и силы тяготения. Немного полетав хвостом вперёд, дал отмашку на выпуск истребителей. Сейчас против меня летают СИД-истребители 34-й истребительной группы. Очень хорошие пилоты. И хотя неудачу можно списать на технические неполадки прототипа, опозориться всё равно не хотелось бы.
   СИДы поделились на пары и, зайдя с разных сторон, атаковали. По учебнику, отметило сознание, а руки уже пустили "Альфу" в энергичную змейку. Дождавшись, пока ребята разгонятся до достаточной скорости, выхожу из виража на форсаже, проскакивая мимо одной пары на встречных курсах. Индикатор лобового дефлектора скакнул вниз. Плохо, прежний Вейдер прошёл бы гораздо чище.
   - Мародёр-5 сбит, - звучит в наушниках голос командира 34-х.
   Двое, сзади слева. Пытаются отомстить за товарища. Переворот на сто восемьдесят градусов. Торможение маршевыми. Пара пронеслись мимо. Снова разворот. Чувствуется, что рефлексы заточены под управление более маневренной и приёмистой машиной. Захожу в хвост. Пилоты начинают маневрировать. Ловлю ведущий истребитель. Система прицеливания не нужна, я и так знаю, что сделает противник, за полсекунды до его манёвра. Целых полсекунды, в условиях космического сражения - это очень много и, в то же время, ужасающе мало.
   - Мародёр-4 сбит, мародёр-6 сбит, - сигналит комп.
   Линейный СИД-истребитель быстрее и маневреннее "Альфы". Но у него нет щита, а мои пушки дальнобойнее процентов на двадцать. Из первой четвёрки уцелел только один. И сейчас он спешит на соединение с ещё четырьмя истребителями. Компьютерные имитации ракет догоняют парня на полпути к цели.
   В бой бросается вторая четвёрка. Они уже более осторожны. Идут одним фронтом. Навожу и выпускаю оставшиеся ракеты. Они, разумеется, проходят мимо активно маневрирующих целей, но дают возможность сломать их строй. Ни секунды не размышляя, бросаюсь в брешь, стреляя наугад.
   "Я словно лист на ветру. Посмотрите, как я парю".
   - Мародёр-1 и -2 сбиты.
   Вот и сказывается влияние Силы. Двоих не целясь. И, судя по ощущениям, это ещё далеко не предел... Оставшаяся пара была деморализована такой быстрой расправой, и, вместо быстрой атаки (теоретически, у них был шанс в бою на самой минимальной дистанции), попробовала отойти на безопасное расстояние. Совершенно забыв про дальнобойность пушек и меткость пилота...
   Весь бой занял 3 минуты 47 секунд.
  
  
  
   Неделя на Куате пролетела совершенно незаметно. Большую часть времени заняла инспекция колоссального судостроительного комплекса. Поддавшись порыву, толкнул речь, в духе советских времён, перед рабочими одного из цехов. Но главное, во время визита я успел пообщаться с такими выдающимися личностями как Райт Сиенар и Лира Уэссекс.
   Буквально пару месяцев назад произошла закладка моего будущего личного флагмана, и, решив, что я приехал инспектировать ход работы, госпожа Уэссекс притащила на встречу кучу технической документации. Лира оказалась заносчивой, сварливой, невероятно самовлюблённой стервой. Но при всех недостатках характера - почти гениальным корабелом. К счастью, в присутствии Вейдера, даже обладатели непомерного ЧСВ предпочитали сидеть тише воды, ниже травы. Принципы принципами, но жизнь-то она всего одна. Единственный раз дама почти сорвалась, когда я завёл разговор о новом основном линейном корабле для флота. Мол, как это так? Я что, не доволен её Звёздными Разрушителями? Жестко оборвав инженера (вот они, плюсы диктатуры), потребовал взять ИЗР типа "Император II" и выкинуть всё, на мой взгляд, ненужное. Модули с мобильной базой, отсеки штурмовой дивизии и полк флотской пехоты. Плюс немного урезал авиагруппу. Итоговый корабль, в теории, должен иметь равную огневую мощь при меньшей цене и стать основой модернизированного Имперского Флота. Конечно, корабль потеряет присущую ИЗР универсальность и больше не сможет исполнять роль БДК, но я никогда не был сторонником теории о складывание всех яиц в одну корзину.
   Если Уэссекс прибыла после моего вызова, то Райт Сиенар, узнав о том, что новый истребитель принимал лично Лорд Вейдер, сам примчался на Куат. Довольно долгое время его покровителем был Таркин, курировавший все проекты инженера. Но около полугода назад у них произошёл серьёзный скандал. Сиенар ушел, не прощаясь, и с тех пор все его предложения встречаются с сильным противодействием со стороны имперского бюрократического аппарата. Энергичный мужчина напросился на аудиенцию и, набравшись смелости, чуть ли не с порога заявил, что линейный СИД стремительно устаревает и чем скорее мы его заменим, тем лучше. Как вежливый хозяин, я предложил гостю присесть, а потом мы выпали из реальности часов на шесть.
   В занимаемом мной кабинете шёл жестокий технический диспут. Участники баталии, в попытках доказать свою правоту, "рвали на себе рубашки", клялись Великой Силой и всеми богами, чертили графики и таблицы на чём придётся. Уэссекс была отличным инженером, Райт был художником, который искренне любил свои смертоносные творения. Сперва он показал проект глубокой модернизации СИД-истребителя, небезызвестный СИД-перехватчик. Увидев мою заинтересованность и знание матчасти, с удовольствием вступил в спор по поводу облика совершенно новой машины. Поначалу он осторожничал и опасался моего неудовольствия, но, постепенно распалившись, забыл про репутацию собеседника. Сложилась обстановка непринуждённого общения, которого мне так не хватало всё последнее время. Осточертело слушать неприкрытую лесть и наблюдать за трясущимися от ужаса людьми. Расставаясь, я лично проводил инженера на корабль и попросил связываться в случае возникновения любых проблем.
   Торжественное отбытие главкома состоялось на следующий день. Местные чинуши с явным облегчением провожали высокое начальство. Обещали увеличить темпы сборки кораблей, повысить налоговые выплаты и т. д. Лишь бы Тёмный Лорд свалил куда подальше. Прямо сказать, визит оказался невероятно продуктивным. Напряг инженеров, принял на вооружение новый истребитель, подружился (надеюсь) с Райтом Сиенаром, к чертям выгнал несколько диванных генералов из ИКВ. Кроме того, удалось навести справки об одном очень интересном докторе-каминоанце. Он был светилом в клонировании и пересадке органов. Но доктор подождёт, пока стоит разобраться с первоочередными проблемами.
   Дальнейший путь лежал на планету Префсбелт-IV. В тамошней Академии Имперского Флота преподаёт один очень интересный человек...
  
  
        Интерлюдия 1.
  
   Корусантский Национальный Музей Военной Истории,
   "Чёрная эскадрилья".
  
  
   Элитная эскадрилья Имперского Флота, образованная приблизительно в 3 ДБЯ, была основана и долгое время возглавлялась лично Верховным Главнокомандующим Лордом Дартом Вейдером. Первый состав эскадрильи принимал участие практически во всех важнейших сражениях ГГВ, начиная битвами при Сагме и Бомпрейле, и заканчивая Эндорским сражением. В состав эскадрильи входили такие признанные асы как Сунтир Фел, Марек Штааль, Виллиан Дэнс и многие другие.
   К 3 ДБЯ у Лорда Вейдера уже имелась небольшая эскадрилья, которая занималась его охраной и участвовала вместе с ним в боевых вылетах. Неизвестно, чем руководствовался главнокомандующий, принимая тогда решение о роспуске эскадрильи. Этим пилотам были присвоены внеочередные звания, после чего, Лорд Вейдер лично назначил их на должности командиров крупных сил Имперского Флота во Внешних Регионах. Вскоре на базе старого соединения была создана новая полноценная эскадрилья. Для этого он по всей галактике искал талантливых пилотов среди курсантов, инструкторов академий, пилотов-испытателей и даже контрабандистов (адмирал Нас Гент, известный ас, во время Юужань-вонгского вторжения командовавший знаменитой 117-й ударной эскадрой, некоторое время промышлял контрабандой запрещённых стимуляторов). Первоначально планировалось использовать эскадрилью для отработки новых методов космического боя и тестирования прототипов техники в боевой обстановке, но со временем первый состав "Чёрной эскадрильи" стал чем-то вроде личной гвардии Лорда и всю гражданскую войну сражался бок о бок с главнокомандующем.
   Так о формировании эскадрильи вспоминает гранд-адмирал Фел:
   "За пару дней до выпускных экзаменов нам сообщили, что на них будет присутствовать сам главком. Все всполошились, в войсках ходили легенды о крутом нраве Лорда Вейдера. Встречали командующего с размахом. Внушительный эскорт, почётный караул, торжественное построение и т. д. Он ограничился короткой речью, но все, даже прожжённые ветераны вроде Барвела, прониклись простыми словами о защите Родины и граждан Империи. Когда Вейдер говорил, казалось, что он насквозь видел каждого человека в строю. После церемонии приступили к лётным экзаменам. Я тогда летал против курсантов вместе со старшим инструктором академии, ветераном Войны Клонов, Винду Барвелом. В какой-то момент в бой на стороне кадетов ворвался новый истребитель, и у нас троих завязалась жесточайшая схватка. По комму передали, что это Лорд Вейдер изъявил желание лично поучаствовать в бою. Разумеется, даже двум опытным инструкторам не удалось долго противостоять лучшему пилоту галактики. Лучшее, чего мы смогли добиться, это пара попаданий в солнечные панели его СИД-истребителя. После боя Вейдер пожал нам руки и попросил предоставить список лучших инструкторов и наиболее перспективных курсантов со всех курсов. На следующий день в кабинете Лорда собралось три человека, включая меня. Главком предложил войти в состав новой эскадрильи под его личным командованием. Разумеется, дураков, решивших отказаться от предложения лорда Вейдера, не нашлось..."
   Первый набор собрал вместе совершенно разных людей. Ветеранов Макрейвена и Гента. Инструкторов и пилотов-испытателей Фела и Луде. Восемнадцатилетних новичков, даже не окончивших Академию (Штааль, Бренн, Аниел). Их объединяли только талант и любовь к полётам. Боевое крещение разношёрстная группа прошла в ходе "Панкирской зачистки". За 17 боевых вылетов пилоты эскадрильи сбили 20 истребителей, 3 вооружённых фрахтовика и один корвет, не понеся безвозвратных потерь. Эскадрилья тогда летала на новейших СИД-перехватчиках и тяжёлых истребителях "Альфа". С тех пор именно в "Чёрную эскадрилью" поступали прототипы и первые модели новых истребителей, а пилоты, в процессе боевой эксплуатации, оценивали перспективные машины и выявляли недостатки в конструкции.
   К началу гражданской войны эскадрилья базировалась на ИЗР "Опустошитель", флагмане 1-й флотилии. Первым боевым заданием эскадрильи стало участие в операции "Умеренная сила". План подразумевал уничтожение террористической ячейки повстанцев на луне Кореллии Гас Тэлон. База находилась в портовом поселении с очень плотной застройкой, что сильно осложняло действия пилотов. В ходе операции подразделения штурм-коммандос окружили склад, на котором скрывались мятежники. После отказа от сдачи звено тяжёлых истребителей эскадрильи осуществило бомбометание по наземному наведению. В результате были уничтожены более 30 боевиков и значительные запасы оружия. Благодаря умелым действиям пилотов, жертв среди мирного населения удалось избежать.
   После первого боя последовали и другие. Вскоре "Чёрная эскадрилья" получила дурную славу среди мятежников. Их боялись и называли "Тенями Вейдера". А одного сообщения о появлении истребителей с чёрной звездой на фюзеляжах, хватало для деморализации духа целых полков повстанческих пилотов. Командование мятежников обещало месячный отпуск и награду в 100 тысяч любому пилоту, сбившему "Чёрного". Эскадрилья всегда участвовала в самых сложных операциях. Будь то битва при Деспайере или уничтожение "Соединения Зет". Всегда и везде пилоты "Чёрной эскадрильи" были в первых рядах имперских сил. К сожалению, их не было в составе авиагруппы первой Звезды Смерти во время "Явинского Провала". За неделю до тех событий авиапарк эскадрильи проходил плановое обслуживание, а пилоты получили отпуска. Но "Чёрные" отыгрались за явинский провал во время осады Хота, когда их усилиями был захвачен генерал Альянса, предатель Крикс Мадин.
   В своём оригинальном составе, эскадрилья просуществовала вплоть до окончания ГГВ, когда лорд Вейдер передал командование полковнику Фелу. Все пилоты первого набора, пережившие гражданскую войну, со временем покинули эскадрилью, заняли высокие посты в Имперских Вооружённых Силах и продолжили службу, отличившись в последующих конфликтах. Ну, а сама эскадрилья пополнялась молодыми пилотами, которые продолжали достойно нести и преумножать славу своих предшественников. До сих пор среди имперских пилотов назначение в "Чёрную эскадрилью" считается признанием таланта и высочайшего мастерства. Только лучшие удостаиваются чести нести нашивки с чёрной звездой.
   "Империя обучила вас и дала лучшие корабли. Если кто-то покажет, что моя страна зря потратила на него столько сил и времени, я найду самый вонючий и захолустный каменный шарик, где он будет служить, пока вонги не станут последователями каамасского культа толерантности и всепрощения!" (Из речи комэска Бренн перед сражением за Фондор).
   Пилоты первого набора:
   Дарт Вейдер, Сунтир Фел, Марек Штааль, Касан Мур, Мител Рашер, Феннир Тур, Додсон Макрейвен, Сивэ Рашон, Нас Гент, Виллиан Дэнс, Сулэрус Бренн, Эвир Деррикот, Джендон Луде, Йонус Хебсли, Алдрич Кугель, Йон Оберхаур, Раар Аниел, Джона Т. Старк.
   Техника эскадрильи в разные периоды:
   (3-2 ДБЯ) "TIE Interceptor"; "Ag-1 Alpha"
   (2 -1 ДБЯ) "TIE ProtoType"; "Ag-1 Alpha Mk-2"; "LRF-101A Intruder"
   (1 ДБЯ - 2 ПБЯ) "TIE TestType"; "Ag-1 Alpha Mk-2"; "TIE Lone Scout Mod.2"
   (2-4 ПБЯ) "TIE Javelin"; "Ag-1 Alpha Mk-3"; "TIE Lone Scout Mod.3"
   0x08 graphic
0x08 graphic
0x08 graphic
  
   Глава 4.
  
  
   2 ДБЯ,
   Корусант,
   Империал-Сити,
   Дворец Императора.
  
  
   - И почему я всё ещё терплю эту кучу banta poodoo прямо у себя под носом!? - устало сказал пожилой человек в чёрной мантии.
   Очередная сессия Имперского Сената вымотала Владыку Ситхов. Палпатин терпеть не мог этот атавизм Старой Республики. В основном, за то, что, как и во времена Республики, это место представляло собой сборище напыщенных павлинов и совершенно бесполезную говорильню. Дельные идеи Сенат выдавал очень редко, в порядке исключения. А между тем, обстановка в государстве (в том числе и стараниями самого Императора) накалялась всё сильнее. Консолидация революционно настроенных сил или уже произошла или должна была произойти в самое ближайшее время. Гром мятежа грянет очень скоро. И это ощущение щекотало нервы, ведь, когда всё начнётся, Сидиусу останется только надеяться, что выступления не примут совсем уж массовый характер. Как показывал опыт, тоталитарные режимы уничтожаются не партизанской войной, а выступлением общественных групп вместе с разочарованием в идеалах широких масс населения.
   Ещё беспокойства прибавляло поведение Вейдера. Около года назад ученик сильно изменился, и это изменение совпало с мощными возмущениями в Силе. После памятного совета, на котором лорд ситхов был неестественно взвинчен, он спешно отбыл из дворца и с тех по, скакал по всей галактике, общаясь с Сидиусом только по голосвязи. В нём как будто, вновь проснулся тот непосредственный, энергичный юноша. Донесения ИСБ не успевали дойти до дворца, а лорд уже был в другом месте. На Куате он беседует с ведущими инженерами о будущем флота и армии. Через неделю - принимает экзамены у курсантов и формирует новую эскадрилью под личным командованием. Которая уже в следующем месяце гоняет пиратские кланы во Внешнем Кольце. Недавно Арманд жаловался, что Вейдер сдёрнул его дочь с оперативной работы и направил в вотчину Заарина с какими-то мутными приказами.
   Подобное поведение ученика радовало и настораживало одновременно. Радовало оно тем, что именно энергия и предприимчивость молодого Скайуокера много лет назад привлекла внимание Сидиуса. Конечно, Вейдер вовсе не был таким уж бесчувственным, каким сам хотел казаться. Палпатин не стал бы Императором, если бы плохо разбирался в людях. Его не обманули напускные холодность и безразличие. В конце концов, почему ученик год за годом упорно лез в самое пекло, когда с его-то должностью давно пора занять удобное кресло в штабе и спокойно руководить оттуда? Огонь, горевший в душе молодого Скайуокера, погас вместе со смертью его возлюбленной (сарлакк бы побрал эту гиперактивную поборницу справедливости!). Долгие годы ученика мучили сомнения и сожаления. Всё, кроме битв, совершалось как бы по инерции, без былого огня. И Император понимал, что однажды это приведёт того к гибели. Но вот, внезапно, тлеющие угли вновь превращаются в пламя. Он помнил, как, на собрании привычно прощупал эмоции Вейдера и чуть не "оглох". Чистая, незамутнённая ненависть к Таркину. Глубокое отвращение от вида фоллинца. Неподдельный интерес к прятавшемуся в нише телохранителя, чиссу. Палпатин обрадовался, что ученик внял его советам и вновь почувствовал вкус к жизни.
   С другой стороны, такое внезапное изменение настораживало само по себе. С чего вдруг человек сбросил бремя переживаний, которое нёс долгие годы? Сидиус привык всё знать и всё контролировать. Там, где не было возможностей для прямого контроля, мог ограничиться наблюдением. А в этой ситуации у него не было ни того ни другого. Какое-то ЗНАЧИТЕЛЬНОЕ событие позволило Вейдеру вырваться из плена вялотекущей апатии. Нечто очень важное, наверняка связанное с тем памятным возмущением в Силе. Но что именно? Обновлённый лорд, безусловно, нравился Императору, в таком состоянии он принесёт гораздо больше пользы ему и его Империи. Однако ситх вовсе не собирался оставлять без внимания тот факт, что что-то могло так сильно повлиять на его "правую руку" без ведома самого Сидиуса. Вейдер упрям и, если изначально решил держать что-то в секрете, переубедить его сможет только прямой приказ. Слишком грубо и прямолинейно, по меркам Палпатина. При наличии иных вариантов мастер интриг всегда предпочитал тонкие пути и изящные решения. А раз эта информация не имеет критического значения, то можно поиграть с учеником. Ему нужен был человек, способный пробиться под броню Вейдера. Тот, кому он откроется. Тот, кто будет жить своей ролью. И подобная личность у него есть. Она, даже не осознавая этого, сможет сыграть на ностальгии и чувстве вины младшего лорда. Несмотря на бурлящую в ученике мощь Тёмной Стороны, он так и не смог избавиться от глуповатой наивности, веры в честь и прочую ерунду.
   - Ха-ха, встань среди пепла погибших Владык и спроси у их теней - важна ли честь? - тихо рассмеялся Сидиус.
   Решено! Ученику пойдёт на пользу подобный урок, да и девочку надо бы поднатаскать перед выпуском в "глубокую воду". Привычно окунувшись в течения Великой Силы, Сидиус быстро нашёл, сверкающий всеми оттенками жизни, молодой разум.
   - Мара. Для тебя есть задание, - мысленно произнёс ситх и уселся в удобное кресло.
   Пока девочка добирается до кабинета, можно спланировать речь перед сенатом, которую непременно придётся произносить, когда восстание активно заявит о себе. Фигуры расставлены, кукловоды на местах. Непревзойдённый мастер интриг и политики, сильнейший форсьюзер галактики Шив Палпатин улыбался. В воздухе вновь, как и двадцать лет назад, витал запах Большой Игры...
  
  
  
   Директива.
   Кому: всем секторальным командующим.
   От кого: Верховный Главнокомандующий Лорд Вейдер.
   Тема: Вербовка на имперскую службу.
   Дата сообщения: 17 год Имперской Эры, или год 33:3-34:2 от Великой Ресинхронизации.
   В связи с тяжёлой политической обстановкой и участившимися выступлениями экстремистов, в рядах личного состава некоторых военных частей наблюдаются серьёзное падение морального духа и случаи дезертирства. Мы более не можем позволить мятежникам и сочувствующим им личностям проникать в ряды имперских вооруженных сил, подрывать моральный дух войск своей пропагандой и тем вынуждать солдат переходить на сторону противника. Вы должны убедиться, что вербовка и процесс обучения приведены в соответствие со следующими директивами.
   Новобранцы для любого рода войск должны иметь высокий уровень лояльности к Империи. В свете последних случаев дезертирства мы больше не можем полагаться на солдат или офицеров, лояльность которых сомнительна.
   По этой причине вам необходимо прекратить вербовать личный состав с планет, подвергнутых имперской бомбардировке или планетарному вторжению за последние пять стандартных лет. Миров, которые имеют историю либеральных социально-политических идей, также следует избегать, поскольку эти миры, как известно, являются рассадниками Восстания.
   Вербовку следует проводить на планетах, известных лояльным отношением к нашему Императору. Планеты, находящиеся в центре Империи (Ядро, Внутреннее Кольцо и Колонии), продолжают обеспечивать наши вооруженные силы наиболее преданными и способными новобранцами. Выходцы из этих миров будут по-прежнему составлять большинство нашего офицерского корпуса.
   Следующие приоритетное направление для поиска новобранцев - миры, граничащие с центральными регионами (Регион Экспансии и Среднее Кольцо). Здесь службу Империи можно представить в виде романтичного и захватывающего приключения. Вербовщики должны рассказывать обывателям о ярких карьерных перспективах военной службы.
   Особое внимание будет по-прежнему уделяться тем преимуществам, которые дает военная служба: путешествия и приключения, возможность повидать галактику, обучение ценным навыкам, возможности продвижения по службе и уважение, которые офицер или солдат будет неизменно ощущать от рядовых граждан Империи.
   Третья допустимая область для вербовки новичков - пограничные миры Внешнего Кольца. Перед началом вербовки в имперскую армию морально-психологический настрой местного населения должен быть тщательно изучен, так как известно, что некоторая часть тамошнего населения симпатизирует мятежникам. Но даже несмотря на данное обстоятельство, нельзя игнорировать эти планеты.
   Примитивные миры также могут рассматриваться как потенциальный объект для вербовки новобранцев. Из уроженцев слаборазвитых миров получаются отличные штурмовые подразделения имперской армии. Отсутствие у них технических знаний с лихвой компенсируется их хорошей обучаемостью. Но помните, что эти солдаты являются расходным материалом. Это обстоятельство должно учитываться вами.
   Для того, чтобы гарантировать, что только лучшие кадры вербуются в имперскую армию и флот, вы должны проводить строгий отбор. Необходимость найти больше новобранцев не является веской причиной для снижения качества вербуемых. Рекруты должны быть в хорошей физической форме, смелые, лояльные и умные. Последняя черта не обязательна при вербовке новобранцев в армию, но необходимо для флота.
   Первичный отбор новобранцев следует доверить сотрудникам имперского комиссариата. Проверка каждого новобранца должна включать анализ его семейной жизни и школьных оценок. Сотрудники комиссариата также должны выяснить, почему новобранец желает присоединиться к имперским вооруженным силам, и хотят ли новобранцы подать заявление для поступления на офицерские курсы. Обязательно обучайте персонал выявлять любое проявление активности мятежников и неизменно напоминайте о необходимости докладывать об этом. Осуществляйте проверку семей новобранцев на предмет симпатий к повстанцам. Кандидаты не соответствующие озвученным базовым требованиям должны быть отвергнуты. Тем не менее, подозреваемых в шпионаже в пользу повстанцев следует пытаться завербовать в ИСБ.
   Кандидаты, прошедшие первоначальную проверку (в том числе - вероятные лазутчики повстанцев), должны быть переправлены в учебные центры, где необходимо провести полный медицинский осмотр новобранцев, оценив их физические и умственные способности.
   После этого необходимо определить, к каким родам войск желают присоединиться новобранцы и к чему они имеют склонности. Но если проведенные после опроса тесты показывают, что новобранец сможет лучше проявить себя в другой сфере, он немедленно должен быть переправлен в соответствующий учебный центр или отказаться от службы в вооруженных силах. Если новобранец не выказывает больших умственных способностей, он должен быть отправлен в пехоту. И, напротив, если новобранец обладает высоким уровнем интеллекта, лучшим вариантом для него будет служба во флоте.
   Подразделения штурмовиков будут продолжать формироваться прежним способом. Следовательно, процесс вербовки в штурмовой корпус находится вне пределов вашей юрисдикции. Тем не менее, Империя всегда ищет талантливых и инициативных людей. Личные дела новобранцев, проявивших эти качества, должны быть отправлены местному имперскому командованию.
   Воспитательная часть. Еще на этапе вербовки лояльность наших новобранцев должна быть высокой, а начальное военное обучение должно способствовать дальнейшему увеличению этой лояльности. Необходимо подчеркивать анархические взгляды Альянса Повстанцев, игнорирование ими закона и порядка. Напоминайте, что именно Империя является единственной силой в галактике, которая активно способствует установлению стабильности и мира. Каждый солдат должен знать то, что они ведут благородный крестовый поход против сил хаоса. После окончания базового курса подготовки каждый солдат должен быть готов отдать жизнь за Империю. Следует также подчеркнуть огромный размер и мощь имперской военной машины, добавив, что каждый новобранец играет в этой машине важную роль.
  
  
  
   Начало войны, застало меня на Кореллии. "Декларация Альянса" произвела в голонете эффект разорвавшийся бомбы. Под шумок, опережая события на несколько лет, представил генеральному штабу новые правила отбора новобранцев. Возможно, удастся хоть чуть-чуть снизить количество повстанческих агентов в рядах имперских войск. Между тем, борцы за свободу со всех планет соединялись под единым знаменем. Недовольные "Новым Порядком" увидели свой шанс. Кое-где даже случились демонстрации, плавно перетёкшие в погромы. И, практически сразу, вместо террористической войны, развернулась война настоящая... Которая закончилась через два месяца с гибелью большинства крупных кораблей Альянса. Флоты "Дредноутов", "Предусмотрительных", "Бунтарей" и прочего летающего хлама, не могли на равных противостоять машине имперского флота. Я, в основном, занимался стратегически планированием и даже не успел принять участие ни в одном сражении. К моему прибытию на ТВД, ИЗР уже превращали наследие клонических войн в швейцарский сыр. Конечно, были и потери, пропаганда Альянса на каждом углу кричала о громких победах. На практике, это были случаи некомпетентности командного состава, моменты, когда имперские корабли оказывались в значительном меньшинстве, или пресловутая повстанческая удача.
   Месяц назад мятежники, наконец-то, перешли к тактике партизанской войны и каноничному "Ударил - убежал". Рейдерские группы внезапно появлялись в разных районах, атакуя конвои, склады и слабозащищённые базы. Видимо, в военном командовании Альянса появился думающий человек, ну, или они просто потеряли большую часть крупных кораблей. На поприще партизанской войны успехи мятежников выглядели уже посолидней, но булавочными уколами Империю не опрокинуть. Восстанию срочно требовалось показать, что они действительно являются силой, способной противостоять Палпатину. И они бросили все усилия на работу в регионах, где исторически не жаловали Императора.
   Сейчас Первая эскадра находилась в районе Чалакты и Биммисаари. На протяжении нескольких недель здесь действовало крупное соединение мятежников. Поразительно, но до моего прибытия проблемой повстанцев вообще никто не занимался. Генерал-губернатор Кашийика, на котором находилась крупнейшая имперская база во всём регионе, отчаянно боялся за свою шкуру и смылся в "рабочую поездку", оставив всё на адмирала Дорода. А Ул Дород, служивший ещё в республиканском "Корпусе Юстиции", на склоне карьеры стал крайне нерешительным и осторожным. Как и губернатор, до дрожи боясь мятежей вуки, Дород запретил крупным кораблям покидать орбиту планеты. Разумеется, в таких тепличных условиях мятежники достигли впечатляющих успехов. На Биммисаари массированным налётом авиации была сбита орбитальная станция. Гарнизон на поверхности удержался, но тамошний "Че Гевара" поднял народ на борьбу с "проклятыми оккупантами", и имперским силам приходилось вести ожесточённые бои, пытаясь вернуть контроль над столицей. В условиях, когда мятежники регулярно кошмарили коммуникации сектора, крайне осложняя подвоз снаряжения и боеприпасов, оставалось лишь констатировать печальный факт - полный контроль над планетой вернётся нескоро. К счастью, закрепить успех на Чалакте Альянсу не удалось. Базировавшиеся там лёгкие силы флота отстояли орбиту, а расшевелить народные массы не удалось. Однако, в ходе нескольких налётов на столицу, "Y-крылые" полностью разрушили здания администрации, космопорт и армейские топливные склады. Ущерб инфраструктуре был огромен. Учитывая вышеперечисленные "успехи", неудивительно, что командование сектором встречало меня с абсолютно бледными лицами, видимо заранее попрощавшись с жизнью. Импотенция местных военачальников просто поражала. У Дорода было ДВЕНАДЦАТЬ разрушителей!!! Но маразматик упорно держал их на орбите, опасаясь, что его выманивают с Кашийика. А ведь совсем недалеко находились неподконтрольная Империи родина викуэев, чуть ли не в открытую поддерживающая Альянс, и Пространство Хаттов, где можно было спрятать целый флот. Повстанцы вгрызлись в предоставленный шанс с упорством питбуля.
   Прибыв на место, я первым делом отправил в отставку Дорода, его заместителя, а также выдал распоряжение об аресте бывшего генерал-губернатора Оззика Штурна. Затем направил помощь гарнизону Биммисаари и обеспечил должную охрану околопланетного пространства. Буквально на следующий день, коммодор Варра доложила об обнаружении повстанческого авианосца. К несчастью, заметив корабли Империи, рейдер быстро отступил. Варра предполагала, что корабль ушёл серией прыжков, путая следы. Оперативные отряды день и ночь прочёсывали космос в поисках малейших намёков на местонахождение рейдера Альянса. Пока - безрезультатно. Немцы за всю войну так и не смогли выловить партизан в белорусских лесах, мне же требовалось найти один корабль в миллионах кубопарсеках пустоты. Неделя активного поиска дала близкий к нулю результат. Всего пару раз истребители натыкались на маневренные группы Z-95 и "скелетов". Мало того, так ещё ублюдочный рейдер продолжал перехватывать беззащитные конвои и упорно игнорировал наживки. Складывалось ощущение, что в штабе сидит крот. Местный безопасник после профилактического силового захвата землю носом рыл, к сожалению - безрезультатно. Конечно, я мог со спокойной совестью покинуть это захолустье. Не дело целому главкому гоняться за одним кораблём. Вот только, не войдёт ли в привычку такое снобистское отношение? До сих пор все начинания давались мне легко. В войска плотным потоком, поступают новейшие СИД-перехватчики и "Альфы". Дан приоритет в развитии лёгких шагоходов и танков на репульсорно-гусеничном шасси. Неблагонадёжные моффы и адмиралы под плотным колпаком ИСБ. В бою тыл прикрывают лучшие пилоты. И вот галактика преподносит мне первое испытание, а я позорно отступаю? Ну уж нет, перерою весь сектор, но найду этот проклятый корабль и дам в морду его капитану.
   Поток мыслей прервал вызов комлинка.
   - Милорд, боюсь, истребители Старк и Луде так и не удалось починить. Не хватает запчастей, - доложил Фел, когда его голограмма появилась над рабочим столом.
   А вот и ещё один источник проблем...
   - А, ну их к хатту, - устало махнул рукой я. - Пусть пересаживаются на "сто первые" и идут в свободный поиск вместе со звеном Макрейвена. Остальным красную готовность. Вылет через двадцать минут.
   Фел отсалютовал и отключился. Мне же оставалось только посетовать на собственную самоуверенность. Четыре месяца назад, за два дня до начала Восстания, "Чёрная эскадрилья" получила новейшие истребители. У них даже названия не было, только заводское обозначение - "СИД-прототип". Мощный двигатель, гипердрайв, щит, четыре лазерные пушки и две торпедные ПУ. Теоретические расчёты и заводские испытания показали, что истребитель почти в полтора раза быстрее перехватчика, при сохранении его маневренности. Недолго думая, я потребовал у Сиенара первую партию для своих ребят. Райт честно предупреждал, что конструкция не отработана. Что полный цикл испытаний на надёжность ещё не завершён. Что, в конце концов, в случае форс-мажора, у меня даже самых банальных запчастей не будет. Но нет! Страна требует новый истребитель, мать твою! В значительной степени, на принятие столь опрометчивого решения повлиял ещё один фактор - моя гордыня. Серийные СИД-перехватчики начали поступать в войска незадолго до восстания, и "Чёрные" потеряли привилегию обладателей лучших истребителей. Сей факт меня несколько огорчал и, понадеявшись на Силу, я предложил ребятам опробовать машину.
   За этим решением не замедлили последовать неприятности. Мало того, что с началом восстания переучивать пилотов пришлось чуть ли не в боевых условиях, так ещё выяснилась куча проблем с самой машиной. Нет, в принципе, сложности ожидались изначально, истребитель-то совсем новый. Однако, пока мы отрабатывали манёвры в пространстве Кореллии, мелкие отказы устранялись механиками на раз-два. Истребитель, в целом, понравился и мне и пилотам, решили брать. Глубины задницы, в которую я загнал эскадрилью, проявились, когда флотилия отбыла во Внешнее Кольцо. В первом же столкновении, после попадания в солнечную панель, у истребителя Луде заклинил один из маневровых двигателей. Домой он вернулся своим ходом, но для дальнейших боёв его машина стала непригодна. В той же стычке выявилось, что прекрасные, на бумаге, скорость и маневренность "прототипа" недостижимы в боевых условиях. Потребление энергии дефлектором и орудиями превышает расчётное значение, не позволяя силовой установке выйти на нужный режим. Кстати об орудиях: на "прототип" устанавливаются модернизированные пушки от перехватчика. Мощные, но очень капризные и требовательные к качеству обслуживания. Проходя мимо работающих в две смены механиков, постоянно ловил отголоски, направленных в мою сторону, крайне недобрых мыслей. Когда же второй бой лишил меня ещё одного пилота, несколько ящиков в ангаре непроизвольно смялись. Казалось, "хромой джава", как окрестил машину Макрейвен, целенаправленно гадит пилотам в самые ответственные моменты. Нет, ничего трагичного не произошло, опытный инструктор Джона Старк вернулась на корабль невредимой. Но её машина тоже выбыла - на одном из двигателей полетел стабилизатор ионного потока. Я бы уже давно приказал пересесть обратно на перехватчики. Но, чтобы вместить на стойках ангара гораздо более массивные "Прототипы", старые машины пришлось выгрузить. На "Опустошителе" просто не было запасных истребителей! Отбирать у авиагрупп других кораблей? Для пилотов это станет сильнейшим оскорблением, а в местные гарнизоны новая машина ещё не успела поступить. Так что со дня на день я ждал большой конвой с проверенными перехватчиками, грузом запчастей для "Прототипа" и несколькими сиенарскими инженерами. А пока пилотам и техникам придётся обходиться наличными средствами.
   В ангаре царило привычное оживление. Персонал загружал боеприпасы, проводил финальные проверки. "Альфы" Макрейвена парами уходили на взлёт. Он должен проверить несколько необитаемых систем, потенциально подходящих под убежище рейдера. Остальная эскадрилья будет лететь следом с разницей минут в десять, на случай нападения мятежников. Одиночное звено - довольно лакомая цель.
   - Эй! Не знал, что тебе пухленькие нравятся! - пошутил кто-то над совершенно несчастным Луде.
   Тот ответил весельчаку известным жестом и пару раз вздохнул, бросив взгляд на полуразобранный истребитель. После чего направился в сторону "Интрудера". Очень нехорошо, что выбыли два опытных пилота и придётся ломать хорошо слётанные пары. За прошедший год молодёжь, конечно, поднабралась знаний и заматерела. Но кто удержит горячие головы от необдуманного геройства?
   - Рашон - идёшь моим ведомым, Аниел с Деррикотом, - гаркнул я. Сивэ умная девочка, но иногда слишком увлекается и нужен кто-то, способный её одёрнуть. Аниел же, отличающийся очень осторожной манерой пилотирования, составит великолепную пару со стабильным, опытным Деррикотом.
   Молодые пилоты козырнули и побежали занимать кокпиты истребителей. Старшее поколение никуда не торопилось, ведь до вылета целых пять минут.
   Когда, компьютер, наконец, прогнал предстартовую диагностику, я переключился на частоту эскадрильи:
   - Всем внимание, здесь Чёрный-Лидер. Доложить о готовности.
   - Чёрный-Два готов, Чёрный-Три готов, Чёрный-Четыре... - посыпалось в эфире.
   - Слушаем внимательно, - продолжил я после переклички. - Идём тихо и аккуратно. Радиомолчание, никаких активных сенсоров. Ждём сигнала от живца.
   - Как-будто, есть надежда, что эти крысы всё-таки вылезут, - скептически заметил Оберхаур.
   - Отставить праздные разговоры и обмен мнениями. Сосредоточьтесь на выполнении задачи. - Я позволил прорваться накопившемуся раздражению.
   - Чёрный-Лидер, вылет разрешаю, - сообщили с мостика.
   Уже привычными движениями вывел корабль из ангара и ввёл в компьютер координаты для прыжка. Шестое чувство подсказывало, что что-то должно произойти в самое ближайшее время.
  
  
  
   Мара просматривала информацию по Дарту Вейдеру. Её всё не покидало чувство, что Император отослал её с какой-то конкретной целью, а не просто завершать обучение. Или ей просто хотелось, чтобы у императора БЫЛА такая причина. В любом случае, пока Разрушитель типа "Победа II" вёз её к месту дислокации эскадры Вейдера, она снова и снова пыталась разузнать что-нибудь о протеже своего Мастера. Хотя, даже с её допуском, информации было крайне мало. Вейдер просто появился из ниоткуда во время подавления мятежа джедаев. Появился - и сразу занял место правой руки Мастера. А Император не был склонен разбрасываться своим доверием. Джейд уже давно предполагала, что Вейдер либо сам состоял в Ордене, либо долгое время скрывался среди джедаев по приказу Мастера. Когда погас свет, она как раз пыталась, сопоставляя скудные факты, выяснить джедайскую личину Вейдера.
   Это было странно. На военных кораблях свет просто так не гаснет. Закрепив на поясе кобуру и меч, Рука Императора вышла в коридор. Джейд разместили в одном из кубриков, где по штатному расписанию должны были жить пилоты. Но сейчас, когда корабль использовался для перевозки запасных истребителей и запчастей, каюты пустовали. Первым делом, девушка пошла в ангар, желая найти кого-нибудь из экипажа и узнать ситуацию. Мара всё ещё двигалась по коридору, когда корабль начал сотрясаться. По ним стреляли! Затем, она почувствовала лёгкий толчок, который случается во время перехода на сверхсвет. Желание узнать ситуацию увеличилось и она побежала.
   Её планы прервали два вооружённых бойца...
   - Стоять! - рявкнул вышедший из-за поворота солдат, поднимая бластер.
   Не сбавляя скорости, Джейд взмахнула рукой, призывая Силу. Противники лишь пошатнулись, но Маре этого хватило. Бластер плюнул огнём и на полу перед девушкой остались лежать два тела. Она впервые убивала разумных существ, но не было никаких угрызений совести. Только холодный расчёт профессионала. Быстро осмотрев того, кто выглядел старше, Джейд забрала его комлинк и пошла дальше, уже соблюдая все меры предосторожности.
   Итак, корабль захвачен. Как это случилось - неясно. Но, судя по всему, захват был молниеносным, что говорит о высоком профессионализме бойцов. Первым делом, ей необходимо спрятаться и дождаться выхода из гиперпространства. Учитывая, что её нет в списках пассажиров и экипажа, это будет довольно просто. Затем следует пробраться на один из постов связи, и оповестить Империю о местоположении судна. В идеале, стоило бы сначала вывести из строя гипердрайв, чтобы полностью исключить возможность побега мятежников с передовыми имперскими разработками. Кроме того, она в любой момент может связаться с Мастером, но если беспокоить его по таким пустякам, Император может решить, что зря вложил в неё столько сил и времени. В конце концов, именно к подобным нестандартным ситуациям и готовили Руку Императора...
   Когда освещение частично восстановилось, Рука Императора уже бежала по направлению к техническому тоннелю, который вёл прямиком в машинное отделение.
  
  
  
   - Что-о?! Что значит, корабль захвачен?! Как, мать вашу, вы умудрились просрать корабль на рейде собственной базы!!!
   - Милорд... - офицер на экране нервно теребил воротник мундира. - "Коса" вышла из гиперпространства, и встала в ожидании обновления информации по местоположению вашей эскадры. Затем с поверхности поднялся челнок, на нём якобы было оборудование и персонал для Первой эскадры. Я лично проверял, они предоставили верные коды!
   - Шаттл сел в ангаре "Косы", дальше?
   - Через десять минут после посадки с "Косы" подали автоматический сигнал SOS, который практически сразу прервался. В ответ на запрос диспетчеров, с корабля сообщили, что был кратковременный сбой энергоустановки, и в реакторе образовалась течь. От нашей помощи они отказались, подтвердив, что способны справится с утечкой своими силами.
   - И что же вы предприняли? - хотелось одновременно и смеяться и плакать.
   - Э-э... ничего, милорд. Диспетчеры действовали по уставу. Раз с корабля сообщили, что справятся с неполадкой сами, у нас не было причин беспокоиться.
   Давно бы сделал фэйспалм, да только маска сильно мешала. Ну почему? Почему я раньше не обратил внимания на этот идиотский пункт устава? Вспомнились известные "100 вещей, которые я сделаю, когда стану Злым Властелином". Один из пунктов прямо гласил: "Неважно, сколько недостатков есть в системе; охранникам будет дана инструкция рассматривать любую поломку камеры слежения как чрезвычайную ситуацию". Нет, серьёзно, это же одна из классических ошибок злодея.
   - Так когда вы поняли, что с кораблём не всё в порядке? - раздражённо продолжил я.
   - Спустя двадцать минут, после посадки челнока, милорд. На связь вышел один из пассажиров и сообщил, что на корабль проникла группа неизвестных. И прямо сейчас они ведут бои с экипажем. Контр-адмирал Тальвири приказал открыть огонь из ионных пушек и готовить абордажные отряды, но судно практически сразу ушло в гиперпространство.
   - Вектор прыжка на мой флагман! Поднять все имперские силы в радиусе десяти световых лет! НАЙТИ КОРАБЛЬ! Или я вам всем гарантирую пожизненный пятизвёздочный отдых на Кесселе!!!
   Отключившись, я устало взглянул в иллюминаторы мостика "Опустошителя". Бедного связиста, конечно, зря чуть до инфаркта не довёл. Технически, они действительно действовали по уставу. Да и сам парень ни в чём не виноват. Но когда тебя выдёргивают из истребителя сообщением о чрезвычайной ситуации, а потом докладывают ТАКОЕ...
   - Милорд, пришли координаты вектора прыжка, - тихо сообщил оператор связи.
   - Значит так. Хорошенько их изучите. Дайте список наиболее вероятных точек выхода. Как только определитесь, сразу отправляйте туда корабли. Надо перехватить мятежников до того, как они смогут замести следы. Всем работать!
   Навигаторы засели за картами, а я, тем временем, отдал приказ об отзыве всех разведчиков. Хатт с ним, с рейдером, как мне потом за потерю передовых разработок перед Императором отчитываться?
   - Милорд, мы определили двенадцать наиболее вероятных координат выхода, - доложил командир навигационной части. Я же бегло осмотрел предложенные варианты.
   - Передайте это всем соединениям в районе. Пусть ведут поиски по этим координатам. Мы же отправимся... - я на секунду задумался, прислушиваясь к ощущениям. - Сюда!
   Что-то заставило меня ткнуть пальцем в последнюю на тонкой линии точку...
  
  
  
   Когда корабль вернулся в обычный космос, Мара выбралась из своего убежища и направилась в сторону отсека с гипердрайвом. Мятежники заминировали главные технические шахты, но миниатюрная девушка смогла протиснуться в машинное отделение по одному из предназначенных для дроидов коридоров. К счастью, и без того немногочисленный противник понёс значительные потери в ходе захвата корабля, поэтому внутри дежурил всего один часовой. Аккуратно убрав его и проникнув в святая святых, Джейд привела в негодность мотиваторы основного и резервного гипердрайвов. После чего поспешила убраться из отсека. Теперь предстояло выйти на связь с имперскими силами. До момента, когда повстанцы узнали о пропаже одного из передатчиков и сменили кодированную частоту, удалось выяснить, что выживших членов экипажа сгоняют в главный ангар. Значит, большая часть спецназовцев находится именно там. Мостик и резервная рубка тоже охраняются, а остальные посты, откуда можно воспользоваться межзвёздной связью, наверняка отключены. То есть, у неё всего два варианта. Припомнив планировку палуб, девушка решила идти на мостик. Больше пространства для манёвра и путей отхода. Кроме того, нападение на мостик менее ожидаемо, с тактической точки зрения. Игнорируя турболифты и главные коридоры, Рука Императора довольно долго добиралась до командной палубы.
   Первый "звоночек", прозвучал, когда на посту перед лифтом не обнаружилось часовых. С чего это противник проигнорировал столь удобное для размещения караула место? Когда, почти вжимаясь в стены, Джейд добралась до входа на мостик, не встретив по пути вообще никого, интуиция просто выла об опасности. Мара припомнила, что там говорилось насчёт тактики штурмовых подразделений. Проверила, хорошо ли сидят кобура с запасным пистолетом и вибронож. Затем достала трофейную шоковую гранату и нажала кнопку открытия двери.
   Ра-аз, граната летит в образовавшуюся щель. Два, прижаться к углу, отсчитать три секунды. Три, вломиться внутрь и сразу уйти в сторону перекатом.
   - Я ждал кого-то повыше ростом, - прозвучал искажённый вокабулятором голос.
   В дальнем конце мостика стояла, защищённая узнаваемой бронёй, фигура. В момент стали понятны и быстрый захват судна и отсутствие охраны мостика. Мара метнулась за одну из консолей, отчаянно надеясь, что противник не решится применить тяжёлое вооружение в замкнутом пространстве.
   - Это работа с самого начала была слишком скучной. С украденными кодами попасть на борт не составило труда. А дальше... Даже двенадцатилетний мандалорец даст фору сброду, который мятежники выдают за элитный спецназ, - Мара представила, как губы под Т-образным визором расплываются в презрительной усмешке. - Но их всё же хватило, чтобы захватить корабль с неполным экипажем. Скука смертная... И тут я узнаю, о диверсии в машинном отделении... Ты, наверное, хотела отослать сигнал с нашими координатами? Спешу огорчить - я отключил системы связи после разговора с нанимателями.
   Выглянув из-за консоли, девушка увидела, что противник не стоял на месте во время монолога. Наёмник постоянно перемещался, как бы случайно оказываясь рядом с возможными укрытиями.
   - Короче говоря, я не знаю, кто ты такая, но готов предоставить возможность умереть с честь...
   Джейд не стала дожидаться окончания фразы. Вместо этого, она выскочила из-за укрытия и, стреляя с двух рук, прыгнула в левую яму управления. Мандалорец, с лёгкостью увернувшийся от неприцельных выстрелов, послал в ответ очередь из своего карабина. Теперь наёмник думает, что она загнала себя в ловушку. Ведь в тесной командной яме он сможет навязать рукопашный бой и реализовать преимущество в силе. Во всяком случае, она надеялась на это.
   Девушка выжидала, как никогда ярко ощущая движения своего врага в Силе. Ближе, ещё ближе... Когда мандалорец оказался на расстоянии метра, Мара прыгнула. Красивое сальто, с одновременной активацией светового меча. Наставник в школе инквизиторов за такой приём точно бы отправил её в наряд по уборной. Но у наёмника не было меча...
   Он почти успел. Почти повернулся, и почти навёл на неё левую руку со встроенным в броню огнемётом. Фиолетовый клинок пронзил грудь сына Мандалора, а из-под шлема раздался удивлённый хрип:
   - Jetii?
  
  
  
   В который раз убеждаюсь, что Сила - это страшная сила. Казалось бы, просто ткнул в первую попавшуюся точку. И вот она - "Коса", всего в 350 километрах от "Опустошителя". Похоже, мы нагрянули как раз ко времени встречи. Возле угнанного разрушителя кучковались два фрегата МС30, авианесущий крейсер "Огонь Квазара" и лёгкий крейсер МС40. Вот значит, из кого состояла рейдерская группа.
   Похоже, наше появление очень удивило бунтовщиков. "Опустошителю" дали подойти на пять тысяч, до того, как с вражеских кораблей начали поднимать истребители. В принципе, в худшем случае, нам бы пришлось ожидать атаки семидесяти двух МЛА противника, что почти равно авиагруппе Разрушителя. Но, даже если не учитывать лучшую выучку имперских пилотов и отличное состояние матчасти, повстанцы всё равно сильно проигрывали в огневой мощи. ИЗР им противопоставить нечего.
   - Выпускайте бомбардировщики. Капитан, ваша цель - их флагман! Этот хаттов корабль попортил нам достаточно нервов. Белая эскадрилья в резерве, Чёрные прикрывают бомберы.
   Этот бой я решил провести на командном посту "Опустошителя". Очень не хотелось упускать крупные корабли. Наблюдать, как двенадцать бомбардировщиков вышли на перехват стремительно удирающих кораблей повстанцев... Мм, это просто нечто. Вот двенадцать машин слаженно ложатся на боевой курс, смыкают строй. Истребители прикрытия выходят чуть вперёд, встречая жиденькое сопротивление Альянса и связывая его боем. На подлёте бомберы рассредоточиваются, усложняя работу комендорам крейсера. И... Сброс! Противник теряет ход, отстаёт от основной группы. Остальные корабли мятежников и не думают останавливаться, ведь следом за бомбардировщиками и истребителями на полном ходу летит "Опустошитель".
   - Милорд, он в зоне поражения, - докладывает старпом.
   - Огонь из ионных пушек. Не сбавляем скорость, преследуем остальных. Торпедами по лидеру, как только выйдем на дистанцию удара. Белые, проверьте, чтобы из ангаров крейсера больше ничего не взлетало.
   Уйти удалось только фрегатам. Хрупкий авианосец разломился после попадания торпеды в центральную часть. Капитан крейсера отказался сдаваться, что очень обрадовало ребят из 501-го легиона, уже пару месяцев скучавших без дела. Абордаж длился недолго. Вскоре мне пришлось придумывать, куда деть почти две тысячи пленных. С угнанным Разрушителем тоже не возникло проблем. Оставшиеся на нём мятежники попытались торговаться. Требовали корабль и возможность безопасного бегства взамен жизней экипажа. Штурмовики проникли на корабль и просто пустили усыпляющий газ в ангар, где засели спецназовцы Альянса.
   Довольный собой, я шел на мостик, по коридорам отбитого корабля. По словам одного из мятежников, там забаррикадировался наёмник-мандалорец, которого наняли для командования операцией. Вот только на мостике ожидал сюрприз иного рода. На одной из консолей сидела рыжая девчонка лет пятнадцати и задумчиво вертела рукоять светового меча. При виде меня девушка встала, слегка поклонилась и выдала:
   - Приветствую, Лорд Вейдер. Император просит, чтобы вы нашли немного времени и завершили моё обучение путям Силы. - Мара Джейд испытующе взглянула мне прямо в глаза.
   Приехали...
  
  
         Интерлюдия 2.
  
  
   2 ДБЯ,
   Алдераан.
  
  
   Старинный особняк притаился посреди лесистых холмов. Хотя, скорее, это был небольшой дворец. Каменная конструкция удивительным образом сочетала в себе лёгкость и основательность. Красоту, вышедшую из-под руки древнего мастера, не смогли испортить даже многочисленные антенны, генераторы дефлекторных полей, большая посадочная площадка и прочие элементы современного быта. Во дворе был обустроен сад, за которым довольно давно никто не ухаживал, и это придавало ему некий шарм нетронутой природы. По садовой аллее неспешно прогуливалась пара человек. Представительный мужчина со спокойным уверенным взглядом вёл под руку величественную женщину в белых одеждах.
   - Твоя загородная резиденция - просто чудо. Почему ты меня раньше сюда не приглашал?
   - Я сам не бывал здесь уже лет десять. Приехал всего неделю назад. Это особое место для моей семьи. Дом Органа владеет поместьем уже более трёх тысяч лет. Оно было построено, как тайное убежище во время войны с Империей Ситхов.
   - Что ж, похоже, сейчас мы вновь используем дом по назначению. Но мне не терпится сообщить потрясающую новость. Наконец удалось выйти на прямой диалог с руководством "Инкома". Они, разумеется, юлят и изворачиваются, но думаю, не откажутся продать некоторые не востребованные имперцами разработки. Тот, сорванный год назад контракт, сильно ударил по их бюджету.
   - И сколько они затребовали?
   - О цене пока, говорить рано. Понятно, что полный пакет технической документации и описание производственного цикла будет стоить недёшево, да и несколько готовых образцов прихватить не помешает.
   - Ты ведь понимаешь, что сейчас мы ограничены в ресурсах?
   - Бейл! Я, может, и женщина, но в финансах и политике разбираюсь ничуть не хуже тебя!
   - Ладно-ладно... Кстати, говорят, ты летала на переговоры с ботанами? Я в последние дни немного выпал из жизни.
   - Да. Провели небольшую встречу на Монус Манделе. В открытую нас не поддержат, это было понятно с самого начала. Но некоторые влиятельные члены правительства серьёзно опасаются имперской агрессии и готовы предоставить помощь. Пока небольшую, однако, зная их натуру, это звучит как приглашение к широкому сотрудничеству.
   - Отлично. Немного хороших новостей нам не помешает. Результаты первых боевых действий, мягко говоря, не впечатляют.
   - Никто и не говорил, что будет легко. Жертвы на войне неизбежны.
   - Да, хотя такого разгрома я не ожидал. Нам позарез нужны опытные командиры... Как там работы с привлечением бывших республиканских военных?
   - Большинство из них либо цепляется за спокойствие привычной жизни, не интересуясь политикой, либо уже впало в маразм. Есть всего несколько перспективных кандидатур. Например, прямо сейчас, агенты работают с Яном Додонной.
   - Хмм... Додонна - известное имя! Будет просто отлично, если получится его завербовать. Вообще, в наших рядах не помешали бы несколько публичных личностей.
   - А тебе не кажется, что, если мы выйдем за некоторые рамки - то за нас возьмутся всерьёз? На данном этапе Альянс существует, потому что его существование полезно Палпатину...
   - А тебе не кажется, что, если бездействовать, то Альянс рассыплется?! Или, что более вероятно, нас сбросят с руководящих постов за нерешительность. Бел Иблис уже имеет наглость выказывать своё недовольство мне в лицо и открыто оспаривает приказы. А ты знаешь, какой поддержкой пользуется этот кореллианский выскочка среди офицерского состава.
   - Бейл, не стоит так горячиться. Я и не предлагаю распускать Альянс. Тем более, учитывая, с каким трудом мы собрали вместе все эти группировки. Я просто говорю - почему бы не скорректировать генеральный план? В одном ключевом моменте.
   - Ты о чём?
   - Империя - это Император и Вейдер. Они стержень, основа, символы "Нового Порядка". Если убрать ситхов и успеть оседлать волну, которая обязательно поднимется после...
   - Да знаю я! Мы это уже сто раз обсуждали! К делу.
   - Нам тоже нужен символ. Герой. Тот, кто поднимет знамя, и поведёт в атаку людей. А кто подходит на эту роль лучше джедая?
   - И кого же ты, дорогая Мон, предлагаешь на должность героя? В наши дни, довольно-таки трудно найти джедая. Йода и Кеноби не в счёт. Я уже не раз предлагал им присоединиться к нашей войне, но они всё твердят про какие-то пророчества и Веление Силы...
   - Значит, будем искать...
  
  
   Глава 5.
  
  
   2 ДБЯ,  
   флагман 1-й эскадры,
   ИЗР "Опустошитель".
  
  
  
    - Да не туда, глупая жестянка!
    Дроид испуганно пропищал на бинарном и спешно переместил манипулятор со сварочным аппаратом.
    - Во-от. Другое дело. Эх-х, как же не хватает старины R2. Может, наведаться к Бейлу? - серебристый R3 предпочёл оставить заданный в пустоту вопрос без комментариев.
    Уже вторую неделю, в краткие часы отдыха, я мастерил новую броню. Дюрастиловые панели были заменены на пластины из кваданиевой стали. Новый герметичный комбез получил дополнительную защиту вплетением кортозисного волокна. Система искусственной вентиляции обзавелась аварийным дублирующим контуром, а её контроллер был значительно улучшен. Грудная панель осталась на прежнем месте, только теперь была, как и весь костюм, защищена персональным силовым полем. Костюмчик получался - загляденье. Правда, цена... В общей сложности, пришлось потратить больше четверти миллиона. Благо, зарплата правой руки Императора позволяла.
    К тому же, имелся достойный повод. Неделю назад мне исполнилось сорок лет. Совсем немного, по меркам этой галактики. А учитывая ещё и связь с Силой, я бы мог рассчитывать минимум на сто - сто пятьдесят лет активной жизни... Если бы не полученные на Мустафаре чудовищные травмы. За год я успел привыкнуть к аппарату искусственного дыхания. Тяжёлому и местами неудобному костюму. О способе питания и удалении отходов жизнедеятельности вообще говорить не стоит. Ко всему этому я привык. Привык, но не смирился. И новая броня - это первый шаг на пути к хотя бы частичному выздоровлению.
    - Так, R3, этот жгут надо провести под пластиной. - Астромех ответил короткой трелью и принялся старательно заталкивать пучок проводов под броню.
    Час упорной работы, два часа тестовых прогонов, и я, наконец, готов примерить новый костюмчик. Основная сложность - придётся отключать устройство вентиляции лёгких. Четыре дроида должны провести процедуру всего за полторы минуты. К сожалению, они не влезут в сферу медитации и переодеваться предстоит "на свежем воздухе".
    Дав дроидам условный сигнал, я ложусь на специальное кресло и погружаюсь в медитацию, чувствуя, как отключается дыхательная маска.
    - Покой - это ложь. Есть только страсть!
    Покой - это полное противоречие окружающему миру, беспокойному и хаотичному. Недостижимый абсолют. Страсть - топливо. То, что заставляет идти к цели, снося преграды. Мы все движимы страстями, у кого их нет - тот просто мертв.
   Я центр Вселенной, фокус Великой Силы. Она повсюду. Но её величие не должно ослеплять. У меня есть цель, и я подчиняю потоки своей воле.
    - Через страсть я обретаю Силу.
    Питаемые страстями, мы движемся по жизни. Вперёд, назад, не имеет смысла. Суть жизни - движение. И неважно, приведёт ли оно к прогрессу или смерти. А Сила - и есть Жизнь, во всём её многообразии.
   По искусственной коже бегут микроразряды электричества, вокруг тела словно оборачивается нечто могучее и неизмеримо большее, чем любое разумное существо.
    - Через силу я познаю могущество.
    Сила увеличивает твои возможности. Дает способность влиять на течение Жизни... А власть над Жизнью - абсолютная власть.
   Она вокруг и внутри меня. Она окутывает каждую клетку искалеченного тела.
    - Через могущество я обретаю победу.
    Могущество не является самоцелью, лишь средство её достижения. Победа - это цель. А обладая властью над Жизнью, ты можешь достичь всего!
   Я смещаю точку концентрации, и она оказывается прямо в области груди. Энергия самой Жизни наполняет мои лёгкие.
    - Через победу мои оковы рвутся.
    Побеждай. Раздвигай границы. Испытывай себя на прочность. Ставь цели и иди к ним.
   Сила вдыхает жизнь в обожжённые лёгкие. Мёртвые ткани - регенерируют. Альвеолы расправляются, насыщая кровь кислородом.
    - Великая Сила освободит меня!
    Открываю глаза и вижу копошащихся дроидов. Они устанавливая машинерию к новому костюму. Вдыхаю глоток корабельной атмосферы. Она приторно-стерильна, но для меня кажется слаще чистейшего высокогорного воздуха. На какой-то квант времени бесконечная энергия заполняет каждую клеточку моего тела. Так бывает после глубокой медитации. К сожалению - эффект временный. Но я надеюсь, что когда-нибудь достигну нужной степени концентрации и освобожусь от оков.
    Пока же, стоит заняться более насущными проблемами.
  
    
    - Неплохо, - пробасил чёрный гигант, когда Мара, в очередной раз, резким отскоком ушла от его клинка. - Но ты продолжаешь пользоваться шаблонными связками. Они хороши только против новичков. Импровизируй.
    Джейд нанесла серию быстрых рубящих ударов, метя в конечности, в попытке вывести противника из равновесия, и закончила её уколом в район груди. Массивный противник отразил удары жёсткими блоками, а от выпада просто увернулся с удивительным для своих размеров изяществом.
    - Хатт! - чертыхнулась девушка. Вейдер чуть не подловил её в конечном положении выпада.
    - Мне начинает казаться, что Император тебя перехваливает, - лорд умудрялся говорить и вести поединок, не сбивая своего фирменного дыхания. - Пора проинспектировать Цитадель на Праките. Если все наши инквизиторы столь посредственны...
    С этими словами Вейдер сам пошёл в атаку. Удары били точно и безжалостно. Девушке пришлось применить все свои знания и ловкость, даже и не думая о попытке поставить блок. В чудовищной силе лорда она убедилась на самой первой тренировке. Когда за спиной замаячил угол импровизированного тренировочного зала, Мара предприняла отчаянную попытку вырваться из безнадёжной позиции. Прыжок, позволивший ей одержать победу над мандалорским наёмником, был прерван жёстким рывком и последовавшим за ним ударом об пол.
    - Я разочарован. Ты не можешь победить. Не хватает знаний и опыта. А вот то, что ты ещё и совершенно не следишь за окружающей обстановкой... - Вейдер Силой отправил свой тренировочный меч в угол зала.
    - Если продолжишь в том же духе, тебя ждёт гибель на первом же задании. Продолжим завтра.
    Лорд вышел, оставив девушку наедине с бессильным гневом. И ведь он прав - самое поганое. Она допустила непростительную ошибку - слишком увлеклась одним аспектом боя. Хотя по-другому было нельзя, стоило на секунду ослабить бдительность, как девушка оказывалась на полу, с очередным ожогом от тренировочного меча. До поединка с ним, Мара считала себя неплохой мечницей. Однажды она даже побила инструктора в академии. Но бои с Вейдером дали понять, что значит сражаться с настоящим мастером. Его стиль не отличался высокой подвижностью. Ни одного лишнего взмаха. Точные, экономные движения. Вейдер либо заканчивал поединок одним мощным натиском, либо вёл долгую планомерную "осаду", до момента, когда Мара сама падала от усталости. Атаковать удавалось, только когда лорд позволял ей.
    Джейд вздохнула, поднялась с пола и направилась в душ. Много лет назад Император увидел в ней потенциал, и с того самого момента она была полна решимости оправдать ожидания Мастера. Вейдер лишь одна из ступеней на её пути.
    
  
    Когда Император "просит" - отказываться не принято. И теперь я - счастливый обладатель ОГРОМНОЙ ПРОБЛЕМЫ. Появление Джейд означает, что Палыч, наконец-то, решил взяться за меня всерьёз, прислав идеального проводника своей воли. Безусловно, подозрения у него появились ещё при первой встрече, но наивная надежда, что большое расстояние и моя полезность Империи успокоят Сидиуса, рухнула. В моём окружении и без девчонки хватало соглядатаев. Более того, в стремлении умиротворить Императора, я специально не предпринимал никаких попыток борьбы с ними. Как видно - план не удался. Но не всё так печально. Палпатин мне не доверяет. Однако, если с его точки зрения одних подозрений недостаточно для радикальных мер, то ещё не всё потеряно. Скорее всего, Палыча насторожила резкая смена поведения, и Рука послана, чтобы подробно разузнать о причинах. Нетрудно догадаться, Сидиус надеется пробудить в своём ученике ностальгию. Ведь поведение и характер Мары очень уж напоминают о другой девушке, много лет назад обучавшейся у Скайуокера. Раз так, то надо придумать логичную причину смены характера, которое успокоит Императора. А пока вести себя с девчонкой очень аккуратно и ни в коем случае ей не доверять.
    Тем более, я быстро убедился в мастерстве девушки, несмотря на юный возраст. Для сохранения инкогнито, Мара решила представиться моим новым адъютантом. На ехидный вопрос: "Каким образом пятнадцатилетняя девчонка стала помощником верховного главнокомандующего?" Джейд загадочно улыбнулась, и уже через полчаса передо мной предстала симпатичная брюнетка, слегка за двадцать. На следующий день по флагману поползли слухи о сногсшибательной красотке. Главные ловеласы корабля не замедлили открыть сезон охоты, за которым я периодически с интересом наблюдал. К несчастью, отшивая очередного ухажёра, девушка додумалась мельком упомянуть о своей должности, и все дальнейшие поползновения в сторону адъютанта милорда главнокомандующего были мгновенно пресечены.
    Если уж говорить откровенно, Джейд мне понравилась. Серьёзная, вдумчивая, но ещё не потерявшая толики юношеской безбашенности. Она спокойно принимала факт своего невежества и стремилась его ликвидировать. И я даже с некоторым удовольствием взялся за её обучение. Тем более, задача стояла весьма нетривиальная. Улучшить умения обращаться с Силой, не нарушая доктрину Бейна. До меня девушка училась вместе с инквизиторами и Императорской Гвардией, что позволило сделать из пятнадцатилетней Мары великолепного универсального бойца. Однако она сильно уступала стандартам подготовки джедаев в плане владения Силой и световым мечом. Сидиус, стремясь не нарушить "Правило Двух", развивал в ней только способности к дальней телепатической связи, а обучение инквизиторов включало лишь основы. С фехтованием, подтягиванием которого я занялся уже по личной инициативе, дела обстояли несколько лучше. В Академии она на неплохом уровне овладела "Формой решительности". Разумеется, этого было совершенно недостаточно для противостояния опытным фехтовальщикам, но наличие базы - уже хорошо. В тренировочных боях Мара показала недюжинную силу характера и склонность к подвижным стилям. Девушка была очень быстрой и гибкой. Думаю, в идеале, ей бы подошла смесь Атару и Шиена. К сожалению навряд ли получится сделать её мастером (Палыч не даст столько времени), но вот показать направление развития - точно успею.
  
  
   Внешнее кольцо,
   Лианна.
  
  
    Сол Брекенридж пил. Пил уже давно. Упорно заказывая снова и снова, под душеспасительные комментарии дроида-бармена. За последнее время у мужчины скопилось много причин, чтобы хорошенько надраться, однако, главным стало то, что совсем скоро Сол может лишиться даже той жалкой пародии на смысл жизни которой обладал.
    Всю свою недолгую жизнь Сол понятия не имел, какова цель его существования. Разумеется, он хотел денег, комфорта, красивых женщин. Но это были лишь сиюминутные желания. А вот настоящей, с большой буквы, Цели, у парня не было. Наверное, поэтому сын фермера с Дантуина просто плыл по течению. В школе звёзд с неба не хватал, но старался быть не хуже других. После поступил в сельскохозяйственную академию, но специальность агроинженера так и не получил, вылетев с последнего курса из-за драки с соучеником. Недолго думая и не желая дальше сидеть на шее у родителей, подписал контракт на ближайшем вербовочном пункте. В двадцать один год Сол Брекенридж поступил на службу в пехоту Галактической Империи.
    Довольно скоро выявился его скверный, с точки зрения начальства и некоторых сослуживцев, характер. Брекенридж всегда был несколько раздражительным. Вкупе с прямой, бесхитростной фермерской натурой, это образовывало весьма взрывную смесь. Попросту говоря, вместо того, чтобы до хрипоты спорить с обидчиком, писать жалобы или просто промолчать, Сол бил в морду. Вот и в армии командование быстро отметило "недостойное" поведение курсанта. Худо-бедно, парню удалось пройти "курс молодого бойца" и новоиспечённый рядовой угодил в гарнизон важного промышленного мира, Лианны. Несмотря на расположение во Внешнем Кольце, планета обладала серьёзным производственным потенциалом. Здесь производился практически весь спектр кораблей для имперского флота. Начиная истребителями и заканчивая Звёздными Разрушителями.
    Служба шла неплохо. Рутинные армейские будни пришлись по душе бывшему фермеру. Их часть дислоцировалась в небольшом военном городке, недалеко от завода, производившего СИДы. Так что в увольнительные можно было неплохо развлечься. В часе полёта располагалась столица Лианны, где уроженец провинциального Дантуина мог приобщиться к последним технологическим достижениям. Да и относились к людям в форме с неизмеримо большим уважением, чем к фермерам. И всё бы ничего, только натура Брекенриджа и тут дала о себе знать. Одним погожим вечером рядовой проводил свой досуг в компании парочки сослуживцев. Они даже успели найти девчонок, которые были не прочь поближе познакомится с бравыми пехотинцами и Сол уже подумывал об отличном завершении вечера в компании миниатюрной блондинки... К несчастью, судьба обладала иными планами на этот вечер.
    По той же улице, только навстречу рядовым, неспешно прогуливалась группа флотских. Звездолётчики, которые тоже находились в изрядном подпитии, решили, что недалёкие грязееды недостойны внимания столь прекрасных дам, и попытались отбить у солдат их законные трофеи. По мнению одного из них: "Даже обезьяна может взять в руки бластер и начать палить из него во все стороны. И совсем другое дело вести сквозь хладную черноту космоса огромный звездолет весом в тысячи тонн". Закончить монолог летуну не позволили. Брекенридж, в попытке опровергнуть заявление оппонента, осуществил удачную стыковку своего кулака с головой обидчика, мгновенно превратив боеспособного офицера в работу для врачей. Столь явная демонстрация силы убедила флотских отступить, прихватив своего друга. Солдаты же сочли инцидент исчерпанным и не вспоминали о нём до следующего дня, когда трёх товарищей пригласили к капитану.
    Подобные конфликты между "землёй" и "космосом" не были редкостью и в большинстве случаев, командиры предпочитали обходится дисциплинарными мерами. Только вот капитан поведал Солу, что нокаутированный им был лейтенантом и сыном какой-то местной шишки. Родственники жертвы не собирались спускать дело на тормозах. За нападение на офицера рядовому и так грозил нехилый тюремный срок. Вот и сидел рядовой в баре, напиваясь как в последний раз, пока не началось официальное разбирательство, с которым обязательно придёт и распоряжение о его аресте.
    Внезапно с улицы раздался рёв боевой тревоги. Недоумевающий рядовой сам не понял, как буквально через пять минут оказался в расположении части. Сработали вбитые на тренировках инстинкты. Стоя в строю и немного пошатываясь, от жестокого остаточного эффекта спецтаблеток с говорящим названием "Трезвенник-4", Сол слушал про нападение мятежников, бои на орбите и прорыв нескольких десантных транспортов. Уже погружаясь в машину, Брекенридж подумал, что сегодня у него есть замечательный шанс избежать срока. Нужно, всего лишь совершить какой-нибудь подвиг...
    - Ха-ха, всего лишь, - грустно посмеялся рядовой
    
  
    Когда я практически ввалился в зал для брифингов, офицеры нервно вскочили с кресел. Обведя присутствующих взглядом, я проследовал к своему креслу. Джейд, как мой адъютант, расположилась за правым плечом.
    - Лейтенант...
    - В 14:55 по местному времени в систему Лианны вторгся флот мятежников. Его состав всё ещё уточняется, однако, по меньшей мере он включал два тяжёлых крейсера, пять фрегатов, не менее двадцати пяти корветов и переоборудованных грузовиков и порядка трёх сотен МЛА различных типов. В 15:00 командующий 704-й флотилии сконцентрировал вверенные ему силы для обороны орбитальных верфей и подготовился к эскадренному бою. В 15:02 МЛА противника предприняли атаку на один из комплексов, в то время, когда корабли основного класса маневрировали за пределами зоны поражения оборонительных платформ и Разрушителей. Лёгкие силы адмирала вступили в бой с группой атакующих в 15:05. После незначительных потерь повстанцы отступили. В то же время вице-адмирал Семтор, увидев своё преимущество, приказал части флота начать преследование и задержать корабли мятежников до подхода крупных линейных сил. - Лейтенант смахнул пот со лба, сделал глоток воды и продолжил.
    - Когда флот адмирала перестроился для преследования, несколько десятков кораблей различных типов попытались прорваться к верфям и планете, а в 15:12, на стапеле N9 произошёл взрыв. Как выяснилось, часть этих кораблей были переоборудованы в брандеры и начинены взрывчаткой. Двумя минутами позже первого, были зафиксированы ещё два взрыва. В 15:20 флот повстанцев организованно отступил. К сожалению, Семтор не смог выделить достаточные силы для преследования противника. В результате серьёзных повреждений комплекс N9 сошёл с орбиты и представлял серьёзную угрозу для планеты. Сейчас несколько ИЗР пытаются стабилизировать его орбиту, используя притягивающие лучи. Кроме того, десант с прорвавшихся транспортов высадился в районе электростанции "SIER-2" и захватил её. К станции выдвинулись войска планетарного гарнизона и силы штурмового корпуса. - Офицер снова отпил из стакана.
    - И последнее. Это неподтверждённая информация, милорд, но охрана электростанции сообщила, что десант противника возглавляет джедай.
    Я почувствовал волну удивления, прокатившуюся по старшим офицерам корабля и то, как напряглась за спиной Джейд. Интересно, а её возможности позволяют напрямую общаться с Императором и из гиперпространства?
    - Установить курс на систему Лианны. Мы всего в восьмидесяти семи парсеках, стоит немного отклонится от маршрута и проверить слухи насчёт джедаев.
    
  
    Лёжа на больничной койке и наблюдая, как двигаются металлические пальцы искусственной руки, рядовой Брекенридж размышлял о "цене победы". Более трёх сотен убитых и в два раза больше раненых. Именно столько заплатила имперская пехота за взятие комплекса. Они только прибыли в район, когда начальство сообщило, что у повстанцев есть пятидесятикилограммовая барадиумная бомба, и, судя по всему, они собираются подорвать электростанцию. "SEIR-2" располагалась в центре промышленного района и своими реакторами питала несколько десятков заводов ВПК. Последствия от её взрыва были бы ужасающими, поэтому бойцов бросили на штурм практически без подготовки.
    Первый раз в жизни Сол действительно понял простую истину - человек смертен. Он думал об этом, ползком пробираясь к проходной, вжимаясь в стены извилистых коридоров, грязно матерясь на самого себя, повстанцев и командиров, нервно водя стволом в поиске противников. Его никогда всерьёз не учили тактике зачистки зданий. Зачем? Для этого есть штурмовики и полицейский спецназ. Только они прибыли уже в самом конце, когда остатки отделения Брекенриджа уже ворвались в реакторный зал, стреляя во всё, что движется.
    Сколько раз за последние шесть часов он был на грани гибели? Сколько раз удача позволяла ему увернуться от огня мятежников, вовремя почуять засаду, не попасть случайным выстрелом в важную деталь реактора? Раньше Сол считал, что его жизнь бессмысленна. Так что же заставляло его раз за разом цепляться за эту бессмысленную жизнь? Неужели ценность жизни можно по-настоящему понять только побывав в подобной ситуации?
    Из размышлений солдата вывел неестественно бледный врач:
    - Рядовой Брекенридж, к вам посетитель. - Приподнявшись на кровати, Сол уставился на дверь, готовясь встречать гостя. Когда в проём протиснулся гигант в чёрных доспехах, внешность которых была известна всей галактике, рядовой почти не удивился. Он уже исчерпал свой месячный лимит потрясений.
    - Сол Брекенридж? - пробасил главнокомандующий имперских войск. - Это ты убил "джедая"?
    - Да, сэр, - Сол удивился слабости своего голоса.
    - Мне нужен рассказ из первых рук. Ты в состоянии сделать доклад?
    - Так точно сэр.
    И рядовой рассказал. Рассказал, как они пробились через баррикады. Как из закутка с невнятными криками выскочил человек и взмахом зелёного клинка разрубил Шона. Как Сол, ничего не соображая, бросился на него врукопашную и пришёл в себя, только когда в правой руке хрустнули шейные позвонки...
    Выслушав его, Вейдер издал похожий на хмыканье свистящий звук, поблагодарил и ушёл. А через три дня, выписываясь из госпиталя, Брекенридж с удивлением узнал, что представлен к награде и внеочередному званию, а все обвинения с него сняты. И более того - посыльный, который и вручил Брекенриджу наградной лист, вместе с ним передал и приказ о переводе на ИЗР "Опустошитель". Сол не был дураком и прекрасно знал, ЧЕЙ это корабль. Но к добру или нет это назначение? Брекенриджу оставалось только гадать...
    
  
    - Хатт! - чертыхнулась Мара, когда очередная ложка впечаталась ей прямо в лоб. Я же лишь глухо рассмеялся (из-за чёртовой маски по другому смеяться не получалось).
    - Как раньше - отвратительно. Продолжим. - В Джейд полетел следующий столовый прибор.
    Навыки владения Силой у Мары находились на весьма низком уровне. Нет, она вполне осознанно использовала в бою телекинез, прыжки и прочие простые элементы. Но для этого ей приходилось задумываться, концентрироваться. Учитывая отличное обучение, задержка была совсем небольшой, но в поединке с обученным адептом Силы, эти доли секунды могли стать фатальными. Ситуацию нужно было исправлять в кратчайшие сроки. Тем более, ничего неординарного придумывать не нужно - просто наработать рефлексы. Через несколько дней после событий с фальшивым лианнским джедаем мы приступили к новым тренировкам. Я кидал в Джейд позаимствованные из столовой приборы, она их останавливала или отбивала. Силой.
    - Так, уже лучше, - Джейд, разозлившись, поймала аж пять предметов, а потом запустила в меня с неплохой скоростью.
    - Гнев - это хорошо. Но нужно иметь необходимый настрой. Использовать эмоции, не становясь их рабом. Ярость, страх, ненависть - они могут стать смертоносным оружием или причиной твоей смерти. Ведомые эмоциями долго не живут. Продолжим.
    Прогрессировала Мара быстро. Девушка, очень боясь не оправдать надежд своего Учителя, на занятиях выкладывалась до полного изнеможения. Уже через месяц, она вполне уверенно держалась против меня в поединке и использовала Силу практически не задумываясь. Но всё же, главным успехом я считал налаживание контакта с временной подопечной. Помнится, в оригинальной истории ученики Сидиуса не очень ладили. Здесь же у нас сложились вполне рабочие отношения, замешанные на уважении и толике взаимного интереса. Как и все подростки, Мара оказалась очень любопытной. И после "недолгой акклиматизации" она начала задавать мне вопросы, которыми боялась беспокоить Палыча. Вот и приходилось рассказывать: то о Войнах Клонов и их предпосылках, то о древних мастерах Тёмной Стороны и философии Ситхов в целом, то о причинах, вынудивших джедаев на попытку государственного переворота. Иногда, если девушка была не согласна с моим мнением, рассказы превращались в дискуссии, где она демонстрировала острый ум и высокую эрудированность. Пожалуй, Джейд даже стала третьим человеком в этой галактике (после Сиенара и Фела), которого я мог назвать другом.
    Иллюзиями я себя не тешил. Пока жив Император, Мара, не задумываясь, выполнит любой его приказ. Однако, теперь девушка дважды подумает, прежде чем просто так вмешиваться в мои дела. В этом удалось на практике убедиться, когда пришла пора разыгрывать спектакль перед Сидиусом. Необходимость как-то обосновать изменения характера не оставляла меня в покое протяжении нескольких недель со дня приезда "ревизора". В конце концов, мысли сформировались во вполне конкретный план, вовлекавший в себя прикормленных чинов ИСБ и Инквизиции, группу ботанских "ледорубов" и лучшего наёмника галактики. Через инквизитора Малорума (который уже занимался этим делом, лет эдак семнадцать назад), Боба Фетт получил заказ с требованием выяснить причины смерти некоей Падмы Амидалы Наберри. Непрофильность и сложность задания компенсировались внушительной наградой. Около полутора месяцев мандалорцу потребовалось, чтобы проследить путь Амидалы в последние дни её жизни. За давностью лет, большая часть информации уже была утеряна, и именно здесь пригодились услуги ботанов. Они вносили небольшие закладки в реестры космопортов, служб иммиграции и таможенной охраны, подкидывая Фетту новые улики по мере его продвижения. В конце концов, путь наёмника завершился на Полис-Масса. Компьютеры медцентра не обладали данными об Амидале, но проявив немного смекалки и убеждения, Боба выяснил правду. Консервативные каллидахинцы, основное население астероидной колонии, стёрли компьютерные файлы по просьбе джедаев, но сохранили флимсипластовую медкарту, которую и не думали искать технически продвинутые инквизиторы, агенты ИСБ и имперские "ледорубы" (на самом деле, это была высококачественная подделка). Получив подтверждение о выполненной работе, Малорум, действуя согласно предоставленным инструкциям, направил Фетта лично ко мне.
    Далее оставалось, чтобы Джейд увидела нашу встречу. Для неё всё выглядело так. Внезапно на аудиенцию к Дарту Вейдеру прилетает Боба Фетт. Они о чём-то долго беседуют, после чего наёмник быстро улетает вместе с лейтенантом 501-го легиона, а сам лорд запирается в каюте и требует беспокоить только в случае атаки на "Центр Империи". Подозрительно? Ещё бы... Но никаких претензий от Руки не последовало. Хотя я знал, что утаить подобное от Сидиуса Мара не смогла бы, даже если бы очень захотела. А уж Император сумеет разузнать подробности и сделать нужные выводы. Главное, чтобы не оказалось, как в том идиотском анекдоте: "Сам себя перехитрил"...
  
   1.5 ДБЯ,  
   орбита Камино,   
   борт космического корабля охотника за головами Бобы Фетта Раб-1.
  
  
  
    - Мне не нравится, что меня используют то как пешку в ситхских играх, то как контрабандиста, а теперь ещё и в качестве охранника.
    - А я думал, что наемник никогда не жалуется.
    - Откуда ты это знаешь? - в голосе Фетта зазвенел металл. На секунду он даже забыл об обязательной вежливости с клиентом.
    - В молодости пару раз приходилось пересекаться с твоим отцом. Не самые приятные воспоминания, но сейчас не об этом. Обдумал моё предложение?
    - Неприемлемо и неосуществимо! - отрезал наёмник. А потом как-то грустно добавил. - Слишком большая ответственность.
    - Пока неосуществимо. Пока... А ответственность... Вечно бегать от неё не получится.
  
  
   Корусант,
   Империал-Сити,
   Дворец Императора.
  
  
  
    Вот уже несколько минут Сидиус нервно нарезал круги по кабинету. Сын! У Вейдера есть сын!
    Правда превзошла даже самые смелые предположения Палпатина. Как и ожидалось, Мара смогла быстро сблизиться с учеником. О нет, Вейдер не стал ей доверять, всё-таки, не все уроки Сидиуса прошли даром. Он всего лишь немного ослабил бдительность. Совсем чуть-чуть, но девочке этого хватило. Когда она рассказала про странную активность, Императору оставалось только дёрнуть за пару ниточек и уже через несколько дней копия доставленного Вейдеру документа оказалась во дворце.
    Подумать только, ненавистная Амидала успела родить ему сына. Мозг Палпатина быстро выстраивал фрагменты в общую картину. Большую часть былой мощи ученик утратил вследствие травмы. Большую часть, но не всю. Вейдер всегда был невероятно силён в предвидении. То памятное возмущение, случившееся во дворце почти полтора года назад... Он увидел! Увидел нечто, что вырвало его из вялотекущей апатии, позволило вновь обрести смысл! В том видении он увидел своего сына. А недавно получил материальное доказательство его существования. И если он обладает хоть половиной силы, которой обладал его отец...
    - Хмм, посмотрим. Посмотрим...
    Вейдер, без сомнения, продолжит поиски мальчика. И когда они увенчаются успехом, молодой Скайуокер станет либо полезным приобретением для его Империи (возможно, даже преемником самого Вейдера), либо канет в Лету.
  
  
   1 ДБЯ,  
   Корусант,
   Империал-Сити.
  
  
  
    Новый восемнадцатый год Имперской Эры, или год 34:3-35:2 после Великой Ресинхронизации, начался для граждан Империи с чудовищного скандала. Приходя с работы и включая головизоры, разумные смотрели сюжеты про арест крупной группы заговорщиков под предводительством гранд-моффа Трахты. СМИ смаковали рейтинговую тему, постепенно обраставшую всё новыми и новыми подробностями. Рассказывали и про группу специально выращенных для убийства Императора клонов, и про масштабы заговора, который охватил часть военно-политической элиты, и даже про связи заговорщиков с Альянсом. Ведущие вечерних передач особенно любили подчёркивать блестящую работу ИСБ. Заговорщиков взяли с поличным, когда осуществлялся последний этап подготовки к покушению на Палпатина. Улик было столько, что даже самым либеральным сенаторам хватило ума не поднимать крик по поводу "очередных бесчинств кровавого режима". Примечательно, но моё участие в этом деле свелось всего к одному приказу: "Провести тайную проверку деятельности гранд-моффа Трахты и его ближайшего окружения". Вот они, плюсы положения высокого начальника.
    Вторым по обсуждаемости событием стала трагическая гибель гранд-адмирала Деметриуса Заарина. Собираясь прибыть в столицу на ежегодный императорский приём, Заарин решил лично пилотировать свою яхту. К сожалению, сказалось многолетнее отсутствие практики, и роскошный корабль врезался в корпус фрегата сопровождения. "Свободные СМИ" отвергали "наивную официальную версию" и заявляли о причастности Заарина к хищениям бюджетных средств в особо крупном размере. "Надёжные источники, близкие к правительственным кругам", сообщали, что узнав о скором аресте, адмирал решил не сдаваться правосудию и застрелился из наградного бластера. Исанн Айсард провела отличную работу. Всего за год девушка смогла создать сеть осведомителей в штабе гранд-адмирала и нарыла внушительное число доказательств нечистоплотности его помыслов. Пусть все они были косвенными, но их объём убедил Императора пригласить старину Деметриуса на "чашечку каффа". Не могу сказать, что хотел бы ещё раз увидеть, как разум человека выворачивают наизнанку...
    На фоне подобного практически незаметно прошли обыски в головном офисе "Инкома" на Фрезии. Оперативники СБ, помимо многочисленных финансовых махинаций, выявили факты продажи незаконным вооружённым формированиям образцов современной военной техники и технической документации. В отношении руководства корпорации и нескольких инженеров возбудили уголовные дела по очень неприятным статьям, а флот, разумеется, тут же разорвал уже подписанный контракт. Но без дальних разведчиков мы не остались. Сиенар, и так по горло загруженный работой с новыми истребителями, согласился передать "Цигнусу" документацию на свой "TIE Lone Scout". На его основе, с использованием наработок "Инкома" по "Интрудеру", "Цигнус" обещал выдать нечто грандиозное. Что же касается судьбы "Инкома", то, посовещавшись с Пестажем, я принял волевое решение не национализировать компанию. Зачем? Когда вмиг обесценившиеся активы опальной корпорации с удовольствием выкупили гиганты вроде "SubPro" или Куата. А среди рабочих, значительное число которых лишилось своих мест при реорганизации, оказалось достаточно сообразительных личностей, догадавшихся, кого именно нужно винить в своём положении. Словосочетание "Альянс повстанцев" на Фрезии ещё долго было сродни ругательству.
   И совсем уж на заднем плане в свете последних новостей промелькнуло сообщение о нападении мятежников на Лианну. Правда то, что это сообщение прошло после основных новостей, вовсе не означало, что оно не имело особого значения. Имело, да ещё какое! Известие о том, что входе своего нападения на планету повстанцы собирались обрушить на поверхность Лианны орбитальные верфи, причём - вполне осознанно - на жилые районы, вызвало бурю негодования среди населения Империи, как среди людей, так и среди инопланетян. Симпатии к мятежникам явно пошли на спад, во всяком случае, на самой Лианне - Вейдер был более чем в этом уверен - любого из так называемого "Альянса" ждал ОЧЕНЬ тёплый приём.
    Галактику лихорадило. На мой стол ежедневно поступали доклады о мелких бунтах, народных выступлениях во Внешнем Кольце, нападениях на конвои и мелкие базы. Дезертирство, к счастью, пока не приняло столь массовый характер, как в оригинале, но единичные случаи всё же были. Сидиус и моффы закручивали гайки, Периферия бурлила, Регион Экспансии настороженно выжидал. И только в Ядре события продолжали течь своим чередом.
    Хотя подготовка к ежегодному Императорскому Приёму проходила в атмосфере всеобщей подозрительности и нервозности. Орбита "Центра Империи" была забита Разрушителями. По городу сновали отряды полиции, усиленные дроидами. А километровую запретную для полётов зону вокруг Империал-Сити расширили до пяти. Учитывая, что традиционно Императорский Приём собирал высший цвет Галактической Империи, меры безопасности не казались сильно преувеличенными. Высокопоставленные политики, крупнейшие бизнесмены, отличившиеся военные, деятели культуры и искусства получали награды лично из рук Императора. И если в прошлом году мне удалось ограничиться номинальным присутствием, сославшись на тяжёлую ситуацию во Внешних Регионах, то на этот раз отказы не принимались.
    "Опустошитель" прибыл в столицу за три дня до мероприятия и впервые за два года я получил возможность хоть немного отдохнуть. Конечно, по медицинским причинам, возможности сходить в ресторан или заказать сауну с девочками не было. Так что, большую часть этого времени я провёл в своём дворце. Имея в распоряжение огромное богатство (Палыч не скупился на жалование для своего ученика), прежний Вейдер позволил себе немного роскоши. Монументальное сооружение, фактически уменьшенная копия императорского дворца, располагалось в северном полушарии и могло служить резиденцией, убежищем, или даже резервным штабом планетарной обороны. Пожалуй, главной достопримечательностью дворца была коллекция кораблей. Экспонаты коллекции не были объединены общей тематикой. Присутствовали и просто редкие модели вроде набуанского Н-1 или перехватчика "Дельта-7" (к которому прочно приклеилось прозвище "джедайский истребитель"), и экзотические диковинки типа джеанозианского "Нантекса", и совершенно невероятные раритеты (в одном из кораблей с удивлением признал реликвию времён Ревана). Состояние экспонатов, тоже разнилось от "заправил-полетел" до "ценный металлолом".
    Насмотревшись на корабли, я решил, пока есть свободное время, посетить сессию Имперского Сената. Неплохо было бы узнать настроение элиты. К тому же, вот уже неделю в его составе, как представитель от системы Алдераан, заседала сенатор Лея Органа...
  
  
  
   Интерлюдия 3.
  
  
   Мон Мотма раздражённо поглядывала на стоящего перед ней человека. Тот имел выдающийся рост, не менее выдающийся обхват талии и хитрые, немного навыкате, глаза. Однако прямо сейчас этот человек был растерян и немного напуган. Было видно, что под своей дорогущей и идеально подогнанной к объёму живота белой адмиральской формой Альянса Повстанцев он вспотел.
   - Я ещё раз спрашиваю, что это такое?
   - Не могу знать! - хрипло отозвался адмирал.
   Мон захотелось ругнуться, но она сдержалась. Лишь кинув очередной убийственный взгляд в сторону провалившего такое дело адмирала, она кивком отпустила его и уселась в своё кресло. А ведь как красиво всё шло! Впрочем, не время думать о провальных операциях. Подумаешь, потеряли пару кораблей... Не впервой. Главное, что надежда и вера в победу всё так же крепка в их сердцах и время истинной демократии еще придет!
   Успокоив свою совесть, Мон собиралась уже перейти к документам, которые успели скопиться за то время, когда она отчитывала адмирала, как вдруг...
   - Мон, Мон! Ты должна это видеть...
   Только один разумный имел доступ к её средствам связи и мог так резко и без спроса врываться в её жизнь. Мон вздохнула и немного сварливо, но так, чтобы не обидеть собеседника, спросила:
   - Ну что там такое, а?
   - Ты должна это увидеть, срочно!
   - Что ты хочешь мне показать?
   Ярким голубым светом голопроектор воспроизвёл заставку одного из центральных новостных сервисов Империи, после чего достаточно миловидная человеческая девушка кратко проинформировала о главных новостях дня, среди которых было восстановление некоторых промышленных центров, разрушенных во время Клонических Войн, создание нового огромного центра по переработке галактического мусора, открытие огромного парка-музея истории на одной из планет Центральных Миров.
   - Тут же ничего...
   - Подожди, сейчас будет! - перебили Мон.
   Внезапно девушка чуть дернулась, после чего стала вещать изменившимся и ставшим чуть твёрже голосом:
   - В нашу студию поступила срочная информация о нападении мятежников на систему Лианны, что расположена во Внешнем Кольце. Воспользовавшись тем, что на орбите планеты расположены многочисленные имперские производственные комплексы, обеспечивающие работой население планеты, которые сковывали действия Имперского Флота в этой системе, они смогли на некоторое время лишить подвижности имперские соединения и подойти вплотную к планете. В это же время с помощью заминированных кораблей они совершили попытку обрушить на поверхность планеты один из больших производственных комплексов. Ценой огромных усилий и жертв положение платформы было стабилизировано на орбите, а флот мятежников частично уничтожен и изгнан из системы. Попытка высадиться на планете обернулась для мятежников неудачей - вовремя подошедшие имперские войска, а также патриотически настроенное местное население, уничтожили десант. В боях за местную электростанцию, попавшую под удар мятежников, особо отличился штурмовой корпус и местные войска.
   Стоит сказать, что это уже не первое нападение мятежников на производственные комплексы во Внешнем Кольце с целью их уничтожения. Как стало известно, из-за былых неудач лидеры мятежников приняли новую тактику - вместе с комплексами уничтожать также рабочих, которые на них работают...
   - Что?! Но это же... - Мон задохнулась от этой гнусной лжи, которую сейчас крутили по всему голонету.
   - Слушай дальше.
   - ... запугивание, похищение, политические убийства и массовый геноцид верных подданных Империи - вот новая тактика мятежников...
   Мон сжала кулаки, глядя на кадры, которые пустили сопровождающим рядом. Несколько убитых чиновников, уничтоженный конвой снабжения, взорванный корабль с продовольствием для одной из отдаленных баз, разрушенное административное здание на одной из планет и случайным огнем уничтоженный многоквартирный дом.
   - Сейчас еще одно видео поставлю. Только недавно показали по голонету...
   - ... террористические методы, которые применяют мятежники, вынудили многих поменять своё мнение о так называемом "Альянсе"...
   Мон заскрипела зубами, глядя на какого-то молодого паренька в форме Альянса, которые рассказывал, как их командир, оказавшийся бывшим контрабандистом, "крышевал" местный преступный бизнес и вымогал деньги у некоторых бизнесменов.
   - Чего нам ожидать от них? Чего ждать от тех, кто сотрудничает с хаттскими конгломератами и нанимает пиратов и контрабандистов? Мы обратились с этим вопросом к главнокомандующему Имперской Армии.
   Высокий тяжёлый чёрный металлический доспех, внушающий ужас и непередаваемый страх врагам, на мгновение заставил Мон Мотму внутреннее сжаться. Этот человек - если это был человек - пугал её не меньше Императора Палпатина. Пожалуй, даже больше Палпатина. Тот мог сохранить тебе жизнь, рассчитывая как-то использовать, но этот монстр на такое не способен.
   - Как мы знаем, "Альянс" - это объединение множества разнообразных группировок боевиков. Некоторые из них были ранее совершенно законными частными компаниями, охранными агентствами, а некоторые были официально признаны террористическими организациями и преследовались не один и не два года. Эта солянка из разнообразных преступников и аферистов всех мастей перемешана с фанатиками и простыми заключенными, которых "Альянс" освободил, нападая на тюрьмы и ставя себе на службу. Вся его деятельность направлена на дестабилизацию ситуации в Галактике. Их цель - уничтожение существующей системы власти и замена её на собственное полукриминальное правительство, полностью подконтрольное главарям террористов.
   - Значит, их цель - захват власти? - поинтересовалась ведущая.
   - Не совсем. Власть для них - лишь способ удовлетворения собственных амбиций и мести. Ведь там скопилось множество отбросов общества, преступников, моральных уродов, маньяков, которые поставили своей целью разрушение существующей системы и уничтожение всех её сторонников. Под сторонниками многие из них понимают простой народ, который далёк от их сумасшедших идей и поддерживает стабильный курс Императора на построение здорового государства. Ведь их цель - создание анархии и обогащение путём разграбления того, что создаётся на производственных комплексах империи.
   - А как вы прокомментируете недавнее нападение на систему Лианны?
   - Это их обычная тактика. Вы видели, сколько они нагнали брандеров, собираясь обрушить на планету верфи и другие инфраструктурные объекты с орбиты. Однако выучка и оснащение у имперских войск куда выше, чем у бандитов и террористов, что и позволило избежать огромных жертв.
   - Но, только по официальным данным, число погибших измеряется тысячами...
   - Да. Это - огромные числа. Но жертвы среди мирного населения в случае удачи плана террористов исчислялись бы миллионами, если не миллиардами. Ведь их план был - обрушить комплексы на крупные города, в том числе столицу, где проживает около ста двадцати миллионов.
   - Что он несёт?!
   Мон подскочила из кресла и начала ходить по кабинету. Её охватил гнев и страх. Она разозлилась на слова Вейдера, и одновременно боялась того, что будет дальше.
   - Слушай дальше, - хмуро посоветовали ей. - Сейчас будет самое интересное.
   - Что бы вы хотели передать мятежникам? - задала вопрос журналистка, глядя на тяжело дышащую фигуру.
   - Что бы я хотел им передать? Вот что - запомните мои слова. Мы будем преследовать террористов везде. Если они попытаются спуститься на планету Империи - проследим и уничтожим. Нападут на блокпост или базу войск - загоним, как животных, в леса и уничтожим. Мы будет испепелять их турболазерами, взрывать бомбами и ракетами, стрелять торпедами по их кораблям. Мы будем стрелять из всех орудий, пока не уничтожим всех террористов и убийц, до которых дотянемся. Их жизнь больше никогда не будет спокойной. Если понадобится - будем уничтожать их тихо, если надо - громко. Но ни один их них не уйдет от правосудия. Я это вам обещаю.
   Мотма откинулась на кресло и прикрыла глаза. Она очень устала за последние дни, столько неожиданных потерь было, столько союзников погибло, но надежда была всё ещё жива...
   - Вот как... - задумчиво проговорила она.
   - Всё именно так, - хмыкнул собеседник, - всё именно так. Многие серьёзные люди сейчас ищут выход из ситуации. И многих заинтересовало, чей же это был план - взорвать комплексы на орбите. Не только личность, а всю подноготную, - особо подчеркнули голосом.
   - Ты связался со мной только для этого? - раздраженно поинтересовалась Мотма, массируя переносицу.
   - Не только...
  
  
  
   Я был более чем доволен. Взбаламученный голонет пестрел цитатами из моего интервью, а сводки радовали глаз очередными небольшими победами. Впрочем, поражений было не меньше, но Империя качественно выигрывала у мятежников, теряя только конвои. Соотношение потерянных солдат было совершенно другим. Впрочем, не только боями радовали сводки. Не раз и не два проскакивала в них информация про точечные удары или подосланных убийц, которые уничтожили очередного повстанческого командира или просто авторитетного лидера.
   Да и сами мятежники порадовали - устроили серию взрывов, отправив на тот свет вместе с парой не очень лояльных частей несколько десятков мирных человек, ранив при этом пару сотен.
   С попытками откреститься Альянсу не повезло - пару дней он громко кричал об успешной операции. Да так, что сам заманил себя в ловушку, из которой теперь было сложно выпутаться.
   Впрочем, я не слишком обольщался. Голонет на то и огромная всегалактическая сеть, что всё равно будет тот, кто не узнает об этом и других похожих случаях. Тем более, что иногда правительства планет не пропускают такие новости, заявляя, что это "окажет непоправимое моральное воздействие на молодое поколение. Какая жестокость!" Таких я всегда беру на заметку и приказываю штабу разработать план быстрого наведения порядка в данных системах.
  
  
   Глава 6.
    
  
    - Таким образом, ситуация на Раллтиире ухудшается с каждым днём. Уже сейчас жители ощущают нехватку товаров первой необходимости, а если блокада будет продолжаться, возможен голод или даже начало эпидемий. Я выношу на голосование вопрос о принятии Ноты Протеста. Необходимо довести до сведения Императора преступные действия адмирала Тиона. Мирные граждане Империи страдают!
    Закончив речь, сенатор Органа глотнула воды и откинулась на спинку кресла. Винтер, её секретарь-референт, сжала правое плечо девушки и прошептала на ухо что-то одобряющее.
    - Патетичная речь, сенатор Органа, - в центр зала вылетела платформа с сенатором от Сакоррии. - Но ведь Раллтиир фактически открыто поддержал мятежников. Неужели вы хотите тратить деньги налогоплательщиков на поддержку мятежа?
    - Мы говорим о мирном населении! - Лея с трудом стряхнула усталость и вновь поднялась с кресла. - Люди умирают в условиях отсутствия элементарнейших медикаментов и продовольствия! О какой поддержке мятежа вы говорите? В ней были замешаны представители банковской элиты и все они уже убиты или арестованы!
    - Уважаемый сенатор, - продолжила слегка полноватая представительница Сакоррии, - мы ведь не военные. Очевидно, что командующий Тион куда более осведомлён о делах на планете и без сомнения он принял вер...
    - Этот человек виновен в бомбардировке города с десятимиллионным населением! - наконец сорвалась девушка. - И после этого вы называете его компетентным военным?! Да уж, теперь я абсолютна уверена в отсутствии у вас не только военных знаний, но и элементарной логики!
    Сакоррианка надулась и покраснела:
    - Милочка, возможно, вы в силу юношеского максимализма ещё не способны замечать некоторые детали. В следующий раз предлагаю сперва обращаться за советом к кому-нибудь постарше, более опытному...
    Лея уже собиралась сказать, что сакоррианка может оставить при себе подробности пути к креслу сенатора (она уж как-нибудь сама разберётся в своих интимных отношениях), но рука Винтер удержала алдераанку от дипломатического скандала.
    - Если никто больше не желает высказаться, выношу вопрос на голосование, - пробубнил престарелый спикер Сената.
    - 81% против, 9% за, остальные воздержались.
    Разглядывая руки и совершенно не прислушиваясь к речи следующего сенатора, Лея печально констатировала ожидаемый результат. А ведь она с нетерпением ждала, когда же наконец сможет занять место отца и сделать Империю лучше. Всего двух недель хватило, чтобы развеять наивные мечты. Отец был прав, "Сенат - неработоспособный рудимент". 60% сенаторов безоговорочно поддерживают Палпатина. 30% оказались здесь благодаря родственным связям и даже не думают о работе, просто просиживают кресла. Оставшиеся 10% гордо именуют себя оппозицией, просто потому, что это стало модным в среде столичной богемы. Ещё только готовясь к должности, Лея создала ряд законопроектов и внесла их на рассмотрение в первые дни работы.
    - Ха-ха-ха... Дура, наивная дура! - говорила себе девушка, вновь и вновь вспоминая свою патетичную речь и обращённые к ней безразличные взгляды.
    Лея не запомнила остаток заседания. Мысленно она уже придумывала способы оказать помощь бедствующей планете. К сожалению, в столице все считают происходящее нормой и не собираются ничего предпринимать, хотя, возможно, ей удастся повлиять на события, находясь непосредственно на месте. Или воспользоваться "друзьями" отца. Девушка не была настолько наивной и прекрасно понимала, с какими именно силами связан Бейл. К деятельности Альянса её ещё не привлекали, но Лея не сомневалась, что это случится рано или поздно (а убедившись в несостоятельности Сената, она стала с нетерпением ожидать возможности реально повлиять на ситуацию в государстве).
    Когда в одном из коридоров она чуть было не столкнулась со зловещей бронированной фигурой, у алдераанки засосало под ложечкой от неприятного предчувствия.
    - Сенатор Органа. - Гигант удостоил её едва заметным кивком.
    - Лорд Вейдер. - Лея также ограничилась лёгким поклоном.
    Некоторое время шли молча, пока девушка (ситх знает почему) не решила нарушить молчание.
    - Вы присутствовали на заседании?
    - Да, - лаконично ответил лорд, даже не повернув головы.
    - И что вы думаете по этому поводу? - не удержалась от шпильки Лея. - Как главнокомандующего Имперских Вооружённых Сил, вас в первую очередь должны интересовать действия подчинённых.
    - Адмирал Тион действовал согласно Уставу и имеющимся у него приказам. Правительство Раллтиира использовало возможности своей финансовой системы для ведения антиимперской деятельности. Значительные средства переводились на счета террористов и мятежников, а на самой планете у Альянса повстанцев было несколько баз и складов с оружием. Что же касается разрушений... В ходе зачистки некоторые части планетарной обороны открыто поддержали мятежное правительство. Тион просто сделал свою работу.
    - Можно подумать, вы могли меня удивить, - фыркнула принцесса. - У диктаторов всегда есть железные оправдания для своих преступлений.
    Вейдер внезапно остановился, а по спине Леи побежал липкий холод, когда непроницаемые глазницы маски повернулись в её сторону.
    - Вы никогда не видели настоящей Диктатуры. Уже один факт того, что вы спокойно высказываете своё недовольство режимом мне, главнокомандующему и правой руке Императора, говорит о многом.
    - Полагаете, при "настоящей" диктатуре, вы должны были застрелить меня на месте за подобные высказывания, - всё же смогла ответить принцесса.
    Вейдер издал странный булькающий звук, потом снова и ещё несколько раз. К моменту, когда девушка осознала, что это смех, лорд успокоился и сказал:
    - Ну зачем же так грубо. Вовсе нет. Просто через пару дней к вам в дверь позвонили бы люди в неприметной одежде и больше никто и никогда не видел бы смелую принцессу Алдераана. - Лея всё ещё пыталась сообразить, было ли предыдущее высказывание угрозой, когда заворачивающий за угол лорд развернулся и отвесил ей прощальный кивок. - Политических успехов и постарайтесь держаться подальше от сомнительных компаний.
    Последнее было сказано таким тоном, что девушке невольно вспомнились слухи, утверждавшие, что лорд Вейдер может читать мысли...
    
  
    Приёмный зал имел форму вогнутого к центру полукруга. Углы возвышались над центром чуть ли не на полметра. В свою очередь, над всем доминировал Трон, миниатюрная копия того, что стоял в тронном зале. Такой же массивный, нарочито грубый, словно вытесанный из куска гранита. Из украшений - только имперский герб над спинкой. Палпатин, безусловно, ценил роскошь, но не торопился демонстрировать это своим подданным. Вместо этого он стремился показать мощь. Массивность, надёжность, сила, нерушимость - вот что он любил. Словосочетание "Имперский дизайн" уже успело стать синонимом монументальности. Всё - от мебели и бытовых дроидов до циклопических небоскрёбов и "Звёздных Разрушителей" - несло определённое послание. Послание о нерушимости и могуществе Первой Галактической Империи. Империя привлекала уже чисто на эмоциональном и эстетическом уровне. Стройные колонны штурмовиков, потрясающие марши, грозные треугольники кораблей, дисциплина. Это привлекает многих людей. Хоть периодически их и клеймят "бесхребетными, которые сами ничего не могут решить и мечтают о добром царе", но у людей не отнять естественной любви к порядку, безопасности, стабильности. Как бы кто к этому не относился...
    Тем временем, по мраморному полу бесшумно катились тележки с вином и закусками, музыканты играли приятную ненавязчивую мелодию, своим чередом текли неспешные разговоры. Никаких дроидов, только живые, идеально вышколенные официанты. Торжественный ужин начался сразу после церемонии награждения и состоял из шести блюд, не считая дополнительных. Хрустальные люстры над столиками добавляли антураж деликатесам. Черепаховый суп подавали под нежно-лимонным светом, рыбу сопровождало бирюзовое сияние, а печёную птицу - салатовое. К счастью, за чёрным каффом не наступил мрак.
    Вторая половина вечера протекала в атмосфере лёгкой беззаботности. Гости, полтора часа простоявшие в тронном зале (единственный на весь зал стул принадлежал Палпатину), с удовольствием насыщались деликатесами из разных уголков галактики, обсуждая новости с рынков, последние политические веяния и обласканных императорской милостью везунчиков. Пожалуй, самой популярной темой (после одного малоизвестного художника, внезапно принятого на должность придворного портретиста), являлся новый гранд-адмирал. Вакантное место занял императорский фаворит, чисс с непроизносимым именем. Сидиус лично вручил Трауну гранд-адмиральские планки и дружески попросил поскорее продолжить дело предшественника. В консервативном обществе подобное вызывало вопросы. Некоторые из гостей начали всерьёз обсуждать возможную отмену правовых ограничений для нечеловеческих видов.
    Официальную часть пришлось провести подле трона учителя, периодически отвлекаясь для вручения медалей отличившимся офицерам. Сейчас же Палпатин куда-то удалился вместе с Пестажем (с исчезновением старого ситха температура в обеденном зале мгновенно поднялась на пару градусов, а гости почувствовали себя гораздо свободнее). Я же, предоставленный самому себе, занял местечко в тихом углу и смотрел. Вот в компании четырёх красоток мелькнул пышно разодетый Ксизор. Сухой и тонкий, как щепка, Таркин что-то доказывал престарелому сенатору. Лорд Вейдер был лишним среди дам в вечерних туалетах и галантных кавалеров. Их фальшивые эмоции резали глаза, а истинные чувства оглушали восприятие. Умение мгновенно отличить правду от лжи полезно, но далеко не всегда приносит радость.
    - Добрый вечер, лорд Вейдер. - Увлечённый наблюдением за толпой, я совершенно упустил из виду подошедшего человека. Или вернее, не совсем человека.
    - Траун, - я, как обычно, ограничился кивком. - Поздравляю с новым званием. Хотя, с вашими талантами, это был лишь вопрос времени.
    - Благодарю за похвалу, - чисс в белоснежном кителе улыбнулся, в то время как алые глаза уставились в мою маску, словно пытаясь угадать скрытые под ней эмоции. - В свою очередь, позвольте поздравить с блестящим завершением компании на Шрилууре.
    Чисс имел в виду захват планеты викуэев, на границе с Пространством Хаттов. Шрилуур открыто не поддерживал мятежников. На практике, Альянс через планету осуществлял все боевые действия в районе Кашийика. После объявления войны Пятый Флот сокрушил космическую оборону викуэев за шесть стандартных часов. Через день, под угрозой орбитальной бомбардировки, сдалась столица. Остальной Шрилуур капитулировал через неделю. В глуши всё ещё действовали остатки армии, а гарнизоны в крупных населённых пунктах периодически подвергались атакам "городской герильи". Но Альянс был вынужден свернуть активные действия в целом регионе.
    - Бросьте, - ответил я Трауну. - В победе над маленькой заштатной планеткой нет ничего удивительного. Мы воюем с призраками. Выгоняем мятежников из одного сектора - они тут же появляются в другом.
    Как-то незаметно получилось, что за разговором мы начали неспешное продвижение по залу.
    - Да, - кивнул гранд-адмирал. - За последние полгода они поднабрались опыта, рассредоточились и осмелели.
    Это была чистейшая правда. Если всего год назад Палпатин полностью контролировал ситуацию, а Империя могла раздавить мятеж несколькими точечными ударами, то с расширением движения и его децентрализацией борьба с Альянсом превратилась в сражение с гидрой. Пожалуй, даже убийство лидеров, вроде Мотмы и Бел Иблиса, не дало бы сейчас нужного эффекта.
    - Как вы находите этот вечер? - поменял тему чисс когда мы вышли на садовую террасу.
    - Никогда не любил компанию лизоблюдов и подхалимов.
    Траун, наклонившийся к декоративному дереву, внезапно повернул алые глаза ко мне.
    - Просто считайте это ещё одним полем боя, милорд, - впервые улыбнулся чисс. - Взгляните на них - цвет Империи. Учёные, чиновники, писатели, военные, артисты, художники. Казалось бы, столько интересных тем для разговоров... Но все они обсуждают политику. Они боятся. Даже здесь, во дворце Императора, средоточие имперской мощи, не утихают слухи о новых нападениях мятежников. Самые флегматичные люди понимают, что грядут перемены.
    Пару минут мы молча наблюдали огни небоскрёбов. Даже Сила не могла помочь узнать истинные намерения Митт'рау'нуруодо. Вспомнилось первое впечатление Палпатина: "Он постоянно думает, анализирует, разрабатывает стратегию. Страха он не показал и с любопытством изучал меня."
    - Начинается буря, Лорд Вейдер. И нам придётся ей противостоять...
  
  
        Интерлюдия 4.
  
   0.5 ДБЯ,
   Камино,
   Комплекс клонирования N14.
  
  
   - Аутотрансплантация свободного перфорированного лоскута клонированной кожи даёт сорокапроцентное ускорение наращивания по сравнению с несвободной кожной пластикой и практически стопроцентную гарантию успешного приживления тканей. - Высокий каминоанец ещё раз внимательно рассматривал контейнер с бактой, в которой плавал образец, сверился с таблицей результатов и продолжил. - А также снимает проблемы недостатка донорской тканей и контроля правильности роста. Однако, всё ещё не удаётся добиться достаточной гибкости воссозданного кожного покрова из-за обширности повреждений. Возможные решения: ультразвуковое дубление уже восстановленных участков или коллагеновое покрытие донорской поверхности.
   О'Ран выключил запись и откинулся на кресле. Пожалуй, на сегодня он закончил. Помощники и так вымотались донельзя да и ему не помешает пара часов нормального сна. Глаза закрывались сами собой, но это была приятная усталость, возникающая после хорошо проделанной работы.
   Мягкий свет лаборатории, мерцание графиков и таблиц на экранах, практически неслышное движение стерильного воздуха, радость от прорывов и горечь неудач - О'Ран полюбил всё это с детства. Пожалуй, впервые оказавшись в рабочем кабинете отца, он уже понял, с чем свяжет свою жизнь. Двадцать лет прилежных занятий, и вот они уже работали вместе, до хрипоты споря о цепочках нуклеотид и лучших способах транскрипции. О'Ран гордился, что благодаря ему и сотням единомышленников, их планета славилась лучшими в галактике биоинженерами. После смерти отца прилежный каминоанец продолжил приумножать славу их семьи на ниве науке и даже успел приложить руку к величайшему проекту всей их планеты - Великой Армии Республики, по праву гордясь проделанной работой. Пока не началась война...
   Кто-то говорил, что их творения служат щитом для граждан Республики, что без них миллионы погибли бы под стальными ногами дроидов Конфедерации. Но учёный видел лишь смерть и разрушения, которые клоны обрушивали на головы врагов государства. Он не помнил в какой момент поклялся исправить содеянное. Но когда его клоны начали нести галактике "Мир и Порядок", О'Ран увлечённо штудировал книги по микрохирургии и трансплантологии, как всегда, с головой погружаясь в процесс познания. Вскоре, благодаря незаурядному уму и усидчивости, он превратился в одного из ведущих специалистов по пересадке клонированных органов. Ежедневно ему поступали сотни писем. Все хотели, чтобы их операцию проводил признанный мастер. Разумеется он не мог помочь всем, стараясь выбирать наиболее сложные случаи, пока однажды не столкнулся с очень странным письмом.
   Отправитель прислал медицинскую карту человека и интересовался можно ли хоть как-то ему помочь. Прочтённое поразило врача до глубины души. Человек выжил, получив ожоги 95% тела. Лишившись рук и ног, с практически мёртвыми лёгкими, он продолжал существовать и даже вёл активный образ жизни в специальном костюме жизнеобеспечения. О'Ран страстно желал познакомится с этим человеком, но и в самых страшных снах не мог подумать КТО явится к нему на консультацию.
   Он настаивал на тайной встрече и доктор предположил, что имеет дело с кем-то влиятельным, с кем-то, у кого много врагов. Крупный бизнесмен, влиятельный политик или криминальный босс. Когда во время официального визита лорд Вейдер решил пообщаться с прославленным хирургом и внезапно спросил, где будет проходить осмотр, О'Ран долго не мог сообразить, в чём дело. А потом ещё неделю не отходил от шока. Правая рука Императора, Ужас Галактики - калека.
   Неудивительно, что все контакты с врачом осуществлялись в атмосфере строжайшей секретности. А личных встреч и вовсе было всего две. Последняя - более года назад, когда пациенту заменили протезы конечностей. Именно тогда, услышав совершенно искреннее "благодарю вас", О'Ран начал всерьёз воспринимать лорда, как своего пациента, хотя ещё раньше с энтузиазмом взялся за сложнейшую задачу. Некоторые моменты были вне его компетенции и приходилось консультироваться с коллегами. Другие вещи требовали разработки совершенно новых хирургических методов. Новые лёгкие в комплекте с трахеей, улучшенные протезы, восстановление слухового аппарата, но главное - кожа. Уже два года он бился над созданием нового кожного покрова.
   Каминоанец открыл глаза, вновь уставившись в экран деки.
   - Прорыв близок. Идти отдыхать в такое время?
   Согнав последние остатки дрёмы, доктор отдал приказы лабораторным дроидам о подготовке новых образцов. Да, он уже не так молод, как сорок лет назад, но всё ещё достаточно упрям, чтобы не бросать дело на половине пути.
  
  
   Глава 7.
  
  
   0.5 ДБЯ,
   Префсбелт-IV,
   Академия Имперского Флота.
  
  
  
   - Проходите, вас ждут, - офицер в форме ИСБ открыл дверь в небольшое помещение.
   Полумрак и спартанская обстановка навевали неприятные ассоциации. Неужели его опять собираются допрашивать по поводу тех дезертиров? Месяц назад несколько младших офицеров сбежали с боевого корабля, угнав свои СИДы. Он знал их ещё по учёбе в Академии, но никогда тесно не общался. Студенты выпускного курса относятся к "молодёжи", в лучшем случае, со снисходительным безразличием. Разумеется, безопасников не интересовали такие тонкости. Проверке подверглись все замеченные в контакте с предателями, но он думал, что двух допросов было достаточно.
   - Проходите. Присаживайтесь, - сообщили с другого конца стола.
   Он удивился, поняв, что его будет допрашивать симпатичная молодая женщина с планками майора. Но куда больше высокого звания удивляли её глаза, льдисто-голубой и кроваво-красный.
   - Если это насчёт Дарклайтера и Кливиана, - несколько раздражённо начал он, - то я уже всё рассказал вашим коллегам...
   - Нет. Я здесь, чтобы предложить вам кое-что, - девушка слегка склонила голову влево и окинула его изучающим взглядом.
   Предложение от ИСБ - это плохо, очень плохо. Как правило, от них невозможно отказаться.
   - Слушаю, - ему с трудом удалось сохранить хладнокровие.
   - Скажу прямо. Империи нужен молодой, умелый пилот для выполнения долговременного задания под глубоким прикрытием.
   - Вы хотите, чтобы я "дезертировал" в Альянс? - он начал понимать. И то, что он понимал, ему совершенно не нравилось.
   - Именно, - кивнула женщина. - Вы лучший на курсе, и не только по лётным дисциплинам, - начала перечислять офицер. - Разведка мятежников с лёгкостью подтвердит, что вы замечались в связях с симпатизирующими мятежникам лицами. Родителей нет, и в Империи вас удерживала только жена. Даже на Флот вы поступили ради жалования. По легенде, она погибла.
   - Подождите, подождите! - она говорила так, будто он уже взялся за эту работу. - Я же не шпион! У меня нет подготовки! И, вы правильно сказали, я женат! Что случится с Мэлой, когда она узнает о моём дезертирстве?!
   - От вас требуется только летать и иногда связываться с начальством, но если хотите, можем предложить пройти ускоренный курс полевого агента, - женщина обезоруживающе улыбнулась, хотя глаза оставались ледяными. - Ваша жена получит новую личность, дом на любой планете Империи и, независимо от исхода задания, никогда не будет ни в чём нуждаться. Перед началом задания даже сможете с ней встретится и всё объяснить.
   - Неужели у разведки нет настоящих профессионалов для этой работы? - обречённо сказал курсант. - Мне же придётся сражаться против бывших сослуживцев...
   - Да, - холодно констатировала женщина. - Всем нам приходится идти на жертвы ради Империи.
   - Где мне расписаться? - тяжело выдохнул парень.
   Майор подала ему несколько флимсипластовых листов и сказала:
   - Добро пожаловать в имперскую разведку. Ваш позывной - "Шифр-2".
  
       
   0 ДБЯ,
   закрытая система Деспайер,
   Экспедиционный Боевой Планетоид "Звезда Смерти".
  
  
    Обзорный экран командного центра демонстрировал небольшую планету. Она была серо-коричневой и какой-то чахлой, так и веющей безнадёгой и апатией. Идеальная планета-тюрьма.
    - Можете стрелять, когда будете готовы.
    Таркин весь в предвкушении своего триумфа. Его нетерпение, наверное, ощущается даже на нижних палубах.
   - Первичное зажигание. Балансировка магнитного поля системы.
    Не знаю, разумна ли Сила, но в воздухе витает тревога, а подсознание почти срывается на крик, пытаясь предупредить о надвигающейся угрозе.
   - Выход на номинальную мощность. Подача энергии на эмиттеры вспомогательных лучей с первого по восьмой.
    Несмотря на название, "Суперлазер" не является лазером, в классическом понимании этого слова. Если бы это было так, то для одного выстрела потребовалась бы энергия, которую звезда вроде Солнца выделяет за семь тысяч лет.
   - Фокусирующие кольца первого и второго каскадов выровнены.
   - Усилитель полевой развёртки в норме.
    Признаться, первые попытки вникнуть в суть устройства адской машины были провальными. Только после изучения нескольких фундаментальных физических трудов (переведённых на нормальный язык)и беседы с участниками проекта, мне удалось понять, что такое "виртуальная частица" и каким образом она используется.
   - Подача энергии на гиперфазный генератор.
    Явление, называемое "виртуальными частицами", давно известно даже земным физикам. Это частицы, которые на короткое время проявляется "из ничего" (точнее, из физического вакуума), и сразу же обратно в это "ничто" возвращаются, "отдавая кредит" закону сохранения энергии. Однако, если энергетический "кредит" был возвращён из другого источника, виртуальная частица может стать реальной. Кроме того, в определённых условиях (в сильных электромагнитных или гравитационных полях, например) вероятность рождения виртуальных частиц сильно возрастает.
   - Запущен генератор поля прицела. Наведение и финальная коррекция.
   Группа учёных создала технологию, позволяющую на несколько секунд "заморозить" виртуальные частицы. По сути, "Звезда" "одалживает" у вакуума огромную энергию, необходимую для выстрела. Поток частиц или квантов летит к цели, делает свою разрушительную работу, после чего исчезает бесследно. Появление любой виртуальной частицы нарушает закон сохранения энергии на некую величину, но такие нарушения допускаются квантовой механикой и принципиально не наблюдаемы в течении некоего промежутка времени. В момент исчезновения/поглощения виртуальной частицы баланс энергий восстанавливается.
   - Создание поля фокусировки.
    Главный калибр "Звезды" - "А-потенциальное" оружие. Вначале тарелка "суперлазера" создаёт в фокусе зону возбуждённого вакуума, которая является благоприятной для рождения виртуальных частиц. Потом восемь малых лучей, пересекаясь в том же фокусе, "поджигают" активную зону, инициируя массовое рождение "виртуальных частиц". По аналогии с обычным лазером, тарелка выступает в роли устройства накачки, а возбуждённый вакуум - в качестве рабочего тела. Малые лазеры (один из которых, возможно, будет установлен на "Затмении"), соотносятся с ним по мощности так же, как детонатор от бомбы относится к самой бомбе.
   - Залп!
    Я "закрываюсь" в Силе, но эффект от мгновенной смерти миллиона разумных существ всё равно ударяет по восприятию.
   Это всего лишь преступники, предатели, мятежники. И тысячи тех, кто попал туда из-за ошибки следователя или действий коррумпированного чиновника...
   Такова цена "Мира и Порядка". Ты знал, на что идёшь. Знал, и всё ещё готов дальше идти этим путём. Но что, если цена окажется слишком высока?
   В любой момент можно отступить и действовать по старому сценарию. Но ведь ты не отступишь. На самом деле, ты выбрал уже очень давно. Когда отсёк руку Мейсу, когда вёл клонов по ступеням Храма, когда убивал бывших наставников... Ты сделал выбор, Энакин Скайуокер. То, что произошло тогда, три года назад, лишь укрепило твою решимость. Да. Я пройду этот путь, а если он окажется ошибочным - заплачу за свой выбор.
   Однако в этот момент сознание Тёмного Лорда будто бы прошил мощный энергетический разряд, заставив меня пошатнуться на месте. Никто не обратил на это ровным счётом никакого внимания, что было мне на руку, ибо мысль, посетившая сознание Вейдера, была настолько крамольной, что поразила ситха до самой глубины его души. Существовал и иной путь, однако, чтобы пройти по нему, требовались недюжинное мастерство и решимость. Нет, не путь предателя - но от этого его сложность не уменьшалась ни на йоту. И ещё - похоже, что в момент гибели Деспайера всплеск в Силе что-то перевернул в сознании Вейдера. Что - пока оставалось неясным и требовало всестороннего изучения. Но не здесь и не сейчас.
    Облако раскалённых газов и пыли медленно расширялось, а я смотрел на "дыру" в Силе, оставшуюся на месте печально известной тюрьмы.
  
  
    0 ДБЯ,  
   Внешнее Кольцо,
   сектор Субтеррел,  
   система Полис Масса.
  
  
    - Это Разбойник-1, всем кораблям. Спутник-2 уничтожен. Перегруппироваться у станции и ждать подкреплений.
    - Принял. Призрак на позиции. - Ведж потянулся, чтобы подстроить частоту передатчика. Новые истребители были великолепны. Быстрые, маневренные, вооружённые. Картину немного портили невысокая надёжность (следствие полукустарной сборки) и эргономические просчёты в кабине.
    - Сколько до прибытия подкреплений? Если нас обнаружили...
    - Отставить разговоры! "Коготь" прибудет с минуты на минуту.
    Беспокойство товарищей не удивляло. Лучшей защитой станции прослушивания служил пояс астероидов. На постоянной основе здесь базировалось только звено потрёпанных BTL. И, хотя пару дней назад сюда перебазировали две эскадрильи новеньких "Крестов" и три канонерки, при массированном нападении им не устоять. А учитывая, что прибывшие по пятам силы Империи установили блокаду астероидной колонии и уже с утра упорно прочёсывают пояс, вероятность прямого столкновения крайне велика.
    Большая часть эскадрилий состояла из молодых людей, отчаянно желавших драки. Они считали: "Уж с новыми-то истребителями мы покажем импам, где гунганы зимуют." Антиллес не разделял их оптимизма. Ведж был умелым пилотом, которому удалось в кратчайшие сроки добился положения лидера звена. Но он предпочитал следовать мудрому высказыванию, согласно которому: "Самый лучший воин - тот, кто пользуется своей самой лучшей смекалкой для того, чтобы избежать необходимости демонстрировать свои самые лучшие боевые навыки."
    - Контакт! Контакт! "Гляделка" на 4-10! - Почти панические крики вывели пилота из раздумий.
    "Гляделкой" повстанцы окрестили ближний разведчик имперцев.
    - Я Призрак-Лидер первое звено, на перехват.
    Парень нервно погладил ручку газа. Зона ответственности звена Веджа располагалась чуть дальше и он не мог помочь своему комэску. Оставалось надеяться, что тот не будет лезть на рожон. "Одиночный разведчик, лёгкая добыча для истребителей." Именно с такими мыслями многие пилоты Альянса растворялись в пустоте. Будучи созданной на базе великолепной "Альфы", "гляделка" продолжала оставаться опасным противником.
    - Множественные отметки. Крупные корабли в секторах А-10, М-4 и... - Спутник-5 замолчал. Повстанцы лишились глаз и ушей на границе астероидного поля.
    В мгновении ока разведчик стал наименьшей из проблем Антиллеса. Разрушители не смогут подойти к базе на расстояние артиллерийского удара. Некоторые из астероидов обладали достаточными размерами, чтобы перемолоть имперские "треугольники" в мелкую труху. Вместо этого импы будут атаковать палубной авиацией.
    - Плоскости в боевое положение. Рассыпаться на пары, - скомандовал кореллианец. - Проверьте сканеры, но и глазами не хлопать. Их разведчики ходят парами, второй где-то затаился и может забить сенсоры в самый неподходящий момент.
    - Внимание лидерам, это Разбойник-1. Видим группу сигналов. Вражеские истребители, направляются в нашу сторону.
    Ведж вёл своё звено вокруг крупного астероида, когда наконец увидел их. Истребители Империи маневрировали между летающими глыбами, пытаясь достичь относительно чистого участка вокруг базы.
    - Вижу их. Вектор 12/12. - Ведж присмотрелся к отметкам на радаре и силуэтам имперских машин. - Тут, похоже, целая корзина с яйцами.
    - Понял вас, Призрак-7. Задержите их в своём секторе.
    Вот так просто. Задержите семьдесят два летательных аппарата противника. Самое печальное, что среди них не было старых добрых СИД-истребителей. Только "Перехватчики", "простаки" и свеженькие модификации "Альф". "Это будет ой как не просто", - подумалось Веджу.
    - Четыре к одному босс. Где это ситхово подкрепление? Если не поторопятся, мы заберём всю славу себе... - иронично сообщил Призрак-11.
    - Так. Всем успокоится, - лихорадочно соображал лейтенант. - Они нас ещё не видят. Проходим вон ту группу камней, затем прямым спуском на первый ряд.
    Мятежники обогнули скопление мелких астероидов и свалились на головную часть имперского построения. Ведж с некоторым удовольствием наблюдал, как рассыпается ведущий СИД-Перехватчик.
    - Делай, как я! - гаркнул парень на общей частоте и нырнул в плотное пылевое облако, уводя корабль от огня. - Поиграем в кошки-мышки!
    Успешная атака взбесила импов и на преследование шести "крестов" они выделили целую эскадрилью. Но в изменчивом астероидном поле численность только мешала. Кроме того, его ребята успели изучить траектории движения основных потоков. Во всяком случае, он на это надеялся. Пройдя особо неприятное место, он вынырнул в следующем, более-менее чистом кармане, и спросил:
    - Кто со мной? Доложить!
    У него отлегло на сердце, когда наушник воспроизвёл шесть коротких ответов. Они сбили четверых первым ударом и ещё двух - во время отрыва от преследования. Капля в море, но начало было положено. Второй заход принёс новые очки команде "хороших парней". Три бомбера выбились из общей формации и стали добычей стаи Веджа. Имперские пилоты не знали местности и двигались медленно, а звено Антиллеса продолжало кусать их строй, на несколько секунд выскакивая из пыли и камней, чтобы затем там же скрыться. К сожалению, успех продлился недолго. Уже на пятом заходе им не удалось повредить ни одной машины.
    Шестой стоил ему половины звена. Четвёрка истребителей появилась из неоткуда. Это были непонятные, новые истребители, совершенно иной формы. Вытянутые, узкие боковые панели. Размер, сопоставимый с его "крестом". Они напоминали двузубые вилки. Пратт и Зейн погибли в перестрелке на встречных курсах (щиты дьявольских повозок оказались мощнее). Бёрст врезался в астероид во время манёвра уклонения. Молодые, неопытные пилоты растерялись. Антиллес и сам уцелел только потому, что их не стали преследовать.
    - Всем внимание, это Разбойник-1. Мы эвакуировали базу и всю ценную информацию. "Коготь" на месте, но они не смогут долго отвлекать силы Империи. Уцелевшим кораблям - прорываться малыми группами к местам встречи. Да пребудет с вами Сила!
    - Босс, куда летим? - поинтересовался Одиннадцатый.
    Ведж с трудом взял себя в руки. Успокоился. Поглядел на датчик топлива. Взгрустнул. Вспомнил в уме карту астероидного пояса.
    - Сейчас все дружно садимся на эту глыбу, - он передал координаты подходящего камня. - Глушим всё, кроме жизнеобеспечения. И сидим так часов двенадцать в полном радиомолчании. Я серьёзно! Даже пукать не смейте!
    Возражений не последовало. У "Призраков" топлива хватит только на один прыжок, а пытаться уйти сейчас - значит, тащить на хвосте весь имперский флот. Лучше переждать. Империи нет дела до трёх маленьких истребителей. Они пришли сюда за базой, они её получили. Всё, работа сделана. Безусловно, если их обнаружат, то будут вести до последнего. Только вот никто не будет обшаривать сотни тысяч камней в поисках трёх истребителей.
  
  
   ИЗР "Опустошитель",
   флагман Первой эскадры.
  
  
    В конференц-зале царило напряжение. Все ожидали справедливого разноса за провал операции. Ведь, несмотря на уничтожение базы и кораблей, мятежникам удалось прорвать блокаду и отправить своим подельникам кодированный сигнал с чертежами "Звезды Смерти". В последний момент группа кораблей смогла вырваться из зоны радиоподавления на время, достаточное для передачи.
    Пожалуй, единственными, кто сохраняли спокойствие были Айсард и Фел. Но лицо барона в любых ситуациях сохраняло, как говаривал сам главком, "идеальный покерфэйс". А про Айсард болтали, будто она - продукт отцовского эксперимента и вообще лишена эмоций. Сам Пиетт, будучи переведённым на должность капитана "Опустошителя" всего месяц назад, старался даже не дышать в присутствии Вейдера.
    - Вы отследили сигнал?
    В первые дни Фирмуса крайне удивило присутствие на борту огромного количества офицеров из служб и войск, которые не имели к флоту никакого отношения. Как ему объяснили "старожилы", последние года три Вейдер практически не сходит с корабля, предпочитая решать вопросы прямо на местах. Первой эскадре приходилось выполнять десятки различных боевых и дипломатических задач. Так что, как-то незаметно, Объединённый Штаб Имперских Вооружённых Сил переехал сюда. Под его нужды даже отдали целый отсек корабля.
    - Да, милорд. Он прошёл четыре нелегальных ретранслятора и влился в систему "Голонета" на Каларбском узле, - ответил главкому "ледоруб" из компьютерного отделения ИСБ.
    - Информация о получателе?
    - Прошу извинить, милорд. Но это не в моих силах. Там всего один сжатый пакет, а Каларбский домен один из самых загруженных во всём секторе.
    Пиетт инстинктивно вжал голову, готовясь к гневу начальства. Вообще, отношение лорда к экипажу было очень странным. Он мог придраться по поводу абсолютно незначительной мелочи (пару недель назад они уничтожили эскадрилью мятежников. Так, после боя Вейдер устроил Пиетту разнос по поводу незакрытой бронестворки иллюминаторов командного мостика. Пообещав засунуть в задницу его отговорки о незначительной опасности "ауребешного супа"). В то же время, главком мог запросто закрыть глаза на крупное нарушение (как в случае, когда клон из 501-го избил отпрыска какой-то знатной фамилии). Порой капитану казалось, что главком еле сдерживается, чтобы не прибить провинившегося. В то же время, когда Вейдер был в настроении, о лучшем командире можно было и не мечтать.
    - Хмм. Айсард, вы ведь установили постоянную слежку за наиболее подозрительными сенаторами? - задумчиво произнёс лорд.
    - Так точно.
    - Дайте на экран их передвижения за последнюю неделю.
    Большой головизор заполнила карта галактики с линиями и таблицами. Минут десять все молча всматривались в экран, не решаясь потревожить командира. Пиетт честно старался найти связь между перелётами сотни сенаторов и похищением планов имперского супероружия. Но единственное, что лезло в голову, это настойчивая мысль о переводе на менее перспективное, но более спокойное место службы.
    - Хатт!
    Ага! Так у "ледяной принцессы" всё же есть эмоции!
    - Именно, Исанн, именно! - покивал главком. - Набу, Маластар, Раллтиир, а теперь ещё и Каларб. А ведь я её предупреждал. - В голосе лорда промелькнула неприкрытая досада.
    - Капитан, - Фирмус подобрался. - Свяжитесь с нашими силами в том районе и выясните курс "Тантива-IV". Необходимо немедленно найти и задержать корабль.
    - Но, милорд - это дипломатический транспорт, - Пиетт, наконец, решился подать голос. - Чисто технически, мы не имеем права его арестовывать.
    - "Чисто технически"! - ехидно заметил лорд. - Я даже извинюсь перед госпожой принцессой, если на борту корабля не найдётся полных чертежей "Звезды". - Вейдер посмотрел на капитана ИЗР и Пиетту показалось, что глаза под непроницаемой чёрной маской насмешливо усмехаются. Я буду медитировать в своей каюте, - отрезал ситх и вышел, эффектно взмахнув плащом.
    Пиетт тоже поспешил на мостик. Предстояло быстро выполнить сложную, кропотливую работу. Главком не любит разочаровываться в людях.
  
  
   Внутри медитационного модуля было тихо и спокойно. Манипуляторы, аккуратно стащившие с головы Вейдера шлем, замерли над головой ситха. Неспешно вдыхая насыщенный медикаментами воздух барокамеры, главнокомандующий Имперским Флотом размышлял.
   А поразмыслить было о чём. Тот всплеск в Силе в момент уничтожения Деспайера, похоже, оказался тем самым катализатором, который подвёл меня к окончательному решению проблемы под названием "ситхско-джедайский конфликт". Для многих этот вариант мог стать неприемлемым, но здесь, похоже было, последнее решение оставалось... за самой Великой Силой, как бы это ни странно казалось на первый взгляд.
   Итак, эту проблему мы, кажется, решили. Идём дальше. "Тантив-IV" в данный момент приближается к Татуину, неся на своём борту чертежи боевого экспедиционного планетоида "Звезда Смерти", похищенные работавшими на мятежников ботанскими шпионами. Для чего Альянсу эти чертежи, ясно, как дважды два. Найти слабое место они попытаются. И найдут, нашт их задери! Вот же оно - вспомогательная теплоотводящая шахта, которая вела напрямую к реактору. И, в отличие от основной шахты, она была практически полностью незащищена. Тила Каарз, политзаключённая-архитектор, принимавшая участие в строительстве станции, была против её строительства - шахты, а не станции - но забыла составить письменное распоряжение по данному поводу, и вспомогательная теплоотводящая шахта была всё же построена. И что же теперь предпринять? С одной стороны, Палпатин знает о том, что в Неизведанных Регионах действуют разведчики Праэторит-Вонга и "Звезда Смерти" призвана стать тем оружием, которое избавит Галактику от вторжения чужаков-фанатиков. Но! И в этом-то заключалась вся соль. Что мне было известно об этой галактике? Только то, о чём показывали в фильмах. Да ещё читал пару книг на эту же тему... кажется, "Вектор-Прим" и ещё какую-то, название её вылетело напрочь из головы, помню только, что она относилась к более позднему периоду. Будет ли на самом деле это вторжение или нет - неизвестно, а станция построена, между прочим. И Уилхафф Таркин был одним из тех, кто всячески продвигал её создание. Его "Доктрина Страха" была его детищем, с которым он носился, как курица с яйцом, но она была в корне ошибочна и неверна. Посеять страх можно, но какой в этом смысл? Страх только усилит позиции повстанцев и тогда бороться с врагом, который получил моральную и людскую поддержку, станет куда как сложнее. Если Таркин надеялся этой своей "доктриной" усилить позиции Империи, то, сам того не ведая, он поступал ровно наоборот. Следовательно, нужно было не допустить разрушения Алдераана - но для этого надо будет приложить массу усилий. В первую очередь - убедить Палпатина, что подобными действиями Империя лишь позиционирует себя, как зло, дав Альянсу козыри, в которых он нуждался. А я почему-то чувствовал, что старого ситха убедить будет не так-то просто. Я подозревал, что тогда, много лет назад, когда четыре магистра-джедая - Мейс Винду, Кит Фисто, Аген Колар и Сэси Тийн - попытались арестовать канцлера Палпатина, что-то произошло с Сидиусом в тот момент, когда Винду сумел отразить выпущенные в него Молнии Силы прямо в тогда ещё Верховного Канцлера Палпатина. Ведь эти самые Молнии не слишком-то безопасны для того, в кого направлены, поэтому, вполне возможно, с разумом Палпатина что-то могло случиться. И даже наверняка случилось. Ведь до этого случая он был вполне вменяемым человеком, пусть и адептом Тёмной Стороны Силы, после же неудавшегося ареста со стороны джедаев у Вейдера стали часто возникать подозрения по поводу психического состояния Сидиуса. Конечно, и сам Тёмный Лорд был очень далёк от того, чтобы его можно было назвать физически здоровым человеком, однако его разум был, в целом, вполне нормальным. Сказать такое про Сидиуса было довольно затруднительно. Но эту проблему пока отложим, так как время для решения, хоть и приближается, но ещё не наступило.
   Так, что у нас дальше? Ах да, конечно - дети Энакина Скайуокера, Люк и Лея. Тут уже я задумался всерьёз. Если с дочерью Вейдера всё было более-менее ясно - в данный момент она находилась на борту "Тантива-IV", который вот-вот должен был быть перехвачен "Опустошителем" - то с Люком было несколько сложнее. В данный момент он проживал всё на том же Татуине, в семье Оуэна и Беру Ларс, под неусыпным наблюдением выдающего себя за обыкновенного отшельника Оби Вана Кеноби. Не знаю, каковы были намерения Вейдера относительно старого джедая - по канону, о его существовании он не догадывался до того момента, как Люк, Кеноби, Хан Соло и Чубакка не оказались на "Звезде Смерти" после уничтожения Алдераана, чтобы вытащить из "имперских застенков" сенатора Лею Органу - но лично у меня не было никакого желания убивать старика. Сколько осталось этих идиотов, разбросанных по всей галактике? Едва ли больше сотни джедаев пережило Приказ 66, а уж после почти двадцатилетней охоты на них их вообще остались единицы. Капля в море. Скажете, что даже один джедай может натворить дел? А я и не спорю, вот только они были разобщены и если могли действовать, то только поодиночке. А поодиночке джедаи были не страшны. Из того, что было известно мне, на основании просмотренных фильмов и прочитанных книг, а также материалов в Интернет-энциклопедиях, на данный момент в живых могло оставаться не более двух-трёх десятков джедаев, и все они были разбросаны по галактике, тщательно маскируясь, чтобы не быть засечёнными через Силу ситхами.
   Однако, вернёмся к молодому Скайуокеру. Если придерживаться линии, которую избрал Вейдер в каноне, я должен отдать приказ о захвате корвета, как только тот будет обнаружен. Лея Органа, видя, что от ИЗР "Тантиву" не уйти, загрузит чертежи "Звезды Смерти" в R2-D2, который, вместе с другим дроидом, C3PO, покинет корвет на одной из спасательных капсул и приземлится на Татуине, где попадёт как раз к Люку Скайуокеру. Тот затем увидит послание Леи к Кеноби, ля-ля, тополя, и всё это, конечно, здорово, но мне-то что делать? Боевая станция готова и этот старый идиот Таркин захочет её скоро предъявить миру, а для этого не найдёт ничего лучшего, как взорвать планету со всем её населением. И, между прочим, чертежи-то эти везут именно на Алдераан! Вот же хаттова дилемма!
   Поразмыслив, я всё же принял решение. На данном этапе активно вмешиваться не станем, ограничимся поисками чертежей, однако ситуацию будем держать на контроле. Найдём Люка и попытаемся ему объяснить, кто есть кто в этой галактике. Всё-таки неподготовленному...
   На одной из панелей, расположенных по периметру медитационной сферы, вспыхнул оранжевый огонёк, свидетельствующий о том, что в отсек кто-то вошёл. Кто-то! Кроме Фирмуса Пиетта, этим "кем-то" никто другой быть не мог.
   Я вздохнул и мысленно усмехнулся. Капитан "Опустошителя" мог пожаловать в его личную каюту только с одной целью - сообщить о том, что сканирующие системы ИЗР обнаружили "Тантив-IV". По крайней мере, навряд ли что-то другое могло заставить Пиетта потревожить Тёмного Лорда. Ну-ну... Возьмём на заметку этого довольно неплохого и толкового офицера. Хорошими кадрами разбрасываться я как-то не привык.
   Манипуляторы аккуратно опустили чёрный шлем на изуродованную шрамами и ожогами голову Вейдера. Включилась система ЖО, заработали насосы, принявшиеся откачивать из медитационной сферы насыщенный медикаментами воздух. Верхняя часть камеры поднялась и на капитана Имперского Звёздного Разрушителя "Опустошитель" Фирмуса Пиетта воззрилась так хорошо знакомая всем солдатам и офицерам Имперского Космического Флота чёрная маска.
  
  
   Глава 8.
  
  
   0 ДБЯ,
   регион Внешнее Кольцо,
   Сектор Арканис,
   система Тату,
   орбитальное пространство второй планеты - Татуин.
  
  
   - Милорд, - капитан Пиетт почтительно опустил глаза при виде сидящей в медитационной сфере массивной чёрной фигуры, - нашим операторам удалось засечь сигнал, исходящий от корвета кореллианской постройки типа CR-90, и идентифицировать его. Это тот самый звездолёт, который сумел ускользнуть из-под носа "Бессмертного" возле Топравы. "Тантив-IV", принадлежащий Королевскому Дому Алдераана. В данный момент судно используется в качестве дипломатического корабля главы правительства вышеупомянутой планеты Бейла Престора Органы. Звездолёт следует к планете Татуин с неизвестными намерениями и наш крейсер пару минут назад совершил гиперпрыжок с целью блокирования и захвата корвета.
   - Отличная работа, капитан Пиетт, - одобрительно произнёс я, выбираясь из медитационной барокамеры. - Распорядитесь подготовить абордажную команду космодесанта и начинайте процедуру активации притягивающего луча. Этот корабль необходимо захватить целым, насколько это возможно.
   - Осмелюсь спросить, милорд... - нерешительно начал командир ИЗР.
   - Капитан, - я обернулся и внимательно поглядел на Фирмуса, - я хочу, чтобы вы запомнили одну вещь.
   - К-какую, милорд?
   - Я весьма ценю толковых и преданных офицеров, а все разговоры о моей кровожадности и жестокости есть плод антиимперской пропаганды, направленной не только против государства, но и против меня лично. Разве вам доводилось слышать о том, что я... хм... хоть раз наказал невиновного?
   - Никак нет, милорд! - по-военному чётко отозвался Пиетт.
   - То-то же. Так о чём вы хотели меня спросить, Фирмус?
   Услышав, как я назвал его по имени, капитан Пиетт на несколько секунд буквально лишился дара речи. Он лишь изумлённо пучил глаза и открывал рот, будто выброшенная на берег рыба. Однако профессиональный военный быстро справился с изумлением и взял себя в руки.
   - Э-э... да, лорд Вейдер. Какие указания я должен буду отдать абордажной группе? Разрешено ли им стрелять на поражение? Теоретически ведь "Тантив-IV" является судном бунтовщиков.
   - Теоретически, капитан, только лишь теоретически. По факту, звездолёт этот принадлежит Бейлу Органе, а вам прекрасно известно, что этот алдераанец является весьма влиятельной фигурой на политической арене Империи. Да, его подозревают в связях с повстанцами - и замечу, не без оснований. Но это ещё не делает его врагом, Фирмус. Если разумный заблуждается, то его всегда можно вернуть на путь истинный. Как правило. А я лично считаю, что сенатор Органа заблуждается. А посему, будьте любезны отдать приказ абордажной команде использовать только парализаторы.
   - Да, милорд. - Пиетт почтительно поклонился.
   - Работайте, капитан. Этот корабль не должен достичь поверхности Татуина.
  
  
   Не знаю, кому как, но лично мне было в этот момент немного странно наблюдать за тем, как "Опустошитель" настигает корвет, ведя огонь из носовых турболазеров. "Тантив-IV", понятное дело, огрызался ответным огнём, но его лазеры были слишком слабы для того, чтобы пробить силовое поле Разрушителя. Почему странно? Да потому, что этот момент я в своей прежней жизни не один раз наблюдал на экране своего телевизора, а сейчас вижу всё это своими собственными глазами, пусть и через оптику шлема Вейдера. Воистину, чего только не бывает в этой Вселенной!
   В кормовой части корвета вспыхнуло и тут же погасло яркое свечение - один из энергозарядов поразил двигатели судна, отчего то сразу же стало терять ход. "Опустошитель" немедленно воспользовался этим обстоятельством, нацелив на повреждённый звездолёт один из проекторов притягивающего луча. Над обездвиженным корветом навис массивный клиновидный корпус ИЗР и "Тантив-IV" начало заводить на швартовку в главный ангар крейсера.
   - Милорд, - слева от меня возник капитан Пиетт, - "Тантив-IV" полностью блокирован и сейчас проходит процедуру докования. Абордажная команда заняла позиции в штурмовом шлюзе и ожидает команды на штурм судна.
   - Начинайте, капитан. - Я степенно кивнул. - Пусть взрывают шлюз корвета - не думаю, что нам его просто так откроют, даже если мы очень вежливо постучим.
   Пиетт при этих словах сдержанно улыбнулся. Стоящие рядом офицеры переглянулись между собой. Да, нечастое, должно быть, это явление - Лорд Ситхов, обладающий чувством юмора. Оно, конечно, немного рискованно, но ведь лучше иметь под рукой преданных тебе не из-за страха за свои жизни людей, а доверяющих тебе и верящих в то, что твои действия несут Империи лишь благо.
   - Я иду на корвет, капитан. - Я сделал знак стоявшим по обе стороны от него запакованным в весьма необычную для имперских солдат боевую броню серо-стального цвета - "хамелеон", последняя разработка "Imperial Munitions", изготовленная по моим спецификациям несколько месяцев назад, имеющая встроенное микрооборудование маскировки (как пример - бойца в "хамелеоне" с включённой системой камуфляжа было почти невозможно заметить даже в яркий солнечный полдень в паре метров от себя) и генератор персонального силового поля - флотским пехотинцам и зашагал к выходу из командной рубки ИЗР. - И помните - мне не нужны трупы на его борту.
   - Разумеется, милорд. - Пиетт многозначительно переглянулся со своим помощником.
   - Джейд - вы идёте со мной. - Я взглянул на Мару, которая внимательно наблюдала за всем происходящим.
   - Да, милорд. - Рука Императора подобралась и провела ладонью по висящему на поясе световому мечу.
   - А вот этого как раз лучше избежать, - я покачал головой. - Лишние трупы вовсе ни к чему.
   - А в порядке самообороны? - прищурилась девушка.
   - В порядке самообороны можно. Но только в этом случае.
   Надо отдать должное командовавшему штурмом "Тантива-IV" офицеру - всё было сделано как нельзя лучше. После предупреждения, что в случае отказа открыть внешний люк звездолёта военные будут вынуждены применить силу и последовавшим за этим предупреждением молчанием со стороны экипажа корвета, по периметру внешнего люка шлюза разместили детонационные пакеты и соединили их при помощи специального шнура, затем абордажная команда укрылась за защитными бронещитами из супрастали. Взрыв проделал в люке "Тантива-IV" довольно внушительное отверстие, в которое сразу же полетели светошумовые гранаты. Это в фильмах, виденных мною в той, другой, жизни имперские штурмовики представлены туповатыми солдафонами, прущими прямо под бластерный огонь, в реальности же дело обстояло ровным счётом наоборот. Любой командир, бездумно подставляющий своих солдат под вражеский огонь, не прослужил бы долго на Флоте. Выждав пару секунд, чтобы самим не схлопотать от разрывов гранат, двое штурмовиков, облачённые всё в те же "хамелеоны", ворвались внутрь корвета и заняли позиции по бокам от проделанного отверстия, взяв на прицел своих ружей-нейропарализаторов коридор звездолёта. Разумеется, экипаж корвета уже был готов к подобному стечению обстоятельств - перед самым поворотом коридора был установлен бронещит, за которым укрылось несколько алдераанцев, вооружённых бластерами DL-18, готовых к отражению атаки абордажной команды. Но светошумовые гранаты повергли их в нокдаун, вследствие чего они не смогли что-либо предпринять. Ещё спустя секунду в коридор ворвались солдаты абордажной команды и защитники импровизированного бастиона полегли на холодный металлический пол, подвергнувшись воздействию парализующего излучения. Затем штурмовики рассыпались по всему звездолёту, весьма грамотно подавляя малейшее сопротивление со стороны экипажа, однако используя только предписанное им оружие, несмотря на то, что экипаж вовсю использовал бластеры, однако защитные поля бронекостюмов отлично справлялись со своей задачей. Вскоре штурмовики безраздельно властвовали на борту "Тантива", часть экипажа пребывала в объятиях Морфея, остальные были отконвоированы в кают-компанию корабля, где и находились сейчас под бдительным присмотром взвода штурмовиков.
   - Милорд. - Командир абордажной команды лейтенант Джейс Лоран при виде появившегося в дверях отсека, где содержался пленённый экипаж "Тантива-IV", вытянулся во фронт и вскинул правую руку к шлему. - Корабль находится под нашим полными контролем. Досмотровые группы, соблюдая все необходимые меры предосторожности, ведут обыск отсеков на предмет обнаружения любых носителей информации.
   - Результаты есть? - спросил я, внимательно оглядев боязливо глядящих на меня алдераанцев. Ну, конечно, как ещё они должны были глядеть на самого Дарта Вейдера, "Палача Императора"? Всё же пропаганда Альянса успела сделать своё чёрное дело, н-да... Ну, и хатт с ней! Может, оно и к лучшему. Пусть трясутся за свои шкуры и ожидают неминуемой смерти... а потом пусть приходят в себя от изумления по поводу того, что Тёмный Лорд даже не удостоил их вниманием.
   - Сожалею, но пока нет, - виновато ответил Лоран. - Ничего подозрительного на корабле пока обнаружить не удалось.
   - Лорд Вейдер - по какому праву вы совершили это ничем не спровоцированное нападение на наше судно? - вперёд выступил среднего роста алдераанец в капитанской форме, с пристёгнутой к поясу пустой кобурой от бластера. - Это дипломатический корабль Королевского Дома Алдераана и...
   - Дипломатический корабль, говорите? - я взглянул на говорившего - Реймус Антиллес, капитан "Тантива-IV", если память меня не подводит. - Мне об этом известно, капитан...
   - Антиллес... м-милорд, - с запинкой ответил алдераанец. По всей вероятности, он уже простился с собственной жизнью... вот только я вовсе не собирался убивать этого парня. Зачем? Мне лично он ничего плохого не сделал, а то обстоятельство, что вверенный ему звездолёт использовался в преступных целях - так ведь сам Антиллес не крал чертежи "Звезды Смерти", а перевозил их... хотя это тоже является преступлением против Империи.
   - Капитан Антиллес - вам известно, что на вашем звездолёте перевозились секретные документы, выкраденные мятежниками у военных Империи? Это уже само по себе является преступлением по имперским законам.
   - Ни о чём таком мне неизвестно, лорд Вейдер, - парировал Антиллес. Надо отдать должное капитану корвета - держался он стойко, даже находясь лицом к лицу с самим Вейдером. - Мы следовали на Алдераан с Топравы, когда вы столь бесцеремонно прервали наш полёт...
   - С Топравы на Алдераан? - фыркнула за моей спиной Мара. - Через Татуин? Это, надо полагать, кратчайший маршрут?
   Я сделал предостерегающий жест, и Джейд замолчала.
   - С Топравы? Что ж - в таком случае, вам должно быть известно, что именно на Топраве находилась группа бунтовщиков, похитивших эти чертежи. Но, возможно, вы действительно об этом ничего не знали, капитан Антиллес. Возможно, вас просто использовали для своих неблаговидных целей лидеры мятежников. Это бывает. В таком случае, вы не несёте ответственность за действия третьих лиц и, следовательно, не можете быть осуждены по законам Империи.
   Вид у алдераанца был такой, словно вот прямо сейчас перед ним материализовался дух Дарта Ревана. Мне стоило немалого труда удержаться от смешка.
   - Однако, если вы утверждаете, что это - дипломатический корабль, то позвольте вас спросить - где же посол?
   - Э-э... видите ли, лорд Вейдер, дело в том, что...
   В этот момент запищал комлинк, закреплённый на левом запястье Лорана. Офицер-штурмовик поднёс его к шлему и внимательно выслушал поступивший по защищённому каналу связи сообщение, после чего перевёл взгляд на меня.
   - Милорд - только что одна из досмотровых групп имела боевое соприкосновение на нижней палубе "Тантива-IV", - доложил он. - Один из бойцов получил лёгкое ранение плеча, захвачен - вернее сказать, захвачена - пассажирка корвета. В данный момент она находится под воздействием парализующего разряда. Каковы будут ваши указания на её счёт?
   - Вы идентифицировали её? - спросил я.
   - Так точно. Это сенатор от Алдераана Лея Органа.
   - Сенатор Органа? - я постарался придать своему голосу нотки удивления и, кажется, мне это удалось. - Очень интересно. И что же сенатор Органа делала на борту вашего корабля, капитан Антиллес? Или это и есть ваш посол?
   - Совершенно верно, - отозвался алдераанец.
   - Вот как? И что же миссия была возложена на сенатора?
   - Она находилась на Топраве по делам Имперского Сената, - сказал Антиллес таким тоном, словно это должно было меня впечатлить. Ну да, дела Сената! Интересно, Сенат вообще способен ещё на какие-либо "дела", кроме как вести пустопорожние дискуссии? Навряд ли.
   - По делам Сената. - Я оглядел Антиллеса с ног до головы. - Понятно... Что ж, капитан Антиллес - более не смею вас задерживать. Можете следовать по своим... хм... "делам Сената". Я распоряжусь, чтобы ваш корабль был отремонтирован - кажется, мои канониры что-то повредили у вас на борту. После этого вы сможете продолжить свой путь - но без сенатора Органы. Уверяю вас, что ей не будет причинён никакой вред во время её нахождения на борту "Опустошителя", о чём вы можете сообщить её семье.
   - Вы... нас отпускаете? - Антиллес не поверил собственным ушам.
   - А вас это положение дел не устраивает? Могу отправить всех вас на Кессель... или ещё куда-нибудь подальше.
   - Нет, уж лучше на Алдераан, если вы не возражаете.
   - Не возражаю. - Я сделал знак Лорану. - Однако до окончания ремонтных работ на борту корвета будут присутствовать штурмовики. Это не обсуждается. И мой вам совет, капитан Антиллес - не играйте в эти игры с Восстанием. Ведь второго раза просто не будет. Если вы ещё раз попадётесь мне на чём-нибудь подозрительным - это будет вашей последней ошибкой. Я понятно изъясняюсь?
   - Д-да... лорд Вейдер, - выдавил из себя потрясённый тем, что его и весь экипаж "Тантива-IV" оставляют в живых, Антиллес.
   - Рад, что вы вняли голосу разума, капитан. - Я посмотрел на Мару и едва заметно кивнул, приглашая следовать за собой.
   Итак, что мы имеем на данный момент? Сенатор Лея Органа захвачена во время перехвата "Тантива-IV" и доставлена на борт "Опустошителя", похищенные планы БЭП на борту корвета не обнаружены, что и неудивительно - их там просто нет, они находятся в данный момент в бочкообразном теле дроида класса R2, который в компании своего беспокойного и трусливого спутника - протокольного дроида С3РО - приближается к поверхности Татуина на борту спасательной капсулы. Получается, что мы приближаемся к поворотной точке, после прохождения которой события в Далёкой-Далёкой Галактике пойдут совсем иным чередом.
  
  
   Интерлюдия 5.
  
  
   0 ДБЯ,
   где-то в галактике Небесная Река.
  
  
   Коммуникационное устройство, встроенное в рабочий стол Мон Мотмы, мигнуло зелёным сенсором, после чего воспроизвело голографическое изображение некоего разумного, который в данный момент находился за много парсеков от теперешнего месторасположения штаба Альянса, на планете, название которой ничего не говорило чандрилианке. Однако личность самого разумного была очень хорошо известна Мотме и, хотя лично они никогда не встречались, лидер Альянса хорошо представляла себе, с кем имеет дело. Разведка повстанцев тоже не пяткой сморкалась, хотя надо признать, что до уровня ИСБ она явно не дотягивала.
   - Я не совсем понимаю, чего вы от меня хотите, - произнесла собеседница Мотмы. - Мы только закончили обустройство базы на Явине-IV и готовимся развернуть комплекс дальнего обнаружения и поэтому...
   - Дело, о котором пойдёт речь, не имеет отношения к нашей новой базе, мастер, - мягко ответила Мотма. - Оно несколько иного плана.
   - Какого именно? - голограмма нахмурилась.
   - Оно... имеет некоторое отношение к вашему бывшему учителю...
   - Что?! - глаза собеседницы Мотмы вспыхнули опасным блеском. - Некоторое отношение к... Вы, наверное, шутите, Мон, - уже более спокойно произнесла она.
   - Нет, я совершенно серьёзна. До нас дошла некая информация, которая может иметь огромное значение для всего Альянса.
   - Какая именно?
   - После эвакуации одной из наших баз, расположенной на Полис-Массе, среди документов архива, вывезенного оттуда перед появлением имперских сил, одним из наших аналитиков были обнаружены некие данные, которые привлекли его внимание. Поначалу он решил было, что это всего лишь медицинская карта пациента, проходившего медицинское обследование в клинике каллидахинцев, однако, как только ему стало известно имя пациента, он тут же поднял все записи, которые только смог найти в архиве.
   - Интересно. - Голограмма с минуту помолчала, собираясь, по-видимому, со своими мыслями. - Имя пациента, случаем, не Падме Амидала Наберри?
   - В проницательности вам не откажешь, мастер. - Мон Мотма сдержанно кивнула. - Именно так. Речь шла о сенаторе от Набу времён Клонических Войн Падме Амидале.
   - Что она делала на Полис-Массе?
   - А вот это и есть то, ради чего я приняла решение связаться с вами. Вы на тот момент уже не являлись членом Ордена джедаев и не могли знать о том, что произошло на астероиде. А именно там Падме Амидала родила двойню, после чего по совершенно необъяснимым причинам умерла, хотя по медицинским показателям этого не должно было произойти... Мастер - с вами всё хорошо? - обеспокоенно спросила Мотма при виде разом изменившегося лица собеседницы.
   - Падме... родила двойню? - выдавила собеседница чандрилианки. - Вы в этом уверены, Мон?
   - Абсолютно. Более того - нам известно, где они сейчас находятся.
   - Известно? Но... тогда я не совсем понимаю...
   - Видите ли, дело в том, что нас больше всего интересует сын Скайуокера. Думаю, что вы согласитесь со мной, что он может быть как полезен для Империи, так и опасен. Во втором случае это было бы замечательно, но, если дело сложится так, что реализуется первый, то допустить такого развития событий мы не можем. Надеюсь, вы понимаете, почему.
   - Сын Вейдера может склонить чашу весов Тёмной Стороны в пользу Империи, - пробормотала собеседница Мотмы. - И тогда вряд ли уже удастся что-либо сделать.
   - Именно так. Поэтому такого развития событий мы никак не можем допустить.
   - Гм... Однако, всё же мне не совсем понятно, чего вы хотите от меня.
   - Нужно установить тщательное наблюдение за сыном Вейдера. А ваш опыт разведывательно-диверсионной работы известен всему Альянсу. Подключите свою агентурную сеть, установите наблюдение за молодым Скайуокером...
   - Скайуокером? - глаза собеседницы чандрилианки сузились.
   - Этого молодого человека зовут Люк Скайуокер, в данный момент он живёт на Татуине, в семье приёмных родителей - фермеров-влагодобытчиков Ларсов. Судя по всему, он не догадывается о том, КТО является его отцом, но не вам объяснять, что это ничего ровным счётом не значит. Если молодой Скайуокер чувствителен к Силе хотя бы вполовину чувствительности своего отца, то он в любой момент может узнать о своём происхождении, и что тогда может случиться, невозможно предугадать.
   - Гм...
   - И кстати - там же, на Татуине, живёт один хорошо знакомый вам человек...
   - Магистр Кеноби? - губы собеседницы лидера Альянса изогнулись в улыбке. - Мне об этом известно, Мон. Или я незаслуженно имею ту репутацию, о которой вы мне только что говорили? Похоже, что он выполняет роль... сторожа, что ли...
   - Можно сказать и так. - Мон Мотма осталась совершенно серьёзной. - Однако его инкогнито должно быть соблюдено. Не вам объяснять, что произойдёт, если Вейдеру станет известно о том, что на планете скрывается один из выживших джедаев.
   - Само собой разумеется, - кивнула голограмма. - И когда мне начинать работу в этом направлении?
   - Немедленно. Если у вас есть кто-то на Татуине - свяжитесь с ним и отдайте необходимые указания. Если же нет - подготовьте агентов для отправки на эту планету. Нельзя ни на минуту оставлять юного Скайуокера без внимания.
   - Хорошо.
   - И ещё одно, мастер. - Мон Мотма пристально поглядела на собеседницу. - Если события примут нежелательный для нас оборот... Нельзя допустить того, чтобы молодой Скайуокер попал в лапы Империи. Вы меня понимаете?
   - Думаю, что понимаю, - медленно отозвалась голограмма после некоторой паузы.
   - Тогда действуйте. Обо всех изменениях в ситуации докладывать лично мне. Связь поддерживайте по закрытому каналу. И учтите - о подробностях дела не должен знать никто. Никто, это вам, надеюсь, ясно?
   - Яснее некуда! - мрачно усмехнулась собеседница Мотмы.
  
  
   Глава 9.
  
  
   То же время,
   орбитальное пространство Татуина,
   борт ИЗР "Опустошитель.
  
  
   Я внимательно оглядел появившегося на командном мостике "Опустошителя" лейтенанта Штурмового корпуса Сола Брекенриджа. Лица дантуинца, скрытого боевым шлемом, я видеть не мог, но то, как уверенно он стоял перед своим главнокомандующим, говорило о многом. Что ж - повышение явно пошло этому способному парню на пользу. Оно не вскружило ему голову, наоборот - Брекенридж с большой ответственностью подходил к каждому порученному ему заданию, демонстрируя незаурядные смекалку и сообразительность.
   - Милорд. - Брекенридж вытянулся в "струну", глядя на Тёмного Лорда.
   - Вам всё ясно, лейтенант? - спросил я.
   - Так точно, милорд. - Брекенридж, судя по всему, не испытывал никакого трепета от того, что стоял перед самим Дартом Вейдером, и мне это импонировало. Искреннее уважение всегда приятнее, нежели уважение, оказываемое из-за страха.
   - Повторите те инструкции, которые вы получили касательно ваших действий на Татуине. Нельзя ничего пропустить. Слишком высоки ставки в этой игре.
   - Моё подразделение высаживается на Татуине в месте падения капсулы с "Тантива-IV" и проводит предварительную разведку на предмет наличия неких секретный чертежей, похищенных бунтовщиками. Если поиски не принесут результатов, мы ищем след дроидов, которые, вне всякого сомнения, покинули капсулу и пытаются добраться до мало-мальски населённых мест. Оружие первыми применять лишь в случае непосредственной угрозы жизни солдат, с местными вести себя уважительно и не проявлять по отношению к ним агрессии. Если нам удастся перехватить вышеупомянутых дроидов, мы должны будем доставить их на борт "Опустошителя" с соблюдением всех необходимых мер предосторожности. Если же, по каким-либо причинам, этого сделать не удастся, тогда нам надлежит действовать сообразно обстоятельствам. В любом случае, связь между моим подразделением и кораблём поддерживаем постоянно. По кодированному каналу.
   - Что касается особых, - я выделил интонацией, насколько это было возможно через вокабулятор, это слово, - указаний, вам всё ясно, лейтенант?
   - Так точно, милорд.
   - Отлично, лейтенант. - Я довольно кивнул. - Свободны.
   - Есть! - Брекенридж по-военному чётко откозырял и, развернувшись на сто восемьдесят градусов, направился к выходу из командного отсека ИЗР.
   - Ваше решение о переводе этого молодого человека на борт "Опустошителя" оказалось весьма прозорливым, милорд, - сказал стоящий слева от меня капитан Пиетт. - Он производит очень хорошее впечатление. Толков, рассудителен, не подвержен ксенофобии, предан Империи... Такие люди нам нужны.
   - Такие разумные, - поправил я Пиетта, - нам очень нужны, Фирмус. И чем больше таких способных молодых разумных мы сможем привлечь на свою сторону, тем быстрее мы положим конец этой нелепой братоубийственной войне.
   - С вашими словами трудно не согласиться, милорд. - Капитан Звёздного Разрушителя переглянулся со своим помощником Эскелом Таггом. - Ещё какие-нибудь распоряжения будут?
   - Да. - Я перевёл взгляд на офицеров. - Установите канал связи со Звездой Смерти и вызовите инженера-проектировщика силовых полей Тилу Каарз. Канал закрытый, на плавающей субчастоте. И переведите сигнал в мою каюту.
   - Хорошо, милорд. - Пиетт сделал знак Таггу. - Будет исполнено.
   Кивнув капитану ИЗР, я развернулся и быстрым шагом, насколько этому способствовали доспехи, вышел из отсека.
   Первым делом, что я сделал, очутившись в своей каюте - это включил особое устройство, делающее невозможным прослушивание помещения в любом диапазоне. Плох тот военачальник, который недооценивает противника. Конечно, вряд ли в экипаже "Опустошителя" мог действовать шпион Альянса, но бережёного, как говорится... Затем я подошёл к встроенному в одну из стенных панелей коммуникатору и набрал лишь одному мне известному комбинацию. Ровным матовым светом загорелся большой коммуникационный экран, на котором возникло изображение женщины средних лет, чья кожа имела зеленовато-жёлтый оттенок, а лицо украшали традиционные мириаланские татуировки. Одета она была в форму имперского военного инженера.
   - Специалист Каарз. - Я поприветствовал бывшую политзаключённую, а сейчас - ведущего специалиста в области систем защиты двигательной установки Звезды Смерти - лёгким кивком.
   - Лорд Вейдер. - Тила Каарз слегка наклонила голову.
   - Как продвигается ваша работа? Есть ли положительные сдвиги?
   - Есть, лорд Вейдер. Мы только недавно завершили монтаж основного питающего контура генератора силового щита, который будет прикрывать тепловой выхлопной порт. В ближайшее время проведём экспресс-тесты, которые покажут нам, насколько щит прочен и сможет ли он выдержать прямое попадание чего-нибудь навроде протонной торпеды или ракеты с ядерной боеголовкой.
   - Ну, насчёт ядерной ракеты - это вы, по-моему, перегнули, - несколько досадливо произнёс я.
   - Отчего же? - мириаланка пожала плечами. - То, что Империя не использует атомное оружие, вовсе не означает, что его не могут использовать против неё. И, хотя таких случаев не отмечалось, не стоит забывать, что ядерное оружие до сих пор имеется на Мандалоре и в Тионской Гегемонии. Также нельзя сбрасывать со счетов и Мореллию, хотя их запасы тактического атомного оружия весьма малы, но они симпатизируют Альянсу, а это означает, что есть теоретическая вероятность того, что мятежники смогут получить в своё распоряжение пару ядерных зарядов. Поэтому я не считаю, что нам стоит пренебрегать вероятностью использования против станции атомного оружия.
   - Что ж - вам виднее, Каарз. Но учтите - ошибок в расчётах быть не должно. Слишком высока цена. И не забывайте, что односторонний силовой щит не есть панацея, нужна и механическая защита на непредвиденный случай.
   - Я поняла вас, лорд Вейдер. С вашего позволения, я вернусь к своей работе.
   Я молча кивнул мириаланке и отключил коммуникатор. Постояв у экрана в задумчивости с минуту, снова включил устройство и набрал код вызова абонента, используя всё тот же принцип связи на плавающей гиперчастоте. Некоторое время экран светился матово-серым фоном холостого режима, затем по нему пробежала интерференционная волна и передо мной возникло коричневое лицо, принадлежащее иридонианскому забраку. И выражение этого самого лица было явно далёким от радушие или почтения.
   - Я же просил не отвлекать меня во время... - раздражённо начал было забрак, но осёкся, когда увидел, КТО находится по другую сторону экрана. - О, прошу прощения, милорд! Я не знал, что это вы!
   - Не стоит извинений, Шивал. - Я жестом остановил забрака. - Как продвигаются у вас дела? Готовы ли прототипы?
   - Прототипы? - Мерв Шивал снисходительно усмехнулся, словно сейчас он объяснял туповатому студенту основы квантовой механики и принцип гиперперехода. - От прототипов нет никакого толку, милорд. У меня есть для вас кое-что получше.
   И коричневое лицо забрака при этих словах приобрело вид игрока в сабакк, только что сорвавшего грандиозный куш, как минимум, по стоимости равный цене Звёздного Разрушителя.
   Я позволил себе слегка улыбнуться под шлемом. Мерв Шивал, инженер с Иридонии, оказался весьма неплохим приобретением для Империи. На своей родной планете его работы не могли получит сколь-нибудь серьёзного признания по причине недостаточного финансирования, но в Империи подобных проблем не существовало. Поэтому в исследовательском центре, который располагался на Кариде, Шивал смог развернуться на полную, так сказать, катушку и добился больших успехов в создании прототипов.
   Лицо забрака исчезло с экрана, уступив место изображению боевой машины на колёсном шасси - не очень распространённый вид транспорта в Далёкой-Далёкой Галактике.
   - Прошу любить и жаловать, милорд - штурмовой бронеавтомобиль "Гарпун". - Голос Шивала раздавался откуда-то из-за кадра. - При его разработке мы строго следовали тем наработкам, которые вы нам предоставили. Машина получилась весьма скоростной и живучей благодаря новой двигательной установке и новым щитам. Масс-драйверная пушка калибром восемьдесят восемь миллиметров имеет скорострельность двадцать пять выстрелов в минуту. Максимальная скорость "Гарпуна" составляет сто сорок километров в час на ровной поверхности, при движении по пересечённой местности она равняется сорока двум километрам в час. Машина способна форсировать водные преграды глубиной до двух с половиной метров. Фильтрационная установка позволяет экипажу без особых последствий миновать любой очаг химического, биологического или радиоактивного поражения, противоатомная защита обеспечивает выживаемость даже в пяти километрах от эпицентра ядерного взрыва. При выходе из строя основного двигателя броневик может в течении нескольких секунд перейти на резервный двигатель, получающий энергию от протонного микрореактора. Экипаж - четыре оператора плюс двенадцать штурмовиков. Защитное поле обеспечивает полное экранирование машины в радиусе десяти стандартным имперских метров... - Шивал неожиданно замолчал, а потом спросил: - Скажите, лорд Вейдер - откуда у вас в распоряжении оказалась технология производства таких защитных экранов? Технология весьма проста, но в то же время, необычна. Такое силовое поле практически непробиваемо бластерами, деактивировать его можно, лишь используя особые дезинтеграционные заряды. Мне раньше...
   - Шивал - ваше дело доводить до ума те разработки, которые вам переданы, а не задавать вопросы об их происхождении. - Решив, что добрый Вейдер всё же несколько не вписывается в общепринятую картину - да и к тому же, интересно было - я сфокусировал на находящемся за сотни светолет от Татуина инженере поток Силы и с некоторым удовольствием увидел, как забрак схватился обеими руками за горло и принялся судорожно хватать ртом воздух. - Надеюсь, больше мне вас не придётся предупреждать?
   - Н-не... п-придётся... - еле слышно выдавил из себя Шивал.
   - Очень хорошо. - Я убрал силовой захват. - Теперь о "Девастаторе". Машина уже прошла полевые испытания?
   - Мм... так точно, милорд. - Шивал сделал несколько вдохов, понемногу приходя в себя. - Полевые испытания проходили на полигоне на Джанкш-V и показали очень впечатляющие результаты.
   - Как обстоят дела с производством данных машин?
   - "Убриккианский Транспорт" уже начали производство "Гарпунов" и "Девастаторов". Мы ожидаем поступление первых партий в войска уже в течении этого месяца.
   - Что ж - это радует. А что насчёт ручных образцов масс-драйверного оружия? Как в этом направлении продвигаются дела?
   - Боюсь, милорд, что здесь не всё так просто. Создать ручной масс-драйверник несложно, сложно адаптировать под такой малый калибр снаряд с дезинтеграционной боеголовкой. Но мы работаем над этой проблемой, милорд. Я привлёк к исследованиям двоих довольно неплохих специалистов в области ручного оружия - Тена Совва из "СороСууб" и Шелдона Трейса из "Оружие Цзерки". Скорого прорыва не обещаю, но работа продвигается.
   - Очень хорошо, Шивал. Надеюсь, вы сумеете оправдать возложенное на вас доверие. - Я сдержанно кивнул забраку. - Продолжайте в том же духе.
   - Да, лорд Вейдер.
   Экран погас. Я с минуту глядел на панель, потом усмехнулся. Всё же надо было задать некое направление имперским "научникам", чтобы расшевелить их в нужном направлении. Может быть, мои идеи поспособствуют прогрессу. Как знать...
   Я чувствовал, что ситуация на Татуине скоро будет разрешена, причём явно не в пользу Альянса. Я твёрдо решил, что молодого Скайуокера мятежники не получат и, следовательно, Оби Ван не успеет промыть ему мозги своей джедайской ересью насчёт Силы и всего того, что с ней связано, а главное - старый дурак не расскажет ему, что его отца "предал и убил молодой джедай по имени Дарт Вейдер". Джедай по имени Дарт! Ха! Сказал бы сразу - ситх! Имя "Дарт" сроду не носил ни один джедай, хотя, впрочем, живущему на этой удалённой от Центра Империи планете Люку была фиолетово, джедай ли, ситх ли - он до сего момента ни о тех, ни о других и знать не знает ничего толком, благодаря своему приёмному дяде Оуэну Ларсу.
   Однако для сына Вейдера существовала серьёзная опасность в лице Императора. Следовало каким-то образом отвлечь внимание Палпатина от Люка. А заодно и подготовить почву для последующих действий. Я отвернулся от настенного коммуникационного экрана и прошёл на середину каюты, где располагался проектор личной голосвязи с Императором. Как только я очутился в центре круга, по его периметру вспыхнул голубой световой кант, свидетельствующий об активации кодированного гиперканала. Следуя установленному протоколу, я опустился на правое колено и почтительно склонил голову.
   - Приветствую вас, повелитель, - произнёс я при виде возникшей передо мной голопроекции Сидиуса. - Возникла необходимость связаться с вами по крайне неотложному делу.
   - Что-то серьёзное? - голограмма Палпатина внимательно оглядела меня своими цепкими жёлтыми глазами.
   - Да, повелитель. Дело касается гранд-моффа Таркина.
   - Вот как? А что не так с гранд-моффом?
   - Я считаю, что своими действиями гранд-мофф подрывает авторитет Империи и лично ваш авторитет, как Императора. - Рискованно вот так в лоб брякнуть такое Палпатину? Возможно. Но иногда именно такие действия и приносят пользу. - А как главнокомандующий вооружёнными силами Империи, я не могу этого допустить. Особенно сейчас, когда мятежники резко активизировали свои противоправные действия.
   - Я так полагаю, что у тебя есть доказательства некомпетентности Таркина. Я прав?
   - Не некомпетентности, повелитель. Недальновидности и самоуверенности.
   - Хм. - Голограмма Сидиуса внимательно поглядела на меня. - Полагаю, что будет лучше, если ты встанешь и подробно обо всём мне поведаешь, лорд Вейдер.
   - Как прикажете, повелитель. - Я поднялся на ноги и встретился взглядом со старым ситхом.
   - Я слушаю тебя, Вейдер. Говори.
   - Проблема в "Доктрине страха" Таркина, повелитель.
   - В "Доктрине"? - я почувствовал, что Сидиус заинтересовался. Ещё бы ему не заинтересоваться, когда его правая рука говорит такое об одном из самых лояльных гранд-моффов Империи.
   - Именно так. Я лично считаю, что его взгляды на проблему в корне ошибочны и более того - они могут принести огромный вред Империи.
   - Поясни свою точку зрения.
   - Запугивание, террор и угнетение лишь навредят Империи в плане имиджа. Если жители галактики будут знать, что они беззащитны перед лицом военной машины Империи, то это привлечёт их на сторону Альянса, а это, сами понимаете, нам совсем не нужно. Напротив, если они будут видеть, что Империя всячески пытается их оградить от вылазок мятежников и террористов, при этом гибнут солдаты и офицеры армии и флота, то симпатии их будут на нашей стороне.
   - Да, твоя идея с контрпропагандой возымела эффект. После нападения мятежников на Лианну вербовочные пункты буквально захлестнул поток добровольцев, желающих вступить в ряды имперской армии. - Палпатин хихикнул - противненько так. - И среди не-людей тоже возросло число наших сторонников, как бы это не выглядело странно. Я доволен твоей работой, Вейдер. Очень хорошо сработано. Твоё выступление по головидению выбило почву из-под ног Альянса. Но всё же я не вижу причин для того, чтобы обвинять Таркина в том, в чём ты его обвиняешь.
   - При всём моём уважении, я вынужден не согласиться с вами, повелитель. Действия Таркина могут спровоцировать весьма серьёзный кризис - как политический, так и военный.
   - Каким образом?
   - Таркин может использовать наше новое оружие для демонстрации нашей мощи и нашей решимости довести дело до конца, но это только привлечёт новых бойцов в ряды Альянса и гражданская война разгорится в полную силу. Вы ведь не сомневаетесь в моих способностях адепта Силы, повелитель?
   - Если бы я в них сомневался, я не стал бы тебя обучать ещё тогда, двадцать лет назад. Но проблема такого рода действительно беспокоит меня. Нельзя допустить, чтобы бездумное рвение какого-нибудь высокопоставленного болвана нанесло вред Империи. Учти, что болваном Таркина я вовсе не считаю.
   - А я и не утверждаю, что гранд-мофф принадлежит к категории болванов. Просто его взгляды на некоторые вопросы несколько ошибочны.
   - Понятно. И что именно тебя беспокоит?
   - Я полагаю, что Таркин может использовать Звезду Смерти для уничтожения какой-нибудь планеты, имеющей среди своего населения сочувствующих повстанцам. Это не выход, повелитель. Даже если количество симпатизирующих мятежникам достаточно велико, это не повод для того, чтобы уничтожать планету, населённую миллионами разумных. Уже не говоря о том, что в Силе это ощущается весьма... болезненно.
   - Однако против уничтожения Деспайера во время ходовых испытаний ты не возражал, - произнёс Сидиус.
   - Это совсем другое дело. Конечно, на планете были и те, кто попал туда из-за судебных ошибок, но основная масса заключённых являлась врагами Империи. Хотя удар по сознанию, отозвавшийся при гибели столь большого количества разумных, был неприятен. Однако не в этом дело...
   - Я понял твою мысль, Вейдер. - Император некоторое время молчал, явно пребывая в раздумье, что я ощутил при помощи Силы. Разумеется, Сидиус это почувствовал, но виду не подал. - Согласен, что давать козыри мятежникам вовсе ни к чему. Тем более в нынешней обстановке, когда этот так называемый Альянс резко активизировался. Действуй, как сочтёшь нужным. Я даю тебе своё разрешение.
   - Благодарю, повелитель. - Я решил, раз уж такое дело, идти до конца. - И ещё одно. Последнее.
   - Да?
   Почувствовав в голосе Тёмного Владыки раздражение, я решил быть кратким. Не хватало ещё, чтобы Палпатин начал догадываться о том, о чём ему не стоило догадываться.
   - Я полагаю, что есть некоторое количество лиц, которые будут противиться Новому порядку, несмотря ни на что.
   - Вот как? И кто же это?
   - Джедаи, повелитель.
   Некоторое время Император молча глядел на меня, словно решая - здоров я или у меня начался бред. Потом медленно проговорил:
   - Джедаев не осталось, мой друг. Или я чего-то не знаю?
   - Я тоже так думал до некоторого времени, однако совсем недавно я ощутил некое возмущение в Силе. Ничем иным, как воздействием на неё адептов Светлой Стороны, я его не могу охарактеризовать. Оно было весьма незначительным, но ошибиться я не мог.
   - Хм... Полагаю, определить, кто это был, тебе не удалось?
   - Воздействие было кратковременным, так что определённо сказать сложно. Однако я полагаю, что их, как минимум, двое.
   - Двое? Это уже чересчур. Интересно, каким образом они смогли избежать внимания со стороны Инквизитория?
   - Это и мне хотелось бы знать, повелитель. Не хотелось бы разочаровываться в талантах Джерека и Тремейна.
   - Это в корне меняет дело. - Император властно кивнул мне, давая понять, что здесь я волен действовать так, как сочту нужным. - Здесь я предоставляю тебе полную свободу действий, лорд Вейдер. Задействуй все ресурсы, но найди этих смутьянов. И как обстоят дела с похищенными планами?
   - Думаю, что вскоре они будут доставлены на борт "Опустошителя". Я отправил надёжного человека на Татуин, где, судя по последним разведданным, они и находятся.
   - Причастность к похищению Королевского Дома Алдераана доказана?
   - Нет, повелитель. Похоже, что ряд алдераанских политиков действовал по собственной инициативе, и первую скрипку там играет Бейл Органа.
   - Твоё мнение?
   - Его дочь находилась на борту захваченного нами звездолёта и сейчас моим приказом переправляется на Звезду Смерти для проведения следственных мероприятий. Однако я бы советовал воздержаться от каких-либо силовых акций в отношении её отца. Думаю, что факт нахождения Леи Органы в руках имперского правосудия уже сам по себе будет являться сдерживающим фактором для Бейла.
   - Тактика взятия заложников? - Палпатин одобрительно кивнул. - Очень хорошо. Только не перестарайся.
   - Постараюсь, повелитель. - Я произнёс эти слова со зловещим оттенком и, как мне кажется, Сидиус воспринял это как и должен был. - Но ничего не могу обещать.
   - Ну-ну. Держи меня в курсе дела. И... знаешь, что? Я думаю, что тебе не помешает помощь. В конце концов, ты не вездесущ и не можешь сразу за всё браться. Я отправлю к тебе Тремейна.
   - Да, повелитель.
   Голограмма Императора покровительственно кивнула и погасла.
   Я позволил себе слабо улыбнуться под шлемом. Что ж, похоже, что внимание Сидиуса от Люка Скайуокера удалось отвлечь. Пока. Я не тешил себя мыслью, что Император забудет о наличии сына Вейдера. Однако на время его голова будет занята другими проблемами. А Тремейн... Тремейн - ученик Вейдера, когда-то бывший падаваном мастера-джедая Дэва Килану, ставший впоследствии Верховным Инквизитором и понявшим всю бессмысленность джедайского учения о Силе. Его помощь была бы весьма кстати. Вежлив, культурен и обезоруживающе сдержан - такой человек будет мне весьма полезен. Правда, смущает его идея о превалировании человеческой расы над остальными народами галактики, но это дело поправимое.
   Отключив персональную линию связи, я задумчиво поглядел на сферу барокамеры. Не мешало немного отдохнуть, однако кое-что ещё требовало моего вмешательства. Я дотронулся до персонального комлинка, набирая код вызова.
   - Исанн - вы свободны? - спросил я.
   - Да, милорд, - отозвалась Айсард.
   - Зайдите ко мне. Нужно кое-что обсудить...
  
  
   Глава 10.
  
  
   - Чисто, сэр. - Из открытого люка спасательной шлюпки высунулась голова штурмовика. - Никого и ничего.
   - Ну, то что никого, это и нерфу понятно. - Лейтенант Брекенридж оглядел окрестности. - А ветерок-то замёл следы... Врэнк - что у тебя?
   Стоявший чуть в стороне от капсулы солдат с каким-то прибором в руках жестом подозвал к себе лейтенанта. Брекенридж, несколько неуклюже оступившись на песке, обошёл капсулу и приблизился к солдату.
   - Ветер занёс следы песком, сэр, - проговорил Врэнк Альстер, держащий в руках следоискатель, - однако это не помеха для следоискателя. Смотрите - дроиды, находившиеся в спасательной шлюпке, после приземления выбрались наружу и двинулись прочь от аппарата, однако в нескольких метрах от него остановились, а потом разделились и двинулись каждый в своём направлении. Следы гуманоидного дроида - вполне возможно, что это дроид-переводчик либо протокольный дроид - ведут на север, в то время, как следы от колёс - вероятно, это астромех - идут в восточном направлении, в сторону окраины Юндлендской Пустоши. Если и находятся у них похищенные чертежи, то, скорее всего, у астромеха.
   - А тот, другой дроид, какого хатта попёрся на север? - спросил Брекенридж. Врэнк в ответ лишь молча пожал плечами. - Так, понятно. Значит, идём по следу астромеха. Сэлидж, Крук - останетесь на шаттле, будете следить за обстановкой с воздуха.
   Двое штурмовиков, стоявшие чуть поодаль от капсулы, согласно кивнули.
   - Эрвин - мы отправимся по следу одного из дроидов, - лейтенант вызвал пилота десантного челнока, - возьмём мотоспидеры. Оставлю Сэлиджа и Крука, поднимайтесь до эшелона "один-ноль" и ведите наблюдение, но ни во что не вмешивайтесь.
   - Вас понял, сэр, - отозвался пилот.
   - Народ - работаем.
   Штурмовики вывели из ангара космоплана мотоспидеры 64-Y Swift 3 и, усевшись на них, выжидательно уставились на своего командира. Сол ещё раз переговорил с Альстером, после чего согласно кивнул алдераанцу и забрался на сиденье своего спидера. Надиктовав сообщение для Лорда Вейдера и закодировав его в информпакет, дантуинец отправил его на ИЗР по кодированному субканалу, после чего запустил двигатель "шестьдесят четвёртого". Пилот "Стража" после того, как двое штурмовиков, оставленных Брекенриджем, поднялись по десантной аппарели, задраил внешний люк и поднял машину в воздух, после чего космоплан развернулся в воздухе на девяносто градусов и устремился в том же направлении, в котором уходили следы астродроида.
   Выстроившись правильным клином, на острие которого расположился спидер Альстера со следоискателем, репульсорные машины устремились в указанном алдераанцем направлении. Вокруг не было ничего, кроме бесконечных песчаных просторов да редких скал, и глазу было абсолютно не за что зацепиться. Однако спустя двадцать минут впереди по курсу появилось большое коричневое пятно, медленно движущееся в юго-западном направлении. Завидя этот объект, Брекенридж подал в эфир условный сигнал, призывающий штурмовиков к готовности, после чего направил свой 64-Y наперерез тихоходному транспорту. Поскольку тот и не думал останавливаться, Брекенридж произвёл наперерез курсу машины выстрел из установленного на мотоспидере бластерного орудия, чтобы привлечь внимание водителя транспорта. Это возымело эффект - огромный краулер заскрипел тормозами и остановился. На песок опустился трап, по которому осторожно спустились несколько невысоких гуманоидов-джав, опасливо косящихся на закованных в броню штурмовиков, восседающих на спидерах, окруживших их транспорт полукольцом.
   - Кто из вас является... э-э... главным? - подобрал, наконец, подходящее слово Брекенридж, обращаясь к джавам на корусантском стандартном. Использовать электронного переводчика не имело смысла - язык джав не входил в число тех языков, что обычно включаются в лингвистические базы данных.
   Вперёд выступил один из инопланетян, будучи несколько крупнее остальных своих сородичей, державший в руках ионный бластер, которыми пользовались джавы для обездвиживания дроидов.
   - Я - лейтенант Имперского Флота. - Брекенридж с иронией оглядел низкорослого обитателя Татуина. - Мы ищем двух пропавших дроидов, возможно, протокольного и астромеха класса R2. Вы видели что-нибудь подобное?
   Джава какое-то время настороженно глядел на имперского офицера, потом разразился целой серией звуков, среди которых ухо дантуинца уловило часто повторяющееся слово "Utinni". Однако понять смысл сказанного он не смог, что было совсем не удивительно - джавский язык был очень сложен и практически не поддавался изучению уроженцами других планет.
   - Сэр - похоже, он вас не понимает, - подал голос один из штурмовиков.
   - Похоже на то. - Брекенридж с досадой поглядел на низкорослого гуманоида. - Дроиды. Большой и маленький. Вы их видели?
   Джава опасливо оглядел штурмовиков и у Брекенриджа создалось впечатление, что гуманоид понимает, что говорит ему дантуинец. Во всяком случае, джава повернулся и своей маленькой рукой указал направление, противоположное тому, в котором двигался краулер. Свой жест он сопроводил потоком непонятных фраз, причём произнесённых так быстро, что для Брекенриджа они слились в одну длинную неудобоваримую фразу.
   - Если я правильно его понял, - Альстер оторвался от монитора следоискателя и взглянул на дантуинца, - то дроиды вполне могут находиться в том направлении, в котором он указывает. Учитывая то обстоятельство, что джавы любят прибирать к своим ручонкам всё, что плохо лежит, можно сделать вывод, что они подобрали дроидов, а затем продали их какому-нибудь фермеру.
   - Это можно проверить самым простым способом. - Брекенридж включил встроенный в шлем коммуникатор и вызвал челнок. - Эрвин - здесь Брекенридж. Тебе сверху не видно никакого поселения?
   - Поселения? - отозвался пилот "Стража". - Погоди минуту...
   Связь не отключилась, однако пилот челнока замолчал.
   Брекенридж терпеливо ждал, то и дело поглядывая на беспокойно суетящихся около краулера туземцев. Остальные штурмовики спокойно сидели на своих спидерах, наблюдая за действиями своего командира.
   - Есть контакт, - наконец раздался голос пилота космоплана. - Примерно сто - сто сорок километров к востоку от вашего теперешнего местоположения. Средних размеров ферма, какой-либо подозрительной активности не наблюдаю. Запустить сканирование?
   - Запускай. - Брекенридж довольно усмехнулся под шлемом. Посмотрел на джаву. - Благодарю за содействие и оказание помощи имперским властям.
   Неизвестно, понял ли джава то, что ему было сказано, да и не интересовало это Брекенриджа. Подав условный знак своим подчинённым, лейтенант вдавил педаль акселератора и направил свою машину в том направлении, которое указал ему пилот челнока.
  
  
   Чтобы не напугать владельцев фермы, Брекенридж распорядился, чтобы челнок находился вне поля видимости, высоко в тропосфере. Сами же штурмовики подъехали к ферме с солнечной стороны, чтобы их не смогли заметить раньше времени. Их и не заметили, пока спидеры не оказались совсем близко от одного из испарителей, возле которого возился пожилой мужчина в традиционной для этой планеты одежде, а возле него крутился дроид модели R4. Лишь когда на его руку упала тень от зависшего рядом с испарителем спидера, мужчина поднял голову от полуразобранной панели устройства и недовольно поглядел на того, кто осмелился оторвать его от работы. Однако при виде сидящего в седле боевого мотоспидера имперского штурмовика он вмиг проглотил всё то, что, возможно, вертелось на его языке.
   - В чём дело? - осторожно осведомился мужчина, распрямляясь и вытирая испачканные маслом руки ветошью.
   - Лейтенант Имперского Флота Брекенридж, Штурмовой корпус. - Дантуинец внимательно оглядел фермера. - Кто вы такой?
   - Оуэн Ларс, владелец влагодобывающей фермы. - Фермер, в свою очередь, настороженно оглядел штурмовиков, которые спокойно сидели на своих спидерах и молча глядели на татуинца, не вмешиваясь в действия своего командира. - Что вам здесь нужно?
   - Мы ищем дроидов, которых, возможно, вы могли видеть в этих местах. - Брекенридж недвусмысленно положил руку на свой Е-11. - Один из них, возможно, является гуманоидным дроидом, вероятно, протокольным, другой же, судя по всему, астромех. Что-нибудь подобное вы видели?
   Оуэн Ларс сощурил глаза и тщательно скомкал ветошь, которой вытирал руки, после чего бросил её в стоящий поодаль бак для мусора.
   - С каких это пор Империя охотится за какими-то дроидами? - буркнул он.
   - Империя охотится за всем, что может представлять угрозу жизни и здоровью её законопослушных, - дантуинец выделил это слово интонацией, - граждан. Поэтому мы и ищем этих дроидов.
   - Гм... - Ларс нахмурился. Снова оглядел сидящих на спидерах солдат.
   - Оуэн - что здесь происходит? - раздался позади фермера женский голос.
   Брекенридж поглядел в ту сторону. Из-за спины Ларса показалась женщина невысокого роста, одетая в некое подобие джуббы, с коротко остриженными волосами.
   - Что происходит, Оуэн? - повторила она, подходя к Ларсу и вставая рядом с ним.
   - Эти солдаты ищут дроидов... - Оуэн нахмурился и искоса взглянул на женщину - по-видимому, супругу. В его взгляде на мгновение проскочило некое беспокойство и Брекенридж понял, что они, похоже, напали на след. - Говорят, что они могут представлять опасность... хотя, задави меня банта, не понимаю, каким образом протокольный дроид и астромех могут угрожать кому-то...
   - Опасность? - женщина перевела взгляд на Брекенриджа.
   - Госпожа - я лейтенант Имперского Флота Брекенридж, Штурмовой корпус, выполняю задание по поиску двух дроидов. Если вы их здесь видели, то вы должны нам указать направление для их дальнейших поисков.
   - Беру... - начал было Ларс, но женщина не дала ему докончить фразу.
   - Я так и знала, что с этими дроидами что-то не так! - она одёрнула мужа суровым взглядом. - Не зря я так не хотела, чтобы Люк не покупал того астромеха! Теперь нашему мальчику может угрожать опасность, и всё из-за какой-то жестянки!
   - Вашему мальчику? - осторожно спросил Брекенридж. - Вы имеете в виду вашего сына?
   - Племянника. Он рано остался сиротой и мы взяли его на воспитание. Люк очень хороший мальчик, разбирается в технике, да и пилотировать спидеры умеет очень неплохо... Оуэн - ты так и будешь молчать или расскажешь лейтенанту Брекенриджу об этих дроидах?
   - Если вы опасаетесь, что к вам могут быть применены какие-то меры наказания, то это напрасно, уверяю вас, - проговорил дантуинец. - Законопослушным гражданам Империи нечего бояться... если они на самом деле законопослушны.
   - Мм... видите ли, лейтенант - похожие дроиды действительно были у нас, но они всего один день как считаются нашими. - Ларс, почесав подбородок, скрестил на груди руки и слегка отодвинулся в жиденькую тень, которую давал испаритель. - Вчера мимо нашей фермы проезжал песчаный краулер джав, ну, и они остановились здесь и предложили несколько дроидов на продажу. А мне как раз нужен был новый дроид-механик - у меня два дня назад сломался один из R4. Обычно я сам их ремонтирую, но у него сгорел центральный процессор, а такие работы мне не по плечу, и Люк тоже в этом мало что смыслит. А везти дроида в Мос Эйсли и долго, и затратно - ремонт ЦП недешёв, а уж про новый процессор я и не говорю. Проще было дроида просто разобрать. Да и дроид-переводчик мне тоже не помешал бы. А джавы эти предложили мне как раз такого - модель С3РО, ну, вы знаете, эти надоедливые протокольные дроиды. Но он знал боцца и бинарный язык испарителей, а мне это как раз и было нужно. А тот астромех... Джавы поначалу хотели мне всучить R4, но тот оказался несправным и вышел из строя, едва отъехав от краулера, так что выбор пал на R2, тем более, что дроид-переводчик настоятельно советовал его взять. - Оуэн пожал плечами. - Собственно, это всё, что я могу вам рассказать, лейтенант. Я понятия не имею, откуда у джав взялись эти дроиды и что в них такого особенного есть. Для меня они - просто обычные дроиды.
   - Где они сейчас? - Брекенридж почувствовал, как внутри него всё сжалось. Вот оно! Шанс показать командованию, что не зря его перевели из лианнского гарнизона на борт личного Звёздного Разрушителя Лорда Вейдера!
   - Сегодня утром Люк отправился с ними на восточный склон, чтобы...
   Откуда прилетела ракета, ударившая в склон искусственного кратера, вырытого фермером в центре своих владений, Брекенридж не понял. Прогремел взрыв, ударная волна опрокинула один из спидеров, вышибив штурмовика из седла и приложив его о корпус испарителя. В следующую секунду дантуинец уже разворачивал свой спидер в ту сторону, откуда к имперцам устремились бластерные разряды. Однако дураков в Штурмовом корпусе не держали. Все подчинённые Брекенриджа держали оружие наготове, а персональные силовые поля - включёнными, поэтому, несмотря на то, что нападение было неожиданным, преимущество противник не получил.
   - Альстер, Брес - защищайте гражданских! - Брекенридж выхватил из держателя бластерный карабин и открыл огонь по бегущим к ферме с оружием в руках фигурам, лишь часть из которых была людьми. - Маркус - помоги Флориану! Отходим к брустверу! Занять оборонительные позиции! Эрвин!
   - Я вижу бардак на сканерах, - раздался спокойный голос пилота десантного шаттла Эрвина Боурса, уроженца Алсакана. - Иду к вам. Держитесь.
   Фермеров двое штурмовиков, прикрывая своими телами, сноровисто утащили вниз, в жилые помещения. Раненого штурмовика его товарищ уволок туда же, при этом умудряясь ещё и отстреливаться от противника. Остальные, спешившись, заняли позиции по обе стороны от входа в жилое пространство фермы и открыли прицельный огонь из своих бластерных карабинов по атакующему противнику. Нападающие, не ожидавшие такого поворота событий, явно растерялись, что стоило нескольким из них жизни - персональных щитов у них явно не было, а стреляли штурмовики метко. Уцелевшие... кто? бандиты? мятежники? наёмники? были вынуждены залечь на нагретый двойным солнцем Татуина песок и открыть огонь по позициям имперцев, однако, по большей части, огонь этот был весьма неприцельным.
   Заметив целящегося в спидеры ракетчика, Брекенридж тут же перенацелил на него свой Е-11. Луч угодил рослому вуки в голову и гуманоид рухнул на песок, выронив ракетомёт.
   Позади обороняющихся штурмовиков раздался звук двигателей приближающегося "Стража", но именно в этот момент Брекенриджу стало не до этого. И даже то, что рядом с его спидером разорвалась брошенная кем-то из боевиков граната, не привлекло внимание дантуинца. Ибо он увидел, КТО возглавлял отряд напавших на ферму супругов Ларс боевиков. Ошибиться Сол на сей раз не мог, ибо человек, взвившийся в воздух так, словно его выстрелила катапульта, и державший в правой руке струящийся бело-голубым сиянием лучевой клинок, мог быть только джедаем. Крепко сложенный черноволосый мужчина со слегка раскосым лицом спикировал прямо на позиции штурмовиков, не ожидавших такого поворота событий. Однако надо отдать должное солдатам Брекенриджа - никто не запаниковал и не попытался покинуть поле боя. Рейт Галл навскидку выстрелил в джедая из карабина - тот легко отбил выпущенный в него едва ли не в упор энерголуч и нанёс мощный рубящий удар. Не будь у штурмовика персонального щита - его просто разрубило бы надвое, а так огненное лезвие всего лишь прошлось по касательной, вызвав интерференционную волну на поверхности защитного поля. Этот факт вызвал явное замешательство у джедая, однако он быстро сумел справиться с этим и сгенерировал силовую волну, которая унесла солдата за край кратера. Больше ничего джедаю сделать не удалось. Брекенридж, на бегу свалив очередного боевика, бросился вперёд, словно сорвавшийся с цепи ранкор, и буквально протаранил джедая всем своим закованным в броню телом, сбив противника с ног. Обоих от этого усилия унесло на несколько метров в сторону, но джедай каким-то образом исхитрился извернуться и оказаться на ногах вперёд дантуинца. Держа световой меч обеими руками, он бросился на штурмовика с явным намерением прибить его на месте, упустив из виду то обстоятельство, что силовое поле лейтенанта никуда не исчезло. Но Брекенридж вовсе не собирался проводить рискованные опыты, тем паче - на себе. Припав на левое колено, он резким движением выхватил из закреплённых на поясе ножен боевой нож с лезвием из высокопрочного сплава, заточенным до молекулярной остроты, и резким движением резанул по ноге джедая, метя точно за правое колено. Острое лезвие без труда вспороло штанину и перерезало сухожилия на ноге врага; джедай, споткнувшись на бегу, упал на горячий татуинский песок буквально в метре от штурмовика. В следующее мгновение Сол заученным натренированным движением выбил ногой лучевой меч из правой руки противника и навалился на джедая всем своим телом. Брекенридж отчётливо отдавал себе отчёт в том, что поимка джедая есть очень важное деяние и такой поступок Лорд Вейдер однозначно не оставит без внимания.
   Позади раздались разрывы выпущенных с космоплана ракет, затем Брекенридж услышал, как "Страж" открыл пальбу по боевикам из лазерных орудий. Однако отвлекаться дантуинец не мог - даже раненый, джедай всё ещё был опасен для солдат и для него самого, причём для него - в первую очередь. Но действия лейтенанта не остались незамеченными его подчинёнными. Воспользовавшись тем, что боевики отвлеклись на прибывший на подмогу челнок, двое штурмовиков тут же бросились на помощь своему командиру. Джедай, несмотря на ранение, попытался было взбрыкнуть, но ему не позволили этого сделать. Луч нейропарализатора угодил ему прямо в голову и он обмяк, оставшись лежать на песке.
   - Сэр - вы в порядке? - один из штурмовиков бросил обеспокоенный взгляд (разумеется, за лицевым щитком шлема этого видно не было) на Брекенриджа.
   - Да, всё нормально. - Сол поднялся на ноги, убирая нож обратно в ножны. - Этого заковать в шоковые наручники и отправить на Разрушитель. Эрвин - свяжись с капитаном Пиеттом и сообщи ему, что у нас тут пленный джедай.
   - Джедай? - в голосе алсаканца явно просквозило удивление. - Откуда он тут взялся?
   - Откуда я знаю? Взялся откуда-то... - Брекенридж огляделся. Скоротечный бой уже завершился, причём полным разгромом нападавших. Штурмовики уже деловито паковали уцелевших боевиков - двоих мужчин человеческой расы и одного худощавого викуэя, остальные бандиты валялись на песке в тех местах, где их настигла заслуженная кара. - Вот же хатт! - дантуинец мотнул головой. - Но это что же тогда получается? За нами следили?
   - За нами ли? - Иринар Селдж, уложивший джедая из парализатора, хмыкнул. - Сдаётся мне, что следили совсем не за нами, сэр. За дроидами... или за кем-нибудь ещё...
   - Да за кем тут сле... - Брекенридж осёкся на полуслове. - О, твою мать! Без понятия, что за хренота тут творится, но, если меня не подводит чутьё, тот парень... как там его... Люк, да? Так вот - он может быть в большой опасности... Понять бы ещё, почему, - это Сол произнёс уже себе под нос, но его товарищи прекрасно его услышали. И не сказать, что слова лейтенанта успокоили штурмовиков. Однако у них был чёткий приказ - найти дроидов и изъять вложенные в их электронные мозги секретные планы, похищенные бунтовщиками. А если при выполнении этого задания им удастся спасти жизнь гражданскому лицу, то это только на благо имиджа Империи пойдёт.
  
  
   Глава 11.
  
  
   Проводив взглядом быстро удаляющийся космоплан, Сол Брекенридж оглядел свой несколько поредевший отряд. Рейта Галла и Каллиуса Флориана пришлось отправить на "Опустошитель", так как они получили довольно серьёзные травмы во время атаки - особенно Галл: свалившись с высоты нескольких метров в результате применения джедаем силовой волны прямо на сложенные внизу какие-то ящики, уроженец Анаксиса повредил себе спину. Броня - бронёй, но от подобного падения никакая броня не убережёт. Она же не надувается.
   - Всем всё понятно? - хмуро спросил лейтенант.
   - Да чего ж тут непонятного, сэр! - ответил за всех Альстер. - Дуем на этот Восточный склон, находим парня и дроидов - и всё!
   - И всё! - Брекенридж покосился на смирно стоявших в стороне Ларсов. Покачал головой. - Если бы всё было так просто, Врэнк - не было бы нападения этих отморозков! Погляди, что они натворили!
   При этих словах Сола Оуэн Ларс тяжело вздохнул и покачал головой, после чего сплюнул на песок. Ферме, конечно, досталось при нападении - бластерные выстрелы и ракеты разрушили большую часть расположенных по периметру жилого сектора испарителей и повредили сам жилой сектор - но главное, что сами Ларсы не пострадали при атаке. И своими глазами смогли убедиться, на деле, так сказать, что из себя представляют эти так называемые "борцы против тирании Империи". Обычные уголовники - вот кто они такие.
   Трупы убитых наёмников штурмовики отволокли в сторону от фермы и накрыли пластиковым чехлом, чтобы уже вылетевший из Мос Эйсли, где располагался небольшой имперский гарнизон, патруль мог провести процедуру опознавания. Затем они осмотрели свои "шестьдесят четвёртые" - по стечению обстоятельств, ни один из спидеров не получил сколь-нибудь серьёзных повреждений. Напавшие на ферму террористы целились, в основном, в штурмовиков - вполне возможно, что они планировали захватить машины целыми и неповреждёнными.
   - Спасибо вам, лейтенант. - Беру Ларс, держа мужа за руку, с благодарностью во взгляде посмотрела на дантуинца. - Мы раньше думали, что от солдат Империи ничего хорошего ждать не приходится, но это была всего лишь грубая пропаганда тех, кто называет себя "борцами за свободу". Вот что от их действий бывает! - женщина горестно вздохнула, глядя на покорёженное оборудование. - Надеюсь, что вы сможете найти Люка и дроидов раньше, чем до них доберутся негодяи, подобные этим.
   - Да, похоже, что эти дроиды имеют большое значение для мятежников. - Оуэн протянул Брекенриджу руку, которую лейтенант пожал. - Спасибо вам за то, что спасли наши шкуры.
   - Не за что, Ларс. - Штурмовик кивнул фермеру и знаком приказал своим товарищам занять места на спидерах.
   До обозначенного Ларсами места, известного под названием Восточный склон, штурмовики добрались за несколько минут, но место было пустынным, лишь стоявшие с равными промежутками между собой влагоуловители нарушали однообразие татуинского пейзажа. Однако Альстер думал совершенно наоборот - остановив свой спидер рядом с одним из уловителей влаги, он жестом подозвал к себе Брекенриджа.
   - Что у тебя, Врэнк? - лейтенант подъехал к алдераанцу и, остановив свой 64-Y около спидера Альстера, перегнулся через сиденье, чтобы взглянуть на монитор следоискателя.
   - Есть отметки. - Альстер ткнул пальцем в монитор. - Смотри. Вот следы дроида, и это явно астромех, возможно, класса R2. А вот эти следы идут немного в сторону и здесь прослеживается следующая закономерность - те, кто идёт в этом направлении, тщательным образом скрывают свою численность...
   - Тускены. - Брекенридж подал условный знак остальным штурмовикам, которые тут же перевели свои бластерные карабины в режим готовности. - Значит, они тоже следят за дроидом... хотя зачем им дроид? Тускены не...
   Брекенридж замолчал и в упор взглянул на Альстера. Тот хмыкнул.
   - Похоже, мы оба подумали об одном и том же, - отозвался алдераанец. - Да, есть ещё одна отметка, вот она. - Врэнк указал лейтенанту на ещё одну ломаную линию зелёного цвета, видимую на мониторе следоискателя. - Судя по всему, человек и дроид. Движутся параллельно краю каньона. И они от нас всего в паре сотен метров.
   Альстер тронул сенсор на панели закреплённого на его правом запястье небольшого приборчика, похожего на маленький эллипсоид, большую часть которого занимал дисплей. На этом самом дисплее светилось несколько отметок - одна зелёная, восемь тёмно-зелёных и три бледно-фиолетовых.
   - Видишь, что показывает биосканер? - спросил он Брекенриджа. - Один человек, восемь местных - эти отметки явно от тускенов - и три каких-то животных, думаю, это банты. И тускены однозначно заметили парня, который сейчас находится в довольно непростой ситуации. Полагаю, ему нужна помощь.
   Брекенридж не раздумывал долго. В конце концов, им, похоже, удалось обнаружить дроидов, сбежавших с борта алдераанского звездолёта. И не только дроидов - тот парень, которым неизвестно почему так сильно заинтересовался Лорд Вейдер, тоже был здесь. Для себя лейтенант решил, что ситх обнаружил чувствительного к Силе разумного и решил его прибрать к своим рукам. Ну, дела ситхов мало волновали дантуинца - здесь от него толку не было. Но позволить парню пропасть за здорово живёшь лейтенант отнюдь не собирался.
   - Маркус, Олвин - оставайтесь здесь. - Брекенридж соскочил со спидера и проверил состояние энергоячейки своего карабина. - Щиты держать на полной мощности, не высовываться. Спидеры уведём под прикрытие вот этой скалы. - Лейтенант указал на нависающую над тем местом, где штурмовики остановились, скалу, похожую на космический корабль. - Остальные - за мной. Живо, живо! Нельзя упустить дроидов и парня!
   Загнав машины под скальный козырёк, который, кстати, неплохо защищал от палящих лучей двойного солнца, и оставив при них двоих штурмовиков, Брекенридж и остальные солдаты сноровисто вскарабкались на скалы и бегом устремились в том направлении, которое им указал Альстер. Лейтенант мимолётом подумал о том, что сейчас очень бы пригодились эти новые бронекостюмы флотской пехоты, как их там... а, вот - "хамелеоны". А то в стандартной броне штурмовика как-то не очень уютно шастать по этим пустынным местам, пусть и все солдаты имели при себе генераторы персональных щитов. Ну да ладно, сейчас не время дурью маяться, строго одёрнул себя Сол. Нужно выполнить то, ради чего они, собственно, и прилетели на Татуин.
   Движущийся впереди Альстер вдруг вскинул вверх правую руку в условном знаке, и штурмовики тут же замерли, заняв оборонительные позиции. Брекенридж осторожно приблизился к алдераанцу и тронул того за плечо. Врэнк, не оборачиваясь, указал рукой куда-то вперёд.
   Лейтенант взглянул туда, куда указывала закованная в броню рука Альстера, и увидел у края каньона лежащего человека, одетого так, как обычно одеваются местные жители - простые домотканые штаны из недорого материала, ботинки с толстыми подошвами, чтобы защитить ступни от излучаемого песком жара, и просторная рубаха с открытым воротом. Рядом с человеком лежало старое лучевое ружьё, а позади эдаким металлическим истуканом возвышался золотистый протокольный дроид. Про себя Сол удивился тому, что при себе незнакомец не имел никакой накидки, которую обычно - как было известно лейтенанту - берут с собой в пустыню, но, рассмотрев стоящий внизу старенький лэндспидер модели Х-34, понял, что накидку парень мог оставить в машине. Ещё раз поглядев на то, как неумело незнакомец расположил свой транспорт, Брекенридж покачал головой и уже собрался было дать знак своим бойцам окружить парня, но тут совершенно неожиданно на бруствере, на котором лежал тот, наблюдая за дном каньона через электронный бинокль, возник здоровенный тускен, потрясая своим гадерффаем, явно горя желанием сделать парня ниже ростом на целую голову. Однако с этим желанием местного жителя категорически был не согласен лейтенант Имперского Штурмового корпуса Сол Брекенридж. Он вскинул свой Е-11 и выстрелил, практически не целясь, именно в тот момент, когда парень от неожиданности не нашёл ничего лучшего, как использовать свою винтовку в качестве щита. Разумеется, из этой затеи не вышло ничего путного - гадерффай тускена просто-напросто развалил старое лучевое ружьё на две части, а дальнейшее было слишком очевидным, но тут невесть откуда прилетел бластерный луч, ударивший аборигена прямо в голову. Выронив свой обоюдоострый посох, тускен скатился по склону на дно каньона, где и замер безмолвной грудой тряпок.
   - Противник слева! - предупреждающе выкрикнул один из штурмовиков, открывая огонь по внезапно появившимся на склоне соплеменникам убитого тускена. Вооружённые лишь своими обоюдоострыми посохами-гадерффаями и парой старых лучевых винтовок, аборигены были перебиты в считанные секунды.
   - Похоже, парень, тебе крупно повезло. - Сол Брекенридж, спрыгнув со скалы, подошёл к жмущемуся к большому валуну незнакомцу и внимательно его осмотрел. Гм... типичный фермер. И что такого интересного Лорд Вейдер нашёл в этом типе? Ну, нам пути адептов Силы неведомы, подумал про себя дантуинец, и лучше всего нам туда не влезать. - Какого хатта, спрашивается, ты сунулся сюда? Или тебя никто не учил тому, что одному шариться в этих местах опасно для жизни?
   - Вы кто такие? - выдавил из себя парень, опасливо глядя на окруживших его штурмовиков.
   - Мы? - Брекенридж коротко хохотнул. - Да мы так, погулять вышли!
   Штурмовики захохотали, заставив парня испуганно вжать голову в плечи.
   - Всё, парни: повеселились - и хватит! - Брекенридж сделал знак солдатам, чтобы те угомонились. - Парень - тебе нечего опасаться. Мы здесь, чтобы помочь тебе.
   - Да? А с чего это я должен вам верить?
   - С того, что мы представляем Империю. Я - лейтенант Брекенридж, Штурмовой корпус Имперского Флота. Мы ищем двух дроидов, - при этих словах дантуинец покосился на золотистого дроида, - которые, возможно, имеют при себе то, чего им иметь не положено.
   - А я тут при чём?
   - Парень - может, для начала представишься? - Альстер подвесил к поясу следоискатель и встал слева от татуинца. - А то как-то неудобно получается...
   - Э-э... меня зовут Люк. - Парень осторожно поднялся на ноги.
   - Ты - родственник Оуэна и Беру Ларсов? - задал уточняющий вопрос Брекенридж.
   - Племянник. - Люк обеспокоенно поглядел на имперца. - С ними всё в порядке?
   - В порядке, в порядке, не рефлексируй ты так. Ферма, конечно, пострадала, но твои дядя и тётя в безопасности...
   - Ферма? - Люк ошарашенно вытаращил глаза. - Что произошло?!
   - Похоже, парень, что эти дроиды кому-то очень нужны. Причём нужны так, что они не остановились даже перед убийством невинных гражданских. Если бы мы не оказались в тот момент рядом с фермой, неизвестно, что бы случилось.
   - Но... как...
   - Вопросы потом. Где второй дроид?
   Люк нерешительно потоптался на месте и пожал плечами.
   - Я и сам бы хотел это знать. Вчера, после того, как мы этих дроидов купили у джав, я попытался почистить их от грязи, и у астродроида случайно выдернул ограничитель. Ну, то есть, я выдернул его потому, что хотел увидеть полное сообщение...
   - Какое сообщение? - насторожился Брекенридж.
   - Без понятия. Какая-то девушка постоянно повторяла "Помоги мне, Оби Ван Кеноби. Ты - моя последняя надежда". А при попытке убрать ограничитель дроид просто перестал что-либо вообще воспроизводить. А сегодня утром обнаружилось, что астромех куда-то подевался. Ну, я и взял спидер и отправился по его следам, хотя, похоже, что потерял их.
   - Не потерял. - Альстер кивнул куда-то вниз. Брекенридж посмотрел в ту сторону и увидел выкатывающегося из-за поворота стелющейся по дну каньона тропы астродроида R2, целеустремлённо двигающегося куда-то в одном лишь ему ведомом направлении. Дантуинец довольно усмехнулся и поднял голову к небу, откуда уже раздавался звук заходящего на посадку космоплана.
  
  
   Интерлюдия 6.
  
  
   Сигнал входящего вызова застал Гарма Бел Иблиса на пороге его каюты, расположенной в недрах звёздного крейсера Альянса "Дом Один", который в данный момент находился в малоизвестной широкой публике звёздной системе в восточной части галактики, неподалёку от Дронгара. Несколько удивлённо посмотрев на коммуникатор, который издавал незамысловатую мелодию, свидетельствующую о том, что вызов поступает по специальному каналу, частота которого была известна очень немногим в Альянсе, кореллианец вернулся назад в каюту и, подойдя к коммуникационному устройству, тронул сенсор активации связи. Вспыхнул голографический экран, на котором появилось изображение женщины, принадлежащей к расе тогрутов, одетой в полевую форму разведчика, к поясу которой был приторочен лучевой клинок джедая, а в набедренной кобуре виднелся бластер.
   - Мастер Тано? - Гарм слегка нахмурился. Явно что-то произошло, причём из разряда не слишком приятного, иначе бы тогрута не связывалась бы с ним по кодированному каналу. - Чем обязан?
   - Есть новости с Татуина, - произнесла Асока с озабоченным видом. - И, боюсь, что они не слишком приятные, Гарм.
   - Ваши люди сумели добраться до дроидов?
   - Добраться! - возмущённо фыркнула тогрута. - Если бы вы дали мне разрешение послать туда отряд спецназа или группу Джарруса, ситуация бы повернулась по-иному, а так...
   Тано презрительно махнула рукой.
   - Поконкретнее, пожалуйста. - Гарм, впрочем, уже и так понял, что ничего хорошего из вылазки на Татуин не получилось.
   - Пожалуйста! - снова фыркнула Тано. - Отряд Блэйка без труда добрался до Татуина и, пользуясь данными, которыми снабжали его мои агенты, прибыл на ферму этих Ларсов, где, как предполагалось, находились разыскиваемые нами дроиды и молодой, - тут она на секунду запнулась, - молодой Скайуокер. Однако по прибытии на место обнаружилось, что ни дроидов, ни Скайуокера на ферме нет, зато там находилось подразделение имперских штурмовиков. Завязался бой, в ходе которого почти все бойцы Блэйка были убиты, трое захвачены в плен.
   - А Джастисс? - нахмурился Гарм.
   - Тоже схвачен. И все они переправлены на Имперский Звёздный Разрушитель, который был замечен незадолго до того, как с "Тантивом-IV" была временно потеряна связь. Думаю, не стоит пояснять, КТО находится на его борту.
   - Это плохо. - Кореллианец нахмурился. - Против Вейдера Кай долго не продержится.
   - Он против него вообще не продержится ни секунды! - лицо тогруты приобрело злое выражение. - Как вообще так наплевательски можно было ко всему этому отнестись?! Или вы решили, что наёмники Блэйка с успехом смогут противостоять профессиональным солдатам?
   - Согласен, что здесь мы допустили серьёзный просчёт, но у нас просто не было времени на детальное планирование операции, мастер Тано.
   - Это одна из причин нашей неудачи на Татуине. - Тано слегка успокоилась, однако раздражённое выражение лица не оставило тогруту. - Хорошо хоть, что R2 удалось уйти от имперцев, уж не знаю, каким способом. Но он тем и был известен, что мог найти нетривиальный способ выхода из сложного положения. Тем не менее, несмотря на провал, всё же кое-какие успехи нами достигнуты. Чертежи имперской боевой станции благополучно были доставлены магистру Кеноби, который теперь займётся их переправкой на Алдераан.
   - А с чего такая уверенность, что Кеноби станет помогать? - прищурился Гарм. - Он же столько лет отшельником просидел на Татуине...
   - Теперь ему нечего там делать, Гарм, - спокойным тоном ответила Асока. - Парень, которого он негласно опекал, больше не находится на планете. Отправившись на поиски R2, юноша угодил прямиком в лапы штурмовиков. Сейчас он, также как и оставшиеся в живых боевики Блэйка и Джастисс, переправлен на борт "Опустошителя". Боюсь, что начинают сбываться самые мрачные прогнозы.
   - Этого ни в коем случае нельзя допустить, - решительным тоном произнёс Бел Иблис. - Если Вейдеру удастся склонить молодого Скайуокера...
   - Говорите уж прямо, Гарм! - при этих словах кореллианца Асока поморщилась, будто проглотила целый плод киу-киу. - Если Вейдеру удастся склонить своего сына на Тёмную Сторону, тогда всем нам лучше сразу отправиться на погребальный костёр. И никак не иначе. Вдвоём им по силу сбросить самого Палпатина!
   - Вам виднее, ведь, в конце концов, вы же были падаваном Скай...
   - Не смейте об этом говорить в моём присутствии! - лицо тогруты исказила гримаса боли и злости. - Это было в той, другой, жизни, Гарм! До того, как этот... это чудовище устроило резню в Храме Джедаев!
   Кореллианец едва заметно усмехнулся. Да, здесь сторонники Республики сработали, как говориться, на совесть, сделав из Энакина Скайуокера, ставшего Лордом ситхов Дартом Вейдером, пугало из детских страшилок и чудовище, без жалости и сострадания уничтожившего всех в Храме Джедаев тогда, девятнадцать лет назад. О том, что на самом деле произошло там, знали лишь несколько человек и все они принадлежали к высшему руководству Альянса. Даже Бейл Органа был не в курсе истинных событий. Попади сейчас эта информация в руки Имперской Службы Безопасности - сама идея Светлой Стороны Силы была бы дискредитирована если не навечно, то надолго точно. Но Гарм вовсе не собирался открывать правду о тех событиях мастеру Тано. Беда многих джедаев заключалась в том, что из-за их глупого идеализма и непоколебимой веры в Республику ими легко можно было манипулировать. Но это-то как раз и было на руку деятелям вроде Иблиса и Мотмы.
   - Извините, мастер, - примирительно проговорил он. - Я не хотел разбередить ваши старые раны.
   - Да это... ладно... - Тано сердито насупилась и зачем-то потеребила себя за нос. - Так что вы от меня хотите в свете происшедших событий, Гарм? Выкрасть парня со Звёздного Разрушителя Вейдера?
   - Нет. Это равносильно самоубийству, а вас, джедаев, и так осталось совсем ничего. И мы не ситхи, чтобы посылать вас на верную смерть. - Гарм сдвинул брови. - Усильте наблюдение за молодым Скайуокером. Нельзя его ни на минуту оставлять без присмотра. Понимаю, что внедрить агента на "Опустошитель" практически невозможно, но ведь вы, джедаи, можете чувствовать любого разумного через Силу, разве нет?
   Асока молча кивнула. Объяснять тонкости джедайского искусства кореллианцу ей не хотелось. Не то настроение сейчас у неё.
   - Он не должен оставаться без присмотра. Если же возникнет реальная опасность того, что сын Скайуокера может пасть на Тёмную Сторону - тогда вы знаете, что надо делать.
   Тогрута молча кивнула.
   - Тогда работайте, мастер. - Бел Иблис коротко кивнул джедайке и отключился.
   А Тано ещё с минуту стояла перед коммуникатором в каюте её личного звездолёта класса "Эгида", невидящим взором глядя на потухший экран. Приказ Иблиса был недвусмыслен - при угрозе падения Люка Скайуокера на Тёмную Сторону Силы он подлежал немедленной ликвидации. Вот только какова будет последующая реакция Тёмного Лорда? Явно не самая приятная для Альянса.
  
  
   Глава 12.
  
  
   Выйдя из одного из многочисленных лифтов "Опустошителя", я, сопровождаемый капитаном Пиеттом и Исанн Айсард, направился в сторону отсека для содержания заключённых. Пройдя по широкому коридору несколько десятков метров, мы оказались перед запертой бронированной дверью, у которой в полной боевой выкладке стояли два флотских пехотинца, державшие в руках бластерные карабины E-11MI. При моём появлении они вытянулись во фронт и взяли своё оружие "на караул".
   - Открывайте. - Я сурово взглянул на одного из охранников. Понятное дело, из-за шлема суровости этой он видеть не мог, но мне и не надо было, чтобы он видел эту суровость. Пехотинец почтительно откозырял и, достав из ячейки на поясе бронекостюма ЭМ-карту, приложил её к ридеру, установленному сбоку от двери. Что-то коротко пискнуло и красный огонёк на панели сменился зелёным. Тяжёлая двойная дверь из супрастали плавно отъехала в сторону, пропуская меня, Фирмуса и Исанн внутрь небольшого отсека, в центре которого сидели на простых раскладных пластиковых стульях пленные наёмники - двое мужчин, принадлежавших к человеческой расе, высокий коренастый шатен с кожей оливкового цвета, и темнокожий невысокий угрюмый тип со шрамом, идущим через всё лицо, и викуэй в кожаных штанах и кожаной же безрукавке. Руки и ноги наёмников были скованы шоковыми кандалами, а по бокам стояли вооружённые космопехи, державшие наготове свои E-11MI. С потолка ярко светили фотонные лампы, заставляя пленников постоянно щурить глаза от яркого света, в то время, как их охранники были от этого избавлены благодаря оптике боевых шлемов.
   При моём появлении все трое боевиков вытаращили на меня свои глаза, а потом принялись беспокойно ёрзать на стулья. Я усмехнулся про себя - вот что делает с человеком известность! Космопехи слегка напряглись и оружие в их руках недвусмысленно повернулось в сторону пленников.
   - Какие-то они нервные, вы не находите, господа? - с саркастической усмешкой в голосе произнесла Айсард. - Мы только вошли в этот отсек, а они уже изображают из себя закуску для ранкора! Или это вы их так напугали, господин инквизитор?
   Сидящий на таком же пластиковом стуле невысокий человек в одежде Имперского Инквизитора флегматично пожал плечами.
   - Их не надо запугивать, Исанн, - негромким голосом произнёс инквизитор. - Они сами себя запугали теми слухами, что распускает пропаганда Альянса относительно Империи.
   - Это очень хорошо видно по их перекошенным от страха физиономиям. - Я подошёл к пленникам и по очереди осмотрел каждого из них. - Я так полагаю, инквизитор Бандим вас уже допросил?
   - Д-да... лорд Вейдер... - выдавил из себя один из боевиков - коренастый шатен.
   - И что же вы ему рассказали такого интересного?
   - Ну... мы люди маленькие и многого не знаем...
   - Ложь. - Я слегка сдавил горло шатена психокинетическим импульсом, отчего тот сразу же схватился за горло это самое и начал судорожно хватать воздух ртом. Ну, полноте! Это же так, разминка, если можно так выразиться. Чего ж сразу корчить из себя мученика? - А ложные сведения, сообщённые следствию, есть деяние, наказуемое сообразно законам Галактической Империи военного времени. Вы же не станете отрицать, что сейчас идёт война... Лорус Кинт, вас ведь так зовут?
   Я отпустил горло боевика и безразлично понаблюдал, как тот приходит в себя.
   - Разве мы являемся военнопленными? - буркнул викуэй, которого, похоже, демонстрация способностей ситха не слишком-то впечатлила.
   - Нет, не являетесь. Вы - просто бандиты и террористы, захваченные имперскими штурмовиками на месте преступления. Технически, по законам военного времени вас следовало расстрелять на месте, но толку-то? Из мёртвых сведений не вытянуть. Не так ли, Сев Редат?
   - Похоже, вы о нас всё знаете, - проворчал третий боевик, с опасением косясь на меня. - Зачем тогда весь этот цирк?
   - Этот "цирк", как вы изволили выразиться, Шорр, таковым вовсе не является, по крайней мере, для меня, - проговорил Сорс Бандим, невозмутимо рассматривая свои ухоженные ногти на руках. - Необходимо было установить не ваши личности, которые, по большому счёту, нас мало интересуют, а то, кто, когда и где подрядил вас на это дело. Мне это удалось сделать, а теперь вы это всё повторите лорду Вейдеру. Самолично.
   Я внимательно поглядел на инквизитора. Сорс Бандим слыл одним из самых талантливых следователей Инквизитория, прошедшим обучение у самого Антинниса Тремейна. Всегда спокойный и уравновешенный, лоронарец не казался опасным, но это продолжалось ровно до того момента, как допрашиваемые не начинали пытаться посыпать ему уши, как было принято говорить у криминальных субъектов, "космической пылью". Нет, он никого никогда не подвергал воздействию путём рукоприкладства, хотя слыл очень даже хорошим мастером рукопашного боя - ему не было нужды в физическом воздействии. Бандим очень хорошо владел аспектами Тёмной Стороны и мог без особых усилий устроить в мозгу упрямствующего идиота "короткое замыкание" или чего похуже. И, судя по виду одного из боевиков - темнокожего типа со шрамом на морде лица - он нечто подобное уже использовал.
   - А то он, можно подумать, не знает, кто и...
   Неожиданно боевик, которого Бандим назвал Шорром, покачнулся на своём стуле и болезненно скривил лицо. Да, знаем, это больно, но зачем же хамить главнокомандующему Имперским Флотом? Это, по меньшей мере, невежливо.
   - Довольно, Сорс. - Я на пару шагов приблизился к пленникам, хотя делать этого было вовсе необязательно - расстояние для меня не играло ровным счётом ничего, но так достигался определённый эффект. - Я уверен, что эти достойные сожаления господа проникнутся всей серьёзностью ситуации, в которой находятся, и расскажут мне то, что уже рассказали вам.
   - Как прикажете, милорд. - Инквизитор невозмутимо повёл плечами.
   - Итак - Лорус Кинт, Сев Редат и Даннер Шорр. - Я по очереди оглядел всех троих. - Каким именно образом вы оказалась на Татуине, от кого получили инструкции и наводку и что собирались делать вообще?
   Риторический вопрос. И так понятно, что вся эта компания головорезов не на обед к Ларсам заглянула. Но ведь не сами они решили так поступить, а вот кто их на это надоумил, это мы сейчас и узнаем.
   - Мы прибыли на Татуин на зафрахтованном нашим боссом корабле... милорд, - ответил после непродолжительной паузы Кинт. - Прилетели с Бунты, где наш босс, Кантос Блэйк, и получил эту работу, чтоб её! Мы не знаем, с кем он встречался в кантине в порту на Бунте, но подозреваем, что это был джедай...
   - Однако! - вырвалось у Айсард при этих словах, но она тут же спохватилась. - Прошу прощения, милорд!
   - Продолжайте. - Я едва заметно качнул головой, призывая Исанн к сдержанности.
   - На Татуине мы должны были выследить двух дроидов, протокольного и астромеха R2, захватить их и доставить на Орд Мантелл. Также нами были получены определённые инструкции насчёт одного парня из местных, Люк Скайуокер его зовут. Его мы тоже должны были вывезти с Татуина в том же направлении. На Орд Мантелле Блэйк должен был передать дроидов и парня каким-то хмырям, не исключено - джедаям. Это всё, что нам известно.
   - Джедая, с которым вёл переговоры ваш босс, вы, понятное дело, не видели? - я слегка усмехнулся.
   - Полагаете, что Кантос нас повсюду за собой таскал? - пробурчал Шорр. - Мы узнали о предстоящем деле только тогда, когда босс вернулся из той кантины. Сказал, что после завершения этого дела у нас появится много денег. Денег, ха! Геморроя у нас много появилось, а не денег! Идиот - связался с джедаями!
   - Не доверяете джедаям? - я с интересом посмотрел на темнокожего боевика.
   - Не доверяю, - подтвердил тот. - Я с ними имел дело ещё со времён Клонических Войн. Мутная братия. Говорят одно, а делают другое.
   - Вы видели джедая, с которым договаривался ваш босс?
   - Откуда? Он нас за собой не таскал.
   - Тогда почему вы так уверены в том, что ваш босс имел дело именно с джедаем? - задала вопрос Айсард.
   - Он сам нам сказал, когда мы стали спрашивать у него, что за работу он для нас нашёл. Вы что ж думаете - раз мы наёмники, то у нас нет мозгов? Не за каждую работу можно браться. С хаттами дела иметь можно - платят хорошо и, как правило, без дури всякой. От мандалорцев тоже лучше подальше держаться, да им, как правило, наёмники и не требуются, они сами кого хочешь уконтрапупят. Мы, понятное дело, сначала заупрямились, да он сказал, что хорошо заплатят, а мы на тот момент как бы на мели были. Вот и подрядились на это дело, чтоб его! Казалось бы - что тут сложного? Забрать дроидов и парня. А вон как оно вышло!
   - Да, не повезло, - посочувствовал я. - А тот джедай, который с вами был - это не он вас, случаем, нанял?
   - Не-а! - мотнул головой Шорр. - Он объявился перед отлётом с Бунты. Босс сказал тогда, что его прислали нам в помощь. Вот тогда-то я и заподозрил, что он связался с повстанцами. И это мне сразу не понравилось. Хотел свалить, да пока думал и решал, мы уже вылетели с планеты сюда.
   - Бандим? - я внимательно посмотрел на инквизитора.
   - Всё так и было, милорд, - всё тем же негромким голосом отозвался лоронарец. - Слова Шорра полностью совпадают с тем, что он сообщил во время допроса.
   - Что ж - пусть и задним числом, но всё же до вас дошло, что вы сунули свои носы не туда, куда надо. - Я перевёл взгляд на Айсард. - Исанн - распорядитесь, чтобы этих недоумков переправили в имперскую исправительную колонию на Оринакру. Они совершили преступление против Империи и пусть радуются, что я не отдал приказ их казнить за нападение на военнослужащих.
   - Да, милорд, - почтительно склонила голову Исанн.
   - Бандим - я хочу видеть джедая.
   - Сюда, милорд.
   Инквизитор поднялся со своего стула и, не обращая никакого внимания на понурившихся боевиков (Оринакра была не столь известна, как Кессель с его шахтами по добыче спайса, но условия на ней были ничуть не лучше, чем на планете-тюрьме, да и располагалась она на задворках галактики), направился к выходу. Кивнув Айсард и Пиетту, я последовал за ним.
   Сорс Бандим провёл нас по коридору и остановился перед такой же бронированной дверью, по обеим сторонам от которой замерли металлическими изваяниями двое космопехов с оружием в руках. Помимо охраны, дверь была заблокирована снаружи пентащитом - пусть Джастисс и был джедаем, так сказать, мелкого пошиба, но я вовсе не собирался давать ему шанс сбежать из камеры и шастать по звездолёту, устраивая на его борту бардак. Конечно, скажете вы, генератор, питающий поле, можно отключить с помощью Силы, но это можно сделать только тогда, когда на твоей голове нет сдерживающего обруча. А со сдерживающим обручем - увольте.
   Один из охранников отключил пентащит, после чего массивная дверь отъехала в сторону, пропуская меня и Бандима в камеру; Пиетт и Айсард остались снаружи. Первым внутрь вошёл лоронарец, за ним в дверь протиснулся я.
   Джастисс находился внутри сдерживающего поля, подвешенный за руки силовыми захватами. Вид у джедая был, конечно, весьма понурый, так как он явно не был дураком и понимал, что ничего хорошего ожидать ему здесь не приходится. Сам виноват - никто не просил его ввязываться в это дело.
   При нашем появлении Джастисс поднял голову и мрачно оглядел меня и инквизитора. Его лицо не выражало никаких особых чувств, хотя для меня не нужно было смотреть на его лицо, чтобы понять, что именно он чувствовал в данный момент. Досада от того, что миссия так бездарно провалилась; злость на наёмников, которые оказались полными болванами; беспокойство за свою судьбу. И последнее явно превалировало.
   - Надо же, кто пожаловал! - усмехнулся джедай. - Сам великий Энакин Скайуокер!
   Бандим вопросительно посмотрел на меня, но я сделал инквизитору едва заметный знак, призывающий его не вмешиваться.
   - Ты называешь меня именем, которое мной давно забыто, - прогудел я из-под маски. - И если ты хочешь таким способом разозлить меня, то это глупо, Кай Джастисс. Я - не наёмный головорез, выходящий из себя по малейшему поводу.
   Джедай при этих словах лишь усмехнулся.
   - Полагаю, инквизитор Бандим тебя уже допрашивал. - Я остановился прямо напротив Джастисса. - И полагаю, что не все ответы, которые он хотел бы от тебя получить, он получил.
   - Удивительная догадливость, Скайуокер! - снова усмехнулся Джастисс.
   - Если ты намереваешься этим вывести меня из равновесия, то это напрасные усилия, джедай, - пророкотал я. - Имя, которое ты употребляешь, я давно отбросил вместе со своим прошлым, которое...
   - Прошлое! - Джастисс словно выплюнул это слово. - О да, тебе есть что вспомнить, Скайуокер! Одна резня в Храме Джедаев чего стоит! Не после этого ли ты решил отказаться от своего истинного имени и стать тем, кем являешься сейчас?
   При этих словах джедая Бандим повернул ко мне своё лицо и уставился на меня вопросительным взглядом.
   - Как это типично для последователей Светлой Стороны! - я покачал головой. - Не зная того, что НА САМОМ ДЕЛЕ произошло в тот день в Храме, ты судишь обо мне на основании тех слухов и сплетней, что распространила на мой счёт пропаганда вашего Альянса.
   - Так расскажешь, может быть? - нагло ухмыльнулся джедай...и тут же выпучил глаза и открыл рот, силясь сделать хотя бы глоток воздуха.
   - Какая тебе от этого будет польза, Джастисс? - с сочувствием в голосе сказал я. Сочувствие, понятное дело, было притворным, так как мне, если честно, этот тип был противен. Это не Кота, не Кеноби и не К'Крук, которые, несмотря ни на что, заслуживали уважения. Это так, мелочь пузатая. - Ты же прекрасно понимаешь, что живым ты отсюда не выйдешь.
   - Однажды... один из нас... доберётся до тебя... Вейдер! - прохрипел Джастисс, судорожно хватая воздух ртом. - И тогда... мы ещё... посмотрим...
   - И кто же это будет? Оби Ван? Генерал Кота? Или, быть может, Асока Тано? - при упоминании имени моего бывшего падавана Джастисс как-то странно дёрнулся, заставив мои губы, скрытые лицевой пластиной шлема-маски, слегка скривиться в понимающей усмешке. - И что тогда?
   - Тогда... тебе...
   - Конец? - я философски пожал плечами. - Кто может знать желание Силы? Всё возможно. Но если это и случится, Кай Джастисс - то не здесь и не сейчас. А насчёт резни в Храме - спроси об этом инквизитора Бандима, если, конечно, он захочет тебе об этом рассказать.
   Бандим при этих словах лишь нахмурился и покачал головой, а потом отвернулся, потеряв к пленному джедаю всякий интерес.
   Небольшое усилие - и джедай безвольно обвис в силовых путах. Мёртвый.
   - Зачем вы с ним играли, милорд? - спросил инквизитор, глядя в стену перед собой. - Спорить с джедаем бессмысленно, он всё равно будет стоять на своём. Лишь единицы из них способны увидеть истинную природу Силы и понять, что нет ни Светлой, ни Тёмной Стороны. Этот - явно не из их когорты.
   - Вижу, что Антиннис хорошо обучил тебя, инквизитор Бандим, - довольно произнёс я. - И я с ним вовсе не играл, как тебе, должно быть, показалось. Спровоцировав его на этот глупый диалог, я сумел кое-что выудить из его разума.
   - Вот как? - в глазах Бандима загорелись огоньки любопытства. - И что же это, если мне будет позволено узнать?
   - За нападением на ферму Ларсов явно стояла одна очень бойкая тогрута, что было хорошо видно из реакции Джастисса. Полагаю, ты понял, о ком идёт речь. - Инквизитор кивнул. - И, судя по всему, джедаи играют не последнюю роль в Альянсе, пусть их и осталось совсем мало. И они находятся где угодно, только не на базах мятежников. Что является верной стратегией - так им легче оставаться в живых. До поры, до времени. Однако надо иметь в виду то обстоятельство, что не все они являются упёртыми фанатиками, с некоторыми вполне можно наладить диалог...
   - С джедаями, милорд? - Бандим удивлённо вытаращил глаза.
   - Джерек тоже когда-то был джедаем... хотя я бы предпочёл видеть его мёртвым. Но это строго между нами, Сорс.
   - Конечно, милорд. - Инквизитор понимающе усмехнулся. - Как всегда - планы в планах, и в них тоже планы?
   - Это очень опасное знание, надеюсь, ты это понимаешь?
   - Не стоит беспокоиться на этот счёт, милорд. Я вас не подведу.
   - Я знаю это, Сорс. Иначе бы ты здесь не стоял.
   Бандим в ответ слегка склонил голову в знак того, что принимает эти мои слова как должное.
   - Что ж - теперь, как я полагаю, надо бы навестить одного очень интересного молодого человека, которого наш бравый лейтенант Брекенридж вывез с Татуина. Как ты верно заметил, мой юный друг - планы в планах и в них планы.
  
  
   Глава 13.
  
  
   Примерно в то же время,
   планета Татуин,
   космопорт Мос Эйсли.
  
  
   Спустившись с трапа десантного челнока, что доставил её в космопорт Мос Эйсли, Мара Джейд огляделась по сторонам. Хм, и кто только придумал называть это беспорядочное скопление разбросанных по всему городу посадочных площадок, которые были способны принять самое больше кореллианский грузовоз класса "иттриль", космическим портом? Наверное, какой-нибудь болван из первопоселенцев. Впрочем, в данный момент её этот вопрос не интересовал. Лорд Вейдер поручил ей одну весьма деликатную миссию и следовало сосредоточиться на её выполнении, чтобы показать ему свою состоятельность в качестве Руки Императора.
   Световой меч Мара предусмотрительно спрятала в футляр, притороченный к поясному ремню; бластер же в набедренной кобуре девушка прятать не стала. Как только она сошла на грунтовую поверхность посадочной площадки, трап челнока поднялся и запечатал выходной люк. Пилот имел строгий приказ, исходящий от самого Вейдера - сидеть здесь и ждать возвращения Руки Императора, а в случае возникновения непредвиденных обстоятельств на борту космоплана имелось подразделение штурмовиков. При мысли о солдатах Мара презрительно фыркнула про себя - что же, Вейдер полагает, что она такая слабачка? Но спорить с Тёмным Лордом она не стала. В конце концов, если ему так спокойнее - пусть будет так.
   Открыв массивную металлическую дверь, ведущую из дока наружу, Мара миновала дверной проём и очутилась на пыльной узкой улице, по которой взад-вперёд сновали разумные и дроиды. Огляделась по сторонам, затем перевела взгляд на закреплённый на запястье левой руки небольшой приборчик, но неожиданно нахмурилась и резким движением выключила устройство. В конце концов - её что, не учили контролю над Силой? Зачем капитан Пиетт всучил ей это устройство, когда она может определить местоположение кантины "Чалмун" при помощи Силы? Сосредоточившись, девушка позволила потоку Силы пройти сквозь себя и через несколько секунд довольно ухмыльнулась. Кивнув сама себе, Мара Джейд развернулась в противоположном направлении и двинулась вглубь города.
   Перед тем, как войти внутрь кантины, Рука Императора внимательно огляделась вокруг. Несколько потрёпанного вида спидеров и два репульсорных мотоцикла не привлекли её внимания, равно как и стоявшие у входа в заведение двое космонавтов-дуросианцев. Ничего подозрительного не обнаружив, Мара спустилась по короткой лестнице и, миновав вход, очутилась внутри кантины.
   Подобных заведений по всей галактике существует великое множество и за свою недолгую карьеру в качестве Руки Императора Мара успела побывать в некоторых из них. Отличия между ними существовали лишь внешние, а внутренняя начинка всегда оставалась неизменной: заполненное представителями различных разумных рас помещение, зачастую утопающее в дыму от ароматических сигарет и курительных смесей, пропахшее запахами еды и напитков, неизменные музыканты - зачастую ими были уроженцы Клак'дора-VII, известные всей галактике своими музыкальными способностями - и, конечно же, опасность. То же самое она ощутила и в кантине "Чалмун", едва лишь переступила порог главного зала.
   Понятное дело, что новоприбывшая тут же была самым тщательным образом осмотрена со всех ракурсов и многие посетители сошлись во мнении, что эта самая новоприбывшая очень даже ничего. Однако висящий на бедре бластер ясно показывал, что особа эта вовсе не беззащитная девушка, неизвестно зачем зашедшая в кантину. Намётанные глаза сразу заметили, что оружие это является не просто деталью наряда, а представляет собой именно то, что и должно представлять. Поэтому посетители сочли за благо вернуться к своим делам, что было очень даже на руку Джейд. Поручение, которое дал ей Вейдер, не должно было привлечь ничьего внимания, чтобы всё вышло так, как задумал ситх.
   Выбрав свободный столик в противоположной от стойки стороне зала, Мара уселась на стул и огляделась по сторонам. В полутьме помещения было непросто ориентироваться, но для адепта Силы не имело значения количество падающего с потолка света. Правда, Мара отдавала себя отчёт в том, что её способности ещё далеки от идеала, да и неизвестно ещё было, сумеет ли она когда-нибудь этого идеала достичь. Тем более в такой обстановке. Джейд догадывалась, что Вейдер ведёт какую-то свою, понятную лишь ему одному, игру, но вот что это за игра, Рука Императора понять не могла. Вряд ли здесь было замешано джедайское прошлое главнокомандующего Имперским Флотом - Маре было известно, кем был Вейдер до того, как стал тем, кем являлся сейчас. Но это было единственное, в чём она была уверена, всё остальное же было для неё сокрыто пеленой тайны.
   Упавшая на столешницу тень заставила девушку поднять голову кверху, а правая рука машинально скользнула к бластеру. Хвататься за световой меч пока явно не стоило, дабы не привлекать излишнего внимания к своей персоне.
   - Я всегда не понимал тяги красивых девушек к таким опасным местам, - произнёс стоящий у столика мужчина-человек, глядя на Мару с высоты своего роста. - Такие места не для таких, как вы. Здесь ведь в любой момент можно нарваться на неприятности.
   - Неужели? - Мара позволила себе холодную улыбку.
   - О, я вижу, вы вооружены. - Незнакомец вернул ей улыбку. - Но наличие бластера не всегда позволяет избежать неприятностей.
   - Это в том случае, если бластером владеет позёр. Я - не позёр.
   - И вы можете это доказать? Кстати - быть может, мне будет позволено присесть за ваш столик, мисс...
   - Можете присесть, если вам так удобно.
   Незнакомец довольно улыбнулся и тут же оккупировал стул по другую сторону столика.
   - Итак - быть может, вы сообщите мне своё имя, которое, как я подозреваю, является прекрасным дополнением к той красоте, которую я в данный момент имею удовольствие лицезреть?
   - Это ваш обычный метод подката к понравившейся особе женского пола? - усмехнулась Мара. - Надо признать, он весьма недурён, только вот на мне отрабатывать своё обаяние не стоит, право.
   - Сдаюсь! - незнакомец шутливо поднял вверх обе руки. - Вы меня раскусили! Неожиданно, признаюсь вам!
   - Почему? Вы считаете, если девушка красивая, то обязательно дура?
   - Ну зачем же так сразу? Хотя бывали прецеденты, знаете ли, мисс... а всё же, как ваше имя, прекрасная незнакомка?
   - Если вам будет так спокойнее, то можете звать меня Мара.
   - Великолепное сочетание имени и внешности! - последовала немедленная реплика. - Если честно, то другое имя вам бы просто не подошло!
   - Весьма прямолинейно, если честно. - Мара сложила на груди руки и откинулась на спинку стула. - Вы всегда так себя ведёте?
   - Лишь в исключительных случаях, а данный случай как раз к такой категории и относится. А будет ли мне позволено узнать, что всё же привело вас в это... хм... почтенное заведение? Кстати, я до сих пор не представился...
   - В этом нет необходимости, капитан Хан Соло, владелец звездолёта "Тысячелетний Сокол".
   Мара с удовольствием понаблюдала, как уверенное выражение лица кореллианца медленно сходит на нет, уступая место настороженности. Правая рука Соло как бы невзначай переместилась на край стола и это не ускользнуло от внимания Мары. Однако девушка осталась внешне совершенно спокойной.
   - Вам известно, кто я? - нахмурился Хан. - Тогда к чему все эти игры? Вас послал Джабба? Если так, то можете передать...
   - Капитан - ваши дела с местным криминальным боссом меня абсолютно не касаются, - спокойным голосом произнесла Джейд. - Я здесь для того, чтобы сделать вам одно очень выгодное предложение. А так как, по моим данным, вы сейчас остро нуждаетесь в финансовых средствах, то полагаю, что вы примете моё предложение.
   - Да ну? - Хан с подозрением воззрился на Мару. - И почему же вы в этом так уверены?
   - Как я уже говорила, вы в данный момент испытываете серьёзные денежные затруднения, учитывая то обстоятельство, что вам пришлось сбросить за борт груз спайса, который принадлежал Джаббе Хатту, поскольку вас обнаружил патрульный крейсер. И Джабба явно не в восторге от этого. Пока вам удаётся уворачиваться от гнева хатта, но как долго это будет продолжаться?
   - Вот же гадость! - Соло поморщился так, будто проглотил разом что-то очень-очень кислое. - Но откуда вам всё это известно? Кто вы вообще такая?
   Мара в ответ лишь загадочно улыбнулась.
   - Дерьмо! - кореллианец враз утратил хорошее настроение и теперь глядел на Мару уже иным взглядом. - Не хотите объяснять, откуда вам всё это известно - не надо, но ведь чего-то же вам от меня надо?
   - Есть одна работа, которая требует наличия хорошего пилота. Работа простая - надо всего лишь доставить одного разумного и одного дроида с Татуина на Алдераан. Только и всего. Куда именно на Алдераане вам надлежит их доставить - вам укажут.
   - И что с буду с этого иметь? - хмуро осведомился Хан.
   - Полагаю, что сумма в пятьдесят тысяч империалов будет вполне приемлемой для такого незначительного мероприятия. Если вам предпочтительнее получить вышеозначенную сумму в виде слитков золота, платины, электрума или чего-либо в этом роде, вам стоит только сказать.
   Мара с удовольствием пронаблюдала, как лицо кореллианца приобретает выражение человека, которого помиловали буквально на эшафоте, за секунду до казни. Однако лицо Руки Императора при этом осталось абсолютно спокойным и невозмутимым.
   - Я так полагаю, что задавать вопросы в данном случае неуместно?
   - Смотря какие вопросы вы станете задавать, капитан Соло.
   - Хм. - Кореллианец немного нервно провёл рукой по волосам и зачем-то потрогал рукоять бластера. - Очень интересно всё это выглядит... Мара. Кто же вы всё-таки такая? На кого вы работаете?
   - Так ли это важно? - пожала плечами анаксианка.
   - Как сказать... А что, если вы представляете какую-нибудь организацию наподобие ГеноХарадана или Синдиката пайков?
   - Это неверное суждение, капитан Соло. Я представляю более серьёзную силу, нежели упомянутые вами организации, являющиеся, между прочим, преступными бандами.
   С минуту Хан молча глядел на девушку, потом медленно кивнул сам себе.
   - Кажется, я догадываюсь, кого именно вы представляете, - медленно проговорил контрабандист. - Ведь так, Мара? Имперская разведка?
   - Типа того. - Джейд вовсе не собиралась пускаться в откровения с Соло. - Вас я выбрала именно из-за того, что ваша известность бежит впереди вас, Соло, да и то, что вы когда-то были лейтенантом имперских вооружённых сил, сыграло свою роль. Обстоятельства, при которых произошло ваше... мм... оставление службы, мне известны. - Анаксианка кинула быстрый взгляд влево, где за угловым столиком сидел здоровенный лохматый антропоид-вуки, внимательно наблюдавший за их разговором. - Коммандер Никлас был идиотом и мерзавцем, к сожалению, таковые встречаются в рядах вооружённых сил Империи, и это прискорбный факт. Кстати, после того случая Никлас был разжалован в рядовые и переведён на отдалённую базу где-то во Внешнем Кольце, и если вас это удовлетворит, то могу сообщить вам, что два года назад рядовой Кэл Никлас погиб во время операции против наркоторговцев где-то в районе Биргиса.
   - Хе, мерзавец получил заслуженное! - усмехнулся Хан, но тут же посерьёзнел. - Я так полагаю, что дело, которое вы хотите мне поручить, является делом государственной важности?
   - Вы сами сделали такой вывод. Я же больше ничего вам сообщить не могу. Не имею права.
   - Это-то как раз понятно. - Соло задумчиво потёр подбородок. - Некто и дроид летят на Алдераан, а планета эта известна тем, что там проживает немало сторонников Альянса. Следовательно, у Империи есть какие-то планы на счёт повстанцев.
   - Симпатизируете бунтовщикам? - прищурилась Мара.
   - Кто? Я? - казалось, этот вопрос ошарашил кореллианца. - Да вы шутите, наверное? От этих идиотов я вообще стараюсь держаться подальше. Соваться в политику - увольте! Там сплошь быдло и психи, одна только радость, что закопают бесплатно.
   - Увы, вам вряд ли доведётся испытать такую радость, капитан.
   - Во-во. Потому-то мне на неё и чихать. - Хан снова потёр подбородок. - Что ж - пожалуй, я соглашусь на ваше предложение. В конце концов, отвезти двух пассажиров с одной планеты на другую - это не переться мимо имперских патрулей с грузом спайса.
   - Отлично. - Мара достала из притороченной к поясу небольшой сумочки небольшую пачку банкнот, перехваченную резинкой, и бросила её на столешницу. - Это аванс, капитан Соло. Десять тысяч империалов. Остальные сорок тысяч получите после того, как пассажиры покинут борт "Тысячелетнего Сокола" на Алдераане. На этом кристалле, - девушка протянула кореллианцу мини-кристаллодиск, - координаты места, где вас встретит имперский военный корабль. Вопросы?
   - Кто этот тип, которого я повезу? Человек? Инопланетянин? Особые условия для перевозки требуются?
   - Нет, не требуются. Это человек. - Мара решила, что этого будет вполне достаточно для кореллианца. - Он скоро прибудет в Мос Эйсли для того, чтобы найти подходящий корабль. Вы должны будете предложить ему свои услуги. Насчёт платы - ваше дело, но не усердствуйте. Надеюсь, жадность вам не свойственна, Хан Соло.
   - Ну, деньги лишними никогда не бывают, - усмехнулся Хан, - но я последую вашему совету. Не хочется потом всю жизнь бегать от ищеек Айсард.
   Ага, он считает меня агентом ИСБ, подумала Мара. Что ж - пусть так. Тем лучше для неё. Раскрывать своё инкогнито Рука Императора совсем не собиралась.
   - Что ж - раз мы друг друга поняли, тогда я, пожалуй, не стану вас более задерживать, капитан Соло.
   - Вам виднее, - пожал плечами кореллианец.
   Мара встала из-за стола и уже собралась двинуться в сторону выхода, как неожиданно замерла на месте, поскольку рядом с Соло нарисовался какой-то родианец, одетый в зелёную куртку и такого же цвета штаны и коричневый жилет, державший в правой руке тяжёлый бластер DT-12. И ствол оружия был направлен прямо на кореллианца.
   - Koona t'chuta, Solo?(Куда-то собрался, Соло?) - произнёс родианец на хаттском, тыча оружием в грудь Соло. На Мару он не обратил никакого внимания.
   - Гридо. - Хан недовольно поморщился при виде родианца. - Тебя что, Джабба прислал?
   - Uba jatii-la, Solo(Какой ты догадливый, Соло), - усмехнулся родианец, почему-то упрямо говоривший на хаттском, хотя Мара отлично знала, что для уроженца Родии не составляло труда выучить корусанти. Возможно, поступая так, этот Гридо хотел подчеркнуть своё превосходство над человеком, однако этим он лишь подчёркивал свою глупость. - Tapi da-khruuni chappa. (Я давно ждал этого момента).
   - Ты за этим лишь прилетел на Татуин? - усмехнулся кореллианец, тоже из принципа говоривший на корусанти.
   - Nobata. Jabba toona paka so-moulee-rah. (Нет. Джабба хочет знать, когда ты вернёшь ему его деньги). 
   - Скажи Джаббе, что в данный момент я не при деньгах, однако скоро ситуация изменится в лучшую сторону и я смогу...
   - Solo, - перебил его родианец, всё так же держа бластер наставленным на кореллианца, - Jabba cooli-ma pahchatta danki. Hees garka ba-yoko, bana-ba yo pankpa bona nai unka. (Джаббе уже это надоело. Он просил передать тебе, что он забирает "Тысячелетнего Сокола" в счёт уплаты долга).
   - Только через мой труп, Гридо, - процедил сквозь зубы Хан, сузив глаза.
   - Toe wanna-chi choo-pi.(Это можно устроить.)
   Родианец нажал на спусковой курок своего бластера, но каким-то невероятным образом умудрился промахнуться. Ответный же выстрел Соло поразил незадачливого наёмника прямо в грудь.
   - Джабба всегда выбирал для таких вот дел всяческих тупиц, - бесстрастно прокомментировал Хан, убирая свой DL-44 в набедренную кобуру. - А отдавать свой корабль в то время, когда мне светит сорвать такой куш, я не собираюсь. Я вообще не собираюсь никому отдавать "Сокола".
   - Забавная сценка. - Мара невозмутимо усмехнулась. - Похоже, что вы способны постоять за себя, капитан Соло. Это радует.
   - Иногда это не кажется мне забавным. - Кореллианец поглядел в ту сторону, где находился его напарник. Здоровяк-вуки мотнул своей лохматой головой и пролаял какую-то фразу на своём языке. - Да-да, я знаю, Чуи. Но не забывай, что нам надо вернуть долг Джаббе, пока он не послал по нашу душу кого посмекалистее этого придурка. - Хан кивком головы указал на лежащего на полу родианца. - Не беспокойтесь, Мара - я сделаю то, о чём вы меня просите.
   - Я в этом не сомневаюсь, капитан Соло. - Рука Императора позволила себе лёгкую улыбку. - В противном случае, руководство ИСБ назначит за вашу голову такую награду, что вы никогда в жизни не сможете приблизиться ни к одной цивилизованной планете ближе, чем на десять мегаметров.
   - И почему это меня нисколько не удивляет? - усмехнулся кореллианец.
   - Потому что вы знаете, что это правда. - Мара многозначительно подмигнула Соло.
  
  
   Глава 14.
  
  
   Подойдя к двери отсека, в котором в данную минуту находился доставленный с Татуина Люк Скайуокер, я остановился и на минуту задумался. Следовало выработать тактику поведения в разговоре с сыном. Не мог я же вот так взять и с порога брякнуть: "Люк - я твой отец!" В лучшем случае, парень просто покрутит пальцем у виска, в худшем - пошлёт подальше или же попытается меня убить, что, впрочем, чревато для него серьёзными проблемами. Нужно было вести себя очень дипломатично и поначалу просто сформировать интерес у Люка к самой природе Великой Силы. Подготовить, так сказать, почву для появления нового ученика-ситха.
   При моём появлении охранники вытянулись в струну и взяли оружие "на караул". Не обращая на них никакого внимания, я при помощи Силы отключил блокировку дверного замка и отодвинул тяжёлую панель в сторону, после чего вошёл внутрь отсека.
   Парень сидел на жёстком стуле у противоположной стены отсека, рассеянно водя пластиковой кружкой по поверхности небольшого квадратного столика. При звуке открываемой двери он поднял голову от стола и его глаза сделались похожими на две большие тарелки при виде того, КТО появился на пороге каюты.
   - Надо полагать, тебе очень хочется знать, почему тебя доставили на борт имперского военного корабля. - Я невозмутимо, как и полагалось Тёмному Лорду, прошествовал на середину каюты и остановился точно под вмонтированной в потолок фотонной лампой, глядя на Люка с высоты своего роста. - И, как это ни странно, ты имеешь на это право, Люк.
   - Вы... знаете, как меня зовут? - выдавил из себя парень.
   Я многозначительно промолчал.
   - Да, глупый вопрос. - Люк с опаской глядел на меня, словно ожидая, что сейчас я начну воздействовать на него, используя способности Тёмной Стороны Силы. С таким же успехом он мог ожидать рейсового корабля до, скажем, Дагобы. - Наверное, мне следовало бы поблагодарить ваших солдат за то, что спасли меня от тускенов... м-да...
   - Твоё спасение было лишь вторичным деянием, - проговорил я, всё так же невозмутимо глядя на Люка через видеофильтры маски. - Основной целью их было то, чему ты стал невольным свидетелем.
   При последних моих словах Люк боязливо втянул голову в плечи. Возможно, он решил, что оказался не в том месте и не в то время и теперь его, как нежелательного свидетеля, собираются устранить. Хм, пожалуй, не стоит уж слишком запугивать бедолагу, а то ещё произойдёт что-нибудь непредвиденное - всё-таки он ведь тоже форсюзер, хотя этого пока и не знает.
   - Однако, неким образом ты имеешь отношение к произошедшему на Татуине, Люк Скайуокер. Ты оказался владельцем этих дроидов и это очень поспособствовало делу их обнаружения...
   - Но вы для чего-то отпустили астромеха, - перебил меня Люк. - Для чего, интересно?
   Ого, да мы, оказывается, осмелели уже! Что ж - это хорошо. Вести разговор с насмерть перепуганным от вида Вейдера парнем мне очень не хотелось. Толку в таком случае было бы пшик.
   - Это касается дела государственной важности и, как ты сам понимаешь, тебе об этом знать не положено. - Я многозначительно прошёлся взад-вперёд по каюте, отмечая, как парень внимательно за мной наблюдает. - Полагаю, тебя снедает беспокойство за своих родных. - Не нужно было обладать способностями ситха, чтобы почувствовать тревогу Люка за своих дядю и тётю. - Можешь успокоиться - они в полной безопасности, именно благодаря штурмовикам, которые оказались на их ферме как раз в момент нападения террористов. Конечно, ферма понесла значительный урон при нападении, но нет ничего такого, с чем бы твой дядя не справился бы.
   - Я... я должен как можно скорее вернуться на ферму... помочь ему с работой...
   - Не думаю, что это правильное решение, молодой Скайуокер, - весомо проговорил я, останавливаясь в том же месте, под лампой.
   - Помочь восстановить разрушенную ферму, да притом - своего дяди, по-вашему, неверное решение? - удивлённо проговорил Люк.
   - Не всё так просто, как тебе может казаться. Эти негодяи, что напали на твой дом, искали не только дроидов.
   Я замолк, выжидательно глядя на Люка. Если у него в голове достаточно мозгов, он быстро сообразит, что к чему. Да и должно быть у него достаточно мозгов - всё же яблочко от вишенки, как говорится...
   - Вы хотите сказать, что эти бандиты искали не только тех дроидов, но и... меня? - недоверчиво вымолвил парень. - Но... с какой стати я им сдался?
   - Ты сам не догадываешься?
   - А должен? - прищурился Люк. Похоже, что первоначальный страх передо мной у него прошёл, и это было добрым знаком.
   - Как знать...
   - Слушайте - вы всегда вот так говорите или просто мне мозги полощете? - последовал вопрос.
   Признаться, от такого я несколько оторопел. Парень, похоже, не слишком и придавал значения тому факту, что перед ним стоит не кто иной, а командующий Имперским Космическим Флотом Тёмный Лорд ситхов Дарт Вейдер, которого молва окрестила "Палачом Императора". Гм, кстати, не мешает эту самую молву всё же подкрепить кое-какими делами, чтобы не разубеждать народ.
   - А в смелости тебе не откажешь, молодой Скайуокер. - Я позволил себе усмехнуться, хотя из-за этой хаттовой маски смех слышался эдаким бульканьем. - Что ж - это хорошо. Страх убивает разум, а он должен быть открыт для того, чтобы усваивать новые порции информации и анализировать происходящие вокруг тебя события.
   - Ну, я прекрасно понимаю, что ничего сделать вам не смогу, если бы вдруг у меня возникли такие мысли. Кто вы - и кто я!
   - Не стоит быть о себе столь низкого мнения, Люк. Не всё так просто, как тебе может показаться.
   - Бен тоже так говорил как-то...
   - Бен? - конечно, мне было прекрасно известно, КОГО ИМЕННО имел в виду Люк, но не говорить же ему о том, что старый отшельник, живущий неподалёку от фермы Ларсов, на самом деле является джедаем и моим бывшим учителем? Спросите - почему же тогда я не приказал нанести орбитальный удар по тому месту, где обосновался Кеноби? А потому. Потому, что это не соответствовало моим планам. Больше пока вам знать не обязательно.
   - Да, Бен Кеноби. Старый отшельник, живущий неподалёку от фермы... - Люк неожиданно замолчал и уставился в пространство перед собой невидящим взором. - Постойте-ка - а ведь тот малыш R2, похоже, катил именно в том направлении! Но... для чего?
   - Ты задаёшь вопросы. Это похвально. Только не на все из них тебе можно получить ответы.
   - Это почему?
   - Люк. - Я присел на второй стул, который жалобно скрипнул от моего веса. - Те бандиты, что напали на ферму Оуэна Ларса, охотились не только за R2. Им был нужен ещё и ты.
   - Я? - Люк недоумённо воззрился на меня. - А я-то им зачем сдался? Зачем им простой фермер с Татуина? Что, дела у Альянса обстоят уже настолько хреново, что они вот таким способом набирают солдат?
   - Нет, дело не в этом. Дело в том, что ты являешься чувствительным к Силе разумным, а мимо такого обстоятельства мятежники пройти никак не могли, особенно учитывая то обстоятельство, что среди них есть и джедаи.
   - Я - чувствителен к Силе? - Люк хохотнул. - Вы, наверное, шутите, лорд Вейдер. Я даже не...
   - Я нисколько не шучу, Люк Скайуокер. - При помощи Силы я подхватил с полки, прикреплённой к противоположной стене, массивный стеклянный графин с питьевой водой, и швырнул его в сторону парня. Попаду - значит, где-то была допущена ошибка. Отобьёт - значит, всё верно, ошибки не было.
   Графин, неожиданно изменив свою траекторию, облетел голову Люка по дуге и устремился к стене за его спиной, но разбиться я ему не позволил. Незачем мусорить на корабле. Поймав графин силовым захватом, я аккуратно перенёс его на столик и опустил прямо перед ошарашенным парнем, глаза которого на сей раз сделались не просто круглыми или квадратными - они сделались кругло-квадратными.
   - Это... это... - он оторопело глядел на стоящий перед ним графин, явно выбитый из колеи таким поворотом дела, - это что... как это произошло? Это я, что ли, сделал? Но... этого не может быть! Разве...
   - Ты своими действиями сам ответил на свой вопрос, Люк. - Я довольно посмотрел на графин, который спокойно стоял на столешнице. - Если же и это тебя не убедит...
   - Постойте, погодите! - парень всё ещё никак не мог прийти в себя после того, как отбил Силой брошенный в него графин. - Это... это я сделал?!
   - Вопрос, я считаю, несколько не к месту. - Можно было бы, конечно, сказать что-нибудь в юморном стиле, но это не соотносилось с тем обликом Вейдера, к которому привыкли окружающие. - Графин не сам полетел в стену, Люк. Это сделал ты. Ты сам. И это, как мне кажется, для тебя внове. Я прав?
   - Да, правы... - Люк снова посмотрел на графин. - А... что теперь со мной будет?
   - Ну, способности твои тебе прятать ото всех не имеет смысла, ведь рано или поздно о них станет известно. Они пока ещё в латентном состоянии, но их можно пробудить и направить в нужное русло. Если ты сам, конечно, этого хочешь.
   - Стать ситхом? - Люк сдвинул брови. - Мм... Но...
   - Люк - всё не так просто, как тебе может показаться. - Я, не торопясь, поднялся на ноги. - Вовсе не обязательно становиться ситхом. Тёмная Сторона Силы отнюдь не так страшна, какой её обрисовали в своё время джедаи. Да, есть некоторые нюансы, но их можно и избежать, если ты сочтёшь, что они могут навредить тебе.
   - Но если не становиться ситхом - то кем тогда?
   - Разве инквизиторы - ситхи? Они всего лишь адепты Силы. Но решение ты сам должен принять. Без давления извне.
   Люк задумчиво поглядел на меня.
   - А я больше не увижу Оуэна и Беру?
   - Это зависит от тебя. Мы не джедаи, мы не запрещаем общаться с теми, кто тебе дорог. Ты можешь даже прямо сейчас вернуться назад... и остаться на Татуине, если того пожелаешь сам.
   - Ну, вернуться я всё равно хотел бы, хотя бы и для того лишь, чтобы проститься с родными. Да и забрать кое-какие вещи тоже хотелось бы. Видите ли, милорд, я вообще-то собирался поступать в Академию, да всё никак не получалось. Вот Биггс в позапрошлом году сумел вырваться с этой кучи песка и камней, а я, похоже, надолго застрял здесь...
   Биггс? Это имя почему-то показалось мне знакомым, но я поначалу не придал этому значения. Мало ли людей с таким именем в галактике? Сейчас, по крайней мере, это не имело значения. А вот то, что мне удалось перехватить Люка до того, как его захомутал Кеноби и начал свою "мозгоправку", значение имело, да ещё какое! Чистое незамутнённое сознание молодого татуинца способно было в своём теперешнем состоянии отличить зёрна от плевел. Этим я и собирался воспользоваться.
   - Я распоряжусь, чтобы тебя на челноке доставили на ферму Ларсов. Сможешь забрать всё, что сочтёшь нужным, заодно и с родными простишься. Но не стоит им всей правды говорить - можешь сообщить им, что подвернулась возможность поступить в Академию. Это, в некотором роде, является правдой.
   - Ну да... - было видно, что Люка всё ещё гложут сомнения. - А...
   - Оставь все свои вопросы на будущее, Люк. - Я решил, что сейчас не стоит забивать парню голову всякими терминами. - Ответы на них ты рано или поздно найдёшь. А сейчас можешь проследовать на Пятую ангарную палубу. Я распоряжусь касательно челнока.
   Люк неуверенно кивнул мне и как-то несмело протиснулся мимо меня к выходу. Я позволил себе улыбнуться под шлемом. Что ж - эта часть плана благополучно завершилась. Но вот остальное ещё было очень и очень даже далеко от своего логического завершения. И неизвестно ещё, наступит ли оно когда, это самое логическое завершение.
  
  
   Интерлюдия 7.
  
  
   Отключив монитор рабочего компьютерного терминала, Тайко Селчу потёр ладонью уставшие от долгого сидения перед терминалом глаза и откинулся на спинку стула. Тяжело вздохнул. Потом побарабанил пальцами по столешнице и неожиданно зло выругался, при этом ещё и сплюнув на пол.
   Аклай сожри этих двух идиотов! Чего ради Дарклайтер и Кливиан решили переметнуться на сторону Альянса? Да ещё и СИД-истребители увели с "Рэнд Эклиптик"! Уже за одно это по имперским законам их поступок был равнозначен пиратству, а в Империи за пиратство было только одно наказание - смертная казнь. Алдераанец покачал головой. Поступок Дарклайтера и Кливиана никак не укладывался в логические умозаключения Селчу. В самом деле - разве так уж плох этот "Новый Порядок"? Да, поначалу Империя несколько "закрутила гайки" в отношении нечеловеческих рас, но в последнее время неожиданно наметился отход от антропоцентризма и ксенофобии, а среди представителей власти и военных появились не только представители родственных и близких к людям видов, но и негуманоиды. По-видимому, Император Палпатин пришёл к выводу, что подобный стиль правления несомненно привлечёт множество нечеловеческих рас под знамёна мятежников, а это уже гарантированно означало полномасштабную гражданскую войну в галактике. Селчу искренне считал, что Войны Клонов было вполне достаточно - сколько планет было опустошено в тот период? Его родная планета сумела остаться в стороне от потрясений того периода и Селчу не видел причин, по которым Алдераан был бы вовлечён в то, что с таким пафосом именовалось "Альянсом за восстановление Республики". Республики, ага! То есть, повстанцы хотели восстановить весь тот институт бюрократов, который не давал свободно продохнуть всей галактике? Который сквозь пальцы смотрел на грязные делишки хаттов и зайгеррианских работорговцев? По крайней мере, Империя не привечала у себя этих мерзавцев, а тех работ... э-э... сейчас их было принято на официальном уровне называть "конторами по найму законтрактованных рабочих"... словом, кто не выпендривался и соблюдал имперские законы, чувствовали себя вполне нормально. Пиратство во Внешнем Кольце и в прилегающих к Пространству Хаттов системах резко пошло на убыль после рейдов эскадр ИКФ под командованием адмиралов Креннеля, Терадока и Скрида. Да и с коррупцией власти Империи, в отличие от республиканских, боролись не на словах, а на деле - в течении последнего года имели место четыре крупных процесса над чиновниками-коррупционерами, двое из которых занимали посты планетарных губернаторов, третий являлся вице-директором одной из крупных машиностроительных корпораций, а четвёртый, к вящему стыду властей, оказался моффом одного из секторов в Регионе Экспансии. Все они были осуждены и приговорены к различным срокам тюремного заключения, а моффа даже отправили в газовую камеру, так как этот мерзавец имел наглость перепутать свой карман с государственным. Изъяны, конечно, существовали, но, по мнению Селчу, государства без изъянов пока ещё просто не изобрели.
   Алдераанец, опасливо покосившись на дверь своей маленькой комнатушки, расположенной в недрах повстанческой базы, расположенной в джунглях одного из континентов Явина-IV, являвшегося спутником газового гиганта с тем же названием, вставил в гнездо на боковой панели терминала небольшой носитель информации и включил канал передачи данных. На мониторе высветилось диалоговое окно, отображавшее лишь две виртуальные кнопки. Ткнув курсором в кнопку, дающую разрешение на передачу данных, Селчу терпеливо дождался, пока закодированная информация с носителя по специальному защищённому от перехвата и отслеживания каналу уйдёт через сеть Голонета на Корусант, после чего выключил терминал и вынул носитель из гнезда. Поразмыслив немного, алдераанец засунул носитель информации в пакет для мусора и поднялся из-за стола, направившись к выходу из комнатушки. По пути пакет надлежало выбросить в один из мусоропроводов, ведущих к печам для сжигания отходов - оставлять такое доказательство своей работы на ИСБ Селчу вовсе не собирался. Алдераанец надеялся, что его сотрудничество с силами безопасности закончится в недалёком будущем и он снова сможет вернуться к своей обычной жизни пилота Имперского Флота, которая была далека от всех этих тайных операций, сулящих сомнительную выгоду и могущих в любой момент обернуться очень крупными неприятностями.
  
  
   Глава 15.
  
  
   Некоторое время спустя,
   имперский боевой экспедиционный планетоид "Звезда Смерти",
   внешняя зона системы Прокус.
  
  
   Дроид обслуживания аккуратно расставил на небольшом металлическом столике нехитрый обед, состоявший из жиденького супа, сомнительного вида куска мяса, лежащего на одной тарелке с кучкой овощей, и маленькой чашки подслащённой воды, после чего, не обращая никакого внимания на находящегося в маленьком отсеке, который предназначался для содержания арестантов, человека, невозмутимо проплыл по воздуху к бронированной двери, которая при его приближении отъехала в сторону. Мелькнули стоящие по обе стороны от двери на страже штурмовики в характерной серо-стальной броне 501-го легиона, затем тяжёлая дверь бесшумно встала на своё место.
   Сидящая на жёсткой кушетке молодая девушка, одетая в просторный белоснежный балахон, из-под которого виднелись такого же цвета штаны и бежевые ботинки на небольшом каблучке, с брезгливой миной поглядела на столешницу и тяжело вздохнула. Понятное дело, что рассчитывать на изысканный обед в теперешних условиях было крайне глупо, а в сложившемся положении оставалось винить только саму себя. Предупреждал же её сам Лорд Вейдер тогда, в прошлом году на Корусанте, чтобы она было поосмотрительнее в своих связях, но она просто пропустила эти слова ситха мимо ушей. И вот теперь, после того, как личный Звёздный Разрушитель Вейдера атаковал и захватил "Тантив-IV" вблизи Татуина, принцесса и сенатор от планеты Алдераан Лея Органа сидела с мрачным выражением лица на казённой кушетке в одной из камер для заключённых на борту боевого экспедиционного планетоида Империи, который в данный момент находился в какой-то неизвестной ей системе Прокус с неизвестной, опять же, целью. Да-да, тот самый БЭП, чертежи которого с таким трудом и ценой жизни нескольких агентов добыли шпионы повстанцев на посту АХ-235, Дануте и Топраве и которые сейчас находились неизвестно где. Не исключалось, что чертежи были возвращены их законным владельцам, а это могло означать только одно - скорый и бесповоротный конец Восстания. Обладая таким колоссальным оружием, как этот планетоид, Галактическая Империя была способна одним мощным ударом покончить с Альянсом.
   Нахмурившись, Лея всё же заставила себя встать с кушетки и подойти к столу. Как бы не была безвкусна тюремная еда, но организму требовалась какая-никакая, но подпитка, если она хотела и дальше сохранить ясность ума и решимость бороться с тиранией Империи. Гм, с тиранией...
   Сев за стол и взяв в правую руку простую, без изысков, дюралевую ложку, алдераанка принялась неспешно помешивать всё ещё горячую баланду, размышляя о тирании этой самой. Лея отнюдь не считала себя упёртой фанатичкой, свято верящей в непогрешимость Альянса и Старой Республики - нет, она прекрасно отдавала себе отчёт в том, что та Республика, которая существовала до палпатиновского переворота, отнюдь не была идеальной, отец сам это не один раз говорил. Коррупция, наплевательство на интересы простого народа, закрывание глаз на такие неприглядные вещи, как работорговля и ксенофобия - вот далеко не полный перечень тех недостатков Старой Республики, которые в итоге и привели к её падению. И Война Клонов - здесь тоже возникало много вопросов. Откуда в самый решающий момент, когда, казалось бы, сепаратисты уже праздновали победу над остатками высадившихся на Джеонозисе джедаев, взялись эти клоны? Выходило, что армию для Республики начали создавать задолго до возникновения сепаратистского движения графа Дуку, но тогда возникал резонный вопрос - для чего это было нужно? Не преследовали ли цель создатели этой самой армии устроить бардак с целью захвата власти? А если так, то получалось, что Великая Армия Республики, как именовали клонов, создавалась по инициативе одного весьма известного в галактике человека, который в то время являлся всего лишь простым сенатором от Набу. И имя этого человека - Император Шив Палпатин. Великий комбинатор и кукловод, который весьма умело манипулировал и Республикой, и сепаратистами ради достижения своих целей. А Совет Ордена джедаев оказался настолько близоруким, что проморгал ситха вблизи себя, да и не одного, а целых трёх - Сидиуса, Дуку-Тирануса и Вейдера.
   Проглотив пару ложек этого так называемого "супа", Лея поморщилась и невесело усмехнулась про себя, подумав, что вот теперь и она на своей собственной шкуре узнала, каково это - находиться в тюрьме. Конечно, это не Кессель, здесь даже вполне комфортно, если так можно выразиться о тюрьме, но, как бы то ни было, это место лишения свободы и оно таковым и останется, какую бы еду здесь не готовили.
   Принцесса задумчиво повертела в пальцах дюралевую ложку и проглотила ещё несколько ложек бурды, которую почему-то именовали супом. Подумалось о том, скольким несчастным довелось вот так вот давиться этой похлёбкой, чтобы не протянуть ноги от голода. Правда, среди этих "несчастных" встречались разумные, которым, по твёрдому убеждению Леи, стоило просто-напросто выпустить заряд бластера в затылок, вместо того, чтобы тратить государственные средства на их содержание в местах лишения свободы.
   Мысли девушки вернулись к Империи. Несмотря на то, что её отец был противников Нового Порядка и всячески старался привить ей свои взгляды, у Леи сформировалось своё видение ситуации в галактике. Она не идеализировала Галактическую Империю, равно как и Старую Республику, однако у первой всё же было некоторое преимущество перед второй, как бы ни кричали сторонники республиканского правления и демократии об "имперской тирании". Какое, сразу же возникал вопрос? А вот какое. Власти Империи не разглагольствовали о какой-нибудь проблеме, как это делалось во времена Республики, а делали дело без лишних проволочек. И с коррупцией, не в пример республиканским властям, боролись, и не смотрели на то, кто какое положение занимал. Вон, моффа Сектора Бёус Дарвона Джуетта сняли с должности, арестовали и, после проведения тщательного расследования казнили в газовой камере. Причина? Сей благородный муж перепутал - случайно, конечно же - свой личный карман с государственным. И тем самым совершил смертельную для себя ошибку. Если во времена Республики многие политики чуть ли не открытую занимались тем, что брали всевозможные взятки и при этом оставались непойманными. В Империи же такое могло прокатить только один раз, второго уже могло и не быть.
   Отодвинув в сторону почти пустую тарелку из-под супа, Лея посмотрела на не до конца прожаренный кусок мяса и груду овощей и вздохнула. Взяв вилку, она уже было собралась подцепить пригоршню овощей, как неожиданно входная дверь отъехала в сторону и в камеру в сопровождении пятерых штурмовиков вошёл высокий худощавый имперец в мундире офицера Флота.
   - Гранд-мофф Таркин! - Лея тут же отложила вилку в сторону и с вызовом взглянула в, казалось, состоящее из одних углов и прямых линий лицо уроженца Эриаду. - Я так и знала, что это ваших рук дело!
   - Знали? - Таркин позволил себе усмехнуться. - И откуда же вы знали, ваше высочество?
   - Догадалась по той вони, которую почуяла на борту! - выпалила Лея.
   Гранд-мофф при этих словах лишь криво улыбнулся.
   - Дерзите, как и всегда. - Таркин сделал едва уловимый знак, повинуясь которому, штурмовики окружили принцессу полукругом, держа наготове бластерные винтовки Е-11. - Но это вряд ли поможет вам выбраться из той передряги, в которую вы угодили по собственному недомыслию.
   - Не понимаю, о чём вы. - Лея фыркнула и скрестила на груди руки. - Вообще-то, если вы не в курсе, меня здесь держат на совершенно незаконных основаниях и я...
   - Незаконные основания? - Таркин насмешливо покачал головой. - Полноте, ваше высочество! Вас задержали на совершенно законных основаниях, что бы вы не думали на этот счёт. На борту вашего корабля находились секретные чертежи, выкраденные шпионами мятежников. Уже одно это является весьма веским предлогом для того, чтобы задержать и вас, и ваш звездолёт.
   - Это дипломатический корабль Имперского Сената, Таркин, и если вы полагаете, что Император...
   - Я ничего не полагаю, сенатор Органа, - холодно проговорил Таркин. - Кстати, вам будет, вероятно, небезынтересно узнать, что Император принял решение распустить Сенат. Последний пережиток Старой Республики канул в небытие. Не кажется ли вам это символичным?
   - Император распустил Сенат? - новость была, конечно, очень важная, но почему-то Лею она не удивила и не возмутила. Она прекрасно помнила своё последнее выступление в Сенате, когда та дура с Сакоррии выступила в поддержку действий Тиона. М-да, возможно, Палпатин правильно поступил. Толку от этих идиотов! Одни пустопорожние разговоры, напыщенность и напускная важность, хотя на самом деле все эти болваны и гроша ломаного не стоили. Правда, сами сенаторы были о себе более высокого мнения, но их мнение Лею совершенно не интересовало.
   - Мне кажется, если память меня не подводит, вы как-то сами высказывались по поводу того, что Сенат в том виде, в каком он существовал на тот момент, абсолютно бесполезен. Так что, полагаю, это решение Императора не должно вас расстроить... если не считать того факта, что теперь вы более не являетесь сенатором от Алдераана.
   - Высказывалась. Однако без Сената у вас теперь будут развязаны руки.
   - Развязаны руки? - гран-мофф хохотнул. - А до этого они, по-вашему, были связаны этими пустоголовыми болванами? Вспомните хотя бы голосование по вопросу оказания гуманитарной помощи населению Затриса, пострадавшему от небывалой для планеты засухи. Если бы не ваши усилия, вкупе со стараниями сенаторов от Алсакана, Оринды и Куата, то Сенат бы до сих пор мариновал этот вопрос.
   Лея в ответ на эти слова Таркина лишь молча кивнула, хотя и с неохотой. Ей не очень хотелось соглашаться с гранд-моффом, но и не признать его правоту она тоже не могла.
   - Мне кажется, вы только зря тратите своё время, Таркин, - раздался вдруг от двери хорошо знакомый принцессе голос, говорящий с некоторым придыханием. - В данный момент вас не история должна интересовать, а то, что происходит сейчас.
   - Лорд Вейдер. - Лея с вызовом взглянула в сторону входа в камеру, где возник гигант в чёрных доспехах. - И как это я сразу не догадалась?
   - Сарказм ваш вовсе не к месту, сенатор Органа... а, уже не сенатор, просто принцесса Органа. - Алдераанка с подозрением уставилась на Тёмного Лорда, однако было непохоже, чтобы Вейдер шутил. Да и вообще - разве что-нибудь можно понять по этой непроницаемой маске с голосовым модулятором? А вот интересно, неожиданно подумала принцесса, что всё-таки послужило причиной того, что Вейдер всегда носит этот свой костюм? И ведь это не просто боевая броня - это самый что ни на есть костюм жизнеобеспечения. Из всего этого исходило, что когда-то в жизни этого человека произошло что-то не очень приятное, из-за чего он и вынужден теперь постоянно носить этот костюм. О прошлом главнокомандующего Имперским Флотом не было известно ровным счётом ничего, если не считать то обстоятельство, что он был в прошлом учеником Императора. Но ничего более Лее о Вейдере известно не было, отец же её избегал затрагивать эту тему.
   - Ваше положение отнюдь не способствует тому, чтобы строить из себя обиженное достоинство. - Вейдер спустился по ведущим в камеру ступенькам. - И на вашем месте я бы не усугублял положение.
   - И чем же, по-вашему, я его усугубляю? - Лея сдвинула брови и с вызовом посмотрела на Тёмного Лорда. Увы, получилось это у неё крайне неубедительно.
   - Отказом сотрудничать с имперскими властями.
   - В чём именно?
   - Мне кажется, вы понапрасну тратите своё и моё время, Вейдер, - недовольно проговорил Таркин, выделив при этом интонацией местоимение "вы". - Она - пособник мятежников и должна быть допрошена сообразно протоколу положения военного времени.
   - После допроса по вашим методикам, Таркин, - Вейдер выделил, в свою очередь, "вашим", - подозреваемый, как правило, мало на что способен. А всё же здесь мы имеем дело не с каким-то уголовным элементом или бунтовщиком, а с представителем семейства, принадлежащего к правящему Королевскому Дому Алдераана. Или вы хотите настроить против Империи население лояльных по отношению к нам планет своими необдуманными действиями?
   - Вздор! - отмахнулся гранд-мофф. - Всем известно, что Бейл Органа тайно сотрудничает с руководством этого так называемого Альянса. Да и количество сочувствующих мятежникам на Алдераане далеко не так мало, как вы считаете.
   - Неужели? - показалось Лее или и в самом деле в голосе Вейдера просквозила издевательская усмешка? Трудно сказать из-за шлема. - А у меня прямо противоположная информация. Да, на планете имеется прослойка населения, сочувствующая Альянсу, но это где-то около двух-двух-с-половиной процентов от общего числа жителей. Если вы находите, что это много, что ж - это ваше право. Далее. Вооружённых сил у Алдераана практически нет, если не считать таковыми солдат так называемой "алдераанской вооружённой охраны". Вы, видимо, хотите объявить войну практически безоружной планете, Таркин?
   - За примером далеко ходить не надо, Вейдер, - вернул Тёмному Лорду "любезность" эриадуинец. - Или вы забыли про Каамас?
   - Это был опрометчивый поступок и Император это уже признал, пусть и не публично, а в кулуарах, но тем не менее. К чему это привело, вы и сами знаете. Теперь каждый выживший каамаси считает нас чуть ли не исчадиями ада. Хотите, чтобы это мнение ещё более укрепилось?
   - Я не собираюсь с вами спорить, Вейдер. Это вредно для здоровья. Я всего лишь хочу, чтобы принцесса Органа сообщила мне, где находится база мятежников. Тогда мы сможем нанести один-единственный удар по врагу и покончить, наконец, с этим глупым "восстанием против Империи".
   Вейдер ничего на это не ответил. Голова в непроницаемом чёрном шлеме повернулась в сторону алдераанки, и у девушки сложилось впечатление, что лорд-ситх оценивает её. И снова, как и тогда, на Корусанте, после заседания Сената по вопросу о помощи Раллтииру, её посетила мысль о том, что чужой разум является для Тёмного Лорда не таким уж и чужим. Но доказать или опровергнуть это она, к сожалению, не могла.
  
  
   Глава 16.
  
  
   - И каким же способом вы собираетесь этого достичь? - с сарказмом в голосе спросил я.
   Таркин сарказма не понял, скорее всего, из-за этой хаттовой маски. (Напомнить себе - связаться с О'Раном и выяснить, как обстоят дела у каминоанца.). Он неторопливо прошёлся взад-вперёд по маленькому помещению, сцепив руки за спиной. В этом положении он почему-то здорово напоминал арикса - крупную птицу с родной планеты мастера-джедая Ки-Ади Мунди, Цереи. Только, в отличие от того же арикса, в Таркине чувствовалась злость, для чего даже необязательно было являться адептом Силы.
   - Мне нужно всего лишь задать принцессе Органе один-единственный вопрос, на который она должна дать один-единственный ответ. - Гранд-мофф свысока поглядел на меня, что ему не очень-то удалось, учитывая разницу в росте.
   - И какой же это вопрос, Таркин? - усмехнувшись, поинтересовалась Лея.
   - Полагаю, вы догадываетесь. Если же нет, то я просвещу вас на сей счёт. - Таркин прошёлся взад-вперёд, намеренно держась от меня на расстоянии, насколько это было возможно в этом небольшом отсеке. - Мне нужно знать местонахождение базы мятежников.
   - А почему вы решили, что мне оно знакомо? - прищурилась девушка.
   - Ваше высочество - напомню вам, что подобные игры по законам военного времени могут весьма плачевно для вас окончиться. Я бы очень не хотел прибегать к более болезненным методам ведения допроса, но если вы будете упорствовать, то мне придётся к ним прибегнуть.
   Позади меня раздалось какое-то мерное жужжание и я невольно оглянулся. Ага, стало быть, Таркин заранее побеспокоился о том, чтобы в нужный момент под рукой у него оказался дроид-дознаватель IT-O. Безусловно, алдераанке тоже был знаком этот дроид, так как при его виде она смертельно побледнела и попятилась, пока не упёрлась спиной в холодную металлическую стену отсека.
   - Как видите, ваше высочество, - произнёс гранд-мофф, - есть два варианта выхода из положения. Оба разные, но в итоге они всё равно приведут нас к искомому. Какой из этих двух вариантов выберете вы - решать вам.
   На левом запястье Таркина коротко пискнул комлинк. Эриадуинец взглянул на устройство, затем включил его, одновременно активировав прикреплённую к правому уху гарнитуру, что означало активацию зашифрованного спецканала, слышать который мог только гранд-мофф. Что говорил Таркину собеседник на другом конце линии, никто не слышал, но мне не было нужды прибегать к ушам для этого. Достаточно было слегка коснуться струящейся повсюду Силы - и голос офицера, который сообщал гранд-моффу о том, что боевая станция только что вышла из гиперпространства в системе Алдераана, стал слышен мне так, словно говоривший стоял в каком-нибудь метре от меня.
   Бросив в гарнитуру короткое "ждите меня", Таркин выключил комлинк и сердито взглянул на Лею. Девушка ответила ему вызывающим взглядом, в котором, однако, промелькнули и тревожные нотки.
   - Надеюсь, к тому моменту, как мы закончим основные приготовления, вам будет что мне поведать... ваше высочество. - Таркин смерил принцессу колючим взглядом с головы до ног и, повернувшись на сто восемьдесят градусов, быстро вышел из отсека. Штурмовики последовали за ним, однако Лея про себя отметила, что перед этим они синхронно взглянули на Вейдера, и тот еле заметно кивнул. Сам же Тёмный Лорд остался в камере.
   - Надо полагать, вы сейчас прикажете этой бездушной машине начать допрос? - Лея кивнула на парящий в воздухе IT-O. - Что ж, валяйте, только учтите...
   - Принцесса - не будьте такой глупой и наивной. - Я заложил руки за спину и прошёлся взад-вперёд по небольшому отсеку, в точь-точь, как до этого прохаживался Таркин. - Мне для этого нет нужды прибегать к услугам дроида-дознавателя. Или вы забыли, кто я такой?
   - Забудешь, как же! - фыркнула Лея.
   - Тогда вы должны понимать, что ваше упорство здесь совершенно ни к месту. О сотрудничестве вашего отца с руководством Альянса мне прекрасно известно. Погодите, не перебивайте меня! - я поднял закованную в броню руку, видя, что девушка уже готова выдать в эфир очередную колкую фразу. - Как и о том, что он покрывает уцелевших джедаев - тоже.
   - Джедаи, в отличие от вас, являются борцами за правое дело! - выпалила Лея. - Вы же только и делаете, что причиняете зло! Недаром вас прозвали "палачом Императора"!
   - В такое время, как сейчас, мягкотелым быть нельзя. Расслабишься - и получишь заряд бластера в спину. И о каком таком "правом деле" вы упоминали, говоря о джедаях? Борьба за восстановление республиканского строя? За возвращение всей той бюрократии, которая в итоге и сгубила Республику?
   - Но вы не можете не признать, что в Республике были и хорошие, честные, политики...
   - Хотя бы одного можете назвать? - Лея сконфуженно замолкла и нахмурилась. - Вот и я о том же. Если таковые и были, то за общим количеством идиотов их не было заметно. А что до джедаев - ваш отец вам много чего про них рассказывал, как я полагаю, только вот он упоминал такие неприглядные моменты из истории Ордена, как Хакскую войну или резню на Галидраане?
   - Ну... он... э-э...
   - Понятно. Не упоминал. Как же можно было об этом говорить? Это бросает тень на репутацию Ордена, как-никак.
   - Лорд Вейдер - вы пытаетесь вывести меня из равновесия, что ли? - Лея непонимающе взглянула на меня. - Какую игру вы ведёте?
   Ого, а вот этого, признаться, я не ожидал. Алдераанка оказалась куда более проницательной и смышлёной, и продолжать в том же духе становилось нелогичным.
   - Игру? - я покачал головой. - Я не веду никакой игры, ваше высочество. Я просто, в силу своих обязанностей и возможностей, пытаюсь предотвратить большее кровопролитие, нежели то, которое уже имеет место быть. Разве это не ваша цель - мир в галактике?
   - Да, но какой ценой? Ценой гибели миров, как это произошло на Каамасе? Ценой торжества Тёмной Стороны Силы?
   - Вы так много знаете о природе Силы, что берётесь рассуждать на эту тему? Что вам вообще известно о ней?
   - Мне? - этот вопрос, казалось, поставил Лею в тупик. - Ну... То, что известно тем, кто знает, что она существует... Хатт вас побери, Вейдер - что за идиотский вопрос? Я же не джедай, чтобы знать об этой вашей Силе! Она существует и вы используете её для достижения своих целей!
   - Какое информативное высказывание. - Я позволил себе добавить сарказм в голос, и было похоже, что девушка это уловила. - Однако оставим дискуссию о природе Силы, ваше высочество. В данный момент меня, как и Таркина, интересует вопрос - где расположена база повстанцев?
   - Мне это неизвестно! - отрезала Лея.
   - Ложь. Если вы думаете, что сможете меня обмануть, то глубоко в этом заблуждаетесь.
   - Да вы у нас просто ходячий детектор лжи! - рассмеялась алдераанка. Невесело так, что и было понятно - она, должно быть, решила, что сейчас я примусь за неё всерьёз и натравлю на неё дроида-дознавателя.
   - Не совсем, но не забывайте о том...
   Раздавшийся от комлинка сигнал входящего вызова перебил меня на полуслове. Недовольно нахмурившись, я включил устройство.
   - Вейдер - как ваши успехи? - услышал я язвительный голос Таркина. - Вам удалось разубедить эту упрямицу?
   - Нет ещё, - проворчал я.
   - Прекрасно. Тогда, быть может, вы соблаговолите подняться в командный отсек? Станция только что завершила выход на исходную позицию и, я полагаю, что эта небольшая демонстрация поспособствует тому, что наша уважаемая гостья всё нам расскажет.
   - О чём это он? - настороженно спросила Лея, которая слышала разговор. - Что вы собираетесь мне продемонстрировать?
   - Ждите меня, Таркин, и не вздумайте ничего предпринимать без меня. - Я отключил комлинк и посмотрел на алдераанку. - Ваше высочество - следуйте за мной.
   - Вы не ответили на мой вопрос, Вейдер!
   - Вы сейчас не в том положении, чтобы их задавать! - парировал я. Однако, что за дела? С чего вдруг мне, командующему Имперским КФ, пускаться в пререкания с упрямой девицей девятнадцати лет от роду? Упрямства и наглости ей, безусловно, было не занимать, но это лишь усугубляло положение.
   Я уже развернулся, чтобы покинуть тюремный отсек, когда неожиданно, повинуясь какому-то внутреннему порыву, остановился на пороге двери и обернулся, чтобы посмотреть на алдераанку.
   - И ещё одно обстоятельство, ваше высочество. Можете, конечно, мне не доверять - я ведь, как-никак, числюсь в разряде ваших врагов - но задайте себе один вопрос. Почему вы так непохожи на своих родителей? В вас нет ничего ни от Бейла, ни от Брехи Органы. Вам это ни о чём не говорит?
   И, не дожидаясь, пока до алдераанки дойдёт смысл этих слов, я резким движением повернулся и размашистым шагом вышел в коридор. Повинуясь моему жесту, IT-O бесшумно вскользнул в коридор, а я сделал знак двум штурмовикам, которые тут же с оружием наготове окружили алдераанку.
   - Следуйте за мной, ваше высочество, - приказал я тоном, не терпящим возражений.
  
  
   В командном отсеке "Звезды Смерти" царила обычная деловая обстановка. У главного обзорного видеоэкрана стоял в надменной позе гранд-мофф Таркин, наблюдая, как станция выходит на боевую орбиту; рядом, выжидательно глядя на эриадуинца, замерли гранд-адмирал Юларен и генерал Мотти. Десантный генерал Тагге, стоявший чуть в стороне от Таркина, хмуро взирал на происходящее. Через Силу я ощутил, что тепасианец не вполне одобряет того, что задумал Таркин, однако субординация и дисциплина не позволяли ему вмешиваться, хотя было очевидно, что задуманное гранд-моффом Тагге не по нутру.
   - А, Вейдер! - заметив меня и принцессу, Таркин повернулся спиной к экрану. - И как у нас обстоят дела?
   - Она ничего не сказала, - буркнул я, зло зыркнув на Таркина. - Упрямая, как нерф!
   - Полагаю, вы, по доброте душевной, не использовали дроида-дознавателя, - понимающе хмыкнул Таркин. - Вот уж чего от вас не ожидал, Вейдер, так это милосердия по отношению к мятежнику...
   - Таркин! - негодующе вскричала Лея. - Да как вы смеете...
   - Ваше высочество, - гранд-мофф смерил девушку ледяным взглядом, - здесь я смею ВСЁ. Вы же, с точки зрения той ситуации, в которую вы сами себя поставили, должны быть более почтительны с представителем имперской власти. - Таркин провёл рукой по редеющим волосам. - Как вы видите, данная боевая станция полностью готова и функционирует в полном объёме, и, поскольку вы не обнаружили особого желания сообщить нам, где находится база повстанцев, я решил продемонстрировать галактике разрушительную мощь этой станции на вашей родной планете - Алдераане. Вы, вне всякого сомнения, узнаёте её?
   Таркин указал на видеоэкран, в котором висело изображение зелёно-голубого шара планеты.
   С минуту Лея просто пыталась осмыслить услышанное ею от гранд-моффа, потом её лицо посерело.
   - Вы... вы с ума сошли, Таркин! - выдохнула она. - Алдераан - мирная планета, на ней нет никаких баз Альянса! Да у нас даже собственной армии нет! Вы же не можете так поступить! Это же чудовищно!
   - Чудовищно? Возможно. Но вы сами своим нежелание сотрудничать с властями подписываете смертный приговор тем двум миллиардам, что населяют ваш мир! - лицо Таркина заострилось и приобрело неприятные резкие черты. - Или, быть может, вы предпочитаете другую цель? Возможно, вооружённую? Тогда назовите систему, ваше высочество, и прекратим этот глупый фарс!
   Какое-то время девушка широко раскрытыми глазами глядела на изображение планеты на экране, потом голова её поникла и она едва слышно произнесла:
   - Дантуин... Ваша цель на Дантуине, Таркин.
   Я про себя усмехнулся. Ага, Дантуин! База мятежников там действительно существовала, но она уже некоторое время как была оттуда эвакуирована. Но Таркин этого не знал.
   - Вот как? - гранд-мофф жёстко усмехнулся. - А вы, оказывается, можете быть благоразумной, ваше высочество. Да, Лорд Вейдер? - я ничего не ответил, а Таркин, повернувшись к одному из операторов, спокойным тоном произнёс: - Продолжайте активацию, лейтенант. Огонь можете открывать без дополнительной команды.
   - ЧТО-О?! - враз пересохшим горлом выдавила из себя алдераанка.
   - Наивное дитя! - снисходительно усмехнулся Таркин. - Дантуин слишком далеко для эффектной демонстрации нашего нового оружия, но вы можете не расстраиваться - после того, как мы закончим здесь, мы разберёмся и с вашими друзьями-бунтовщиками на Дантуине.
   - Вы сошли с ума, Таркин! - глаза принцессы наполнились слезами. - Вы сошли с ума!
   - Напротив, ваше высочество...
   - Таркин.
   Мой спокойный голос, раздавшийся в командном отсеке боевого экспедиционного планетоида, заставил всех, кто находился в эту минуту в данном помещении, замереть в ожидании. Многие были осведомлены о той неприязни, которую я испытывал к этому старому мерзавцу, поэтому персонал мостика прекратил всю работу и выжидательно уставился на меня.
   - Я весь внимание, Вейдер. - Таркин, пусть и не обладал чувствительностью к Силе и не имел никаких врождённых экстрасенсорных способностей, инстинктивно напрягся, понимая, что сейчас что-то произойдёт, причём явно не очень приятное для него.
   - Вы осознаёте весь смысл того, что вы собираетесь совершить? - спокойно и нарочито медленно проговорил я, глядя на эриадуинца через оптические фильтры своей маски. - Вы собираетесь отдать приказ об УНИЧТОЖЕНИИ ОБИТАЕМОЙ ПЛАНЕТЫ! Планеты, на которой проживает два миллиарда жителей! Вы представляете хотя бы немного последствия этого шага?
   - Последствия этого шага будут воистину чудовищны и не исключено, что они в итоге могут привести к падению Империи.
   Спокойный уверенный голос, раздавшийся от входа в командный отсек, заставил Таркина едва ли не подскочить на месте. А я при звуке этого голоса и при виде того, кто произнёс эту фразу, довольно усмехнулся под шлемом.
   - Сейчас поддержка мятежников зиждется, в основном, на обитателях периферийных миров, однако всё может измениться, причём отнюдь не в нашу пользу. - Антиннис Тремейн остановился подле экрана и некоторое время молча глядел на плывущий в пространстве Алдераан. - Уничтожение же планеты, расположенной в центральной части галактики, да ещё и такой, как Алдераан, приведёт к тому, что многие миры переметнутся на сторону Альянса и, таким образом, это приведёт к полномасштабной гражданской войне. Сейчас же ситуация в галактике сложилась таким образом, что на сторону Империи начали переходить и не-человеческие расы, далеко за примером ходить не надо, достаточно упомянуть Деварон, Иктотч и Кубинди. Хотите обратить процесс вспять, Таркин? Попробуйте, только потом не ропщите. А если вы думаете, что Император просто погрозит вам пальчиком, то вы глубоко заблуждаетесь.
   - Но мятежники...
   - Таркин - вы глупец! - я решил, что с меня хватит. - Как командующий Флотом, я отменяю ваше распоряжение о нанесении орбитального удара по Алдераану. Отправьте разведывательный корабль к Дантуину и проверьте планету на предмет наличия базы бунтовщиков. Генерал Тагге - подготовьте отряд десантников для выполнения задания на Дантуине. - Десантный генерал почтительно склонил голову в знак того, что моё распоряжение принято им к исполнению. - До момента возвращения разведкорабля станция остаётся в системе Алдераана, но это не означает, что против планеты будут применены какие-либо военные меры. Генерал Мотти - свяжитесь с планетарными властями и обрисуйте им ситуацию. Их следящая аппаратура, без сомнения, уже засекла нас и сейчас они обдумывают ситуацию. Не следует допустить необдуманных действий с их стороны, давая таким образом преимущество Альянсу. - Я перевёл взгляд на Лею, которая округлившимися от удивления глазами следила за происходящим. Вне всякого сомнения, она не ожидала такого развития событий. - Вас же, ваше высочество, я вынужден задержать на борту станции для дальнейшего разбирательства. Извините, но ваше участие в перевозке планов, похищенных шпионами бунтовщиков, слишком неоднозначно и тянет на антигосударственную деятельность. Однако, - я поднял закованную в броню ладонь, - если будет доказано, что вы не знали о том, что на борту "Тантива-IV" находятся секретные чертежи, вам нечего опасаться. Более того - вы можете связаться со своим отцом и сообщить ему, что с вами всё в порядке. Подробности ему ни к чему знать, достаточно будет простой информации о том, что вы в порядке. - Я взглянул на Тремейна. - Антиннис - я поручаю принцессу Органу вашему ведомству. Проведите подробный допрос, без применения каких-либо внешних методов воздействия. Просто опросите.
   - Слушаюсь, милорд. - Тремейн почтительно кивнул.
   - Ваше решение весьма опрометчиво, Вейдер. - Таркин зло глядел на меня. - Мне кажется, что вы действуете, исходя из личных мотивов, а не из долга перед государством.
   - Мои мотивы, Таркин, не должны вас касаться. - Гранд-мофф неожиданно побледнел и схватился рукой за горло. (Я позволил себе всё же слегка использовать свои возможности для того, чтобы показать эриадуинцу, кто здесь босс). - Все мои действия, которые я совершил до этого момента, были направлены исключительно для того, чтобы обеспечить безопасность и процветание Империи. А вот в ваших мотивах я могу и усомниться.
   Я снял силовой захват с Таркина, отчего гранд-мофф покачнулся и, чтобы удержаться на ногах, схватился рукой за край одного из пультов, за которым сидел оператор. Тот быстро взглянул на побелевшего эриадуинца и поспешил обратить своё внимание обратно на монитор.
   - Это исходя из заботы о безопасности вашей Империи вы учинили резню в Храме джедаев? - хмуро осведомилась Лея.
   Так, значит, и здесь постаралась пропаганда Альянса. Хотя нет - что это я, это явно плоды воспитания, полученного от Бейла Органы. Хм... Что ж - вернём, так сказать, "любезность".
   - Вам весьма однобоко преподнесли те события, принцесса, - спокойно отозвался я. - Не было никакой резни - был честный бой с засевшими в Храме джедаями и Стражей Храма. Альянсу, безусловно, выгодно представить меня эдаким чудовищем, поубивавшем в Храме всех без разбора, однако я не видел тогда причины спокойно стоять и ждать, когда мне снесут голову световым мечом. Да, были жертвы среди падаванов и юнлингов, но это только среди тех, кто решил проявить идиотский героизм и показать, какой он хороший воин и как хорошо умеет обращаться с оружием. А что касается остальных... Я не ожидаю, что вы сразу поверите моим словам, но задайте себе один вопрос - откуда появились имперские инквизиторы? Ответ на этот вопрос заставит вас если и не изменить свою точку зрения, то хотя бы поможет избавиться от той шелухи, которая осела в вашем мозгу.
  
  
  
   Интерлюдия 8.
  
  
   Бейл Органа, нервно теребя пальцами фигурную пряжку поясного ремня, быстрым шагом миновал ведущую в персональную комнату связи, укрытую в недрах его дворца, расположенного в окрестностях Альдеры - столицы планеты. Стоявшие на страже вооружённые охранники в форме Королевской Гвардии отсалютовали главе правительства Алдераана, замерев затем в позе замороженных в карбоните. Переступив порог отсека, Бейл дотронулся пальцем до запирающего сенсора, и тяжёлая бронированная дверь встала на своё место, отрезав комнату от внешнего мира. Затем, подойдя к панели коммуникационного устройства, алдераанец дотронулся до маленького оранжевого сенсора, включив дисторсионное поле, исключающее любую возможность для перехвата разговора. Эта предосторожность отнюдь не была лишней, поскольку Бейл прекрасно знал возможности ИСБ и также знал, что по технологическим возможностям Алдераану - и Альянсу - очень сложно тягаться с Империей, научно-технический потенциал которой был не просто огромен, он был колоссален. Служба перехвата ИСБ могла запросто перехватить гиперсигнал и проследить его от начальной до конечной точек. А что могло случиться потом, Бейлу и думать не хотелось.
   Загорелся большой видеоэкран, с которого на алдераанца воззрилось серокожее щекастое лицо уроженца Салласта. Гуманоид был одет в дорогой костюм, свидетельствовавший о его статусе, который был прекрасно известен Органе. Лицо салластанца выражало крайнюю степень озабоченности.
   - Бейл. - Гуманоид смерил алдераанца долгим пристальным взглядом. - Чем, хатт вас побери, вы там занимаетесь?! Что за идиотские выходки?!
   - О чём вы, председатель Ити? - не понял Бейл.
   - О чём? - Даш Ити, председатель верховного правления корпорации "СороСууб", недовольно поморщился. - Мне только что сообщили, что вблизи вашей планеты находится имперская боевая космостанция. Это как прикажете понимать? Что она делает вблизи Алдераана? Вы хотя бы представляете, что произойдёт, если имперцы обнаружат инсталляцию в районе Джуранских гор?
   - Разумеется, но...
   - Но - что? - в чёрных мышиных глазах Ити не было заметно никаких эмоций, однако щекастое лицо салластанца нервно подрагивало. - Если Вейдер не пошлёт на планету десантную группу, моё мнение о нём изменится отнюдь не в лучшую сторону, но мне лично так не кажется. И что у вас за проблемы с вашей дочерью? Ведь ясно было сказано, чтобы она доставила чертежи на Явин-IV! Что за самоуправство? За каким хаттом её понесло на Татуин?!
   Упоминание имени Леи заставило Бейла сжать челюсти и он едва сдержался, чтобы в резких выражениях посоветовать Ити не вмешиваться в его личные дела, но вовремя спохватился. Даш Ити, председатель правления корпорации "СороСууб", являлся одним из основных спонсоров Повстанческого Альянса и сердить такого влиятельного предпринимателя Бейлу не хотелось.
   - Я всё же попросил бы вас не вмешивать членов моей семьи в дела Альянса, - внешне спокойно произнёс алдераанец. - То, что Лея добровольно согласилась принять участие в этой рискованной операции, ещё не значит, что мою дочь можно использовать и впредь для подобных мероприятий.
   - Это решать не вам, глава правительства, - надменно произнёс Даш Ити. - Слишком многое поставлено на карту, и вы это прекрасно понимаете. И симпатии и антипатии тут совершенно ни при чём.
   - Да ведь речь идёт о моей дочери! - всё-таки не выдержал Бейл.
   - О вашей дочери? - салластанец выделил особой интонацией слово "вашей". - Ну, возможно, вы и вправду считаете принцессу собственной дочерью, Бейл, но ведь вам прекрасно известно, ЧЬЕЙ дочерью она является. Сына Скайуокера вы уже потеряли, так что...
   - Председатель Ити - вы что, предлагаете мне организовать штурм имперской боевой станции? - Бейл саркастически усмехнулся.
   - Ваш сарказм, Бейл, неуместен. - Ити недовольно качнул головой. - Никто вас не призывает к подобным идиотским выходкам, однако вы должны понимать, что потеря сына Скайуокера может иметь весьма далеко идущие последствия для...
   Неожиданно помещение, в котором находился Органа, сотрясла мелкая дрожь, пробежавшая по стенам, полу и потолку. Видеоэкран мигнул, изображение подёрнулось интерференционной рябью и пошло полосами.
   - Что там у вас творится, Бейл? - донёсся до слуха алдераанца недовольно-властный голос Ити. - Что происходит?
   - Какие-то помехи... Одну минуту, тут, кажется, сигнал по внутрипланетной системе связи...
   Органа включил ещё один экран, меньший по размерам, на котором тут же возникло изображение человека в мундире алдераанских сил самообороны. Видно его было плохо сквозь помехи, однако аудиосвязь работала хорошо. До Бейла долетел взволнованный голос офицера.
   - ... что получено сообщение от низкоорбитального патруля! - почти что кричал он. - Район Джуранских гор подвергся орбитальной бомбардировке, поражена площадь размером в пять тысяч квадратных километров! Судя по первичным данным, удар был нанесён с борта имперской боевой станции, находящейся внутри орбитального пространства Алдераана! Цель и причина обстрела неясна, однако...
   Дальше слушать офицера Бейл не стал. Он прекрасно знал и цель, и причину обстрела. Похоже, что не такой уж и секретной была "инсталляция" Альянса, как изволил выразиться Ити, для военных Империи, раз эта станция нанесла удар точно в то место, где находилась база. Бейл взглянул на главный экран и с удовлетворением обнаружил, что всю его поверхность занимает сплошное море помех. Протянув руку в панели управления, алдераанец выключил бесполезное сейчас коммуникационное оборудование и мрачно подумал о том, что согласие на размещение на Алдераане секретной перевалочной базы повстанцев может выйти его миру боком. Каким - зависело от одного-единственного человека, который, судя по всему, и отдал приказ о нанесении точечного орбитального удара.
   О том, что именно благодаря вмешательству этого человека Алдераан по-прежнему находился на своей орбите, а не был превращён в беспорядочное скопление космического мусора, Бейл Органа, разумеется, не знал.
  
  
   Глава 17.
  
  
   - Милорд, - сидящий за своим пультом оператор повернул в мою сторону голову, - сканеры засекли звездолёт, вышедший из гиперпространства в семи мегаметрах от Алдераана. Его идентификационный код совпадает с кодом корабля, которому удалось вырваться с Татуина, несмотря на карантин в Мос Эйсли. Это грузовой звездолёт "Тысячелетний Сокол", милорд. Какие будут приказания на его счёт?
   Так, вот и капитан Соло объявился. Я довольно ухмыльнулся про себя. Пока всё шло в полном соответствии с тем, что я задумал. "Звезда Смерти" прибыла в систему Алдераана раньше, чем здесь объявился кореллианец, следовательно, первоначальный план не годился. Нужно было запускать второй вариант, а именно - перехватить корабль Соло, используя для этого тракционный луч, и вытащить из R2-D2 якобы похищенные чертежи боевой станции. Смысла сливать мятежникам фальшивые планы БЭП я более не видел - всё равно они не смогли бы сколь-нибудь серьёзно навредить станции, учитывая те меры, которые были предприняты инженерами для обеспечения безопасности выводного порта. Вот-вот должен были поступить данные от разведывательного корабля, посланного на Дантуин, и хотя я прекрасно знал, что там разведчики ничего не найдут, это тоже укладывалось в мою схему. Таркин после того, как его прилюдно унизили в присутствии нескольких высших офицеров, предпочитал не показываться мне на глаза. Безусловно, гранд-мофф был вне себя от такого позора, но, как говорится - сам напросился. Да и Император явно перестал благоволить этому упрямому аристократу, который всё ещё никак не мог взять толк, что в сложившейся в галактике на сегодняшний день военно-политической ситуации его "Доктрина страха" несла Империи больше вреда, чем пользы. Подсовывать Таркину под нос расчёты, сделанные аналитиками отдела геополитических исследований при Институте Империи, я не стал - вряд ли в своём теперешнем состоянии эриадуинец мог трезво оценить эту информацию. Пусть злится и шипит - тем самым он облегчает мою задачу.
   Оператор за своим пультом выжидательно смотрел на меня, ожидая дальнейших распоряжений на счёт "Тысячелетнего Сокола". Я едва заметно кивнул сам себе, потом повернул голову к оператору.
   - Активируйте один из проекторов притягивающего луча, лейтенант, - приказал я. - Корабль надо посадить в одном из ангаров, выбор оставляю вам. Спецназ космопехоты и два взвода штурмовиков Пятьсот Первого легиона заранее перебросить в выбранный вами ангар. Никто не должен покинуть этот корабль без моего личного разрешения. Никто - это понятно?
   - Так точно, милорд! - оператор почтительно откозырял и снова вернулся к своей работе.
   - Милорд, - услышал я за своей спиной голос Мотти, - только что на станцию вернулась группа бомбардировщиков, отправленная вами для выполнения задания по уничтожению секретной перевалочной базы мятежников, располагавшейся на Алдераане. Командир бомбардировочного звена лейтенант Сиридо докладывает о полном уничтожении объекта противника, при этом гражданским объектам не нанесено какого-либо вреда. Однако правительство планеты уже обвинило Империю в акте агрессии против нейтрального мира, коим, вне всякого сомнения, Алдераан и является...
   - Этого и следовало ожидать, - усмехнулся я. - Они вовсю кричат о своей политике нейтралитета, которую, надо отметить, очень уважает Император, несмотря на имеющиеся разногласия между ним и главой планетарного правительства Бейлом Органой, и одновременно дают приют бунтовщикам. Могу поспорить, что многие из членов алдераанского правительства даже и не подозревали о том, что Бейл Престор Органа разрешил нахождение на Алдераане этой перевалочной базы. Я так полагаю, что стоит это их неведение развеять. Как вы считаете, господа?
   - Каким образом, позвольте узнать? - хмуро осведомился Таркин.
   - Свяжитесь с председателем правительства Алдераана и пригласите его прибыть на борт станции. Если они хотят получить объяснения, то получить их они должны здесь, а не Алдераане. В конце концов, именно при его попустительстве на планете была размещена база снабжения мятежников, что поставило под угрозу жизни простых граждан Алдераана. Займитесь этим, Таркин.
   Гранд-мофф зло зыркнул на меня из-под своих бровей, но ничего не сказал в ответ, лишь еле заметно кивнул и направился к коммуникатору.
   - Уведомите меня, когда председатель правительства Алдераана прибудет на борт. - Я развернулся и быстрым шагом, насколько это позволяли мои протезы, направился к выходу из командного отсека. "Тысячелетний Сокол" вот-вот должен был втянут внутрь БЭП и посажен в одном из ангаров станции, следовало проконтролировать процесс. Я прозондировал пространство вокруг "Звезды Смерти" в поисках характерной ауры, которая могла принадлежать только джедаю, ничего не обнаружил и нахмурился. Странно. Насколько мне было известно, Оби Ван не владел техникой Сокрытия Силы... или всё же владел? Если честно, то мне об этом ничего не было известно, хотя всё могло быть. За время, проведённое на Татуине, бывший наставник мог и овладеть этой техникой, чего уж греха таить, Кеноби не был дураком. Из всего вышесказанного выходило, что либо Оби Вана нет на борту корабля кореллианца (но тогда куда же он мог деться, ведь, согласно отчётам агентов Айсард, на борт грузовоза в Мос Эйсли поднялся пожилой мужчина в сопровождении дроида-астромеха серии R2?), либо он всё же маскирует своё присутствие на корабле, поскольку наверняка почувствовал меня на борту станции. Впрочем, данный вопрос можно было прояснить при обыске звездолёта.
   Коротко пискнул комлинк и я, продолжая идти по коридору, включил встроенный в шлем коммуникатор. В правом верхнем углу виртуального поля зрения спроецировалась голова Тагге.
   - Да, генерал? - прогудел я.
   - Милорд - мы только что получили сообщение от капитана "Акриллиона", - сказал Тагге. - Они достигли Дантуина и провели орбитальную разведку. Обнаружена база мятежников, однако, судя по полученным данным, она уже некоторое время как покинута. На территории базы не отмечено никаких признаков активности. Капитан Ласс отправил на планету отряд десантников для более детального осмотра территории.
   - Хорошо, Тагге. Держите меня в курсе дела.
   - Слушаюсь, милорд. - Голова Тагге склонилась в почтительном поклоне.
   ВИР-экран погас... чтобы секунду спустя вспыхнуть снова. Да что же это такое? Сегодня что, день Лорда Вейдера, что ли? Кому ещё нужно уделить и без того не бесконечное время командующего Флотом?
   На сей раз в виртуальном поле зрения нарисовалась голова, принадлежащая Исанн Айсард. Интересно, а ей что надо?
   - Я слушаю, Исанн. - Не сбавляя шага, я миновал очередной поворот коридора и направился к лифтам.
   - Милорд - прошу извинить меня за то, что отвлекаю вас от важных дел, но только что я получила сообщение от службы перехвата. Им удалось запеленговать и расшифровать разговор между двумя абонентами по зашифрованному субчастотному каналу. Один из абонентов находился на Алдераане, второй же - на Салласте.
   - Это настолько важно? - поинтересовался я.
   - Мм... Возможно. Разговор вёлся между главой правительства Алдераана Бейлом Органой и председателем верховного правления корпорации "СороСууб" Дашем Ити.
   - Вот как? И о чём же беседовали эти двое достойных сожаления господ?
   - Вам переслать полную запись их беседы?
   - Не нужно. Вкратце, если можно.
   - Вкратце получается, что председатель Органа был в курсе того, что на его родной планете была размещена секретная перевалочная база Альянса, и более того - нам известно имя одного из спонсоров мятежников.
   - Даш Ити. - Я медленно выговорил это имя. - Понятно. Отличная работа, Исанн. Запись разговора, надеюсь, прошла обработку?
   - Обижаете, милорд! - в притворном негодовании надулась оперативник ИСБ.
   - И в мыслях не было. Сделайте копию записи - хочу преподнести её в подарок одному местному политику.
   - Ага. - Исанн понимающе кивнула. - Будет исполнено, лорд Вейдер.
   Окно ВИР-связи погасло, как раз в тот момент, как разошлись двери прибывшей кабины лифта. Шагнув внутрь, я привычным жестом, не дотрагиваясь до сенсорной панели управления, активировал лифт, направляя его на тот уровень, на который в данный момент притягивающий луч заводил "Тысячелетнего Сокола".
  
  
   К тому моменту, как лифт доставил меня на нужный уровень, кореллианский грузовоз уже заканчивал процедуру докования. Выйдя из коридора в ангар, я увидел, как блюдцеобразный звездолёт с выпущенными посадочными опорами зависает над металлической поверхностью ангарной палубы и медленно опускается на палубу, выпуская из себя струи воздушной продувки. Бойцы 501-го легиона плотным кольцом окружили место посадки грузовика, изготовив свои бластерные карабины, а группа флотского спецназа в полной боевой выкладке разместилась прямо напротив того места в корпусе "Сокола", где располагался внешний люк, включив фронтальный дефлектор. По обе стороны от спецназовцев расположились боевые дроиды SK-18/M, направившие в сторону опустившегося звездолёта парализаторы-нейроподавители и метатели сетей.
   При моём появлении от группы штурмовиков отделился боец в серо-стальной броне, на которой было выгравировано стилизованное изображение чёрной пятилучевой звезды, заключённой в чёрный же круг - отличительный символ офицера-штурмовика. Поднеся правую руку в шлему в воинском приветствии, боец замер напротив меня, словно отлитая из металла статуя.
   - Лорд Вейдер, - доложил он, - посадочная платформа полностью блокирована согласно вашему приказу. Абордажная команда готова к штурму.
   - Полагаю, лейтенант Джир, что штурмовать этот корабль нет необходимости. - Я взглянул на начавшую опускаться аппарель "Сокола". - Однако пусть ваши люди будут настороже.
   - Да, сэр! - лейтенант Дэйн Джир отсалютовал и, развернувшись на сто восемьдесят градусов, чуть ли не бегом устремился к позициям своих штурмовиков.
   Дроиды чуть подались вперёд и изготовили к стрельбе парализаторы и сеткомёты, но у человека, не спеша спускавшегося по трапу грузового корабля, был настолько обескураженный вид, что даже машины замерли, понимая, видимо, своими электронными мозгами, что опасности этот человек в данный момент никакой не представляет, даже несмотря на то, что в кобуре, висевшей на правом бедре, находился тяжёлый ручной бластер DL-44. За его спиной маячил здоровяк-вуки, перепоясанный патронташем и державшем в руке боукастер.
   - А что это такое? - произнёс кореллианец, увидев меня. - Вы ведь...
   - Я так понимаю, вы и есть капитан Хан Соло, владелец грузового корабля "Тысячелетний Сокол"? - задал я риторический вопрос. - Вы сумели покинуть космопорт Мос Эйсли на Татуине, несмотря на карантин, и прибыли в систему Алдераана, где вас и перехватили. На борту находились два пассажира, которых вы должны были доставить на планету. Ведь именно для этого вас и наняли. Это так?
   - Э-э... да... лорд Вейдер... - кореллианец нахмурился и внимательно оглядел окружавших его корабль штурмовиков, отдельно удостоив вниманием SK-18/M, которые по-прежнему держали своё оружие наготове, несмотря на то, что никакой угрозы не было. - Полагаю, вы в курсе происходящего...
   - Риторический вопрос. - Я не собирался ничего объяснять Соло. - Где ваши пассажиры, капитан?
   - Э-э... - кореллианец переглянулся со своим напарником-вуки. - Понимаете, тут такое дело... Похоже, я чего-то не понимаю...
   - Яснее можно?
   Кореллианец опасливо покосился на меня и чуть-чуть отступил назад.
   - Понимаете, лорд Вейдер - я подрядился на это дело не от хорошей жизни...
   - Вы полагаете, что ваша теперешняя жизнь является хорошей? Вы сбросили в космос груз спайса, который принадлежал Джаббе Хатту, так как вам попался патрульный крейсер, и теперь главарь синдиката требует от вас вернуть долг, а это немалая сумма. Поэтому вы и согласились выполнить некую работу для ИСБ. - При этих словах Соло нахмурился ещё сильнее, но промолчал. - Вам должны были заплатить весьма крупную сумму, которой хватило бы и на уплату долга Джаббе, и на личные нужды. Часть денег вы, полагаю, уже получили? - Соло нехотя кивнул. - Но у вас, как я погляжу, возникли какие-то затруднения. Я прав?
   - Похоже на то, - медленно произнёс кореллианец. - Понимаете, дело в том, что их-то как раз и нет на борту, хотя ума не приложу, как такое могло произойти. То есть, как они покинули "Сокола", мне ясно - воспользовались одной из спасательных капсул, но как могло произойти, что я этого не заметил? А раз их нет на борту, то остальной части оплаты я, как понимаю, уже не увижу...
   - Капитан Соло - мне прекрасно известен ваш послужной список, равно как и то, что официально вы числитесь дезертиром. - При этих словах кореллианец напрягся, а его напарник пролаял какую-то фразу на своём языке и выразительно шевельнул боукастером. Это движение не осталось незамеченным со стороны окруживших корабль солдат и дроидов, которые тут же навели своё оружие на двоих космонавтов. - Ваше возмущение поступком коммандера Никласа вполне обоснованно - насколько мне известно, приказа уничтожать беглых вуки он не получал, инициатива исходила от него. Однако вам вовсе незачем было поднимать оружие на вышестоящего офицера - для таких ситуаций существует военная полиция. Достаточно было сообщить о проступке Никласа...
   - Иными словами - донести? - прищурился кореллианец.
   - Как вы характеризуете это - ваше право, капитан. Однако мы несколько отвлеклись. Вы можете получить всю оставшуюся сумму и дальше продолжать свою нелёгкую жизнь вольного пилота, или же...
   - Или же? - напрягся Соло.
   - Признайтесь сами себе - вам ведь не слишком нравится то, что вы вынуждены зарабатывать себе на жизнь, выполняя всякие сомнительные поручения весьма тёмных личностей. Правда, ваш характер не слишком подходит для воинской службы, но служить можно не только на Флоте. Вы меня понимаете?
   - Вы хотите предложить мне работу шпиона?
   - Зачем же так грубо? Империи нужны талантливые разумные.
   - Можно подумать, у вас мало собственных агентов!
   - Достаточно. Но талантливые разумные не так часто попадаются, думаю, вы со мной согласитесь.
   - Хм...
   - Хорошо, давайте оставим этот вопрос на будущее. - Я включил встроенный в костюм комлинк. - Таркин.
   - Да? - не слишком любезно отозвался гранд-мофф, одновременно с этим его недовольная физиономия проявилась в окне ВИР-связи.
   - Чертежей на борту корабля нет, - сообщил я. - Равно как и пассажиров. Капитан судна уверяет, что понятия не имеет о том, как они сумели воспользоваться одной из спасательных капсул без его ведома, но тут как раз всё ясно. Если на борту был Кеноби...
   - ... он мог воспользоваться своими джедайскими способностями, - бесцеремонно перебил меня Таркин. - Вейдер - если эти чертежи будут потеряны, это будет крайне неприятно для нас!
   "В первую очередь для тебя, старый болван!" - подумал я про себя. Вслух же сказал:
   - Занимайтесь своими делами, Таркин. Решением этой проблемы позвольте заняться мне.
   - Ничего не имею против. Держите меня в курсе событий.
   Голографическое изображение головы Таркина погасло, заставив меня недобро усмехнуться. Что ж, Лорд Вейдер - можно поздравить вас с тем, что вы нажили на свою голову ещё одного врага, на сей раз, из своего лагеря. Пусть будет так, ведь, как говорится - незаменимых людей не бывает. Если честно, то кандидат на место Таркина уже начал вырисовываться, только вот он ещё об этом и не подозревал. Такой человек, как Уилхафф Таркин, на занимаемом им посту был чрезвычайно опасен для Империи из-за своих неуёмных амбиций и своих убеждений, которые, похоже, крепко-накрепко засели у него в голове.
   Я перевёл взгляд на кореллианца, который всё ещё с опаской глядел на меня.
   - Капитан Соло - до прояснения ситуации с вашими пассажирами я вынужден задержать вас на борту станции. На это время вам запрещается покидать борт "Тысячелетнего Сокола", однако вы можете воспользоваться услугами наших техников. Если вам нужна дозаправка - сообщите об этом старшему дежурному офицеру причальной палубы. И не советую проявлять излишнее геройство - здесь это чревато сами знаете чем.
   - Догадываюсь. - Кореллианец прикусил губу. - Что ж - в таком случае, похоже, мне ничего другого не остаётся, как сидеть на корабле.
   - Вы удивительно догадливы, капитан. - Я повернулся к лейтенанту штурмовиков. - Лейтенант - выставить вокруг корабля двойное оцепление с привлечением боевых дроидов. Никого не впускать на борт и никого не выпускать. - Заметив, что кореллианец и вуки скрылись внутри "Сокола", я добавил: - И установите на корпус судна трейсер. Тихо и незаметно.
   - Слушаюсь, милорд, - отозвался Джир.
   Что ж - магистр Кеноби, похоже, сделал свой ход. Причём весьма неожиданный. На что он рассчитывал? На то, что успеет передать чертежи Бейлу? А что тот будет с ними делать, учитывая то обстоятельство, что вблизи его планеты висит в пространстве имперская боевая станция? Вряд ли он станет лично вывозить их с Алдераана, скорее всего, попытается передать их по зашифрованному субчастотному каналу. Собственно, это меня мало волновало, поскольку чертежи-то были фальшивыми и никакой опасности для "Звезды Смерти" их попадание в руки Альянса не несло. Однако эти самые чертежи могли сослужить весьма неплохую службу в задуманном мною плане. Оставались лишь некоторые детали, которые нужно было тщательнейшим образом сорганизовать. А бегство Оби Вана с борта "Тысячелетнего Сокола" оставляло мне не слишком много времени для этого.
  
  
   - Милорд, - второй пилот "Стража" повернул ко мне голову в боевом пилотском шлеме, - связь с председателем Органой по-прежнему не удаётся установить. Никто просто не отвечает на наши вызовы.
   - Продолжайте вызывать его, лейтенант. - Я кивнул сам себе. Разумеется, сейчас алдераанцу было не до ответов на вызовы военных властей Империи, пусть даже эти вызовы и исходили от второго лица в имперской иерархии. Понятно, почему. Интересно, на что всё же надеется Оби Ван? Или есть что-то, чего я не знаю? Маловероятно, хотя и возможно. Кстати, может возникнуть вполне резонный вопрос - а зачем сам командующий Имперским Флотом отправился на Алдераан вместо того, чтобы поручить это дело тем же бравым парням из 501-го легиона? Отвечу - затем, что противостоять магистру Кеноби штурмовики вряд ли сумели бы. Это вам не падаван-недоучка, это джедай, ещё во времена Галактической Республики ставший живой легендой. Любой уважающий себя командующий не станет никогда посылать своих солдат на верную гибель, если есть шанс этого избежать. Потому-то я и отправился на Алдераан на десантном челноке.
   Космоплан пробил слой кучевых облаков, которые расположились довольно обширным фронтом над северным полушарием Алдераана, и начал снижение по параболической траектории. Монитор радара показывал идущие параллельными курсами перехватчики местных сил самообороны - устаревшие Z-95 AF-4 "Охотник за головами". Довольно странно для такого мира, как Алдераан, видеть подобные машины. Агенты Айсарда периодически докладывали о том, что на вооружение сил самообороны Алдераана поступают новые разработки "Инкома" Т-65В и А-крылые истребители, а также продукция "Коэнсэйр" - BTL-S3 и I4. Айсард всегда подозревал, что кто-то в руководстве "Инкома", недовольный тем, что имперские власти предпочли продукцию "Флотских Систем Сиенара" их разработкам, играет между клавишами; про сотрудничество боссов "Коэнсэйр" с Альянсом в ИСБ не было сколь-нибудь значимой информации, и компанию спасало только лишь то, что продукция "Коэнсэйр" уходила в так называемое "свободное плавание", то есть, продавалась любому, кто изъявлял желание купить её и имел для этого средства. Поймать с поличным руководство корпорации не удавалось, но ослаблять своё внимание по отношению к "Коэнсэйр" ИСБ не собиралось.
   Z-95 сопроводили "Стража" ровно до того момента, как десантный космоплан снизился над посадочной платформой Королевского Дворца, после чего резко отвалили в сторону и исчезли за близкими отрогами горного хребта. Едва лишь посадочные опоры коснулись поверхности площадки, как космоплан окружили вооружённые солдаты в форме сил самообороны. Все они были вооружены тяжёлыми бластерными винтовками DH-X - оружием не слишком распространённым в галактике, но достаточно мощным для того, чтобы проделать в броне штурмовика вполне внушительных размеров отверстие. Правда, наличие защитных полей нейтрализовывало эффект от этих монструозных винтовок, но подобное оружие, по-видимому, действовало на алдераанских солдат успокаивающе.
   На поверхность посадочной платформы опустилась десантная аппарель и по ней быстро спустились штурмовики в серо-стальной броне, с бластерными штурмовыми карабинами Е-11АМ наперевес. Они быстро выстроились по обе стороны от аппарели, не обращая видимого внимания на алдераанцев; вслед за солдатами из космоплана выкатились три дройдеки модели II/М, которые немедленно развернулись в боевое положение, окутались дефлекторными полями и направили свои тяжёлые бластеры на алдераанцев.
   - Стойте на месте! - властно приказал штурмовикам выступивший вперёд алдераанец, судя по знакам различия - офицер, держащий свою DH-X стволом вниз. Весьма благоразумное решение, учитывая факт присутствия дройдек. - Вам запрещено здесь садиться!
   - Кто и по какому праву запрещает посадку имперского военного корабля? - тут же отреагировал стоявший впереди своих бойцов Сол Брекенридж. - Кто вы вообще такой?
   - Джехан Ортисс, капитан Королевской Гвардии Алдераана! - алдераанец сердито глядел на Брекенриджа. - Наша планета соблюдает нейтралитет и...
   - Тем не менее, вы разрешаете находиться на вашей планете базе снабжения бунтовщиков, капитан Ортисс. - Я неторопливо сошёл по аппарели, сопровождаемый двумя штурмовиками в матовой чёрной фототропной броне. - Так что не нас вам надо обвинять в нарушении статуса вашего мира, а тех, кто позволил мятежникам расположить на планете свою инсталляцию, подвергнув тем самым опасности жизни простых граждан Алдераана.
   - О какой инсталляции вы говорите, лорд Вейдер? - надо отдать должное этому Ортиссу - офицер оказался не из пугливых и не стал строить из себя ветошь при моём появлении, хотя я заметил, что рука, державшая DH-X, чуть дрогнула.
   - О той, которая была уничтожена во время авианалёта на район Джуранских гор, капитан Ортисс. - Я остановился в паре шагов от алдераанца. - Или вам об этом ничего не было известно? Позволю себе усомниться в этом, учитывая то обстоятельство, что вы занимаете отнюдь не последнее место в иерархии Королевской Гвардии.
   - Откуда вам это известно? - Ортисс судорожно сглотнул.
   - Здесь вопросы задаю я, капитан. - Силовой толчок сбил алдераанца с ног, при этом его винтовка выпала из рук и отлетела под ходильные опоры одной из дройдек. - Поэтому мой вам совет - ведите себя благоразумно. Председатель Органа у себя?
   - У с-себя... л-лорд Вейдер... - выдавил Ортисс, вставая на ноги при помощи подскочивших к нему солдат. - Но он... занят...
   - Занят. Понимаю. - Я не сомневался ни на йоту, чем именно сейчас занят Бейл. Сделав знак штурмовикам, я уверенной поступью направился в направлении входа во дворец. Гвардейцы опасливо посторонились, пропуская меня и штурмовиков Брекенриджа; дройдеки остались на посадочной платформе, взяв под охрану космоплан.
   Препятствий на дальнейшем нашем пути больше не попадалось. Видимо, Ортисс связался со своими людьми и приказал не чинить нам препон. Офицер-гвардеец оказался не дураком и прекрасно осознавал, что я не стану ни с кем препираться - я просто отдам приказ о вторжении, если уж на то пойдёт дело, благо, возможностей для этого у меня было хоть отбавляй. Одних шагающих танков АТ-ТЕ/АА на борту боевой станции было порядка полутора тысяч, и даже трети их было вполне достаточно для того, чтобы разнести в пух и прах всю алдераанскую армию. "Тяжёлое Машиностроение Ротаны" очень быстро подсуетилось и массовыми темпами начало поставлять в имперские вооружённые силы усовершенствованные АТ-ТЕ, которые очень хорошо зарекомендовали себя во время Клонических Войн. Да ещё и АТ-АТ сюда добавьте, которых на станции было тысяча триста единиц. Получался очень нехороший для алдераанцев расклад.
   Я уже чувствовал колебания в Силе, что означало, что мой бывший наставник и человек, бросивший меня подыхать на Мустафаре, находится здесь, во дворце Органы. Вполне возможно, что и Кеноби почувствовал моё приближение. В таком случае, следовало поспешить. Нельзя было позволить джедаю покинуть Алдераан и присоединиться к мятежникам. Хватит с них генерала Коты и моего бывшего падавана.
   Стоявшие перед входом гвардейцы опасливо покосились на меня и сопровождающих меня штурмовиков, но более никак не отреагировали на наше появление. Знаком приказав людям Брекенриджа занять позиции, я миновал порог входной двери и, очутившись в большом вестибюле, уверенно направился к ведущей наверх широкой мраморной лестнице. Ощущение становилось всё явственнее и отчётливее - что ж, похоже, вот-вот должна была произойти встреча.
   Я, конечно, до этого момента ни разу не бывал в Королевском Дворце Алдераана и не знал внутренней планировки здания, но мне этого и не требовалось. Меня вела Сила, а это куда лучше, нежели план, карта или схема, заученная наизусть. Ведомый ею, я уверенно продвигался по коридорам дворца, а правая рука невольно тянулась к висевшему на поясе световому мечу. Жаждал ли я мести? Сейчас - уже нет, ибо слишком много лет прошло с того памятного поединка на Мустафаре, да и что бы это мне принесло? Моральное удовлетворение от убийства человека, благодаря которому я стал инвалидом? Сомнительное удовлетворение, как вы считаете? Но, как бы то ни было, Оби Ван Кеноби по-прежнему числился в списке врагов Империи, а врагов во все времена нужно было, как минимум, нейтрализовать. Правда, сомневаюсь, что дело сегодня ограничится нейтрализацией.
   Бейл Престор Органа при виде моего появления в дверях его рабочего кабинета (хм, я бы не назвал помещение, схожее по размерам с небольшим ангаром, "кабинетом") оторвался от компьютера и взглянул на меня с настороженностью во взоре. Последний раз наша встреча состоялась несколько лет назад во время событий на Праэситлине и не могу сказать, что с той поры отношение Органы ко мне изменилось в лучшую сторону. Однако теперь в моих руках был некий козырь, который мог существенно поубавить спеси.
   - Какая неожиданная встреча! - произнёс Бейл, откидываясь на спинку кресла. - Могу ли я спросить у вас, чем обязан такому визиту?
   - Риторический вопрос, председатель правительства. - Я остановился по другую сторону стола и пристально посмотрел на Бейла. - Вы и сами прекрасно знаете на него ответ.
   - Вот как? Странно. Вы говорите загадками, лорд...
   - Бейл - не испытывайте моё терпение. - Со стола поднялся в воздух графин с прохладительным напитком и завис в воздухе. - Если вы полагаете, что подобное поведение вам поможет - ваше право, но я бы не советовал вам вести себя подобным образом.
   - И это вы говорите после того, как отдали приказ нанести удар по мирному объекту на поверхности Алдераана? - усмехнулся Органа. - Не предполагал, что лорд Вейдер - лицемер.
   - По мирному объекту? По-моему, это вы лицемерите, председатель правительства Органа. И здесь, - на стол лёг кристаллодиск с записью разговора между Бейлом и Дашем Ити, - доказательство тому.
   - Что это? - алдераанец с опаской взглянул на диск.
   - Вставьте его в ридер и взгляните, - спокойно посоветовал я. - Тогда, возможно, у вас пройдёт желание задавать идиотские вопросы.
   Бейл, нахмурившись, ещё секунд десять молча смотрел на диск, потом осторожно, словно то была мини-бомба, взял его и так же осторожно вставил его в щель ридера. Потом включил воспроизведение.
   Я с интересом наблюдал за реакцией Органы на запись его разговора с председателем верховного правления корпорации "СороСууб" Дашем Ити. Скептическое выражение на лице алдераанца постепенно сменилось выражением понимания того, что то, что записано на этом диске, может означать его смертный приговор.
   - У вас ещё остались сомнения, Бейл? - при помощи Силы я отключил проектор и с интересом поглядел на вмиг помрачневшее лицо Органы. - И вы по-прежнему будете утверждать, что ничего не знали о том, что на вашей планете расположена перевалочная база мятежников?
   - Прошло столько лет, а твои методы действия практически не изменились, - раздался откуда-то слева голос, явно принадлежавший немолодому уже человеку. Я не спеша повернул голову в сторону источника голоса и увидел мужчину ростом чуть выше среднего, облачённого в коричневую накидку с капюшоном, накинутую поверх обычных домотканых штанов и рубашки с длинными рукавами, с аккуратно подстриженной бородой и седыми волосами. В правой руке он держал активированный световой меч, чьё синее энергетическое лезвие издавало мерный гудящий звук. - Мог бы придумать что-нибудь и новое.
   - Оби Ван Кеноби. - Я, не торопясь, снял с пояса свой меч и нажал активирующую лезвие кнопку. Из торца вырвалось красное энергетическое лезвие. - Я давно ждал этой встречи. Наконец, мы встретились.
   Не произнеся ни слова, Кеноби начал осторожно двигаться вокруг стола, не обращая никакого внимания на боязливо отодвинувшегося в сторону Органу.
   - Круг замкнулся, Оби Ван. - Я двинулся ему навстречу. - Когда я покинул тебя, я был твоим учеником. Теперь же я - мастер.
   - Мастер Зла, Вейдер. - Оби Ван обогнул стол и встал в характерную для стиля Соресу стойку.
   Не отвечая на эти слова стьюджонца, я сделал выпад, который Кеноби без труда отразил. Попробовал зайти слева - Оби Ван скользнул в сторону и едва не вспорол мне бок, пришлось срочно отступить и занять оборонительную позицию. Световые клинки снова скрестились, издавая мерное гудение и наполняя воздух характерным запахом озона.
   - Твои силы на исходе, Оби Ван, - проговорил я, отбивая очередной выпад Кеноби и, в свою очередь, нанося ему удар, который, попади в цель, пробил бы грудную клетку джедая. Однако Кеноби, хоть и с усилием, но отбил этот выпад.
   - Тебе не победить меня, Вейдер. - Клинки снова скрестились, наполняя помещение гудением энергоблоков и запахом озона. - Если ты поразишь меня, я стану во много раз сильнее.
   - Джедайская пропаганда. - Мой меч отразил очередной выпад джедая. - Ты напрасно вернулся, старик. Лучше бы ты оставался на Татуине.
   - Полагаешь? - синий световой клинок описал полудугу, метя мне в область шеи, но я отбил этот выпад. - Или ты думаешь, что, заполучив Люка, одержал победу?
   Конечно, было бы глупо полагать, что такой джедай, как Оби Ван, был в неведении относительно того, что Люк оказался вне пределов досягаемости агентов Альянса. Но вот что он имел в виду под своими словами? Я не знал, овладел ли Кеноби техникой сохранения своего сознания в виде Призрака Силы, как Йода или Квай-Гон Джинн, и если честно, не хотел знать.
   - В любом случае, ты этого не узнаешь.
   Красное лезвие устремилось к Кеноби характерным движением сай ток, но за мгновение до того, как энергетический клинок коснулся тела джедая, что-то произошло. То есть, меч коснулся коричневой накидки Кеноби, но в том-то и дело, что накидки. Тела под ней не было. Мешковатое одеяние, потеряв опору, осело на пол бесформенной кучей.
   Я выключил меч и с минуту молча постоял над грудой тряпья, которая ещё недавно была магистром Кеноби. Значит, вот какой путь выбрал Оби Ван. Что же - несмотря на, так сказать, наши с ним разногласия в прошлом, его решение я принял, как должное.
   Я взглянул на опасливо жавшегося к креслу Бейла Органу. Лицо алдераанца выражало обречённость приговорённого к смертной казни, к которому уже подошёл палач и накинул на голову петлю. Видимо, он решил, что теперь настал его черёд. Но он ошибался. Его смерть в мои планы не входила. Ровно наоборот.
   - Председатель Органа - вы ведь понимаете, что уже за одно укрывание на планете беглого джедая, я имею полное право казнить вас на месте, - сурово произнёс я. - А за ваше участие в мятеже против законных властей - казнить на месте дважды. Однако буду откровенным - ваша смерть мне не нужна. Это может восстановить против Империи население Алдераана, а ведь вам, несмотря на ваше неприятие проводимой Императором политики, прекрасно известно, что Палпатин уважает ваш нейтралитет. И именно поэтому на вашей планете до сих пор не размещён имперский гарнизон. И если вы и впредь будете придерживаться этой политики, то он и не будет здесь размещён. Если же нет... - я развёл руками. - И примите мой совет, председатель Органа - поменьше якшайтесь с деятелями наподобие Даша Ити. Банте понятно, чего добиваются такие, как Ити. И это как нельзя лучше характеризует Альянс с весьма неблагоприятной стороны. Хотите быть наёмниками на службе алчных до власти корпораций? Пожалуйста. Но тогда не обижайтесь на те меры, которые будут предприняты в отношении вас и ваших подельников со стороны властей Империи. Вам, надеюсь, всё ясно?
   - Ясно, лорд Вейдер, - произнёс алдераанец, старательно избегая встречаться со мной взглядом.
   - Очень хорошо. Надеюсь, вы об этом будете помнить перед тем, как ввязаться в очередную авантюру.
   Я развернулся, чтобы уйти, но уже отойдя от стола, остановился и полуобернулся в сторону алдераанца.
   - Кстати - постарайтесь оградить свою дочь от участия в антигосударственной деятельности, Бейл. Вам ведь отлично известно, что может случиться. Особенно учитывая, какие персоны вовлечены во всё это.
   И, не дожидаясь ответа Органы, я быстрым шагом покинул его рабочий ангар... тьфу ты! То есть, кабинет.
  
  
   Глава 18.
  
  
   Настроение у меня было не сказать, чтобы очень. Короткая схватка с Оби Ваном тому отнюдь не способствовала. У меня складывалось впечатление, что старый магистр специально организовал нашу встречу на Алдераане, только вот зачем ему это понадобилось? Стать Призраком в Силе? Но для чего? Воистину, джедаи со своими заморочками могли довести любой мозг до состояния кипения. Зачем им понадобилось всё так усложнять? Затем, что ли, чтобы всё окончательно запутать? Почему нельзя было соблюдать простое равновесие Силы, вместо того, чтобы на протяжении тысячелетий резаться с последователями Тёмной Стороны?
   Сигнал входящего вызова, раздавшийся от вмонтированного в бронекостюм комлинка, прервал мои размышления. Я едва успел включить устройство, как в возникшем виртуальном окне проявилось изображение головы Уилхаффа Таркина.
   - Вейдер - если вы закончили свои дела на Алдераане, было бы очень неплохо, если бы вы вернулись на "Звезду Смерти"! - на одном дыхании выпалил гранд-мофф. - Здесь, знаете ли, есть чем заняться! Особенно сейчас!
   - Что за тон вы себе позволяете, Таркин? - надменно произнёс я, продолжая идти по коридорам Королевского Дворца. - Что там ещё у вас стряслось?
   - У меня, - гранд-мофф выделил данное местоимение, - ничего не случилось. Случилось у вас.
   - И что же случилось у меня? - в свою очередь, я тоже выделил "меня" особой интонацией.
   - Побег заключённого, вернее - заключённой! И нарушение правил безопасности космических полётов!
   Так, значит, наша принцесса всё же решила свою проблему таким образом. Хорошо, это как раз согласуется с моим планом. А что там с безопасностью полётов? Об этом я и поинтересовался у Таркина.
   - Захваченный нами кореллианский грузовой корабль "Тысячелетний Сокол" покинул причальный ангар станции в нарушение всех мыслимых норм безопасности! - выпалил Таркин, при этом отчего-то победно посмотрев на меня. - Как вы это объясните, Вейдер? Как так получилось, что принцесса Органа сумела сбежать из тюремного блока и пробраться на борт грузовоза? Почему фактически арестованный звездолёт...
   - Таркин - я ничего не собираюсь вам объяснять, - невозмутимо отозвался я. - Или вы полагаете, что я вездесущ и за всеми должен носиться и носы вытирать? Кто, как вы полагаете, в моё отсутствие на борту станции должен блюсти порядок? Вы. Вы его блюдёте? Нет. Так чего же вы от меня хотите?
   - Но...
   - По-вашему, звездолёт, на корпусе которого установлен гипертрейсер, куда-то способен подеваться в этой галактике?
   - Установлен что? - переспросил меня гранд-мофф.
   - Гипертрейсер. Таркин, - я недовольно поморщился, - вместо того, чтобы спорить со мной, лучше осведомитесь у операторов, получают ли они сигнал от следящего устройства. У меня всё.
   Я отключил комлинк и покачал головой, продолжая двигаться к выходу из дворца. Да, Таркин становится всё более непредсказуемым, а значит - теоретически опасным для Империи. Ну, это дело поправимое, в общем-то.
   Стоявшие по обе стороны от парадного входа во дворец гвардейцы боязливо покосились на меня, а штурмовики Брекенриджа решительно оттёрли их в сторону.
   - Лейтенант Брекенридж! - я, неожиданно для дантуинца, остановился на мраморных плитах мостовой.
   - Сэр? - офицер-штурмовик внимательно посмотрел на меня.
   - Отправляйтесь обратно и арестуйте председателя правительства Алдераана Бейла Престора Органу. Обвинение - пособничество террористической организации и участие в антигосударственном заговоре. Охраняйте его до прибытия тюремного транспорта. С местными властями я сам свяжусь. И доказательства его антигосударственной деятельности предоставлю. - Я властно кивнул Брекенриджу. - Выполняйте, лейтенант.
   - Слушаюсь, сэр. - Брекенридж по-военному чётко отсалютовал и жестом приказал своим бойцам следовать за ним. Я усмехнулся. Очень сильно ошибался Бейл, полагая, что я всего лишь пожурю его за его "художества". Антигосударственная деятельность во все времена являлась одним из тягчайших преступлений и оставлять деятельность председателя правительства Алдераана без последствий я не собирался. Пусть это будет ему хорошим уроком.
   Едва лишь я занял место в кабине десантного челнока, как по комлинку пришёл вызов от капитана Пиетта, который всё так же находился на борту "Опустошителя", запаркованного в одном из основных ангаров "Звезды Смерти". Акзилианец, воспользовавшись закрытым каналом связи, доложил мне о том, что за то время, пока я отсутствовал на станции, мне поступило два сообщения и оба - с пометкой "срочно, секретно". Кто послал эти сообщения, Пиетт не знал, так как они были зашифрованы кодом, ключ к которому был известен только мне. Я с благодарностью кивнул капитану "Опустошителя" и попросил его переслать сообщения в мою личную каюту, после чего отключил канал связи и откинулся на спинку конформного кресла. Я тоже не знал, кто прислал мне закодированные сообщения, но во всей Империи - да и в галактике - было немного разумных, имеющих доступ к шифрованному каналу связи с главнокомандующим Имперским Флотом. Однако кое-какие догадки на сей счёт у меня всё же были.
  
  
   Как я и предполагал, сообщения были пересланы на борт станции доктором О'Раном и Лирой Уэссекс. Войдя в свою каюту, я сразу же направился к медитационной сфере, управляющий компьютер которой при моём появлении тут же раскрыл барокамеру и включил встроенный в одну из её стен видеоэкран, одновременно подключая нагнетатели воздушной смеси. Сев в расположенное в центральной части сферы кресло, я нажал на один из сенсоров, расположенный на левом подлокотнике, после чего верхнее полушарие сферы медленно начало опускаться вниз, закрывая от посторонних глаз внутреннее пространство барокамеры. Два манипулятора осторожно сняли с моей головы шлем и подняли его под потолок; размещённые по его окружности сопла-распылители начали подачу насыщенного особой смесью воздуха. Коснувшись ещё одного сенсора, я вывел на экран сообщение от каминоанца, одновременно вводя код доступа. На плоском мониторе возник доктор О'Ран, сидящий за каким-то пультом в своей лаборатории, расположенной в недрах Тайпока-Сити, что на Камино. Проведя своими длинными пальцами по одной из сенсорных панелей, каминоанец повернул голову к камере, которая, очевидно, была установлена напротив его рабочего места, и начал говорить.
   Прослушав сообщение О'Рана до конца, я выключил режим воспроизведения и задумчиво покачал головой. Стало быть, вот как получается. Каминоанец предлагает не тратить время на восстановление кожного покрова, которое может занять длительное время - он предлагает клонировать новое тело. Но! Сам процесс клонирования особой проблемы для О'Рана не представлял, что и неудивительно - каминоанцы ведь создали в своё время так называемую "Великую Армию Республики", проблема заключалась в том, чтобы перенести в клонированное тело разум перципиента. Как это сделать, О'Ран не представлял, что и неудивительно - он ведь учёный, а не адепт Силы. Зато представлял я, но для этого требовалось кое-что, чего у меня в данный момент не было, а именно - голокрон с описанием техники Переселения Разума. Я знал, что, по крайней мере, существуют три подобных голокрона, в которых подробно описан процесс переноса сознания в другое тело, которые принадлежали, в своё время, Дарту Бэйну, Дарту Виллоку и Дарту Тенебрусу, но третий вариант вряд ли был приемлем - ведь бит описывал этот процесс с применением массы научных и математических терминов, и не факт, что это могло сработать. Голокрон Бэйна был создан на основе голокрона Дарта Ревана, который был найден основателем "Правила двух" в храме ракатанцев на Лехоне/Раката-Прайм, и который им же - Бэйном - и был затем уничтожен, голокрон, я имею в виду. Но голокрон Бэйна находился у Палпатина, а мне что-то вовсе не хотелось обращаться за советом в таком деликатном вопросе к своему бывшему наставнику. Оставался голокрон Виллока, но здесь возникала проблема следующего характера - Дарт Виллок, ситх времён Дарта Руина, бывший одним из последователей учения умбаранца, бесследно исчез во время налёта джедаев на крепость Руина на Алмасе, прихватив при этом все свои записи. Из того, что мне было известно о доранианине, складывалась картина, рисующая уравновешенного ситха, большую часть времени проводившего в научных изысканиях и мало интересовавшегося тем, что происходило за пределами Алмаса. Существовала вероятность того, что Виллок сумел сбежать с планеты и добраться до своей родины - малоизвестного мира в Диком Пространстве под названием Маадор. Исходя из этого, можно было попробовать поискать голокрон Виллока на его родной планете.
   Снова дотронувшись до сенсора, я вывел на монитор вторую запись. Здесь не было ничего, связанного с ситхской мистикой и древними знаниями - руководитель строительства Звёздного Суперразрушителя сообщала о том, что корабль практически готов, осталось лишь несколько незначительных штрихов. Инженеры-артиллеристы с Талкарона-VII совсем недавно завершили полную наладку башенных орудий нового типа и провели первые полевые стрельбы, от которых Уэссекс была в полном восторге. На мониторе возникли кадры полевых испытаний, на которых отчётливо было видно, как выпущенный из масс-драйверного орудия "Палача" - именно такое имя получил новый звездолёт - снаряд калибра 380 миллиметров, заключённый в оболочку дезинтегрирующего поля, преодолел расстояние до учебной цели, роль которой выполнял захваченный в районе Орд Пардрона тяжёлый крейсер мятежников класса "Дредноут", и, несмотря на то, что корабль был окружён дефлекторным щитом, поразил корпус в центральной его части, развалив звездолёт напополам. Высветившиеся в левой части монитора цифры показали, что при попадании снаряда в корпус корабля выделившаяся при этом энергия была эквивалентна взрыву пятикилотонной атомной боеголовки. И это при том, что снаряд сам по себе не нёс внутри себя ни грамма взрывчатки - это была обычная болванка из кваданиума. Что ж - технологии талкаронцев очень даже пригодились, а ведь подобных пушечек Суперразрушитель нёс на себе по тридцать с каждого борта. Плюс ко всему, звездолёт был оборудован мощными генераторами защитного поля, дающим полное экранирование в радиусе десяти километров, способными противостоять одновременной атаке пяти боевых кораблей классом не ниже Звёздного Разрушителя "Победа II". Учитывая то обстоятельство, что большинство кораблей бунтовщиков являли собой устаревшие типы времён Галактической Республики и переделанные грузопассажирские корабли мон-каламари, у Альянса практически не было ни одного корабля, способного противостоять ЗСР.
   Выключив монитор, я довольно кивнул сам себе. Лира Уэссекс, несмотря на свой немного стервозный характер, вполне оправдывала возложенные на неё надежды. Касаемо же голокрона Виллока - нужно лишь время, чтобы отправиться на Маадор, а вот здесь пока дела обстояли не очень радужно. Времени сейчас просто не было.
   В верхней части монитора загорелся огонёк, сигнализирующий о том, что открыт особый канал связи, которым пользовался для общения со мной лишь один разумный в галактике, а именно - сам Император Шив Палпатин. Не отвечать на этот вызов было бы крайне неразумно, да и невежливо. Я тронул сенсор активации гиперсвязи и с экрана на меня уставилось лицо Императора, полускрытое капюшоном неизменной накидки-мантии.
   - Итак, Вейдер, - произнёс Палпатин, пристально глядя на меня с экрана, - вижу, времени даром ты не теряешь. Мне уже доложили о нанесённом по твоему приказу авиаудару по Алдераану и аресту Бейла Органы. Полагаю, Таркин не слишком доволен тем обстоятельством, что ты не позволил ему продемонстрировать его решимость нести Новый Порядок во все уголки галактики?
   - Не таким способом, Ваше Величество, - ответил я, почтительно склонив голову. - Я вам уже об этом говорил. "Доктрина страха" гранд-моффа Таркина в корне неверна.
   - Да-да, я это уже слышал. Амбиции Таркина начинают беспокоить и меня. История знала прецеденты, когда имевшие большое влияние военачальники поднимали мятежи против своих сюзеренов и добивались успехов. Приглядывай за ним.
   - Да, повелитель.
   - Что с председателем Органой? Он под арестом на Алдераане?
   - Пока да. Я уже распорядился, чтобы на планету прибыл тюремный транспорт для доставки его на Корусант...
   - Нет, мой друг, полагаю, что это твоё решение ошибочно, - произнёс Император.
   - То есть? - не понял я.
   - Какой прок от суда над Бейлом, который будет проведён на Корусанте? Для большинства жителей столичного мира Империи Органа никто и звать никак. Процесс должен состояться на самом Алдераане, причём сопроводить его надо хорошей такой дозой пропаганды. Особенно следует подчеркнуть, что действия председателя правительства поставили под угрозу миллионы простых граждан планеты, которые даже и понятия не имеют ни о каких мятежниках, а просто ведут нормальную законопослушную жизнь, а также нарушили декларируемую им самим политику нейтралитета. Таким образом, мы выбьем почву из-под ног Альянса на Алдераане. А факт размещения на планете имперского гарнизона следует преподнести, как защиту от возможного нападения бунтовщиков. Я уже отдал распоряжение ведомству Айсарда провести чистку сил самообороны Алдераана - маловероятно, что там нет сочувствующих Альянсу. Однако назначать на планету губернатора не имеет смысла - алдераанцы могут воспринять это, как посягательство на их независимость и декларируемый ими нейтралитет. Одно дело, когда некоторые из местных политиков тайно поддерживают Альянс и об этом практически никто не знает, и совсем другое - когда Империя открыто вмешивается во внутренние дела нейтрального и неприсоединившегося мира. Дентаал и Каамас меня многому научили, и повторять свои ошибки я не намерен.
   Я лишь почтительно склонил голову, давая понять, что всецело разделяю точку зрения Палпатина. А в самом деле, что я мог ему на это ответить? Его решение было очень дальновидным. Суд над Бейлом и вправду было резонно проводить на его родной планете, чтобы показать простым алдераанцам, как глава их правительства наплевательски отнёсся к их желаниям не вмешиваться в события, могущие нанести вред их спокойной жизни.
   - Как обстоят дела с поисками базы бунтовщиков? - задал вопрос Император.
   - Пока медленно, но мы отслеживаем сигнал от установленного на борту корабля "Тысячелетний Сокол" гипертрейсера. Полагаю, что вскорости он приведёт нас к цели.
   - Рискованный ход, Вейдер. - Палпатин неодобрительно покачал головой. - Но будь по-твоему. Как наше новое приобретение? - видя непонимание на моём лице, Император усмехнулся. - Ты думал, мне неизвестно о том, что твои люди вывезли с Татуина некоего молодого человека, степень одарённости которого весьма и весьма велика?
   - Повелитель...
   - Не спеши с выводами, мой бывший ученик, - снова усмехнулся старый ситх. - Мы так долго следовали этому дурацкому правилу, установленному Дартом Бэйном, что, сами того не ощущая, превратились в прячущихся по тёмным углам вомп-крыс, вздрагивающих от любого проходящего мимо джедая. Я ещё в бытность свою канцлером...
   - ... обучал сразу двоих учеников - Дарта Мола и Дарта Тирануса, а также Верджер, хотя фош и не была полноценным учеником, а лишь кандидатом, - несколько бесцеремонно перебил я Палпатина. - Мне об этом известно, Ваше Величество. И я всецело поддерживаю вашу политику в данном вопросе.
   Несколько секунд Император внимательно глядел на меня своими проницательными жёлтыми глазами, потом медленно кивнул.
   - Я в который раз уже убеждаюсь, что не ошибся в тебе ещё тогда, когда ты ты был всего лишь падаваном Оби Вана, - произнёс Палпатин. - Кстати, я слышал о том, что произошло на Алдераане. Печально, конечно, но я понимаю, что иного выхода у тебя не было. Всё же Кеноби для Империи - враг, как ни крути. Месть свершилась, а, Вейдер?
   - Если честно, Ваше Величество - да, свершилась. Хотя и не до конца.
   - То есть? - не понял Палпатин.
   - Он, похоже, знал, на что идёт и что может ожидать его на Алдераане. Я не успел коснуться его мечом - он перешёл в состояние Призрака в Силе. А так - да, я удовлетворён. Ему следовало добить меня там, на Мустафаре, а не оставлять таким вот. - Я глазами указал на своё изувеченное тело.
   - Ну, всё ведь можно исправить. - Жёлтые глаза набуанца хитро блеснули. - Ну-ну, не кипятись, - добавил он, видя, что я уже собираюсь возразить. - Мне прекрасно известно о твоём сотрудничестве с доктором Кином О'Раном. Скажу сразу - вмешиваться в твои личные дела я не намерен. Ты слишком ценен для Империи, Вейдер, и именно поэтому ты и несёшь на себе почётное звание Правой Руки Императора. Мне не нужны тупые дроиды, трясущиеся от страха передо мной - мне нужны талантливые, способные на самостоятельные решения и действия разумные. И не важно, к какой расе они принадлежат. Главное - лояльность по отношению к Империи. Ты меня понимаешь, мой ученик?
   - Да, повелитель. - Я почтительно склонил голову. Ну и дела! Что задумал Император? Реформы? Если да - то какие? Облагородить Империю, придать ей более привлекательный вид для тех миров, что ещё оставались вне её сферы влияния, упорно продолжая цепляться за свой нейтралитет? Если я прав насчёт вонгов - в обозримом будущем такой "нейтралитет" нарисуется, что мало никому не покажется.
   - Замечательно. - Палпатин довольно кивнул. - Полагаю, что самостоятельно обучать молодого Скайуокера ты не сможешь из-за дефицита времени, но наставник для Люка должен быть полностью проверенным лицом. Заодно пусть и Мару поднатаскает. Думаю, что у тебя уже есть такая кандидатура?
   - Антиннис Тремейн, повелитель.
   - Тремейн? Да, это вполне подходящая кандидатура. Лоялен, выдержан, умён, опытен. - Снова покровительствованный кивок. - Будь по-твоему, Вейдер. Держи меня в курсе дел. И ещё. - Жёлтые глаза Императора в упор взглянули на меня с экрана гиперсвязи. - Вне всякого сомнения, Альянс жаждал заполучить этого молодого человека для того, чтобы противопоставить его нам. У них ничего не получилось, но это не значит, что опасность для Люка миновала. Не полезен для нас - пусть будет не полезен и для них. Улавливаешь?
   Я про себя возмущённо фыркнул. Что же, Палпатин считает меня, несмотря на все его слова, идиотом? И банте понятно, что жизнь моего сына находится в опасности. Альянс в покое его не оставит, а пока Люк не постиг основ владения Силой, он не в состоянии защитить себя от наёмных убийц, которые, вне всякого сомнения, рано или поздно явятся по его душу. Да только вот я тоже не сидел сложа руки. Но Императору я лишь сдержанно ответил:
   - Да, повелитель.
   - Отлично. - Экран погас, оставив меня наедине с собственными мыслями. За то время, что я провёл в погоне за похищенными чертежами и вознёй с Алдерааном, на столичной планете явно что-то произошло или собиралось произойти. Нужно было срочно и так, чтобы об этом не пронюхал старый ситх, связаться с Пестажем и прояснить ситуацию, дабы не оказаться в нужное время без информации.
   Что, хатт укуси его за ногу, задумал Шив Палпатин??? И как это может пересечься с моими собственными планами?
  
  
   Глава 19.
  
  
   Световой меч Руки Императора описал красивую полудугу, заставив Люка Скайуокера неуклюже оступиться и неловко выставить вперёд правую руку с зажатым в ней таким же оружием, отличавшимся от меча Джейд лишь цветом клинка. Однако, вопреки его ожиданиям, Мара не стала использовать против него световой меч. Слегка отклонившись в сторону, анаксианка отключила световой клинок, чтобы ненароком не задеть парня и, крутанувшись вокруг своей собственной оси, левой ногой нанесла удар в корпус Скайуокера, отчего тот, потеряв равновесие, неуклюже оступился и грохнулся на металлический пол тренировочного зала, выронив при этом из руки свой световой меч. Ну, не свой, в полном понимании этого слова.
   - Тебе, похоже, нравится падать, Люк! - рассмеялась Мара, подходя к лежащему на полу парню и протягивая ему руку, чтобы помочь тому подняться на ноги. - Но так ты не сможешь ничему научиться!
   - Она права, Скайуокер. - Антиннис Тремейн, молча наблюдавший за тренировочным поединком Люка и Мары, изобразил на своём суровом невозмутимом лице подобие улыбки. - Ты допустил сразу четыре ошибки, которые в реальном поединке стоили бы тебе жизни.
   - Сразу четыре? - Люк недовольно нахмурился и, оттолкнув руку Мары, сам поднялся на ноги.
   - Первая. - Инквизитор не спеша прошёлся взад-вперёд, заложив руки за спину. - Во время атаки Джейд ты слегка отклонился вправо и немного опустил лезвие к полу. Тем самым, ты приоткрыл для быстрого выпада левую часть своего тела. Вторая. Проводя контрвыпад, ты оставил без внимания то обстоятельство, что Форма Четыре рассчитана именно на поединок с одиночным противником в условиях довольно большого пространства, а здесь, - корусантец обвёл рукой пространство тренировочного зала, - вовсе не тюремная камера. Думаю, ты меня понял. Далее. Третья. Ты явно не ожидал, что твой противник использует против тебя не световой меч, а приём из арсенала рукопашника. И четвёртый. Падая, ты полностью открылся, а для опытного противника это всё равно, что для джавы - приглашение на свалку дроидов.
   - Вам легко говорить о таких вещах, инквизитор Тремейн, - обиженно пробурчал Скайуокер, подбирая с пола меч. - Вы ведь не один год постигаете Силу, а я ещё недавно об этом даже и не подозревал. А Мара - так она вообще Рука Императора. А я кто? Вчерашний фермер с Татуина.
   - По-твоему, мы такими от рождения являемся? - фыркнула Мара, толкнув Люка локтём в бок. - Мы тоже всему этом учились. В нас-то, в отличие от тебя, нет генов от...
   Силовой толчок, сгенерированный Тремейном, сбил анаксианку с ног, заставив Люка недоумённо обернуться в сторону инквизитора. Тот лишь невозмутимо пожал плечами.
   - Вы вообще о чём сейчас? О каких генах говорите?
   - Э-э... - Джейд изящным движением подхватилась с пола и сердито зыркнула в сторону Тремейна. - Да, собственно, ни о чём...
   - Вы говорили о каких-то генах. - Люк требовательно глядел на Руку Императора. - Что вы имели в виду? Что ты имела в виду?
   - Ты являешься чувствительным к Силе индивидуумом, - невозмутимо произнёс Тремейн, глядя на Скайуокера . - Именно это Мара и имела в виду.
   - А при чём тут мои гены?
   - При том, что...
   Тремейн неожиданно запнулся и поглядел на Руку Императора растерянным взглядом, словно бы прося у неё помощи. Однако Мара в ответ лишь смешно шмыгнула носом и показала корусантцу язык.
   - Вы явно что-то от меня скрываете, - обвиняющим тоном промолвил Люк, обведя обоих настороженным взглядом. - И мне хотелось бы знать, что именно вы от меня скрываете.
   - Мы ничего от тебя не скрываем, Люк Скайуокер, - спокойно произнёс Тремейн. - Сила в тебе очень велика, что и неудивительно при твоём уровне содержания мидихлориан в крови.
   - А это нормально вообще? - казалось, такой ответ вполне удовлетворил Люка.
   - Разумеется. Здесь нет ничего странного. Мидихлорианы...
   - Тремейн. Джейд.
   Раздавший от двери гулкий голос, исходивший явно из голосового модулятора, заставил инквизитора и Руку Императора замереть в почтительном поклоне. Люк проследил за их взглядом и тоже невольно склонил голову к груди, выражая почтение появившемуся на пороге тренировочного зала Тёмному Лорду ситхов.
   - Вижу, дела у вас продвигаются. - Я переступил порог тренировочного зала и выразительно, насколько это позволяла маска-шлем, взглянул на Тремейна и Мару. Ещё раз почтительно поклонившись, они быстрым шагом покинули отсек, оставив меня наедине с Люком.
   Парень опасливо поглядел на меня и даже чуть-чуть отодвинулся в сторону.
   - Есть успехи или всё ещё осваиваешься? - я прошёлся по помещению и остановился подле Люка. - Наставник Тремейн доступно тебе объясняет все аспекты и нюансы?
   - Да, милорд, - ответил Люк. - По крайней мере, на словах всё выглядит всё очень просто, но вот на деле... на деле получается как-то не очень...
   - Понимаю. Редко у кого всё начинает получаться в самом начале пути. Но тебе не стоит расстраиваться, Люк. Твои способности даны тебе от рождения, и тебе нужно лишь правильно научиться ими распоряжаться.
   - Вот, и вы тоже говорите загадками. - Люк нахмурился. - Откуда у меня могут быть эти способности, если, как говорил дядя Оуэн, мой отец был простым пилотом во время Войн Клонов?
   - Тебе так говорил твой дядя? Он... ошибался.
   - Ошибался? То есть - как? Разве мой отец не был пилотом?
   - Был. - Я невесело усмехнулся под шлемом. - Но не только пилотом. Твой дядя многого тебе не рассказывал, и поверь, на то у него была очень веская причина.
   - Какая же?
   - Готов ли ты, Люк, к тому, чтобы узнать правду о своём отце? - я внимательно вгляделся в лицо Скайуокера, одновременно осторожно прощупывая его в Силе. Очевидно, на уровне подсознания Люк почувствовал мою попытку проникнуть в его сознание и неумело попытался этому воспрепятствовать. Не получилось ничего, ясное дело, но, как говорится, попытка - не пытка. - Ведь она радикально отличается от всего того, чем пичкал тебя на протяжении всего этого времени твой дядя.
   - Думаю, что да, - ответил он.
   - Твой отец действительно был первоклассным пилотом во времена Клонических Войн, здесь Оуэн тебе не солгал. - Я скрестил руки за спиной и принялся неторопливо расхаживать взад-вперёд, то и дело посматривая на Люка. - Но он был не только пилотом. Он родился на Татуине за сорок два года до происходящих ныне событий и был также чувствителен к Силе, как и ты. Случилось так, что на планету случайно прибыли два джедая - Квай-Гон Джинн и его падаван Оби Ван Кеноби...
   - Оби Ван Кеноби? - в глазах Люка зажёгся огонёк понимания. - Это старый Бен, ведь так? Это его вы... э-э...
   - Это совсем не то, о чём ты подумал. Оби Ван был сильным джедаем, как бы кто к нему ни относился. Похоже, за время своего отшельничества он сумел найти способ сохранить своё сознание в Силе, перейдя в состояние Призрака в Силе. Но продолжим. Случайно - хотя в такие случайности я почему-то не верю - джедаи встретили твоего отца, тогда десятилетнего паренька, раба...
   - Мой отец был рабом? - руки парня сжались в кулаки, а глаза вмиг потемнели. Хорошо. Гнев - это очень хорошо. Гнев высвобождает эмоции и очищает разум от ненужных мыслей. Гнев придаёт боевую ярость, что очень немаловажно в бою. - Но... как же так?
   - Ты хочешь спросить, почему Республика допускала подобное? Татуин находится на задворках галактики, под боком у Хаттского Консорциума. Какое было дело корусантским бюрократам до планеты и происходящего на ней? К тому же, не забывай про "откаты", которые некоторые нечистоплотные политиканы имели с работорговли. Процесс над сенатором от Мириала три года назад помнишь? - Люк пожал плечами. - Ну да, новости до Татуина доходят медленно. Но это не относится к нашей теме. Так вот. Джедаи встретили твоего отца и Квай-Гон заподозрил в нём весьма одарённого паренька. Он провёл анализ на количество мидихлориан в его крови и поразился результатам - они зашкаливали. Полагаю, имела место быть обработка твоего отца на уровне подсознания, иначе как объяснить тот факт, что десятилетний мальчишка, до той поры ни сном, ни духом не ведавший ни о какой Силе, решил помочь джедаям раздобыть для них деньги на покупку деталей, которые были им необходимы для починки их повреждённого звездолёта? Для этого он принял участие в гонках на подах, которые и выиграл, благодаря своим способностям. После этого его забрали у матери и увезли на Корусант, в Храм Джедаев, чтобы обучить управлению Силой. Поначалу его не хотели брать в обучение, так как он считался уже старым для этого. - При этих словах Люк возмущённо фыркнул, но ничего не сказал. - Джинну Совет отказал в обучении твоего отца, и тогда его взял в падаваны Кеноби. Видишь ли, джедаям тоже запрещалось иметь более одного ученика, как и ситхам, впрочем, мы постепенно начинаем отходить от этого дурацкого правила лорда Бэйна. Но об этом позже. Твоего отца считали Избранным, который, согласно древнему джедайскому пророчеству, должен был привнести равновесие в Силу и прекратить бесконечную резню джедаев и ситхов, которая есть не что иное, как обычная религиозная война.
   - И он... стал джедаем?
   - Да. Стал. Получил звание рыцаря-джедая, взял в обучение падавана. Правда, я думаю, что не того, которого надо было бы взять. Иногда мне кажется, что её специально подсунули твоему отцу...
   - Подсунули кого? - не понял Люк.
   - Падавана. Девушка-тогрута. Твой отец принимал активное участие в Войне Клонов, побывал на множестве планет, нередко был на волосок от гибели. По прошествии некоторого времени он женился на Падме Амидале Наберри, бывшей королеве Набу и сенатора Галактического Сената...
   - Женился? - Люк недоумённо моргнул. - Но мне казалось, что джедаям было запрещено это делать, по крайней мере, я читал об этом в Голонете...
   - Запрещено было. Верно. Считалось, что привязанности могут привести джедая на Тёмную Сторону, что я никогда не мог понять. Каким образом обладание семьёй может привести разумного на Тёмную Сторону? Ну, понять этих замшелых старцев из Совета не одному мне было тяжело...
   - Не одному вам? - Люк подобрался, словно змея перед прыжком. - То есть, вы хотите сказать, что тоже... были джедаем?
   - Не вижу смысла отрицать очевидное, Люк. Да, я был джедаем. До определённого момента.
   - До какого?
   И что теперь прикажете делать? Сказать правду? А будет ли он готов к этому? Что, если он просто пошлёт меня куда подальше? Ведь будет иметь на это полное право. Отец... Пропадал столько лет, а теперь заявляется, да ещё и в обличье ситха...
   Вот же хатт!
  
  
   Люк терпеливо ждал ответа от меня, а я по-прежнему не знал, что ему сказать. Правда так и просилась на язык, но что-то внутри меня сдерживало меня от этого. Не время ещё, говорило это самое "что-то". Парню надо дать больше времени на то, чтобы быть готовым к принятию правды.
   От необходимости отвечать меня избавил сработавший комлинк. Виртуальное окно отобразило самодовольную физиономию Таркина и я мысленно возблагодарил гранд-моффа за то, что избавил меня от тяжести принятия решения.
   - Что у вас, Таркин? - властным голосом произнёс я, знаком показывая Люку, чтобы тот молчал.
   - Только что поступил рапорт от старшего офицера станции наблюдения за пространством, - отозвался Таркин с весьма надменным видом. - Сенсоры фиксируют устойчивый стационарный сигнал, исходящий от трейсера, который по вашему приказу был установлен на борт звездолёта "Тысячелетний Сокол". Операторы произвели необходимые расчёты и теперь нам известно о том, где расположена база бунтовщиков. Гордианский Предел, система Явин, четвёртая луна газового гиганта под тем же названием. Я уже отдал приказ о следовании в данную систему. Полагаю, что мятежникам недолго осталось там находиться.
   - Вы собираетесь идти туда на станции? - спросил я. Просто так спросил, ибо и банте было понятно, что Таркин после того, как его прилюдно "опустили" у Алдераана, вцепится в Явин-IV всеми конечностями.
   - По-вашему, этого недостаточно? - усмехнулся эриадуинец. - Ждать, пока прибудет флот, я не намерен, Вейдер. А если вы всё ещё сомневаетесь в возможностях этой станции, то по прибытии на место вам представится возможность убедиться в её эффективности. Надеюсь, то обстоятельство, что Явин-IV необитаем, удержит вас от излишнего гуманизма по отношению к мятежникам.
   Связь на этом прервалась. Вот, значит, как. Таркин решил снискать себе лавры сокрушителя Восстания в одиночку. Ну-ну.
   Однако, как бы то ни было, следовало всё же проложить нормальный курс до Явина. Я снова включил комлинк.
   - Секция навигации - ответьте командующему, - произнёс я в комлинк.
   - Лорд Вейдер? - спустя пару секунд отозвался голос одного из навигаторов.
   - Мне нужен главный навигатор капитан Йант, - сказал я.
   - Одну минуту, милорд.
   Говоривший куда-то исчез, оставив после себя в динамиках, что были встроены в шлем, работающий фон холостого режима. Затем, спустя действительно всего лишь пару-другую секунд, в эфире раздался спокойный уверенный голос, принадлежащий главному навигатору БЭП Кассу Йанту, иридонианскому забраку, одному из немногочисленных не-людей, занимавших высокие должности на "Звезде Смерти".
   - Я слушаю вас, лорд Вейдер, - отозвался Йант.
   - Капитан - мне нужно, чтобы вы рассчитали курс станции до Гордианского Предела, система Явин, четвёртый спутник газового гиганта с тем же названием, - проговорил я. - Проложите самый оптимальный курс, так, чтобы повстанческий сброд не успел даже "аурек" сказать.
   - Да, милорд, так точно, - коротко ответил Йант. Я отключил комлинк и перевёл взгляд на терпеливо ждущего Люка. Отметив про себя, что терпением Сила парня не обделила, я удовлетворённо кивнул сам себе.
   - Итак, юный Скайуокер - полагаю, ты узнал достаточно для начала, - прогудел я. - Теперь же, если ты...
   - Скажите прямо, лорд Вейдер - вы знали моего отца? - перебил меня Люк. - Да знали, скорее всего, раз вы тоже были джедаем. Вы его видели когда-нибудь?
   - Видел. И не один раз.
   - И?
   - Что - и? - я отчего-то разозлился. - Люк - сейчас не самое подходящее время для разговора, если ты заметил. Мне нужно быть в командном отсеке. А ты... Продолжай обучение.
   - А мне можно с вами?
   Я едва не поперхнулся от этих слов. Ну, что сказать? Парень явно не страдал от боязливости и не трясся перед Тёмный Лордом ситхов. Это добрый знак. Правда, на командном мостике "Звезды Смерти" ему всё равно делать нечего.
   - Нет, нельзя. Там всё равно ты ничего не поймёшь. Будет лучше, если ты найдёшь Мару и продолжишь занятия. Если надо, я могу оформить это в виде приказа.
   - Приказа? Но ведь я - не ваш подчинённый. Технически...
   - Технически? - от тона, которым было произнесено это слово, Люк тут же заткнулся и немного испуганно уставился на меня. - Я что, изъясняюсь на каком-то неведомом диалекте, юный Скайуокер? - тот замотал головой. - А раз так - делайте то, что вам было сказано. Свободен.
   Люка смыло из тренировочного зала, словно его подхватил поток воды. Довольно покачав головой, я окинул внимательным взором отсек и поспешил вслед за Люком.
  
  
   - Милорд, - десантный генерал Тагге при моём появлении отвернулся от монитора масс-детектора, - мы приближаемся к системе Явин. До выхода из гиперпространства осталось чуть больше пяти минут...
   - Что показывают сканеры? - бесцеремонно перебил я тепасианца.
   - Пока ничего существенного. Думаю, что мятежники не ожидают нашего появления, поэтому...
   - Тагге - никогда нельзя недооценивать противника. - Я взглянул на молча стоявшего у главного пульта Таркина. Лицо гранд-моффа выражало крайнюю степень торжества, о чём свидетельствовал и брошенный на меня косой взгляд. Ладно, мы ещё поглядим, на чьей улице сегодня будет праздник. - В этом причина многих поражений, понесённых тогда, когда, казалось бы, победа была близка. Ударная группировка готова к выходу в космос и последующей блокаде планеты?
   - О какой блокаде вы говорите, Вейдер? - Таркин тут же повернулся в мою сторону. - Вы опять собираетесь играть в благородство с этими отбросами? Спутник необходимо уничтожить. И точка!
   - Точка? Нет, Таркин, это никакая не точка. Это - запятая, причём очень жирная запятая. Вы уверены, что всё просчитали до конца?
   - Что вы имеете в виду, Вейдер? - гранд-мофф с подозрением уставился на меня.
   - На каком расстоянии от планеты находится точка выхода из гиперпространства? - я проигнорировал вопрос Таркина, обращаясь к одному из операторов, что сидел за своим пультом.
   - На расстоянии ста сорока световых секунд, милорд! - по-военному чётко ответил оператор, не отрываясь от монитора.
   - Таркин - вы идиот! - прошипел я. - Сто сорок световых секунд! Да за то время, что станция будет двигаться к планете в обычном пространстве, мятежники три раза успеют эвакуировать базу!
   - Вейдер - что за рефлексии? - язвительно усмехнулся гранд-мофф. - Вам же прекрасно известно, что "Звезда Смерти" способна поразить цель с расстояния в сто пятьдесят пять световых секунд. К чему вся эта пафосность?
   - Пафосность? Нет никакой пафосности, Таркин. Мне прекрасно известно о том, на каком расстоянии действует суперлазер станции. Но это при условии, что станция находится на той же стороне орбиты, что и цель. А вы уверены, что в данный момент Явин-IV находится в той же плоскости, что и станция?
   На лице Таркина постепенно начало проявляться понимание того, что что-то пошло не так. Он резко обернулся к навигаторам.
   - Капитан Йант! Определить точное положение станции после выхода в обычное пространство! Вывести на монитор звёздную карту!
   Главный навигатор сдержанно кивнул и проделал ряд манипуляций с вычислителем, после чего над голопроектором возникла трёхмерная карта системы Явин. И при виде этой карты лицо Таркина сделалось похожим на лицо владельца похоронного бюро по десять тысяч империалов за процедуру кремации.
   - Но как... почему...
   - Вот к чему приводит одержимость, Таркин, - поучительно произнёс я. - Вы, в своём стремлении во чтобы то ни стало уничтожить базу Альянса, допустили серьёзную ошибку, которая может выйти всем нам боком. Уничтожить станцию у мятежников вряд ли получится, но вот сбежать от нас они вполне успеют. И всё благодаря вашей непробиваемой самонадеянности.
   Таркин, вмиг утративший всю свою надменность, растерянно глядел на карту, явно пытаясь оценить степень своей ошибки. Я отвернулся от гранд-моффа и перевёл взгляд на спокойно ожидающего распоряжений Тагге.
   - Что ж - попробуем выйти из этой неприятной ситуации достойно, - проговорил я, обращаясь к тепасианцу. - Начать процедуру вывода из ангаров Звёздных Разрушителей. "Опустошителю" капитана Пиетта и "Мстителю" капитана Нииды выдвинуться непосредственно к планете и подготовить группы СИД-бомбардировщиков для нанесения авиаудара по базе мятежников. Полная готовность десантным группам. Использовать для наземной операции АТ-АТ - поверхность спутника лесистая, репульсорная и колёсная техника может оказаться там бесполезной. "Химере" капитана Пеллеона и "Стойкому" капитана Парлана начать фланговый манёвр и попытаться организовать перехват отступающих кораблей Альянса. Группе защиты - поднять дефлекторный щит станции. Коммандеру Грениту - подготовить суперлазер для ведения стрельбы по звездолётам противника. Где командир авиакрыла капитан Нарин?
   - Он на основной палубе СИД-истребителей, готовит пилотов к боевому вылету, - отозвался стоявший подле одного из терминалов Мотти. - Передать ему что-нибудь, милорд?
   - Пусть пока придержит своих "птенцов". СИДы будем выводить в космос только при угрозе непосредственного боевого контакта с кораблями противника. До того момента станцию не покидать.
   - Внимание - выход! - донеслось со стороны главного пульта управления.
   Я перевёл взгляд на центральный видеоэкран командного отсека. Как раз в данную минуту синее безликое марево гиперпространства сменилось звёздной россыпью, среди которой прямо по курсу неторопливо плыл в космосе огромный оранжевый шар газового гиганта. Сверившись с картиной, которую выдавал навигационный планшет, я хмыкнул и косо поглядел на Таркина, который при виде планеты прикусил губу и сдвинул брови. Ошибка, допущенная им в расчётах, играла мне на руку и, кажется, гранд-мофф об этом начал догадываться. Но время в данном случае играло против него.
  
  
   Глава 20.
  
  
   Гордианский Предел,
   система Явин,
   четвёртый спутник планеты Явин,
   база Альянса за Восстановление Республики.
  
  
   - То есть, вы утверждаете, что именно благодаря вмешательству Вейдера Таркин не смог отдать приказ о применении против Алдераана имперской боевой станции? - генерал Ян Додонна пристально глядел на Лею Органу, которая стояла перед ним в хорошо изолированной комнате, укрытой в недрах древнего храма в джунглях Явина-IV, который повстанцы приспособили для своих целей после того, как были вынуждены оставить свои базы на Дантуине и Найтири. - Я вас правильно понял, ваше высочество?
   - Именно так, генерал. - Лея недовольно взглянула на комменорца. Смысл всего этого допроса был для неё не совсем понятен. Ну, то, что пилота корабля, на котором ей удалось ускользнуть от Таркина и Вейдера, взяли в оборот безопасники Альянса, было как раз понятно - всё же этот кореллианец был для них личностью неизвестной, "тёмной бантой", так сказать, но её-то зачем допрашивать, словно она была в чём-то виновата? Судя по всему, Додонна тоже не испытывал восторга от того, чем ему сейчас приходилось заниматься, что ещё больше привело девушку в замешательство. От кого вообще исходила эта инициатива? От Мотмы? Или от кого-то, о ком алдераанка имела лишь смутное представление?
   - Весьма интересно. - Додонна переглянулся со стоящим подле него высоким человеком в форме Альянса. - Очевидно, Вейдер преследует какие-то свои, неведомые нам, цели, которые, вне всякого сомнения, не принесут ничего хорошего галактике. Жаль, конечно, что вы больше ничего не можете нам рассказать, ваше высочество.
   - Я не умею копаться в чужих мозгах, - съязвила алдераанка. - Генерал - что вообще тут происходит? Вы допрашиваете меня, словно я какая-то преступница... или имперский шпион...
   - Инициатива всего этого исходит не от меня, ваше высочество, - несколько недовольно прогудел Додонна. - Я тоже не в восторге от всего этого, но безопасность Альянса всё же должна быть соблюдена. Особенно учитывая тот факт, что ваш отец арестован имперцами вскоре после посещения Вейдером Алдераана, что неким странным образом совпало с вашим удачным побегом со "Звезды Смерти". Это не могло не вызвать у высшего руководства Альянса вопросов и подозрений.
   - Погодите-ка. - Лея напряжённо и с некоторым недоумением вгляделась в лицо повстанческого генерала. - На что это вы намекаете, генерал?
   - Лично я ни на что не намекаю. - Додонна нахмурился. - И мне самому это тоже не очень-то нравится. Однако кое-кто в высшем руководстве полагает, что определённые ваши действия могли способствовать аресту Бейла.
   - Это кто же такой у вас подозрительный? - прищурилась Лея.
   - Правда, уже хорошо то, что вашего отца оставили на Алдераане. - Додонна оставил вопрос Леи без ответа. - Это оставляет надежду на более-менее благополучный исход...
   - Генерал Додонна - вы сами-то верите в то, что говорите? - Лея покачала головой. - Обвинение в антигосударственной деятельности и поддержка террористов и бунтовщиков плюс оказание помощи беглым джедаям - это что, по-вашему, сродни мелкому воровству? Инквизиторий и ИСБ за такое по головке не погладят, да и сам Император - тоже. А ваши намёки, генерал, не делают вам чести. Я вас очень уважаю, как честного и благородного человека, за вашу прямоту и честность, в отличие от тех, кто не очень любит публичность, но зато очень любит командовать всеми вами.
   - Это вы, простите, кого имеете в виду? - Додонна с интересом поглядел на девушку.
   - Генерал - если вы полагаете, что мне неизвестно то обстоятельство, что за Мотмой и всей вашей компанией стоят личности, которые тщательно пытаются остаться в тени, то вы глубоко ошибаетесь. - Алдераанка покачала головой. - По крайней мере, одного из них я знаю, пусть и не лично, но всё же. Слышала его разговор с Бейлом.
   - Вот как? И кто же это?
   - Догадайтесь.
   - Ваше высочество - вы мне грубите?
   - Нет, генерал. Я вас очень уважаю для подобного обращения, но факт остаётся фактом. И давайте уже закончим этот бессмысленный разговор.
   - Пожалуй, вы правы. - Додонна сдержанно кивнул. - Что ж - если вы больше ничего не имеете мне сообщить, ваше высочество, больше вопросов к вам я не имею. Можете идти...
   - Извините, генерал, - из-за спины комменорца неожиданно возник офицер в серо-коричневой форме безопасника, - но у нас ещё есть пара вопросов к принцессе Органе.
   - И что вас интересует? - Додонна с некоторой неприязнью оглядел офицера. - По-моему, она уже достаточно рассказала и я не вижу...
   - Генерал - правила безопасности требуют, чтобы было проведено тщательное расследование того, каким именно образом принцесса Лея Органа сумела выбраться с имперской боевой станции, известной под названием "Звезда Смерти". - Безопасник сделал едва заметный знак и невесть откуда по обеим сторонам от девушки возникли двое рослых барабелов, на поясах которых висели бластеры, а один из них вдобавок был вооружён и нейропарализатором.
   - Майор Иссли - что это за идиотизм? - Додонна вытаращил глаза. - Вы собираетесь арестовать принцессу Органу?
   - Не арестовать, генерал. - Безопасник холодно взглянул на комменорца. - Просто задать пару вопросов. А заодно кое о чём её попросить. - Он повернулся к девушке и смерил её с головы до ног ничего не выражающим взглядом. - Ваше высочество - прошу вас следовать за мной.
   Лея Органа смерила безопасника долгим презрительным взглядом, однако Иссли это не смутило. Он сделал рукой приглашающий жест и двинулся вперёд, направляясь к выходу из помещения, а оба уроженца Бараба-I тут же оказались по бокам от алдераанки. Бросив на Додонну злой взгляд, Лея, гордо вскинув голову, направилась вслед за безопасником, сопровождаемая молчаливыми охранниками-рептилоидами.
  
  
   Высокий смуглокожий молодой человек, одетый в просторную одежду из ткани явно не последнего сорта - кремовые штаны, заправленные в высокие полуботинки, и рубашку с длинными широкими рукавами такого же цвета, на левой стороне которой был вышит гербовый знак правящего Дома Хейпского Консорциума, а с левого плеча свисала накидка, бывшая по цвету чуть темнее остальной одежды, надменным взглядом посмотрел в сторону входной двери небольшой комнаты, в которой он находился. Дверная панель из композитных материалов отошла в сторону, пропуская внутрь облачённого в форму офицера СБ Альянса за Восстановление Республики, на правом бедре которого была закреплена кобура с бластером. Сопровождавшие его солдаты остались по ту сторону двери, встав по обеим сторонам от неё.
   - Итак, ваше высочество - вы ещё не приняли какого-либо решения по вопросу, который с вами обсуждали Её Превосходительство и генерал Риекан? - спросил безопасник, лёгкий акцент в голосе которого выдавал в нём уроженца одного из центральных миров.
   - Я уже говорил вам, капитан Фейн - я не уполномочен принимать такие решения от лица всего народа Хейпса. - Смуглое лицо наследного принца Хейпского Консорциума Айсолдера приобрело упрямое выражение. - И я никак не могу взять в толк, почему вы не можете напрямую обратиться к Королеве-Матери? Боитесь того, что она может просто послать вас куда подальше?
   - Принц Айсолдер, - на лице безопасника появилась надменная усмешка, - решения здесь принимаете не вы. Ваше присутствие на Явине-IV необходимо для того лишь, чтобы помочь Та'а Чуме принять верное решение...
   - То есть, вы открытым текстом заявляете мне, что меня здесь удерживают в качестве заложника? - понимающе, и в то же время горько, усмехнулся хейпанец. - И вы полагаете, что Королева-Мать согласиться на ваше предложение присоединиться к Альянсу против Империи на таких условиях? - он покачал головой. - Это значит, Фейн, что и вы, и ваши боссы плохо знают Та'а Чуме. Она не станет на таких условиях с вами сотрудничать. Тем более, что в этом вашем конфликте народ миров Консорциума совершенно не заинтересован. Наша официальная политика - это полный нейтралитет.
   - Если победит Империя - от вашего нейтралитета ничего не останется, принц, - заявил Фейн. - Вы не можете этого не понимать.
   - Позволю себе не согласиться с вашим утверждением, капитан. - Айсолдер повёл плечами. - Хейпс уже имел честь принимать посланника Империи адмирала Треутена Терадока и я бы не сказал, что он был груб по отношению к Королеве-Матери. Напротив - адмирал Терадок заверил нас, что Император Палпатин полностью поддерживает политику нейтралитета, которой придерживается Консорциум и более того, не намерен вмешиваться в нашу добровольную изоляцию...
   - Ваша изоляция есть полный абсурд в данной ситуации...
   Звук открывающейся входной двери прервал безопасника. Фейн недовольно взглянул в ту сторону, но при виде вошедших Иссли и Леи Органы недоумённо сдвинул брови.
   - Как продвигается дело в отношении нашего уважаемого гостя? - спросил Иссли, остановившись на пороге. - Он по-прежнему не выражает склонности к сотрудничеству?
   - О каком сотрудничестве вы вообще говорите, господа? - Айсолдер нахмурился. - Вы ведь фактически держите меня в качестве заложника! И вы думаете, что после такого обращения с наследным принцем Хейпса Королева-Мать с радостной улыбкой примет ваших посланцев?
   - Вы в корне неверно рассматриваете ситуацию, ваше высочество. - Иссли слегка посторонился в сторону, давая дорогу алдераанке. - Мы пытаемся достучаться до вашего разума, пытаемся объяснить вам, что только в союзе с Альянсом у Хейпса есть будущее...
   - Какое будущее может быть у моего мира с союзе с теми, кто чуть ли не в открытую сотрудничает с бандитами наподобие Тайбера Занна? Или вы полагаете, раз Хейпс выбрал добровольную изоляцию от остальной галактики, то мы не знаем о том, что происходит?
   - Это не совсем то, о чём вы думаете, ваше высочество. - Иссли кивнул Фейну и сделал знак сопровождавшим Лею барабелам. - Возможно, дочь председателя правительства Алдераана сможет вам прояснить ситуацию. Ведь так, ваше высочество? А интересующие нас вопросы мы зададим вам после вашей беседы с принцем Айсолдером.
   Это уже было сказано алдераанке, которая зло посмотрела на Иссли, но промолчала, решив, видимо, не вступать в пререкания с безопасником.
   - Коллега - оставим молодых людей вдвоём. - Иссли кивнул Фейну, приглашая его следовать за собой. - Надеюсь, что принц Айсолдер внемлет всё же голосу разума. Было бы очень обидно терять такого союзника.
   Фейн окинул взглядом хейпанца и молча направился к выходу, бросив на Лею внимательный взгляд. Алдераанка оставила это без внимания, понимая, что её собираются использовать для не совсем честной игры. Она перевела взгляд на молодого человека в одежде кремового цвета. Как его называли безопасники Альянса? Принц Айсолдер? Ещё одна пешка в руках тех, кто стоит за спинами Мотмы и её сподвижников по Восстанию?
   Лея нахмурилась. Никто никогда не утверждал, что принцесса Органа была недалёкой особой, и думать и анализировать она умела превосходно. Особенно после того, как она стала свидетельницей того, как сам Тёмный Лорд ситхов, Палач Императора, командующий имперским флотом Дарт Вейдер помешал Таркину осуществить чудовищный по своему замыслу план - уничтожить населённую планету, ЕЁ родную планету. Надо было быть совсем круглой идиоткой, чтобы просто отбросить в сторону такое. Да и те факты, которые ей попадались на глаза, тоже заставляли задуматься о том, что не всё было так плохо, как говорилось пропагандой Альянса. Тот же Раллтиир - ведь после того, как имперские власти выбили оттуда повстанцев, арестовали чуть ли не всё местное правительство, ввели на планете военное правление и назначили туда своего моффа, на планету тут же пошли транспортные корабли с гуманитарной помощью. Спросите сейчас простых раллтиирцев - что они думают об Империи и об Альянсе? Лея была уверена почти на сто процентов, что сравнение будет не в пользу второго. И Вейдер. Её мнение о нём после того, как она стала свидетельницей его жёсткой позиции по Алдераану, начало меняться в лучшую сторону. Конечно, она по-прежнему считала Тёмного Лорда своим идеологическим противником, но за последнее время девушка стала задумываться об истинных целях руководства Восстания. Случайно подслушанный разговор между Бейлом и неким Фалкрумом, который, похоже, был не на последних ролях в Альянсе, заставил её по-иному взглянуть на ряд вещей. Такие вещи, как взрыв обогатительной фабрики на Новом Эпсолоне или теракт на Кариде, в результате которого погибло более сорока гражданских, явно не вязались с тем образом борцов с тиранией зловещей Империи, который тиражировали средства пропаганды Альянса. А уж о таком персонаже, как Даш Ити, она была прекрасно наслышана. Салластианский предприниматель, возвысившийся после того, как прежнее руководство корпорации "СороСууб" было отстранено от власти конкурирующей внутренней группировкой и при поддержке нового руководства компании антиимперски настроенные силы осуществили государственный переворот на Салласте.
   Да и слова Вейдера о том, что Бейл Органа - не её родной отец, заставили её задуматься над своим истинным происхождением. Поначалу она не приняла всерьёз слова ситха о том, что она не является родной дочерью Бейла, но по прошествии некоторого времени она задумалась над этими словами. Самое очевидное - почему она не похожа ни на Бейла, ни на Бреху? Раньше она как-то не придавала этому значения, но после слов Вейдера её непохожесть на родителей бросилась ей в глаза. Однако, за неимением информации на сей счёт, она отложила решение данного вопроса на будущее.
   Она внимательно взглянула на незнакомца, которого безопасники называли принцем Айсолдером. Тот, в свою очередь, также внимательно смотрел на алдераанку.
   - Э-э... похоже, что вы попали в несколько затруднительную ситуацию... принц Айсолдер, - немного неуверенно произнесла она. - Вы вообще как здесь оказались? Какую планету вы представляете?
   - Я представляю Хейпский Консорциум, - ответил Айсолдер, присаживаясь на край небольшого стола с металлической поверхностью. - И здесь я нахожусь не совсем по своей воле.
   - Хейпс? - удивилась Лея. - Но ведь вы не вмешиваетесь в процессы, происходящие за пределами вашего скопления. Каким же образом вас угораздило оказаться здесь, на Явине-IV?
   - Недавно мою планету посетил посланник Альянса за Восстановление Республики некто Лангер Стинн и его приняла правящая Королева-Мать. - Айсолдер сложил руки на груди. - Во время переговоров - хотя таковыми их можно было назвать лишь с натяжкой - посланник Альянса пытался склонить Консорциум к оказанию поддержки повстанцам, и это несмотря на то, что Хейпский Консорциум придерживается строгой политики нейтралитета и невмешательства в происходящие в галактике процессы. Королева-Мать выслушала его и заявила, что Хейпс не станет вмешиваться в события ни на одной из сторон и что ни о какой поддержке Альянса со стороны моего народа и речи быть не может...
   - Естественно! - усмехнулась Лея. - Используя Хейпский Кластер в качестве базы, Альянс мог бы серьёзно осложнить жизнь имперцам - ведь навигация в условиях Барьерного Тумана крайне сложна и нужно знать, как правильно рассчитывать курс в гиперпространстве при полётах в ваши миры. Но это не объясняет того, как вы здесь оказались.
   - Посланник Стинн предложил Королеве-Матери отправить с ним одного из представителей Правящего Дома Консорциума в Альянс, чтобы тот своими глазами увидел реальное положение дел. Против такого Та'а Чуме не возражала, ибо кто, как не представитель Хейпса, лучше всего сможет по возвращении рассказать о том, что происходит в галактике... хотя нам это и так довольно хорошо известно. Выбор пал на меня, и вот таким нехитрым образом я и оказался на борту крейсера Альянса "Баларин". Меня доставили сюда, на эту базу, и попытались склонить к сотрудничеству, однако я по-прежнему твёрдо полагаю, что вмешательство Альянса в политику Консорциума может привести мой народ на грань катастрофы. Поэтому, как я думаю, именно поэтому меня решено задержать здесь для того, чтобы оказать давление на Королеву-Мать по данному вопросу. Только вот таким способом на Та'а Чуме не воздействовать - они плохо понимают, что такое Хейпс. А вы?..
   - Лея Органа, дочь председателя правительства Алдераана Бейла Органы. - Пусть уверенность в том, что Бейл есть её настоящий отец, в последнее время была несколько поколеблена, но знать об этом постороннему было незачем. - Полагаю, что мне отведена роль своеобразного "промывателя мозгов". - Лея невесело усмехнулась. - Но я вовсе не собираюсь никого убеждать в правильности действий Альянса, тем более, что ваши слова относительно Тайбера Занна являются чистой правдой. Кстати, Бейл Органа был против того, чтобы сотрудничать с откровенным криминалитетом, но, судя по всему, его мнение никто даже не рассматривал всерьёз. И это навело меня на мысли о том, что не всё так гладко внутри Альянса, как это может показаться на первый взгляд. Конечно, есть много тех, кого не устраивает Новый Порядок Палпатина, но есть также много всякого сброда, вроде того же Занна.
   - Раз вам тоже не нравится происходящее - так помогите мне! - Айсолдер в упор взглянул на девушку. - Помогите мне бежать отсюда!
   - Во-первых, куда? - прищурилась алдераанка. - А во-вторых, как вы это себе вообще представляете?
   - Куда - это вам виднее, Лея Органа. А как...
   На смуглом лице хейпанца появилась хитрая ухмылка.
   - Есть один способ, который может сработать. Ведь те парни, что вас сюда привели, и к вам, судя по всему относятся совсем не так, как вам того бы хотелось. Или я не прав?
   - Да нет, отчего же. - Лея нахмурилась. - Похоже, они почему-то считают меня виновной в том, что мой отец арестован имперцами.
   - Тогда чего вы ждёте?
   - Я? - девушка нахмурилась. А ведь и вправду, чего она ждёт? Может, пришла пора по-иному взглянуть на ситуацию в галактике? Ведь она уже убедилась на собственном опыте, что тот же Дарт Вейдер вовсе не чудовище, каким его представляет пропаганда Альянса. Может, всё не так уж и плохо?
   О том, что в ней просто сработала присущая всем Скайуокерам авантюрная жилка, она в тот момент даже и не подозревала.
  
  
   Глава 21.
  
  
   - Милорд - мы получаем устойчивую картину со сканеров. - Сидевший за одним из пультов оператор повернул ко мне голову. - Судя по тому, что наблюдается в данный момент, корабли мятежников в спешном порядке взлетают с поверхности четвёртого спутника Явина и пытаются уйти в гиперпространство. Учитывая то обстоятельство, что Звёздные Разрушители не успевают выйти на дистанцию перехвата, у них очень неплохие шансы, чтобы улизнуть. У "Химеры" временной интервал минус семь и сорок две сотых, у "Стойкого" и того больше - одиннадцать и две десятых. "Опустошитель" и "Мститель" подходят к верхней кромке атмосферы спутника. Капитаны Пиетт и Ниида просят разрешение на высадку десанта.
   - Бомбардировщики уже отработали? - спросил я, бросив на мрачного Таркина суровый взгляд.
   - Удар только что нанесён, - отозвался Кассио Тагге, на всякий случай отодвинувшись от Таркина. - Данные орбитальной разведки подтверждают большие разрушения на поверхности, при попытке отлёта с луны сбиты три транспорта и фрегат типа MC30c.
   - Пусть начинают высадку десанта. Передайте Пеллеону и Парлану - пусть продолжают следовать прежним курсом. Когда станция выйдет из тени планеты и будет в состоянии открыть огонь по противнику?
   - Через семь минут, милорд, - отозвался тепасианец.
   - Семь минут - это слишком много. - Мотти бросил на Таркина раздражённый взгляд. - Мы просто технически не успеем их перехватить.
   - Вот к чему привела ваша самонадеянность, Таркин. - Я покачал головой. - Вы хотели снискать лавры победителя бунтовщиков - в итоге бунтовщики эти самые успевают уйти от заслуженного возмездия. Что проку от того, что мы захватим пустой спутник? На кой он нам сдался? Разве что для размещения вспомогательной базы? А они теперь растрезвонят...
   - Милорд - прошу прощения, - раздался от одного из пультов голос оператора, - но только что сенсоры засекли группу аппаратов класса МЛА, вылетевшую за пределы атмосферы спутника и идущую прямым курсом на станцию. Расчётное время подлёта - три минуты.
   - Немедленно передайте капитану Нарину - пусть выводит свои машины. Первая волна - "Перехватчики" и "Разорители", СИД-истребителям - готовность Один. Группа защиты - что с щитами?
   - Щиты подняты и функционируют исправно, сэр, - доложили от пульта систем защиты станции.
   - Жаль, что ваших пилотов нет на борту, милорд, - подал голос Юларен. - Они бы нам очень пригодились.
   - Хаттово плановое обслуживание! - проворчал я. - Да, их нам будет не хватать. Но и остальные наши пилоты тоже не пяткой сморкаются, адмирал... Защита - подготовить орудия ПВО и ракетные ЭМ-катапульты к отражению атаки противника. Следить за всеми секциями дефлекторного щита - есть малая вероятность того, что на предельно малой скорости вражеский истребитель сможет пройти сквозь поле. Закрыть отверстие выхлопного порта силовым полем и выдвинуть бронещит.
   - Слушаюсь, сэр! - ответили со стороны пультов контроля систем защиты БЭП.
   - Быть может, - прочистив горло, подал голос Таркин, - нам следует...
   - Таркин - вы ещё что-то хотите посоветовать? - обманчиво спокойным тоном поинтересовался я. - В последнее время ваши советы приводят к тому, что мне либо приходится оправдываться перед Императором за ваши идиотские поступки, либо устранять последствия этих самых поступков, тратя своё время на это вместо того, чтобы работать на благо Империи. Но теперь вы больше не сможете совершать подобные просчёты, Таркин. На сей раз, - при этих моих словах гранд-мофф посерел и схватился рукой за горло, пытаясь сделать хотя бы глоток воздуха, - вы подвели меня в последний раз. Мне очень жаль, но я не могу допустить, чтобы такой ответственный пост занимал человек, во главу угла ставящий личные амбиции. Это недопустимо. Или вы хотите пойти по стопам Ксима-Деспота? Он плохо кончил в итоге, превратившись в одержимого параноика. Но вам это уже не грозит.
   Тагге, Юларен, Мотти и все, кто в данную минуту находился в командном отсеке станции, с некоторой долей опаски наблюдали за тем, как гранд-мофф Уилхафф Таркин с посеревшим лицом отчаянно пытается сделать вдох. Ещё бы он попробовал голыми руками разобрать Звёздный Разрушитель! Удушье Силы было очень эффективной и эффектной техникой Тёмной Стороны для воздействия на оппонента... и для его уничтожения. А Таркин становился всё более непредсказуемым и опасным. Если он полагал, что его затея с секретным комплексом в скоплении "чёрных дыр", известном под названием Мау, которым командовала его любовница Натаси Даала, останется незамеченной мной, то он глубоко ошибался. Я прекрасно знал и о комплексе, укрытом глубоко внутри скопления, практически непроходимом для звездолётов (практически - если не считать того, что в самом центре скопления существовала сравнительно безопасная зона, где кораблям ничего не угрожало), и о том, что там было несколько талантливых учёных и инженеров (Кви Ксукс, Тол Шиврон и Рентаг К'Фадда были однозначно из их числа) - в общем, я знал ВСЁ. И это обстоятельство было совсем не в пользу Таркина. Подобное деяние тянуло на обвинение в государственной измене - ведь даже сам Император не был в курсе этого. Что ж, я вполне мог облегчить работу военному трибуналу, чем, собственно, сейчас и занимался.
   Наконец, бездыханное тело гранд-моффа рухнуло на пол, сопровождаемое опасливыми взглядами всех, кто находился в командном отсеке.
   - Генерал Тагге - как командующий Имперским Космическим Флотом, я назначаю вас на должность командира боевого экспедиционного планетоида. - Я внимательно всмотрелся в лицо тепасианца, на котором, однако, ничего не отобразилось. Это хорошо. Такие офицеры, как Тагге, очень нужны Империи. - Вступаете в должность немедленно.
   - Слушаюсь, милорд. - Тагге почтительно отсалютовал.
   - Внимание - есть контакт с истребителями противника! - раздался голос от пульта радара. - Три группы МЛА - тяжёлые истребители BTL-A4, истребители-бомбардировщики BTL-B/S1 и Т-65. Заходят с двух направлений, на экваториальную зону и район южного полюса.
   - Перенаправьте туда СИД-перехватчики звеньев Барлона и Фриззе. - Я быстро пробежался глазами по тактическому планшету, который отображал обстановку вокруг станции и газового гиганта. - Звеньям Нарина и Йорра оставаться в пределах полярной зоны северного полушария. Звену Этени на "Разорителях" прикрывать район генератора дефлекторного щита. Остальным звеньям - полная готовность. Генерал Мотти!
   - Милорд? - сесвеннианец с почтением повернулся в мою сторону.
   - Распорядитесь, чтобы тело гранд-моффа Таркина было доставлено на его родную планету для похорон по соответствующему обряду. Как бы то ни было, Таркин сослужил большую службу Империи и то, что он допустил ряд серьёзных ошибок, не умаляет его достоинств.
   - Слушаюсь, милорд. - Мотти тут же жестом подозвал двух космопехов, которые подхватили с пола тело Таркина и поволокли его к выходу из командного отсека. Впрочем, скорее вынесли, нежели выволокли.
   Проследив взглядом за космопехами, я снова вернулся к изучению обстановки, которая отображалась на тактическом планшете. Станция продолжала движение по орбите и уже на четверть вышла из тени Явина, однако этого всё ещё было недостаточно для того, чтобы открыть огонь по кораблям противника, которые продолжали взлетать со спутника. Впрочем, их поток уже иссякал, что хорошо было видно на планшете. "Химера" Пеллеона уже миновала газовый гигант и сейчас быстро приближалась к повстанческим кораблям, которые только что взлетели со спутника, в то время, как "Стойкий" только-только завершал облёт Явина. Два других Звёздных Разрушителя уже висели в верхних слоях атмосферы луны, выпустив из ангаров десантные баржи с техникой и десантом. Пришло короткое донесение от Пиетта о том, что передовые отряды штурмовиков и космической пехоты добрались до границы базы мятежников и нашли её покинутой. В данный момент войсковые подразделения начали прочёсывание помещений на предмет наличия всевозможных "сюрпризов", которые вполне могли оставить отступающие повстанцы.
   Мой взгляд переместился в ту часть планшета, которая отображала в режиме реального времени ситуацию непосредственно вблизи станции. Х-крылые истребители Альянса разделились надвое, прикрывая бомбардировщики и BTL-A4, и сейчас практически вошли в зону действия батарей ПВО "Звезды Смерти". Однако орудийные расчёты не стреляли - к истребителям противника приближались СИД-перехватчики. Тактический канал доносил отрывистые сухие реплики имперских пилотов, готовых вступить в бой с противником. Звено "Прототипов", которые получили прозвище "Разоритель", барражировали в районе главного генератора защитного поля станции, а ещё два звена перехватчиков находились над северным полушарием планетоида. Истребители пока оставались в ангарах, ожидая команды на вылет, но в данный момент в их, так сказать, услугах, не было необходимости.
   - Милорд, - услышал я голос третьего помощника капитана Олвина Куге, - главный канонир Гренит докладывает о том, что процедура настройки суперлазера для ведения огня по кораблям противника осуществлена. Станция выйдет на дистанцию через две с половиной минуты.
   - За это время корабли повстанцев успеют уйти в гиперпространство! - фыркнул Тагге. - Ошибка в первоначальных расчётах привела к тому, что мы просто не успеваем их перехватить, и капитанам Пиетту и Нииде тоже времени не хватает! Может, выпустить истребители?
   - Не вижу смысла, генерал, - тут же отозвался я, продолжая следить за ситуацией, что разворачивалась сейчас в окружающем станцию космосе. Звенья Барлона и Фриззе уже вступили в бой с противников, для которого весьма неприятным сюрпризом оказалось наличие у СИД-перехватчиков дефлекторных щитов, причём довольно мощных, которые весьма удачно противостояли пушкам Т-65 и тяжёлых истребителей. Операторы, повинуясь моим распоряжением, вычислили предполагаемую траекторию движения МЛА противника - всё верно, их целью был именно выхлопной порт БЭП. Но и там, если вдруг кому-то из мятежников посчастливится добраться до той части станции, их ждал очень неприятный сюрприз в виде бронещита и силового экрана, способного выдержать залп орудий тяжёлого крейсера. - Непосредственной угрозы станции нет, вы ведь не полагаете, что вражеские истребители способны пробить защиту выхлопного порта?
   - Нельзя недооценивать противника, милорд. - Тагге покачал головой. - Ошибка Таркина в этом и заключалась. Всегда нужно быть готовыми к самому худшему, только тогда мы будем иметь преимущество над неприятелем.
   - Но и перестраховываться тоже незачем. Защиту им не пробить.
   Моё внимание снова обратилось к планшету. "Химера" уже вступила в бой с кораблями прикрытия, которые, судя по всему, взлетели самыми последними и собирались сковать сражением ИЗР с тем, чтобы дать время основным силам бунтовщиков отойти от планеты на достаточное расстояние и активировать гиперприводы. Шесть "Дредноутов" - да, серьёзные силы бросили мятежники на прикрытие своего отступления, даже для такого корабля, как "Опустошитель", это был серьёзный противник. На огромном мониторе было очень хорошо видно, как Звёздный Разрушитель Пеллеона маневрирует в пространстве, отражая выпады крейсеров Альянса, ведя ответный огонь из тяжёлых турболазеров и защитных ионных орудий. Один из "Дредноутов" уже получил разрушительный заряд ионной энергии в левый борт и сейчас беспомощно дрейфовал в пространстве, представляя собой отличную цель для канониров "Химеры", но у них сейчас хватало дел и без обездвиженного звездолёта противника.
   - Первая атака мятежников отбита, - доложили из-за пульта главного радара станции. - Враг потерял сбитыми четыре машины, у нас - один повреждённый перехватчик, который благополучно дотянул до ангара. Сейчас наблюдается перегруппировка сил неприятеля.
   - Выдвинуть для усиления звено Йорра, - распорядился я. - Перераспределить энергию щитов для усиления дефлектора в районе атаки мятежников. Готовность Один звеньям Рууда и Марена. Коммандер Гренит?
   - Милорд? - услышал я спокойный голос главного канонира станции.
   - Мы выходим на дистанцию ведения огня. У вас всё готово?
   - Так точно, милорд. Ждём вашей команды.
   - Огонь открывать по вашему усмотрению. Выбор целей оставляю за вами.
   - Слушаюсь, милорд.
   На тактическом планшете изображающая "Звезду Смерти" сфера окрасилась зелёным цветом, одновременно с этим от неё вперёд протянулся зелёный конус, чьё острие выходило из сферы станции. В его зону попадало как раз несколько повстанческих кораблей, ещё не успевших достаточно далеко удалиться от Явина, и среди них были два эскортных фрегата "Небьюлон-Б2" и устаревший салластийский линкор "Оплот", причём, судя по некоторым характерным выступам на корпусе, переделанный повстанцами в большой десантный корабль.
   От "Звезды Смерти" в пространство протянулся длинный зелёный луч энергии, сгенерированный суперлазером. Преодолев расстояние до одного из фрегатов, он лишь слегка коснулся корпуса звездолёта по касательной, но и этого оказалось достаточно для того, чтобы двухсотпятидесятиметровый корпус фрегата исчез в ослепительной бесшумной вспышке пламени, почти мгновенно поглощённой смертельно-холодной пустотой космического пространства. Второй фрегат испуганно шарахнулся в сторону, едва не врезавшись в правый борт идущего параллельным курсом лёгкого крейсера "Каррак". Там поспешно изменили курс, чтобы не столкнуться с фрегатом, и этим не замедлили воспользоваться канониры вывернувшегося из-за газового гиганта "Стойкого". Звёздный Разрушитель с ходу открыл огонь из носовых турболазеров, одновременно выпустив в пространство сноп ракет с барадиевыми боеголовками. Не ожидавший этого экипаж "Каррака" ничего не смог сделать и через несколько секунд корпус корабля исчез в ослепительно-белой вспышке.
   Между тем, атака истребителей мятежников была успешно отражена звеньями СИД-перехватчиков. Три машины были потеряны, однако, по сравнению с потерями Альянса, это были очень незначительные потери. Мятежники лишились более половины своих истребителей и сейчас спешно улепётывали за планету, чтобы успеть добраться до какого-нибудь корабля, который смог бы их подобрать.
   Ещё один повстанческий корабль разлетелся на кусочки от очередного выстрела суперлазера. Транспорт GR-75, пытавшийся увернуться от идущего прямо на него Звёздного Разрушителя капитана Пиетта, оказался точно на траектории выстрела суперлазера. Ещё одна яркая вспышка озарила пространство, чтобы почти сразу же погаснуть в холоде космоса.
   - Милорд - противник спешно уходит в гиперпространство, - доложил отвернувшийся от мониторов Тагге. - "Стойкий" сумел сбить вражеский фрегат и повредил крейсер, при этом экипаж корабля успешно отразил атаку истребителей мятежников. Командир десантной группы генерал Вирс сообщает с поверхности Явина-IV об установлении полного контроля над базой Альянса на поверхности луны. База полностью покинута, обнаружено некоторое количество оставленной бунтовщиками техники. Сейчас команды взрывотехников проверяют базу на предмет наличия замаскированных взрывных...
   - Внимание! - перебил Тагге сидящий за пультом контроля пространства оператор. - Зафиксирован одиночный звездолёт, предположительно - кореллианский грузовой корабль класса "иттриль-1300", движется курсом на станцию. Корабль посылает сигналы на гражданской частоте. Установить с ним связь или отдать приказ сбить? Вдруг это какая-то уловка бунтовщиков?
   - Установите с кораблём связь. - Я прекрасно знал, КТО находится на борту кореллианского транспортника. - Передайте пилоту посадочные коды и сопроводите навигационным лучом до ангарной палубы Тридцать Четыре. Вызовите туда подразделение штурмовиков и оцепите ангар дройдеками. Задержать пилотов и пассажиров корабля и доставить их в один из тюремных блоков. Отбой боевой тревоги, перевести станцию в режим повышенной готовности на двадцать четыре часа. Если ничего экстраординарного не произойдёт - объявить стандартную готовность. Генерал Тагге - я буду у себя. Нужно обо всём доложить Императору. Переведите станцию на орбиту спутника Явина-IV. "Химере" и "Стойкому" - вернуться к луне и занять оборонительные позиции на геостационарной орбите. Выпустить шесть звеньев СИД-истребителей для патрулирования пространства в радиусе пятнадцати единиц от планеты.
   - Хорошо, лорд Вейдер. - Кассио Тагге почтительно кивнул. Тепасианец, похоже, уже освоился со своей новой должностью и держался довольно уверенно. Насколько я знал Тагге, он разительно отличался от Таркина, обладая трезвым аналитическим умом и хладнокровием. Именно такой человек и должен был командовать боевой станцией.
   - И ещё. - Сделав несколько шагов по направлению к выходу из командного отсека БЭП, я остановился и обернулся. - Свяжитесь по закрытому каналу с Тиааном Джерджерродом. Передайте ему, что я жду его на борту станции.
   - Да, милорд, - кивнул Тагге.
  
  
   Спустя некоторое время после Сражения при Явине.
  
  
   - ... таким образом, некоторый успех. - Я внимательно вгляделся в голограмму Палпатина, который молча слушал мой доклад о ситуации в системе Явин. - Захвачена база мятежников на четвёртой луне Явина, которая была ими оборудована в древнем храмовом комплексе массасси. Особого проку, конечно, от захваченной базы я не вижу, ведь мятежники успели уничтожить все записи, которые они не успевали увезти с собой, но всё же некий тактический успех можно считать достигнутым. Противник снова вынужден скрываться...
   - В том-то и дело, что скрываться, Вейдер! - перебил меня Император. - В том-то и дело! Мы никак не можем нанести им решающий удар! Создаётся впечатление, что ими кто-то руководит, кто-то, кто имеет определённое положение в иерархии Империи. Признаю, что звучит это несколько странно, но по-иному я просто не могу всё это объяснить. Можешь считать меня старым параноиком, если так тебе будет легче.
   - Я вас таковым не считаю, повелитель. - Я почтительно склонил голову перед голограммой Палпатина. - В последнее время я и сам стал приходить к такому же выводу, да и кое-какие соображения директора ИСБ тоже говорят в пользу вашего предположения. А случай с Таркином - очень хорошее тому свидетельство.
   - Да, такого ожидать от него, - Император покачал головой, - никто не мог. Некоторых разумных слишком большая власть превращает в настоящих монстров. Но Таркин! А не мог ли он быть тем самым кукловодом, а, Вейдер? Как считаешь?
   - Маловероятно. - Я отрицательно покачал головой. - Таркин слишком прямолинеен для подобного, но вот в чужих, более искушённых в интригах, руках он мог стать очень хорошим орудием. Разумеется, создание комплекса "Мау" целиком и полностью лежит на его совести, да ещё и назначение на пост руководителя базы собственной пассии... Кто-то хотел использовать те технические наработки против Империи, в этом у меня нет ни малейших сомнений. Учитывая, что там работают, по крайней мере, два гения - Рентаг К'Фадда и Кви Ксукс - можно представить, что они могли там напридумывать.
   - Я уже отдал необходимые распоряжения Айсарду и адмиралу Зинджу. Группа кораблей готовится к отправлению в тот район галактики. Ты уверен в надёжности тех координат, которые передал спецам ИСБ?
   - На все сто - нет. Но девяносто процентов для подобного случая - это тоже немало.
   - Ну да, ну да. - Император с минуту помолчал. - Как продвигается дело с твоим сыном?
   Я молча смотрел на Палпатина, не торопясь с ответом. Честно говоря, подобного поворота событий я ожидал, но всё же было немного неожиданно услышать эти слова.
   - А ты думал, что этого не узнаю? - Владыка-Ситх коротко хохотнул. - Вейдер - мне известно об этом вот уже полтора года.
   - И вы ничего не предпринимали?
   - А чего ты от меня хотел? Чтобы я послал команду ликвидаторов на Татуин? Чтобы я повернул против себя своего лучшего ученика? Вейдер - неужели ты считаешь меня таким уж ненормальным? По-твоему, тогда, девятнадцать лет назад, отражённые в меня Мейсом заряды Молний Силы повредили мне разум?
   - Я этого не говорил...
   - Но ты про это подумал. - Палпатин шутливо погрозил мне пальцем. - То, что нам удалось первыми обнаружить твоего сына, я считаю большой удачей. Доберись до него кто-нибудь вроде Оби Вана - кто знает, как могло бы всё повернуться? А так - твой сын с нами и джедаи ничего не получат на сей раз. "Правило двух"... знаешь, я много размышлял о нём с тех пор, как занял место Плэгаса... и пришёл к выводу, что в теперешней ситуации оно уже не работает. Мы больше не прячемся от джедаев - мы правим галактикой. И я полагаю, что Орден ситхов должен быть восстановлен. Возможно, на тех же принципах, что и Братство лорда Каана, возможно, на других, но примерно похожих. Только... безопасность всё же необходимо соблюсти. Тревожно мне как-то за молодого Скайуокера. Ты в курсе о том, что позавчера на Феде неизвестные террористы совершили покушение на губернатора планеты?
   - Нет, разумеется. - Я пожал плечами. - А что там случилось?
   - Губернатор Элл едва не погиб во время взрыва заминированного аэрокара, который припарковали вблизи его резиденции. Взрыв произошёл точно в тот момент, когда он выходил из здания, собираясь отправиться в космопорт, откуда собирался вылететь на Тарис. Сейчас он с тяжёлыми ранениями находится в центральной больнице Феда и врачи борются за его жизнь. Его телохранителям повезло куда меньше - они погибли при взрыве. А помимо них, погибли и двенадцать случайных прохожих, ещё тридцать семь получили ранения разной степени тяжести, а окружающим зданиям причинён значительный ущерб. Плюс повреждена линия городского монорельса. Отделение ИСБ на Феде уже начало расследование. Так что будь поосторожнее. Сам видишь, что эти мерзавцы не гнушаются никакими, даже самыми подлыми, методами.
   - Я приму это к сведению, повелитель.
   - Да уж, не расслабляйся, мой друг. Это может привести к плачевным результатам.
   - Да... ваше императорское величество...
   Палпатин несколько секунд внимательно глядел на меня, потом усмехнулся своими потрескавшимися губами.
   - Подозреваю, что ты ещё что-то хочешь мне сказать, Вейдер. Я тебя слушаю.
   - Мои техники сумели кое-что выудить из персонального датапада Таркина. Пришлось повозиться, так как его "Карманный секретарь" был запаролен, но в итоге кое-какие данные стали достоянием... кхм... широкой, так сказать, общественности в лице Исанн Айсард и Антинниса Тремейна.
   - И? - Палпатин внимательно смотрел на меня.
   - Два имени, повелитель. Джанус Гриджатус и Ишин-Ил-Рац. Файлы были заново зашифрованы моими техниками и отосланы по кодированному гиперканалу в ведомство Айсарда. Вы можете с ними ознакомиться уже сейчас.
   - Так-так-так. - Голограмма Императора потёрла подбородок и прошлась взад-вперёд, временами пропадая из поля зрения голокамеры. - Вот, значит, как... Что ж - спасибо за работу, Вейдер. Я обязательно просмотрю эти материалы. Потом. Не сейчас.
   Палпатин кивнул мне и исчез из створа голографического объёма связи, оставив меня наедине с собственными размышлениями. Получается, я, совершенно случайно, наткнулся на самый настоящий заговор, направленный против Палпатина? И Уилхафф Таркин был одним из заговорщиков? Интересно получается, весьма. Но тогда кто же стоит за всем этим? Не тот ли разумный - эта мысль мелькнула в моей голове, словно молния во время бури на Вджуне - что стоял за всей этой суетой с мятежом? Но тогда получается, что это так называемое "Восстание" - всего лишь средство для достижения чьих-то целей? Но чьих? Кто может быть настолько уверенным в своих силах, что отважился бросить вызов самому Владыке ситхов? Таких разумных я мог насчитать на пальцах одной руки. Один из них доживал свои дни на далёкой планете Дагоба, другой был повержен Палпатином в тот день, когда я окончательно перешёл на Тёмную Сторону, третий же... третий сейчас сидел в своей медитационной сфере, которая располагалась в моих личных апартаментах в недрах имперского боевого экспедиционного планетоида и молча глядел на пустой голографический объём видеосвязи. Кто оставался? Явно кто-то из одарённых, но...
   Я усилием воли подавил возникшую в сознании мысль. Мысль, которую мог почувствовать тот, кто стоял за всем этим. Тот, кто исподтишка направлял и руководил этими так называемыми "борцами с тиранией ситхов и поборниками демократии и республиканского строя". Тот, кто благополучно избежал "Приказа 66" по одной простой причине - в тот момент...
   Нет, стоп! Нельзя сейчас думать об этом. Нельзя! Ведь если моя догадка верна, то противник мне будет противостоять жестокий и решительный, который ни перед чем не остановится ради достижения своих целей. Я позволил себе расслабиться в медитативном трансе и утопил эту самую догадку в глубинах подсознания. Когда придёт время, я вспомню о ней. А сейчас задача номер один - поиски этих хаттовых мятежников и вывод из игры их боевых формирований. Задача номер два - выявление ВСЕХ спонсоров и покровителей этих "поборников демократии" для того, чтобы обрубить все каналы снабжения и финансирования Альянса. Ну, а задача вообще без номера, но с во-от таким приоритетом - обеспечение безопасности Люка и Леи. Ведь если я прав - их жизням может угрожать большая опасность. Смертельная, даже можно сказать. Поэтому нужно форсировать обучение Люка и рассказать, наконец, ему, кто такой на самом деле Тёмный Лорд ситхов Дарт Вейдер. Лея... Тут всё куда сложнее и простыми словами её будет очень трудно убедить. Нужно каким-то образом заинтересовать её. Кстати - тот молодой человек, хейпанец Айсолдер, вполне может подойти для того, чтобы в некоторой мере помочь повлиять на неё.
   И Маадор. Надо найти голокрон Виллока. Хватит. Девятнадцать лет хождения в этом доспехе - по-моему, этого вполне достаточно. Ну, то есть, можно и оставить броню, но в качестве именно брони, а не системы жизнеобеспечения. Да. Так есть.
  
  
   Регион Внешнее Кольцо,
   где-то в пространстве между системами Ротана и Таммуз-ан.
  
  
   Небольшой космический корабль, в котором любой специалист легко опознал бы вооружённое транспортное судно кореллианской постройки, модель YV-929, вышел из гиперпространства в полутора единицах от одной из планет системы двойной звезды, которая имела лишь цифро-буквенное обозначение в имперских справочниках - газового гиганта, окружённого тремя десятками спутников и тройным кольцом. Сидящая за пультом управления женщина, которую издали можно было принять за представительницу человеческой расы в замысловатом головном уборе, одетая в просторную блузку с короткими рукавами, слегка обтягивающие ноги тёмные брюки и походные ботинки на толстой конформной подошве, внимательно оглядела показания сенсоров и удовлетворённо кивнула сама себе. Протянув руку к пульту гиперпространственного коммуникатора, она набрала некую комбинацию, вследствие чего над пультом развернулся в воздухе голографический объём связи, в котором возник клубящийся туман - свидетельство того, что обратная связь не включена.
   - Я слушаю, - раздался по ту сторону канала связи грубоватый голос, явно принадлежащий не-человеку и исходящий из прибора-переводчика.
   - Декук? - спросила женщина, откидываясь на спинку конформного кресла.
   - А, Фалкрум! - на том конце канала раздался скрипящий звук, который у представителей расы, к которой принадлежал собеседник женщины, являлся аналогом смеха. - Опять обратку не включил?
   - Ты передал моё послание Ксизору? - женщина не обратила никакого внимания на слова того, кого она назвала Декуком.
   - Передал.
   - И?
   В голографическом объёме видеосвязи снова раздался тот же самый звук.
   - Насолить этому ведроголовому уроду, - при этих словах женщина слегка поморщилась, но ничего не произнесла, - для Ксизора будет являться весьма приятным делом. Однако нам не всё понятно с целью. При чём здесь Камино? Ведь Вейдера там нет...
   - Но там есть один очень важный для Вейдера специалист - доктор О'Ран, каминоанец, генный инженер. Это и есть ваша приоритетная цель, равно как и лаборатории по клонированию. Или есть проблемы?
   Декук снова хохотнул.
   - Да не, проблем нету! - раздался в пилотской кабине голос жеду. - Если не считать того обстоятельства, что лабораторию эту самую охраняют так, словно это не лаборатория по клонированию, а личная сокровищница Палпатина.
   Жеду замолчал, и молчал довольно долго, пока у сидящей за пультом женщины-пилота не иссякло терпение.
   - Что ты хочешь, Декук? - раздражённо произнесла она.
   - Я? Лично я - ничего. Хочет Ксизор.
   - И чего же хочет Ксизор? - прищурилась пилот YV-929.
   - Во-первых, той суммы, которую ты озвучил в самом начале, надо утроить. Иначе ищи кого поглупее. А во вторых, нам уже порядком надоело разговаривать с пустым видеообъёмом. Ксизору всё это не...
   - Сумму утроим. А насчёт видеообъёма - перебьётся твой босс. Меня вполне устраивает существующее положение вещей. Мне лишь от тебя подтверждение согласия Ксизора на эту акцию нужно.
   - Подтверждение получишь, когда на счёт босса деньги придут! - отрубил Декук, враз утратив прежнее лениво-равнодушное настроение. - Я понятно изъясняюсь, Фалкрум?
   - Понятно. Насчёт денег не переживай - в течении суток переведу на личный счёт Ксизора транзитным аттачем. Как скоро после этого ваши боевики будут готовы к вылету на Камино?
   - Будут, - уклончиво ответил жеду.- Твоё дело, Фалкрум - сделать свою часть дела. Свою часть сделки мы выполним тоже. Ты, главное, не вздумай с нами в свои игры играть. Я доходчиво изъясняюсь?
   - Ты о чём, Декук? - обманчиво-спокойно осведомилась женщина.
   - Я не знаю, к какому народу ты принадлежишь, Фалкрум, и не знаю, кто ты на самом деле - баба или мужик. Да, собственно, мне пофигу. Пока нам от таких, как ты, капают бабки - ты можешь быть кем угодно. Даже эвоком. - Жеду снова хохотнул. - Только если мой босс выяснит вдруг, что ты - джедай, тогда уж не взыщи. Джедаев мы не очень уважаем.
   Серо-голубые глаза тогруты приобрели при этих словах едва ли не правильную круглую форму.
   - С чего ты вдруг решил, что я могу быть джедаем? - как можно равнодушнее спросила Тано.
   - Да так... всякое ведь в нашей галактике может случиться... - из пустого видеообъёма донёсся саркастический смешок. - Но ты же не джедай?
   - Магистр Ордена! - фыркнула Тано.
   - Да ну? - притворно изумился Декук. - Кто тебя может знать, Фалкрум. Кто может знать... Ладно, не парься, - опять хихикнул жеду. - Я просто о безопасности забочусь. Шли бабки, парень. Об остальном мы уж как-нибудь позаботимся.
   Голографический объём связи втянулся в точку и погас, оставив пилота грузовика в задумчивости сидеть перед пультом связи. Конечно, не стоило всерьёз воспринимать слова Декука, но некий нехороший осадок от них в душе тогруты всё же остался. Ну не могли же, в самом деле, в "Чёрном Солнце" пронюхать об истинной природе Фалкрума? Или всё же могли?
   На данный момент Асока Тано была уверена только в одном - доверять деятелям типа Ксизора было бы очень большой ошибкой. Однако, если всё пройдёт успешно, проблема "Чёрного Солнца" перестанет её волновать. Просто им уже будет не до того.
  
  
   Интерлюдия 9.
  
  
   Галактика Небесная Река,
   Неизведанные Регионы,
   система тройного солнца Ауррия,
   оперативная группа ИКФ,
   борт Имперского Звёздного Разрушителя "Предостерегающий".
  
  
   Адъютант гранд-адмирала Митт'рау'нуруодо, больше известного в Империи под своим коренным именем - Траун - майор космодесанта Зедд Арана осторожно переступил порог небольшого хорошо защищённого как обычными, так и электронными, методами отсека, расположенного в недрах корпуса Звёздного Разрушителя, при этом опасливо покосившись на стоявших по обе стороны от входной двери запакованных в боевую броню высоких мощного сложения гуманоидов-ксъенов, держащих руки на прикладах своих ручных тяжёлых лучемётов. Выходец с Оринды Арана прекрасно знал о репутации этих существ, чья родина - суровый скалистый мир под названием Кандд - много лет назад была освобождена Чисскими Экспансионистко-Оборонительными Силами от рептилоидных захватчиков расы сси-руук, которые решили использовать обитателей Кандда в качестве... источника энергии для своих машин и звездолётов. Ксъены, прирождённые воины, закалённые в древних междоусобных конфликтах и в длительной межзвёздной войне с инсектоидной расой араута, оказали захватчикам отчаянное сопротивление и даже добились некоторых успехов, однако сси-руук так просто выпускать такой лакомый кусок из своих алчных когтистых лап не собирались. Поэтому ксъены и решили обратиться за помощью к чиссам. Поначалу те настороженно отнеслись к возможности помощи гуманоидам с Кандда, однако слова посланников о том, что после Кандда сси-руук могут обратить своё внимание на планеты Доминации, всё же заставили Совет Семейств и Четырёх Аристокра принять решение о посыле в родную систему ксъенов боевые корабли ЧЭОС. Рептилоиды были выбиты с Кандда и отступили в свои миры, а ксъены в итоге присоединились к Чисской Доминации. Поэтому нет ничего удивительного в том, что гранд-адмирал имел в своём распоряжении личную охрану, целиком состоявшую из этих воинственных гуманоидов, без раздумий могущих кому угодно открутить голову за своего босса. Охранники никак не отреагировали на появление ориндианца, но Арана знал, что на самом деле его внимательнейшим образом осмотрели с головы до ног и самым придирчивым образом оценили, даром что он занимал должность личного адъютанта Трауна.
   Гранд-адмирал сидел перед монитором стационарного компьютера самой последней модели, разработанной на родной планете Трауна, и внимательно просматривал бегущие по нему строки текста. При появлении Араны чисс слегка повернул голову в его сторону, но монитор от адъютанта не стал прикрывать, из чего тот сделал вывод, что информация, отображавшаяся на плоском экране, не была совершенно секретной.
   - Зедд - есть новости от нашей разведгруппы, посланной в систему Илитар? - спросил Траун.
   - Пока нет, сэр, - ответил Арана, - но ведь вы же прекрасно знаете, что капитан Фидар будет до самого последнего момента выжидать, пока не удостоверится в наличии либо отсутствии сил вероятного противника.
   - Нельзя недооценивать командующего Эсву, - назидательно произнёс Траун, отобразив на своё синекожем лице некое подобие улыбки - на эмоции чисс был весьма скуп. - Тацианин очень хитёр и умён, и всегда следует быть готовыми к любой неожиданности с его стороны. Что по поводу группы лейтенанта Расса?
   - Три часа назад их шаттл вышел из гиперпрыжка в системе Ран-Элос. Пока никаких следов присутствия чужаков не наблюдается.
   - Странно. Из той информации, что пришла от разведки нагаев, выходило, что именно вблизи Ран-Элоса были замечены странные корабли. - Траун задумчиво потёр подбородок. - Ладно, пусть они как следует там всё осмотрят. Что слышно от посла дратиан?
   - Он благополучно прибыл на Пангал, сэр. Теперь дело за Верховной Ассамблеей Федерации. Послу Фришшу придётся использовать всё своё красноречие и всю силу убеждения, чтобы подействовать на Председателя Ксасса. Надеюсь, что послу удастся всё же склонить Ассамблею Федерации к союзу с Империей. Дратиане - достойный союзник... равно как и противник. Было бы глупо отбросить идею заключения союза с Пангалом.
   - Верные слова, Зедд. - Чисс задумчиво побарабанил пальцами по столешнице. - Чем больше у Империи союзников - тем твёрже почва под ногами. Тем более сейчас.
   - Что-то случилось, сэр? - осторожно спросил ориндианец.
   - Можно сказать и так. - Траун откинулся на спинку кресла и, взяв со стола изящную чашку с ароматным каффом, сделал пару глотков. - В Гордианском Пределе состоялось сражение между Флотом и силами мятежников.
   - И каковы результаты битвы?
   - Битвы? - усмехнулся Траун. - Я бы так не назвал то, что там имело место быть. Уилхафф Таркин совершил роковую для себя ошибку, выведя боевую станцию "Звезда Смерти" слишком далеко от спутника планеты, на котором находилась база Альянса, да ещё и в точке, расположенной на противоположной стороне орбиты. Итог: мятежники сумели эвакуироваться с планетоида, хотя и понесли потери, с нашей стороны потери незначительны. Спутник захвачен, но толку от этого, извиняюсь - пшик! И всё "благодаря" самоуверенности гранд-моффа!
   - Надо полагать, последствия этой ошибки дорого стоили Таркину? - Арана злорадно усмехнулся. Ориндианец не уважал заносчивого гранд-моффа и считал, что его пренебрежение не-человеческими расами очень неверно в корне. Сам же Арана относился к инопланетянам без брезгливости и пренебрежения, справедливо полагая, что важно не то, сколько у тебя конечностей, покрыт ты шерстью или чешуёй - важно то, что прячется под твоей черепной коробкой и порядочен ли ты. Адъютант гранд-адмирала сталкивался по ходу службы с такими отвратительными типами своего же вида, которые заслуживали лишь одного - заряда бластера промеж глаз. А среди не-людей он мог сразу назвать несколько рас, которые уже доказали верность Империи - ксъены, ногри, нозавриане, ий'таш, кубазы, синитины.
   - Ага. - Траун не спеша выцедил кафф и поставил пустую чашку на поверхность стола, при этом слегка задев клавиатуру, отключая монитор. - Казнён лично главнокомандующим Лордом Вейдером. Как всегда - при помощи Силы.
   Арана понимающе кивнул.
   - И кто теперь назначен на эту должность?
   - Тиаан Джерджеррод. Знаешь его?
   - Наслышан. Умён. Талантлив. Осторожен, и в то же время, как это парадоксально бы ни звучало, решителен. Предан Империи... хотя Таркин тоже был ей предан.
   - Ну, Джерджеррод, по крайней мере, не разрабатывал провальные доктрины, только лишь вредящие Империи. Он...
   Сигнал коммуникационного устройства прервал чисса, заставив его недовольно взглянуть на развернувшийся в воздухе голографический объём, в котором проявилось изображение капитана "Предостерегающего" Дагона Нирица.
   - Сэр - прошу извинить меня за то, что потревожил вас, - произнёс андариец, - но только что получено экстренное сообщение от Фаррела Расса. Разведывательный челнок подвергся атаке нескольких неизвестных космических кораблей класса истребителя, однако ничего похожего ранее не наблюдалось. Атака отбита, однако нападавшие применили против челнока Расса неизвестную технологию нейтрализации дефлекторных щитов, вследствие чего шаттл был вынужден совершить посадку на одной из планет системы Ран-Элос. На данный момент корабль накрыт изолирующим полем и экипаж проводит полевой ремонт, пытаясь восстановить работу генератора защитного поля.
   - Ран-Элос довольно далеко отсюда, - задумчиво проговорил Траун, постукивая пальцами по столешнице. - Нам понадобится около семи часов, чтобы добраться туда. Гм... Вот что, капитан - свяжите меня с космическим командором Сивой. Корабли нагаев находятся гораздо ближе к Ран-Элосу, чем наша эскадра. Я попрошу Сиву отправить несколько кораблей на помощь группе Расса. Распорядитесь, чтобы главный навигатор Шенк проложил кратчайший курс до системы. Это всё.
   - Да, сэр. - Нириц почтительно отсалютовал гранд-адмиралу и исчез из голообъёма.
   - Интересное событие, вы не находите, Зедд? - Траун быстро взглянул на адъютанта. - Полагаю, что это именно те, о ком мы все думаем... Вот что - подготовьте зашифрованную депешу Лорду Вейдеру. Изложите в ней о последних событиях, подробно опишите боевой контакт с тацианами вблизи третьей планеты Ороми, включите туда рапорт о после Дратианской Федерации. Также укажите, что лидеры Наги готовы пойти на дальнейшее сближение с Империей. У меня всё, майор. Вы свободны.
   - Слушаюсь, сэр. - Арана сдержанно кивнул и, развернувшись, направился к выходу из отсека. Но уже выходя в коридор, всё же не удержался и обернулся. При виде того, как в голографическом объёме возникло изображение бледнокожего худощавого гуманоида в военной форме, Арана понимающе усмехнулся и кивнул сам себе. Как всегда, у его шефа было заготовлено несколько вариантов наперёд и какой именно он решит реализовать, было ведомо только ему одному.
  
  
   Глава 22.
  
  
   Спустя пять недель после Явинской Битвы,
   Дикое Пространство,
   система Камино,
   пятая планета - Камино,
   Тимира-Сити,
   Центр клонирования,
   лаборатория N37.
  
  
   Доктор О'Ран, не глядя, подхватил стоявший рядом с монитором стакан с тонизирующим напитком и залпом осушил его, даже не обращая внимания на то, что напитка там оставалось всего лишь на два глотка. Всё внимание каминоанца было сосредоточено на том, что показывал ему трёхмерный монитор его рабочего компьютера. Одна диаграмма сменяла другую, строки текста на каминоанском бежали по объёму чуть ли не скоростью вылетающих из турболазера зарядов. Но О'Ран прекрасно всё видел и ни одна деталь не ускользнула от внимания учёного. Не могла ускользнуть - уж слишком была важна работа, которой он сейчас занимался.
   Клонирование для каминоанских генных инженеров не являлось чем-то таким уж запредельным. Поэтому создать клона по заказу какого-нибудь правительства или частного лица (буде таковое нашлось бы) им было не сложно. Но ситуация, с которой столкнулся доктор О'Ран, разительно отличалась от всего, с чем до этого имели дело каминоанские учёные. Воссоздать методом клонирования тело для самого Тёмного Лорда ситхов Дарта Вейдера, причём воссоздать его таким, каким мог бы выглядеть главнокомандующий Имперским Флотом на данный момент времени - тут требовалось не только мастерство клонодела. Нужно было прибегнуть к генерированию виртуального облика клона, для чего О'Ран и его ассистенты тщательно изучили весь материал по пациенту и с помощью ВИР-генератора создали виртуальную модель внешности Вейдера с учётом прошедших девятнадцати лет. После того, как облик клона был предъявлен заказчику и получил его одобрение, О'Ран со своей группой начал процедуру клонирования. И на данный момент она была завершена на семьдесят восемь процентов. Работа продвигалась успешно и каминоанец был очень доволен собой. Оставалась самая главная проблема - как переместить сознание Вейдера в тело клона, однако Тёмный Лорд успокоил О'Рана, сказав, что эта проблема является его личной проблемой и каминоанца она не касается.
   Доктор О'Ран настолько был поглощён мелькавшими на мониторе графиками, формулами и диаграммами, что поначалу не обратил никакого внимания на странный шум, наполнивший его рабочий кабинет. Только когда в распахнувшуюся дверь буквально ввалился один из его ассистентов, доктор Мотра Иим, О'Ран недоумённо поднял голову от компьютера и уставился на коллегу.
   - Что случилось, Мотра? - спросил он.
   - Вы разве ничего не слышите, шеф? - Иим удивлённо уставился на О'Рана.
   - А что я должен был услышать? - О'Ран нажал на клавишу "Пауза" на сенсорной клавиатуре.
   - Сирену боевой тревоги, босс! - Иим покачал головой. - Нельзя же так углубляться в работу, что вы даже не расслышали сирену, которая воет уже несколько минут!
   - Боевая тревога? - О'Ран непонимающе уставился на Иима и прислушался. - Да, действительно, сирена...
   В этот момент в кабинет быстрым шагом вошёл имперский офицер-штурмовик в полном боевом облачении, державший в правой руке ручную бластпушку CR-1. Он оглядел обоих каминоанцев и кивнул сам себе, словно удовлетворённый тем, что предстало его взору.
   - Господа - вам надлежит немедленно покинуть лабораторию и проследовать в сопровождении солдат охранного батальона в убежище, - тоном, не терпящим возражений, произнёс имперец. - Радар засёк группу неопознанных кораблей, которые быстро снижаются с орбиты и движутся строго на Тимира-Сити. Пока никаких враждебных действий они не предпринимают, но защитный экран над городом уже поднят, так как на наши запросы корабли не отвечают, и их бортовые идентификаторы не выдают опознавательных кодов Флота.
   - Вы их классифицировали, полковник Коди? - спросил О'Ран.
   - Да, но от этого ситуация не стала более понятной. Один из этих звездолётов - крейсер типа "Дредноут", остальные корабли - меньшего класса и движутся в сторону Тимира-Сити, при этом не отвечая на вызовы.
   - Вы запросили поддержку?
   - Да. С главной базы в Тайпока-Сити уже выслали семь LAAT-AS с десантом и четыре LAAT/c с бронетехникой. Однако, боюсь, что они прибудут сюда уже после того, как корабли высадят десант, а в том, что они именно это собираются сделать, я нисколько не сомневаюсь.
   О'Ран растерянно огляделся. За спиной штурмовика замаячили каминоанские солдаты в боевой броне и с ручными плазменными излучателями в руках.
   - И что вы намерены предпринять, полковник? - О'Ран переглянулся с Иимом, который стоял слева от него.
   - Как я уже говорил, мы подняли щиты над городом, но этого может быть недостаточно. Сейчас мои люди заканчивают развёртывание мобильных комплексов ПВО, а силы безопасности Камино занимают позиции для обороны города. Я связался с орбитальной базой на синхроорбите и сейчас к нам выдвинуты два лёгких крейсера и Звёздный Разрушитель "Громовержец". Но до этого...
   В этот момент по стенам коридор прошла дрожь, а вмонтированные в потолок осветительные панели замигали.
   Коди многозначительно посмотрел на каминоанского офицера и едва заметно кивнул тому. Высокий гуманоид сделал знак своим солдатам и каминоанцы, держа наготове своё оружие, устремились в противоположную от лаборатории сторону.
   - Господа учёные, - имперец повёл своей бластпушкой, - прошу следовать за мной. Судя по всему, нас всё-таки атаковали.
   - Но дефлекторный щит...
   - ... можно отключить, - закончил за О'Рана Коди. - И я лично знаю, как минимум, два способа, как это осуществить. Про первый говорить не стану - сейчас как раз его пытаются осуществить, а вот второй... Второй предполагает наличие в городе диверсанта, и именно поэтому охрана генератора усилена... Док - вы стрелять умеете? - неожиданно спросил штурмовик.
   - Что, простите? - не понял О'Ран.
   - Бластером пользоваться умеете? - Коди направился в сторону, противоположной той, в которой скрылись каминоанские солдаты. За спинами обеих учёных совершенно неожиданно для обоих каминоанцев материализовались четверо штурмовиков в броне "хамелеон", с модернизированными бластерными карабинами Е-11 в руках.
   - Чисто теоретически. - О'Ран слегка подтолкнул Иима, который замешкался на пороге лаборатории. - Полагаете, что может дойти и до этого?
   - Если солдат не готов к самому худшему варианту - он не доживёт до конца сражения. - Бывший клон-коммандер Великой Армии Республики, а сейчас - полковник Штурмового Корпуса Имперских Вооружённых Сил, командир Пятого особого батальона, многозначительно повёл бластпушкой. - Если кто-то настолько обнаглел, что решил совершить налёт на Камино, то этот "кто-то" явно имеет для этого и возможности, и средства. "Дредноуты" нельзя купить в первом попавшемся оружейном магазине.
   - Вы известили Верховное Командование Империи? - спросил Иим, следуя позади О'Рана.
   - Ага. Известил. - Коди издал под своим шлемом звук, похожий на смешок. - Все каналы связи забиты помехами. Это вам ни о чём не говорит?
   - Альянс? - О'Ран внимательно поглядел на имперца.
   - Возможно. Пока мы ещё толком не разобрались в ситуации. Три кореллианских корвета "Убийца", дорнейская канонерка "Браха'ток", два рендилийских сторожевика и пять транспортов AEG-77.
   - Несколько нетипично для мятежников, - протянул Иим. - Вроде такие корабли они не используют.
   - Интересуетесь?
   - Меня всегда привлекали космические корабли, полковник, - ответил каминоанец. - Так, почитываю кое-что, в Голонете поглядываю...
   - Понятно. - Коди свернул за угол коридора, явно направляясь в сторону одной из внешних галерей города. - Что ж, иногда...
   Сильное сотрясение, прокатившееся по полу, стенам и потолку коридора, едва не свалило с ног каминоанцев и сопровождавших их солдат. Коди, от неожиданного толчка с трудом удержавший равновесие, подхватил споткнувшегося О'Рана и помог каминоанцу устоять на ногах.
   - Релл - рапорт! - бросил полковник в микрофон встроенного в шлем комлинка.
   - Сэр - противник только что сбросил на город мощную бомбу! - донёсся до Коди голос одного из его офицеров. - Щит пока держит, но генераторы очень сильно перегружены! Ещё одного такого попадания он может не выдержать! Хатт знает, что это за бомба такая!
   - Что значит - хатт знает? Капитан - вы что, не можете определить тип взрывного устройства? Взрыв вы видели? Лично, имею в виду?
   - Извините, сэр, но это что-то абсолютно новое. Взрыв был похож на атомный, но никакой радиации при этом не было зафиксировано. Даже учитывая вероятность наличия у атакующих "сверхчистой" ядерной бомбы, первоначальная радиация была бы зафиксирована детекторами, но ничего такого они не заметили. Для барадиевой же бомбы сопутствующие факторы нехарактерны. Возможно, использовали ракету с боеголовкой из нергона-14.
   - Так. - Коди, продолжая быстро идти по коридору, свернул за очередной поворот. - Что транспорты? Высадку десанта не планируют?
   - Пока щит включён - это невозможно, - отозвался капитан Айрен Релл. - Поле не пропустит никакой материальный объект, имеющий скорость выше двух метров в секунду. Двигаться же с такой скоростью корабль не в состоянии. А генераторная станция находится под усиленной охраной трёх взводов штурмовиков с приданными им шагоходами и батальона сил самообороны.
   - Надеюсь, что это так. - Коди мельком бросил взгляд на обоих учёных, которые следовали за ним под охраной четырёх солдат. - Сдаётся мне, всё это затеяно неспроста. Кому-то очень не нравится то, чем занимаетесь вы, док.
   - Полагаете, их цель - именно мой проект? - О'Ран внимательно посмотрел на имперца.
   - Ставлю на это сотню империалов.
  
  
   Опасения командира Пятого особого батальона насчёт возможной диверсии на генераторной станции дефлекторного щита Тимира-Сити, к счастью, не подтвердились. По-видимому, инфильтрировать своего агента нападающие либо не собирались, предпочитая действовать грубой силой, либо просто на это у них не было времени. И второе казалось имперскому офицеру более реальным вариантом. Следовательно, скорее всего, здесь имперцы и силы безопасности Камино имели дело не с регулярными войсками Альянса (почему-то это словосочетание - "регулярные войска Альянса" - вызывало у Коди идиотскую ухмылку, поскольку бывший офицер ВАР не считал разномастное воинство мятежников регулярной армией), а с некими наёмниками, которых подрядили на выполнение грязной работёнки по заказу повстанческих лидеров. А в том, что за нападением на Тимира-Сити стоят именно главари бунтовщиков, Коди не сомневался ни на йоту.
   Взрыв второй бомбы, сброшенной с орбиты - на сей раз детекторы однозначно показали, что бомбардировку проводил зависший на кромке планетарной атмосферы рендилийский тяжёлый крейсер типа "Дредноут" - пришёлся точно на сектор щита, закрывавшему центральную часть города. И хотя щит выдержал и это попадание тяжёлой ракеты с боеголовкой из нергона-14 - на сей раз тип взрывчатки был определён точно - но на небольшом участке его, именно в эпицентре взрыва, мощность поля упала практически до нуля, чем тут же воспользовались нападавшие. Под прикрытием одного сторожевика и канонерки транспорты быстро снизились и успели миновать выключенный участок щита до того, как техникам на станции удалось перенаправить потоки энергии на повреждённый взрывом сектор. "Браха'ток" успел отвернуть от включившегося дефлектора и уйти в сторону, а вот сторожевой корабль этого сделать не смог и на большой скорости врезался в щит, превратившись в шар ослепительного пламени, из которого во все стороны прянули раскалённые обломки.
   В высадившихся на одной из посадочных платформ Тимира-Сити десантниках Коди, к своему немалому изумлению, узнал боевиков "Чёрного Солнца", облачённых в характерную для них чёрную броню со стилизованным изображением солнца с восемнадцатью лучами. Вооружены боевики, надо было признать, были весьма отменно - бластеры, лучевые винтовки, ручные лучемёты и плазменные ручные пушки, а у двоих были при себе переносные ракетные противотанковые комплексы. Полковник покачал головой, глядя на транслируемую с одного из поднятых в воздух БПЛА видеокартинку, которая передавалась на тактический монитор в полевой штаб Пятого батальона, располагавшийся под прикрытием толстой брони командно-штабной машины QH-7 "Колесница" на репульсорном приводе, которая в данную минуту неподвижно покоилась на одной из открытых городских платформ под прикрытием шести AT-DP и двух тяжёлых репульсорных танков S-1.
   - Как вам это нравится, сэр? - Айрен Релл кивком головы указал на тактический монитор. - Они что, совсем ум потеряли, что ли?
   - Релл - они бандиты и стоит кому-нибудь потрясти перед носом Ксизора или Циввита пачкой кредиток, как они всё что угодно сделают за эти кредитки. Тем более, что Ксизор люто ненавидит Лорда Вейдера за то, что тот приказал семь лет назад зачистить территорию в районе родного города фоллинца. Помнишь тот случай, там ещё была утечка вируса из биолаборатории?
   - Что-то такое припоминаю. - Капитан Релл, уроженец Алсакана, кивнул командиру. - С тех пор у этого зеленокожего мудака зуб на командующего.
   - И кто-то подрядил его на это дельце. - Коди хмыкнул.
   - Кто - как раз понятно. Только вот всё это как-то... странно выглядит, вы не находите, сэр?
   - Странно? - Коди снял шлем и аккуратно положил его на откидной столик. - То есть?
   - На что они рассчитывают? - Релл пожал плечами. - Пять AEG-77 - это, по сути своей, капля в море. Максимум, что может нести такой транспорт - двенадцать десантников, и это если модернизировать корабль. Шестьдесят десантников - это же до смешного мало, сэр! Нас здесь шестьсот двадцать штурмовиков с боевой техникой, а добавьте к этому каминоанский гарнизон - что получается?
   На поверхности силового поля ярко полыхнуло, раздался звук взрыва, за ним - ещё один. БПЛА, паривший в воздухе под щитом, показал ведущий по поверхности дефлекторного щита огонь из торпедной установки корвет класса "Убийца". Экипаж корвета открыл огонь из торпедной установки, заряжённой протонными торпедами, но одного не учли те, кто находился на борту "Убийцы" - каминоанские города были защищены дефлекторными щитами обоих классов. Первый класс представлял собой так называемые лучевые, или энергетические, щиты, защищавшие от энергетического оружия, второй же тип щитов - корпускулярные - обеспечивал защиту от ракет, торпед и прочих деликатностей этого ряда. Поэтому смысла в бомбардировке, особенно после того, как транспорты высадили десант, полковник не видел. Деморализация обороняющихся? Ха, тут вам не сброд из Внешнего Кольца и не желторотые новобранцы - Пятый особый батальон входил в состав 501-го легиона, а там слабонервные не служили. Там вообще мало было обычных людей - большую часть этого элитного подразделения Штурмового Корпуса составляли именно клоны, выращенные перед самым разгаром так называемого "сепаратистского кризиса" здесь, на Камино. И труса перед лицом врага 501-й легион никогда не праздновал, будь то сражение на Мустафаре против войск Гизора Деллсо или подавление мятежа антиимперской группировки на Камино в 12 ДБЯ.
   - Сэр, - в сторону Коди повернулась голова одного из операторов, сидящих за пультом в полуметре от полковника, - получено сообщение от командира "Громовержца" капитана Уэддока. Подлётное время отряда поддержки - две минуты. Лёгкий крейсер "Арклан" готовится выйти на дистанцию ведения огня по тяжёлому крейсеру противника. Десантное подразделение капитана Линна также на подлёте. Высадившийся десант противника вступил в боевое соприкосновение с силами безопасности Тимира-Сити.
   - Выдвинуть на помощь каминоанцам три взвода штурмовиков и подразделение AT-DP, - распорядился Коди, по-прежнему глядя на тактический монитор. - Блокировать Вторую и Четвёртую эстакады, на Третью перебросить пять шагоходов и два танка 1-L. Дополнительные силы передислоцировать к станции защитного экрана...
   Неожиданно полковник замолчал и уставился широко раскрытыми глазами на монитор, показывающий состояние и конфигурацию дефлекторного щита.
   - Сэр? - Айрен Релл удивлённо взглянул на командира особого батальона Штурмового Корпуса.
   - Какую конфигурацию имеет силовой щит города? - медленно произнёс Коди, не отводя глаз от монитора. - Он ведь предназначен для защиты от бомбардировки и возможной высадки десанта?
   - Но он не защищает город снизу, со стороны поверхности океана! - дураков в Штурмовом Корпусе не было, и алсаканец сразу понял, что имел в виду его командир. - Это отвлекающий манёвр!
   - Полагаешь? - прищурился Коди.
   - Ставлю своё месячное жалованье, сэр!
   - Но если так - то какова их цель?
   - Лаборатория доктора О'Рана!
   - Дерьмо! - Коди подхватил со столика шлем. - Релл - остаёшься здесь! Координируешь наши действия с действиями каминоанцев! Где лейтенант Гарт?
   - Со своим взводом у транспортной эстакады...
   - Немедленно вызвать его сюда! И пусть местные выделят пару-другую десятков своих бойцов! - полковник подсоединил шлем к бронекостюму и бросился к выходу из штабной машины. - Свяжись с пилотами экранопланов - пусть поднимаются в воздух и тралят океан глубинными бомбами! Где-то поблизости должна ошиваться хаттова подлодка - иначе как тогда эти мерзавцы проникли по эту сторону щита?!
   - Есть, сэр!
   Коди едва ли не вывалился из "Колесницы", придерживая бластпушку обеими руками. Остановился в метре от машины и огляделся. К штабной машине бегом уже спешил взвод штурмовиков в "хамелеонах", однако вместо привычных модернизированных Е-11 каждый из солдат держал в руках тяжёлый ручной лучемёт M-24 с подствольным гранатомётом. Ударное подразделение лейтенанта Гарта специализировалось на проведении штурмовых операций в условиях городской застройки, что на Камино наблюдалось сплошь и рядом, поэтому Коди вполне справедливо рассудил, что именно штурмовики Гарта могут пригодиться, если вдруг диверсионный отряд мятежников - а в том, что диверсионная группа, проникшая в город, состоит именно из спецназовцев Альянса, командир Пятого особого не сомневался - сумеет пробраться на лабораторные уровни.
   - Сэр - по вашему приказанию... - начал было докладывать лейтенант Гарт, однако Коди жестом остановил его.
   - Следуете за мной, лейтенант, - распорядился он. - И сопроводите докторов О'Рана и Иима в защищённое убежище. - Полковник жестом подозвал к себе обоих генетиков. - Господа - я сожалею, но вам, вполне возможно, придётся какое-то время посидеть взаперти и под охраной. Если цель нападавших - вы и ваша лаборатория, то...
   Коди многозначительно развёл руками.
   - Мы всё понимаем, полковник. - О'Ран степенно кивнул своей небольшой головой на длинной шее. - И благодарим вас за заботу.
   - Ну, так я именно для этого здесь и нахожусь, док. - Коди хмыкнул и сделал условный знак сопровождавшим учёных штурмовикам. - За мной, парни. - Коди снял с предохранителя свою CR-1 и заторопился в том же направлении, откуда он совсем недавно пришёл вместе с учёными. Штурмовики двинулись вслед за ним.
  
  
   Глава 23.
  
  
   На противоположном конце эстакады, которая вела к центру клонирования, штурмовиков встретило подразделение сил безопасности Камино - два десятка солдат-каминоанцев, вооружённых плазменными излучателями и облачёнными в боевую броню. Их командир - высокий каминоанец, на броне которого был выгравирован знак, обозначающий офицера - при виде штурмовиков выступил вперёд, прижав к груди сжатую в кулак левую руку.
   - Полковник Коди - я лейтенант-командор сил безопасности Ак Аз, - представился гуманоид. - Моё подразделение придано вам для усиления.
   - Рад знакомству, лейтенант-командор. - Коди кивнул каминоанцу. - Если дойдёт до боестолкновения - тяжёлое оружие не применять. По возможности, нужны пленные.
   - Так точно, сэр, - кивнул Аз.
   - Вперёд.
   Внутри лабораторного комплекса царила тишина. И ни одной живой души не попадалось штурмовикам и каминоанским безопасникам на их пути. Гражданский персонал лабораторий был эвакуирован, а местные безопасники заняли позиции в ключевых точках комплекса. Штурмовики неслышимыми тенями скользили по коридорам, держа наготове оружие и активировав маскировочное покрытие своих бронекостюмов.
   Время от времени в шлеме полковника оживал комлинк, голосом Релла сообщая о том, что происходит снаружи. А снаружи происходили ОЧЕНЬ ИНТЕРЕСНЫЕ события. Начать с того, что "Дредноут", едва лишь его экипаж увидел приближающийся к нему ИЗР в компании двух лёгких крейсеров "Страж", рванул со своей позиции так, словно ему приделали ещё один двигатель или же его капитана за зад укусил какой-нибудь свирепый хищник. Укусил - да и отхватил половину. Один из "Стражей" двинул на перехват, однако "Дредноут" так быстро отвалил от планеты и включил гипердрайв, что имперский боевой корабль лишь увидел кормовые габаритные огни. И только. Три корвета попытались было повторить манёвр "Дредноута", но состязаться в скорости со "Стражами" они не могли. Два MCR90 превратились в облака пара и разлетающихся во все стороны обломков после того, как второй крейсер, сосредоточенным огнём своих лазерных орудий сбив щиты, поразил оба корабля "Чёрного Солнца" точно в двигатели, третий корвет был захвачен притягивающим лучом, сгенерированным "Громовержцем", и втянут в его ангар. Канонерка сумела избежать слишком пристального внимания со стороны имперских звездолётов и, увернувшись от назойливых СИД-истребителей, выпущенных Звёздным Разрушителем, тоже ушла в гиперпространство. Оставшийся на ходу второй рендилийский сторожевик, зажатый между силовым щитом и боевыми кораблями имперцев, предпринял отчаянную попытку прорваться в открытый космос, чтобы последовать за "Дредноутом" и корветами, но выпущенные Звёздным Разрушителем заряды ионной энергии обездвижили корабль синдиката, после чего имперские канониры хладнокровно расстреляли беспомощный звездолёт тяжёлыми турболазерами.
   Высадившийся десант боевиков Ксизора штурмовики и каминоанские безопасники прижали к краю той самой платформы, на которую те высадились. Высадиться-то они высадились, да вот сесть обратно на транспорты они уже не могли - все пять AEG-77 благополучно и весьма быстро погружались на дно каминоанского океана, превращённые огнём истребителей в облака обломков. Поэтому, прекрасно понимая, что живыми их отсюда вряд ли выпустят, боевики "Чёрного Солнца" отчаянно сопротивлялись, однако силы было явно неравны. Противостоять закованным в броню имперским штурмовикам, да ещё поддерживаемых шагоходами и танками, они явно были не в состоянии.
   Все эти новости Коди выслушивал на ходу, двигаясь по коридорам центра клонирования, держа в правой руке бластпушку. По-прежнему вокруг всё было тихо и спокойно, и этот уже порядком начинало нервировать командира Пятого батальона. Нет, с нервами у Коди всё было в порядке, иначе бы он давно уже получил "белую метку" при медосвидетельствовании - просто сработало чутьё солдата. По его жесту штурмовики плотнее сомкнули ряды; местные же безопасники, разделившись на две группы, двигались впереди и позади имперцев, прикрывая их от нападения с тыла и от фронтальной атаки. Но всё же что-то было не так, и Коди мог дать голову на отсечение, что что-то должно произойти. Причём не слишком приятное для штурмовиков.
   Где-то за очередным поворотом коридора раздалось несколько выстрелов из бластера, затем грохнул взрыв. Повинуясь жесту командира, штурмовики и безопасники тут же изготовили оружие к бою и осторожно, по двое, двинулись вперёд.
   За углом кто-то издал протяжный крик, причём исходил он явно не из человеческого горла. Коди нахмурился под шлемом и поднял бластпушку. Осторожно приблизился к повороту и выглянул из-за угла. И недоумённо приподнял брови.
   У лежащего на белом полу тела, облачённого в лёгкую полевую броню разведчика Альянса, рядом с которым валялась бластерная винтовка А-280, стояла рослая фигура в мандалорском доспехе, держа в правой руке бластерный карабин ЕЕ-3. В каждой из набедренных кобур виднелось по бластеру модели ESBF. Он слегка дотронулся до лежащего на полу носком бронированного ботинка и слегка кивнул сам себе.
   Коди сделал условный знак левой рукой, правой по-прежнему держа бластпушку, и трое штурмовиков немедленно устремились в сторону незнакомца, держа его под прицелом лучемётов.
   - Стоять на месте! Оружие на пол!
   При этих словах человек в мандалорской броне не спеша повернулся в сторону приближающихся штурмовиков, по-прежнему держа в правой руке карабин, направленный стволом вниз. И при виде этого весьма узнаваемого зеленоватого шлема с характерной вмятиной Коди хмыкнул и опустил оружие, поскольку он хорошо знал, кто именно скрывается под этим доспехом.
   - Спокойно, парни! - командир Пятого особого батальона вышел из-за угла и направился прямиком к замершей в ожидании фигуры. - Это не противник.
   - Полковник Коди - рад вас видеть, - произнёс мандалорец на корусанти. - Я так понимаю, вы здесь с той же целью, что и я?
   - Цели у нас могут быть диаметрально противоположными, Фетт. - Штурмовик усмехнулся. - Надеюсь, в этот раз не так, а?
   - Угадали. - Из-под шлема мандалорца донёсся смешок. - Я здесь по личной инициативе, полковник. Просто получилось так, что мне стало известно о планах "Чёрного Солнца".
   - Каким образом? - Коди с некоторым подозрением взглянул на Фетта.
   - Дело было у меня одно, на Тассалии. Я должен был встретиться со своим связным на этой планете и так уж случилось, что связного этого преследовали как раз парни Ксизора. В детали вдаваться не стану, просто пришлось кое-кого прижечь, кое-кого - схватить для допроса. И вот тогда и выяснились очень любопытные детали. И детали эти привели меня к вам.
   - Очень вовремя, надо заметить. - Коди взглянул на лежавшего на полу мятежника, принадлежащего к расе ботанов - гуманоидов с планеты Ботавуйя, в шлеме которого виднелось прожжённое бластерным выстрелом отверстие. - Ваша работа?
   - Этот болван отстал от своей группы. - Фетт повёл плечами. - А может, и не отстал, может, просто прикрывал тыл. - Мандалорец усмехнулся. - Похоже, разведдиверсионное подразделение Альянса. Да ещё и ботан.
   - Не люблю этих хитрожопых типов. - Коди брезгливо поморщился под шлемом. - Всегда надо держать ухо востро с ботанами. Имел опыт, хатт его дери! Чуть без головы не остался!
   - И я о том же.
   Фетт повернул голову в том направлении, в котором двигался сводный отряд штурмовиков и каминоанских солдат.
   - Я посадил свой корабль на одной из платформ нижнего уровня города, - проговорил охотник за головами. - Вейдер дал мне специальный код доступа, благодаря которому я могу беспрепятственно садиться где угодно... ну, разве что за исключением военных баз, там только с разрешения лично командующего. Так вот - я приземлился и в качестве личного посланника Лорда Вейдера меня поселили в одной из жилых секций одного из нижних уровней. Было понятно, что "Чёрное Солнце" готовит акцию против клон-центра, если принимать во внимание ту информацию, которую я выудил на Тассалии. Я только не знал, когда это произойдёт, но, похоже, терпения у Ксизора в этом вопросе не было так уж и много... если оно вообще у него было...
   - У фоллинца большой зуб на Лорда Вейдера...
   - Мне об этом прекрасно известно, полковник. - Фетт смерил штурмовика взглядом с ног до головы, что заставило Коди вспомнить о том, КЕМ был отец Бобы. - То, что его болваны тупо попёрлись на щит - молодцы, сами сообразили. Хотя в Пятьсот Первом идиотов не держат... А то, что здесь участвуют диверсанты Альянса, тоже сами додумались?
   - Это было очевидно, - пожал плечами Коди. - Сами боевики Ксизора вряд ли справились бы с таким делом - кишка уж больно тонка.
   - Верно, - согласно кивнул головой мандалорец.
   - Вы их видели?
   - Издали. Я старался не попадаться им на глаза, чтобы иметь перед ними тактическое преимущество. Двенадцать спецназовцев... нет, теперь уже одиннадцать. В город проникли через нижние уровни, использовали для этого небольшую подводную лодку. Вы её тоже, наверное, ищете?
   - Пытаемся.
   - Она притоплена вблизи причала для морских судов в западной части города. Кажется, номер причала Четыре, если я верно всё понял.
   - Четвёртый причал? - Коди тут же включил комлинк и передал полученную от Фетта информацию Реллу. Снова посмотрел на мандалорца. - Однако, стоя здесь, мы теряем время. Нужно двигаться за террористами. Фетт - вы с нами?
   - Ну, вообще-то я предпочитаю работать за соответствующую плату, но тут дело касается того, кого лучше не злить. Так что - да, я с вами.
   - Отлично. - Коди сделал знак штурмовикам и каминоанцам продолжить движение. Фетт молча присоединился к отряду, пристроившись слева от командира Пятого батальона.
   Миновав несколько пересечений с другими коридорами, штурмовики и безопасники очутились перед выходом на широкую закрытую галерею, защищённую от внешней среды куполом из прозрачного транспаристила. В дальней её части виднелись четыре входа в коридоры, ведущие внутрь жилых и исследовательских строений города, но нигде не было видно ни одной живой души. Впрочем, ни одной мёртвой - тоже.
   - И куда теперь? - Коди огляделся. - Джадд - давай сюда следоискатель!
   Один из солдат приблизился к полковнику, снимая на ходу с пояса бронекостюма небольшой прибор, представлявший из себя компьютерный блок со встроенной системой сканеров, который крепился к металлопластовой рукояти длиной сантиметров в сорок. Он быстро настроил устройство, после чего в верхней части корпуса вспыхнул небольшой монитор, на котором возникли разнокалиберные линии, концентрические окружности и ломаные многоугольники, понятные только тому, кто был обучен работе с этим весьма хитроумным и сложным детищем имперской электроники, выпускаемом одной малоизвестной широкой публике компании с Андары.
   - Сэр - они прошли вон в тот проход. - Закованная в броню рука солдата указала на крайний справа коридор, ведущий как раз к лаборатории доктора О'Рана. - И это очень плохо.
   - Сам знаю. - Настроение у Коди резко упало. - Они попытаются уничтожить все записи дока и, что самое плохое - образец. Нужно спешить.
   - Я пойду вперёд, если вы не возражаете, полковник. - Голова в мандалорском шлеме слегка повернулась в сторону Коди.
   - Не возражаю, - буркнул офицер-штурмовик. - Только всех там не перебейте, Фетт. Оставьте хотя бы одного для допроса.
   - Вы полагаете, что от этого будет какой-то толк? - мандалорец безразлично пожал плечами. - Ладно, как хотите.
   Коди сделал условный знак своим людям и каминоанцам и сводный отряд из имперских штурмовиков и местных безопасников быстро растворился в коридоре, на который указал следоискатель.
  
  
   Наивно было предполагать, что диверсионная группа Альянса не обеспечит свою тыловую безопасность. Судя по всему, до них дошло, что прикрывающий их с тыла спецназовец уже ничего не прикрывает, поэтому они озаботились обеспечением безопасности на свой лад. Остановившись перед очередным поворотом коридора, что вёл к лаборатории О'Рана, Коди осторожно выглянул из-за угла и увидел Бобу Фетта, сидящего на корточках точно посреди коридора, на равном удалении от обеих стен. Мандалорец что-то внимательно разглядывал, и это "что-то", судя по всему, было протянуто над полом на небольшой высоте.
   - Фетт? - Коди осторожно приблизился к охотнику за головами. Тот при приближении штурмовика покачал головой, не оборачиваясь, и сделал предостерегающий жест.
   - Они установили растяжку, используя мономолекулярный трос. - Фетт рукой указал на прилепленные к стенам коридора на уровне колена человека среднего роста небольшие диски, цветом почти неотличимые от цвета материала стен. - И поставили в качестве подарков разрывные гранаты.
   - Растяжку можно снять?
   - Я как раз этим сейчас и занимаюсь.
   Фетт очень аккуратно, стараясь не потревожить тончайший и прочный трос из армированного волокна, провёл пальцами по нити и задумчиво поглядел влево. Поднявшись на ноги, мандалорец очень медленно прошёл вдоль растяжки и остановился как раз напротив гранаты. Осмотрел её. Хмыкнул. И... выдвинув из правой наручи вибролезвие, резким движением перерезал волокно.
   - Стой, какого... - только и успел выкрикнуть Коди.
   - Чего дёргаетесь? - усмехнулся Фетт. - Детонаторы срабатывают лишь тогда, когда происходит одновременное воздействие на детонационные кольца, а при перерезании троса ничего не происходит. Небрежная работа! - презрительно фыркнул мандалорец. - Я бы на месте этих неучей поставил бы всю конструкцию на неизвлекаемость. Хотя... чего ещё можно ожидать от вчерашних фермеров и водителей атмосферных грузовиков?
   - Положим, не все в Альянсе такие, - заметил Коди, качая головой. Да, репутация Фетта говорила сама за себя.
   - Не все, - спокойно согласился мандалорец. - Но большинство. Ладно, давайте дальше двигать. Мы только время...
   Слова Фетта заглушил прозвучавший где-то в глубине здания взрыв, за которым последовали звуки бластерной стрельбы.
   - Вперёд! - Коди сорвался с места, изготавливая к бою свою бластпушку. Штурмовики и каминоанские безопасники устремились вслед за ним. Хмыкнув, Фетт последовал за ними.
   Достигнув ещё одной галереи, меньшей по размеру, чем та, которую им довелось пройти на пути во внутренние помещения научных модулей, штурмовики и каминоанцы, пока ещё невидимые противнику из-за высокого парапета, изготовив своё оружие к бою, внимательно оглядели развернувшуюся перед их взорами сцену. Перед входом в лабораторный комплекс, перед высаженными взрывом гранаты дверьми, на полу лежали двое каминоанских солдат, всё ещё сжимавших в своих руках лазерные винтовки. Трое людей в разведформе Альянса с А-280 в руках стояли перед входом в лаборатории, настороженно вглядываясь в глубину двух коридоров, сходящихся перед небольшим холлом.
   Прежде чем Коди принял решение о дальнейших действиях, на сцене появилось новое действующее лицо. Боба Фетт, судя по всему, особых проблем в обращении с террористами и мятежниками не испытывал, поэтому просто поднялся в воздух с галереи, включив свой ранцевый реактивный двигатель, и открыл огонь по противнику из своего ЕЕ-3. Не ожидавшие такого поворота событий спецназовцы Альянса бестолково засуетились и принялись палить по атаковавшему их мандалорцу из своих винтовок. Не попали, ясное дело, а вот Фетт метким выстрелом в голову свалил одного из повстанцев, двое других сразу же юркнули внутрь, продолжая отстреливаться от мандалорца. Это не помогло - внутрь полетели сразу две ракеты, одна за другой.
   - Фетт - какого хатта ты творишь?! - заорал Коди, высовываясь из-за парапета и делая пару выстрелов из CR-1 по укрывшимся за дверным косяком мятежникам. - Там же оборудование тонкое находится!
   - Я же по нему не палю! - отозвался охотник за головами, спускаясь на уровень входа и вгоняя внутрь несколько зарядов из бластерного карабина. Вслед за энерголучами внутрь полетела кассетная граната, разорвавшаяся точно на пороге и окатив спецназовцев облаком шрапнели. И сразу же после этого стрельба прекратилась.
   - Быстро за мной! - Коди подхватился с места и буквально скатился по закруглённой лестнице, держа на весу бластпушку. Фетт же уже скрылся внутри лабораторного комплекса.
   Надо отдать должное спецназовцам Альянса - сопротивление они оказали достойное. Но! Во-первых, А-280 значительно уступали ручным лучемётам М-24, во-вторых, броня штурмовиков, в отличие от формы спецназа мятежников, была оснащена персональными силовыми щитами, которые вполне эффективно справлялись с бластерными выстрелами. Ну, а в-третьих, кто, как вы полагаете, был лучше обучен? То-то же. В общем, бой получился довольно скоротечным и закончился он тем, что на матово-белом полу лабораторного бокса остались лежать восемь трупов в полевой форме спецназа Альянса.
   Коди бросил быстрый взгляд в сторону одного из штурмовиков, которому оказывал помощь каминоанский военный медик - у одного из мятежников оказалась не бластерная винтовка, а ручной плазмоизлучатель, которому удалось пробить дефлектор, но броня всё же выдержала попадание заряда плазмы, хотя солдат и получил контузионный шок, и подошёл к Фетту, который в задумчивости стоял над одним из убитых, рассматривая его. Штурмовик проследил за взглядом мандалорца, несколько недоумевая, почему этот бунтовщик вдруг привлёк внимание Фетта.
   - Вы знаете, кто это? - неожиданно спросил Боба, обращаясь к Коди.
   - Понятия не имею, - пожал плечами полковник. - А вы?
   - Знаю. Алстен Кораду. Бывший офицер мандалорских вооружённых сил, дезертировавший несколько лет назад и присоединившийся к мятежникам. Думаю, это решение он принял под влиянием идей своей подружки...
   Фетт замолчал и бросил на Коди внимательный взгляд.
   - Вы так на меня смотрите, словно мне знакома эта его подружка! - фыркнул тот.
   - Кто может знать? - неопределённо ответил мандалорец. - Вам имя Таллисибет Эвандунг-Эстерхази ни о чём не говорит?
   - Нет. А должно?
   - Джедай. Беглый. Укрывалась на Мандалоре, в своё время была довольно дружна с Асокой Тано. Улавливаете мысль, полковник?
   - Вы хотите сказать, что за всем этим стоит падаван Тано?
   - Она давно уже не падаван. Мне неизвестно, где она завершила своё обучение и завершила ли она его вообще, но факт того, что теперь в Альянсе её зовут не иначе, как "мастер Тано", известен мне уже некоторое время.
   - Джедаи... - Коди мрачно посмотрел на убитого мятежника. - Я-то думал, их уже и не осталось в галактике...
   - Да есть ещё немного, - усмехнулся Фетт. - К сожалению, не все из них самоустранились от дел, как Куинлан Вос, воспитывающий сына, или Джакс Паван, ставший частным сыщиком на Корусанте.
   - Они поступили очень дальновидно. - Коди окинул взглядом лабораторию, которой, судя по беглому осмотру, мятежники не успели причинить сколь-нибудь серьёзного урона. - Так. Осмотреться, проверить всё оборудование. Что непонятно - не трогать. Командующий нам потом руки-ноги поотрывает и в задницы засунет! - он включил комлинк. - Релл - доклад об обстановке!
   - Ситуация полностью под нашим контролем, сэр, - доложил алсаканец, при этом в эфире не было слышно никаких посторонних шумов. - Противник почти полностью уничтожен, несколько боевиков захвачены в плен. Передать их ИСБ? Или пусть местные с ними разбираются?
   - Нападение было совершено на Камино, так что пусть местные органы безопасности возьмут их в оборот, - ответил Коди после некоторого раздумья. - Но с условием - оперативники ИСБ должны присутствовать при допросе.
   - Да, сэр.
   - Наши потери?
   - Двое легкораненых, местные потеряли четверых убитыми и трое получили ранения различной степени тяжести.
   - Что с подлодкой? Удалось обнаружить?
   - Так точно. После того, как вы передали нам данные, я распорядился выслать в тот район парочку экранопланов. Экипаж подлодки сдался после третьего бомбометания, сейчас они находятся у местных.
   - Отличная работа, Релл. - Коди снова окинул взглядом лабораторию. - распорядитесь, чтобы О'Рана и его коллегу доставили в лабораторный комплекс. Нужно тут всё осмотреть на предмет возможных повреждений и наличия всяких неприятных сюрпризов типа компьютерных вирусов. Мне что-то не очень хочется тут что-либо трогать и нажимать.
   - Слушаюсь, сэр.
  
  
   Глава 24.
  
  
   Регион Среднее Кольцо,
   район системы Гарос,
   борт Имперского Звёздного Суперразрушителя "Палач",
   спустя стандартные сутки после атаки на Центр клонирования.
  
  
   Стоя у огромного бронированного обзорного иллюминатора из транспаристила, полукругом опоясывающем одну из многочисленных обзорных палуб гигантского боевого корабля, я молча смотрел на мрачную пустоту космического пространства, простёршуюся на сотни световых лет по обе стороны от Имперского Звёздного Суперразрушителя. Конечно, абсолютной эта пустота не была, но всё же вид космической бездны заставлял иной раз затаить дыхание и долго-долго разглядывать далёкие звёзды и туманности. Здесь всё виделось совсем по-иному, не так, как это представлялось из-под покрова планетных атмосфер. Здесь не было преломляющего и искажающего свет звёзд воздуха, не было застилающего поле обзора смога, как над крупными промышленными мирами - лишь первородная чистота и покой. Целые расы могли бесследно исчезнуть с галактической сцены - Космосу на это было глубоко наплевать. Он всё так же будет холоден и смертоносен. Как за миллиард лет до появления первой жизнеформы в галактике и как через миллиард лет после того, как исчезнет последний отголосок жизни.
   Однако здесь, вблизи колоссального корпуса "Палача", космос отнюдь не был так пуст, как это могло показаться с большого расстояния. С обеих сторон огромный звездолёт сопровождали Звёздные Разрушители стандартного класса, прикрывая его от возможной атаки противника, хотя нужно было быть совсем больным на голову, чтобы рискнуть атаковать девятнадцатикилометровый ЗСР, способный залпом одной-единственной батареи развалить на части любой звездолёт. Но, как говорится - лучше перебдеть, чем недобдеть. А я не собирался повторять ошибок самоуверенного Таркина - моя цель заключалась в том, чтобы принести, наконец, в галактику мир и процветание под знамёнами Галактической Империи и сокрушить последние оплоты бунтовщиков, жаждущих вернуться ко временам так называемой "демократии", когда любой планетарный губернатор или мофф сектора мог просто открытым текстом послать куда подальше Сенат и продолжать действовать так, как ему заблагорассудиться. В Империи же такое было невозможно априори. Любого самодура я лично мог удавить за считанные секунды, хотя и не очень любил этим заниматься. К счастью, после Таркина идиотов вроде как больше не находилось.
   Но вернёмся к реальности. Итак - что мы имеем в данный момент в обозримой невооружённым глазом части космоса? А вот что. Четыре ИЗР - "Тиран" Ксамуэля Леннокса, "Преследователь" Акала Зеда, "Завоеватель" Фира Алимы и "Судья" Лиммара Крина следуют на почтительном удалении от "Палача" по левому борту, при этом очень умело расположившись в пространстве и обеспечивая защиту не только ЗСР, но и друг друга. Справа двигались ещё три Разрушителя - "Месть II" Амиса Гриффа, "Мститель" капитана Нииды и "Опустошитель" под командованием Малика Клиззе. "Обвинитель" капитана Джорда Вароса и "Огненный Ветер" капитана Краспена Зорабоса располагались над и под корпусом "Палача", а довершал картину двигавшийся в космосе несколько отдельно от основных сил Эскадры Смерти - именно такое название я присвоил своей личной ударной эскадре - крейсер-заградитель типа "Воспрещающий" под командованием капитана Кандара Тека. А между кораблями Эскадры постоянно сновали, выполняя патрульные функции, СИД-истребители и перехватчики.
   Мой взор переместился несколько ниже и охватил ту часть исполинского корпуса, которая была видна с этой обзорной палубы. "Палач" впечатлял, что и говорить. Во всём его облике ощущалась всеподавляющая мощь, способная превратить поверхность любой планеты в оплавленный шлак за буквально пару часов. Вместе с тем, благодаря внесённым в его конструкцию изменениям и новинкам, удалось, в частности, уменьшить число членов экипажа до приемлемого уровня, вместо того, чтобы раздувать экипаж этот самый до численности небольшого города. Именно экипаж - обслуживающий сорок шесть тысяч солдат и почти шестьсот единиц бронетехники, а также двенадцать эскадрилий СИДов и две сотни десантных и вспомогательных кораблей, базирующихся на ЗСР, урезанию не подвергся. Не зря, ох не зря, я обратил внимание Уэссекс на малоизвестную компанию с Алиона, небольшой планеты в Среднем Кольце, находящуюся в двадцати парсеках от Феды, производящую весьма неплохие компьютеры и имеющую опыт в разработке систем ограниченного ИИ. "Алионское Программное Обеспечение" до того момента довольствовалось экспортом своей продукции, кстати сказать, весьма отменного качества, в близлежащие миры, и вроде как и не помышляло о выходе на галактический рынок, но после того, как Бэддон Фасс во время миссии на Агамаре ознакомился с сельскохозяйственными дроидами алионского производства (непреднамеренно, скажем так, поскольку в его функции это не входило), он отправил мне полный отчёт на эту тему. Внимательно изучив его, я связался с Уэссекс и рекомендовал ей обратить внимание на "Программное Обеспечение", что и было сделано. Итог: на "Палаче" был установлен управляющий компьютер типа "Стратег" с новой версией ограниченного Искусственного Интеллекта, что потребовало присутствия на борту звездолёта сорока процентов членов экипажа от первоначального количества. Это позволило увеличить число базирующихся на "Палаче" солдат сразу на восемь тысяч бойцов. Согласитесь - лишняя дивизия никогда и никому не помешает. Особенно в такое время, как сейчас.
   Мысли мои переключились на происшедшие на Камино события. Не умаляя заслуг полковника Коди и неожиданно появившегося там Бобы Фетта, я всё же вынужден был признать, что действия нападавших были не просто далеки от идеала - они были идиотскими и непродуманными. Ну, с Ксизором всё понятно, эта зеленомордая образина всё никак не может простить мне того, что я отдал приказ семь лет назад зачистить территорию на Фоллине, подвергшейся биологическому заражению, при этом погибла практически вся семья Ксизора. А что ещё мне оставалось тогда предпринять, чтобы устранить последствия головотяпства Раса Толкурти, руководившего проектом? Если бы тогда не был нанесён орбитальный удар, то сейчас на всём Фоллине не было бы ни единой живой души. Поэтому отношение ко мне фоллинца было вполне объяснимо. А вот почему Альянс вообще пошёл на такое, с позволения сказать, сотрудничество с "Чёрным Солнцем"? Зачем ему сдались эти боевики? Могли вообще попробовать скрытно высадиться на Камино и пробраться в Центр клонирования. Могло ведь это у них получится, признаем это. Всё же предатель Крикс Мадин сумел довольно-таки неплохо натаскать спецподразделения мятежников, надо отдать ему должное. Но тогда возникает вполне резонный вопрос - откуда достоянием Альянса стала информация о центре в Тимира-Сити? Об этом знал лишь узкий круг лиц и все эти лица прошли многократные...
   Недобрая ухмылка исказила моё лицо под непроницаемой для постороннего взора лицевой пластиной шлема. Вот, значит, как. Предатель. Как ещё Альянс мог узнать о секретной лаборатории в Тимира-Сити, ведь все данные о ней перед началом работ по клонированию моего нового тела были удалены из всех баз данных? Но возникает резонный вопрос - кто? Однозначно, это не доктор О'Ран, в лояльности каминоанца я нисколько не сомневался. Кто-то из его ассистентов? Возможно, но почему? Где логическое обоснование действий каминоанца, решившего переметнуться в стан врага? Чем его соблазнили? Вряд ли вот просто так предатель стал предателем - для этого нужна была некая причина, причём довольно веская. Какая? Что могло подвигнуть генетика с Камино на сотрудничество с мятежниками? Если только...
   Изуродованные шрамами губы понимающе оскалились под лицевым щитком, и, хотя это движение причинило мне некоторую боль, я довольно кивнул сам себе. Вот и причина для ненависти к Тёмному Лорду ситхов, то есть, ко мне. Восстание на Камино, имевшее место быть двенадцать лет назад. Тогда группа каминоанцев, недовольная имперской политикой, решила использовать тех клонов, которые всё ещё оставались в их распоряжении, для того, чтобы взять контроль над планетой в свои руки. Однако их планам не было суждено реализоваться в реальности во многом благодаря вмешательству одного мандалорского охотника за головами. Да-да, вы уже поняли, о ком я. Ведомые Феттом штурмовики подавили мятеж, хотя и понесли большие потери. Организаторы восстания - несколько каминоанских учёных и военных - попытались было сбежать с планеты на двух LAAT-ах, но их сбили ещё на старте. После того, как контроль над Камино был восстановлен, на планету прибыл инквизитор Рел Криг, оперативники ИСБ и спецгруппа военной разведки - элитные штурмовики-тени Кронала. Лама Су, являвшийся на тот момент главой планетарного правительства, неким непостижимым образом сумел вывернуться и доказать свою непричастность к мятежу, хотя мне было прекрасно известно о его роли в этом действе. Но другой кандидатуры на пост премьер-министра Камино не было - в самом деле, не заменять же этого хитрого каминоанца на туповатого Оруна Шао. Поэтому Су сохранил своё положение, правда, с некоторыми вариациями.
   Итак - выходит, что нужно всего лишь установить, кто из ассистентов О'Рана мог быть причастен - прямо или косвенно - к событиям двенадцатилетней давности. И выяснить это надо как можно скорее, пока сей разумный не выкинул ещё какого-нибудь фортеля. А что для этого нужно предпринять? Правильно - связаться с кем-нибудь в структурах имперской безопасности. Кто лучше всех подходит для этого? Ну, разумеется, Исанн Айсард.
   Принятое решение словно вытащило меня из того вязкого болота раздумий, в которое я погрузился под влиянием бесконечного пространства по ту сторону транспаристилового иллюминатора. Включив комлинк, я вызвал по внутренней связи командующего Эскадрой Смерти адмирала Пиетта. Да, вы не ошиблись - старина Фирмус, несмотря на провал во время сражения при Явине, получил повышение по службе и был назначен моим личным указом на эту должность с повышением в звании. Я уже говорил, что не привык разбрасываться толковыми офицерами, а Пиетт как раз принадлежал к этой категории.
   - Слушаю вас, милорд, - раздался внутри шлема голос адмирала.
   - Немедленно найдите мне Исанн Айсард, адмирал, - проговорил я в комлинк. - Дело архисрочное и не терпящее отлагательств.
   - Будет сделано, милорд.
   Пиетт исчез из эфира, однако связь по-прежнему работала, о чём свидетельствовал шелестящий фон холостого режима. Через несколько секунд внутри шлема коротко дзинькнул сигнал, характерный для включившегося гиперпространственного канала.
   - Я слушаю, - донёсся до меня недовольный голос Исанн. - В чём дело?
   - У вас какие-то дела, Исанн? - холодно-вежливо спросил я. - Я вас потревожил?
   - Милорд. - Тон разведчицы мгновенно изменился. - Прошу простить, я не знала, кто меня вызывает. Я сейчас нахожусь на...
   - Исанн - меня это не касается. Раз вы находитесь там, где находитесь - значит, на то у вас есть веская причина.
   - Да, милорд.
   - Мне нужна ваша помощь.
   - По какому вопросу? - в голосе Исанн тут же проклюнулись деловые нотки.
   - Камино.
   - А, понимаю. Это как-то связано с... недавним инцидентом?
   - Именно так. Нужно, чтобы вы проверили всех, кто работает с доктором О'Раном. Мне почему-то кажется, что предатель находится среди его ассистентов.
   - Хорошо, я это сделаю. Что-нибудь ещё, милорд?
   - Данные по Ксизору?
   - В настоящее время фоллинец находится на своей орбитальной станции "Кулак Фоллина", - последовал ответ. - Он прибыл туда как раз перед нападением на Камино. Мои агенты сообщают о передислокации боевых кораблей "Чёрного Солнца" непосредственно к станции. Также отдел финансовой безопасности отметил факт начала вывода из Имперского Банка и Кореллианского Банка Развития денежных средств фоллинца. Куда они переводятся - выясняем.
   - Блокировать все финансовые операции Ксизора! - тут же распорядился я. - Он почуял, что запахло жареным, и, скорее всего, попытается улизнуть куда-нибудь в укромное место. Этого допустить нельзя.
   - Будет исполнено. Ещё что-нибудь?
   - Продолжайте следить за всеми перемещениями фоллинца. Держите меня в курсе дел.
   - Разумеется, милорд.
   Я отключил связь и задумчиво посмотрел на идущий параллельным курсом "Опустошитель". Мой бывший крейсер перешёл под командование молодого талантливого офицера Малика Клиззе, уроженца Корусанта. А ведь совсем недавно им командовал старина Фирмус, который теперь имел в своём распоряжении куда более внушительных размеров "игрушку". Ну, по моему личному мнению, капитан... адмирал Пиетт это вполне заслужил.
   Хорошо. Что мы имеем в сухом остатке? Рейд "Чёрного Солнца" и спецгруппы Альянса на Камино, провальный, кстати. Однако он выявил предателя, затесавшегося в окружение О'Рана, что требовало немедленного вмешательства. Это могло серьёзно осложнить процесс создания клона. Что здесь необходимо предпринять? Найти предателя и разобраться, наконец, с синдикатом фоллинца. Слишком долго Ксизор задержался на этом свете и я вознамерился исправить эту досадную ошибку. Тем более, что Императора Палпатина не было на Корусанте и, следовательно, никто не станет мне чинить препятствий для того, чтобы разделаться с фоллинской сволочью. Правда, куда отправился Владыка Ситх, мне было невдомёк, а на осторожные расспросы ни Пестаж, ни Кронал, ни Айсард ничего не знали либо же умело это скрывали от меня. Возможно, Кронал бы смог утаить от меня информацию, но что касалось Пестажа и Айсарда - это маловероятно. Ладно. Личные дела Императора меня не касались.
   Но перед тем, как лететь к столичной планете Империи и разносить на атомы орбитальную крепость Ксизора (вот, кстати, вопрос - а кто разрешил ему возводить в орбитальном пространстве центрального мира Галактической Империи подобное сооружение? Уж точно не Палпатин. Почему Император смотрел на это сквозь пальцы? Спросите чего полегче. В его игры влезать - себе дороже выйти может. Я и не влезал. Как и он - в мои.), оставалось одно дело, которое я решил довести до конца. До логического завершения. Хватит уже ходить вокруг да около - пора, наконец, Люку узнать правду о том, кто на самом деле скрывается под чёрным шлемом. Насчёт Леи - тут возникали сложности. Во-первых, Бейл Престор Органа, которого она считала до сих пор своим родным отцом, несмотря на мой намёк, был осуждён выездным заседанием Имперского Военного Суда, которое прошло в Альдере - столице Алдераана - как пособник террористов и организатор действий, направленных на подрыв государственного строя, получив по приговору пожизненное заключение на Оливийне-IX, хотя государственный обвинитель настаивал на смертной казни для Органы. Казнить-то можно было, да вот как бы это отразилось на взаимоотношениях с Леей? Всё-таки Бейл, как ни крути, воспитал её в лучших традициях алдераанского общества, и его смерть могла поставить между нами непреодолимый барьер. А этого мне совсем не хотелось. А во-вторых, её в данный момент не было на борту "Палача". После того, как она выбралась с Явина-IV вместе с хейпанцем Айсолдером на борту "Тысячелетнего Сокола", ей был предоставлен выбор: либо арест по обвинению в сотрудничестве с антигосударственными элементами, либо добровольная помощь Империи в переправке на Хейпс бывшего заложника. Недостатком ума принцесса не страдала, так что выбор был очевиден. Понятное дело, отправлять наследного принца Хейпского Консорциума на родную планету надлежало не на обшарпанном корабле кореллианского контрабандиста, поэтому я лично распорядился использовать для этой цели один из Звёздных Разрушителей, которому был придан небольшой эскорт в виде четырёх фрегатов "Небьюлон-Б2" и двух лёгких крейсеров "Штык". Не помешает, а то летают всякие, понимаете ли...
   В общем, разговор с Леей придётся отложить. Вне всякого сомнения, новость о приговоре Бейлу станет ей известна и тогда она вознамерится устроить мне головомойку. Вот тогда и можно будет начинать дипломатические игры.
   А с Люком пора объясниться. Тянуть дальше волокиту я не видел смысла. Парень очень быстро прогрессировал при содействии Мары Джейд и Тремейна, к тому же, я стал замечать, что анаксианка начала вызывать у него определённый интерес. Вмешиваться в это я не намеревался - пусть. Мы не джедаи, чтобы заключать себя в смирительную рубашку.
   Кивнув своим мыслям, я резко развернулся, так, что чёрный плащ за моей спиной взвился, словно крылья неведомой птицы, и быстрым шагом направился к выходу из обзорного отсека.
  
  
   Глава 25.
  
  
   Наведя справки о теперешнем местоположении Люка у капитана "Палача" Честера Реннагена, я, не обращая внимания на снующих взад-вперёд по коридорам ЗСР техников, солдат и офицеров, проследовал до ближайшего горизонтального пронизывающего лифта, в кабину которого и втиснулся вместе с двумя техниками, тащившими на колёсной тележке какой-то прибор, довольно массивный на вид и выглядевший весьма серьёзно. При моём появлении техники сделали попытку освободить прибывшую кабину, однако я сделал жест рукой и они остались в кабине, немного опасливо прижимаясь к стенкам. Я не обратил на них сколь-нибудь пристального внимания, полностью сосредоточившись на своих мыслях.
   Люка я обнаружил в одной из бортовых библиотек сидящем перед монитором проектора и что-то внимательно просматривающим на его плоской поверхности. Мара Джейд сидела сбоку от него и тоже внимательно следила за тем, что происходило на экране. Меня поначалу они даже и не заметили, что мне было даже на руку.
   - Я не понимаю вот этот момент, - услышал я голос Люка, который обращался к Маре. - Если изначально Сила была единой, то как получилось так, что потом в среде одарённых произошёл раскол?
   - Всё это было так давно, что, вполне возможно, мы никогда не узнаем всей правды, Люк. - Анаксианка покачала головой. - Факт остаётся фактом - существуют две ипостаси Силы и...
   - Нет никаких ипостасей Силы. - Я возник прямо перед столом и сурово оглядел обоих. - Сила едина и тот, кто считает иначе, глубоко заблуждается. Или же ему промыли мозги адепты так называемой Светлой Стороны.
   - Милорд. - Рука Императора при моём появлении почтительно склонила голову. Люк же, напротив, почтения не проявил, а встретил моё появление настороженным и вместе с тем - внимательным взглядом.
   - Изучаете историю древнего ордена дже'дайи? - я повернул монитор к себе и пробежался глазами по тексту. - Это похвально...
   - Лорд Вейдер - почему вы так старательно скрываете от меня правду о моём отце? - бесцеремонно перебил меня Люк. - Ведь скрываете, я это чувствую.
   О как! Чувствует он! Однако, в моих глазах Люк сразу же вырос на некоторое количество пунктов. Действительно - его чувствительность к Силе весьма велика и это большая удача, что его удалось заполучить до того, как старик Кеноби прополоскал ему мозг своей идеологией.
   - То, что ты чувствуешь, что я скрываю от тебя истинную природу правды о твоём отце, говорит о том, что ты весьма одарён. - Я не спеша прошёлся взад-вперёд. - Но мне было бы интересно узнать твою версию того, что, как ты полагаешь, случилось - или могло случиться - с Энакином Скайуокером.
   - Моего отца звали... Энакин? - спросил Люк после недолгой паузы.
   - Да, Люк. Именно так.
   Я замолчал и выжидающе уставился на Люка. Мара молча глядела на нас обоих и я чувствовал, что она вся в напряжении от того, свидетельницей чему она может сейчас оказаться.
   - Ну... э-э... - Люк с надеждой оглянулся на анаксианку, но девушка только пожала плечами и выразительно округлила глаза - дескать, тут ты уж сам как-нибудь выкручивайся. - Полагаю, что вы лично знали моего отца. И я считаю, что он погиб ещё в начале установления Нового Порядка. Возможно даже, что вы лично убили его.
   - Логично. - Из-под шлема донёсся булькающий звук, который заменял мне смех. - Но абсолютно неверно.
   - То есть как?
   - То есть так. Энакин Скайуокер действительно был рыцарем-джедаем, о чём я тебе уже говорил. Его очень уважал тогда ещё Верховный Канцлер Палпатин за храбрость и решительность, и ещё за то, что Энакин умел, когда того требовала ситуация, отбросить в сторону догмы Ордена и действовать так, как того требовала ситуация, а не политика и вера джедаев. По настоянию Палпатина Скайуокер был введён в Совет Ордена, однако большинство магистров ему не доверяли и поэтому соответствующего титула он не получил, что уже являлось само по себе грубым нарушением Кодекса. А потом...
   Я на секунду прервался и пристально оглядел Люка. Тот слушал меня очень внимательно, не пропуская ни единого слова. Мара же тихонько сидела рядом.
   - Потом твой отец узнал правду. Узнал о том, что Верховный Канцлер Шив Палпатин - на самом деле Владыка Ситх Дарт Сидиус. Движимый чувством вины, он рассказал всё магистру Винду. Тот принял решение об аресте Канцлера...
   - Но это же было противозаконно! - тут же отреагировал Люк. - Даже если так, попытка ареста законного главы государства - а ведь Палпатин был же избран на эту должность, разве не так? - я медленно кивнул в знак согласия со словами Люка. - Даже если так, то подобная попытка граничила с изменой и государственным переворотом, и ведь Палпатин этим и воспользовался. Он объявил джедаев преступниками и террористами и на них началась охота. Вы её и начали. Но почему? Вы же сами были джедаем. Что заставило вас пойти против своих же?
   - Хороший вопрос. Сам что думаешь?
   - Вы хотели что-то изменить в Ордене, но к вашему мнению не прислушались. Тогда вы решили выбрать иной путь для того, чтобы сделать то, что хотели. Или нет?
   Пожалуй, хватит играть в вопросы и ответы. Иначе Люк просто запутается во всём этом.
   - Нет, Люк. Дело было в одном - я просто хотел спасти жизнь дорогого мне человека. Джедаи здесь были бессильны, а Сидиус, по крайней мере, обещал попытаться. Кто ж знал, что она окажется настолько верной своим идеалам, что предпочтёт смерть?
   - Предпочтёт... - Люк запнулся и с удивлением посмотрел на меня. - Так вы тоже были женаты? И ваша супруга оказалась в трудной ситуации, но предпочла...
   - Люк - хватит домыслов. - Я постарался вдохнуть побольше воздуха в свои лёгкие и призвал на помощь Великую Силу. - Моя супруга решила добровольно уйти из жизни вместо того, чтобы посвятить её своим только что рождённым детям. Детям, которых после её смерти джедаи отняли у меня и спрятали в различных уголках галактики.
   - А при чём здесь мой отец? - настороженно спросил Люк. - Он был каким-то образом причастен ко всему этому?
   - Разумеется. Ты всё ещё не догадываешься, каким именно?
   - Вы очень любите говорить загадками, Лорд Вейдер, - нахмурившись, произнёс Люк. - Здесь получается одно из двух: либо мой отец был одним из тех, кто пытался вам помешать и заодно спасти вашу жену - либо вы чего-то недоговариваете и он не просто так во всей этой истории присутствует.
   - Конечно, не просто так. Ведь именно я и есть твой отец, Люк. Я - Энакин Скайуокер.
   Прежде мне, если честно, не доводилось видеть, чтобы челюсть человека так отвисала. Сейчас Люк с этой самой отвисшей нижней челюстью почему-то напомнил мне того странного дроида с Бийту, с которым пришлось иметь дело Терринальду Скриду, Манго Баобабу и бийтуанцу Фиджу пятнадцать лет назад. Мара Джейд вообще превратилась едва ли не в соляной столб, лишь бегающие с меня на Люка и обратно глаза выдавали в ней живое существо.
   - Почему-то мне кажется, что это не просто слова. - Скайуокер наконец захлопнул рот и привёл себя в более-менее нормальное состояние. - И не уловка ситха, призванная завлечь очередного одарённого в свои сети.
   - Прислушайся к своим чувствам, Люк, и ты поймёшь, что это правда.
   - Значит... значит, всё то, что вы тогда рассказывали мне... Падме Амидала - моя мать?
   Я промолчал, тем самым давая Люку понять, что вопрос, только что заданный им, является чисто риторическим.
   - Как всё это странно, однако... - Люк вернул своему лицу прежнее выражение. - Я подозревал нечто подобное, но чтобы моим отцом оказался сам Тёмный Лорд, "Палач Императора", - он изобразил в воздухе кавычки и покачал головой.
   - Если ты сомневаешься в моих словах, можем провести генетический...
   Дальнейшее я не успел договорить. Люк совершенно неожиданно подхватился на ноги, сделал пару шагов в моём направлении и решительно обнял меня, прижавшись своей лохматой головой к закованной в броню груди. Я осторожно обнял его правой рукой, при этом скосив глаза на по-прежнему сидящую на пластиковом стуле Мару Джейд. Девушка, казалось, была готова буквально провалиться сквозь металлическую палубу звездолёта.
   - Отец! - выдавил из себя Люк, уткнувшись носом в чёрную броню костюма. - Зачем был нужен весь этот цирк? Почему нельзя было сразу мне обо всём рассказать?
   - Я опасался, что ты можешь не принять того факта, что твой отец - ситх...
   - Да какая разница - ситх или джедай?! - сердито воскликнул Люк, шмыгая носом и отстраняясь от меня. Текущие по его лицу слёзы произвели на меня неизгладимое впечатление, однако свои чувства я сдержал. Ещё не хватало, чтобы по всему Флоту пошли слухи о растроганном Лорде Вейдере! - Тем более, после всего того, что с тобой сделали... Сволочи!
   - Не стоит идти на поводу своих эмоций, - наставительно произнёс я, при этом ободряюще потрепав сына по плечу. - Хотя эмоции для ситхов значат куда больше, нежели для джедаев, но чрезмерное следование им не есть хорошо. Что сделано - то сделано. Я вовсе не тот кровожадный монстр, каким меня описывает пропаганда бунтовщиков и не стремлюсь поголовно вырезать всех джедаев. Если не лезут туда, куда не просят - пусть дальше живут, трогать их не стану. Хотя под контролем их держать необходимо. Возможно, кого-то из них даже удастся перетянуть на нашу сторону, тех, кто не слишком упёрт в своих догмах. Ну, а остальным нечего обижаться - сами выбрали свой путь. Поэтому постарайся держать себя в руках. Эмоции лучше всего проявлять в бою, в мирной жизни их надо контролировать.
   - Я... я постараюсь, отец.
   Похоже было, что Люк уже восстановил над собой контроль. Хорошо. Это показывало, что он довольно устойчив в психологическом плане. Было бы весьма печально, если бы пришлось этот недостаток устранять.
   - Превосходно. Иного ответа от своего сына я и не ожидал.
   Я перевёл взгляд на Мару.
   - Джейд - надеюсь, ты понимаешь, что в свете всего того, что ты сейчас узнала, твоё отношение к Люку не должно никоим образом измениться. Он по-прежнему остаётся твоим подшефным и учеником Антинниса.
   Анаксианка молча кивнула в знак того, что мои слова приняты ей к сведению.
   - Хорошо. Как обстоят дела с голокроном Датки Грауша? Его записи о технике боя на световых мечах помогают Люку учиться фехтованию?
   - Вне всякого сомнения, милорд, - отозвалась Рука Императора. - Успехи его в данном направлении просто поразительны. Безусловно, сказываются родительские гены, но, как я полагаю, и без них он вполне может обойтись. Его способности одарённого очень велики. Технику первых трёх форм он уже освоил и сейчас делает поразительные успехи в овладении Четвёртой формы. Он уже дважды победил Тремейна в тренировочных поединках, и меня тоже заставил... понервничать. - Мара бросила на Люка быстрый взгляд, в котором я успел уловить некие оттенки. Ага, значит, симпатия обоюдная! Что ж, не стану мешать. - Думаю, что через пару месяцев он освоит и Атару.
   - И не забудьте про Дун Моч. - Я довольно кивнул обоим. - Это немаловажный аспект для фехтовальщика. Вывести противника из равновесия - уже половина победы. И обязательно продолжайте изучать...
   Сигнал открывающегося канала связи прервал меня на полуслове, заставив недовольно поморщиться. Вот оно, тяжкое бремя Главнокомандующего. Для личных дел времени иногда просто не хватало.
   - Я слушаю, - произнёс я в гарнитуру комлинка, делая знак Люку и Маре возвращаться к прерванному занятию.
   - Милорд, - донёсся до меня голос капитана ЗСР Реннагена, - только что получен сигнал на кодированной гиперчастоте, предназначенный исключительно для вас. Подписано неким Детом Сарденом. Я осмелился ретранслировать его в ваши личные покои.
   "Дет Сарден" - один из псевдонимов Императора Палпатина, используемый для общения со мной по архиважным вопросам имперской политики и военной стратегии при связи через специальный закодированный гиперканал. Так, значит, что-то происходит снова, раз Владыка Ситх решил вызвать меня именно таким способом. Что ж - поглядим, что случилось.
   - Благодарю вас, капитан. Что-нибудь ещё?
   - Это всё, милорд. Мы полностью готовы к прыжку в систему Корусанта. ждём только вашего распоряжения.
   Да, дело с Ксизором не стоит откладывать в долгий ящик. С этим зеленокожим мерзавцем пора заканчивать. Ведь мне ещё предстоит найти голокрон Виллока, а я, если честно, плохо представлял себе родной мир дораниан. Маадор находился в Неизведанных Регионах и, хотя его жители являлись высокоразвитым народом, контактов между ними и остальной галактикой было крайне мало даже во времена Старой Республики, не говоря уже о более близком периоде.
   Я снова взглянул на Люка. Тот внимательно смотрел на меня и при этом взгляде в моей душе шевельнулось давно позабытое чувство. Наконец-то Лорд Вейдер обрёл сына. Назло всем недоброжелателям и злопыхателям. Однако не стоит забывать, что жизнь его по-прежнему находится в опасности, пока существует Альянс. Там прекрасно осознают, что в сочетании с моими возможностями и способностями Императора Люк может оказаться тем самым камушком, что породит всё сметающую на своём пути лавину. Так что надо быть настороже. И не забыть отдать кое-какие распоряжения Кахарану, командиру моей личной охраны. Спецназовцы-ногри вряд ли допустят, чтобы что-то произошло с Люком. Что-нибудь плохое. Этот народ был благодарен Империи за очистку экосферы их планеты от последствий отравления препаратом сепаратистов под названием "трихексалофин 1138", который был распылён над Хоногром во время Войн Клонов, когда над планетой был сбит линкор КНС типа "Лукрехалк", поэтому за лояльность ногри я не переживал. Тем более, что всегда найдутся те, кто будет сторожить сторожей.
   Ободряюще кивнув сыну, я развернулся и направился к выходу из отсека.
   - И не забудьте про дальнейшее изучение голокронов, которые я предоставил в ваше распоряжение, - произнёс я уже на ходу. - Скоро мне понадобится твоя помощь, сын.
   - Я не подведу тебя, отец, - услышал я в ответ уверенный голос Люка.
   Ну что может быть приятнее для отца, чем слова подобного рода?!
  
  
   Глава 26.
  
  
   Первым делом, переступив порог своей личной каюты, находящейся в недрах "Палача", я нажал на сенсор блокировки входной двери. Я знал, что без разрешения войти в мои личные покои не осмелится ни одна живая или механическая душа, но когда с тобой связывается по сверхзащищённому каналу связи сам Император, не помешает предосторожность. Не хотелось убивать какого-нибудь толкового офицера только из-за того, что он случайно услышал или увидел не предназначенное для чужих ушей и глаз. Затем я прошествовал к медитационной барокамере, компьютер которой при моём приближении начал подымать верхнюю полусферу, открывая проход внутрь. Сев в медитационное конформное кресло, я отдал команду управляющему компьютеру опустить верхнюю полусферу камеры и включить видеоэкран коммуникационного устройства.
   По поверхности монитора пробежала интерференционная волна, после чего экран протаял в глубину и оттуда на меня уставилось лицо незнакомого мне человека лет пятидесяти с пронзительными умными голубыми глазами и аккуратно зачёсанными назад рыжими волосами, остриженными весьма искусно - было видно, что здесь постарался умелый стилист. Однако какого хатта этот человек делает на канале связи, о существовании которого во всей галактике знали лишь несколько разумных? Кто он вообще такой?
   - Что-то не так, Лорд Вейдер? - насмешливо произнёс незнакомец, слегка приподняв правую бровь.
   Готовившиеся сорваться с моих губ слова исчезли, словно их испарил залп стационарного плазменного излучателя. Голос... Этот голос мне был хорошо знаком, но в последний раз именно в такой тональности я слышал его девятнадцать лет назад. Так вот в чём дело! Вот куда подевался Император!
   То, что я почувствовал через Силу, лишь подтвердило мои подозрения. Стало быть, Палпатин всё-таки воспользовался информацией, содержащейся в голокроне Бэйна, и перенёс своё сознание в тело выращенного в секретной военной лаборатории на Биссе клона. Что ж - верный ход.
   - Вы хорошо выглядите, Ваше Императорское Величество, - спокойно произнёс я, добавив нотку иронии в голос. - Особенно для человека, подвергшегося воздействию Молний Силы.
   - Узнал. - В голосе Палпатина прозвучало удовлетворение. - Молодец. Да, это тело клона, Вейдер. Мне уже порядком надоело то дряхлеющее сморщенное тело, так что я решил себя немного... как бы это получше выразиться... а, вот! Обновить! Да, обновить. И тебе бы не мешало сделать то же самое, мой ученик. А то всё ходишь в этом кошмарном костюме...
   Император усмехнулся, но тут же посерьёзнел.
   - Итак, мой друг - какие новости ты можешь мне поведать? За то время, пока я находился на Биссе, ничего не произошло серьёзного?
   - Кое-что произошло, повелитель.
   В двух словах я поведал Императору о нападении на Центр клонирования на Камино и о том, что Люк Скайуокер узнал правду о своём отце, то бишь, обо мне. Палпатин слушал меня очень внимательно, изредка задавая интересующие его вопросы.
   - Ты поступил очень правильно, Вейдер, открыв, наконец, правду о происхождении Люка, - сказал он после того, как я закончил своё небольшое повествование. - А его реакция на твои слова показывает, что Люк не по годам рассудителен и уравновешен. Это очень хорошо. Однако нельзя забывать о том, что противник наш тоже об этом может знать.
   - Я об этом не забываю, повелитель.
   - Уж постарайся. А насчёт "Чёрного Солнца"... - брови Палпатина сошлись к переносице. - Такую наглость надо пресекать на корню. Я даю тебе полный карт-бланш в отношении Ксизора. Фоллинец в последнее время совсем обнаглел. Метит в фавориты. Поразительная наглость! Криминальный лорд, да ещё и не-человек! Да я лучше куаррена приближу к себе, нежели эту наглую фоллинскую морду! Кстати - а ведь действительно интересно, каким это образом Ксизор построил на орбите Корусанта подобное сооружение? Я помню прекрасно, что разрешение ему было дано на сооружение на орбите персональной станции, но не таких же размеров! - Палпатин покачал головой. - Гм, не помешает разобраться, кто дал ему такое разрешение. Здесь уже попахивает коррупцией, Вейдер. Но этим я займусь лично.
   - Как пожелаете, милорд.
   - Есть ещё кое-что, что тебе надо бы знать, Вейдер. - Император провёл рукой по гладко причёсанным волосам. - Ты даже не представляешь себе, какие деньги содрали с меня эти хаттовы стилисты из агентства "Галламби и сыновья"! Но это так, отступление... Ты в курсе, что Ишин-Ил-Рац арестован по обвинению в измене?
   - В курсе.
   - Гриджатусу я предложил выбор: либо арест и суд - либо добровольная отставка и ссылка на Малый Чоммель. Пожизненная, без права покидать планету. Я не потерплю в своём окружении интриганов и заговорщиков.
   - Это мудрое решение, Ваше Величество.
   - По возвращении на Корусант я собираюсь созвать Консультативный Совет. Его председатель Сальвор Фелан уже готовит рабочую версию Закона о престолонаследии, поэтому...
   - Простите, повелитель - рабочую версию какого Закона? - я решил было, что ослышался. О каком престолонаследии может идти речь? Ведь у Палпатина, насколько мне было известно, не было детей, откуда же тогда мог взяться этот Закон? Или я чего-то не знал?
   - Именно так, мой друг, - усмехнулся Палпатин. - Ты просто не мог этого знать, поскольку это хранилось в глубоком секрете в самом надёжном хранилище, какое только может существовать во Вселенной. - Император постучал указательным пальцем левой руки по своему лбу. - Но это совсем другая женщина, нежели ты можешь подумать. Ведь признай - ты подумал о Роганде?
   - Если честно - да, повелитель. И небезосновательно.
   - А зря. Хотя между мной и Рогандой и было... мм... увлечение, но общих детей у нас, хвала Силе, нет. Тебе, должно быть, невдомёк, но я женился, ещё когда был сенатором от Набу. Её зовут Тесса Халос, она набуанка, как и я, происходит из весьма знатной и уважаемой на Набу фамилии.
   - И я так понимаю, что она и ваши... дети до сих пор живут на Набу?
   - Совершенно верно. Она и оба моих сына - Тайрис и Келан.
   Совсем интересно! И для чего мне это говорит Его Тёмное Величество? Я-то тут при чём?
   - Я всё же не понимаю, каким образом это ваше откровение относится ко мне, - осторожно проговорил я.
   - Я полагаю, что мой Главнокомандующий должен быть в курсе подобных дел. Сразу скажу - и Тайрис, и Келан прекрасно осведомлены о том, чьими сыновьями они являются, равно как и о том, что их происхождение не даст им прав на трон, если они не докажут, что они достойны стать наследниками. Или ты полагаешь, что одна только принадлежность к роду Палпатин даёт право на трон? Нет-нет, друг мой, ты ошибаешься. Однако полагаю, что следует закончить эту тему. Как и тебе - с Ксизором.
   - Вам виднее, Ваше Величество, - дипломатично отозвался я.
   - Действуй.
   Экран связи мигнул и погас, оставив меня наедине с моими мыслями. Интересно всё-таки получается, что и говорить.
   Палпатин прав - наглого фоллинца надо поставить на место. Но и Императору тоже необходимо приглядывать за своими сыновьями. Ведь не только Люку может угрожать опасность, а когда Альянс узнает о семье Императора...
   Момент, поправил я сам себя. Когда о семье Императора узнает тот, кто стоит за всей этой заварухой с Восстанием, тогда Палпатину действительно придётся сильно постараться, чтобы обезопасить их. К сожалению, пока у меня практически не было доказательств того, что именно ОН стоит за всем этим. А без веских доказательств Император вряд ли согласится с моими доводами. Не такой человек Шив Палпатин.
  
  
   Примерно то же самое время,
   регион Внешнее Кольцо,
   система Тарион,
   орбитальное пространство шестой планеты.
  
  
   В пространстве по своей извечной орбите неторопливо плыл пухлый серо-фиолетовый шар газового гиганта, окружённого обширной спутниковой семьёй. Два из его более чем тридцати спутников были по своим размерам сопоставимы с планетой типа того же Явина-IV и имели пригодную для дыхания атмосферу, флору и фауну. Разумных же жизнеформ ни одна из планет этой системы не имела.
   Небольшой кореллианский грузовой корабль модели YV-429 выскользнул из окна гиперперехода и неторопливо двинулся в сторону газового гиганта. Сидящая за пультом управления женщина в стандартном пилотском комбинезоне внимательно изучила показания сканеров и удовлетворённо кивнула сама себе. То, что поблизости не было ни одного имперского звездолёта, её нисколько не удивило. Здесь вообще космические корабли встречались очень редко, в основном, вольные торговцы, контрабандисты и корабли Альянса - система лежала вдали от космических коммерческих линий, поэтому имперские патрули почти сюда не залетали. Как раз это и было на руку владелице грузовоза.
   Нацепив поверх рогов-монтралов гарнитуру беспроводной связи, женщина включила коммуникатор и прошлась пальцами по сенсорам настройки, активируя защиту, после чего набрала на голографической панели некий код. По голографическому экрану прошла интерференционная волна, однако видеоизображение не включилось. Но она прекрасно знала, что и её собеседник тоже не включил обратку, более того - он ещё и искажатель голоса задействует. Правда, её в данный момент это нисколько не волновало.
   - Фалкрум - это ты? - послышался на том конце гиперпространственного канала связи грубоватый голос, искажённый преобразователем аудиопотока.
   - Ты ждал кого-то другого? - слегка усмехнулась тогрута.
   - Ага. Палпатина! - хохотнули на том конце канала. - Что за дела? Почему ты связываешься со мной вне графика?
   - Возникло одно дело, которое требует твоего вмешательства.
   - Да? - с подозрением спросил собеседник Тано. - И что за дело?
   - Есть одна вещь. Не здесь...
   - Понятно, что не здесь! - снова хохотнул голос. - Иначе бы ты со мной не связывался! Сам бы это и забрал!
   - Мне очень не нравится твой плоский юмор, - процедила Асока. - Поэтому будь добр - заткнись и выслушай меня без своих идиотских подколок!
   - Ладно-ладно, не кипятись! - примирительно произнесли на том конце канала связи. - Говори, что за вещь и где она находится.
   - Есть некий древний артефакт, который, по предположениям, спрятан на планете Маадор. Известно тебе о ней?
   - Маадор? - в динамиках на минуту замолчали. Асока могла бы поставить на кон сотню империалов, что её собеседник в данную минуту роется в файлах навигационного компьютера, чтобы найти хоть что-нибудь о Маадоре. - Гм... Неизведанные Регионы, - протянул голос. - Далековато, конечно... И на Трауна можно напороться, а я что-то не горю желанием с ним встречаться. Не нравится он мне.
   - Это меня не интересует, нравится тебе чисс или нет, - резковато отозвалась Тано. - Меня интересует, возьмёшься ты за это дело или нет.
   - Что это за артефакт? Он опасен? Нужны особые условия для его транспортировки?
   - Это голокрон. Ситхский. Времён Дарта Руина. Он
   - Это мне ни о чём не говорит. Кто такой этот Дарт Руин?
   - Это... впрочем, неважно. Тебя это действительно не должно касаться. Твоё дело - найти этот голокрон и доставить его на Ун Тиен. Как только голокрон окажется у тебя, ты должен будешь связаться со мной и сообщить об этом. Я дам тебе координаты персоны, которой нужно будет этот голокрон передать. Это всё.
   - Гм... - на том конце гиперканала помолчали. - Имперцы знают об этом голокроне?
   - Не исключено.
   - Не исключено? Значит, Вейдер тоже может наведаться на Маадор этот сраный?
   - Вполне возможно.
   - Тогда тебе стоит увеличить страховую выплату, Фалкрум, - нагло проговорил собеседник тогруты. - Вейдер - это не банда "снеговиков". Это куда посерьёзнее, особенно в свете его теперешних действий. И прилетит он туда явно не на десантном шаттле. Как минимум, это будет ИЗР.
   - И насколько же ты думаешь увеличить эту твою... "страховую выплату"? - процедила сквозь зубы Асока.
   - Втрое.
   - Что?! - на миг тогрута утратила свою обычную невозмутимость. - А ты не находишь, что это уже чересчур?!
   - Нет. Ведь не ты же туда полезешь, а я. А мне моя шкура, вообще-то, дорога, Фалкрум. Так что выбирай: либо ты увеличиваешь оплату - либо катись на все четыре стороны. У тебя ровно минута, после чего я отрубаю связь. Имперцы, знаешь ли, не в носу ковыряют.
   Тогрута скрипнула зубами. Приходилось признать, что в словах её собеседника есть некий здравый смысл. Против Вейдера ему и его боевикам не выстоять, а уж в том, что Тёмный Лорд притащит за собой и свой любимый 501-й легион, Тано нисколько не сомневалась. И сынок его, скорее всего, там будет. Самая большая неудача Альянса за всё время. Но допустить, чтобы голокрон Дарта Виллока попал в руки Тёмного Лорда, Тано не могла. Ведь тогда он узнает о том, как беспроблемно перенести своё сознание в тело клона, которого Кин О'Ран создаёт по заказу Вейдера на Камино. И там тоже возникли сложности - агент повстанцев оказался под подозрением Имперской Службы Безопасности. На Камино с группой оперативников прибыла сама "Снежная Королева", дочь шефа ИСБ Айсарда. А в том, что Исанн докопается до сути, Асока нисколько не сомневалась. Репутация корусантки была ей хорошо известно, так что Асока была уверена, что время, отведённое агенту Альянса, стремительно истекает.
   - Ладно, будь по-твоему, - нехотя произнесла Тано. - Мы увеличим оплату втрое, можешь не переживать по этому поводу.
   - Я знал, что ты прислушаешься к голосу здравого смысла, Фалкрум, - удовлетворённо произнесли на том конце канала. - Я только соберу своих людей, ознакомлюсь с данными по этому Маадору - и сразу вылетаю туда.
   - Поторопись. И не забудь свою датомирскую стерву прихватить. Её помощь тебе может пригодится.
   - Не нравятся датомирки? - хохотнул её собеседник. - Что так? Плохой личный опыт, э?
   - Не твоё дело! - резко осадила его Асока. - Делай свою работу, а в мои личные дела не лезь!
   - Да не лезу я, не лезу! - развязно отозвались на другом конце канала гиперсвязи. - Ладно, Фалкрум - нам пора закругляться. Хорошего понемножку... хотя этим словом общение с тобой я бы не охарактеризовал. Конец связи.
   В динамиках остался лишь гудящий фон холостого режима, но некоторое время Асока молча глядела на пустой голоэкран, погруженная в собственные мысли. Как знать, что могло случиться, если бы тогда, двадцать лет назад, Энакин Скайуокер остановил её от ухода из Ордена. Но этого не произошло. В итоге - имеем то, что имеем.
   Резким движением тогрута отключила гиперпространственный коммуникатор и зло взглянула на изображение на видеоэкране внешнего обзора. Нет, всё же ей надо было быть понастойчивее в своих чувствах и желаниях, ведь тогда всё могло быть по-иному. Но увы - повернуть время вспять она не могла. Да и никто, судя по всему, не мог этого сделать. И оставалось принимать действительность такой, какой она и была на данный момент.
  
  
   Глава 27.
  
  
   Галактика Небесная Река,
   Центральные Миры,
   Сектор Корусант,
   система Корусант.
  
  
   - Милорд - капитаны всех кораблей докладывают о благополучном выходе из гиперпространства. - Капитан "Палача" Честер Реннаген отвернулся от главного контрольного пульта звездолёта и почтительно склонил голову, приветствую меня на ходовом мостике Звёздного Суперразрушителя. - Отклонение от заданной траектории гиперпространственного коридора не превысило семидесяти двух метров.
   - Очень хорошо, капитан Реннаген. - Я довольно кивнул при этих словах каридца. Разработанная мной вместе с Пиеттом и Ленноксом тактика выхода из гиперпространственного перехода, которую восемь месяцев назад использовал гранд-адмирал Траун во время сражения против тацианских сил адмирала Эсвы при Коварри-VIII, когда два приданных его эскадре крейсера-заградителя произвели маркировку точек выхода из гиперпространства прямо позади кораблей Эсвы всего лишь на удалении десяти тысяч километров от них, что и предрешило исход сражения в пользу имперских сил. Такая же тактика была применена и сейчас, вследствие чего все корабли Эскадры Смерти вышли весьма кучно и точно в назначенной точке пространств внутри орбиты Корусанта. И сейчас на главном обзорном видеоэкране "Палача", который занимал едва ли не треть рубки корабля, отчётливо была видна орбитальная станция "Чёрного Солнца", которую Ксизор не без гордости именовал "Фоллинский Кулак". Или "Кулак Фоллина", хатт ногу сломит в родном языке зеленокожего негодяя. В данную минуту "Тиран", "Опустошитель" и "Завоеватель" подходили к станции со стороны верхней полусферы, "Месть II" и "Огненный Ветер" выдвинулись на блокирование нижней полусферы, а "Преследователь", "Судья", "Мститель" и "Обвинитель" выстраивались в боевой порядок. "Палач" же поднялся немного над строем Разрушителей и развернулся по отношению к станции фоллинца левым бортом. - Опустите на всякий случай боевые створки и держите щит включённым на семьдесят процентов мощности.
   - Слушаюсь, милорд.
   - Сэр - со станции поступает устойчивая передача на открытой частоте, - доложил Реннагену оператор-связист. - Открыть канал?
   - Да, открывайте. - Реннаген вопросительно взглянул на меня, я в ответ утвердительно кивнул.
   По огромному экрану прошла рябь интерференции, после чего весь его объём заполнила зеленокожая морда Ксизора. Фоллинец был облачён в роскошный вышитый золотом - именно золотом, а не позолоченными нитками - фиолетовый халат, а на его лице застыло выражение злобного удивления. Дескать - кто это осмелился потревожить покой босса "Чёрного Солнца"? Однако все вертевшиеся на его языке слова вмиг испарились при виде знакомого чёрного шлема.
   - Вейдер! - прошипел фоллинец. - Какого хатта ты себе позволяешь?! Что всё это означает?! Ты...
   - Ты перешёл все мыслимые и немыслимые рамки, Ксизор, - спокойно и с расстановкой произнёс я, при этом краем сознания отметив то обстоятельство, что на ходовом мостике "Палача" наступила полная тишина. Ну, не совсем полная - звуки работающей аппаратуры никуда не делись, но вот все разговоры мгновенно смолкли при первых же моих словах. - До сих пор на все твои художества Империя смотрела сквозь пальцы, поскольку твои головорезы нередко выполняли для нас "грязную" работу, но твоё участие в рейде Альянса на Камино перечеркнуло все эти плюсы. Невмешательство в политику могло обеспечить тебе безбедную жизнь, вместо этого ты предпочёл подвергнуть себя опасности.
   - Я надеялся, что эти олухи сумеют добраться до той лаборатории на Камино! - оскалился фоллинец, сверля меня ненавидящим взглядом. - Думаешь, я разделяю взгляды этих придурков из так называемого Альянса за Восстановление Республики? Мне было достаточно представившейся возможности насолить лично тебе! За то, что ты уничтожил двести тысяч моих соплеменников, среди которых была вся моя семья!
   - Это было жестоко, но необходимо, - проговорил я, глядя сквозь видеофильтры маски на фоллинца, чья злобная физиономия занимала весь экран. - Или ты предпочёл бы, чтобы зараза распространилась на весь Фоллин или даже вырвалась в галактику?
   - Это твоя вина, Вейдер! - процедил Ксизор, сверля меня ненавидящим взглядом. - Вы использовали мою планету в качестве полигона для своих...
   - ТВОЮ планету? - от того, каким тоном мною были произнесены эти слова, весь персонал, находящийся в эту минуту на командном мостике "Палача", внезапно захотел телепортироваться куда-нибудь подальше отсюда, на Бонадан или Тион. - С каких это пор Фоллин стал твоей планетой, а, Ксизор? Если я не ошибаюсь, ты был всего лишь наследным принцем Дома Шизран короля Наксима, который правил одной из центральных провинций на твоей родной планете. Или я чего-то не знаю?
   - Я... - попытался было что-то сказать Ксизор, но я не собирался вступать в словесную баталию с преступником, чьи боевики участвовали в налёте на имперский научно-исследовательский центр.
   - Твоим тёмным делишкам пришёл конец, Ксизор. Думаю, ты и сам это уже осознал. Более в твоих услугах Император не нуждается. А я - и подавно. - Я повернул голову в сторону капитана Реннагена. - Капитан - отключите связь. - Изображение фоллинца, который что-то злобно трещал с экрана, исчезло, остался только матово-белый фон холостого режима. - На "Кулаке Фоллина" подняли щиты?
   - Сразу, как только засекли наши корабли, - отозвался капитан "Палача".
   - Это им не поможет. Прикажите открыть огонь из третьей, шестой и девятой батарей масс-драйверов, использовать снаряды с дезинтеграционными боеголовками. Расчётам турболазерных орудий приготовиться открыть огонь по станции, как только щит будет сбит. Звёздным Разрушителям - блокировать пространство вокруг "Кулака Фоллина". Сбивать все корабли, пытающиеся покинуть станцию. Начинайте, капитан.
   - Да, милорд. - Реннаген почтительно отсалютовал и повернулся к операторам.
   Испытывал ли я угрызения совести по поводу уничтожения орбитальной станции, размерами сравнимой с небольшим городом? Можете быть уверены - нисколько. Я прекрасно знал, что на "Кулаке Фоллина" не было ни детей, ни женщин - а если последние и были, то ТАКИХ женщин мне нисколько не было жаль. Вам же не станет жалко Гури - дроида-репликанта человека, внешне абсолютно не отличимой от нормальной человеческой женщины? Вот и мне тоже не станет.
   Масс-драйверные орудия "Палача" открыли огонь по "Кулаку Фоллина". Реактивные снаряды с дезинтеграционными боеголовками устремились сквозь холод вакуума к цели, но, не долетев до самой станции, ударились в окружавшее её силовое поле. Будь это обычные снаряды с начинкой из барадиума или райдония, их бы просто расплющило о дефлекторный щит, но головные БЧ этих снарядов представляли собой генераторы дезинтеграционного поля, которые при ударе о дефлекторный щит испускали наружу излучение, перегружающее генераторы щита. А поскольку снарядов этих было выпущено около двух сотен, то нетрудно было представить последствия.
   - Мощность щита станции упала на шестьдесят процентов! - доложил один из операторов, сидящий за пультом слева от меня и капитана Реннагена.
   - Повторить залп! - скомандовал я.
   Новая порция смертоносных "даров Вейдера" пронзила разделяющее Суперразрушитель и орбитальную крепость Ксизора пространство и врезалась в дефлекторный щит. По его поверхности прокатилась интерференционная волна, которая охватила всю площадь силового поля.
   - Щиты станции отключились! - услышал я рапорт оператора. - Фиксирую покидающие станцию корабли!
   - Всем Звёздным Разрушителям - огонь на поражение! Выбор целей оставляю на усмотрение капитанов! Капитан Реннаген - огонь из турболазеров по станции! Упустите Ксизора - будете всю оставшуюся жизнь сортиры на Кесселе драить!
   "Ободрённый" таким способом, Честер Реннаген быстро отдал необходимые распоряжения и уже через несколько секунд к лишённой щитов орбитальной станции устремился поток энерголучей. Несколько пытавшихся уйти прочь от планеты кораблей "Чёрного Солнца" попали под сосредоточенный огонь ИЗРов и разлетелись на мириады осколков, стремительно остывающими в вечной космической ночи.
   Я удовлетворённо взглянул на главный обзорный видеоэкран. Станцию Ксизора охватила цепочка взрывов, которая начала распространяться по всей её оболочке. Не дожидаясь моего приказа, Реннаген скомандовал нанести ракетный удар по агонизирующему "Кулаку Фоллина". Одна из ракетных ЭМ-катапульт выплюнула в пространство сигарообразный цилиндр, нёсший на себе барадиумовую боеголовку. Беспрепятственно преодолев разделяющее Суперразрушитель и станцию расстояние, она угодила точно в середину "Кулака Фоллина", отчего пространство на миг озарила ярчайшая вспышка. А затем станция начала разваливаться на части, фонтанируя вырывающимся из многочисленных пробоин и трещин воздухом.
  
  
   Примерно за стандартные сутки до вышеописанных событий,
   регион Внешнее Кольцо,
   Сектор Райобалло,
   система Дантуин,
   четвёртая планета - Дантуин,
   территория бывшего Анклава Джедаев.
  
  
   Небольшой репульсорный экипаж, сделав элегантный круг над полуразрушенной от времени посадочной площадкой, выпустил из нижней части корпуса посадочные опоры и аккуратно опустился на утрамбованный грунт. Прозрачный транспаристиловый колпак кабины отодвинулся назад, после чего на землю из машины вылез одетый в простую фермерскую одежду, характерную для этой планеты, мужчина среднего возраста с длинными чёрными волосами, собранными на затылке в хвост. Под просторной туникой явно что-то находилось, и это "что-то" было отнюдь не безобидным предметом, но на данный момент поблизости не было никого, кто мог бы заметить наличие оружия у незнакомца. На правом ухе прилетевшего крепилась гарнитура коммуникационного устройства, но больше никаких приборов или оружия у него не было заметно.
   Человек не спеша огляделся. Вокруг не было заметно ни единой живой души, лишь под порывами тёплого ветра слабо колыхалась светло-оливковая трава, покрывавшая большую часть Банирских полей. Позади лэндспидера высились развалины древней Академии Джедаев, разрушенной ещё во времена Гражданской войны джедаев, за которыми до самого горизонта тянулась поросшая травой оливкового цвета равнина.
   Удовлетворившись результатами беглого осмотра, человек отошёл от спидера на пару шагов и присел на большой валун с плоской вершиной. Порывшись в складках туники, он вынул из одного из внутренних карманов небольшую коробочку, из которой извлёк длинную тонкую сигарету, набитую карабабба-табаком, после чего поднёс к её кончику небольшую зажигалку и нажал на кнопку на её боковой стороне. Сделал пару затяжек и с наслаждением выпустил изо рта струю ароматного дыма.
   - Если ты когда-нибудь где-нибудь почуешь этот запах - значит, Идо Миданил находится поблизости, - раздался позади него насмешливый голос, говоривший на корусанти. - Эта твоя привычка постоянно курить эту гадость когда-нибудь сослужит тебе плохую службу.
   Человек, которого только назвали Идо Миданилом, не спеша стряхнул с кончика сигареты пепел и медленно обернулся на голос. При виде того, кто произнёс эти слова, он криво усмехнулся и демонстративно затушил сигарету о камень.
   - Ну, конечно! - он щелчком пальца отправил окурок в недалёкий полёт по направлению к соседнему валуну. - Вирр Эннеб! Кто бы это ещё мог быть!
   Тот, кого назвали Вирром Энебом, скользнул равнодушным взглядом по сидящему на камне мандалорцу и спокойно подошёл к нему.
   - Итак, Идо - что ты имеешь мне сообщить? - произнёс Эннеб, останавливаясь в паре шагов от Миданила.
   - Есть информация, от вполне надёжного источника, Эннеб. - Миданил вынул из висевшего на поясном ремне небольшой кристаллодиск и протянул его своему собеседнику. Тот, мельком взглянув на диск, перевёл взгляд на Миданила. - Марнег Лорус. Это он передал мне диск. Информация, которая на нём содержится, если она попадёт в руки ИСБ, может стоить головы обладателю этого диска.
   - Что на нём? - спросил Эннеб.
   - Данные по ситуации в Неизведанных Регионах. Отчёт Джеррола Сарата о центре клонирования на Камино. К сожалению, добраться до Бисса агенты Сарата не смогли - там слишком высоки меры безопасности и соваться туда крайне опасно. Также здесь содержится файл с отчётом по Мандалору - похоже, наместник Суприма и гранд-адмирал Такел перешли ту линию, за которой ещё можно оставаться в целости и сохранности. Их игры с Дозором Смерти и Джостом Вигилом уже привлекли внимание бюро Айсарда и лично Зекра Ниста. Доподлинно известно о том, что лидер мандалорской оппозиции Фенн Шиса недавно побывал на Корусанте и имел личную аудиенцию у Сейта Пестажа. Неизвестно, о чём именно они там говорили, но только вот после встречи с Пестажем Шиса отбыл на Фондор. Зачем, спрашивается?
   - Фондор. - Эннеб задумчиво посмотрел на диск. - Это становится интересно. Это всё, Идо?
   - Кое-что ещё здесь есть. Отчёт агента Хенниса о некоей планете под названием Руусан. Он...
   - Как ты сказал? Руусан?
   Эннеб протянул руку к диску и быстро взял его, после чего кристалл исчез в складках его просторного плаща-накидки. Идо Миданил криво усмехнулся при этих действиях своего собеседника... и эта кривая ухмылка так и осталась на его лице даже после того, как его голова слетела с плеч, начисто срубленная небрежным и молниеносным движением правой руки Эннеба, в которой был зажат световой меч. Обезглавленное тело мандалорца, пару секунд пошатавшись на валуне, рухнуло на оливкового цвета траву, словно срубленное дерево.
   - Это очень интересная информация, Идо. - Тот, кого мандалорец назвал Вирром Энебом, ничего не выражающим взглядом окинул тело Миданила. - И эта информация действительно может стоит головы тому, кто ею обладает. Извини, но тебе явно не повезло. Ничего личного.
   Эннеб повернулся спиной к мертвецу и зашагал в сторону небольшого полуразвалившегося строения, из-за единственной уцелевшей стены которого выглядывала носовая часть грузового корабля модели 720. На убитого им мандалорца он не обратил более никакого внимания.
   Спустя несколько минут грузовой звездолёт поднялся над травянистой равниной, окружавшей развалины Анклава Джедаев, и включил антигравитационные ускорители, которые выстрелили корабль на манер катапульты. Спустя несколько секунд чёрно-серебристый звездолёт растворился в атмосфере Дантуина.
  
  
   Глава 28.
  
  
   Неизведанные Регионы,
   пятьсот сорок два парсека северо-западнее Бакуры,
   система Глейу,
   пятая планета - Маадор.
  
  
   Переступив порог ангарной палубы, на которой был запаркован мой персональный шаттл, я внимательно посмотрел на стоявших у опущенной посадочной аппарели Бэддона Фасса и Кама Солусара. Чуть в стороне неподвижно стоял взвод штурмовиков-теней в чёрной фототропной броне, позади которых высились четыре боевых дроида Фазы II. Несколько бойцов 501-го легиона под командованием лейтенанта Брекенриджа (да-да, тот самый Сол Брекенридж, герой лианнских событий, был моим личным приказом переведён в 501-й легион, ибо проявил себя с самой что ни на есть наилучшей стороны) спокойно ожидали распоряжений, расположившись у одной из кормовых посадочных опор челнока.
   - Милорд. - Фасс почтительно склонил голову при моём появлении на посадочной палубе. Солусар ограничился лёгким кивком.
   - Всё готово? - прогудел я, подходя к адептам Тёмной Стороны.
   - Готово настолько, насколько это вообще возможно, - отозвался Фасс. - Последние разведданные свидетельствую о том, что дораниане знают о нашем присутствии вблизи их планеты, но поднимать перехватчики и патрульные корабли они не спешат. Скорее всего, из-за размеров "Палача". И из-за кораблей сопровождения.
   - Надо быть круглым идиотом, чтобы пытаться атаковать подобный звездолёт! - раздался голос за моей спиной. - Хотя, если судить по той информации, что была мне доступна, в Альянсе почти нет здравомыслящих разумных! Одни идиоты!
   Я обернулся на звук голоса, впрочем, то же самое сделали и Фасс с Солусаром.
   В командный отсек "Палача", сопровождаемый Марой Джейд и боевым дроидом новейшей серии ХМ, в правом манипуляторе которого был зажат масс-драйверный ручной пулемёт калибра 12,7 мм с коробчатым магазином на шестьсот зарядов, вошёл Люк Скайуокер, облачённый в чёрный костюм, в ткань которого были вшиты армированные волокна. На поясе висел световой меч - не его, Люку ещё предстояло сделать собственный лазерный клинок, для чего он сейчас усиленно изучал голокрон Дарта Уэрда.
   Я с интересом взглянул на оружие ХМ. Наконец-то "Арсеналы Мерр-Сонн" начали массовое производство масс-драйверного оружия со встроенными микросборщиками; удивительно, что до этого никому не приходило в голову использовать уже имеющиеся наработки по нанотехнологиям - ведь именно благодаря микросборщикам отпала нужда постоянно таскать при себе обоймы с патронами, да и сами патроны, как таковые, практически исчезли из обращения. Им на смену пришли совершенно новые технологии, а именно - теперь магазин масс-драйверника представлял собой цельный металлический брусок, от которого компьютер оружия брал именно столько, сколько надо было для производства пули, а переключатель типа боеприпасов мог выбирать, какая именно пуля будет произведена.
   - Извини за вторжение, отец, - произнёс он, - но я подумал, что, быть может, хватит с меня тренировок? Может, пора мне побывать в реальной боевой ситуации, вместо того, чтобы до седьмого пота потеть в ВИР-симуляторе?
   - Ты сам до этого додумался или подсказал кто? - поинтересовался я.
   - Э-э... - Люк кинул быстрый взгляд на Мару, которая сделала вид, что её очень интересует десантный челнок. Вот, значит, откуда ветер дует. Что ж - по всему видать, мой сын и Рука Императора очень неплохо спелись. Ну, я лично против их отношений не был. Мара - девушка умная, красивая, а вдобавок ко всему прочему, ещё и адепт Силы. Не ситх, нет, но последователь Единой Силы.
   - Понятно. - Я внимательно посмотрел на сына. - Хорошо. Можешь отправляться на Маадор. Но от меня и штурмовиков - ни на шаг.
   - Но отец...
   - Либо второй вариант - остаёшься на "Палаче" под домашним арестом. Выбирать тебе, Люк.
   - Мастер Люк - на вашем месте я бы выбрал первый вариант, - тут же поддержал меня ХМ, глядя на Люка своими электронными глазами. - При выборе второго варианта вы рискуете пропустить массу интересного...
   - Да что интересного может быть на Маадоре? - раздражённо повёл плечами Люк. - Дораниане не станут чинить препон имперскому звездолёту, да ещё такому, как "Палач". Их флот, даже если они его соберут весь полностью и бросят против нас, не продержится и часа. Самый крупный их боевой корабль - тяжёлый ударный крейсер класса "Баточег", длиной чуть больше полутора километров, по сравнению с Суперразрушителем - так себе лоханка. Да и в плане вооружённости он уступает даже рядовому Звёздному Разрушителю, не говоря уже о нашем флагмане.
   - Проштудировал данные косморазведки? - одобрительно произнёс я.
   - Ну, я подумал, что было бы глупо лезть неведомо куда без получения дополнительной информации. - Люк пожал плечами. - Хотя особо переживать по поводу Маадора, думаю, не стоит. Дораниане не воинственный народ, хотя при нападении сси-руук более шестидесяти лет назад они показали себя с весьма неожиданной стороны.
   - Вижу, даром ты времени не терял. - Я сделал приглашающий жест рукой по направлению к челноку. - Лейтенант Брекенридж - грузимся на шаттл. Дроидов разместить в грузовом отсеке, десанту занять места согласно штатному расписанию. Приступаем, господа.
   - Отец... - поднимаясь по аппарели челнока, Люк несмело дотронулся до моей закованной в броню руки.
   - Да? - я повернул голову к сыну.
   - Мне... как-то неспокойно... чувствую я что-то...
   - Используя Силу? - Люк утвердительно кивнул. - Это хорошо. Вижу, что занятия с Марой и Антиннисом тебе явно пошли на пользу. И что же ты чувствуешь?
   - Сложно сказать. Я ведь ещё далёк от того, чтобы полностью понимать свои возможности. Однако я ощущаю некий... поток внимания, что ли... Что-то должно произойти. Здесь, на Маадоре. Кто-то ещё интересуется голокроном Виллока.
   - Похвально, Люк. - Я одобрительно кивнул головой. - Ты совершенно прав в своих оценках ситуации. Это я давно уже почувствовал, равно как и Фасс с Солусаром. Правда, изменение в Силе довольно незначительное, может быть, что мы просто выдаём желаемое за действительное. Но подстраховаться не мешает, это верно. Именно поэтому я и отдал приказ "Мстителю", "Судье" и "Огненному Ветру" укрыться в тени спутника планеты и включить тактическую маскировку. Если что-то пойдёт не так, наличие трёх Звёздных Разрушителей в засаде будет для противника весьма неприятным сюрпризом.
   - Знать бы ещё, кто это может быть! - процедила сквозь зубы Мара, искоса глядя на меня. - А то словно в сабакк играешь!
   - Думаю, что скоро мы все это узнаем, - отозвался Бэддон Фасс.
   - Хм... - анаксианка нахмурилась и переглянулась с Люком.
   - Займите места согласно штатному расписанию, пожалуйста, - обратился к ним пилот челнока. - Старт через минуту.
   Люк, Мара, Фасс и Солусар послушно покинули пределы кабины "Теты". Пилоты личного челнока Тёмного Лорда подчинялись непосредственно мне, даже старина Фирмус не имел над ними сколь-нибудь реальной власти. А мой личный шаттл пилотировали одни из лучших пилотов Имперского Флота, бывшие асы "Чёрной эскадрильи" Мак Марнел и Калеб Фаллвен. Мне в своё время пришлось выслушать немало "приятных" слов от Сунтира Фела по поводу того, что, дескать, я пользуюсь своим положением и тащу из-под его крыла профессиональных пилотов для того лишь, чтобы они пилотировали личный челнок Командующего. Кому другому такие слова в мой адрес могли дорогого стоить, но кореллианец мог себе это позволить. Поэтому я лишь дипломатично заметил в ответ на это, что если я сам начну пилотировать челнок - а летать на звездолётах я, если откровенно, не разучился - то тогда пусть уж Император тоже берёт в руки бластер и идёт сражаться с мятежниками. Услышав от меня эти слова, Фел лишь фыркнул, но более ничего не сказал. А на следующий день Марнел и Фаллвен поступили в моё распоряжение в качестве пилотов "Теты".
   - Сунтир - проверка связи. - Я активировал комлинк и включил зашифрованную субчастоту.
   - На связи, милорд, - отозвался кореллианец.
   - Мы выходим. Запускай двигатели и выходи на траекторию сопровождения.
   - Вас понял.
   - Кто с тобой летит?
   - Дэнс и Гент.
   - Местных не задирать, но смотреть в оба. Сканеры перевести в активный режим, быть наготове. Возможно, так просто голокрон нам не дадут вывезти с планеты.
   - Альянс? - осведомился Фел.
   - Маловероятно. Им-то зачем он нужен?
   - Значит, джедаи... - в гарнитуре, встроенной в шлем, послышался смешок полковника. - Вот же хатт! Чего им не сидится-то? Республику свою хотят восстановить? А оно надо кому-нибудь? Спросили бы хоть мнение народа!
   - Они близоруки, Сунтир, и не видят дальше кончика лезвия своего меча. Но сейчас нас это не должно волновать. Наша цель находится на Маадоре и нельзя, чтобы кто-то другой сумел до неё добраться раньше нас.
   - Это-то как раз понятно.
  
  
   Челнок класса "Тета" покинул борт Суперразрушителя и по пологой дуге устремился вниз, к плывущему под нами сине-зелёно-серому шару Маадора. СИД-истребители Сунтира Фела, Виллиана Дэнса и Наса Гента двигались в пространстве, прикрывая челнок от возможной атаки сразу с трёх сторон. Машина кореллианца двигалась строго перед шаттлом, истребители Дэнса и Гента сопровождали "Тету" с боков, следуя на некотором расстоянии от корабля.
   На экране бортового радара отчётливо было видно, что на некотором удалении от "Палача" из атмосферы Маадора поднялись четыре доранианских звездолёта. Похоже, что Люк был прав - корабли-то оказались не очень внушительными. Не больше двухсот метров в длину, больше всего они походили на патрульные фрегаты, хотя как выглядят доранианские патрульные фрегаты, я понятия не имел. Вообще, Неизведанные Регионы поэтому так и назывались, что до настоящего момента об этой части галактики было очень мало известно. Именно поэтому Император и отправил Трауна в эту часть космоса, чтобы гранд-адмирал как следует изучил её. А заодно и осадил разных наглецов наподобие Нусо Эсвы, самоуверенного и наглого флотоводца Тацианской Лиги, который в последнее время довольно сильно обнаглел, о чём свидетельствовали недавние набеги тацианских рейд-эскадр на Кали и Яга Минор.
   - Милорд, - Марнел повернул голову в мою сторону, - фиксируем боевые корабли дораниан. Удаление двенадцать мегаметров, агрессивности не проявляют, однако регистрируется устойчивый поток сканирующего излучения.
   - Не обращайте внимания, Марнел. Продолжайте следовать прежним курсом.
   - Слушаюсь, милорд.
   - Быть может, следует дать в эфир уведомление о том, что на борту шаттла находится сам Главнокомандующий ИКФ? - услышал я голос Фела. - Тогда у них не будет причин для агрессивных действий.
   - Полагаю, Сунтир, что они и так знают, кто прибыл в их систему, - отозвался я. - Лишняя реклама явно ни к чему.
   Кореллианец фыркнул, но более никак не отреагировал на мои слова.
   Шаттл между тем снизился к верхней границе атмосферы и окунулся в облачный слой, который простирался над восточной половиной самого крупного материка Маадора, расположенного частично в северном, частично - в южном полушарии планеты. Истребители сопровождения последовали за челноком, следуя туда же, куда и "Тета" - к некоей точке вблизи огромного горного хребта, пересекавшего весь континент по меридиану. Именно там, согласно имеющейся у меня информации, должен был находится родовой замок Дарта Виллока. Или то, что от него осталось. Всё же лет с тех пор прошло почти две тысячи.
   Со стороны дораниан по-прежнему не предпринималось никаких действий. То есть - абсолютно никаких. Наблюдать они за нами наблюдали, но от вмешательства воздерживались. Либо знали, кто именно прибыл в их родную систему, либо просто опасались висящего над их планетой огромного звездолёта. Что ж - это было мне на руку. Не хватало ещё отбиваться от агрессивно настроенных аборигенов.
   Судя по имеющейся в нашем распоряжении информации, неподалёку отсюда находился один из крупных городов Маадора, вблизи которого был расположен космопорт, о чём свидетельствовали взлетающие и садящие космические корабли. Это настораживало: ведь те, кто мог охотиться за голокроном Виллока, могли беспрепятственно прибыть на планету, при этом оставаясь незамеченными. Ну, укрыться от адепта Силы они вряд ли сумели бы, однако почему-то сейчас я ничего не ощущал. Либо они ещё не прибыли в систему Глейу, либо я чего-то не учёл в своих рассуждениях. Однако двигаться в общем потоке судов в мои планы не входило, поэтому я отдал команду Марнелу изменить курс, чтобы не вклиниться в транспортный поток. Челнок плавно лёг на правый борт и заскользил точно в то место на поверхности планеты, которое и являлось конечной целью моего вояжа в Неизведанные Регионы.
   Посадка прошла без каких-либо неприятных моментов. Посадочные опоры плавно коснулись каменистого грунта, сработали гидравлические амортизаторы. Шаттл слегка покачнулся и замер; вниз пошла десантная аппарель.
   - Сканирование? - я внимательно посмотрел на пилотов, которые не отрывались от приборной панели.
   - Чисто, сэр, - отозвался Фаллвен. - Ничего и никого, если не считать мелкой живности.
   - Десанту - выход! - приказал я. - Обеспечить периметр безопасности! Брекенридж - оцепить вход в строение! Ментцер - выдвигайтесь со своими людьми ко входу в строение и начните прочёсывание! Обо всём подозрительном немедленно уведомлять меня!
   - Слушаюсь, милорд, - услышал я голос командира штурмовиков-теней капитана Гарифа Ментцера.
   - Адмирал Пиетт - как себя ведут наши "друзья" на орбите?
   - Вполне пристойно, милорд, - отозвался командующий Эскадрой Смерти. - Приближаться не пытаются, но сканируют всеми возможными методами. Может, немного отпугнуть их чем-нибудь вроде ЭМ-волны?
   - Не стоит, Фирмус. Мы сюда прибыли вовсе не как агрессоры. Всего лишь надо кое-что забрать из древних развалин.
   - Хорошо, милорд.
   Я отключил коммуникатор и поднялся на ноги. Что ж - наконец-то я добрался до родной планеты Виллока и развалин его родового замка. Я уже чувствовал исходящие от голокрона доранианина эманации, волнами расходящимися по окрестностям. Всё, что требовалось для завершения миссии - это определить, где именно в развалинах находится голокрон, и достать его оттуда... если, конечно, никто не станет мне мешать и пытаться проделать во мне пару лишних отверстий. Всё-таки некое возмущение в Силе чувствовалось всеми, кто был к Силе этой самой восприимчив. Слабое, да, но тем не менее, оно присутствовало.
   Спустившись по десантной аппарели на покрытую сероватой кремниевой пылью каменистую площадку, явно бывшей в своё время посадочной платформой для летающих машин и - возможно даже - космических кораблей малого класса, я осмотрелся по сторонам. Взвод штурмовиков занял позиции вокруг места приземления челнока, взяв под контроль периметр; СИД-истребители сели чуть в стороне от челнока и их пилоты оставались в кабинах, чтобы в случае возникновения нештатной ситуации поднять истребители в воздух. Часть бойцов Ментцера проникла внутрь полуразрушенного временем (во всяком случае, следов от лазерных или иных выстрелов на стенах этого когда-то, безусловно, красивого строения я не заметил) здания, скрывшись внутри; штурмовики Брекенриджа оцепили вход в замок Виллока, установив по обе стороны от входа две станковые турели E-Web. Боевые дроиды замерли неподвижными металлическими изваяниями на флангах, изготовив своё оружие к бою.
   - Ты готов, Люк? - я взглянул на сына, который с сосредоточенным видом рассматривал древнее строение, служившее когда-то местом обитания доранианского лорда-ситха Дарта Виллока.
   - Готов, - отозвался он.
   - Тогда, полагаю, нам нужно выдвигаться. Джейд, Фасс - сопровождаете меня и Люка. Кам - оставайтесь снаружи. Если что - немедленно сигнализируйте.
   Солусар почтительно отсалютовал, при этом многозначительно похлопав по висящему в набедренной кобуре бластеру. Несмотря на хорошее владение световым мечом, он также и не брезговал использовать более традиционное оружие.
   Собственно говоря, судя по очертаниям развалин, замком назвать обиталище Дарта Виллока можно было лишь с натяжкой. Скорее всего, при жизни ситха это был самый обычный трёхэтажный особняк, пусть и приличных размеров, но всё же сильно недотягивающий до статуса замка. Верхний этаж полностью разрушился от времени, но, в целом, очертания строения всё же можно было угадать по оставшимся двум этажам. Однако голокрон, судя по тому, что я чувствовал, находился где-то ниже уровня поверхности. Скорее всего, Виллок устроил под своим домом нечто вроде бункера, в котором и держал свои раритеты.
   Подойдя ко входу, возле которого замерли с бластерными карабинами штурмовики Брекенриджа, я внимательно оглядел проём. Вроде крепко держалось и не грозило обвалиться. Впрочем, даже при подобном раскладе особого риска не существовало - нас бы быстро откопали из-под земли.
   - Как-то неуютно тут. - Люк, передёрнув плечами, осторожно переступил порог и заглянул вовнутрь. - Он что, этот Виллок, в подвале спрятал свой голокрон, что ли?
   - По всему выходит, что именно так. - Я тоже с некоторой долей настороженности взглянул на тёмное отверстие входа в бывший дом доранианина, в котором вот уже много столетий никто не жил. - Было бы глупостью держать такое...
   - Э-э... - неожиданно ожила встроенная в шлем гарнитура коммуникационного устройства голосом Ментцера. - Милорд - я прошу прощения за то, что отвлекаю вас, но у нас тут возникла непростая ситуация, требующая вашего присутствия.
   - Вы нашли голокрон? - резко спросил я.
   - Не только его. И похоже, что не мы первые тут оказались... впрочем, будет лучше, если вы сами сюда спуститесь и всё увидите своими глазами. Я вышлю вам навстречу бойца.
   - Ничего не предпринимайте до моего прихода. - Я выключил связь и качнул головой. - Вот как, значит... Нас опередили. Вот и возмущение в Силе...
   - Но это не джедай. - Бэддон Фасс снял с пояса лазерный меч. - Хотя явно одарённый... Ничего не понимаю...
   - Поймём, когда увидим его. - Люк вопросительно взглянул на меня. Я кивнул ему и знаком приказал переместиться за мою спину. Тут же рядом с ним оказались Мара и Фасс, а ХМ передвинулся вперёд и изготовил к бою своё грозное оружие. - В любом случае, нужно быть начеку. Что-то тут не так. Я не верю, что какой-то свихнувшийся одиночка решился противопоставить себя Империи и выкрасть голокрон Виллока. Что он с ним делать собирается? Тоже переносить своё сознание куда-то? Но для этого нужно, как минимум, разбираться в принципах владения Силой, а здесь...
   Я жестом остановил разошедшегося Люка, про себя позволив улыбнуться. Очень хорошо. Он явно усвоил древнюю литанию против страха, созданную ещё Нораном Кету, мастером-дже'дайи Дореспубликанской Эпохи, которая благополучно пережила своего создателя и использовалась сейчас ситхами-учениками для подавления страха. Даже не так, не для подавления - для контроля. Подавить в себе страх - значит, стать уязвимым, ведь страх глубоко в сознании оставался по-прежнему и мог в самую неподходящую минуту нанести свой коварный удар, превращая тебя в беспомощного инвалида. Тогда как контроль над ним всегда приводил воина к победе.
   Появившийся откуда-то из глубин здания штурмовик приглашающим жестом позвал нас за собой. Я двинулся было вперёд, но неожиданно ХМ отодвинул меня в сторону и встал передо мной.
   - Прошу извинить, Лорд Вейдер, но будет лучше, если первым пойду я, - произнёс дроид, бесстрастно глядя на меня своими электронными глазами. - Оружие органических существ неспособно сразу вывести меня из строя, тогда как вы этому подвержены в гораздо более серьёзной степени.
   - Не возражаю. - Я вопросительно, насколько это позволяла лицевая маска шлема, взглянул на Люка. Тот пожал плечами и как-то странно дёрнулся, но ничего не произнёс. Понятно - сам копался в ИИ-процессоре дроида, внося необходимые ему коррективы в поведенческий модулятор. Однако весьма неплохо, отметил я про себя. У Люка явно есть талант в технической сфере. Я бы, откровенно говоря, не полез бы сам копаться в ИИ-процессоре - знаний в этой сфере у меня было не так уж и много. Можно так докопаться, что сам рад потом не будешь. Становится же вторым Арчем Сабисом мне совсем не улыбалось. ИИ-дроид - это вам не C3PO, которого я собрал из разных деталей ещё в бытность свою рабом на Татуине, тут совершенно иной подход требуется. Арканианская корпорация "Adascorp" проявила большое старание, получив подряд от Империи на создание нового типа Искусственного Интеллекта, так что дроиды серии ХМ получились весьма смертоносными и смышлёными, благодаря псевдоквантовому процессору Х-7.
   Вслед за штурмовиком и дроидом мы миновали обширный полутёмный холл и спустились вниз по винтовой металлической лестнице, на удивление хорошо сохранившейся. Присмотревшись, я удивился - лестница была изготовлена из бескара, больше известного под названием "мандалорское железо". Однако! Это каким же снобом нужно было быть, чтобы ставить в своём жилище лестницу из бескара? И для чего, позвольте? Ну да ладно - пристрастия древнего лорда ситхов меня особо не волновали. Гораздо более меня занимало то, что нам предстоит увидеть и кто же оказался таким прытким, что первым добрался до голокрона доранианина.
   Через несколько витков бескаровой лестницы мы очутились перед сорванной с петель массивной - опять же бескаровой! - дверью толщиной почти в полметра, за которой нашим взорам предстало небольшое помещение с арочным потолком, которое освещалось светом переносных фотонных прожекторов. В центральной части помещения, которое не могло быть ни чем иным, как хранилищем, возвышался небольшой постамент из коррибанского гранита, на котором внутри стеклянной пирамиды находился голокрон. Вокруг постамента расположились штурмовики, чьё оружие было нацелено на того, кто стоял прямо возле постамента, держа в правой руке активированный световой кнут.
   Вернее сказать - на ту. Ибо перед постаментом стояла, если судить по лицевым татуировкам, датомирская ведьма из клана Ночных Сестёр. Просторные брюки из недорогой ткани, полевые ботинки на конформной подошве и кожаный жилет без рукавов - вот и вся её одежда. Кроме светового кнута, из оружия у датомирки присутствовал тяжёлый салластианский бластер Кайлан-3, известный в галактике под прозвищем "салластианское бласт-ружьё", и тяжёлый боевой нож имперской космической пехоты, неизвестно каким образом попавший в её руки, ведь подобные предметы не продавались в оружейных магазинах по причине своей смертоносности - заключённое в оболочку из силового поля по типу бонаданских силовых бритв лезвие резало практически всё, начиная от фуршинга и заканчивая дюрасталью. Лишь бескар и микросталь могли сопротивляться воздействию такого ножа.
   - Этого следовало ожидать, - глубоким контральто произнесла датомирка на корусанти. - Сам Лорд Вейдер! Давно хотелось на вас посмотреть своими глазами, а не довольствоваться рассказами! И что привело столь занятого разумного так далеко за пределы Империи? Неужели эта вот безделица?
   Датомирка кивком головы указала на голокрон Виллока.
  
  
   Глава 29.
  
  
   Я тяжело вздохнул и выругался про себя. Ну что за дела? Это что, последовательница Вентресс? И чего, спрашивается, этой особе понадобилось на Маадоре? Ей-то голокрон Виллока зачем сдался? Непохоже было, чтобы этой девице требовалось тело клона для переноса её сознания, хотя кто их разберёт, этих датомирских ведьм...
   - Кто вы и что делаете здесь? - спросил я, одновременно делая штурмовикам знак приготовиться. Неизвестно, что на уме у этой особы.
   - Да вот, пришла посмотреть на голокрон Виллока. - Датомирка усмехнулась. - Говорят, что с его помощью можно перенести своё сознание в другое тело, вот мне и стало интересно. А тут ещё и сам Тёмный Лорд заинтересовался им.
   - Вы не ответили на мой вопрос, - сурово произнёс я, делая шаг к датомирке и кладя ладонь правой руки на висящий на поясе цилиндр светового меча.
   - А надо отвечать? - датомирка прищурилась и как бы невзначай двинула правой рукой со световым кнутом. Это движение не прошло незамеченным со стороны штурмовиков и ХМ, однако датомирке, похоже, на это было глубоко наплевать. - М-да... Возможно, что и надо, особенно учитывая вашу репутацию.
   Она деактивировала кнут и подвесила его к поясу. Излишне, учитывая то обстоятельство, что датомирские ведьмы слыли неплохими рукопашницами. Правда, учитывая то обстоятельство, что вокруг находились вооружённые солдаты и боевой дроид, не говоря уже о присутствии в хранилище меня, Фасса и Мары, плюс Люк, сводило на нет это преимущество.
   - Я - Силри, из клана Ночных Сестёр... была одной из клана, пока мне не надоела идиотская политика Гетзерион, из-за которой наша планета оказалась в блокаде, устроенной Датомиру адмиралом Зинджем. Обычными способами покинуть Датомир из-за устроенной имперцами блокады было почти невозможно, но мне в некотором роде повезло - мне попался корабль Консорциума Занна, который прибыл на Датомир за партией ломмита. Контрабанда, ясное дело, но у Консорциума много связей среди всяких личностей... Гетзерион, кстати, не исключение...
   - У Консорциума слишком много подозрительных связей, - пробурчал Фасс, косясь на датомирку и держа правую руку на рукояти светового меча.
   - Ага, верно подмечено! - усмехнулась Силри. - Ну, короче, я встретилась с экипажем корабля и оказалось, что они не только за ломмитом прилетели. Занну нужен был кто-то, кто имел способности адепта Силы для того, чтобы открыть голокрон, который он где-то раскопал. Ситхский, кстати.
   - У Занна имеется голокрон ситхов? - требовательно спросил я.
   - Предполагается, что эта грозность должна меня испугать? - датомирка фыркнула. - Да как-то так получилось, милорд, что я и так пуганая...
   - Не совсем, как мне кажется.
   Силри неожиданно схватилась рукой за горло, а её мраморно-белое лицо сделалось ещё белее. Люк при виде этой сцены понимающе усмехнулся и толкнул в бок Мару. Я зафиксировал это краем глаза, тщательно дозируя усилие, чтобы не перестараться. В конце концов, эта Силри ничего особо плохого не сделала... пока. И не сделает уже.
   - Может, вы и пуганая, однако в данный момент вы вмешиваетесь в дело, в котором ничего не понимаете и которое для вас не имеет никакого значения. Вас просто используют в качестве расходного материала, что вполне естественно для таких разумных, как Тайбер Занн. И мне нужна информация о голокроне, который находится в распоряжении Занна.
   - Немного... затруднительно... когда вот так... - просипела датомирка, судорожно хватаясь рукой за горло. И... совершенно неожиданно для всех сдёрнула с пояса кнут и резким движением послала вперёд правую руку. Прямо в моём направлении. Однако! И это несмотря на Удушение Силой! Крепкая девица, однако...
   Что-то промелькнуло справа и в воздухе загудело красное лезвие светового меча Люка. Остановить летящий в мою сторону кнут энергетический клинок не сумел, но вот сгенерированный Люком силовой толчок сумел. Датомирку отбросило в сторону, при этом она упала на одного из штурмовиков, отчего оба свалились на пол, грохоча при этом бронёй и оружием.
   - Спасибо, Люк. - Я прекратил силовое воздействие на Силри и знаком приказал Фассу достать, наконец, этот хаттов голокрон из-под стекла. Бэддон кивнул в знак согласия и, подойдя к постаменту, силовым ударом разбил стекло и взял голокрон. - И нужно было затевать всё это?
   Силри, к которой были обращены эти слова, поднялась на ноги и зло уставилась на меня.
   - Нового ученика заимели, Ваше Темнейшество? - сердито поинтересовалась датомирка. Так, понятно - ей о моих родственных связях с Люком неизвестно. А смелости этой Силри, надо отдать должное, не занимать.
   Датомирка собралась что-то сказать, что-то колкое, судя по её характеру, но тут в моём шлеме неожиданно - или как раз ожидаемо? - ожил коммуникатор.
   - Милорд, - услышал я голос Марнела, - мы засекли шесть быстроходных целей, движущихся в нашу сторону. Время до контакта - примерно полторы минуты, если исходить из их теперешней скорости. Рекомендую немедленную эвакуацию.
   - Идентифицировать объекты возможно? - спросил я, делая знак штурмовикам Ментцера. Тут же Силри, не успев толком понять, что происходит, оказалась закованной в шоковые наручники, а в спину ей упёрся ствол Е-11МI.
   - Это явно не местные. Сейчас, погодите секунду... Так, идентификатор даёт устойчивый сигнал. Два челнока BR-23 военной модификации, сопровождаемые четвёркой "Ревунов". Но это всё, что я могу сказать, сэр. Опознаватели у них не работают.
   - Готовьтесь к старту, Марнел. - Я переключился на канал связи с Фелом, одновременно знаком приказывая покинуть здание. - Сунтир - ты видишь противника?
   - Да, милорд, - отозвался кореллианец. - Мы уже заводим наши драндулеты. Постараемся прикрыть ваш отход.
   - Мы выходим.
   - Голокрон достали?
   - Да. - Я чуть не споткнулся на выходе из хранилища о какой-то предмет, валявшийся на полу, но удержал равновесие. Не хватало ещё, чтобы Тёмный Лорд растянулся на пыльном псевдобетонном полу, споткнувшись о какой-то мусор!
   - Это хорошо.
   Фел отключился; в следующую секунду до меня донёсся характерный звук заработавших ионных двигателей СИД-истребителей.
  
  
   - Мне вот интересно, - услышал я за спиной сердитый голос Люка, - что датомирская ведьма делает на планете, которая находится хатт знает где и откуда вообще она узнала о ней?
   - Тебе-то какое дело? - огрызнулась Силри, за что тут же получила прикладом бластера в спину от одного из штурмовиков.
   - Да есть маленько...
   - Сейчас не время для допроса, Люк, - вмешался я. - Надо убираться отсюда, пока нам на голову не обрушили эти стены.
   - А он вообще нужен, допрос этот? - фыркнул Люк. - И банте понятно, что её сюда подослали для того, чтобы выкрасть голокрон. А откуда ноги растут у этого явления, думаю, не стоит объяснять.
   А он неглуп, мимоходом подумал я. Не обращается ко мне на "ты" при этой Силри, дабы не возбудить подозрений. Прощупав датомирку через Силу, я убедился в том, что она действительно не имеет никакого понятия о том, кто такой на самом деле Люк. И ещё кое-что я выяснил таким способом - она работала на Тайбера Занна, который, в свою очередь, получил, так сказать, "подряд" на это дело от некоего Фалкрума. Это имя - или прозвище - мне уже не раз встречалось в отчётах Инквизитория и ИСБ. Судя по всему, этот Фалкрум был агентом Альянса, причём весьма опытным и хитрым. Ему до сих пор благополучно удавалось избегать имперских агентов и уходить от слежки. Согласно отчётам агентов Айсарда, год назад на планете Орд Радама ему удалось ускользнуть из установленного властями карантина, объявленного после совершения нападения диверсионной группы мятежников на ретрансляционную станцию гиперсвязи. Руководивший расследованием майор ИСБ Даннисон Эберле на основании своих умозаключений пришёл к выводу, что Фалкрум вполне мог быть джедаем, и его выводы подтверждались заключениями двух имперских инквизиторов - Делсепа Монита и Раника Вендара. Сказать честно - джедая с таким именем я не знал, и это ещё больше укрепляло меня во мнении, что это вовсе не его имя, а подпольный псевдоним. Кто это мог быть? Да кто угодно из выживших рыцарей и мастеров, так как уровень его владения Силой был явно на высоте. Вообще-то, догадка одна у меня была, но я пока поместил её на полочку в кладовой своего сознания. Пока для этого время ещё не пришло.
   Выбравшись наружу, я обнаружил, что СИД-истребители уже стартовали, и звуки идущего вдали боя были тому подтверждением. Охранявшие вход штурмовики и боевые дроиды тут же взяли нас в кольцо и только что не потащили к ожидавшему челноку.
   - Гунганское дерьмо! - услышал я неожиданно за спиной изумлённо-рассерженный возглас Мары. Раздавшееся после этого восклицания знакомое гудение активированного термального детонатора сделало понятным такую бурную реакцию Руки Императора. Ну да чего ещё можно было ожидать от датомирской ведьмы? Но откуда, хатт подери, у неё взялся второй кнут - ведь первый был надёжно укрыт от неё в ранце одного из штурмовиков? Разве только не воспользовалась Силой и не отвела глаза солдатам при аресте. Но и я тоже хорош - надо было до конца проследить за процедурой. Мара, ясное дело, ещё не имеет достаточного для подобных дел опыта, про Люка я пока промолчу, а Солусар явно понадеялся на своего патрона. Но, с другой стороны, я тоже не могу постоянно за всем следить. Галактика большая, а Дарт Вейдер один.
   Однако поучаствовать в происходящем мне не пришлось. Я лишь успел обернуться и протянуть руку к висевшему на поясе световому мечу, а Силри уже катилась по каменистому грунту, сбитая с ног сгенерированной Люком силовой волной. Как она сумела освободиться от шоковых наручников? Риторический вопрос для того, кто обучен владению Силой. А вот откуда у неё взялся термальный детонатор? Её же обыскали штурмовики при аресте. Ладно, хатт с ним, тем более, что Брекенридж мастерским ударом ноги, который бы сделал честь любому из игроков в смэшбол, отфутболил детонатор далеко за пределы посадочной площадки, где тот и взорвался, не причинив никому никакого вреда.
   Датомирка, однако, быстро перегруппировалась при падении и вскочила на ноги, держа в правой руке световой кнут, но воспользоваться им я ей не позволил. Хватит с меня подобных выкрутасов. За долю секунды аккумулировав внутри своего организма энергию, я метнул в Силри энергетический поток, известный как Молнии Силы. Голубые сполохи разрядов охватили тело датомирки, заставив её скорчиться от боли.
   - Твоё решение было ошибочным, ведьма, - произнёс я, продолжая генерировать энергозаряды. - И это ещё раз подтверждает правоту Императора, отдавшего приказ о блокаде твоей планеты. Ты и тебе подобные, мнящие себя адептами Силы, на самом деле крайне опасны и неуправляемы, что подтверждают имевшие место случаи столкновения с представительницами вашего ордена.
   - Однажды... кто-нибудь... доберётся до тебя... Вейдер! - прохрипела Силри, пытаясь сопротивляться. Разумеется, все её попытки были тщетны.
   - Возможно, - спокойно согласился я. - Но это точно не будешь ты.
   За спиной датомирки возник Солусар, держа в правой руке активированный лазерный клинок. Я перестал метать молнии, чтобы случайно не поразить Кама, и Силри тут же воспользовалась этим, показав, что выносливости и силы ей было не занимать. Но сделать что-либо ещё она уже не смогла. Красное энергетическое лезвие меча Солусара вошло ей в спину между лопаток и вышло точно между её грудей. Затем плавным движением адепт выдернул лучевой клинок из тела датомирки и деактивировал его, подвесив к своему поясу с равнодушным выражением лица. Силри же ещё несколько секунд стояла, глядя прямо на меня, потом ноги её подкосились и датомирка рухнула на каменистую почву, выпустив при этом из своей руки световой кнут.
   Я кивнул Солусару, который почтительно склонил голову, давая понять, что принимает мою благодарность за то, что избавил меня от возни с Ночной Сестрой. Не знаю, были ли в самом деле у неё какие-то нелады с Гетзерион, или сказано это было для отвлечения внимания - теперь это уже не имело ровным счётом никакого значения.
   - Милорд - я бы рекомендовал поторопиться, - раздался в наушниках голос Марнела. - Челноки уже близко, а истребители прикрытия ведут бой с четвёркой "Ревунов".
   - Уже идём. - Я жестом приказал всем пошевеливаться.
   BR-23 появились тогда, когда "Тета" уже поднималась в воздух, убирая свои посадочные опоры. На большой скорости оба челнока выскочили из-за горной цепи и двинули прямо к развалинам. Завидя космоплан, пилоты BR-23 тут же открыли по нему огонь из бортовых лазеров, однако Марнел сразу же после взлёта заложил крутой вираж и энергозаряды прошли мимо челнока. И почти тут же в сторону "Теты" устремились протонные торпеды.
   - Манёвр уклонения! - услышал я истошный вопль Фаллвена. - Уводи корабль!
   - Спокойно, Калеб. - Мак Марнел был само спокойствие. - Мы успеваем увернуться.
   В мастерстве Марнела я нисколько не сомневался, однако глупо было бы не использовать возможности висящих на орбите звездолётов. Не раздумывая слишком долго, я включил коммуникационное устройство и вызвал адмирала Пиетта.
   - Слушаю вас, милорд, - тут же отозвался акзилианец.
   - Адмирал - примите код "Дельта Четыре Икс", - произнёс я в гарнитуру шлема. - Мы под огнём противника.
   - Да, мы видим их на радарах, - спокойно ответил Пиетт. - Вы забрали то, за чем прибыли на Маадор?
   - Забрал.
   - Следуйте стыковочным курсом, милорд. Мы произведём наводку на корабли противника автоматических лазеров с селектиновой наводкой.
   Я усмехнулся про себя. Да, что Пиетт, что Реннаген - оба никак не могут наиграться с новой "игрушкой". Наведение турболазеров с селектиновой системой прицеливания означало для BR-23 финишную прямую, ибо орудия с СС-наводкой управлялись в автоматическом режиме бортовым ИИ, и соответственно, шансов уйти от огня пилоты шаттлов противника не имели никаких. Правда, ещё неизвестно, кто первым нанесёт удар - "Палач" или звено Фела, которое всё ещё гоняло двоих оставшихся I-7.
   "Палач" оказался расторопнее - всё-таки за пультами управления "Ревунов" сидели отнюдь не желторотые новички и не наёмники, а явно профессиональные пилоты. Откуда-то сверху внезапно упали два ярких красных луча, превратив оба челнока в облака разлетающихся обломков. Не обращая никакого внимания на то, что только что произошло, Марнел на большой скорости повёл "Тету" прочь от поверхности Маадора.
   - Милорд. - Коммуникатор снова ожил голосом адмирала Пиетта.
   - Да, Фирмус?
   - Пока вы отсутствовали, на ваш личный коммуникатор поступило несколько сообщений. Я взял на себя смелость перевести их в зашифрованный файл и сохранить в памяти вашего персонального компьютера.
   - Спасибо, адмирал. Я просмотрю их, как только поднимусь на борт "Палача".
   - Конечно, милорд.
   Связь отключилась, а я про себя подумал - интересно, кто там проявил интерес к моей персоне? Надеюсь, ничего сверхнеприятного не произошло за то время, пока меня не было в пространстве Империи?
   Об этом можно было узнать, лишь оказавшись внутри так осточертевшей мне медитационной барокамеры. Ну ничего - скоро мне она больше не понадобится. Хотя сохранить её не помешает. Мало ли что...
  
  
   Регион Внешнее Кольцо,
   Мандалорский Сектор,
   система Мандалор,
   пятая планета системы - Мандалор,
   столица планеты - Келдабе,
   резиденция имперского наместника Супримы.
  
  
   Стоящие на часах у входа в резиденцию имперского наместника, расположенной в самом центре мандалорской столице Келдабе, двое имперских штурмовиков, вооружённые ручными лучемётами М-24, явно маялись от скуки. Хотя возможность террористической атаки против наместника всё ещё оставалась достаточно высокой, но после того, как имперские спецслужбы выявили и обезвредили подпольную боевую группу так называемых "новых мандалорских гвардейцев", которая планировала совершить покушение на наместника Суприму и гранд-адмирала Милтина Такела, никакой более активности преступных элементов не отмечалось. Потому-то часовые на входе в резиденцию шимхолта и вели себя несколько расслабленно. Уперев лучемёты прикладами в керамлитовое покрытие площадки, штурмовики, положив руки на стволы оружия, с флегматичным видом наблюдали за снующими взад-вперёд прохожими и транспортными средствами разных типов. Поэтому появление перед зданием резиденции пехотного транспортёра К79-S80 застало их врасплох. Часовые схватились было за оружие, однако увидев опознавательные знаки Штурмового Корпуса на бортах машины, несколько успокоились, хотя оружие из боевого положения переводить не спешили.
   В правом борту транспортёра открылся люк и наружу вышли четверо штурмовиков в серо-стальной броне "хамелеон", держащие в руках Е-11MI. Вслед за ними из машины показались ещё двое - облачённый в форму Имперской Службы Безопасности и вооружённый бластером SE-14 высокий умбаранец и человек в одеянии имперского инквизитора, на поясе которого висел лазерный меч. Сопровождаемые штурмовиками, они решительным шагом направились в направлении часовых, которым внезапно очень сильно захотелось оказаться где-нибудь в другом месте. Дураками они не были и появление безопасника и инквизитора они поняли так, как и надо было понять. Об играх наместника и гранд-адмирала с Дозором Смерти не знал разве что полный идиот.
   Однако, как бы то ни было, но обязанности свои часовые решили всё же соблюсти. Они были простыми солдатами и не отвечали за проступки вышестоящего руководства. Но как раз к ним никаких претензий со стороны прибывших и не было. Претензии адресовались тем, кто в данный момент находился в резиденции. Точнее, тому, кто там находился, потому что гранд-адмирал Милтон Такел уже был арестован на орбитальной станции, находящейся на синхроорбите.
   - Прошу прощения, господа - кто вы и по какому делу следуете в резиденцию наместника? - задал вопрос один из часовых, демонстративно закинув за спину свой лучемёт, чтобы не провоцировать суровых парней из 501-го легиона, которые своё оружие держали наготове и даже не думали это скрывать от охранников.
   - Я - имперский инквизитор Вилл Гойр, - тоном, не терпящим никаких возражений, произнёс инквизитор. - Со мной находится майор ИСБ Атонаи Деван. Мы прибыли на Мандалор по личному распоряжению Его Императорского Величества Шива Палпатина для того, чтобы произвести действия, касающиеся национальной безопасности. Полагаю, что у вас нет никаких причин нам мешать?
   При последних словах инквизитора сопровождавшие его и майора Девана штурмовики тут же навели на часовых свои бластеры.
   - Причина есть. - Часовой нисколько не смутился тем, что на него направлены стволы нескольких бластерных карабинов. - Этот объект находится под охраной имперской армии и пропустить внутрь вас мы не можем без подтверждения личности. Откуда мне знать, кто вы есть на самом деле? У мятежников в разведке, поди, тоже не дураки работают. Будет лучше, если вы предъявите свои идентификаторы, господа, а не станете провоцировать охрану на конфликт.
   Гойр несколько секунд молча глядел на штурмовика, после чего одобрительно кивнул и, сунув руку куда-то в складки своего одеяния, вытащил наружу небольшой плоский диск диаметром примерно в три сантиметра, при этом дотронувшись до сенсора, расположенного на лицевой стороне. В воздухе перед штурмовиком развернулось трёхмерное изображение, проецирующее очень сложный идентификационный код.
   Часовой при виде голограммы почтительно отсалютовал, отодвигаясь в сторону и давая возможность Гойру и его сопровождению пройти. Идентификаторы Инквизитория использовали в своей работе весьма сложные принципы, которые для большинства были абсолютно непонятны и их невозможно было подделать, о чём знал едва ли не каждый разумный в галактике. Тот, кто стоял перед штурмовиком, однозначно имел полное право войти в резиденцию наместника. Зачем - это уже было другое дело и часовых оно не касалось. Чем меньше лезешь в подобные дела - тем дольше проживёшь.
  
  
   Глава 30.
  
  
   Сообщений, пересланных на мой персональный компьютер адмиралом Пиеттом, оказалось не так уж и много, как я поначалу предполагал - всего четыре. Однако, просмотрев имена отправителей, я пришёл в некоторое замешательство. Ну, доктор Кин О'Ран и Арманд Айсард - с ними всё понятно, но вот чего от меня надо майору военной разведки Ношу Кер Джуалу? Это имя я слышал в первый раз, равно как и имя некоего... некоей... даже непонятно из имени, мужчина это или женщина... словом, Луун Флембек был мне совершенно незнаком. А раз так, то его и Джуала можно оставить на потом. В первую очередь узнаем, как обстоят дела у Айсарда.
   Руководитель Имперской Службы Безопасности был немногословен. По поводу возможного агента повстанцев на Камино, в среде сотрудников О'Рана: оперативники ИСБ провели тщательнейшее расследование и выяснили, что во время Восстания на Камино доктор Мотра Иим, теперешний ассистент О'Рана, входил в состав группы каминоанцев, организовавших антиимперский мятеж. Арестовать Иима у безопасников не получилось - едва завидев оперативников Айсарда, каминоанец сделал себе инъекцию смертельного яда и спасти его не удалось. Все остальные сотрудники О'Рана оказались непричастными ни к тому давнему мятежу, ни к недавним событиям.
   По поводу так называемой "Инсталляции Мау". Отряд адмирала Лона Чиранеау, состоявший из трёх Звёздных Разрушителей класса "Император I", двух лёгких крейсеров типа "Штык", двух эскортных фрегатов "Небьюлон-Б2" и средний крейсер типа "Удар", используя полученные из персонального компьютера Таркина координаты безопасного гиперпространственного маршрута, ведущего вглубь скопления, сумела без потерь добраться до базы, созданной Таркином внутри этого загадочного астрономического объекта, после чего столкнулась с охранявшими её четырьмя Звёздными Разрушителями. После недолгих переговоров командир отряда ИЗРов капитан Уэс Фатч согласился предоставить коридор для прохода к базе. Оставив крейсера и один ИЗР поодаль, адмирал Чиранеау проследовал до станции и осуществил высадку шести групп флотского спецназа; впрочем, оказывать сопротивление руководившая базой адмирал Даала не отважилась. Возможно, именно это и сохранило ей жизнь. Особых мер по отношению к персоналу базы Чиранеау не предпринимал, просто арестовал наиболее приближённых к Таркину офицеров и учёных, остальных же просто перевёл на свои корабли, после чего, забрав всю документацию, приказал капитанам "Василиска" и "Мантикоры" из отряда Фатча открыть огонь по станции. На мой вопрос, зачем нужно было уничтожать комплекс Мау, Айсард пожал плечами и ответил, что таково было распоряжение Палпатина. Ну да, с этим не поспоришь. Ладно, уничтожили - так уничтожили, мало, что ли, у Империи исследовательских станций разбросано по галактике?
   По делу Фалкрума. Несмотря на все предпринимаемые ИСБ усилия по выявлению этого агента Альянса, особых подвижек в этом направлении не наблюдалось. Вроде как агенты Айсарда вышли на его - или всё же её? - след на Трогане, но то ли след был очень нечётким, то ли оперативники ошиблись и приняли за Фалкрума кого-то другого. Словом, в этом направлении пока Айсарду похвастаться было нечем.
   По уцелевшим джедаям. Сотрудники ИСБ, сопровождаемые Кардисом Морди и Зекром Нистом, побывали на Киффексе, где встретились с бывшим джедаем Куинланом Восом. Киффар, давно уже отошедший от всего того, что было связано со Светлой Стороной Силы, принял посланцев Империи не сказать чтобы радостно, однако согласился переговорить с инквизиторами. В ходе непродолжительного, но весьма содержательного разговора Вос заверил Морди и Ниста, что происходящее в галактике его не касается и он просто хочет спокойно прожить отведённые ему годы на своей родной планете с женой и сыном, которого он готовил как Стража Киффу. Как это могло показаться странноватым на первый взгляд, бывший джедай был весьма невысокого мнения о руководителях Повстанческого Альянса и считал, что Мотму, Додонну, Риекана и иже с ними использует в своих целях весьма хитроумный и жестокий разумный, имеющий собственные планы. Правда, ничего конкретного киффар сообщить не мог, так как в последнее время он мало интересовался происходящем за пределами Сектора Киффу. Удостоверившись, что Вос не намерен ни присоединяться к повстанцам, ни тем более переходить на сторону Империи, Морди и Нист оставили киффара в покое и покинули систему Азурбани.
   Двоих беглых джедаев удалось выследить на Кашийике. Услышав их имена, я не удержался от саркастической ухмылки. Мастер Толм и его... кхм... подруга Т'ра Саа были мне известны довольно неплохо, я даже встречался с Толмом в бытность свою рыцарем-джедаем. Если честно, я никак не мог понять его увлечения... впрочем, там было действительно сильное обоюдное чувство... представительницей расы нети, ведь по сути своей, нети являлись растительной формой жизни, обладавшей полиморфизмом. Но это являлось сугубо его личным делом, тем более, что на Кашийике ситуация развилась по образцу так называемых "агрессивных переговоров", что привело к печальным последствиям. Печальным - для джедаев.
   Закончив разговор с Айсардом, я переключился на О'Рана. Каминоанец выглядел очень взволнованным и на мой вопрос, что привело его в такое состояние, пояснил, что таковым фактором стало предательство его ассистента доктора Мотры Иима. О'Ран никак не мог ожидать такого поступка от коллеги, с которым он проработал без каких-либо неприятностей и ссор почти восемь лет. Конечно, участие Иима в мятеже на Камино явилось для О'Рана неожиданностью - судя по всему, Иим сумел стереть все данные о своей причастности к тому противоправному акту, однако О'Ран полагал, что дело было здесь не столько в этом. я посоветовал каминоанцу не углубляться в подобные материи и спросил, как обстоят дела с клоном. О'Ран ответил, что клон полностью готов к процедуре переноса сознания и спросил меня, как обстоит дело с моей стороны. Я заверил каминоанца, что с моей стороны всё нормально и попросил его подготовить всё необходимое для процедуры.
   Майор военной разведки Нош Кер Джуал оказался средних лет веском, гуманоидной рептилией, чья родная планета Саларин располагалась в Диком Пространстве, в семи с половиной парсеках от Проксимы Дибал, на северо-востоке галактики. Издревле вески относились довольно прохладно к джедаям, имея на то основания. Установление Имперского Нового Порядка было благосклонно принято Саларином и вески изъявили желание служить Империи. По натуре своей, они были незлобивым и мирным народом, но это вовсе не означало, что они не умели воевать.
   Учтиво поприветствовав меня, майор Джуал поинтересовался, не отвлекает ли он меня от каких-либо важных дел. Я ответил ему, что нет, не отвлекает, и спросил, что такого случилось, что он решился напрямую связаться со мной. Веск, моргнув двойными веками, пояснил, что он находился на одном из Звёздных Разрушителей эскадры адмирала Чиранеау и принимал участие в рейде на базу в скоплении Мау. И сейчас он находится на борту корабля-разведчика в районе Кесселя. Не один - с ним на разведчике находился один из ведущих специалистов базы Мау, вернее, специалисток, талантливая учёная-омватианка Кви Ксукс. На мой вопрос, что это всё означает, Джуал пояснил, что Ксукс занималась разработками перспективных видов оружия и технологий и может предложить Империи ряд своих наработок. Не совсем обычных, но тем и интересных.
   Поразмышляв с минуту, я отдал Джуалу распоряжение доставить Ксукс на борт "Палача". Такими специалистами грех было разбрасываться, а лояльность омватианки Империи... Лояльность можно и проверить.
   Передав Джуалу координаты точки рандеву, я тут же вызвал Пиетта и продиктовал ему те же самые координаты, посоветовав отправлять как можно быстрее. Пора было заканчивать всю эту эпопею с переносом сознания. Но оставался ещё один абонент, желающий мне что-то сообщить. Некий Луун Флембек. Поглядим, кто это и чего ему от меня надо.
   Я переключил в очередной уже раз коммуникатор, выбирая соответствующий канал, и... едва не вывалился от удивления из медитационной барокамеры. На меня сердитым взглядом смотрела Лея Органа. Немая сцена длилась несколько секунд, после чего алдераанка язвительно поинтересовалась у меня, чем ещё я смогу её удивить в ближайшее время. На мой недоумённый вопрос, что она имеет в виду, Лея хмыкнула и сказала, что информацию ТАКОГО характера можно было и не скрывать от неё, тем более, что она сама всё разузнала. Я поинтересовался, о какой информации идёт речь, хотя сам уже прекрасно всё понял. Лея посмотрела на меня таким взглядом, каким обычно глядят на умалишённых, после чего заявила, что теперь ей понятно, откуда у неё такие интересные черты характера. А главное - от КОГО, ведь Бейл Органа явно не обладал подобными качествами.
   Дальше не было никакого смысла играть в вопросы и ответы, поэтому я напрямую спросил принцессу, как она отнеслась к этой воистину для неё сногсшибательной новости. И каким именно образом она смогла узнать эту самую информацию. Алдераанка насмешливо фыркнула и сказала, что после тех моих слов насчёт её истинного происхождения она призадумалась над этим вопросом, но сейчас, поскольку он разрешился, ломать голову и биться в истерике потому лишь, что её настоящий отец - Дарт Вейдер, то есть, я, она не станет. Бывали ситуации и похуже. Откуда узнала - от Феруса Олина. Бывший джедай-недоучка, не знавший сам, чего он хочет от этой жизни, покинувший пределы Империи несколько месяцев назад, неожиданно объявился на Хейпсе, прилетев туда на истребителе-перехватчике RZ-1-A Wing. Поскольку имело место нарушение границ Консорциума, да ещё и на боевой машине мятежников, пограничная служба хейпанцев послала на его перехват звено "Мий'тилов", которые этот самый перехват и осуществили. Когда RZ-1 посадили на одном из военных космодромов Хейпса и выяснили, кто находился за пультом управления, Олина тут же доставили в хейпанскую военную разведку. Бывший джедай не сопротивлялся, напротив - он сообщил, что перехватчик, на котором он пересёк границу Консорциума, был угнан им на одной из секретных баз Альянса, расположенной во Внешнем Кольце, в малоизвестной системе под названием Йорт-Илим. Принимавший участие в допросе принц Айсолдер вполне резонно поинтересовался у Олина, что он вообще делал на той базе. Белласианец объяснил, что на Йорт-Илим-VI его привели поиски своего "я". При этих словах я усмехнулся и подумал, что поиски Олином этого самого "я" уж слишком затянулись. Похоже, Ферус сам не знал, чего хотел в этой жизни. Желания присоединяться к Восстанию у него не было - пусть Олин и не закончил до конца обучение в Ордене джедаев, но за время своего ученичества у самого Палпатина в качестве адепта Тёмной Стороны он всё же кое-чему научился. Ясное дело, Лея узнала о пребывании на Хейпсе Олина и захотела лично увидеть бывшего джедая, которого знала лично - ведь некоторое время назад он принимал участие в её охране, будучи приглашённым на Алдераан лично Бейлом Органой. Слово за слово - так и получилось, что Ферус в итоге и раскрыл Лее подробности её настоящего происхождения. Понятное дело, что я не мог не поинтересоваться, а что же, собственно, привело Олина к решению бежать от Альянса на угнанном перехватчике. Лея ответила, что белласианец узнал о том, что в руки мятежников попали несколько тактических ядерных зарядов неизвестного происхождения, но Олин полагал, что они, скорее всего, были вывезены из Тионской Гегемонии. Ферус подозревал, что Альянс готовит какую-то гадость с использованием атомного оружия, а учитывая тот факт, что подобное оружие уже очень давно широко не применялось в галактике, последствия такого действия могли быть очень и очень неприятными. Ничего удивительного в том, что полученную от Олина информацию хейпанцы тут же передали ИСБ, тем самым продемонстрировав свою добрую волю и порядочность.
   Выслушав всё это, я спросил у алдераанки, где сейчас находится Ферус Олин. Лея ответила, что белласианец решил пока остаться на Хейпсе. Затем последовал вполне ожидаемый мною вопрос - действительно ли я устроил то, что пропаганда Альянса назвала "резнёй в Храме джедаев", или это всего лишь гнусная ложь. Я задал ответный вопрос - поверит ли она словам того, кого называют "Палачом Императора". Лея снова фыркнула и сказала, что такое прозвище мне дали те, кто действительно замарал свои руки всякой гадостью, и что оно не совсем соответствует действительности. Теперь уже усмехнулся я и ответил, что правда о тех событиях содержится в моём личном голокроне. Лея тут же изъявила желание увидеть этот самый голокрон и поинтересовалась, когда это будет возможно. Подумав чуть-чуть, она сказала также, что на Хейпсе всё прошло благополучно - Королева-Мать была очень рада тому, что её сын в целости и сохранности доставлен на родную планету и что её отношение к Империи в этом свете изменилось в лучшую сторону. Я уже открыл рот для того, чтобы выразить удовлетворение по этому поводу, как Лея огорошила меня словами о том, что ей бы хотелось также встретиться и со своим братом. Понятно - Ферус Олин и здесь постарался. Мне оставалось лишь покачать головой и заявить, что пока будет лучше, если Лея останется на Хейпсе. Алдераанка понимающе кивнула и сказала, что понимает, что у меня есть собственные дела и вообще что я очень занятой человек. Но всё же ей хотелось бы как можно быстрее встретиться со своей семьёй.
   Я заверил её, что, как только разберусь с неотложными делами, сразу же свяжусь с ней и сообщу, куда она сможет прибыть для встречи. Лея с минуту пристально смотрела на меня, а потом тяжело вздохнула и сказала, что тот, кто сотворил со мной то, из-за чего мне приходилось постоянно пользоваться костюмом жизнеобеспечения, заслуживает самого сурового наказания. Я не стал вдаваться в подробности того, что произошло на Алдераане во время моего визита к Бейлу.
   Кивнув мне, Лея отключила связь, а я ещё некоторое время просидел перед выключенным экраном. Довольно неожиданная реакция со стороны Леи, надо признать. Я ожидал другого. Но так даже и к лучшему.
   Что ж - оставалось сделать ещё одно перед тем, как отправляться к О'Рану. Надо связаться с проректором Академии на Дромунд-Каасе Ори Фодао и поручить ему дальнейшее обучение Люка. Мара Джейд явно использовала всё, что знала сама, а у меня и Тремейна времени, как всегда, катастрофически не хватало. А моё чутьё подсказывало мне, что в скором времени события могут пойти в том ключе, в котором им лучше было бы не идти. И к этому моменту сын должен быть готов использовать свои способности именно так, как и надлежит ситху.
  
  
   Регион Внешнее Кольцо,
   скопление Тион,
   планета Лианна,
   штаб-квартира "Флотских Систем Сиенара".
  
  
   Райт Сиенар оторвал взгляд от монитора персонального компьютера и вопросительно взглянул на вошедшего в кабинет высокого мужчину в строгом деловом костюме, держащего в правой руке датапад модели "Версафункция 88". На лице цвета тёмного меда ясно читалось возбуждение. Сиенар жестом указал вошедшему на конформное кресло по другую сторону рабочего стола, но Даска Саррел, шеф производственного отдела ФСС, не обратил на это никакого внимания.
   - Босс - вы только посмотрите на это! - нурианец обогнул стол и остановился перед Сиенаром, только что не суя ему под нос свой датапад. - Это же просто золотая жила!
   - О чём вы, Саррел? - Сиенар с интересом взглянул на монитор "Версафункции 88".
   - Послание от Великого Визиря Империи Пестажа! Нам предлагают долгосрочный контракт на переоснащение авиапарка Имперского Флота!
   - Что? - корусантец при этих словах Саррела отобрал у того датапад и внимательно просмотрел то, что высвечивалось на мониторе. - Весьма интересно, весьма... Значит, Лорда Вейдера удовлетворили "Прототипы". Что ж, я ожидал нечто подобное. Но возникают некоторые проблемы...
   - Какие проблемы, босс? - нурианец всплеснул руками. - Подобный контракт позволит "Системам Санте/Сиенар" окончательно утвердится на галактическом рынке основным имперским кораблестроителям. Это же огромные деньги!
   - Огромные деньги потребует производство новых моделей СИД-истребителей, Даска! - несколько резковато, чем надо было бы, ответил Сиенар. - Вейдер предлагает на основе "Прототипа" сделать новую машину, причём в двух вариантах - лёгком и тяжёлом. Лёгкий вариант, без гипердрайва и пусковых установок, предлагается сделать основным истребителем взамен теперешней версии СИД-истребителя, тогда как тяжёлый им бы хотелось видеть как машину для элитных частей наподобие "Чёрной эскадрильи". И разработку гранд-адмирала Заарина, которую он осуществлял на исследовательской станции в системе Пармел перед своей... хм... кончиной... Флот хотел бы использовать в качестве платформы для СИДа третьего поколения. Плюс желание Лорда Вейдера получить новый тип бомбардировщика, предназначенного именно для атак планетарных целей. Ведь подобный проект, кажется, предложил тот инженер из "Инкома", Юзли, так ведь его зовут?
   - Талантливый специалист, босс, - заявил Саррел. - Его решение уйти из "Инкома" после скандала с продажей техники мятежникам очень пошло нам на руку. Да, это он предложил тот бомбардировщик, СИД-Скимитар, так он его назвал. И этот его проект многоцелевого истребителя, "Охотника" - это просто шедевр.
   - Кстати, как с ним обстоит дело, Даска? - поинтересовался Сиенар. - Испытания прошли весьма успешно и имперский представитель адмирал Нартано остался очень доволен "Охотником"...
   - Первые партии поступят на Флот уже к концу этого месяца. По одной эскадрилье получат Третье, Шестое, Одиннадцатое и Двадцать Первое линейные соединения.
   - Хорошо. - Сиенар снова посмотрел на датапад. - Но всё же проекты эти потребуют очень большого финансирования, а имперская казна вовсе не бездонна. Ведь, я так понимаю, это всё уже одобрено на самом высоком уровне?
   - Именно так, босс. Император уже утвердил бюджет. Вот, посмотрите здесь.
   Нурианец вызвал на монитор датапада файл с данными по финансированию и при виде высветившихся на экране строчек Сиенар покачал головой. Да, деньги Империя давала огромные, но при условии, что "Флотские Системы" не станут разбрасываться на менее значимые проекты вроде нового контейнеровоза и космического танкера проекта "Ардан". Что ж, эти проекты можно и отложить до более лучших времён.
   - Знаете что, Даска - а давайте загрузим работой над переделкой "Прототипа" этого Юзли. Дадим проекту наименование... мм... скажем, СИД-Мститель. А?
   - Вполне, босс. Но потянет ли Юзли его?
   - А вот и поглядим, насколько он талантлив. - Сиенар, похоже, несколько успокоился. - Менять ведущего инженера проекта, конечно, тяжело, и не думаю, что на этот шаг можно пойти, но и давать понять Юзли, что он для нас весьма ценен, тоже не стоит. Пусть считает, что мы высоко ценим его таланты, но всегда можем найти ему замену.
   - Это верно, босс! - усмехнулся нурианец.
  
  
   Регион Дикое Пространство,
   неподалёку от системы Камино.
  
  
   Разведывательный корабль модели VT-49 выскочил из гиперперехода всего лишь в ста семидесяти тысячах километрах от Имперского Звёздного Суперразрушителя и тут же резко изменил свой курс, за всего лишь несколько секунд сбросив скорость до приемлемой для стыковки, что говорило о том, что пилотирует разведчика очень опытный пилот. Дежурный оператор-связист подтвердил передачу с VT-49 опознавательных кодов Флота, после чего находящийся на мостике "Палача" капитан Реннаген дал разрешение на посадку в одном из ангаров.
   От мостика до посадочной палубы, на которую сел разведкорабль, путь был неблизкий, так что мне пришлось воспользоваться несколькими горизонтальными и вертикальными турболифтами. Двое телохранителей-ногри, закованные с головы до пят в боевую броню и вооружённые автоматическими бластерами Т-21, следовали за мной по пятам. Был ли Тёмному Лорду ситхов прок от телохранителей? Как знать. Ведь и меня можно подловить, поэтому лучше всего подстраховаться. Тот, о ком я старался не думать, слишком умён и жесток и от него вполне можно ожидать чего-нибудь гадкого и смертельного.
   Войдя в нужный мне ангар, я сразу же увидел стоящую у опущенного трапа VT-49 высокую стройную омватианку в коричневом комбинезоне технического специалиста Флота, который ей очень даже шёл. Бледно-голубая кожа уроженки Омвата удивительным образом гармонично сочеталась с одеждой, а копна-облачко окутывающих голову шелковистых сверкающих перистых волос, спускающихся на плечи, напоминала дымку над водопадом в знойный летний полдень. Рядом с ней стоял веск в военной форме с шевроном военного разведчика на правом предплечье форменной куртки, а позади них неподвижно замерли четверо штурмовиков с бластерными карабинами в руках.
   - Военный инженер Ксукс? - при звуках моего голоса омватианка слегка вздрогнула и взглянула на меня бездонно-голубыми глазами, на самом дне которых затаилось вечное удивление. От этого взгляда внутри меня словно что-то щёлкнуло и по обожжённой коже пробежала целая армия мурашек, что несказанно поразило меня. Я ведь считал, что какие-либо чувства у меня давным-давно умерли. Нет, конечно, я испытывал совершенно нормальные отцовские чувства по отношению к Люку и, вполне возможно, такие чувства проявятся и в отношении Леи, но вот чтобы меня взволновало присутствие рядом со мной женщины... Надо признать, что омватианка была довольно красива, и этот факт какая-то часть моего сознания отметила как само собой разумеющееся. Н-да, интересно получается...
   - Лорд Вейдер? - голос у Ксукс оказался тихим и удивительно музыкальным, под стать её облику. - Я так понимаю, меня доставили на этот звездолёт по вашему приказу?
   - Вы правильно понимаете, однако заверяю вас, что этот приказ имел под собой именно то, что имел. Ничего более. Вас никто не собирается арестовывать. Напротив - специалисты подобного уровня очень нужны Империи, поэтому я собираюсь предложить вам работу на...
   - Работу? - голос Ксукс не изменился, однако голубые глаза омватианки сузились и опасно блеснули. - Но у меня была работа на базе Мау, а теперь по вашей милости я её лишилась...
   Я поднял правую руку, закованную в броню, и Ксукс тут же замолчала. В какой бы изоляции не пребывал персонал базы Таркина и Даалы, укрытой внутри практически непроходимого для космических кораблей скопления "чёрных дыр", знать о том, что со мной опасно разговаривать в таком стиле, омватианка должна была. Но мне вовсе не хотелось быть грубым по отношению к Ксукс.
   - Доктор Ксукс - я могу вас так называть? - омватианка кивнула, всё ещё сердито посверкивая глазами. - На упомянутой вами базе вы работали на заговорщиков, которые планировали дестабилизацию государства и - возможно - физическое устранение первых лиц Империи. То, что к вам имперское правосудие отнеслось весьма лояльно, означает, что Империя вам доверяет. Хорошие специалисты не валяются на дороге, знаете ли, а вы как раз и есть такой специалист.
   - Ну... спасибо за комплимент, наверное. - Ксукс несколько успокоилась. - Но что именно вы хотите от меня?
   - Мне известно о том, что у вас потрясающие знания в области математики, физике, кибернетике и инженерии, доктор Ксукс. Ваши знания могут сослужить огромную службу Империи и спасти триллионы жизней. Ведь оружие и техника могут не только убивать, но и предотвращать конфликты и войны.
   - С этим тяжело не согласиться. - Голубые глаза Ксукс глядели словно бы сквозь лицевую пластину шлема, отчего у меня в голове мысли стали разбегаться, как киллики по своим норам. - И над чем же вы предлагаете мне работать?
   - Выбор за вами, доктор Ксукс, - ответил я, не в силах оторваться от глаз омватианки. В данном случае то обстоятельство, что на мне был шлем, играло мне на руку, так как она ничего не могла разглядеть за лицевой пластиной и видеосенсорами. - Но я бы рекомендовал вам взять под свой контроль проект Мартио Батча и Этана Сарна, осуществляемый ими в настоящее время на самом крупном спутнике Имдаара, это в Туманности Дрейтон, Внешнее Кольцо. Суть проекта - создание абсолютно невидимого космического корабля, для чего ими взят за основу экспериментальный истребитель СИД-Фантом...
   - Корабль-невидимка? - тут же проявила интерес Ксукс. - То есть, абсолютно невидимый даже в обычном спектре? Что вы используете для этого? Кристаллы стигия? Логично, но в корне неверно. Кристаллы стигия очень редки и дороги, поэтому здесь нужен совсем иной подход. Полагаю...
   - Это всё вы выскажете Батчу и Сарну, доктор Ксукс, - перебил я омватианку. - Думаю, что они примут ваши идеи с должным вниманием. Если вы, конечно, заинтересуетесь этим проектом... хотя, как я вижу, он вас уже заинтересовал.
   - Это интересно, безусловно. - Ксукс несколько рассеянно потеребила свисающий на лоб локон. - Но в корне неверно. Здесь надо использовать совсем иные принципы, нежели энергию кристаллов. И я, кажется, знаю, какие именно. Анизотропный...
   - Доктор - может, вы угомонитесь? - я невольно поморщился. - Я распоряжусь, чтобы челнок доставил вас на Имдаар-Альфу. Соответствующие распоряжения я передам руководству проекта по гиперсвязи.
   - Вы оказываете мне честь, Лорд Вейдер. - Ксукс снова пристально посмотрела на меня и опять мне показалось, что взгляд омватианки проникает сквозь щиток шлема. - Я постараюсь оправдать оказанное мне доверие.
   В подобных случаях следовало бы сказать что-нибудь вроде "постарайтесь оправдать возложенное на вас доверие, иначе...", но почему-то мне не хотелось этого говорить. Вместо этого я просто коротко кивнул Ксукс и повернулся к ней спиной. "Палач" приближался к Камино, где меня уже ожидал доктор Кин О'Ран. Пришло время для перерождения. Достаточно я носил этот хаттов костюм. Хотя...
   - Доктор Ксукс, - я обернулся, чтобы снова встретиться взглядом с омватианкой. - Ещё одно.
   - Да, Лорд Вейдер?
   - Нужно, чтобы вы создали для меня новый костюм. Этот, - я рукой обвёл себя, - порядком устарел, пусть и несёт на себе следы модернизации. Сможете взяться за эту работу? И ещё - костюм нужен будет через максимум десять дней. Сможете управиться за такой короткий срок?
   - Думаю, что смогу. Какие-нибудь особые пожелания у вас будут?
   - Да. Для создания используйте армированный фуршинг - я вовсе не хочу таскать на себе броню весом со средний спидер, к тому же, фуршинг хорошо противостоит кинетическому воздействию. Костюм должен иметь встроенный генератор персонального щита и систему жизнеобеспечения для защиты от поражающих факторов, как-то: радиация, отравляющие вещества, боевые вирусы. Покрыть фуршинговую броню молекулярным напылением из бескара. Дизайн шлема можете сохранить, но всё оборудование, которое на данный момент присутствует, должно быть сохранено. Единственное, что может вас озадачить - шлем должен иметь функцию складывания и убирания в воротник. Что скажете?
   - Вы доверяете мне такую деликатную задачу? - брови Ксукс слегка приподнялись.
   - Доверяю. Считайте это тестом на вашу лояльность.
   При этих словах голубые глаза Ксукс слегка расширились, но она промолчала. Я же удовлетворённо кивнул сам себе и, развернувшись, решительно зашагал прочь с посадочной палубы.
  
  
   Планета Камино,
   Тимира-Сити,
   комплекс клонирования N14,
   центральная лаборатория.
  
  
   Остановившись у входа в лабораторный отсек, я внимательно посмотрел на стоявшего по эту сторону двери Бобу Фетта. Мандалорец, как всегда, в своём низменном шлеме, с ЕЕ-3 наизготовку, едва заметно кивнул мне.
   - Ты готов, Фетт? - спросил я.
   - Я всегда готов, Лорд Вейдер. - Фетт повёл стволом бластера из стороны в сторону.
   - Ты понимаешь, что права на ошибку у нас нет? Если в момент... операции комплекс подвергнется нападению, объяснять, чем это может обернуться, надеюсь, не стоит?
   - Не стоит.
   Ещё раз окинув взглядом мандалорца, я переступил порог лаборатории. Сопровождавший меня взвод штурмовиков Брекенриджа расположился у входа, изготовив своё оружие. Конечно, присутствие на синхроорбите Звёздного Суперразрушителя с кораблями сопровождения делало атаку на Камино маловероятной, но кто мог поручиться, что диверсионная группа не попытается проникнуть на планету и не нанести удар Империи туда, куда его меньше всего ожидают? Или вы полагаете, что Тёмный Лорд Вейдер - это такая неуязвимая машина, всё сносящая на своём пути и душащая направо и налево при помощи Силы? За эти девятнадцать лет я пережил несколько покушений на свою жизнь со стороны различных группировок, последнее имело место быть два года назад на Скастелле, родном мире онгри, куда я прибыл по поручению Императора для проведения переговоров по вопросу присоединения онгри к Галактической Империи. Тогда группа диверсантов попыталась во время моего пребывания в столице планеты Тириноро убить меня, используя невесть откуда откопанных ими дройдек времён Войн Клонов. Противостоять сразу двенадцати дройдекам было очень непросто даже для меня, но всё же мне удалось выпутаться из той ситуации практически невредимым. Чего нельзя было сказать о сопровождавших меня штурмовиках.
   Доктор О'Ран встретил меня в центральной части лаборатории, возле большой цилиндрической капсулы, абсолютно непрозрачной из-за заполнявшей её внутренность какого-то реагента. Каминоанец был необычайно взволнован, что и понятно. Не каждый день принимаешь участие в переносе сознания Лорда Вейдера в тело клона. Кстати, было бы интересно взглянуть на это самое тело, о чём я не преминул сказать О'Рану. Каминоанец согласно кивнул головой и указал на капсулу, сказав, что клон находится внутри неё. Потом он перевёл свой длинный палец на расположенный в дальней части лаборатории герметичный отсек и пояснил, что вся процедура будет осуществляться в полностью закрытом от внешней среды отсеке.
   Я понимающе кивнул и сказал, что готов к процедуре. О'Ран в ответ жестом пригласил меня проследовать к отсеку и что-то сказал одному из своих ассистентов на своём языке. Тот повернулся к консоли управления и проделал несколько манипуляций с сенсорами, вследствие чего находящаяся внутри капсулы субстанция пришла в движение, открывая моему взору то, что находилось внутри.
   Увиденное меня вполне удовлетворило. Внутри капсулы с физиологическим раствором, чем, похоже, и являлась субстанция, находилось тело мужчины лет примерно тридцати пяти, атлетичного сложения, с коротко подстриженными русыми волосами, лицо которого имело весьма значительное сходство с тем Энакином Скайуокером, который отправился на Мустафар по указанию Императора с целью уничтожить Совет сепаратистов. С поправкой на возраст, разумеется.
   Доктор О'Ран снова что-то сказал ассистенту, и после проделанных манипуляций с консолью управления капсула медленно двинулась по направляющим в сторону герметичного отсека. Что ж - вот время и пришло для того, чтобы распрощаться со своим прежним увечным телом. Бросив короткий взгляд на каминоанцев, я решительно направился к переходному шлюзу.
  
  
   Глава 31.
  
  
   Спустя две недели после описанных выше событий,
   Галактика Небесная Река,
   Центральные Миры,
   Сектор Корусант,
   система Корусант,
   штаб-квартира Имперской Службы Безопасности.
  
  
   - Иными словами, вы хотите сказать, что именно после того разговора с Кливианом у вас возникли подозрения, что контрразведка Альянса догадывается о том, кем на самом деле вы являетесь? - Исанн Айсард внимательно взглянула на сидевшего по другую сторону её рабочего стола мужчину в форме повстанческого пилота.
   - Именно так, - подтвердил Тайко Селчу. - Сами понимаете, рисковать я больше не мог. Если бы меня раскрыли, то навряд ли мне удалось бы ускользнуть от них.
   - По правде говоря, я надеялась, что ваша работа под прикрытием будет более продолжительной, но, к сожалению, всему хорошему приходит конец. - Исанн побарабанила пальцами по поверхности стола. - Что ж - раз уж так получилось, то полагаю, что наше временное сотрудничество подошло к концу. Вы уже получили на свой счёт сумму, которую мы вам перевели в знак благодарности за проделанную на благо государства работу?
   - Да, благодарю вас. - Алдераанец поёрзал на стуле. - Означает ли это, что наше сотрудничество завершено?
   - Честно говоря, я бы предпочла...
   - Полагаю, Исанн, что для лейтенанта Селчу сотрудничество с вашей конторой можно считать законченным, - перебил Айсард голос, раздавшийся от входной двери.
   Исанн перевела взгляд в ту сторону, туда же обернулся и алдераанец. При виде возникшей в проёме входной двери высокой фигуры в чёрном доспехе, из-под шлема которого раздавался характерный звук дыхания, Айсард понимающе хмыкнула, а Селчу тут же вскочил на ноги и поспешно вскинул правую руку к голове в воинском приветствии, начисто позабыв о том, что головной убор отсутствует, в силу правил этикета. Однако вошедший на это не обратил никакого внимания.
   - Милорд. - Айсард почтительно кивнула Тёмному Лорду. - Это и есть...
   - ... "Шифр-2". Я в курсе, Исанн. - Вейдер прошествовал к столу; за его спиной через закрывающиеся дверные створки корусантка разглядела сопровождавших ситха штурмовиков 501-го легиона в традиционных "хамелеонах", с Е-11MI наизготовку. - Кадровых разведчиков у вас в конторе и так хватает, а вот хорошие пилоты - это уже совсем другой ресурс. Полагаю, что лейтенант Селчу был бы не против того, чтобы поступить на действительную службу в "Чёрную эскадрилью" под командование полковника Фела. Что скажете, лейтенант?
   Селчу некоторое время ошарашенно глядел на Вейдера, не зная, что и ответить на такое предложение. Конечно, пилотом алдераанец был весьма неплохим, что неоднократно отмечал его лётный инструктор в Академии на Префсбелте-IV, однако он даже и не мечтал о том, чтобы попасть в элиту Флота. Кого попало туда не брали, а уж попасть в личную эскадрилью Вейдера только что получившему лётный аттестат выпускнику Академии и мечтать было нечего.
   - Понимаю вашу нерешительность, лейтенант. - От того, что произошло далее, Айсард и Селчу одновременно на некоторое время выпали из реального времени, круглыми от изумления глазами наблюдая, как шлем ситха совершенно неожиданно сложился веером и втянулся в бронированный воротник. Исанн невольно поморщилась, ибо она хорошо знала, ЧТО она может увидеть под этим шлемом (было бы наивно полагать, что второе лицо в иерархии ИСБ не было в курсе того, кем на самом деле являлся Дарт Вейдер; впрочем, Исанн, как и её отец, держали эту информацию при себе, понимая, что утечка оной может послужить причиной их скоропостижной смерти), однако при виде открывшейся её глазам картины глаза эти самые приобрели размер антенны дальней связи.
   На Айсард и Селчу с вполне обычного смуглого лица, принадлежащего мужчине лет тридцати пяти - тридцати семи, без каких-либо шрамов и прочей "атрибутики" подобного рода, спокойно глядели внимательные голубые глаза. Аккуратно подстриженные по последней военной моде русые волосы слегка завивались в непокорные кудри, губы слегка изгибались в довольной произведённым эффектом усмешке. Исанн, знавшая, как выглядел Энакин Скайуокер до своего заключения в костюм жизнеобеспечения после той памятной дуэли с магистром Кеноби на Мустафаре, отметила сходство, но она не была бы вторым лицом в иерархии ИСБ, если бы не проявила обычную для себя осторожность и подозрительность.
   И ещё Исанн отметила, что этот костюм Тёмного Лорда отличается от того, к которому привыкла вся галактика.
   - Не стоит тянуть руку к "тревожной" кнопке, Исанн, - произнёс Вейдер. - Вам достаточно лишь включить опознаватель ДНК, который встроен в ваш стол.
   - Э-э... - Айсард прочистила горло и последовала совету Тёмного Лорда. В верхнем правом углу монитора её рабочего компьютера вспыхнуло небольшое окошко, отображавшее работу сканера. И сканер этот самый свидетельствовал, что ДНК-код стоящего перед ней мужчины на сто процентов совпадает с ДНК-кодом Дарта Вейдера. - Прошу извинить меня, милорд, но вы сами понимаете, что безопасность превыше всего. Вам ведь прекрасно известно, что предатель Мадин отлично натаскал спецсилы мятежников и излишняя предосторожность отнюдь не является плодом моей паранойи.
   - Согласен. - Вейдер перевёл взгляд на алдераанца. - Ваше решение, лейтенант?
   - Это... это честь для меня, милорд. - Селчу вытянулся во весь рост. - Но я ведь не имею ещё боевого налёта и...
   - Это не проблема, лейтенант. Боевой опыт вы получите, это я вам гарантирую. Ваши успехи в Академии имели место не из ниоткуда - они говорили, что вы весьма способный пилот. Первое время будете подшефным у капитана Штааля, он проследит за вашим боевым обучением и примет по вашей кандидатуре окончательное решение. Окончательное в том смысле, можно ли вам доверить возглавить звено или же вы будете одним из ведомых.
   - Да, милорд. - Селчу почтительно склонил голову.
   - У вас ровно три стандартных дня, лейтенант, для того, чтобы привести в порядок все свои домашние дела и объяснить вашей супруге ситуацию. Полагаю, она будет довольна вашим зачислением в мою личную эскадрилью. По истечении этого срока вам надлежит прибыть для прохождения службы на борт "Палача", который сейчас находится на орбите вблизи Корусанта. За вами пришлют сопровождение и челнок.
   - Есть, милорд! - алдераанец ещё больше вытянулся, хотя куда уж больше-то.
   - Я задержу вас только для того, чтобы задать вам один вопрос, лейтенант...
   - Я вас слушаю, милорд, - почтительно произнёс Селчу.
   - Вам что-нибудь известно о том, что в руки Альянса попало несколько тактических атомных зарядов?
   - Извините, милорд, но - нет. Мне об этом ничего неизвестно.
   - Думаю, на эту тему вам лучше поговорить с тем, кто донёс до нас эту информацию, - встряла Айсард.
   - Ферус Олин? Он здесь, на Корусанте?
   - Да, милорд. Прилетел вчера и сразу же вышел с нами на связь. Полагаю, вы бы хотели с ним встретиться лично.
   - Где он?
   - Здесь, в здании. Я прикажу сопроводить вас к нему.
   - Да, распорядитесь, Исанн.
   - Э-э... прошу простить меня за излишнее любопытство, милорд, но... это ведь действительно вы? То есть... я имею в виду, вы - не клон?
   - Нет, Айсард. Не клон. Технически, если можно так выразиться.
   - Технически? - корусантка сдвинула брови, но потом на её лице промелькнула тень понимания. - А, вот оно что... Камино?
   - Исанн - вам ведь известна поговорка о том, что любопытство сгубило джаккуинскую песчаную мышь?
   - О, разумеется, милорд. - Айсард усмехнулась. - Можете быть уверены, что своё любопытство в этом направлении я сумею сдержать.
   - Надеюсь на это. Было бы неприятно лишиться такого талантливого офицера, как вы.
   При этих словах Исанн Айсард, несмотря на всё своё хладнокровие, едва не подавилась воздухом.
  
  
   Я был доволен тем эффектом, который произвёл на Селчу и Исанн Айсард. Их моё новое тело явно ошарашило. Равно как и новый бронекостюм. А мои слова о том, что "было бы неприятно лишиться такого талантливого офицера, как вы", дали Айсард понять, что смена тела никоим образом не отразилась на мыслительных и прочих способностях Тёмного Лорда. Впрочем, своё любопытство Исанн была вполне способна контролировать, поэтому произнесённые мною слова были сказаны просто для того, чтобы она не думала, что перенос сознания в созданное О'Раном тело оказал некое воздействие на мой разум. Нет, этого, по счастью, не произошло.
   Чего греха таить - было немного страшно оставлять своё прежнее, пусть и изуродованное тело, и переносить свой разум в новое, полное здоровья и сил. Методика подобного переноса, содержащаяся в голокроне Дарта Виллока, была описана вполне подробно и без излишних математических и технических нюансов, нежели в голокроне Дарта Тенебруса, и всё же мне было несколько не по себе. В тот момент, когда я своими глазами - ну, или тем, что заменяет глаза тому, что многие народы галактики называют душой - увидел лежащее на стерильно-белой поверхности кушетки своё прежнее тело в так опостылевшей мне за эти девятнадцать лет чёрной броне, я испытал противоречивые чувства. С одной стороны, тело, лежавшее подо мной, было МОИМ телом, данным мне от рождения, но с другой, состояние этого тела было весьма далеко от нормального. Переведя глаза - нет, лучше сказать, взгляд - на созданное О'Раном новое тело, я неожиданно почувствовал, как меня подхватывает какая-то волна, а потом последовал сильнейший удар по сознанию, от которого сознание это самое на какое-то время погасло. А потом... Потом, открыв глаза, я увидел над собой матово-белый потолок с вмонтированными в него белыми лампами и склонившееся ко мне озабоченное лицо Кина О'Рана. И первым вопросом каминоанца был вопрос о моём самочувствии.
   Первые два дня в новом теле были для меня сущим кошмаром. О'Ран со своими ассистентами дали волю своим врачебным инстинктам и провели надо мной массу тестов, обвесив меня сонмом датчиков и обмотав километрами проводов. Одно время мне начало казаться, что Лорд Вейдер навсегда останется пленником каминоанских учёных, но по прошествии этих двух суток О'Ран, наконец, выпустил меня из своих цепких рук, заявив, что все показатели абсолютно нормальные и я могу покинуть лабораторию. Бронекостюм был снят с моего прежнего тела, вычищен и обработан, а также проверен на предмет неисправностей, но возникла одна проблема - он ведь был рассчитан на рост прежнего Вейдера, а моё новое тело в точности соответствовало росту Энакина Скайуокера до Мустафара, то есть, оно было на целых четырнадцать сантиметров ниже прежнего тела. А появляться без доспехов мне пока было ещё рановато. Нужно было время для того, чтобы все привыкли к новому облику Дарта Вейдера. Оставалось надеяться, что Ксукс уложится в отведённые ей сроки - всё-таки в её распоряжении были все ресурсы базы Имдаар-Альфа.
   Способности одарённого вернулись ко мне на четвёртый день моего пребывания в новом теле. Записи Виллока говорили о том, что это явление вполне обычно для переноса сознания форсюзера, и занимает от суток до пяти дней. В связи с чем это связано, доранианин не смог докопаться, да, похоже, он особо и не вникал в это, ему, видимо, было достаточно подтверждения того факта, что способности одарённого никуда не исчезают после переноса сознания в новое тело. Я как раз сидел за столом в своей палате и не спеша ел принесённый дроидом обслуги обед, как вдруг почувствовал начавшую циркулировать через меня энергию Силы. Хмыкнув, я сфокусировал своё внимание на пластолитовом стакане с фруктовым соком... и тот вполне ожидаемо сорвался со стола и впечатался в противоположную стену. Конечно, некрасиво было наводить беспорядок, но эта демонстрация доказала, что способности одарённого остаются с ним и после переноса сознания. Что, как говорится, и требовалось доказать.
  
  
   Феруса Олина я увидел сидящем на жёсткой кушетке в одной из комнат для допроса, расположенной двадцатью девятью уровнями ниже рабочего кабинета Исанн Айсард. Бывший джедай и агент Императора сидел, уставившись в покрытый серой плиткой пол, и не обращал ни на кого внимания. Двое охранников, вооружённых бластерами, стояли напротив него, преграждая выход из помещения.
   - Честно говоря, не ожидал увидеть знакомое лицо. - Я переступил порог комнаты, сопровождаемый эскортом штурмовиков. Оба безопасника внимательно взглянули на меня и я жестом приказал им выйти из помещения. не произнеся ни слова, охранники развернулись и вышли в коридор, затворив за собой дверь. Штурмовики тут же заняли их место, бесстрастно воззрившись на Олина. - Нашёл, наконец, "я" своё или всё ещё в поисках пребываешь ты?
   Белласианец поднял взгляд от пола и хмуро посмотрел на меня.
   - Говоришь, как Йода! - фыркнул он. - Это не смешно, Энакин. Меня всегда раздражала манера высокочтимого магистра так строить фразы.
   - Ты сильно рискуешь, Ферус, называя меня этим именем. - Я подошёл вплотную к бывшему джедаю, отчего мои сопровождающие несколько напряглись. Откуда же они могли знать, что Олин даже в то время, когда находился на пике своей формы, ничего не мог противопоставить мне в боевом плане и в плане владения Силой? - Хотя... если тебе так будет удобно...
   - Дарт Вейдер, не возражающий против того, чтобы его называли его настоящим именем? - Олин покачал головой. - Как интересно... Тебя, случайно, вниз головой не роняли в последнее время? И что это ты сотворил со своим костюмом? Ситхский редизайн?
   - Типа того. - Повинуясь моей мысленной команде, шлем снова сложился веером, открывая моё лицо. При виде этого брови Феруса взлетели чуть ли не на затылок, а глаза сделались похожими на прожектора. - Что-то не так, Олин?
   - Это как прикажете понимать? - белласианец даже подался вперёд, чтобы как следует рассмотреть меня. - У меня галлюцинации или передо мной действительно Дарт Вейдер? Или всё же...
   - Хватит, Ферус. - Я несколько раздражённо поморщился. Похоже, характер Олина за последнее время стал ещё более несносным. - По-твоему, мне всю жизнь надо было в том теле прожить?
   - С этим не поспоришь. - Белласианец пристально вгляделся в моё лицо. - Камино? Или сам вырастил в своих лабораториях на Вджуне?
   - Я похож на человека, могущего потратить время на такой масштабный проект?
   - Значит, Камино. - Олин фыркнул и откинулся на спинку кушетки. - Ладно, сделал себе новое тело - меня это не касается. Кстати, а твои способности остались при тебе?
   Я покачал головой. Потом сфокусировал на Олине энергию Силы и, приподняв бывшего джедая в воздух примерно на полтора метра над кушеткой, слегка сжал ему дыхательное горло при помощи психокинетического импульса, больше известного под названием Удушение Силы. Подержав так Феруса несколько секунд, я снял захват, отчего белласианец грохнулся назад на кушетку, которая жалобно скрипнула под весом его тела.
   - Достаточно или продолжить демонстрацию? - осведомился я.
   - Достаточно... - прохрипел Олин, массируя горло.
   - Ещё вопросы на эту тему будут?
   Белласианец молча помотал головой.
   - Тогда спрошу я, Ферус. - Я прошёлся взад-вперёд по комнате, заложив руки за спину. - Что это за россказни о том, что мятежники заполучили в свои руки тактическое атомное оружие? На кой оно им сдалось?
   - Не имею ни малейшего представления. - Олин поёрзал на жёстком сиденье, поудобнее устраиваясь. - Но то, что они их привезли на Йорт-Илим-VI - факт. Я сам их не видел, но на том диске, что я передал хейпанской военной разведке, содержалась подробная информация о тех боеголовках. Они - тионские, Вейдер.
   - И что?
   - Что? - Олин слегка опешил от моего вопроса. - Я думал, что Главнокомандующий Имперским Флотом в курсе тионских разработок в этом направлении.
   - Ферус - Тионская Гегемония в отношении Империи соблюдает нейтралитет, а их военные разработки неинтересны по причине их отсталости от имперских технологий...
   - Но только не в сфере атомного оружия! - перебил меня Олин. - Да, их оружие и корабли на порядки уступают имперским аналогом, но всё, что касается технологии производства ядерных боеприпасов, тионцы держат под постоянным контролем. Они сумели достичь уровня, позволяющего производить так называемое "сверхчистое" ядерное оружие, дающее период полураспада радиоактивных элементов максимум сутки-двое. А когда в последний раз в галактике кто-либо применял атомное оружие? После Мандалорских войн периода Ревана практически никто его не применял, разве только где-нибудь на окраинах. Представляешь последствия атомного взрыва, скажем, на Корусанте?
   Я нахмурился. Хатт - а ведь Олин прав. Атомный взрыв на столичной планете Империи мог привести к хаосу и панике, не говоря уже о многочисленных жертвах среди мирного населения.
   - И именно поэтому ты и решил бежать на Хейпс?
   - Не только. Ты ведь знаешь, что я не закончил обучение в Ордене, но всё же мои способности не так уж и слабы. Что-то не так с этим Восстанием, уж поверь мне на слово. Все эти персоны, которые якобы стоят во главе этого Альянса - Мотма, Додонна, Иблис - на мой взгляд, всего лишь марионетки в чьих-то руках. Я поначалу грешил на Палпатина, но по зрелому размышлению пришёл к выводу, что ему нет никакого смысла раздувать подобную ерунду. Зачем? А вот кому-нибудь, кто почти ни в чём не уступает...
   - Ферус - заткнись! - резко выпалил я. Олин замолк и непонимающе уставился на меня. Я покачал головой и знаком показал ему, что об этом лучше вслух не говорить. Белласианец некоторое время молча глядел на меня, затем его лицо озарила улыбка понимания.
   - А-га, - раздельно произнёс он. - Понятно... значит, я не один такой проницательный... Хорошо, как скажешь, Вейдер.
   - Сколько таких зарядов могло попасть в руки мятежников? - спросил я, возвращаясь к теме атомного оружия.
   - Несколько, - пожал плечами Ферус. - Точное количество мне неизвестно.
   - Отряд кораблей, который был выслан по твоим координатам, обнаружил на Йорт-Илиме-VI покинутую базу бунтовщиков...
   - Ради Силы, Вейдер! - Олин всплеснул руками. - Ты что, всерьёз полагал, что они там будут сидеть и ждать, пока имперцы заявятся на планету?
   - Никто не говорит, что в Альянсе одни идиоты собрались, Ферус. Но несколько пятидесятикилотонных атомных боеголовок, находящихся в руках террористов и смутьянов, являются очень дестабилизирующим фактором.
   - По-твоему, мы надо было ворваться на склад или где они их там держали, и вынести их все на руках? - усмехнулся Олин.
   - Нет. Достаточно того, что ты передал эту информацию властям. Это свидетельствует о том, что ты имеешь понятие о гражданском долге.
   - Ну, взрыв ядерной бомбы где-нибудь в мирном городе - это уже чересчур. Особенно в свете того, на что я тебе намекнул.
   - Да.
   - Кстати, Вейдер - я ещё кое-что выяснил, копаясь в компьютерной сети той базы. - Ферус хитро прищурился. - Дураки - думали, что достаточно поставить защитные программы от "Бакурианских Информационных Технологий"! Их программы хороший хакер одним пальцем вскроет, а я, знаешь ли, в этом плане кое-чему научился за последнее время...
   - И что ещё ты выяснил?
   - Тебе известен такой господин - Фалкрум?
   - Допустим. - Мои глаза сузились. - Что ты о нём знаешь?
   - О ней, Вейдер. Фалкрум - женщина. И не совсем человек.
   - Что значит - "не совсем человек"? - не понял я. - Дроид-репликант, что ли?
   - Хе, если бы это было так, то дело обстояло бы куда проще! - Олин подмигнул мне. - Когда-то мы с тобой сильно не ладили, Вейдер, но это было давно, так что... Короче - Фалкрум на самом деле не кто иной, а твой бывший падаван Асока Тано. Правда, давно уже не падаван, а мастер-джедай.
   Сказать, что эта новость не поразила меня, значило не сказать ничего. Да, я знал, что Фалкрум является одарённым, возможно, джедаем, но чтобы вот это... Воистину - пути Силы неисповедимы и простому смертному, даже и одарённому, их понять было очень трудно. А вот интересно - кто же смог завершить обучение тогруты? Ведь она ушла из Ордена, хотя ей предлагали остаться - ведь все обвинения с неё были сняты после того, как я разоблачил Баррис Оффи. Но она решила поступить по-своему, как это часто любила делать. Конечно, мне было известно о том, что она была в меня влюблена, но, во-первых, на тот момент я уже был женатым человеком, а во-вторых, я не причислял себя к извращенцам. Всё же ей на момент её ухода из Ордена было всего лишь шестнадцать.
   - Вот, значит, как, - медленно произнёс я. - Это достоверные сведения, Ферус?
   - Можешь просмотреть файлы, которые содержатся на диске, что сейчас находится у Айсард. Кто её натаскал до уровня мастера, не знаю, честно. Не Йода и не Кеноби, это точно. Возможно, мастер Толм...
   - Толм? - я позволил себе расхохотаться. - Ты всерьёз полагаешь, что ему было когда учить Тано?
   - Намекаешь на эту... как её там звали... нети, короче? Ну... может быть... Но ведь кто-то же ей помог в этом. Если не Толм - то кто тогда?
   - Спросить у мастера Толма, к сожалению, не представляется возможным. - Я многозначительно повёл бровями. - Оказание сопротивления имперским инквизиторам со всеми вытекающими...
   - А нети? - Олин кивнул сам себе. - Впрочем, дурацкий вопрос. Может...
   Неожиданно Олин замолчал и невидяще уставился на меня, точнее, сквозь меня.
   - Ферус? - осторожно спросил я бывшего джедая. Тот никак не отреагировал на моё обращение.
   Я недовольно нахмурился, но тут Олин словно сбросил с себя оцепенение и поднял голову, уставившись прямо на меня.
   - Я, кажется, догадываюсь, кто мог закончить обучение твоего бывшего падавана, Вейдер, - произнёс белласианец. - В наше время Тано была не единственной тогрутой в Ордене...
   - Шаак Ти? - я понимающе кивнул. - Да, возможно. Она очень хорошо укрылась от Инквизитория, но я подозреваю, где она могла укрыться. Правда, так как она не лезла в наши дела, я и не пытался её разыскать.
   - Ага, а пропаганда Альянса таким маньяком тебя выставила! - белласианец хихикнул. - Полагаю, это твой бывший падаван постаралась. Вот что значит безответная любовь!
   - Олин - ты совсем сдурел? - поинтересовался я спокойным тоном.
   - Эй, только без рук! Думаешь, мне было неизвестно, что эта дурёха была втрескавшись в тебя по уши? Об этом многие знали в Ордене... Ладно-ладно! - Ферус примирительно поднял обе руки, завидя выражение моего лица. - Всё, закрыли тему. Да?
   - Закрыли. - Я согласно кивнул. - А за информацию спасибо. Это проливает свет на многие факторы. Однако, мне нужно идти, Олин.
   - А со мной что будет? - хмуро поинтересовался бывший джедай.
   - Если ты ещё не нашёл своё "я", - с сарказмом произнёс я, - то я мог бы тебе в этом посодействовать.
   - Стать инквизитором? - Ферус хмыкнул. - Не думаю, что это вариант...
   - Другой вариант куда хуже, - многозначительно произнёс я.
   - Да уж куда хуже! - белласианец покачал головой. - А подумать мне дашь возможность?
   - Подумать? Почему бы и нет? Только ты никуда не уходи, пока не надумаешь что-нибудь.
   - Чувство юмора? - Олин изогнул брови. - Это интересно.
   - Я могу стать и таким, каким меня выставляет пропаганда мятежников, - напомнил я. На всякий случай.
   - Не сомневаюсь в этом.
   Я кивнул Олину и повернулся к двери, чтобы уйти. Собственно, на Корусант я прибыл не столько затем, чтобы посетить ведомство Айсард. Пока я приходил в себя на Камино после переноса сознания в новое тело, мои агенты раскопали кое-какую информацию, которую нужно было довести до сведения Императора. Почему именно до его сведения? Да потому, что она напрямую касалась государственной безопасности.
   - Вейдер, - услышал я за своей спиной голос Феруса, - ты всё же будь поосторожнее. Тано уже не та наивная идеалистка, которой она была в бытность свою твоим падаваном. Из того, что мне удалось узнать о ней, она стала очень расчётливой и хладнокровной.
   - Я приму твои слова к сведению, Ферус. И... спасибо за информацию, кстати.
   - Да не за что, собственно.
  
  
   Глава 32.
  
  
   Челночный корабль класса "Тета" совершил аккуратную посадку на одной из платформ Императорского Дворца. Стих шум работающих ионных двигателей, пошла вниз десантная аппарель, по которой вниз спустились вооружённые штурмовики в "хамелеонах", выстроившиеся в две шеренги по обе стороны от челнока. Прямо напротив них выстроился почётный караул Императорской Гвардии, вооружённый силовыми пиками и тяжёлыми бластерами. Гвардейцы, приветствовав меня воинским салютом, заняли места слева и справа от меня, тогда как штурмовики, которыми командовал лейтенант Брекенридж, расположились позади.
   Момент для моего прибытия на Корусант был выбран мною не специально, но, тем не менее, весьма удачно. Император Палпатин проводил заседание Имперского Консультативного Совета, на котором как раз присутствовал тот, о ком мне сообщили агенты Кронала. Нет, он не был связан с мятежниками, но и без этого фактов, добытых Элмином Бурканом и Ганнером Ла, одними из лучших шпионов Кронала, на Като-Неймодии, было достаточно для того, чтобы арестовать наместника Империи на родном мире неймодианцев ставленника Таркина барона Меррилиона Тарко. Этот мерзавец, пользуясь своим положением военного наместника Империи на этой богатой неймодианской планете, устроил там хатт весть что. Открытые невольничьи рынки, гладиаторские бои, незаконная торговля имперскими технологиями, вся прибыль от которой оседала в бездонных карманах Тарко, ущемление гражданских прав аборигенов... Неймодианцы терпели это безобразие, пока до них не дошла весть о том, что политика Империи в отношении не-человеческих рас начинает меняться в лучшую для этих самых рас сторону. Тогда вице-король Тей Дримал, не долго думая, сообщил о "деяниях" наместника на ближайшую военную базу Империи, послав туда - тайно, разумеется - небольшой корабль. Посланников Като-Неймодии приняли на базе представители военной разведки и ИСБ и тщательно опросили, после чего соответствующий рапорт ушёл в офис Арманда Айсарда и в резиденцию Кронала. Переговорив друг с другом, оба имперских должностных лица решили уведомить меня о творящихся на планете безобразиях, заодно поставив в известность и самого Императора. Откровенно говоря, Палпатин недолюбливал неймодианцев, и на то у него имелись причины, однако позволить своему чиновнику такое отвратительное поведение он тоже не мог. Поэтому он распорядился, чтобы Кронал отправил на Като-Неймодию своих агентов, что и было сделано. И теперь доказательств преступной деятельности Тарко было достаточно для того, чтобы отправить барона в газовую камеру.
   Сопровождаемый гвардейцами и собственным эскортом штурмовиков, я проследовал к широкому короткому коридору, ведущему к кабине турболифта. Кабина... хм... Здесь более уместным было бы слово "небольшой гараж", ибо в кабине таких размеров без проблем смог бы разместиться армейский мотоспидер. Штурмовики, войдя внутрь, расположились у дальней стены, тогда как гвардейцы встали по бокам от меня и у самой двери. Я же занял место точно в центре прибывшей кабины и кивком головы дал понять командиру гвардейцев, что можно ехать. Не произнеся ни слова, гвардеец ткнул указательным пальцем левой руки в сенсорную панель на стене рядом с собой, после чего тяжёлые бронированные дверные створки сомкнулись и кабина пришла в движение.
   Несомненно, мой новый бронекостюм притягивал взоры встреченных мною на пути в коридорах дворца сановников, военных и прочих личностей, имевших отношение к государственной машине Империи. Его дизайн отличался от того, к которому все привыкли за девятнадцать лет и, несомненно, многие, если не все, встреченные мною по пути в зал, где в данный момент проходило заседание ИКС, задавались вопросом - а зачем Дарту Вейдеру понадобилось менять свою броню? Однако любопытство, по вполне понятным причинам, ограничивалось лишь оценивающими взглядами, хотя и банте было понятно, что за спиной разговоры уж точно пошли.
   А костюм, надо отдать должное Ксукс, получился весьма впечатляющим. Поскольку мне уже не требовалась постоянная поддержка жизненных функций организма, система жизнеобеспечения костюма была откалибрована таким образом, что нужда в ней возникала лишь при особых обстоятельствах, как-то: ядовитая атмосфера, зона химического/радиоактивного/биологического поражения и прочие деликатности этого ряда. Встроенный в поясную зону брони генератор персонального дефлекторного щита давал полное экранирование в радиусе метра, причём конфигурация поля была такова, что преодолеть его могли лишь материальные объекты с кинетической энергией не более десяти джоулей. Бескаровое напыление, нанесённое на поверхность брони, отлично держало удар светового меча, что уже мной было испытано. Но самое интересное в этой конструкции - это шлем. Являясь фактически полностью замкнутой системой, он был изготовлен по каким-то совсем непонятным мне принципам, что, впрочем, не мешало мне отлично им управлять. Убирался он в бронированный воротник костюма и выдвигался из него при помощи простого пси-импульса, который передавался на управляющий микропроцессор костюма специальным пси-передатчиком, закреплённому за левым ухом и подключённым к моему мозгу через нейронный интерфейс, чей микроблок был встроен в один из сегментов шлема. Встроенный в шлем визор работал во всех мыслимых диапазонах - от обычного до рентгеновского, а портативный коммуникатор имел выход на гиперчастоты. Система регенерации воздуха позволяла мне спокойно и без каких-либо последствий для организма перенести воздействие любой агрессивной атмосферы в течении четырёх часов и даже пребывание в вакууме мне бы не навредило, поскольку бронекостюм обеспечивал абсолютную герметичность. Не знаю, откуда Ксукс раздобыла такую технологию, но работало это всё очень хорошо. Костюм мог и без щита противостоять не только лазерным мечам, но и энергозарядам и кинетическим снарядам благодаря системе активной защиты, которая поглощала энергию бластерного выстрела и передавала его в энергонакопители брони для её последующего использования, а кинетические снаряды, буде таковые будут использованы противником, от столкновения с фуршинговой бронёй просто плющились и либо отскакивали от неё, либо просто падали на землю в сильно деформированном виде. А для того, чтобы кинетическая энергия, выделяемая подобными предметами, не причинила вреда владельцу этой чудо-брони, имелся гаситель кинетических колебаний. Понятное дело, что от сброшенной на меня авиабомбы или протонной торпеды защитить вряд ли смог бы и щит, но и я не идиот, чтобы спокойно ждать, пока мне на голову свалится такая вот гадость.
   До дверей зала, в котором проходило заседание Консультативного Совета, я добрался без каких-либо проволочек, но перед самыми дверями меня остановила охрана - Императорская Гвардия свои обязанности выполняла ревностно и пропускать меня внутрь зала, где находились Император, Великий Визирь Империи Сейт Пестаж, директор Имперской Военной Разведки Кронал и куча чиновников и высокопоставленных военных, без полного сканирования личности не собиралась. Со стороны это смотрелось, наверное, забавно - второе лицо в иерархии Галактической Империи спокойно стоит перед закованным в алую броню гвардейцем, держащем в правой руке универсальный сканер, в то время, как остальные гвардейцы, охраняющие вход в зал, держат наготове свои силовые пики. Однако их вполне можно было понять - впускать кого-либо в помещение, где находился глава государства, без полной проверки было бы верхом глупости, особенно сейчас.
   Сканер, наконец, издал короткое "би-ип", и гвардеец почтительно наклонил голову, сказав, что моя личность подтверждена прибором на сто процентов и я могу свободно пройти в зал. Наконец-то. Может, подать идею Императору насчёт установки какого-нибудь детектора, благо, специалист, который может создать такое устройство, у меня имеется. И неожиданно поймал себя на мысли, что мне хочется снова увидеть Кви Ксукс. Хм. К чему бы это? Неужели к дождю?
   Шутки шутками, но тяжёлые двери из бронесплава, инкрустированные азуритом, уже распахнулись, приглашая меня в огромный зал, имевший форму правильного четырёхугольника, в центре которого располагался большой прямоугольный стол из древесины мандалорского дерева вешок. И, едва лишь я переступил порог зала, как множество глаз воззрилось на меня, внимательно рассматривая мою новую броню. Некоторые чиновники и военные начали перешёптываться между собой, на лице Пестажа я заметил удовлетворённую ухмылку; Кронал невозмутимо кивнул мне, едва заметно для остальных.
   - Рад видеть тебя в добром здравии, Вейдер, - произнёс сидящий в конформном кресле во главе стола Палпатин. - Надеюсь, с тобой всё хорошо?
   - Лучше не бывает, Ваше Величество, - отозвался я, давая команду управляющему процессору костюма команду убрать шлем.
   Да-а... Реакция собравшихся меня очень сильно позабавила. Если Кронал и Айсард при виде того, как шлем сложился веером и втянулся в бронированный воротник, лишь слегка приподняли брови, а Сейт Пестаж удивлённо искривил губы и подёргал себя за мочку правого уха, то остальные едва ли не вскочили со своих мест. Ну, понять их можно. За эти девятнадцать лет все так привыкли к моему прежнему облику, что я бы не удивился, если бы кто-нибудь заорал типа "это самозванец!".
   На лице Императора появилась довольная ухмылка. Было видно, что Палпатина результат моих экспериментов с голокроном доранианина вполне удовлетворил, равно как и вид новой брони. Кронал исподтишка показал мне поднятый большой палец правой руки.
   - Что ж - отрадно это слышать. - Император сделал приглашающий жест рукой. - Присоединяйся, Вейдер. Быть может, тебе удастся привнести что-то новое в это заседание Совета, которое уже начинает, благодаря недальновидности некоторых господ, здесь присутствующих, - взгляд Палпатина скользнул по Мериллиону Тарко, председателю Финансовой Комиссии Каалину Маг-Ви и возглавляющему Комитет по межрасовым делам Рафи Эдо, - меня утомлять.
   - Думаю, что мне удастся это сделать, повелитель.
   Я прошествовал мимо замерших чиновников и офицеров и сел в предложенное мне кресло, что стояло по правую руку Императора, в непосредственной близости от него, после чего вынул из поясного футляра кристаллодиск, который протянул Палпатину. Император с интересом взглянул на диск, потом поглядел на меня. Я многозначительно приподнял брови и повёл плечами, как бы говоря - вы поглядите, что там, а потом принимайте решение.
   Хмыкнув, Палпатин вставил диск в ридер, встроенный в подлокотник его кресла, и нацепил на глаза очки-проектор. А я с любопытством осмотрелся, наблюдая за реакцией присутствующих. Большинство взирали на эту сцену с интересом и опасливым любопытством, что свидетельствовало о том, что никакой вины за ними нет, впрочем, это я и так чувствовал посредством Силы. Но не все могли похвастаться подобным настроем. Барон Тарко явно нервничал, так же, как и Маг-Ви и генерал-губернатор сверхсектора Сверкающий Бриллиант Нокс Виллам. Гм, а этот-то чего переживает? Вроде ни в чём предосудительном его не уличали, да и в отчётах Кронала Виллам отмечался, как образцовый и порядочный господин. Ну да ладно, меня сейчас ни он, ни председатель Финансовой Комиссии не интересовали. Интересовал меня барон Мериллион Тарко.
   Наконец, Император закончил просмотр содержащихся на диске файлов и неторопливо стянул с лица очки-проектор. Вынул диск из ридера и положил его в футляр. И всё это было проделано с такой неторопливостью, что занервничали уже и те, кто был абсолютно чист. Умел всё же Палпатин произвести нужный эффект на присутствующих, ничего не скажешь.
   - Всем вам прекрасно известно, господа, что на данный момент в галактике фактически идёт гражданская война, - спокойно и неторопливо проговорил набуанец. - Сторонники так называемой "демократии", которая ничего, кроме хаоса, не может привнести в галактику, объединившись с преступными элементами и просто террористами, пытаются захватить власть и снова ввергнуть в хаос миллионы миров. Допустить этого мы не должны, и мы этого и не допустим, но проблема заключается не только в этом так называемом "Альянсе за Восстановление Республики". Кое-кто из моффов и губернаторов, по-видимому, счёл, что война всё спишет, и под прикрытием этой фразы стал проворачивать свои неблаговидные делишки. Как в условиях военного времени это можно расценивать, господа?
   Император внимательно оглядел присутствующих.
   - Удар ножом в спину, - бесстрастно произнёс Айсард.
   - Именно, Арманд. Удар ножом в спину. У нас и так хватает забот с мятежниками и террористами, так ещё мы должны и с внутренними врагами бороться. Конечно, такая ситуация явно идёт на руку Альянсу, но я совсем не собираюсь давать ему подобное преимущество. Посему с подобными мерзавцами мы будем беспощадно бороться всеми имеющимися у нас средствами. И как раз сейчас один из таких мерзавцев находится здесь, в этом зале.
   Знаете, что такое мёртвая тишина? Это когда слышен шум бегущей по артериям крови и как где-то глубоко в почве под фундаментом Императорского Дворца ползёт земляной червь. Именно такая тишина сейчас и наступила в зале.
   - Барон Тарко - как вы объясните присутствующим здесь членам Совета вашу связь с зайгеррианскими работорговцами и наличие на Като-Неймодии фактически легальных невольничьих рынков? - пристальный взгляд Императора сфокусировался на наместнике. - Вы что, решили, что раз вас назначили наместником Империи на Като-Неймодию, то вы вольны делать там всё, что вам заблагорассудится? Уже одно нарушение Закона о законтрактованных работниках тянет, как минимум, на пожизненное заключение, а ведь здесь не только это упоминается! - Палпатин постучал пальцем по диску. - Кто дал вам право трактовать законы Империи по своему собственному усмотрению? Я? Или, по-вашему, раз население Като-Неймодии не относится к людям, то с ним можно поступать подобным образом?
   Я взглянул на Мериллиона Тарко. М-да, анаксианец явно не ожидал ничего подобного. Он однозначно думал, что ему удалось запугать неймодианцев и откупиться от проверяющих Империи. Двое таких проверяющих уже закончили свои жалкие жизни в газовых камерах, а неймодианцы оказались совсем не такими, какими их представлял Тарко. И теперь пришла пора принять ответственность за свои поступки.
   - Что вы можете сказать в своё оправдание, барон? - Палпатин сурово глядел на наместника. - Есть ли хоть одна причина, которая могла бы всё это объяснить?
   Тарко открыл было рот, чтобы что-то произнести в своё оправдание, но встретился глазами с моим взглядом и сник.
   - Я не слышу вашего ответа, барон Тарко! - повысил голос Император. - Вы можете назвать хотя бы одну причину, по которой я не могу подвергнуть вас заслуженному наказанию за ваши преступления?!
   - Нет, Ваше Императорское Величество, не могу, - тихим голосом проговорил Тарко, опустив голову.
   - И я не могу. - Император сокрушённо покачал головой. - Похоже, что вся эта гниль распространилась от Таркина и его подельников. Неужели вам не ясно, что нельзя подавлять народы только лишь потому, что они не принадлежат к человеческому виду? Думаете, что подобная политика способна помочь Империи? Нет, ровно наоборот - проводя такую политику, мы лишь отталкиваем не-людей от Империи и формируем надлежащий задел для мятежников, которые незамедлительно воспользуются представившейся возможностью перетянуть на свою сторону сотни и тысячи чужих рас.
   Барон ничего не сказал в ответ на эти слова Палпатина. А что он мог сказать? Да ничего.
   Император поднял руку в повелительном жесте, повинуясь которому, по бокам от Тарко тут же выросли двое гвардейцев, держащие наготове тяжёлые бластеры. Ситх коротко кивнул им и те недвусмысленно указали барону на выход. Тарко тяжело поднялся со своего места и тут же его руки оказались закованными в шоковые наручники.
   - Уведите его, - приказал Палпатин. - До начала официального судебного процесса поместите его в Имперскую Центральную Тюрьму. Процесс должен быть проведён открыто и провести его надлежит там, где барон Тарко совершил свои гнусные деяния. Надо показать народу, что мы не собираемся потакать и укрывать от заслуженного наказания подобных мерзавцев.
   Гвардейцы, подталкивая барона стволами бластеров, вывели его из зала, в котором по-прежнему стояла тишина, правда, уже не такая мёртвая, как тогда, когда Палпатин объявил о том, что среди присутствующих находится преступник. Некоторые из находившихся здесь тихо переговаривались между собой, директор ИСБ с интересом наблюдал за членами Совета, а Кронал с задумчивым видом рассматривал на поверхности стола что-то ведомое лишь ему одному.
   - Мы несколько отвлеклись, господа, - ровным спокойным голосом произнёс Император. - Полагаю, что нам всё же...
   Сквозь меня совершенно неожиданно прошла волна боли и ужаса, вызванная мгновенной гибелью сотен живых существ. Сила таким образом отреагировала на нечто ужасное, произошедшее где-то в галактике. Нет, никто не разрушал планету, никто не подвергал обитаемый мир директиве "База Дельта Ноль". Просто где-то за считанные секунды перестали существовать несколько сотен жизней.
   Такая же реакция, как я заметил, была и у Императора, глаза которого остекленели и сузились. Кронал сжал ладонями виски, а старший политический советник Палпатина Сим Алу обхватил голову руками и болезненно скривился. остальные же непонимающе глядели на нас, чувствительных к Силе, гадая, что же такого могло произойти.
   - Вы это тоже почувствовали? - хриплым голосом произнёс директор военной разведки. - Возмущение в Силе... будто сотни разумных в один миг вскричали в ужасе от осознания неминуемой и ужасной смерти?
   - Словно поток огня, - пробормотал Алу, всё ещё морщась от пост-эффекта. - Всё сжигающий на своём пути...
   - Что вы сказали? - несмотря на ощущаемый мною дискомфорт, я резко поднялся на ноги. - Что именно вы почувствовали, советник?
   - А... а вы, Лорд Вейдер? - вопросом на вопрос ответил Алу.
   - Ужас. Боль. Неизбежность смерти. Невозможность спастись. Но никакого огня я не чувствовал.
   - Как странно. -Алу мотнул головой. - Возможно, этот отголосок смог уловить лишь я, по непонятной причине. Быть может, так было угодно Великой Силе...
   - Я немедленно распоряжусь, чтобы были проверены все военные объекты и...
   - Не трудитесь, Арманд. - Ко мне вернулось моё прежнее состояние. - Я и так знаю, что случилось. И где.
   Сомнений быть не могло. То, что почувствовал Сим Алу, не могло быть ничем иным, как отголоском атомной бомбардировки. И с помощью Силы я даже смог точно определить, где это произошло. Планета Пенгалан-IV, Внутреннее Кольцо - там находилась военно-исследовательская база Империи, которой руководил адмирал Архул Куруменга и где велись работы по созданию нового типа разведывательных дроидов. К счастью - в данном случае можно было сказать именно так - база располагалась вдали от населённых пунктов, которых на этой засушливой пустынной планете было не так уж и много, поэтому мирное население не пострадало. Однако, вне всякого сомнения, база была уничтожена полностью и...
   И ведь следующей целью мятежников запросто может стать Имдаар-Альфа!
   Эта мысль ударила меня подобно высоковольтному электрическому разряду. Мало того, что на спутнике Имдаара разрабатывался новый тип истребителя для Имперского Флота, так ведь там ещё и находилась талантливая учёная по имени Кви Ксукс. И не говорите, что я обеспокоился судьбой базы только лишь потому, что омватианка всколыхнула во мне определённые чувства, чувства, которые, как мне казалось, умерли в тот злополучный день на Мустафаре. Хотя они тоже были немаловажны в данной ситуации.
   - Ваше Величество - я прошу Вашего разрешения немедленно отбыть в систему Имдаар, - как можно более спокойно произнёс я. - Подозреваю, что следующей целью мятежников может стать база на луне Имдаара. В систему Пенгалан же необходимо срочно направить корабли для выяснения обстоятельств налёта и оценки причинённого ущерба. - Хотя, к хатту, что там оценивать? На месте базы остался обугленный кратер, и, если верить данным Олина, примерно через сутки-двое туда можно будет спуститься без использования противорадиационных средств защиты. - Директорам Айсарду и Кроналу необходимо поручить принятие всех возможных мер по выявлению террористов и поисков имеющегося в их распоряжении атомного оружия.
   - Твои рекомендации приняты, мой друг. - Император помассировал виски кончиками пальцев и поморщился. - Однако это уже слишком, вы не находите, господа? И после этого они ещё осмелятся вопить об имперском произволе и тирании? - Палпатин бросил на меня короткий взгляд. - Действуй, Вейдер. Я немедленно отдам соответствующие приказы об усилении охраны всех важных объектов на территории Империи, хотя это и потребует привлечения огромные людских и технических ресурсов. Нанеся удар один раз, у них может появиться желание проделать это снова.
   С этими словами Палпатина я не мог не согласиться. Особенно в свете того, что мне были известны истинные причины этого дурацкого Восстания.
  
  
   Глава 33.
  
  
   Уже находясь на борту своего личного челнока, я получил неожиданное сообщение от одного из полевых агентов Исанн. Сообщение не было адресовано лично мне, но Айсард незамедлительно переправила его на мой комлинк, предварительно зашифровав сложным кодом, на расшифровку которого у того, кто сумел бы его перехватить, ушло бы, как минимум, лет пять. В этом сообщении говорилось о том, что с агентом связался военный комендант Ондерона генерал Виндтид, которому стало известно о том, что некий кореллианский контрабандист, находящийся на Ондероне по каким-то своим делам, получил весьма заманчивое предложение вывезти некий груз с самого крупного спутника планеты - Дксуна. Я ничуть не удивился, когда узнал имя кореллианца. Да-да, Хан Соло. Но почему вдруг этот тип решил связаться с имперскими властями? Этот же самый вопрос возник и у Исанн Айсард, но агент ИСБ на Ондероне разрешил загадку. До кореллианца дошли слухи об атомной бомбардировке Пенгалана-IV и об уничтожении вследствие этого имперской военно-исследовательской базы. Дураком Соло не был, поэтому совать свою голову в петлю не собирался, а вместо этого просто слил имперцам сведения о том, что, возможно, на Дксуне находятся ядерные боеголовки мятежников. И ещё кое-что сообщил кореллианец, что позволило мне сделать вывод, что на Ондероне может находиться пресловутый и неуловимый Фалкрум. А учитывая то обстоятельство, что между моим бывшим падаваном и теперешним губернатором Ондерона когда-то были весьма бурные отношения, я не мог сбрасывать со счетов тот факт, что Лакс Бонтери мог осознанно помогать повстанцам. Из-за Тано. Хотя надо было быть полным идиотом, чтобы из-за женщины ввязаться в такое, особенно будучи высокопоставленным политиком и отцом троих детей. Ну, да чужая душа - потёмки, как принято говорить. Правда, не для меня. А разобраться, прав я или нет, можно было только в одном месте - в Изисе, столице Ондерона. Поблагодарив Исанн за предоставленную информацию, я немного подумал и вызвал по личному каналу связи Тедрина-Ша и Кардиса Морди. Только не подумайте, что я испугался тогруты. Вовсе нет. Просто я уже далеко не тот Энакин Скайуокер, который мог бездумно кинуться в гущу боя, не думая о последствиях. Дарт Вейдер, Верховный Главнокомандующий Галактической Империи, не мог так поступать. Это было бы верхом глупости с моей стороны.
   А как же Имдаар-Альфа и доктор Ксукс? Ну, две эскадры Флота, постоянно дежурящие возле луны - достаточное прикрытие базы, хотя и это может не спасти от корабля-смертника, неважно, пилотируемого фанатиком или дроидом. Надеюсь, что за это время ничего плохого на Имдааре не случится. А если случится - что ж, на войне потери неизбежны.
   Только почему-то я был уверен, что на сей раз ЕМУ меня не переиграть. А в том, что ОН знал, что я знаю, что он задумал, у меня уже не было ни тени сомнений. Игра пошла по-крупному. Но я просто не мог проиграть, ибо тогда галактика погрузилась бы в пучину ужаса и хаоса.
   Я и не собирался проигрывать.
  
  
   Регион Внутреннее Кольцо,
   сектор Джапрел,
   система Прел,
   вторая планета - Ондерон,
   главный город - Изис.
  
  
   Бронированный спидер модели SCS-19 "Страж", сопровождаемый двумя боевыми машинами HAET-221, по крутой дуге спикировал к расположенной на краю широкой террасы, опоясывающей "Ондеронское Ожерелье" - роскошный отель при столичном космопорте - и с ходу произвёл посадку на керамлитовую поверхность. Спидеры сопровождения приземлились на соседней платформе - для трёх машин места на одной платформе не было. В правом борту "Стража" откинулась створка внешнего люка и наружу в сопровождении четверых солдат, вооружённых бластерными винтовками А-280, вышел представительного вида ондеронец средних лет, одетый в весьма дорогой костюм, явно не на Ондероне сработанный. На первый взгляд, пассажир спидера был не вооружён, однако правая сторона пиджака как-то странно топорщилась, хотя, судя по габаритам, там прятался явно не бластер. А пряжка широкого поясного ремня вовсе не была тем, чем казалась. И ничего удивительного в этом не было, учитывая, какую должность на планете занимал этот господин.
   - Ждите меня здесь, - отрывисто приказал он своим охранникам. - Ничего не предпринимать без моего приказа.
   - Но, сэр... - попробовал было возразить старший группы.
   - Сайлус - если что-то пойдёт не так, уверяю тебя, что ни ты, ни твои бойцы ничего не смогут сделать с нашим гостем. - Губернатор Ондерона Лакс Бонтери качнул головой. - Вашими жизнями рисковать не стану. Не имею права. Моя ошибка - мне её и исправлять.
   Гвардеец, к которому обращался губернатор, нахмурился, но промолчал. Он, равно как и остальные трое солдат личной охраны губернатора, отлично знал, КТО назначил встречу Бонтери в "Ондеронском Ожерелье", и от этого ему не становилось легче. Предложение обратиться за помощью к расквартированным на планете имперским штурмовикам губернатор отверг с ходу - ситуация была настолько деликатной, что командующий имперской базой военный комендант Изиса генерал Олан Виндтид мог без промедления арестовать Бонтери. Да что там арестовать - он имел полное право расстрелять губернатора Ондерона на месте!
   Губернатор ещё раз кивнул охране и быстрым шагом направился к выходу с посадочной площадки, хмурясь и пытаясь просчитать все возможные варианты развития событий. Да, поначалу он понятия не имел, что за груз попросила его припрятать на самом крупном спутнике Ондерона - Дксуне - очень хорошо знакомая ему тогрута, с которой когда-то у него был весьма бурный роман. Но то время прошло. Он повзрослел и поумнел, а уйдя в политику, достиг больших успехов на этом поприще. В отличие от своего предшественника, весьма недальновидного и трусоватого Норвана Мальда, который и чихнуть, наверное, боялся без разрешения имперского военного коменданта Изиса, Бонтери рискнул сделать ставку на политику нейтралитета и следование местным традициям - и выиграл. Виндтид на поверку оказался вполне адекватным офицером и после избрания Бонтери на должность планетарного губернатора дал понять ондеронцу, что Империя никоим образом не намерена навязывать народу Ондерона свои законы, что вполне удовлетворяло Бонтери. Однако груз... Ладно, пусть то, что между ними было в прошлом, там же и осталось, но почему бы и не помочь старой знакомой? Но когда Бонтери увидел в Голонете кадры с Пенгалана-IV, он тут же понял, что именно было укрыто от посторонних глаз в джунглях Дксуна. И тогда губернатора Ондерона пробрала дрожь до самых костей. Вид обугленного кратера на том месте, где ещё совсем недавно была имперская научно-исследовательская база, заставил Бонтери схватиться за голову. За такое могли казнить прямо на месте, без суда и следствия. А если ещё и сам Лорд Вейдер проявит интерес к этому... Да почему "если"? Альянс нанёс удар по военному объекту Империи, причём нанёс подло, исподтишка, превратив в облака радиоактивного пара сотни учёных и военных. Да ещё и бывший джедай в этом замешан... хотя почему бывший? Тано как была джедаем, так им и осталась.
   Лифт доставил губернатора на двадцать третий этаж отеля, и, выйдя в широкий коридор, пол которого был выложен мраморной плиткой и устлан роскошными хасвианскими коврами, Бонтери как бы невзначай дотронулся до висящего в кобуре под пиджаком иглопистолета. Конечно, он прекрасно отдавал себе отчёт в том, что это оружие, стреляющее тонкими, но от этого не становившимися менее смертоносными, зарядами энергии (отсюда и название - иглопистолет), в случае чего, ему не поможет против джедая, но и безоружным он тоже идти на встречу с Фалкрумом-Тано не собирался.
   Подойдя ко входу в один из номеров, губернатор на секунду задержался. На его лице возникло сердитое выражение, а рука сама собой потянулась к иглопистолету, но тут дверные створки разошлись в стороны сами собой, как бы приглашая Бонтери войти, и ондеронец понял, что о его присутствии в "Ожерелье" давно известно. Решительно тряхнув головой, губернатор переступил порог, и дверь за его спиной тут же закрылась, повинуясь импульсу Силы.
   - Рада снова видеть тебя... - начала было Тано, но губернатор не дал ей закончить фразу.
   - Какого хатта, Асока?! - резко произнёс он. - Что ты о себе возомнила?! Или ты полагаешь, что то, что когда-то между нами было, позволяет так себя вести?!
   - Чего это ты так разнервничался? - удивилась тогрута, откидывая с головы капюшон накидки. - Ты не рад меня видеть, Лакс?
   - Разнервничался? - Бонтери криво усмехнулся. - На Пенгалане-IV твои дружки-мятежники взорвали атомной бомбой имперскую военную базу - по-твоему, это не повод?
   - Идёт война...
   - Это не война, Асока - это уже чистой воды терроризм! Что ещё вы удумаете сделать? Сбросите бомбу на мирный город на какой-нибудь планете, жители которой провинились перед вашими боссами только лишь тем, что не поддерживают ваше дурацкое Восстание? Может, в следующий раз это будет Изис?!
   - Лакс... - Тано шагнула к ондеронцу, но тот отодвинулся на пару шагов назад.
   - Не подходи. - Бонтери зло мотнул головой. - То, что было между нами тогда, давно прошло. Я полагал, что чувства между нами были взаимны, но тебе оказались важнее какие-то эфемерные идеалы и постулаты твоего Ордена, которого уже не существует в природе...
   - Орден жив, покуда жив хоть один последователь Светлой Стороны! - глаза тогруты сузились и в них полыхнул опасный огонёк. - А ты изменился, Лакс. Всё же политика меняет людей, причём не в лучшую сторону.
   - На мне лежит обязанность заботиться о своей родной планете и о благе живущих на ней людей! И не забывай, что я - семейный человек! Мне дорога моя семья...
   - О, разумеется! - ехидно усмехнулась Тано. - Ещё бы она не была тебе дорога! Ведь твоя драгоценная Одала происходит из очень богатой и влиятельной семьи! Если бы не этот брак, ты вряд ли сумел бы стать губернатором!
   - Ты ошибаешься, Тано. - Бонтери вдруг успокоился. - Это был брак по любви, а не по расчёту. Тебе, скорее всего, этого не понять - вы, джедаи, не признаёте чувств и привязанностей, так что не тебе судить об Одале.
   - Да что ты можешь знать о чувствах? - зло выпалила Асока. - Ты думаешь, что я никогда...
   Она осеклась и мотнула головой, словно прогоняя некое наваждение.
   - Тебе лучше покинуть Ондерон, Тано, - сказал губернатор. - И заодно прихватить с собой тот мусор, что твои друзья-бунтовщики оставили на Дксуне. Боюсь, я не смогу скрывать это обстоятельство от генерала Виндтида. Речь ведь идёт о безопасности Ондерона, а такими вещами не играют.
   - То есть - вали отсюда к хаттовой бабушке? - усмехнулась тогрута.
   - Примерно так.
   Тано с минуту молча разглядывала Бонтери, потом кивнула сама себе.
   - Я всё-таки была права, что политика меняет людей... да не только людей. Ты очень сильно изменился с тех пор, Лакс Бонтери. Очень.
   - Изменился. - Лицо губернатора посуровело. - Потому что, в отличие от тебя, мне есть что терять. У меня семья, положение в обществе, ответственность за жизни простых граждан Ондерона. Поверь, это стоит того, чтобы трезво смотреть на вещи...
   - И позволять Империи понукать вами? - усмехнулась Асока.
   - Это всего лишь очередная пропаганда твоего любимого Альянса, - усмехнулся в ответ Бонтери. - Нас никто не притесняет и никто нами не понукает. Военный комендант Изиса генерал Виндтид не вмешивается во внутренние дела планеты, если они не противоречат имперским законам. И я не вижу...
   Внезапно где-то под накидкой тогруты раздался звук включившегося комлинка. Губернатор замолк и нетерпеливо взглянул на Тано. Сейчас больше всего на свете он хотел, чтобы эта неугомонная и слегка сдвинутая на демократии и старых традициях Ордена особа как можно скорее покинула Ондерон. Ведь если его идиотский поступок станет известен имперским властям... Тогда Ондерон, скорее всего, получит нового губернатора. Лорд Вейдер подобных вещей не оставляет без наказания.
   Внезапно Бонтери потерял всякий интерес к Тано и к их разговору, потому что в левом ухе у него коротко пискнула гарнитура коммуникационного устройства, которое губернатор Ондерона всегда носил при себе, чтобы постоянно быть в курсе связанных с его должностью дел.
   - Я слушаю, - бросил он в выдвинувшийся из корпуса гарнитуры крохотный микрофон на гибком тонком стержне.
   - Босс - что ты такого натворил? - раздался в наушнике голос личного доверенного помощника Бонтери Рела Котари. - Ты вообще где сейчас?
   - У меня встреча с...
   - Плевать на встречу! - рявкнул Котари. Из всего окружения губернатора лишь он один мог разговаривать с Бонтери в таком ключе. - Станция слежения на Сутре только что сообщила, что вблизи планеты вышли из гиперпространства корабли Имперского Флота! Во главе с "Палачом", если тебе это о чём-нибудь говорит!
   - "Палач"? - Бонтери судорожно сглотнул. Значит, сам Главнокомандующий прибыл в систему Прел. Неудивительно - ведь присутствие на планете джедая наверняка стало известно Лорду Вейдеру. А это могло означать массу проблем, в первую очередь, для самого губернатора. - Хатт! Кто-нибудь связывался с нами?
   - Никто, босс. Сейчас часть кораблей сопровождения отделилась от основных сил и направляется к Дксуну. "Палач" же с остальными Звёздными Разрушителями приближается к Ондерону. Никаких сигналов они не транслируют, равно как и не выдвигают никаких ультиматумов, но связисты засекли канал связи с очень узким гипердиапазоном, который связывает Суперразрушитель Лорда Вейдера с имперской военной базой.
   - Ничего не предпринимать до прояснения ситуации! - губернатора прошиб холодный пот. Не хватало ещё случайно выстрелить по одному из боевых кораблей Эскадры Смерти! Тогда уж точно ничего невозможно будет объяснить Вейдеру, тогда как сейчас ещё существовала возможность исправить ситуацию. - Оказывать всё возможное содействие...
   Звук гудящего лазерного лезвия, возникший у самого лица губернатора, заставил Бонтери замолкнуть на полуслове.
   - Отключи комлинк, - спокойно произнесла Тано, держа меч своим излюбленным обратным хватом. - И не советую делать глупостей, Лакс. Не посмотрю на то, что между нами было.
   - Что ты сделаешь? - ондеронец с опаской покосился на гудящее зеленоватое энергетическое лезвие. - Убьёшь меня?
   - Если придётся - да.
   - Это время тебя так изменило или что-то другое? Когда-то ты была совсем иной, Асока.
   - Это было когда-то, как ты верно заметил, губернатор Бонтери. Теперь я уже далеко не та юная наивная дурочка. и сейчас ты позволишь мне без помех покинуть этот отель и беспрепятственно добраться до космопорта. Иначе весь твой так горячо любимый город одним нажатием кнопки на дистанционнике превратится в выжженную пустыню.
   - Что?! - Бонтери решил поначалу было, что ослышался. Не могла ведь Тано... Да нет, судя по злому выражению её глаз, могла и не просто могла - она это сделала! Мятежники заложили где-то в Изисе атомное взрывное устройство!
   Ондеронца на сей раз прошиб уже горячий пот. Да что же это творится, твою мать?! В кого превратилась Асока? В хладнокровного террориста? Что могло её так изменить за эти годы?
   - Думаешь, я не смогу осуществить свою угрозу? Думаешь, это приведёт меня на Тёмную Сторону? - тогрута покачала головой. - Так ведь я и не буду сама нажимать на кнопку. Нажмёт другой. Не-джедай. Но если ты проявишь благоразумие, то ничего не случится с твоим любимым Изисом. И твоя семья ещё долго сможет наслаждаться твоим обществом, вместо того, что бы превратиться в облачка пара.
   - Это что - месть за то, что я не тебя выбрал в качестве спутницы жизни? - гудящее лезвие светового меча, как это ни странно, выветрило из головы Бонтери страх, оставив лишь холодную рассудительность и трезвый расчёт. - Но ты же сама не захотела со мной тогда остаться, оправдываясь каким-то дурацким долгом неведомо перед кем...
   - Неведомо перед кем? - серые с голубоватым оттенком глаза Тано сузились. - Ты ошибаешься, Лакс. Не неведомо перед кем, а перед теми, кто отдал свои жизни, пытаясь защитить свободу и демократию... Какого хатта?!
   Губернатор Ондерона совершенно неожиданно для джедайки громко расхохотался.
   - Свобода и демократия! - выдохнул в промежутках между приступами хохота Бонтери. - Да что ты несёшь, Асока?! Эта ваша свобода и демократия и довела Республику до ручки! Когда любой планетарный босс мог, не боясь ничего и никого, кроме разве что джедаев со своими световыми "демократизаторами", открытым текстом послать Сенат куда подальше! Привести тебе примеры, когда такое происходило? И не стоит так уж превозносить Орден, Асока - у ваших магистров руки тоже по локоть в крови. Кто сверг короля Ондерона Оммина четыре тысячи лет назад и убил его супругу, королеву Аманоа? Кто позволил страдать калишцам во время Хакской войны, когда это всё можно было решить одним решительным действием? Кто способствовал уничтожению на Галидраане Истинных Мандалорцев? Почему Совет Ордена не стал расследовать гибель Квай-Гон Джинна на Набу? Не потому лишь, что он слыл среди вашей верхушки еретиком, проповедующим идеи Живой Силы, что шло вразрез с официальной идеологией Ордена? Или, - тут глаза Бонтери насмешливо блеснули, - ты думаешь, что мне было неизвестно о твоих чувствах, которые ты испытывала к своему учителю? Может, в этом-то и...
   - Заткнись, Лакс! - правая рука Тано, держащая меч, так сильно стиснула рукоять-энергоблок, что костяшки пальцев побелели. - Прекрати!
   - А то что? Убьёшь меня?
   - Ты... - Асока внезапно осеклась на полуслове и прислушалась. Губернатор последовал её примеру и тоже уловил какой-то неясный звук, раздавшийся где-то в недрах отеля. Посмотрел на Тано. Та сузившимися глазами глядела на дверь с таким выражение на лице, что стороннему наблюдателю могло показаться, что за этой самой дверью притаился какой-то кровожадный монстр. Потом тогрута, не произнеся ни слова, резко развернулась и, прежде чем Бонтери сумел что-нибудь предпринять, неуловимым движением метнулась к открытому окну и выпрыгнула в него.
   А в следующее мгновение тяжёлые дверные створки с грохотом слетели с петель, высаженные мощным силовым ударом, и в дверном проёме, сопровождаемый двумя весьма угрюмыми личностями в традиционных ситхских одеяниях и с активированными световыми мечами в руках, возникла хорошо знакомая всей галактике фигура в чёрных доспехах, державшая в правой руке такой же лучевой клинок.
  
  
   Глава 34.
  
  
   Стоящего посредине комнаты отеля мужчину в дорогом костюме я увидел сразу, едва лишь переступил порог помещения. Что-то в его лице показалось мне знакомым, но поначалу я не обратил на это сколь-нибудь серьёзного внимания. Тедрин-Ша и Кардис Морди первыми вошли внутрь, внимательно осматриваясь и держа наготове лучевые мечи, вслед за ними в комнату шагнул и я. Штурмовики, сопровождавшие нас, разделились - часть осталась в коридоре, оцепив все подходы к номеру, другая часть рассредоточилась по комнате, методично обшаривая каждый её уголок.
   - Если вы ищете особу, что была здесь перед самым вашим появлением, Лорд Вейдер, - произнёс находящийся в комнате мужчина, - то её здесь нет.
   - Это я и сам вижу. - Я сделал знак Тедрину-Ша и Кардису Морди, повинуясь которому, оба адепта встали с боков ондеронца. - И как это всё прикажете понимать, губернатор Бонтери? - я вспомнил, наконец, кто передо мной. Если честно, нечто подобное я предвидел. - Что делает джедай на планете, находящейся под вашем управлением? Надеюсь, ничего такого, о чём бы вам пришлось сожалеть?
   - Никак нет, милорд, - по-военному чётко ответил Бонтери. - Просто я... совершил глупый поступок и готов понести за него наказание.
   - Вроде вы совсем неглупый человек, а так себя повели. - Я покачал головой. - Вляпались в такое дурно пахнущее вещество... Вы не знали, что именно мятежники прятали на Дксуне?
   - Не знал... пока не увидел в Голонете кадры с Пенгалана-IV. Тогда я понял, что совершил очень серьёзную ошибку. Но вы появились вовремя...
   - Ага, это вы верно заметили, губернатор Бонтери! - усмехнулся Морди. - Лорд Вейдер, он такой - каждой бочке затычка!
   - Кардис. - Кореллианец тут же замолчал. - Полагаю, что губернатор Бонтери сможет всё нам объяснить. Потом. - Повинуясь моему жесту, четверо штурмовиков заняли позиции позади ондеронца. - На данный же момент вы объявляетесь лицом, подозреваемым в связях с террористами и заключаетесь под стражу. Обязанности военного губернатора временно возлагаются на командующего имперской военной базой генерала Виндтида. Увести подозреваемого.
   - Но, милорд... - попытался было оправдаться Бонтери, но я не был настроен на словесные баталии.
   - Ваша ошибка могла дорого обойтись всей планете, Бонтери. - Для острастки я решил немного припугнуть ондеронца и задействовал Удушение Силы. Губернатор тут же схватился рукой за горло и выпучил глаза, пытаясь сделать хотя бы один вдох. - Не знаю, о чём вы думали, и думали ли вообще, но уже тот факт, что о находящихся на Дксуне бомбах властям сообщил простой вольный торговец, - я сознательно не стал называть Соло тем словом, которое более точно характеризовало его род деятельности. Незачем губернатору этого знать, - говорит о многом. И это "многое" выглядит не очень хорошо для вас, Бонтери.
   Я отпустил губернатора, который принялся судорожно глотать воздух. Н-да, и что теперь прикажете делать с этим болваном? Спустить всё ему с рук? По-моему, довольно либерализма. Вольно или невольно, но Бонтери помогал мятежникам прятать ядерное оружие, посредством которого была уничтожена имперская военная база на Пенгалане-IV. Может, он решил... а впрочем, это меня точно не касалось.
   - Увести. - Я сделал жест закованной в броню рукой. Морди слегка подтолкнул ондеронца в спину и тот, понуро опустив голову, вышел из помещения, сопровождаемый тёмными джедаями и четвёркой штурмовиков.
   Надо признать всё-таки, что моя бывшая ученица с годами, прошедшими после своего ухода из Ордена, стала отъявленной стервой. Честно говоря, я даже пребывал в некотором замешательстве - так измениться за это время! Неужели всё из-за меня?
   От дальнейших размышлений на эту тему меня отвлёк сработавший в шлеме комлинк.
   - Слушаю, - бросил я в микрофон.
   - Сэр, - раздался в наушниках голос лейтенанта Брекенриджа, - мы ведём преследование пытающегося прорваться к планетарному космопорту лэндспидера модели "Астрал-8". Преследование сильно осложнено городской застройкой... - в наушниках что-то протрещало, вслед за чем раздалась площадная брань дантуинца. - Banta podoo! Что ж ты творишь, ублюдок?! Здесь же полно гражданских!
   - Лейтенант Брекенридж!
   - Виноват, сэр! Мерзавец, пилотирующий лэндспидер, только что произвёл залп из плазменной турели! Мы уклонились, но заряд попал в наземный грузовик! Я уже отдал команду вызвать "скорую"!
   - Оружие в пределах городской черты не применять! - я развернулся и быстро направился к выходу из комнаты отеля. - Пытайтесь не допустить прорыва...
   В наушниках снова загрохотало, после чего я услышал очень много интересных слов от Брекенриджа.
   - Какого хатта там у вас происходит, лейтенант?! - озлился я. - Вы что там вообще вытворяете?!
   - Вытворяем не мы, а эти сволочи! - зло выпалил Брекенридж. - Их спидер только что подобрал челнок "Эгида" и в придачу выпустил по нам две ракеты! Откуда у этих сволочей здесь десантный челнок?! Он же не оборудован гипердрайвом!
   А вот это уже становится интересным...
   - Лейтенант - прекратите преследование. Возвращайтесь на шаттл. - И, переключив канал связи, я тут же вызвал адмирала Пиетта.
   - Милорд? - отозвался акзилианец.
   - Вы можете ответить мне на один простой вопрос - откуда...
   - Извините, милорд, - перебил меня Пиетт - вежливо, впрочем, перебил, - но если вы про тот челнок, что подобрал спидер с преступниками, то мы ведём его. Это "Эгида", у него нет гипердрайва...
   - Адмирал - мне об этом и без вас известно. Откуда он тут появился?
   - Мы зафиксировали возмущение метрики пространства, характерное для выхода звездолёта из гиперперехода, как только вы покинули "Палача", сэр, - ответил Пиетт. - Скорее всего, небольшой отряд кораблей противника ожидал условленного сигнала в определённой точке пространства, не очень далеко от Ондерона, и как только этот сигнал был получен, они тут же совершили микропрыжок. В данный момент видим три "Дредноута", лёгкий крейсер МС40а и два фрегата "Небьюлон-Б", приближающиеся к Ондерону.
   - Общий сигнал всем кораблям! - тут же распорядился я, входя в кабину лифта. - Блокаду Дксуна не снимать! Занять оборонительные позиции на геостационарной орбите! Они, скорее всего, прибыли для обеспечения эвакуации мастера Тано...
   - Простите, милорд - кого? - не понял Пиетт.
   - Вопросы потом, адмирал. Сейчас же вам надлежит не допустить прорыва кораблей противника к планете. Отслеживайте все взлетающие с Ондерона звездолёты. Надо перехватить челнок, взлетевший только что из Изиса.
   - Слушаюсь, милорд, - отозвался Пиетт.
  
  
   Забавная, однако, получалась ситуация. Я не мог взять в толк, на что надеялись мятежники в данной ситуации. Да, три "Дредноута" - это серьёзно (остальные их корабли можно было не принимать в расчёт), но даже они против Суперразрушителя ничего не смогут поделать. Или это отвлекающий манёвр с целью организовать молниеносную высадку на Дксун и вытащить оттуда эти хаттовы бомбы? Но что они могут использовать для этой цели? Насколько было известно разведке, кораблей такого класса у мятежников не было. Прорываться же сквозь имперские корабли было равносильно самоубийству. Ладно, поглядим, что они задумали.
   Шаттл уже находился в воздухе, когда на связь вышел капитан "Палача" Честер Реннаген и сообщил, что корабли мятежников разделились. "Дредноуты" направились к самому крупному спутнику Ондерона, в то время, как фрегаты и МС40а устремились прямо к планете. Так, понятно - тяжёлые корабли явно собирались нанести по тому месту, где находились атомные заряды, орбитальный удар, а мелочь вознамерилась подобрать челнок с Тано. Кстати, а где он? Этот вопрос я и задал капитану "Палача". Реннаген несколько секунд молчал, а потом неуверенно заявил, что этого он не может сказать. На мой недоумённый вопрос, что это означает, Реннаген ответил, что челнок мятежников не виден ни на одном из радаров, более того - его даже визуально не видно. Как взлетел из Изиса - так и растворился в воздухе.
   Вот это поворот, однако! Как это прикажете понимать? Он что, всё же оборудован гипердрайвом? Технически, на "Эгиды" не ставили гиперпривод, хотя ничто не мешало переоборудовать шаттл. Или же мятежники каким-то непостижимым образом умудрились создать то самое устройство, над которым работали наши учёные на Имдаар-Альфе? Теоретически, это возможно, среди верных Альянсу мон-каламари наверняка могла найтись пара толковых "головастиков". Однако я был склонен считать, что здесь всё гораздо проще. Профессиональный пилот - вот как это называлось. Не надо было думать, что в Альянсе не было хороших пилотов. Здесь, судя по всему, присутствовал как раз такой пилот.
   Я приказал Реннагену удвоить усилия по обнаружению челнока мятежников и отключил связь. Откинулся на спинку кресла и задумался.
   Что могло послужить причиной такой резкой перемены жизненной позиции Асоки Тано? Обычно джедай, если он отходил от своих принципов, становился приверженцем Тёмной Стороны, а здесь наблюдался именно джедай, но - и это было странно - ведущий себя, как ситх, причём как самый последний отморозок. Навряд ли здесь тому причиной лишь её личные чувства. Должно было быть что-то ещё.
   Неожиданно для самого себя я хмыкнул - а ведь это и вправду всё могло объяснить. Что, если после того, как Орден джедаев был разогнан, Тано завершила обучение у... у НЕГО? Тогда это объясняло её жестокость. Но почему она, в таком случае, не почувствовала в своём новом наставнике тёмного джедая? Хм, да просто потому, что она была всего лишь падаваном, да ещё и снедаемой собственными чувствами, а ОН был хитёр, расчётлив и умён. Ему ничего не стоило задурить ей голову и вбить в неё желание во что бы то ни стало отомстить Империи. Правда, доказательств этого у меня не было, но я почему-то не сомневался, что они скоро появятся. Ну, может, не так скоро, как мне того бы хотелось, но появятся.
   "Тета" уже заходила на посадку на главную ангарную палубу "Палача", когда коммуникатор, встроенный в мой шлем, снова ожил и капитан Реннаген доложил, что сенсоры только что засекли проявившийся челнок мятежников. Я оказался прав - пилот "Эгиды" использовал уловку с попутным звездолётом. Он весьма ловко пристроил свой шаттл под брюхом взлетевшего из Изиса грузового лихтера, избежав, таким образом, обнаружения. Радары прекрасно видели огромный грузовоз, но увидеть под его днищем небольшой десантный челнок они не сумели. Я высказал резкое замечание Реннагену за то, что он не догадался использовать масс-детекторы, которые без труда обнаружили бы незначительное увеличение массы лихтера (узнать его характеристики можно было из справочника), однако каридец уверенно заявил, что масс-детекторы были задействованы, но по какой-то причине они не смогли выявить факт наличия лишней массы у лихтера, что, по мнению Реннагена, могло означать факт наличия на борту челнока аппаратуры, сбивающей сканеры с толку. Это вполне могло оказаться правдой, поэтому я решил закрыть тему, приказав, однако, капитану ЗСР принять все необходимые меры для захвата "Эгиды". Реннаген ответил на это, что сейчас операторы пытаются навести на шаттл мятежников тракционный луч, но пилот корабля весьма умело маневрирует и пока захватить вражеское судно не удаётся. МС40а на полной скорости шёл на перехват челнока и мне почему-то стало казаться, что Тано удастся уйти. Ни "Палач", ни ИЗРы не успевали выйти на траекторию перехвата, к тому же, к Дксуну приближались три вражеских крейсера, которые явно намеревались помешать высадившемуся на спутник десанту забрать оттуда атомные боеголовки. Задушить пилота шаттла дистанционно? А что это мне даст? МС40а всё равно успеет втянуть челнок внутрь себя.
   - Капитан Реннаген - готовность масс-драйверным батареям правого борта с пятой по одиннадцатую! - отдал я каридцу приказ. - Уничтожить противника! В первую очередь, сосредоточьте огонь на челноке!
   - Слушаюсь, милорд, - отозвался капитан "Палача".
   - Генерал Рекс - рапорт о ситуации на Дксуне!
   - Сэр, - донёсся до меня сквозь треск помех и грохот выстрелов голос командира 501-го легиона, - мы обнаружили место, где мятежники держали бомбы, но в данный момент ведём бой с охранным подразделением Альянса! У них несколько репульсорных БТРов и полевые орудия! Прошу воздушной поддержки!
   - К вам приближаются три "Дредноута", генерал. Их цель - явно нанести удар по тому месту, где вы сейчас находитесь. "Опустошитель", "Месть II", "Тиран" и "Судья" заняли оборонительную позицию на орбите вблизи Дксуна, но этого может быть недостаточно. Готовьтесь к экстренной эвакуации.
   - Вас понял, сэр!
   Связь отключилась.
   Всё же перехватить челнок не удалось. Слишком невыгодную позицию заняли корабли Эскадры Смерти в пространстве вблизи Ондерона, и здесь была и моя ошибка. Но, в конце концов, все варианты просчитать иногда бывает очень трудно, если не невозможно. Пока "Палач" менял свою диспозицию, чтобы выйти на траекторию перехвата, а "Мститель" и "Преследователь" огибали исполинский корпус Звёздного Суперразрушителя, крейсер мон-каламари втянул в себя челнок и резко отвалил в сторону, уходя прочь от Ондерона. "Воспрещающий", находящийся несколько в стороне от основной эскадры, ожидал моей команды на активацию генераторов гиперпространственного импульса, чтобы воспрепятствовать бегству вражеских судов, но я всё ещё медлил с таким приказом. Слишком оживлённым было околопланетное пространство и действия крейсера-заградителя могли привести к неразберихе среди гражданских звездолётов, что двигались в космосе.
   ЗСР открыл огонь из масс-драйверных орудий, которым вторили залпы турболазеров, но МС40а уже активировал гипердрайв и исчез из системы Прел. Фрегатам повезло меньше - реактивные снаряды с дезинтеграционными боеголовками вывели из строя их щиты, после чего энергозаряды турболазеров довершили дело, превратив оба корабля в облака разлетающихся во все стороны обломков.
   Вблизи Дксуна уже завязался бой с "Дредноутами". "Опустошитель", "Месть II", "Тиран" и "Судья" успешно сковали все три тяжёлых крейсера Альянса, своими действиями не позволяя им приблизиться к спутнику на дистанцию орбитального залпа и нанести удар по той точке на его поверхности, где располагались бомбы. К месту схватки уже спешил "Палач" и оставшиеся вблизи него Звёздные Разрушители, однако капитаны "Дредноутов" вовремя заметили приближающиеся имперские звездолёты и ту же поспешили выйти из боя, поняв, что им просто не дадут ничего сделать. Среди них явно не было самоубийц, поэтому все три тяжёлых крейсера дружно прекратили огонь по четвёрке ИЗР и на большой скорости устремились прочь от спутника. "Огненный Ветер" сумел всё же достать один из кораблей мятежников огнём своих турболазеров, но всего лишь повредил его, причём некритически для совершения гиперпрыжка.
   Я приказал адмиралу Пиетту прекратить преследование отступающего противника. Пусть бегут, трусливо поджав свои хвосты. Главное, что атомные заряды теперь находятся под надёжным контролем штурмовиков 501-го легиона и более не представляют угрозы для мирных граждан Империи. И уничтожить их повстанцам не удалось, что тоже хорошо. Иначе бы Дксуну серьёзно бы досталось при одновременном взрыве нескольких ядерных боеприпасов.
   Но в тот момент я ещё не подозревал о том, что главный кукловод этого кукольного театра под названием "Альянса за Восстановление Республики" готовит мне - да и не только мне - сюрприз. Сюрприз, который радикально изменит ситуацию на галактической арене.
  
  
   Небольшое лирическое отступление,
   Неизведанные Регионы,
   усиленная линейная эскадра Имперского Космического Флота,
   борт ИЗР "Предостерегающий",
   недалеко от системы тройной звезды Айерру.
  
  
   Гранд-адмирал Имперского Флота Траун, или Митт'рау'нуруодо, как звучало его полное имя на чеуне - родном языке чиссов, к расе которых и принадлежал имперец - поднял голову от монитора своего рабочего компьютера и взглянул на возникшего на пороге его личной каюты, находящейся в недрах Звёздного Разрушителя "Предостерегающий", майора Зедда Арану. Хмыкнул при виде озабоченного лица адъютанта и нажал на сенсор перевода компьютера в спящий режим.
   - Я слушаю, Зедд, - проговорил чисс спокойным тоном, откидываясь на спинку конформного кресла.
   - Сэр - мы приближаемся к системе Айерру, - доложил ориндианец. - Капитан Нириц только что получил сообщение от старшего лейтенанта Солборна. Его "Одинокий разведчик" зафиксировал скопление неизвестных кораблей вблизи четвёртой планеты системы, укрывающиеся в тени одного из её спутников. Планета - газовый гигант с обширной спутниковой семьёй и системой колец, имеет мощное магнитное поле и радиационный пояс, которые простираются далеко в космос. Адмирал Парк опасается, что при входе в эту зону наши сканеры будут забиты помехами, поэтому он рекомендует тщательную разведку перед тем, как приближаться к планете.
   - Тациане? - Траун вопросительно посмотрел на Арану.
   - Вполне возможно, - кивнул тот. - Айерру расположена вдали от каких-либо космических коммерческих линий, до ближайшей обитаемой планеты отсюда более двадцати парсек. Сейчас Солборн пробует осторожно просканировать скопление кораблей вблизи планеты с тем, чтобы определить хотя бы природу их двигательных установок.
   - Сколько их там прячется?
   - В данный момент капитан Нириц заканчивает сканирование области за планетой, так что в ближайшие несколько минут мы сможем...
   В этот момент сработал расположенный на левом запястье Араны комлинк. Адъютант Трауна тронул активирующий сенсор и над небольшим прибором в воздухе возникла голограмма капитана "Предостерегающего".
   - Майор Арана - мы только что... - тут Нириц заметил гранд-адмирала и повернулся в его сторону. - Сэр - мы закончили полное сканирование области пространства, расположенной вблизи газового гиганта. Старший лейтенант Солборн только что передал по зашифрованному каналу отчёт. Идентификация положительная - это боевые корабли тациан. Четыре тяжёлых рейдера класса "Магорут", два крейсера, шесть миноносцев и корабль-носитель. И их построение напоминает оборонительный ордер, вот только от кого они могут охранять эту планету? И что они тут охраняют?
   - Интересно... - Траун провёл рукой по подбородку. - Действительно - что они здесь могут делать? Эта система удалена от населённых планет и никакие коммерческие линии здесь не проходят. Вы просканировали спутники планеты?
   - Да, сэр. Ничего интересного. Никаких источников энергии, ничего похожего на искусственные сооружения. Здесь вообще нет никаких поселений или станций. Такое ощущение, что он здесь кого-то ждут.
   - Обеспечивают прикрытие конвоя? - чисс переглянулся с Араной. - Действительно, странно... Хорошо, капитан. Передайте Солборну, чтобы немедленно возвращался. Нельзя спугнуть противника.
   - Слушаюсь, милорд. - Капитан "Предостерегающего" отсалютовал и исчез из створа видеообъёма.
   - Зедд - связь с адмиралом Парком.
   Адъютант гранд-адмирала кивнул и дотронулся до сенсорной панели своего комлинка, настраивая канал связи. Снова над запястьем ориндианца развернулся видеообъём, в котором на сей раз возник помощник Трауна адмирал Восс Парк.
   - Адмирал - ваше мнение о происходящем? - спросил Траун.
   - Они явно ожидают кого-то... или чего-то, - произнёс уроженец Корулага, сложив на груди руки. - Их построение явно об этом свидетельствует. Два тяжёлых рейдера выдвинуты вперёд, ещё два прикрывают тыл, крейсера находятся внутри ордера и располагаются над и под плоскостью нахождения судов. Миноносцы выдвинуты на фланги, носитель висит у верхней кромки атмосферы ближайшей к ним луны. И мы фиксируем постоянную работу сканирующей аппаратуры. Пока они нас ещё не обнаружили, потому что эскадра находится вне зоны действия их сенсоров, но я бы рекомендовал пока держаться на расстоянии. Пока не выясним истинные цели тациан.
   - Логично, - согласился Траун. - Не думаю, что корабли Эсвы просто так болтаются в этом районе космоса. Следует понаблюдать некоторое время, а уж затем решим, что нам предпринимать.
   - Да, сэр.
   - Я поднимусь на мостик, адмирал. Конец связи.
   Траун кивнул адъютанту, который выключил свой комлинк, и, сняв со спинки своего конформного кресла форменный китель, надел его, после чего жестом приказал Аране следовать за ним.
   На командном мостике Звёздного Разрушителя царила обычная рабочая атмосфера. Операторы дежурной смены работали за своими пультами, сидя в удобных конформных креслах, нацепив на головы гарнитуры беспроводной связи. Капитан "Предостерегающего" Дагон Нириц, стоя у большого тактического планшета, который занимал всё центральное пространство ходовой рубки звездолёта, о чём-то беседовал с адмиралом Парком, но при виде вышедшего из кабины лифта гранд-адмирала оба офицера замолчали и выжидательно уставились на чисса.
   - Проблемы? - Траун слегка приподнял правую бровь; Зедд Арана встал чуть в стороне от шефа.
   - Как сказать, сэр, - пожал плечами Парк. - Вот, взгляните сами.
   Корулагец указал гранд-адмиралу на планшет. Траун проследил за его жестом и увидел, что к точкам, обозначавшим тацианские корабли вблизи газового гиганта, добавилась ещё одна. Вот только, судя по отсутствию данных со сканеров, приборы отказывались опознавать прибывшее судно. Если это был тацианский звездолёт - то почему тогда сканеры не выдавали никакой информации по нему? Что-то новое?
   Этот вопрос Траун задал Нирицу и Парку, однако ответ, полученный чиссом от командира Звёздного Разрушителя, привёл гранд-адмирала в замешательство. Сканеры не реагировали на этот корабль по одной простой причине - кораблём в привычном понимании этого слова "это" назвать было крайне трудно. Длиной в семьсот двадцать метров, этот объект на экранах масс-детекторов выглядел как астероид неправильной формы, неведомо как оказавшийся в этой части космоса. Он вышел из гиперпространства - при этих словах Нирица Траун озадаченно потёр лоб, ведь астероиды обычно не летают сквозь гиперпространство - незадолго до появления гранд-адмирала на капитанском мостике и сразу же уверенно направился к группе кораблей Тации. По отношению к нему те не предпринимали никаких враждебных действий, из чего Нириц и Парк сделали вывод, что именно это... этого... словом, этот объект тациане и ожидали вблизи от газового гиганта. А вот зачем, пока было непонятно.
   Просмотрев данные с масс-детекторов, Траун кивнул сам себе. По всему выходило, что корабль - а в том, что это был именно космический корабль, а не астероид, чисс уже не сомневался - мог принадлежать этим загадочным "чужакам издалека", с которыми Доминация Чиссов уже имела несколько боестолкновений. А то, что он свободно двигался к дрейфующим в пространстве звездолётам Эсвы, означало, что тациане и эти самые чужаки являются если и не союзниками, то, как минимум, не враждуют между собой.
   - Полагаю, они ждали именно этот корабль, господа. - Траун внимательно оглядел общую панораму, которая высвечивалась на планшете. - А это означает, что наш тацианский приятель и пришельцы давно знакомы.
   - Может, перехватить его? - предложил Нириц.
   - Гм... - Траун потёр подбородок. - А смысл? Мы слишком далеко от них и он вполне сможет уйти от преследования.
   - Но мы можем задействовать крейсер-заградитель, - сказал Парк. - "Далонбианец" может заблокировать противнику гипертрассы, а мы попробуем...
   - Есть контакт с одиночным кораблём противника! - раздался вдруг голос одного из операторов. - Небольшое судно только что покинуло похожий на астероид объект и быстро движется к одному из тацианских миноносцев! Рекомендую использовать гравитационные проекторы заградителя!
   - А вот это уже становится интересным, - пробормотал Траун, глядя на планшет, по поверхности которого сейчас быстро двигалась маленькая точка, сближающаяся с одним из тацианских звездолётов. - Адмирал - передайте капитану Филтайну, чтобы он начал процедуру активации гравитационных колодцев. Если "астероид" этот улизнёт - хатт с ним. Меня больше всего интересует тот, второй, корабль. Это, судя по размерам, что-то вроде челнока.
   - Слушаюсь, сэр! - Парк включил свой комлинк.
   - Общий сигнал всем кораблям! - Траун жестом приказал включить связь со всеми звездолётами своей эскадры. - Выдвигаемся к газовому гиганту! Поднять щиты, приготовиться к бою! Зафиксировать вражеский миноносец, к которому направляется неизвестный шаттл! Придать ему статус приоритетной цели! Остальные корабли Федерации - уничтожить!
   Безусловно, экипажи тацианских звездолётов были готовы к возможному появлению имперских сил, но использование крейсера типа "Воспрещающий" явилось для них полной неожиданностью. Заградитель путём создания достаточно большой гравитационной аномалии лишил возможности корабли адмирала Нусо Эсвы совершить гиперпрыжок, что смешало им карты и привело в замешательство. Однако неизвестный челнок всё же успел добраться до одного из миноносцев, который, едва лишь шаттл влетел в один из его ангаров, сразу же рванул прочь от планеты, удаляясь в глубины космоса. Корабль же, похожий на астероид, двинулся в противоположном направлении, явно рассчитывая уйти до того, как имперские корабли приблизятся на дистанцию ведения боя.
   Звёздные Разрушители усиленной линейной эскадры Трауна, коих в её составе насчитывалось три - "Предостерегающий", "Каратель" и "Беспощадный", все проекта "Император I" - двинулись вперёд, прикрытые восемью тяжёлыми крейсерами типа "Мститель". Десять крейсеров "Каррак" и корветы "Крестоносец" устремились на фланги, стремясь взять противника в клещи, в то время, как восьмёрка разведчиков SCT рассыпалась по космосу, ведя интенсивное сканирование пространства вблизи газового гиганта. Два десантных корабля "Эвакмар" и три транспортных крейсера "Аккламатор II" отошли в тыл эскадры, прикрываемые шестью звеньями СИД-истребителей, так как в настоящий момент высадка десанта Трауном не планировалась. Два звена СИД-перехватчиков устремились вдогонку за улепётывающим миноносцем, но тацианский боевой корабль уже успел развить достаточную скорость для того, чтобы оторваться от планеты с последующей активацией гипердрайва. А неизвестный корабль успел совершить гиперпрыжок до того, как заградитель включил проекторы гравитационных колодцев, но касаемо него Трауну всё было ясно. Его в данный момент беспокоил факт выброса звездолётом чужаков челнока, который сейчас находился на борту тацианского миноносца, догнать который перехватчики уже не успевали. Кто находился внутри него? С какой целью был доставлен сюда? И самое главное - тациане и эти "чужаки издалека" являются союзниками?
   Этот факт сильно обеспокоил Трауна, и, поскольку в этом направлении информации у него было недостаточно, чисс приказал захватить один вражеский звездолёт для того, чтобы попытаться при допросе экипажа - особенно старших офицеров - выведать о сотрудничестве тациан и чужаков. Да и касаемо теперешнего местонахождения основных сил Эсвы тоже не мешало бы разузнать. После стычки у системы Тао-Стри тацианин как в воду канул. И это тоже беспокоило гранд-адмирала. Да и Вейдер требовал детального отчёта о деятельности Трауна, а что мог сейчас сообщить Верховному Главнокомандующему чисс? Подозрения и догадки? Лорд Вейдер не принадлежал к той категории разумных, которые принимают на веру домыслы и предположения. Поэтому-то Трауну и требовались пленные, и желательно такие, которые могли бы знать много интересного о степени сотрудничества Верховного Командования Тацианской Федерации и пришельцев.
  
  
   Глава 35.
  
  
   1 ПБЯ,
   регион Внешнее Кольцо,
   недалеко от Пространства Хаттов,
   планета Бунта,
   гоночная трасса на окраине главного города планеты - Сарлосса.
  
  
   Восторженный рёв собравшихся на открытых трибунах зрителей приветствовал гонщика реактивного пода, что только что пересёк финишную черту и теперь приветственно махал из кабины своей машины, не обращая внимания на суетящихся вокруг пода дроидов обслуги. На огромном голографическом экране, что висел над стадионом, начали высвечиваться имена гонщиков, финишировавших в этом квалификационном заезде, и первым в их ряду стояло имя Оди Мандрелла, гонщика с Эр'Кита. Имя это было хорошо знакомо болельщикам и сидящий на одном из верхних рядов северной трибуны высокий шатен в обычной цивильной одежде не был исключением. Однако на данный момент то, что происходило внизу, на трассе, его мало занимало. На всё происходящее он взирал довольно-таки отрешённо, и это было вполне нормально, учитывая его состояние.
   - Я видел Мандрелла во время его выступления на Большом Призе Винта Харвест Але на Маластаре четыре года назад, - услышал он вдруг голос, принадлежащий явно человеку. Подняв голову, он увидел рядом с собой светлокожего мужчину, одетого в поношенную полевую форму разведчика планет, на правом бедре которого висела пустая кобура из-под бластера. Пустая потому, что строгие правила организаторов гонок не разрешали проход на трибуны зрителей с оружием; изымались даже виброножи и силовые стилеты, впрочем, после окончания гонок зрители, пришедшие на трибуны с оружием, без проблем могли получить своё оружие назад в оружейном хранилище службы безопасности. - Надо признать, что он своего мастерства не растерял, в отличие от некоторых.
   - Кого вы имеете в виду, сэр? - обратился к подошедшему сидящий на трибуне мужчина. - Уж не Гонни Соротая ли?
   - Угадали. - Незнакомец присел рядом с мужчиной, при этом как бы невзначай оголив левую руку до локтя. Поначалу ничего не происходило, но затем на коже запястья проявился рисунок, изображающий какое-то созвездие. - Полагаю, так будет лучше, генерал Риекан?
   Карлист Риекан, генерал Альянса за Восстановление Республики, быстро огляделся по сторонам, чтобы удостовериться, что никто не обращает внимания на двоих мирно беседующих между собой зрителей. Ведь если бы его увидели здесь беседующим с агентом Имперской Службы Безопасности - а именно принадлежность к ИСБ и выдавала проявившаяся на коже особая татуировка, технология нанесения которой являлась государственной тайной Империи - последствия для алдераанца были бы весьма и весьма плачевными.
   - Гораздо. - Риекан поёрзал на своём месте. - Полагаю, вы и есть агент Грайнер?
   - Полагаю. - Безопасник улыбнулся, но при этом глаза его остались совершенно серьёзными и холодными. - Вы не засекли за собой слежку?
   - Не думаю, что кто-то вообще мог меня проследить, - хмыкнул Риекан. - Сюда я добирался кружным путём, через Алзок и Сиврис. Да и те парни, услугами которых я воспользовался, не задавали лишних вопросов.
   - Вольные. Понимаю. - Агент Грайнер понимающе кивнул. - И тем не менее, вы пошли на риск встречи с сотрудником ИСБ, генерал. Почему?
   - Может, обойдёмся без званий и титулов? - Риекан быстро осмотрелся по сторонам. - И вообще - вам не кажется, что безопаснее будет вести разговор в более подходящем для этого месте?
   - На мой взгляд, здесь вполне безопасно, - отозвался агент ИСБ. - В этой толпе зрителей трудно разглядеть кого-либо, если только не знать, что он будет присутствовать именно здесь. К тому же, вам не стоит беспокоиться о собственной безопасности. Все подходы к трибунам контролируются моими людьми, а на орбите находится Звёздный Разрушитель. Так что здесь вам ничего не грозит.
   - Здесь, может быть, и не грозит, - усмехнулся Риекан, - а вот там, - он ткнул пальцем в небо, - очень даже грозит. За то, что я тут сижу рядом с вами и разговариваю, меня без вопросов к стенке поставят.
   - Это при условии, что вы вернётесь в Альянс и что кто-то пронюхает о вашем разговоре со мной.
   - Не стоит недооценивать разведку Альянса, Грайнер. Мадин очень хорошо натаскал соответствующие службы, так что я не вправе рисковать.
   - Я вас понимаю, Риекан. - Грайнер понимающе кивнул. - Тогда давайте перейдём к делу. Почему вы приняли такое странное для офицера, причём для высшего офицера Альянса, решение - связаться с ИСБ? По логике вещей, вы от нас должны были держаться за сотню светолет, а вы вместо этого сами вышли с нами на связь. Должна для этого быть какая-то причина, причём довольно веская.
   - Есть такая. - Риекан нахмурился и потёр ладонью левой руки подбородок. - Я лично считаю, что руководство Альянса просто-напросто используется неким разумным для достижения своих очень неблаговидных целей. К сожалению, кто это может быть, я не знаю, но подозреваю, что это не совсем простой персонаж. Возможно даже, кто-то из одарённых, причём не из последних.
   - Почему вы сделали такие выводы, генерал?
   - Судите сами. Почему до Кореллианского соглашения о создании Альянса никому в голову не приходило объединить разрозненные группы Сопротивления? Почему во главе Восстания встали именно Мон Мотма и Гарм Бел Иблис? Почему такие талантливые военные, как генерал-джедай Кота, генералы Байнар Брануш и Тресск Клусто задвинуты на хатт знает какие роли? Почему Альянс охотно сотрудничает со всяким сбродом наподобие Консорциума Занна и "Красными Драконами" Квиллана? Куда исчез после разговора с Додонной генерал Уиллард? Не слишком ли большим доверием пользуется Борск Фей'лиа? Вопросов много - ответов на них почти нет. И это заставляет задуматься.
   - То есть, по-вашему выходит, что существует некая личность, которая управляет руководством Альянса как своими марионетками?
   - Да. Но доказательств этому у меня, как вы понимаете, нет.
   - Понимаю. - Грайнер кивнул. - А от меня вы чего хотите? Вы решили сообщить органам безопасности Империи о том, что руководство Альянса находится под контролем некоего существа, которое использует его для достижения своих целей? Разумеется, информация, которую вы мне сообщили, весьма интересна и я доведу её до своего руководства. Но вы ведь не только за этим прилетели на Бунту?
   - Не только. Я хочу просить у имперских властей политического убежища. Я... мои принципы не позволяют мне быть прислужником террористов и убийц. Я - солдат, а не убийца. Одно дело - убить врага в честном бою, и совсем другое - подло вонзить нож ему в спину. И в знак своих добрых намерений я готов передать ИСБ всю известную мне информацию об Альянсе.
   Некоторое время Грайнер молча глядел вниз, туда, где уже начиналась подготовка ко второму квалификационному заезду. Риекан терпеливо ждал его решения.
   - Иными словами, вы, генерал Повстанческого Альянса Карлист Риекан, хотите перейти на сторону законной власти и сообщить органам безопасности Империи некие важные сведения о мятежниках? Я вас правильно понял?
   - Вы правильно меня поняли, агент Грайнер. Именно это я и собираюсь сделать. Но при определённых условиях.
   - Надеюсь, вы понимаете, генерал, что выдвигать условия в вашем положении несколько необдуманно?
   - Это касается моей семьи, Грайнер! - резко ответил Риекан. - И это моё единственное требование. Мне нужно, чтобы ИСБ обеспечило ей полную безопасность. Лишь тогда я готов пойти на сотрудничество с властями.
   - Вашей семье будет обеспечена полная безопасность, генерал Риекан, - заверил алдераанца Грайнер. - Об этом можете не беспокоиться. Но окончательное решение по этому вопросу остаётся за вами.
   - То есть, если даже я сейчас передумаю, то вы не предпримете против меня никаких действий?
   - Разумеется, предпримем. Вы что же, полагаете, что мы вот так просто вас отпустим? Это было бы крайне глупо с нашей стороны. Ведь вы же прекрасно понимали, на что идёте, генерал.
   Риекан усмехнулся.
   - Именно поэтому я и нахожусь здесь, агент Грайнер. При иных обстоятельствах меня бы здесь не было.
   - Это понятно, генерал. - Грайнер кивнул алдераанцу. - Что ж - полагаю, что более нам нет смысла здесь задерживаться. Давайте-ка покинем это жизнерадостное место, тем более, что во второй квалификации и так всё ясно. Вряд ли кто сможет обойти Фарсилинара Кваату.
  
  
   Эскадра Смерти,
   в двух парсеках от системы Имдаар.
  
  
   - К испытанию прототипа всё готово, милорд. - Адмирал Пиетт остановился подле меня и окинул взглядом панораму, что простиралась за обзорным иллюминатором ходового мостика "Палача". - Лейтенант Селчу докладывает о полной работоспособности бортовых систем. Звено Рашера готово к началу тестирования. Ваш личный СИД-Мститель готов к вылету. Ждём вашей команды.
   - Хорошо, адмирал, - я медленно кивнул Пиетту. - Пожалуй, пора начинать.
   Развернувшись, я направился к выходу из командного отсека Суперразрушителя. Мне предстояло войти в турболифт, спуститься на главную ангарную палубу звездолёта и сесть за штурвал нового СИД-истребителя, который только-только начал поступать на Флот. Пока наличием СИД-Мстителей могло похвастаться только особое подразделение майора Феннира Тура из состава линейного соединения адмирала Терадока. В составе Эскадры Смерти пока был лишь один истребитель этого класса, любезно предоставленный "Флотскими Системами Сиенара" лично для меня. Я уже успел совершить на нём несколько вылетов и по достоинству оценил новую машину. СИД-Мститель оказался весьма успешной моделью, значительно превосходя предыдущую серию и в обозримой перспективе именно он должен был стать основным истребителем Флота. Сегодня же нам предстояло испытать новейший СИД-Фантом, который был разработан на базе Имдаар-Альфа под руководством талантливой омватианки Кви Ксукс, которая тоже присутствовала на борту "Палача", желая собственными глазами увидеть своё детище в реальной обстановке, а не в створе виртуального проектора.
   Пока лифт опускал меня на уровень главного ангара Суперразрушителя, мысли мои вернулись к изобретателю генератора невидимости. Поначалу я, если честно признаться, даже не знал, с какой стороны подойти к омватианке, опасаясь быть высмеянным, однако Кви Ксукс вполне нормально отнеслась к тому, что главком обратил на неё внимание, считая поначалу это обычным контролем со стороны вышестоящего начальства. Лишь когда я отважился пригласить её отужинать со мной на орбитальной станции, вращающейся вокруг Имдаара, Кви догадалась, что дело здесь не только и не столько в контроле её работы, а в личных симпатиях. Конечно, её несколько ошеломило такое отношение Главнокомандующего к её, как она считала, скромной персоне, однако мои слова о том, что её персона интересует меня не только в качестве гениального инженера, но и как красивую женщину, успокоили её и она сказала, что принимает моё приглашение. И, ясное дело, попросила, чтобы я появился в её обществе не в броне. Если, конечно, для меня это было реально.
   Реально-то реально - ведь Ксукс не подозревала о том, что произошло в лаборатории доктора О'Рана - но её пожелание привело меня в состояние, близкое к паническому. Хатт возьми - да в последние двадцать лет я не вылезал из этой брони и даже сейчас, когда моё тело уже не было телом инвалида, я по-прежнему продолжал пользоваться новым костюмом, лишь иногда позволяя себе убирать шлем. Но Ксукс была права - явиться в боевой броне на ужин было равнозначным появлению на поле боя в купальнике. Однако я совершенно не представлял, что мне нужно было надеть в данном случае.
   Выручил меня находившийся на борту "Палача" Ферус Олин. Бывший джедай-недоучка и неудавшийся агент Императора, в конце концов, принял решение относительно своей дальнейшей судьбы и решил посвятить себя служению государству на поприще национальной безопасности, став оперативником ИСБ. Он получил назначение в службу безопасности "Палача", о чём я узнал совершенно случайно, столкнувшись с ним в одном из коридоров Суперразрушителя во время рейда на повстанческую базу "Хирон" в системе Томарк. Не сказать, чтобы я обрадовался его присутствию на борту "Палача" - ведь в бытность свою джедаем я не очень-то ладил с этим снобом - однако в друзья ко мне белласианец явно не собирался набиваться, и это меня вполне устраивало. И Олин смог оказать мне помощь в решении вставшей передо мной проблемы, подойдя к ней со всей серьёзностью. Он прекрасно понимал мои чувства и постарался подобрать для меня наиболее подходящий антураж. Откуда он откопал этот мундир, я не знаю, а Ферус в подробности не вдавался, однако вид чёрно-серебристой военной формы с регалиями Главнокомандующего Имперским Флотом мне пришёлся по душе. Но возникла новая проблема. Как отнесутся подчинённые к новому виду своего главкома? Ведь все привыкли видеть меня в неизменной чёрной броне, а тут... Не потеряет ли Лорд Вейдер свой авторитет в глазах солдат и офицеров?
   Испытать новую броню... тьфу ты!.. форму я решил на адмирале Пиетте. Не говоря ничего, я распорядился, чтобы акзилианец прибыл в мою личную каюту, в которой по-прежнему располагалась медитационная барокамера, правда, несколько переоборудованная, ведь мне теперь не было нужды в особых условиях. Для пущего эффекта я решил забраться внутрь камеры, чтобы раньше времени не шокировать Пиетта.
   Не подозревая никакого подвоха, адмирал вошёл в мою каюту и замер при виде закрытой медитационной сферы. Вид её был для него вполне привычным, равно как и то, что при его появлении верхняя её часть начала медленно подниматься вверх, открывая внутренность камеры. Разумеется, Фирмус был прекрасно осведомлён о том, что теперь я вовсе не являюсь тем инвалидом, которым мне пришлось пробыть все эти годы, но вид своего главкома, сидящего в медитационной сфере в чёрно-серебристой форме, привёл Пиетта в явное замешательство. Однако адмирал быстро справился с первым потрясением и сказал мне, что выгляжу я в новой ипостаси очень даже ничего. Затем акзилианец осведомился, для чего он, собственно говоря, мне понадобился. Я в двух словах объяснил ему ситуацию, на всякий случай напомнив, чтобы не он не болтал лишнего. Недвусмысленно так напомнил, но это было излишне. Пиетт не был идиотом и всё прекрасно понимал. Сказав, что мне не стоит беспокоиться о потере своего авторитета среди подчинённых, он посоветовал не идти на ужин с пустыми руками. А то я сам не знал этого! Короче, Пиетт дал мне ещё пару толковых советов, после чего испросил у меня разрешения покинуть каюту, которое и получил.
   Сказать, что я нисколько не волновался перед встречей с Ксукс в неформальной обстановке - значило вообще ничего не сказать. Однако то ли омватианка всё прекрасно понимала, то ли вид огромного букета произвёл на неё впечатление, то ли она была в растерянности и удивлении от непривычного вида Главнокомандующего, но как-то всё сложилось само собой. Ужин прошёл на удивление гладко, несмотря на мою внутреннюю скованность и опасение сделать что-нибудь не так. Поначалу мы оба толком не знали, что и сказать друг другу, пока Кви не поинтересовалась у меня - крайне деликатно, причём, - почему я всегда ношу броню, несмотря на то, что со мной всё в порядке. Я сказал, что такое положение дел не всегда соответствовало тому, что омватианка видит сейчас перед собой. Кви заинтересовалась и спросила, а что же было раньше. И верны ли те ходящие обо мне слухи, что когда-то я был рыцарем-джедаем, который перешёл на сторону Императора по каким-то своим личным мотивам.
   Вот так и получилось, что слово за слово, мы и разговорились. Слишком вдаваться в подробности своей жизни мне поначалу не хотелось, я собирался ограничиться кратким рассказом, но Кви умела вроде бы невинными вопросами стимулировать повествование, так что, волей-неволей, но я рассказал ей довольно-таки много. Не совсем всё, конечно, вдаваться в некоторые подробности я не стал. Рассказал про свою жизнь на Татуине до того, как повстречал Квай-Гон Джинна, Оби Вана Кеноби и Падме Амидалу, про своё обучение в Ордене, про участие в Клонических Войнах и про то, как начался мой путь на Тёмную Сторону Силы (здесь омватианка несказанно поразила меня тем, что высказала своё мнение по поводу Силы, сказав, что не может быть ни Светлой, ни Тёмной Стороны, а есть только лишь Единая Сила, что пронизывает всю Вселенную), и кое-что ещё. Кви слушала меня очень внимательно и время от времени вставляла реплики либо задавала вопросы, и у меня сложилось впечатление, что моя скромная особа её тоже заинтересовала. Ну, скромная - это слишком сильно сказано, я полагаю, что о Лорде Вейдере не слышал только глухой или же обитатель совсем захолустного мира где-нибудь во Внешнем Кольце или Диком Пространстве. Но для Кви Ксукс Лорд Вейдер оказался просто обычным человеком, пусть и одарённым, но всё же человеком.
   Кви, в свою очередь, рассказала и о себе. Родилась она на Омвате, планете во Внешнем Кольце, и ребёнком попала в учебную программу гранд-моффа Таркина, который в ходе своих исследований установил, что в детях омвати заложены ментальные способности, которые могут привести к потрясающим результатам, если надлежащим образом их развить. Большинство молодых умов погибает при этом под неимоверным давлением нагрузок, некоторые расцветают, подобно драгоценным кристаллам под бременем горных пород. Гранд-мофф Таркин решился на такой эксперимент.
   Кви провела два года в стерильной среде орбитальной учебной сферы (которая, по сути, являлась лагерем интенсивно-принудительного обучения) вдали от родной планеты. Ей тогда было всего лишь десять стандартных лет. Столько же было и всем её товарищам, каждый из которых был доставлен в сферу из различных колоний-сот омвати. Два года обучения по методике, разработанной профессором Магроди, два года бесконечной зубрёжки, лабораторных и контрольных работ должны были породить великих конструкторов и изобретателей, попросту говоря - гениев. В роли наставника выступал сам Таркин. "Всякое обучение допускает определённый процент смертности", - частенько любил говорить гранд-мофф. Помимо учебной сферы, вблизи родной планеты Кви находился Звёздный Разрушитель Таркина класса "Победа", вполне подходящий для того, чтобы нести смерть и разрушение, если бы учащиеся допустили бы слабину или прокол. Наказанием за подобное служило уничтожение турболазерами звездолёта родных городов-сот учащихся. В большинстве своём, ученики погибали от ментального перенапряжения, однако Кви сумела выжить. оказавшись единственной, кто выдержал все испытания и экзамены. Наградой ей было прекрасное техническое образование. Она не получила никаких знаний в области биологических наук, зато её познания в физике, математике, кибернетике и инженерии были более чем впечатляющими.
   Выслушав Кви, я покачал головой и сказал, что методы Таркина могли заслуживать лишь осуждения. Гранд-мофф явно собирался использовать омватианку в своих грязных целях. На вопрос Ксукс, где теперь Таркин, я ответил, что гранд-мофф допустил очень серьёзную ошибку при попытке уничтожения базы мятежников на Явине-IV и был мною за это наказан. Кви внимательно вгляделась в моё лицо и спросила, каким был характер наказания. Я пожал плечами и сказал, что более никому методы Таркина не смогут принести вреда. И заметил, как омватианка при этих словах слегка вздрогнула. Тогда я объяснил ей, что гранд-мофф входил в число заговорщиков, которые планировали государственный переворот, и что оставлять в живых предателя никто бы не стал. При этих словах Кви на некоторое время замолчала, а потом сказала, что пару раз видела, как на станцию-сферу прилетал некий господин, которого она прежде ни разу не видела, и который имел продолжительные беседы с гранд-моффом. При этих словах омватианки я едва не подавился фруктовым пирогом, а когда откашлялся, то спросил Кви, не смогла бы она описать этого... господина. Ксукс сказала, что описывать особенно нечего, так как господин этот был одет в просторный плащ-накидку с капюшоном, скрывавшим его лицо, но если судить по строению тела, это был человек. Но у неё сложилось впечатление, что гость гранд-моффа принадлежал к числу одарённых, почему, она и сама не могла толком объяснить, ведь к Силе Ксукс была невосприимчива. Интуиция, возможно.
   Слова омватианки заставили меня призадуматься. Выходило, что процесс этот длится уже много лет, ведь в последний раз Кви видела таинственного гостя Таркина почти пятнадцать лет назад. Может, оно и к лучшему, что она так и не узнала, кто был этот таинственный господин, ради собственной же безопасности.
   Словом, тот вечер прошёл очень хорошо. Кви согласилась, чтобы я проводил её до каюты, которую она занимала на борту "Палача" и сказала, что обязательно будет присутствовать на полевых испытаниях СИД-Фантома, чтобы лично удостовериться, что её разработка функционирует. Спросила, намерен ли я лично участвовать в испытаниях, так как, по её мнению, мне, как пилоту, это было бы интересно. Я ответил омватианке, что приму самое непосредственное участие в испытаниях нового истребителя. Кви кивнула в ответ и совершенно неожиданно улыбнулась, приведя меня в некоторое замешательство, а затем сказала, что будет рада после испытаний обсудить со мной все недочёты, буде таковые будут обнаружены. А равно как и обсудить отсутствие оных.
   Добравшись, наконец, до ангара, я обнаружил, что вокруг моего личного СИД-Мстителя выстроилось полукольцо охраны, состоящее из штурмовиков 501-го легиона, среди которых я заметил лейтенанта Брекенриджа. При моём появлении штурмовики расступились, давая мне свободный проход к истребителю.
   - Всё готово, сэр! - Брекенридж вытянулся в струнку и вскинул руку к шлему в воинском приветствии.
   - Благодарю, лейтенант. - Я степенно кивнул дантуинцу и направился к истребителю.
   По металлическому посадочному трапу я забрался внутрь "Мстителя" и тронул сенсор запирания внешнего люка. Тяжёлая бронированная пластина тут же встала на своё место, наглухо запечатав меня внутри кабины истребителя.
   Проверка и запуск бортовых систем заняли у меня не более трёх минут. Щиты работают, системы вооружения активированы, двигатели и реактор солнечной ионизации в порядке.
   - Милорд, - в гарнитуре коммуникационного устройства возник голос Ксукс, - я подтверждаю готовность лейтенанта Селчу к тестированию СИД-Фантома. Все системы прототипа работают штатно, генератор экрана невидимости готов к запуску.
   - Принято, доктор, - отозвался я, запуская двигатели "Мстителя" и убирая посадочные опоры.
   - Энакин, - от неожиданности я едва не выпустил из рук штурвал, услышав от Кви это имя, которым меня никто не называл вот уже двадцать лет, - надеюсь, что прототип тебе понравится. Я вложила в него всё, что только смогла вложить. И... удачи тебе, Лорд Вейдер.
   Связь по закрытому каналу отключилась, а на моём лице возникла широченная улыбка. Н-да, интересно, что подумали бы подчинённые, завидя вот такую мимику на лице Тёмного Лорда? Но в кабине СИДа я был в одиночестве и мог позволить себе какое угодно выражение лица. Что ж - похоже, определённых успехов я всё же добился.
   Ладно, надо сосредоточиться на тестировании прототипа. Я аккуратно, без лихачества, вывел свой истребитель в космос, попутно отметив, что звено Рашера тоже покинуло ЗСР и теперь движется в мою сторону. СИД-Фантома нигде пока не было видно. Странно. Селчу должен был вылететь в одно время с нами. Это что, так задумано Ксукс?
   Что-то стремительное пронеслось мимо меня, так, что машину качнуло от гравитационного воздействия. Ах, вот оно что! Лихачим? Ладно, поглядим, кто есть кто в этой области пространства.
   - На связи Палач-Лидер, - произнёс я в гарнитуру свой новый позывной. - Звену сопровождения - атаковать условного противника. Попытаемся взять его в "клещи" и прижать к строю Разрушителей.
   - Принято, Палач-Лидер, - отозвался Рашер. - Палачу-Семь и Палачу-Девять - фланговый охват.
   - Есть! - отозвались пилоты звена Рашера Руи Фартен и Данисон Сигти.
   - Палач-Восемь - пристроиться позади меня! - произнеся эти слова, я направил свой СИД-Мститель вдогонку за прототипом, который явно спешил укрыться за массивным корпусом "Опустошителя". Сканеры уверенно держали машину Селчу и я недоумевал, почему алдераанец ничего не предпринимает по этому поводу.
   - Вы готовы, милорд? - услышал я голос Ксукс.
   - Готов.
   - Тогда поехали! Лейтенант Селчу - начинайте!
   Я мотнул головой и удивлённо воззрился на мониторы, которые только что отражали положение летящего в пространстве прототипа. Они не показывали ничего. Что ж, начало неплохое. А что видит система видеопоиска?
   Я настроил видеодатчики и приподнял брови при виде картины, открывшейся мне на возникшем перед моими глазами трёхмерном голодисплее. Истребитель Селчу словно испарился. Его нигде не было видно. Фартен и Сигти тоже пребывали в растерянности, судя по тому, как их СИДы бестолково нарезали круги вокруг того места, где только находился прототип. Рашер держался подле меня, но я чувствовал, что фондорец тоже растерян. А было от чего. На всех приборах было чисто. Абсолютно. СИД-Фантом словно растворился в космосе, причём и визуально его не было нигде видно.
   Неожиданно черноту пространства прочертили две голубые линии ионного имитатора, возникшие, казалось, из ниоткуда. Они угодили прямёхонько в кабину СИДа Сигти, отчего машину лоронарца охватило бледно-голубое свечение, свидетельствующее о том, что он "условно уничтожен". Однако Фартен сработал проворнее своего напарника - СИД-Мститель корусантца резко отвалил в сторону, выпуская тепловые ловушки на случай, если Селчу решит атаковать его имитаторами протонных торпед. Но ничего больше не происходило.
   СИД-Фантом способен вести огонь из-под экрана невидимости? Как такое возможно? Неужели Кви удалось создать экран с односторонней проницаемостью? Она упоминала об этом, однако я до этого момента не очень-то верил в то, что такой экран вообще возможно создать. Выходило, что возможно. Анизотропный вакуум или как там это называлось, в этих вопросах я не особо был силён.
   - Разбегаемся, Восьмой! - бросил я в микрофон, одновременно уводя свой СИД прочь от того места, где я только что находился. И вовремя - пространство в том месте прочертили всё те же голубые линии. Но я по-прежнему не видел истребитель Селчу.
   Фартен тем временем решил атаковать алдераанца, используя в качестве ориентира то место, откуда были выпущены лучи. Наивно, конечно, было полагать, что Селчу будет спокойно сидеть на одном месте и ждать, пока его подловят. И он и не сидел. Система предупреждения о торпедной атаке в кабине моего истребителя взвыла дурным голосом, сигнализируя о том, что откуда-то к моему СИДу несутся две протонные торпеды. Имитаторы, понятное дело, но от этого мне не становилось легче.
   Я бросил машину в крутое пике, уходя от имитаторов, одновременно врубая постановщик помех и выпуская тепловые ловушки. Учебные торпеды пронеслись мимо меня и взорвались, но тут же последовал новый залп. Правда, направлены торпеды были не в меня, а в Рашера, но фондорец мастерски увернулся от имитаторов, открывая ответный огонь. Заряды ионной энергии прочертили космос - безрезультатно. Действительно, как же можно поразить то, чего не видишь ни обычным глазом, ни с помощью детекторов?
   - Я сбит! - раздалось в эфире. Я бросил взгляд на истребитель Фартена, который беспомощно дрейфовал неподалёку от меня и Рашера. - Кто-нибудь видел, откуда он вёл огонь?!
   - Как вам демонстрация, милорд? - услыхал я довольный голос Селчу.
   - Вполне даже ничего, - невозмутимо отозвался я, бросая свой СИД то в одну, то в другую сторону. А смысл? СИД-Фантом по-прежнему оставался невидимым для сканеров и невооружённого глаза. Надо признать, что омватианке удалось осуществить свой проект. И, едва я об этом подумал, как прямо передо мной проявился из ниоткуда прототип. Увернуться от выпущенных им имитаторов протонных торпед я уже не успевал.
  
  
   Глава 36.
  
  
   Спустя два месяца после испытания СИД-Фантома,
   неподалёку от границ Тионской Гегемонии.
  
  
   Стоящий на командном мостике Имперского Звёздного Разрушителя "Химера" адмирал Имперского Космического Флота Гилад Пеллеон молча глядел в обзорный иллюминатор, время от времени проводя ладонью правой руки по гладко выбритому подбородку. Операторы дежурной смены, сидя в своих конформных креслах, напряжённо работали за пультами, но адмирал не обращал на них никакого внимания. Сейчас все его мысли были заняты тем, верна ли полученная от одного деваронского контрабандиста информация о том, что именно через этот сектор пространства должен следовать конвой мятежников с неким грузом, предназначенным для Альянса. Что за груз, информатор ИСБ понятия не имел, но подозревал, что это могло быть оружие или его компоненты. Однако Пеллеон полагал, что на транспортных кораблях вполне могло перевозиться ядерное оружие. Вопрос лишь заключался в том, зачем повстанцам понадобилось это архаичное и не вполне безопасное в неумелых руках оружие, когда сейчас в ходу были боеприпасы из не менее мощных, но более чистых веществ. Устрашения ради? Но Галактическая Империя - это не банда пиратов, разбегающаяся в разные стороны при появлении эскадры Флота. После ядерного удара по базе на Пенгалане-IV имперские войска разнесли в качестве ответного удара несколько баз мятежников, одна планета - необитаемая, правда, но с базой противника на поверхности - подпала под императив "База Дельта Ноль". А вот какой интерес был у Гегемонии поддерживать Альянс, адмирал никак не мог взять в толк. Официально правящий в Гегемонии Дом Тиона никак не комментировал происходящее, однако Пеллеон знал, что никаких действий, направленных на то, чтобы установить, кто это занимается таким вот бизнесом на их территории, власти Тиона не предпринимали. И кореллианец подозревал, что терпение Императора может в любой момент подойти к концу, а если такое произойдёт, то вторжение в Гегемонию неминуемо. Но это его касалось поскольку-постольку. Он был офицером Имперского Флота, а следовательно, был готов выполнить любой приказ вышестоящего командования.
   - Сэр, - один из операторов поднял голову от своего пульта и взглянул на Пеллеона, - только что с "Копья Анаксиса" сообщили, что их сканеры регистрируют движущийся в гиперпространстве конвой мятежников. Капитан Раан просит вашего разрешения начать процедуру активации гравитационных проекторов.
   - Пусть начинает, - кивнул Пеллеон. Так, вот и конвой. Значит, сведения этого Слайго Уликкса оказались точными. Что ж, поглядим, что там такого интересного везёт этот конвой.
   - Капитан Зиттоун - готовьте абордажные группы, - распорядился адмирал, обращаясь к своему помощнику. - Транспорты необходимо захватить. Как только абордажные команды окажутся внутри звездолётов противника, пусть высылают вперёд дройдек. Сопротивление подавлять, но без лишних жертв. Мне нужны пленные, желательно, офицеры.
   - Что делать с рядовыми мятежниками? - осведомился Зиттоун.
   - Если сдадутся - переправить их на Марк-I. Позже разберёмся, что с ними делать.
   - Слушаюсь, сэр! - козырнул Зиттоун.
   - "Копьё Анаксиса" начинает постановку гравитационной тени, - доложил ещё один оператор. - Все корабли эскадры заняли свои позиции.
   - Готовность по форме "Альфа"! Поднять щиты! Орудийным расчётам приготовиться к ведению огня по кораблям противника!
   Сгенерированные "Копьём Анаксиса" гравитационные импульсы отобразили в гиперпространстве точно по курсу конвоя Альянса массивную гравитационную аномалию, что тут же привело к прекращению работы гипердрайвов звездолётов мятежников. Сканеры "Химеры" отобразили изменение метрики пространства на некотором удалении от кораблей эскадры Пеллеона и тут же в обычный космос вывалились два YZ-75 в сопровождении четырёх фрегатов "Небьюлон Б", одного фрегата класса "Щедрый", семи "Уланов" и двух "Карраков". Адмирал Пеллеон тут же отметил, что для сопровождения всего лишь двух транспортных кораблей Альянс выделил четырнадцать боевых кораблей, что явно свидетельствовало о том, что груз, перевозимый транспортниками, весьма важен для повстанцев.
   Едва лишь корабли Альянса оказались выбиты из гиперпространства генераторами крейсера-заградителя, как к транспортникам тут же устремились абордажные челноки "Гамма", а корабли сопровождения попали под перекрёстный огонь "Химеры" и двух других Звёздных Разрушителей - "Разящего" и "Алсакана". "Карраки" и "Уланы" имперцев, поддерживаемые корветами "Крестоносец", начали окружать вражеские корабли, не давая им пространства для манёвра. Сбежать же в гипер мятежники не могли, так как крейсер-заградитель, входящий в состав эскадры Пеллеона, по-прежнему держал включёнными проекторы гравитационных колодцев, делая невозможным для всех без исключения находящихся в этом районе звездолётов использование гипердрайва.
   Мятежники, поняв, что они попались в тщательно подготовленную имперцами ловушку, сопротивлялись отчаянно. Два фрегата "Небьюлон Б", "Карраки" и четыре "Улана" попытались защитить транспорты от абордажных шаттлов, хотя это им было сделать весьма затруднительно, так как огонь по ним вели все три ИЗРа эскадры Пеллеона. Оставшиеся "Небьюлоны", "Щедрый" и три "Улана" попытались было прорвать блокаду, но этого сделать им не удалось. Сначала СИД-бомбардировщики выпустили по ним ракеты с дезинтеграционными боеголовками, чьи попадания привели к тому, что щиты на кораблях мятежников стали сбоить, а "Щедрый" потерял их после первого же захода звена бомбардировщиков, чем не замедлили воспользоваться две канонерки GAT-12j, выпустившие по потерявшему щиты звездолёту сноп торпед. Устаревшее судно, неведомо какими путями попавшее в руки Альянса после распада Конфедерации Независимых Систем, получило множественные попадания в правый борт и развалилось на несколько частей. Один из "Небьюлонов" схлопотал ионный заряд, который пробил ослабленное силовое поле звездолёта, после чего три "Крестоносца" беспрепятственно расстреляли обездвиженный фрегат. Второй фрегат решил проблему иначе - его капитан включил белый бортовой прожектор, сигнализируя о том, что он капитулирует. Тут же к нему подошли два "Каррака" и взяли его в своеобразные "клещи". "Уланы", видя, что дело начинает принимать очень плохой для них оборот, вышли из боя и устремились прочь от схватки, но корветы и лёгкие крейсера имперцев не позволили им далеко уйти. Три яркие вспышки озарили черноту космоса, после чего уже все корабли эскадры переключились на боевые суда повстанцев, прикрывающие транспорты. Правда, под непрерывным огнём Звёздных Разрушителей сделать это им было крайне затруднительно, к тому же, абордажные группы уже проникли на оба YZ-75 и приступили к захвату грузовозов.
   Оставшиеся в строю корабли Альянса предприняли героическую попытку выскочить из окружения, бросив транспорты на произвол судьбы. Однако Пеллеон был начеку и тут же передислоцировал свои корабли так, что мятежники полностью оказались блокированными. Учитывая то, что крейсер-заградитель "Копьё Анаксиса" продолжал блокировать гиперпространственные трассы, оставшимся в строю кораблям мятежников было предложено сдаться. Но лишь капитан одного из "Уланов" принял единственно верное в данной ситуации решение, остальные же звездолёты вступили в явно неравный бой с силами имперского адмирала. Который и окончился с вполне предсказуемым результатом.
   Адмирал Пеллеон довольно огладил свои усы и покосился на подошедшего с докладом Зиттоуна.
   - Что у вас, Антур? - спросил он.
   - Транспорты повстанцев полностью контролируются нашими десантниками, сэр, - доложил Зиттоун. - Часть команд уничтожена, остальные захвачены в плен. Сейчас абордажные команды проводят досмотр трюмов судов, но уже кое-что интересное удалось обнаружить.
   - И что же это? - поинтересовался адмирал.
   - Вы не поверите, сэр - там было несколько контейнеров с J-1. Вам известно, что это такое?
   - J-1? - удивился Пеллеон. - Откуда, интересно, они их раскопали? Это же техника времён Войн Клонов!
   Зиттоун на это лишь пожал плечами.
   - Ещё что-нибудь интересное обнаружено? Атомное оружие или что-то необычное?
   - Пока ничего, сэр. Атомного оружия, судя по всему, на борту транспортников нет, но в одной из секций второго грузовика обнаружено несколько контейнеров с электронными компонентами, которые могут быть использованы в качестве детонаторов. На всех деталях стоят клейма производителя с Лоррда.
   - Выясните у пленных все подробности. - Пеллеон нахмурился. - Детонаторы, значит... Вот что, Антур - дайте мне личный закодированный канал связи с Лордом Вейдером. Здесь явно что-то подозрительное затевается. Тип детонаторов определили?
   - Как раз сейчас этим занимается лейтенант Кер-Бето. Пока он ограничился термином "детонатор класса А для тяжёлых взрывных устройств".
   Пеллеон задумчиво провёл рукой по подбородку.
   - Интересно... Антур - нужно выяснить, откуда именно следовал этот конвой. Сдаётся мне, что не из Гегемонии. Ну не верю я в то, что Дом Тиона настолько глуп, чтобы вступать в открытое противостояние с Империей. Их военные возможности несопоставимы с нашими.
   - Хотят подставить тионцев?
   - Не исключено. Если Империя ввяжется в военную кампанию здесь, далеко от основных миров, то у мятежников может появиться возможность нанести где-нибудь серьёзный контрудар. Как бы ни были слабы тионцы, одной эскадрой Гегемонию не одолеть.
   - Пока всё же у нас недостаточно данных, сэр, чтобы полагать подставу. - Зиттоун бросил взгляд в обзорный иллюминатор, разглядывая плывущие в черноте космоса обломки повстанческих звездолётов, захваченные транспортники и два сдавшихся корабля противника. - Нужно выяснить у капитанов захваченных судов, что им известно.
   - Именно, Антур, - кивнул Пеллеон. - Сообщите майору Ванукару, что я жду его в отсеке для задержанных.
   - Слушаюсь, сэр, - отозвался капитан "Химеры".
  
  
   1,5 ДБЯ,
   регион Дикое Пространство,
   система Балдарскан,
   девятый спутник газового гиганта Бередан - Гуума.
  
  
   Сидящий перед голографическим экраном гиперпространственного коммуникатора седоволосый крепко сложенный мужчина лет пятидесяти, облачённый в потрёпанные доспехи из фуршинга, хмуро глядел в створ видеообъёма. Пальцы правой руки непрерывно отбивали дробь на поверхности стола, а лицо отображало крайнюю степень брезгливости.
   - ... не понимаю, из-за чего вы так нервничаете, генерал, - говорила его собеседница. - Идёт война и...
   - Да, в этом-то всё и дело! - резко выпалил он. - Война! Война, которую вы и ваши сторонники всё больше превращаете в террористическую! Мы объединились, чтобы свергнуть власть Палпатина и ситхов, но поглядите, к чему в итоге привели наши действия! Империя лишь укрепила свои позиции, отойдя от своих ксенофобских взглядов, уже появились не-люди на высших постах в государственной и военной структурах! И она действительно облагораживается, хотя вы этого признать не можете! Ибо ваша цель - власть!
   - Генерал... - попыталась прервать разошедшегося военного его собеседница, но у неё ничего не вышло.
   - Да-да - именно власть! - он обвиняющим жестом ткнул в голоэкран. - И не важно, каким именно способом вы её добьётесь, главное - добиться её! А каким способом - это уже решаете вы сами! Вы и те, кто стоит за вами!
   - Вы несколько неправильно трактуете наши действия, генерал Кота, - мягко возразила собеседница генерала. - За нами стоят патриотически настроенные силы, которые желают возвращения республиканского строя и демократических основ государственного управления...
   - Не смешите меня, председатель Мотма! - усмехнулся Рам Кота. - Вы называете "патриотами" такие персоны, как Даш Ити и Води Келриан? Это даже не смешно! Весь их так называемый патриотизм заключается в регулярном наполнении своих карманов! А касаемо этой вашей демократии... - Кота снова усмехнулся. - Знаете, ведь Республика пала жертвой именно этой самой демократии, а вовсе даже не козней Палпатина. Если бы больше уделялось внимания положению дел в галактике, а не бесконечной говорильне в Сенате, быть может, и удалось бы избежать того, что произошло. А вы опять хотите наступить на те же самые грабли.
   - Позволю с вами не согласиться, генерал. Наша задача сейчас - это нанести Империи ряд ударов, после которых она не смогла бы оправиться.
   - И каким образом вы собираетесь это осуществить? Травить ни в чём неповинных гражданских боевыми газами, вся вина которых заключалась лишь в том, что им не посчастливилось оказаться по соседству с военной базой имперцев, как на Кидриффе-V?
   - Ситуация с атакой против имперской базы на этой планете действительно выглядит не очень привлекательно для тех, кто сочувствует Альянсу, однако иного выхода у нас не было. Кидрифф-V занимает очень важное положение не только как богатая торговая планета, расположенная на стыке нескольких гиперпространственных маршрутов, но и как один из источников сырья, которое используется корпорацией Сиенара для производства СИД-истребителей.
   - И именно поэтому там был распылён диоксис-44, жертвами которого стали несколько тысяч мирных жителей? - Кота покачал головой. - Председатель Мотма - не пытайтесь меня переубедить в том, что не было иного варианта.
   - Возможно, вы и правы, генерал. Но на тот момент мы не видели другого способа нанести удар по противнику.
   Генерал-джедай взглянул на чандрилианку сузившимися глазами, в которых мелькало недоверие словам Мотмы.
   - Вы не можете не понимать, Мотма, что такие действия отталкивают от нас наших потенциальных сторонников, - произнёс Кота. - Многие, кто хотел бы присоединиться к Альянсу, задают себе вопрос - а надо ли им принимать сторону тех, кто официально объявлен террористами? Одно дело - бороться с тиранией, и совсем другое - действия наподобие кидриффских!
   - Вы же солдат, Рам, - с некоторым укором произнесла Мотма. - И кому, как ни вам, должно быть прекрасно известно, что нельзя свергнуть диктатуру одними лишь лозунгами.
   - Гм... - Кота нахмурился. - Лозунгами - это верно. Однако методы, которые в последнее время вы используете, тоже не годятся.
   - По-вашему, надо было расклеить антиимперские плакаты на воротах той военной базы?
   - Ну, можно было и так поступить. Но травить боевыми газами мирное население...
   - Генерал Кота - по-моему, наш разговор заводит в тупик. - Лицо чандрилианки не изменилось, но глаза её потемнели, что свидетельствовало о том, что Коте удалось надавить на больную мозоль. - Полагаю, что нам пора заканчивать нашу беседу.
   - Я тоже так считаю, - согласился джедай. - И, что бы вы не думали, председатель Мотма, я первым делом солдат, а не убийца. То, что произошло на Кидриффе-V, для меня неприемлемо.
   - Вы так и остались идеалистом, Рам, - мягко проговорила Мотма, однако эта интонация не смогла обмануть джедая. - В наше время это может быть недостатком.
   - Если вы так полагаете - ваше право, - пожал плечами Кота. - Я лично это не считаю недостатком.
   Он покосился на стоявшего вне поля зрения видеосенсора своего помощника кореллианца Джарена Сонтера, который внимательно прислушивался к диалогу, и кивнул чандрилианке.
   - Прошу извинить меня, председатель Мотма, но у меня возникли неотложные дела, - решительно проговорил генерал. - Конец связи.
   Кота дотронулся до сенсора выключения коммуникатора, после чего внимательно взглянул на Сонтера.
   - Твоё мнение, мой друг? - спросил Кота.
   - Полагаю, что наши подозрения обретают форму, учитель, - вежливо отозвался Сонтер, который, будучи от рождения чувствительным к Силе, являлся на данный момент учеником генерала-джедая, показывая довольно неплохие результаты. - Высшее руководство Альянса всё больше и больше подпадает под воздействие того таинственного тёмного джедая, присутствие которого мы оба уловили во время совещания на Дубраве. А это ничего хорошего Восстанию не сулит. Тёмный явно преследует свои цели и цели эти не несут ничего хорошего никому. Ни нам, ни Империи.
   - Это ты очень верно заметил, Джарен. - Рам Кота задумчиво побарабанил пальцами по подлокотнику походного раскладного кресла. - И проблема заключается знаешь в чём?
   - В чём, учитель?
   - В том, что мне известно, кто на самом деле этот тёмный джедай.
   - Вы серьёзно? - кореллианец удивлённо уставился на генерала.
   - Джарен - я знал этого ублюдка ещё тогда, когда существовал Орден джедаев. Правда, толку от него - я имею в виду тёмного - тогда было мало. Он вечно пропадал где-то на периферии, искал какие-то артефакты. Мне тогда это ещё смешным казалось - идёт война с Конфедерацией, а он тратит своё время на поиски каких-то древних штуковин, от которых нет никакого прока. А оказалось, что он тогда прекрасно знал, что ищет.
   Кота хмыкнул.
   - Вот что, Джарен - мне нужно, чтобы ты сделал одну вещь.
   - Какую? - насторожился кореллианец.
   - Мне очень не нравится то, что происходит среди высшего руководства Альянса. Не зря генерал Риекан принял решение покинуть наши ряды, которые и без того сильно поредели за последнее время благодаря действиям ИСБ и имперской армии. Он явно понял, в какую сторону дует ветер.
   - А вы?
   - Я? Я - джедай, мой друг, и, в отличие от Карлиста, мне ведомо то, чего не может увидеть и понять тот, кто нечувствителен к Силе. Тот, кто руководит Альянсом из-за кулис, без зазрения совести положит всех нас на свой жертвенный алтарь для достижения своих целей, а уж цели эти, как я уже говорил, никому не принесут ничего хорошего.
   - Он попытается бросить вызов самому Палпатину? - догадался Сонтер. - Но... разве он настолько силён?
   - Никто не знает, что он мог найти за столько лет. И если он добрался до Долины Джедаев на Руусане...
   Кота зябко передёрнул плечами.
   - В общем, если ты полагаешь, что я зашёл слишком далеко, то я вполне пойму, если ты решишь донести на меня безопасникам Мадина. Но я никогда не стану изменять своим идеалам, Джарен. Я - солдат, а не убийца. Кидрифф-V - это уже чересчур.
   - Можете рассчитывать на меня, учитель, - проговорил кореллианец. - Я вас не подведу.
   - Тогда ты знаешь, что надо сделать, Джарен. - Кота решительно тряхнул головой. - Идти по тому пути, который выбрали ради власти руководители Альянса, я не хочу. Мотма правильно заметила - я идеалист. Я не одобрял того, что в своё время Орден попал в зависимость от политиканов Республики, и быть марионеткой в руках таких мерзавцев, как Ити или Фей'лиа, не собираюсь. Надеюсь, нас не поставят за это к стенке ни наши, ни имперцы.
   - Мадин это может, - угрюмо пробубнил Сонтер. - В отличие от ведомства Айсарда. Там предпочитают сначала разбираться, а уж потом решать, ставить к стенке или же погодить.
   - Вот этим-то и отличается Империя от Альянса. Тем, что никто ни на кого не навешивает ярлыки. Враг - значит, враг, союзник - так он союзник и есть.
   - Вы отправитесь на своём личном крейсере?
   - Пожалуй, да. Всё же как бы мы являемся врагами для тех, с кем собираемся начать переговоры.
   - А свои догадки о том, кто есть на самом деле этот тёмный джедай, вы сообщите имперцам?
   - Имперцам - нет. А вот Лорд Вейдер, полагаю, должен знать об этом. Хотя, думаю, он и так в курсе.
   - Но тогда почему он ничего не предпринимает?
   - А кто сказал, что он ничего не предпринимает? - усмехнулся генерал. - Или ты думаешь, что он будет об этом на каждом углу вопить? Хотя... в случае с этим типом ни в чём нельзя быть уверенным на все сто процентов. Уж очень хорошо он умеет прятать концы в воду.
   Кота неожиданно усмехнулся и подмигнул кореллианцу.
   - Но и мы тоже не пальцем деланые, Джарен. И он, в силу своей надменности и непоколебимой уверенности в собственной правоте, вполне может не принимать в расчёт того факта, что его действия могут стать известны посторонним. Я даже могу допустить возможность преднамеренной утечки сведений с его стороны, но здесь уже мы ничего не можем сделать.
   - Нас сочтут предателями...
   - Предателями чего? Шкурных интересов таких воротил, как Ити или Келриан? Меня всегда тошнило от таких мерзавцев, которые за счёт тяжёлого труда других сколотили свои капиталы, зачастую - на крови и слезах. Так что здесь ни я, ни ты никого не предаём, Джарен. Или тебе будет приятно, когда Борск Фей'лиа со слащавой улыбочкой пошлёт тебя сражаться и умирать за какие-то эфемерные принципы, а точнее сказать - ради того, чтобы удержать в своих руках власть и богатство? - при этих словах кореллианец брезгливо скривился. - Вот и я о том же... Однако нельзя показывать свою слабину имперцам. Встреча должна состояться на наших условиях и именно там, где нам будет удобно. Так и передай Лорду Вейдеру. Посмотрим, наконец, что из себя представляет этот ужасный Палач Императора.
  
  
  
   Глава 37.
  
  
   Регион Внешнее Кольцо,
   Пространство Ситхов,
   система Хорусет,
   планета Коррибан,
   Новая Академия Ордена Ситхов близ Дрешде.
  
  
   Люк Скайуокер, стоя у защитного ограждения обзорной террасы, расположенной на верхнем уровне пассажирского терминала космопорта главного города Коррибана - Дрешде, с интересом разглядывал представшую его взору панораму стартопосадочного поля. До этого он не раз бывал здесь, в последний раз это имело место два месяца назад, когда он и его наставник мастер Лорн Денан отправились на Дромунд-Каас, где они и мастер Сарисс, дочь лорда Кронала, пользуясь данными, добытыми из древних архивов, сумели отыскать в заброшенном космопорту в северном полушарии планеты легендарный звездолёт "Эбеновый Ястреб", на котором летали Реван и джедай-изгнанница Митра Сурик. Однако сейчас он с нетерпением ожидал прибытия пассажирского корабля с Корусанта, и причины его нетерпения были более чем прозрачны.
   За то время, что Люк провёл на Коррибане, он многое узнал о природе Силы и о том, что взгляды джедаев на её суть были ошибочны. Мастер Денан объяснил Люку, что, на его взгляд, Сила не может быть ни Светлой, ни Тёмной - Сила едина, а то, как именно использовать её, зависит уже от одарённого. Алсаканец поведал Люку, что в свете всегда есть тьма, а во тьме - свет, так что невозможно для одной из сторон освободиться от другой. По мнению Денана, необходимо уметь погружаться и в свет, и во тьму, чтобы охватить обе стороны Силы и узнать больше о ней и использовать для своих целей обе её стороны. Отрицание одной из сторон Силы могло привести к неверному пониманию её сути, и джедаи, по мнению Денана, были живым олицетворением этого. Их устаревшие догмы и привели к тому, что Орден джедаев утратил связь с Силой и позволил своим давним недругам перехватить бразды...
   В восточной части небосвода появился заходящий на посадку кореллианский звёздный челнок, выкрашенный в сине-серебристые цвета, и Люк тут же отбросил в сторону свои размышления. Оттолкнувшись от ограждения, молодой ситх быстрым шагом направился к эскалаторам, что вели вниз, в просторный вестибюль космовокзала.
   Пока пассажиры, прибывшие с Корусанта, проходили таможенный досмотр и проверку документов, Люк в нетерпении топтался у информационного табло, на котором сейчас мелькали сводки с театра боевых действий. Ничего интересного среди мелькавших новостных строк для себя он не обнаружил - об отце новостные службы молчали, что, впрочем, и неудивительно. Лорд Вейдер вовсе не был публичным человеком и не стремился менять свои привычки.
   Лорд Вейдер... Люк усмехнулся, вспомнив свою встречу с отцом после того, как тот благополучно осуществил перенос сознания в новое тело, созданное генетиками-каминоанцами. Поначалу он опешил при виде того, как шлем Главнокомандующего складывается веером и втягивается в бронированный воротник, но затем он увидел смотрящее на него вполне нормальное лицо, принадлежащее мужчине лет тридцати пяти-тридцати семи, с умными внимательными голубыми глазами. Но потом первое потрясение Люка прошло и он, одобрительно кивнув отцу, сказал, что каминоанцы постарались на совесть. Вейдер хмыкнул на эти слова сына и сказал, что тот, кто проделал всю эту работу, действительно потрудился на славу, и вовсе не из-за страха перед Тёмным Лордом. На это Люк ответил, что он в этом не сомневается ни на йоту, ибо понять разум учёного было всегда делом трудным и неблагодарным.
   Но на этом сюрпризы от Вейдера не закончились. Обняв сына за плечи, Тёмный Лорд поинтересовался, какие ещё новости о своей семье ему известны. Люк пожал плечами и сказал, что его знания в этой области ограничены тем, что ему уже известно. В ответ на это ситх заявил, что есть одно обстоятельство, которое не мешает знать Люку. Последовал резонный вопрос - что же это за обстоятельство. Слова Вейдера о том, что Люк не единственный его отпрыск, привели татуинца в замешательство, однако он быстро справился с этим и спросил, о чём конкретно идёт речь. Вейдер одобрительно кивнул, видя, что его сын не стал набрасываться на него с вопросами, а просто осведомился, о чём именно идёт речь. Вполне возможно, что Люк полагал, что у него есть брат, однако слова Вейдера о сестре нисколько его не расстроили. Он задал лишь один вопрос - является ли его сестра одарённой, на что был получен утвердительный ответ. Правда, добавил Вейдер, до способностей Люка она довольно сильно не дотягивает, но, возможно, это дело поправимое...
   Наконец, среди прошедших контроль пассажиров Люк высмотрел знакомую невысокую изящную фигуру с огненно-рыжей шевелюрой, одетую в простую серую тунику и плотные серые же брюки, заправленные в ботинки полевого образца на конформной подошве. Перед собой она толкала антигравитационную платформу, на которой лежал небольшой походный рюкзак. Люк обрадованно шагнул навстречу... и замер, завидя возникшую за спиной Мары Джейд ещё одну знакомую ему персону, которая была облачена в официальный костюм сотрудника Имперской Дипломатической Службы.
   - Ты не рад меня видеть, Люк? - анаксианка приветливо улыбнулась, видя несколько растерянное лицо парня.
   - Рад, конечно! - Люк обнял девушку и кивнул Лее, которая остановилась рядом с ними. - Просто я не ожидал увидеть здесь ещё и тебя, Лея.
   - Собственно, я не собиралась сюда лететь, но ты же знаешь Мару, - усмехнулась Лея. - Она кого хочешь уговорит. Да мне, в общем-то, не мешает развеяться. Эта работа в дипслужбе... ты даже не представляешь себе, каково это - всё время пытаться находить точки соприкосновения между разными культурами и расами. Уж лучше сидеть за пультом СИД-истребителя, чем за столом переговоров!
   - С этим трудно не согласиться! - хмыкнул Люк. - Ладно, идёмте. Машина на стоянке.
   Всю дорогу до Анклава Академии Люк и Мара болтали о всякой всячине, а Лея молча сидела на заднем сиденье лэндспидера, внимательно разглядывая проносящийся за окном пейзаж и изредка вставляя свои реплики. Космопорт находился на некотором удалении от Дрешде и к городу вела широкая восьмиполосная автострада, вымощенная плитами из дасфальта. По обе стороны от дороги простиралась оранжевая каменистая пустыня, с одной стороны упирающаяся в виднеющийся на горизонте горный хребет. Вечерело и на установленных на разделительной полосе высоких опорах начали загораться фотонные светильники, освещая дорогу ярким белым светом. Машин было довольно много, поэтому Люк сосредоточил внимание на управлении, в то же время слушая то, что говорили ему Мара и Лея.
   Сестра первой взяла слово, рассказав Люку о своей поездке на одну из планет Внешнего Кольца в секторе Сеития - Бархеш. Жители Бархеша, поначалу поддержавшие Альянс за Восстановление Республики, после последних событий призадумались, стоит ли им и дальше продолжать оказывать повстанцам поддержку. Эта малонаселённая планета, расположенная в системе одноимённой звезды, являлась аграрным миром и там же производился микробный репеллент, широко используемый в качестве защиты от вредных насекомых. На ней была размещена база мятежников, однако несколько месяцев назад Совет Бархеша принял решение о её выдворении с планеты, чтобы обезопасить население от возможной атаки Имперского Флота. Уходить оттуда мятежники не собирались, посему на Бархеш прибыла делегация Альянса, возглавляемая Борском Фей'лиа. Ксенофобскими взглядами бархешцы не страдали, однако личность ботана им была хорошо известна, поэтому председатель Аграрного Совета Страго Понг в резких тонах заявил Фей'лиа, что база Альянса является прямой угрозой для жителей Бархеша и для всех будет лучше, если Альянс эвакуирует её с планеты. Фей'лиа с этим не согласился и предложил Понгу некую сумму, которая бы гарантировала неприкосновенность базы. Бархешец при столь наглой попытке подкупа моментально вышел из себя и если бы не его личная охрана, остановившая председателя, посланнику Альянса явно бы не поздоровилось, учитывая тот факт, что Понг был выше и крупнее уроженца Коттлиса. При виде столь явного пренебрежения его персоной Фей'лиа заявил, что Альянс рассмотрит возможность вывода с планеты своих сил ввиду явного нежелания местных властей продолжать сотрудничество и скатывания в коллаборационизм. И едва не получил за свои последние слова по своей наглой мохнатой физиономии. Спасло ботана лишь то, что его личная охрана успела загородить чиновника Альянса собой и удар пришёлся по лицу одного из солдат. Понг, тут же успокоившись, порекомендовал Фей'лиа катиться с Бархеша к хаттовой бабушке, а если он ещё раз осмелится прилететь на Бархеш, то председатель Совета не сможет гарантировать его безопасность.
   Ботан, не солоно хлебавши, вынужден был убраться с планеты. А Страго Понг, посовещавшись с другими членами планетарного правительства, принял решение направить посланника на Корусант. Корвет с Бархеша благополучно долетел до столичной планеты Империи и посланник Аграрного Совета сумел добиться аудиенции у самого Великого Визиря Империи Сейта Пестажа. Бархешский посол подробно обрисовал Пестажу суть проблемы и попросил содействия имперских властей в её решении. Сиутрикианец по здравому размышлению принял решение не тревожить по данному вопросу Императора, а вместо этого связался с директором Имперской Дипломатической Службы Нилом Халосом и распорядился отправить на Бархеш дипломата. А так как существовала вероятность вооружённого столкновения с силами Альянса, Пестаж заодно порекомендовал вооружённое сопровождение.
   Нил Халос долго не думал над кандидатурой имперского посланника. Лея Вейдер-Скайуокер - именно такую двойную фамилию взяла девушка после того, как ей стала известна правда о её происхождении - вполне подходила на эту роль. Её упрямство в достижении поставленной перед ней целью уже успело стать притчей во языцех в ИДС. Одно только решение конфликта между нагаями и тофами чего стоило! Обеспокоенный постоянными стычками между силами этих двух рас, которые регулярно происходили вблизи границ Галактической Империи, Император Палпатин принял решение направить в район тофу-нагайского конфликта, длящегося уже более трёх столетий, имперского полномочного представителя. Выбор пал на Лею Вейдер-Скайуокер. Девушка ничуть не смутилась такому назначению, лишь попросила выделить для её сопровождения солидный эскорт, так как после ознакомления с информацией о войне между тофами и нагаями отправляться туда на чём-нибудь наподобие дипломатического корвета означало весьма идиотский способ самоубийства. И сопровождение послу Империи выделили - да какое! Понятное дело, здесь постарался сам Тёмный Лорд, ибо какой же отец станет отправлять свою дочь в самое пекло инопланетной войны на маленьком кораблике, который можно было уничтожить одним-единственным залпом. В качестве дипломатического - хотя в данном контексте это слово надо было взять в кавычки - корабля Лее был предоставлен Имперский Звёздный Разрушитель класса "Секутор" "Свирепый", а эскадра сопровождения включала в себя ещё три ИЗРа класса "Победа II", два "Мстителя", ракетный крейсер типа "Залп", шесть "Штыков", крейсер-заградитель "Барьер" и новейший имперский боевой корабль - канонерский ударный крейсер проекта Х-1/А "Верфей Куата", оснащённый сверхсекретной имперской военной разработкой, имя которой было дальнобойные тяжелотактные атомные орудия. Внешне выглядевший несколько уменьшенной копией ИЗР класса "Император II", крейсер, получивший название "Молчаливый Гром", был способен наносить по противнику удары с огромного расстояния в тридцать световых секунд, оставаясь при этом вне зоны поражения орудий корабля противника. И вся эта группа звездолётов совершенно неожиданно проявилась в пространстве нагаев как раз во время сражения между силами Наги и ударной группировкой тофов, что имело место быть вблизи седьмой планеты системы тройной звезды под названием Азрафин. Место было выбрано отнюдь не случайно - сканеры дальнего обнаружения "Барьера" зафиксировали звездолёты обеих враждующих сторон ещё во время движения в гиперпространстве, после чего имперский посол приняла решение вывести корабли в обычный космос именно в этом месте. Конечно, в самую гущу свалки они не полезли - просто "Молчаливый Гром" произвёл один залп с дальней дистанции. С максимальной. По кораблям тофов, так как нагаи считались в Империи потенциально союзной расой. Залп превратил три крейсера тофов в разлетающиеся в пространстве обломки, после чего имперские корабли совершили микропрыжок, представ перед ошеломлёнными враждующими сторонами. Выйдя на связь с обеими расами, Лея в приказном порядке заявила, что желает видеть командующих эскадрами на борту "Свирепого". Военачальник нагаев безропотно подчинился, тогда как предводитель тофов, грубоватый и хамоватый бородач по имени Сибег Триблен, поначалу было пришёл в ярость от такого обращения и потребовал разъяснений от посла, какого хатта вообще тут творится и почему это три его корабля уничтожены. Хмыкнув при этих словах тофа, Лея отдала распоряжение капитану "Свирепого" Ирману Ферндайку произвести ещё один показательный залп. Орудия "Секутора" тут же превратили в пыль ещё один тофский звездолёт, после чего Лея заявила ошеломлённому Триблену, что если он и дальше продолжит упорствовать, то он рискует отсюда уже никуда не улететь. Скрипя зубами в бессильной злобе, тофский полководец всё же отправился на ИЗР. А дальше... Дальше все, кто присутствовал при встрече имперского посла с Трибленом и нагайским флотоводцем космическим коммодором Урисом Гуллом, долго ещё обсуждали между собой то, что произошло. Едва лишь оба военачальника появились в зале совещаний "Свирепого", как Лея, не дав никому из них разинуть и рта, немедленно потребовала прекратить грызню и нарушение границ Империи кораблями тофов, пригрозив Триблену, что в противном случае в эту часть космоса прибудет куда больше кораблей Флота, чем видит сейчас перед собой бородатая образина, возомнившая о себе невесть что и позволяющая по-хамски вести себя по отношения к представителю Галактической Империи. От таких слов Триблен поначалу онемел, а потом разразился таким потоком брани, что некоторые находившиеся в зале офицеры уже потихоньку стали тянуть руки к бластерам. Однако Лея спокойно выдержала этот словесный понос тофа, после чего хладнокровно заявила ему, что он либо примет её слова к сведению и доведёт их до своего высшего руководства, либо отправится назад с засунутым в одно место бластером, выбитыми зубами и обрезанной бородой. Урис Гулл при этих словах алдераанки довольно осклабился, но тут же испуганно выпучил глаза, услышав в свой адрес примерно те же слова, только выдержанные в более приличном тоне. Закончив, Лея спокойно осведомилась, дошли ли её слова до мозгов флотоводцев или ей стоить их повторить. Нагай тут же отозвался, что ему всё ясно, но вот понял ли посла его визави, оставалось неизвестным. Триблен, зло зыркнув на своего противника, буркнул, что он не отвечает за решения, которые может принять его высшее командование. Лея невозмутимо пожала плечами и заявила, что в таком случае тофам придётся искать новую планету для проживания... если будет ещё кому искать. Триблен открыл было рот, чтобы ляпнуть очередную грубость, но весьма недвусмысленное движение бластерных карабинов в руках имперских штурмовиков заставило его передумать и молча покинуть зал совещаний. Урис Гулл, усмехаясь, направился вслед за тофом, не забыв отвесить послу Империи почтительный поклон на прощание.
   Так что, по сравнению с миссией в Неизведанные Регионы, на Бархеше всё прошло куда как проще. К моменту прибытия туда Леи Вейдер-Скайуокер от базы мятежников не осталось и следа, а бархешцы встретили посла со всем уважением, которого, по мнению Страго Понга, она заслуживала. Председатель Аграрного Совета согласился на размещение на планете имперской военной базы как гаранта безопасности для жителей Бархеша и заверил Лею, что жители планеты будут блюсти свой нейтралитет в войне и поставлять на имперский рынок репеллент...
   Мара же, напротив, была немногословна. Люк спросил, что её тяготит, но вразумительного ответа так и не получил. Анаксианка сослалась на плохое самочувствие, вызванное, скорее всего, перелётом с Корусанта. Однако Люк видел, что здесь дело вовсе не в этом. Но Мара никак более не прокомментировала своё состояние.
   - Мне кажется или этот наземный грузовик следует за нами от самого космопорта? - неожиданно спросила Лея, всматриваясь в экран заднего обзора.
   - Тебе не кажется. - Люк тоже бросил взгляд на монитор. - Я его засёк сразу же после того, как выехали на шоссе.
   - "Хвост"? - Лея посмотрела на Мару. - Ты как считаешь, Джейд?
   - Это наёмники, - проговорила Рука Императора, чуть подаваясь вперёд по направлению к монитору. - Водитель и четверо стрелков. Вооружены бластерными винтовками КХ-60, одарённых среди них нет. Четверо людей и один пау'ан.
   - Мне бы твои способности! - пробормотала Лея, машинально дотрагиваясь до висящей на поясе кобуре с бластером МВ-450.
   - Это поэтому ты такая напряжённая? - осведомился Люк, бросая на Мару быстрый взгляд, в то же время следя за грузовиком.
   - Наверное, - пожала плечами девушка. - Я почувствовала изменение в Силе ещё когда корабль заходил на посадку. Но чтобы здесь, на Коррибане... - она покачала головой. - Не слишком ли это нагло даже для Альянса?
   - Полагаешь, что это мятежники?
   - А у тебя есть другие варианты?
   - Ну... нет.
   На мониторах заднего обзора между тем стало отчётливо видно, что грузовик заметно увеличил скорость, нагоняя лэндспидер. Люк всмотрелся внимательнее в догонявшую их машину. Обычный убриккианский репульсорный фургон, каких можно много встретить на любой более-менее развитой планете галактики, ничем не отличающийся от прочих таких же машин. И Мара была права насчёт тех, кто находился в нём - боевиков было пятеро. Пау'ан сидел за пультом управления, в то время, как четверо стрелков-людей располагались в грузовом отсеке. И как раз именно в эту минуту в крыше фургона откинулся замаскированный люк и оттуда высунулся человек, держащий в руках портативную ракетную установку.
   - Люк! - взвизгнула Лея при виде открывшейся ей на мониторе картины.
   - Я вижу! - татуинец вдавил в пол педаль акселератора, увеличивая скорость спидера.
   От фургона по направлению к спидеру протянулась дымная полоса, свидетельствующая о выпущенной ракете. Люк резко дёрнул руль, уводя машину в сторону, насколько это позволяли барьеры безопасности, ограждавшие проезжую часть с обеих сторон. Правым бортом спидер чиркнул по псевдобетонной стене, высекая сноп искр.
   - Дерьмо банты! - выругался ситх, выворачивая руль спидера в противоположную сторону. - А это не слишком ли уже?!
   - Надо вызвать помощь! - крикнула Лея.
   - Какую помощь?! Или мы не способны сами справиться с пятью бандитами, да ещё и не-одарёнными?!
   - Что ты собираешься делать? - забеспокоилась Мара.
   - Держи руль!
   На размышления времени у анаксианки уже не оставалось, потому что Люк, не раздумывая, покинул своё место, так что ей пришлось сесть за руль спидера. И как раз вовремя - террорист выпустил ещё две ракеты в их направлении. Снова взвизгнула Лея, поскольку спидер опасно сблизился с движущимся по крайней правой полосе большим репульсорным грузовиком с прицепом. В следующую секунду одна из ракет угодила в прицеп. Прогрохотал взрыв.
   - Мара - веди машину к Академии! - Люк, сдёрнув с пояса лазерный меч, открыл люк в крыше кабины и молниеносно выскочил на крышу спидера.
   - Вот дела! - Лея всё же достала из кобуры МВ-450, не очень, правда, понимая, чем он может помочь в данной ситуации.
   Появления на крыше движущегося спидера человека с активированным лазерным мечом в правой руке несколько выбило из колеи ракетчика, однако он довольно быстро собрался и снова поднял своё оружие, целя на этот раз в Люка. Татуинец отлично осознавал свои возможности и вполне резонно сомневался в том, что ему удастся отбить ракету при помощи психокинетического импульса, поэтому он принял единственно верное в данной ситуации, на его взгляд, решение - поставил Барьер Силы вокруг себя и спидера. Боевик выпустил ракету, но на сей раз она угодила в окружившее спидер защитное поле и взорвалась, не причинив ни машине, ни Люку никакого вреда.
   Спидер снова вильнул в сторону - Мара на большой скорости объехала какой-то медленно тащившийся по дороге агрегат явно сельскохозяйственного предназначения. Люк едва удержался на ногах, но всё же сумел сохранить равновесие. И зло сплюнул.
   Решение пришло неожиданно, как это часто бывает в подобных ситуациях. Перехватив поудобнее рукоять-энергоблок меча, Люк резко взвился вверх и одним огромным прыжком перескочил на крышу грузовика. Не ожидавший такой прыти ракетчик замешкался и это стоило ему жизни. Резким рубящим движением ситх снёс голову незадачливого боевика, а затем, отпихнув ногой обезглавленное тело, протиснулся внутрь фургона.
   Нельзя было сказать, что те, кто находились внутри грузовика, не были готовы к такому повороту событий, однако и Люк тоже не собирался просто так стоять и глазеть на боевиков, принадлежность которых к группировке под названием "Антарианские рейнджеры" он уже успел определить. Невысокий коренастый парень, вооружённый бластером DH-23, не слишком подходящим для ведения стрельбы в замкнутом пространстве, просто попытался ударить татуинца рукоятью - глупое и очень неверное решение применительно к одарённому. Ситх просто отправил его в противоположный конец грузового отсека силовым ударом, ощутимо приложив спиной о металлическую стенку. Ударившись об неё, боевик со стоном сполз на пол, выбыв из строя.
   Оставшиеся двое рейнджеров были людьми явно не глупыми и поняли, что сейчас их просто могут разделать, как тушку, посему решили попытаться застрелить Люка. Тот без особого труда отразил бластерные заряды, причём один из отражённых лучей угодил прямёхонько в голову худощавого темнокожего рейнджера, второго же татуинец сбил с ног в прыжке, уходя от ещё одного выстрела. Люк прекрасно осознавал, что нужно взять хотя бы одного боевика живым, чтобы разузнать у него, кто подрядил их на подобное. Рейнджер, неуклюже взмахнув руками, впечатался в стенку грузового отсека и выронил из рук бластер, который Люк, почти не глядя, располовинил своим световым мечом.
   Оставался водитель, который мог представлять определённую угрозу для ситха. Однако не успел Люк подумать о том, что нужно направиться в кабину и принудить пау'ана остановить грузовик, как неожиданно сила инерции, возникшая при резком торможении, бросила Люка прямо на переднюю стенку отсека для перевозки грузов, который был переоборудован для транспортировки нескольких пассажиров. Рефлексы и боевые навыки всё же позволили парню удержаться на ногах, хотя он довольно ощутимо приложился об эту самую стенку.
   Пау'ан возник в проёме двери, что закрывала вход в кабину фургона, держа в руках не что-нибудь, а силовую пику. Забавно, подумал Люк. Выходец с Утапау явно не принадлежал к числу адептов Силы, однако держал оружие весьма грамотно, что могло свидетельствовать о довольно неплохих навыках фехтовальщика. Но что он мог сделать со своей пикой против светового меча? Люк было усмехнулся, однако усмешка тут же исчезла с лица молодого ситха, как только он подробно разглядел пику пау'ана. Она была изготовлена из графита, однако её наконечник сильно отличался от остального материала - он был из бескара. Отключить световое лезвие меча бескар, от отличие от кортозиса, не мог, однако и без того он мог доставить обладателю энергетического клинка массу проблем. Однако недаром мастер Денан говорил, что отличительная черта Люка Скайуокера - это умение находить нестандартное решение. И сейчас молодой ситх нашёл именно такое решение. Он не стал состязаться с пау'ном в фехтовальном искусстве, а просто воздействовал на разум выходца с Утапау направленным пси-импульсом, погружая сознание пау'ана в то состояние, в котором обычно находится боец терас-каси после нокаута. Водитель грузовика зашатался, выронил силовую пику и схватился руками за голову, а дальнейшее развитие событий от него уже не зависело. Люк, быстро подскочив к пау'ану, ловко обездвижил его болевым приёмом сан-ши, после чего огляделся.
   Оценив ситуацию, ситх коротко хмыкнул. Ракетчика и обладателя DH-23 в расчёт можно было не принимать - оба были мертвы, равно как и тот рейнджер, в которого угодил отражённый световым мечом Люка энергозаряд. Оставались водитель и рейнджер, чей бластер Люк разрубил надвое. Справедливо полагая, что водитель грузовика вряд ли будет знать что-нибудь толковое, татуинец подошёл к оставшемуся в живых рейнджеру и несильно пнул его носком ботинка под рёбра. Тот застонал и пришёл в себя от такого не очень вежливого обращения, открыв глаза и взглянув на Люка.
   - И что всё это означает? - спокойно поинтересовался Скайуокер, многозначительно покрутив рукоятью-энергоблоком. - Ты что за banta podoo?
   - Ситхское отродье! - прошипел рейнджер, глядя на татуинца полным ненависти взглядом. - Празднуешь победу? Празднуй, пока есть возможность! Скоро мы её тебя лишим, причём навсегда!
   - Откуда столько ненависти? - в грузовом отсеке появилась Мара Джейд, держа свой лазерный меч включённым; вслед за ней через приоткрытую грузовую рампу в машину протиснулась Лея с МВ-450 в правой руке. - Люк - ты знаешь этого неудачника?
   - Впервые вижу, - пожал плечами ситх. - Однако, похоже, этот господин питает стойкое отвращение к одарённым...
   - ... причём, скорее всего, к ситхам. - Мара остановилась рядом с Люком и внимательно оглядела рейнджера. - Я права?
   Рейнджер ничего не ответил Руке Императора, лишь зло зыркнул на девушку.
   - А что вы вообще тут делаете? - Люк взглянул на Мару и Лею. - По-моему, я и сам тут прекрасно справляюсь.
   - Во-первых, мой друг, - ехидно произнесла анаксианка, - там, где один человек может что-то пропустить, трое уж точно ничего не упустят. Во-вторых, я связалась со службой безопасности Академии и имперским гарнизоном и сюда уже движется подмога, а в-третьих, оставлять тебя одного вместе с этими отморозками я как-то не решилась. Я уж про сестру твою не говорю.
   - Хм. - Люк в задумчивости потеребил пряжку поясного ремня. - Ладно, пусть будет так. С этим что делать? И с водителем?
   - Водитель может и не знать ничего, - заметила Мара, - но его тоже можно допросить. Даже не так - его тоже нужно допросить. А касаемо этого, - она кивнула в сторону рейнджера, - думаю, он знает много интересного.
   - Я вам ничего не скажу! - будто выплюнул рейнджер.
   - Не стоит так категорично заявлять, мой упрямый друг, - усмехнулся Люк. Лицо боевика неожиданно исказила гримаса боли и он, громко застонав, схватился обеими руками за голову. - Ты, как я погляжу, плохо представляешь себе, что способен сделать с тобой сильный адепт Силы. Я, правда, ещё далёк от того, чтобы считать себя таковым, но вскипятить твой мозг мне вполне по силам. Тебе ведь не понравится, если у тебя из носа и ушей потечёт мозговая кашица?
   Рейнджер ничего не ответил.
   - Я задал тебе вопрос, скотина! - неожиданно заорал Скайуокер прямо ему в лицо, отчего и Мара, и Лея вздрогнули. - Тебе ведь не понравится такое развитие событий?! А?! Разве приятно тебе будет видеть свои собственные мозги, вытекающие из ушей?!
   - Н-нет! - только и выдавил из себя насмерть перепуганный рейнджер, с которого мигом слетела спесь и заносчивость.
   - Я так и предполагал, - совершенно спокойным тоном резюмировал Люк. - Сразу скажу - ничего не гарантирую тебе, ибо не я здесь устанавливаю правила. Но если ты будешь сотрудничать со следствием, полагаю, военно-полевой суд примет это во внимание. По мне лучше копать руду где-нибудь на Меркандорре или осушать болота на Ироли-IV, чем окончить свои дни на виселице или в газовой камере. А ведь ещё и расстрельный взвод могут привлечь. Так что думай, парень. Пищу для размышлений я тебе подкинул.
   Снаружи уже раздавались хорошо слышимые сирены патрульных мобилей.
   - Мара - надень на них шоковые наручники. Вон в том шкафчике посмотри. - Люк указал девушке на один из небольших металлических шкафчиков, что были встроены в промежуток между внутренней и внешней стенками фургона. - И учти, - это уже было сказано рейнджеру, - что юлить и изворачиваться я тебе настоятельно не рекомендую. Любой из инквизиторов это почувствует сразу же, а тогда - мозговая кашица. Уразумел?
   Рейнджер угрюмо кивнул.
   - Думаю, что в тебе есть толика здравого смысла, - усмехнулся Люк. - А иначе какой резон с тобой возиться? Прибить - и дело с концом. В конце концов, ты и твои дружки ведь пытались нас убить. Тебе ещё повезло, что я оставил тебя в живых. Будь на моём месте мастер Денан или инквизитор Тремейн, ты давно был бы уже мёртв.
  
  
   Глава 38.
  
  
   Миры Ядра,
   гиперпространственный маршрут Хайдианский Путь,
   планета Федейлл,
   имперская военная база близ города Рентид.
  
  
   Стоящие у плотно закрытых дверей из микростали двое штурмовиков в серо-стальной броне при моём появлении вытянулись по стойке "смирно" и приложили свои М-24 к правому плечу. Я кивнул охранникам и покосился на подошедшего к двери комнаты для содержания арестованных с другой стороны коридора адмирала Пиетта.
   - Какие новости от Трауна, адмирал? - спросил я. - Он что-то давно не выходил на связь.
   - Сообщение от гранд-адмирала пришло через ретранслятор Ансиона. Дела у чисса обстоят не так гладко, как хотелось бы Императору, - отозвался Пиетт. - После того, как экспедиционная эскадра уничтожила аванпост тациан в системе Глейд, Эсва совершенно неожиданно объявился в районе Трайкарнасского Коридора и нанёс мощный удар по позициям наших союзников - альтиан. Командующий альтианскими силами в том районе принял решение оставить систему Доран, что, как полагает Траун, может означать потерю тактического преимущества альтиан в том районе Неизведанных Регионов. А это, в свою очередь, представляет проблему и для нас.
   - Нусо Эсва показал себя во время этой кампании весьма талантливым полководцем, но Трауну нельзя позволять тацианину диктовать свои условия, - неодобрительно произнёс я. - Однако сейчас перед нами иная проблема.
   - Перебежчик, хм... - адмирал покачал головой. - Это что же - майноки бегут с терпящего бедствие звездолёта?
   - Я не был лично знаком с Котой во время... э-э... - замялся я, - словом, в молодости, но наслышан был. Грубоват, но в то же время, смел, хладнокровен, решителен. И раз он принял такое непростое для себя решение - значит, дела в Альянсе начинают входить в диссонанс.
   - И это может означать... - осторожно начал Пиетт.
   - Воздержимся пока от каких-либо выводов, адмирал, - остановил я Фирмуса. - Откройте дверь, - приказал я штурмовикам.
   - Милорд - прошу прощения за опоздание. - За моей спиной возник капитан Брекенридж, сопровождаемый шестью штурмовиками в "хамелеонах". - Проверяли корабль, на котором прибыл повстанческий генерал.
   - Результаты? - спросил я.
   - Корабль чист, сэр, - отозвался дантуинец. - Мы не обнаружили никаких сюрпризов. Похоже, джедай действительно прибыл для переговоров.
   - Хм. - Я задумчиво взглянул на начавшие расходиться в разные стороны дверные створки. - Послушаем, что нам поведает генерал Кота. Капитан - оставьте четверых бойцов в коридоре, двоих берите с собой.
   - Есть, сэр.
   При нашем появлении сидящий за простым металлическим столом Рам Кота поднял голову от поверхности столешницы, на которой он рассматривал нечто такое, что было видно лишь ему одному, и оглядел всех, кто переступил порог комнаты, расположенной в недрах военной базы.
   - Генерал Кота. - Я остановился напротив джедая и оглядел его через видеосенсоры своего боевого шлема. - Не ожидал вас здесь увидеть, честно говоря. Что же случилось такого экстраординарного, что вы решились выйти на связь лично со мной?
   - Лорд Вейдер. - Кота спокойно оглядел меня, Пиетта и Брекенриджа со штурмовиками. - Возможно, вам это трудно будет понять, но я тоже не ожидал от себя такого. Но...
   Джедай замялся и замолк.
   - Но что? - подтолкнул я его.
   - Произошли события, которые заставили меня пересмотреть свою точку зрения.
   - Кидрифф-V?
   - Вы проницательный человек, Вейдер. - Кота хмыкнул. - Некоторые в Альянсе считают вас тупой машиной, слепо выполняющей приказы Императора, но это всего лишь пропаганда, рассчитанная на простаков.
   - А вы таковым меня не считаете? - поинтересовался я.
   Генерал-джедай снова хмыкнул.
   - В отличие от простых бойцов и гражданских, верхушка Альянса прекрасно понимает, кто вы есть на самом деле. Я - тоже. Ваше почти маниакальное преследование джедаев на протяжении почти шестнадцати лет тоже можно понять. - Кота окинул меня пристальным взглядом, из чего стало понятно, что ему, скорее всего, известно о том, кем я был на самом деле. - К моменту начала Войн Клонов Совет Ордена превратился в сборище маразматиков, причём то обстоятельство, что они умудрились проморгать под самым своим носом ситха, говорит о том, что он утратил свою связь с Силой в необходимом для джедаев такого ранга ключе.
   - Всё это, конечно, очень занимательно, генерал, но я думаю, что вы не за этим прилетели на Федейлл. Ведь так? У вас есть некая информация, которой вы бы хотели поделиться с имперскими властями?
   - Не только. - Кота нахмурился.
   - Вот как?
   - Вейдер - я солдат, а не убийца. Я не собираюсь участвовать в акциях, подобной той, что имела место на Кидриффе- V. Альянс за последнее время превратился в сборище болванов, жаждущих власти, причём если им это удастся - а я сильно в этом сомневаюсь - то мы получим бардак, по масштабам сравнимый с тем, что царил в галактике в последние годы существования Республики. Я не скажу, что я полностью одобряю политику Палпатина, но рациональное зерно в ней всё же есть, да и логика присутствует.
   - Интересная точка зрения мятежника. - Я переглянулся с Пиеттом. - Может, подробнее разъясните?
   - Пожалуйста. - Кота откинулся на спинку стула, на котором сидел. - Империя сумела урегулировать те конфликты, которые при Республике могли длиться годами, и сняла необоснованные санкции с некоторых рас, таких, к примеру, как калишцы. Думаете, мне неизвестны истинные причины ненависти сепаратистского генерала Гривуса к джедаям? Далее. Империя урегулировала проблему работорговли - постыдное явление, что и говорить. Не мне вам рассказывать об этом. - Кота усмехнулся. - Сейчас же законтрактованные работники имеют вполне реальную защиту, что выбивает почву из-под ног всяческих мерзавцев. И то, что сейчас Империя повернулась, скажем так, фасадом к не-человеческим расам, тоже можно занести в актив Палпатина.
   - Весьма интересные слова из уст одного из повстанческих лидеров, - усмехнулся я.
   - Лидер? Я? - Кота покачал головой. - Ошибаетесь, Вейдер. Я - солдат, а не политик. И никогда не собирался лезть в это затхлое болото. Тем более сейчас.
   - Почему именно сейчас?
   - Не при свидетелях. - Кота красноречиво обвёл взглядом находящихся в комнате офицеров и штурмовиков.
   - Оставьте нас, - распорядился я.
   - Но, милорд... - попробовал было возразить Пиетт.
   - Адмирал - мне совершенно ничего не грозит. Генерал Кота не за этим сюда прибыл. Так что, прошу вас, подождите за пределами этой комнаты.
   Подождав, пока в комнате, кроме нас, никого не осталось, я внимательно посмотрел на джедая. Кота спокойно сидел на своём стуле и рассматривал меня, как какое-то диковинное животное.
   - Итак, генерал - я вас слушаю.
   - И что именно вы хотите от меня услышать? - спросил Кота.
   - То, что вы собираетесь мне сообщить касательно некоего субъекта, которого вы подозреваете в манипулировании руководством Альянса.
   - М-да... - генерал задумчиво подёргал себя за мочку левого уха. - От вас ничего нельзя скрыть, Вейдер. Но ведь вы и сами догадываетесь о той роли, которую играет Джерек.
   - Мои догадки вас не касаются, Кота. Что конкретно известно вам?
   Кота с минуту помолчал, словно собираясь с мыслями.
   - Некие странности я начал замечать уже года четыре назад. До того случая я как-то не задавался вопросом, как вообще организовалось Сопротивление. Моя история вам, должно быть, известна, в силу ваших способностей и информированности, и останавливаться на ней я не вижу смысла. А после того случая...
   - О каком именно случае вы говорите? - переспросил я.
   - Четыре года назад неожиданно умер один из высокопоставленных офицеров Альянса - генерал Аррик Асто. Не знаю, известно ли вам о нём. Он обладал довольно независимым характером и имел свои принципы, отличные от принципов Мотмы, Иблиса и иже с ними. Он был такой же солдат, как и я. Способностей к Силе не имел, но не это главное. Он умер после того, как в открытую высказал Мотме о том, что руководство Альянса является марионеткой в чужих руках. Возможно, он имел в виду таких типов, как Ити или Келриан, не знаю, но факт тот, что умер он не совсем обычной смертью. То есть, внешне всё было вроде как обычно - сердечный приступ. Но вам, как и мне, должно быть прекрасно известно, что стимулировать инфаркт можно и на расстоянии, если ты сильный одарённый. А я именно в момент смерти Асто почувствовал изменение в Силе, почувствовал лишь благодаря тому, что находился вместе с ним в одном месте. Мы должны были встретиться с лидером куриварской ячейки Сопротивления Эссегом Зином для обсуждения возможной стратегии относительно линии поведения по отношению к теневым воротилам вроде Ити, но куривар на встречу так и не прибыл. Позже я узнал, что его корабль по каким-то причинам неудачно вышел из гиперпространства прямо в астероидном поле и врезался в один из камней. Разумеется, весь экипаж, включая и Зина, погиб. И если это была случайность, то очень странная случайность, вы так не находите?
   - Продолжайте, генерал, - я нахмурился, хотя Кота этого видеть не мог, поскольку шлем я не деактивировал.
   - Поскольку я и Асто находились на одном корабле, после того, как он скончался, я приказал немедленно провести вскрытие. Однако ничего необычного оно не показало - обычный обширный инфаркт. Главный корабельный медик крейсера не был одарённым, а я не очень хорошо разбираюсь в анатомии, но то, что Асто был убит, причём убит на расстоянии и явно адептом Силы, было мне и без всяких медицинских терминов понятно. Тот всплеск в Силе произвёл явно сильный одарённый, и я начал размышлять, кто бы это мог быть. Кому было выгодно устранять генерала Асто? Палпатину? Помилосердствуйте - да Император вряд ли даже подозревал о его существовании. Вы? Опять та же причина. Ведь так?
   - Ну, в общем, да, - признал я. - Это имя я слышу впервые. Но, с другой стороны, я не обязан знать по имени каждого мятежника.
   - Резонно. - Рам Кота поудобнее уселся на стуле. - Так вот. Я перебрал в уме всех возможных кандидатов, способных на такое, и остановился на кандидатуре Джерека. Знаете, почему?
   - Могу догадаться, - фыркнул я.
   - Да. Джерек мне никогда не нравился из-за его высокомерия и закрытости. Кто может знать, что он нашёл во время своих изысканий, рыская по галактике? Джедай-археолог, ха! Почему он переметнулся на сторону Империи? Только ли затем лишь, чтобы спасти свою шкуру? Или власти ради? Если он сумеет каким-то образом достичь своих целей, то Палпатин в сравнении с Джереком покажется невинным младенцем. Вам известно, где он шастал до того, как ситхи взяли власть в свои руки?
   - Где-то в Неизведанных Регионах. Это всё, что мне известно.
   - Гм. - Кота провёл ладонью по бородке. - Вам ни о чём не говорит имя Сорн Амадис?
   - Нет. А должно?
   - Кто вас знает, Вейдер! - генерал позволил себе усмехнуться. - Сорн Амадис был одним из хранителей знаний Ордена джедаев. Принимал участие в сражении в Храме, когда вы туда заявились...
   - Надеюсь, вы не станете сейчас нести ересь о том, как я вырезал там всех! - раздражённо перебил я джедая.
   - В отличие от многих, мне прекрасно известно о том, что произошло в Храме, Вейдер. От того же Амадиса. Резня - это страшная сказочка, придуманная вашими врагами для того, чтобы сделать из вас ночной кошмар. Амадис видел всё своими глазами. И как штурмовики 501-го легиона выводили из Храма юнлингов и тех из падаванов, чей разум ещё не был затуманен устаревшими догмами. И как вы едва избежали гибели от рук Драллига. И как мастер Ти и ученик Джокасты Ню Джин-Ло Райс бежали из Храма на угнанном аэрокаре, убив при этом троих солдат. Именно поэтому Амадис и не стал противиться и сопротивляться имперской власти, он просто улетел с Корусанта куда-то на периферию. Я встретил его примерно через неделю после странной смерти Асто. Амадис сам нашёл меня через Силу и назначил встречу в одной необитаемой системе неподалёку от Тунг'ла...
   - Зачем вы всё это мне говорите? - не понял я. - Мне-то что даст ваша информация?
   - Сорн Амадис владеет информацией, за которую Джерек, если узнает о том, что она хранится у балморранца, сотрёт парня в порошок.
   - Что это за информация?
   - Я не знаю, насколько Палпатин и вы в курсе, но Джерек уже несколько лет планирует свой заговор с целью свержения Императора и захвата власти. Гранд-мофф Ардус Кайне - тайный помощник и финансовый спонсор миралука. Джерек одержим поисками легендарной Долины джедаев на Руусане и пока, вроде как, её ещё не нашёл. Группировка Таркина - это один из его проектов. Кстати, Ночные Сёстры Датомира тоже от Джерека получают указания. Инквизитор также поддерживает негласные контакты с Дашем Ити, Води Келрианом и Толтом Ваном. Представлять вам этих господ, полагаю, нет нужды?
   - Вы правильно полагаете, генерал.
   - Тогда не стоит...
   Что хотел сказать Кота, я так и не узнал. Потому что именно в этот момент дверные створки разошлись в разные стороны и в комнату решительным шагом вошёл Фирмус Пиетт.
   - В чём дело, адмирал? - недовольно нахмурился я под шлемом.
   - Срочное сообщение от мастера Денана из коррибанской Академии, милорд. - Пиетт остановился в паре шагов от меня и почтительно склонил голову. - Он желает немедленно переговорить с вами по шифрованному гиперканалу.
   - Это не может подождать?
   - Мастер Денан говорит, что нет.
   - Вот как? - я перевёл взгляд на Коту. - Ладно... Адмирал - проследите лично, чтобы генерал Кота беспрепятственно смог покинуть Федейлл. Никаких препон чиниться ни ему, ни его людям не должно. Не устанавливать никаких трейсеров на его шаттл. Если только, - я хмыкнул, - генерал не пожелает...
   - О, нет, Вейдер! - Кота понимающе усмехнулся. - Пусть вы и не такой, каким вас рисует пропаганда Альянса, но служить Империи - это не для меня. Я - джедай, и не могу отказаться от своих принципов, пусть даже это и звучит пафосно. Лучший выход для меня и моих людей - удалиться за пределы Империи, куда-нибудь на периферию. Есть ведь множество миров, где могут быть востребованы услуги профессиональных солдат.
   - Хотите избрать стезю наёмника? Не мелковато ли это для вас?
   - Возможно. Но то, что предлагаете вы, для меня неприемлемо. Извините, Вейдер, но это моё последнее слово.
   - Что ж - честно, по крайней мере. - Я протянул генералу закованную в броню руку. - Кто может знать пути Силы, генерал Кота? Возможно, мы ещё с вами увидимся.
   Джедай задумчиво поглядел на протянутую руку, после чего покачал головой и осторожно пожал её.
   - Кто бы мог подумать ещё полгода назад, что я буду пожимать руку самого Палача Императора! - генерал покачал головой. - Действительно, многое изменилось за последнее время. Но не настолько, чтобы склонить меня к сотрудничеству с вами.
   - А как же та информация, которой вы со мной поделились?
   - Будто вы об этом не знаете, с вашими-то способностями!
   - Знаю, - честно ответил я. - Но не всё. Кайне и Ночные Сёстры - это новая информация.
   - Кайне, скорее всего, просто решил примазаться к Джереку в надежде получить более высокий пост, нежели он имеет сейчас, - пожал плечами Кота. - А Гетзерион... Не мне вам рассказывать, что такое датомирские ведьмы, Вейдер. Вам и самому прекрасно известна их репутация. Одной Вентресс в своё время за глаза хватило.
   - Невозможно с вами не согласиться.
   - Да. - Кота взглянул на вошедших в комнату штурмовиков. - Полагаю, на этом мы закончили?
   - Именно так. Вас проводят до вашего челнока и обеспечат беспрепятственный отлёт с планеты. И мой вам совет, генерал - чем скорее вы выйдете из этой грязной игры, тем будет лучше для вас и для ваших людей. Джерек не из тех, кто страдает излишним милосердием.
   - Это я уже и сам понял.
   Не произнеся более ни слова, генерал Кота обошёл меня и направился к выходу из комнаты. Штурмовики, посторонившись, последовали за ним двумя шеренгами.
   А я обратил свой взор на адмирала Пиетта.
   - Что ж, Фирмус - поглядим, что желает поведать нам мастер Денан. Подозреваю, что это каким-то образом связано с Люком.
   - Возможно, милорд, - дипломатично отозвался Пиетт.
  
  
   Глава 39.
  
  
   Идя размашистым шагом по коридорам Академии Ордена, что располагалась в анклаве восточнее главного города Коррибана - Дрешде, я не обращал абсолютно никакого внимания ни на студентов и преподавателей, которые изумлёнными глазами провожали идущего по мраморным плитам коридоров Тёмного Лорда ситхов, фактически - второго лица в государстве, ни на стоявших то тут, то там охранников в чёрно-серебристой броне с силовыми пиками и ручными лучемётами. Моя цель на данный момент - небольшая комната на двадцать седьмом уровне здания Академии, где сейчас находились мастер Денан, Люк, Лея и Мара Джейд. Присутствие Руки Императора было, на мой взгляд, излишним, но в данную минуту мой взгляд был слишком пристрастен и я не собирался обращать на него внимания. Я шёл по коридорам Академии, ни на кого не обращая внимания, позади меня размеренно шагали штурмовики капитана Сола Брекенриджа, сопровождая своего Главнокомандующего, а в голове у меня крутилась лишь одна мысль, избавиться от которой я не мог с того самого момента, как получил сообщение от мастера Лорна Денана.
   "Они пытались взять жизни моих детей!"
   Двое уцелевших рейнджеров были взяты в оборот оперативниками Айсарда, прибывшими на Коррибан на джампере, и уже давали показания. Ясное дело, что ни о Джереке, ни о Кайне, ни о лорде Хетрире, которого я уже пару лет подозревал в тёмных делишках, они и слыхом не слыхивали, а вот о том, кто именно подрядил их на это дело, они сейчас пели и заливались вовсю. Ещё бы им не петь - парни из ИСБ с ними не церемонились. А я и подавно не собирался. Ни с ними, ни с той, кто стояла за их спинами.
   "Они пытались взять жизни моих детей!"
   Тяжёлые двери сами собой распахивались передо мной, а излучаемая мной тёмная аура была настолько пропитана яростью и желанием убивать, что все, кто попадался на пути, спешили поскорее убраться с глаз долой. Правая рука сама собой тянулась к висящему на поясе световому мечу, левая была сжата в кулак. Джерек ли подтолкнул Асоку к такому решению или же не он, мне, если честно, было наплевать. Подобное нельзя было просто так спустить на тормозах. И дело было даже не в том, что антарианские рейнджеры фактически совершили террористический акт на территории Империи. Это для меня было второстепенным.
   "Они пытались взять жизни моих детей!"
   Как бы то ни было, операция "Молот Правосудия" должна была начаться в полном соответствие с первоначальным планом. Нельзя было позволять личным чувствам и эмоциям возобладать над логикой и здравым смыслом. Всё равно от возмездия Тано не уйти, а там и очередь Джерека подойдёт. Пусть Империя и являлась автократическим государством со всеми атрибутами военной диктатуры, но то, что могло появиться в результате действий миралука, было куда хуже.
   "Они пытались взять жизни моих детей..."
   Миновав распахнувшиеся словно сами по себе двери, ведущие в комнату на двадцать седьмом уровне, я перешагнул через порог и остановился по другую сторону небольшого овального стола. Штурмовики заняли позиции по ту сторону двери, а капитан Брекенридж осторожно прикрыл массивные створки.
   - Отец! - даже моё чутьё не помогло мне предугадать повисание на моей бронированной шее пятидесяти двух килограммов, облачённых в костюм имперского дипломата. - Как я рада тебя видеть!
   - Взаимно, дочка. - Я потрепал Лею по голове закованной в броню рукой. - Как вы?
   - Нормально. - Лея шмыгнула носом. - Самое главное, что всё уже позади.
   - А как себя чувствует наш герой? - я деактивировал шлем и с усмешкой взглянул на Люка, который стоял у противоположной стены, рядом с Марой Джейд, сцепив руки за спиной. - Голова не болит?
   - А с чего вдруг она должна у меня болеть? - хмыкнул Люк. - Болит она сейчас у этих двух идиотов, которых допрашивают люди Айсарда. А со мной всё в порядке.
   - Я не понимаю, как вообще они смогли пробраться на Коррибан, - проворчала Лея, отходя от меня. - Всё же меры безопасности в порту Дрешде весьма суровые, если не сказать большего. Или их не заметили только потому, что они не имели способностей в Силе? А оружие откуда тогда они притащили?
   - Вовсе не обязательно им было прибывать на пассажирском корабле или вообще садиться в порту, - подал голос Люк. - Коррибан довольно пустынная планета, заново заселять его начали лишь двадцать лет назад, кроме Дрешде здесь всего несколько поселений, в основном, фермерских, имперский гарнизон и анклав Академии, так что сесть они могли где угодно, после чего корабль спрятали под маскировочным полем и добирались до Дрешде уже своим ходом.
   - Не вариант, - не согласилась с ним Мара. - Служба контроля пространства засекла бы звездолёт, который заходил бы на посадку вне одного из посадочных коридоров.
   - Станция в Дрешде не контролирует южную полярную область, - возразил Люк. - Они могли оттуда на посадку зайти, а выйти из гипера - рядом с планетой.
   - Сейчас это уже не столь важно, - сказал я, оглядывая всех троих пристальным взглядом. - Что удалось выведать у этих болванов?
   - Тебе известно такое имя - Фалкрум? - Люк внимательно вгляделся в моё лицо. Видимо, что-то он там рассмотрел, потому что тут же усмехнулся и понимающе кивнул. - А-га, - протянул он. - Твоя бывшая ученица ведь это, так? Как там её звали? А... А...
   - Асока Тано, - подсказала Лея. - Тогрута. Подавала большие надежды в своё время, когда ты её учил...
   - Хреново учил, - пробурчал Люк, скривившись. - Ой, извини, пап!
   - Всё нормально, сын, - успокаивающе кивнул я Люку. - И откуда ты всё это узнала? - это уже относилось к Лее. - Полагаю, что это ещё не всё?
   - Не всё. - Лея хитро улыбнулась. - Но не вижу смысла что-то на эту тему говорить. Тем более тебе.
   - Да, это было бы как-то странно, - согласился я. - Что они говорят про Фал... э-э... про Асоку?
   - Антарианские рейнджеры уже давно известны тем, что выполняют за джедаев грязную работу, - продолжил Люк. - Фактически, это организация наёмников, действующая по идейным мотивам. И они знали про нас всё - кто мы такие, какое отношение имеем к тебе, вообще всю подноготную. У меня создалось устойчивое впечатление, что у этого... у этой Тано свои осведомители в нашей среде. Это вообще возможно?
   - Теоретически нет ничего невозможного, но я почему-то в это не очень верю. - Я прошёлся взад-вперёд, раздумывая, стоит ли рассказывать Люку и Лее о Джереке. Нет, решил я про себя, не стоит. И так ситуация складывается весьма угрожающая для них. Одному аклаю известно, что ещё может быть на уме у миралука. - Скорее всего, сведения у неё от того, кто взялся в своё время её доучивать... и доучил, только по-своему.
   - Ты хочешь сказать, что её кто-то взялся доучивать после того, как она ушла из Ордена? Но... разве такому мог обучать джедай? Пахнет ситхом... причём ренегатом...
   Я про себя выругался, а потом мысленно покачал головой. Вот же хатт! Сообразительности Люку было не занимать, что верно, то верно. Да и Лея со своими способностями, которые больше подходили для военной разведки или конторы Айсарда, нежели для Дипломатической Службы, тоже видела ситуацию ничуть не хуже брата.
   - Тот, кто завершил обучение Тано, действительно когда-то был джедаем. Со своими тараканами в голове. Пока это всё, что я могу сказать. Больше информации не стоит предоставлять - это очень опасно.
   - Чего он добивается? - спросила Лея. - Власти? Он настолько уверен в своих силах, что может осмелиться бросить вызов Палпатину?
   - Судя по всему - да. Но сейчас речь не о нём. Речь о Тано-Фалкруме. Они знают, где она находится?
   - Теоретически.
   - Что значит - теоретически? - нахмурился я.
   - Лично с ней они не встречались, все переговоры проходили по даль-связи. Но пау'ану показалось, что он узнаёт пейзаж за окном того строения, где находилась Тано.
   - И что это за место?
   - Он сказал следователям, что пейзаж больше всего походил на Пантору.
   - Пантора... - я задумчиво провёл рукой по подбородку. - Мне нужно видеть этих рейнджеров.
   - Это можно устроить. - Люк направился к выходу. - Идём, отец.
  
  
   Оба боевика находились под усиленной охраной спецназа ИСБ в одной из комнат на нижних уровнях здания Академии. При моём появлении рейнджеры испуганно подняли головы и посмотрели на меня. Их вид оставлял желать лучшего - спецы Айсарда однозначно не церемонились с этим отребьем. Здесь явно пахло глубоким зондированием - довольно неприятной процедурой, после которой представители некоторых рас годились разве что на удобрения. Безусловно, что-либо утаить при этой процедуре было невозможно, но я лично хотел допросить этих мерзавцев, осмелившихся поднять руку на самое дорогое, что было у меня на данный момент. Или ситх не имеет право любить своих собственных детей? Чем я хуже лорда Гратана и его супруги Селвенты, которая даже на предательство готова была пойти, лишь бы сохранить жизнь своему сыну? Вот то-то и оно.
   В глазах боевиков плескался первобытный страх. Это и было понятно - в их теперешнем положении им только это и оставалось. Бояться последствий своих необдуманных действий. Или как раз хорошо продуманных. Впрочем, мне на это было глубоко наплевать.
   - Кто здесь старший по званию? - обратился я к трём оперативникам ИСБ, стоявшим передо мной. Все они были одеты в гражданскую одежду без каких-либо знаков различия.
   - Майор Арнис Ригел, милорд. - Один из безопасников слегка выступил вперёд.
   - Что вам рассказали эти двое? Вы уверены, что речь шла именно о Панторе?
   - По крайней мере, Гент Лиелл, - Ригел кивком указал на пау'ана, - так считает. Очень, по его словам, похоже на ландшафты луны Орто-Плутонии.
   - Вот как? Он что, ландшафтный дизайнер?
   - Никак нет, сэр. Он - простой наёмник, даже не антарианский рейнджер.
   - Что ещё вы можете мне сообщить, майор? - я внимательно оглядел обоих террористов. Пау'ан потупил взор, тогда как рейнджер глаз не отвёл, хотя и глядел на меня без какого-либо вызова. Ну, да подобного я бы просто-напросто не стерпел.
   - Группой рейнджеров командовал некто Дэш Вэнс. С ним связался лично Фалкрум и поручил его группе организовать покушение на вашего сына. По стечению обстоятельств, в тот момент вместе с ним находились госпожа Скайуокер и госпожа Джейд. Ваш сын проявил решительность и мастерство и сорвал планы террористов, ликвидировав троих из них и арестовав этих. К сожалению, Вэнс погиб в схватке с господином Скайуокером, но вот этот тип, - безопасник кивнул на рейнджера, который при этих словах потупил взор, - тоже в курсе дел Вэнса. Корт Байлер, уроженец Агамара.
   Я понимающе кивнул и перевёл взгляд на Байлера.
   - Итак, Корт Байлер. - Я подошёл поближе к рейнджеру, краем глаза заметив, как напряглись стоявшие вдоль стен штурмовики. Полноте, неужели я не способен сам себя защитить от какого-то террориста? - Полагаю, что тебе есть, что сказать мне.
   Агамарец затравленно заозирался по сторонам, словно ища щель в которую он смог бы просочиться. Не найдя таковую, он икнул и уставился прямо перед собой.
   - Конечно, я могу и ошибаться. - Я многозначительно хмыкнул, отчего рейнджер побледнел и попытался сделаться очень маленьким, вжавшись в стул. Понятное дело, что ничего у него не получилось. - В таком случае, дальнейший разговор теряет смысл.
   - Подождите, постойте! - зачастил Байлер. - Я ведь ещё ничего не сказал!
   - Вот именно.
   - Я... подождите, вы не можете...
   - Ещё как могу.
   - Лорд Вейдер - вам совсем нет нужды нас запугивать, - спокойным голосом произнёс Лиелл. - И банте понятно, что живыми мы отсюда не выйдем.
   - Я не даю гарантий террористам и убийцам, но мы можем прийти к определённому соглашению. Если, конечно, в вас возобладает здравый смысл.
   - Гент - ты собираешься ему всё рассказать?! - возмутился Байлер.
   - Тихо. - Пси-удар по сознанию агамарца был довольно болезненным. - Твой подельник проявляет зачатки логического мышления и не надо ему мешать. - Я снова перевёл своё внимание на пау'ана. - Я слушаю.
   - Я действительно мало что знаю, Лорд Вейдер, ведь я даже не рейнджер, а простой наёмник. - Гент Лиелл с опаской посмотрел на меня. - Но тот факт, что этот Фалкрум - джедай, известен даже мне. Причём я полагаю, что это, скорее всего, даже не имя, а псевдоним.
   - Ты видел Фалкрума в каком-нибудь обличье? - спросил я.
   - Только во время сеанса по даль-связи. Невысокая фигура в плотной коричневой накидке, какие когда-то носили джедаи, лицо скрыто капюшоном, голос изменён при помощи голосового модулятора. Но мне показалось, что он - не совсем человек. Быть может, деваронец, тогрут или тви'лек. И находился этот Фалкрум в помещении с большим панорамным окном, за которым виднелась местность, очень похожая на Пантору. Я был на той планете три года назад и могу узнать её пейзажи. Это была Пантора, Лорд Вейдер.
   Я медленно кивнул головой в знак того, что слова Лиелла приняты мною к сведению. Пантора. Спутник ледяной планеты Орто-Плутония, родной мир синекожих панторанцев, родственной людям расы, родина бывшего сенатора Республики от этого мира Райо Чучи, с которой когда-то Асока поддерживала очень хорошие дружеские отношения. Судя по всему, эти отношения поддерживались до сих пор, если верить словам пау'ана. А Лиелл говорил правду. Скрыть ложь от меня было попросту невозможно.
   Люк, Лея и Мара внимательно глядели на меня, ожидая, что я стану делать. Я усмехнулся, хотя этого видеть визуально они не могли из-за шлема. Что делать с этими гадёнышами, я для себя уже давно решил, ещё до прилёта на Коррибан. Мощный ментальный импульс в мгновенье ока выжег обоим боевикам мозги и они замертво свалились на пол.
   - Жёстко. - Лея пожала плечами. - А стоило ли, отец?
   - Стоило, Лея. Они - преступники, и не заслуживали пощады. Или ты предлагаешь подобное отребье содержать в тюрьме за счёт тех налогов, что платят граждане Империи? Чтобы их там поили-кормили за казённый счёт, в то время, как какой-нибудь оператор прокатного стана с Куата или фермер на Дантуине трудятся в поте лица?
   - О, спорить с государственной бухгалтерией я не стану! - Лея в шутливом жесте подняла обе руки. - Это то же самое, что носить воду в решете или плевать в потолок!
   - Точно. - Я посмотрел на майора ИСБ. - Уберите эту гадость отсюда, майор. В мусоросжигатель.
   - Да, милорд. - Ригел почтительно отсалютовал мне и кивнул своим спутникам. Дальнейшее меня уже не интересовало. Пора было переходить к разработанному мной, при участии Терадока, Пиетта, Зинджа и Мотти плану.
   - Адмирал Пиетт - здесь Вейдер, - произнёс в микрофон встроенного в шлем коммуникатора, одновременно мысленной командой активируя шифровальное устройство. - Пора приступать к нашему плану. Всему Флоту и наземным силам передать код "Дельта-Сорок Восемь". Пора начинать концерт.
   - Как прикажете, милорд, - услышал я голос акзилианца.
  
  
  
   Глава 40.
  
  
   Регион Среднее Кольцо,
   Сектор Чоммель,
   система Набу,
   второй спутник планеты Набу - Рори.
  
  
   Вокруг одиноко стоявшей наблюдательной башни, гордо возвышающейся над заболоченными джунглями второго спутника Набу Рори, который по своим размерам немного лишь уступал своему патрону, стелился густой туман, наполненный испарениями и насыщенный разнообразными звуками, доносящимися со всех сторон. Хрипение, визг, вопли и бульканье слышались отовсюду, проникая внутрь через внешние динамики и давая понять находящемуся в небольшом помещении наблюдательного поста, накрытого прозрачным транспаристиловым куполом, повстанческому оператору, что внизу, под покровом тумана, происходит вековечная борьба за существование, свойственная дикой природе. Впрочем, разумным формам жизни эта борьба тоже была свойственна.
   Лейтенант Альянса за Восстановление Республики Дев Малогаан, уроженец Кореллии, потёр ладонями уставшие от долгого сидения перед мониторами глаза и откинулся на жёсткую спинку пластолитового стула. Ни один из приборов не фиксировал никаких возмущений метрики пространства, что могло свидетельствовать о прибытии в систему Набу имперских звездолётов, хотя радиус действия детекторов был весьма невелик. Однако Малогаан вполне справедливо полагал, что дальше чем в пяти световых секундах от планеты корабли противника вряд ли выйдут - ведь тогда пропадёт весь эффект неожиданности.
   Из пелены тумана поднялся транспорт повстанцев - грузовик модели "Клик". Корабль неспешно развернулся носом по направлению на запад, включились маршевые двигатели, и спустя несколько секунд звездолёт растворился в грязно-зелёном небе Рори.
   Лейтенант Малогаан хмыкнул и снова перевёл взгляд на мониторы сканеров. Они по-прежнему были пусты. Ни единого корабля поблизости, если не считать взлетевшего транспортника и нескольких звездолётов, следующих на Набу.
   Неожиданно что-то привлекло внимание повстанца. Что-то, что пока было ему непонятно. Какое-то странное свечение в атмосфере спутника. Кореллианец моргнул и недоумённо уставился сквозь транспаристиловый купол. Что могло так ярко светить с этого тошнотворного неба? Солнце? Но сейчас дело клонилось к вечеру и...
   Дев Малогаан внезапно икнул и подался вперёд, глядя в зеленоватое небо Рори, туда, где возникла яркая точка света. Точка эта стремительно приближалась и вот уже к поверхности спутника тянется из поднебесья яркий жёлтый луч, природа которого была непонятна кореллианцу. Но узнать её лейтенанту Малогаану было не суждено. Луч вонзился в поверхность спутника, мгновенно испарив болото и базу повстанцев, превратив местность в радиусе десяти километров от эпицентра в выжженную пустыню.
   Капитан имперского ударного канонерского крейсера "Чёрная Звезда" Геррон Ордона удовлетворённо кивнул в ответ на слова своего помощника. Цель была уничтожена точным выстрелом орудия главного калибра крейсера, превращена в пепел, о чём явственно свидетельствовали данные, поступающие со сканеров дальнего обнаружения. Дальнейшее нахождение боевого корабля Империи в системе Набу было ненужным и капитан Ордона отдал приказ о переходе в гиперпространство.
  
  
   Регион Внешнее Кольцо,
   Сектор Арканис,
   система Тату,
   вторая планета - Татуин,
   Северное Дюнное Море,
   дворец Джаббы Десилийка Тиуре.
  
  
   Мотоспидер модели 74-Z, вывернувшийся из-за длинной гряды дюн, резко остановился в нескольких метрах от массивных стальных ворот, кое-где тронутых тонким слоем ржавчины, что вели в древнюю обитель Б'омаррских монахов, служащую теперь резиденцией одного из самых влиятельных боссов галактического криминального мира - хатта Джаббы Десилийка Тиуре. Стих звук работающего репульсорного двигателя и на горячий песок ступил человек, ростом чуть выше среднего, облачённый в традиционную накидку адепта Силы, под которой угадывалась броня из фуршинга - материала чрезвычайно прочного и, в то же время, достаточно лёгкого для носки. Держа в правой руке деактивированный лазерный меч, он неспешным шагом направился к воротам. Он справедливо полагал, что открывать ворота прислуга хатта вряд ли станет, да этого и не требовалось. Прибывший сам прекрасно мог открыть ворота эти самые, причём без помощи каких-либо механических или иных приспособлений. Что, собственно говоря, и случилось. Огромная тяжёлая створка начала медленно подниматься вверх.
   Разумеется, это действие не осталось незамеченной со стороны службы безопасности Джаббы. Однако вошедший не стал бы называть тех, кто появился перед ним из полутёмных глубин здания, охранниками. В самом деле, ну что могут сделать четверо вооружённых вибротопорами гаморреанцев и тви'лек без оружия против одарённого? Вот именно, что ничего.
   - Hi chuba wata da naga? (Что ты здесь делаешь?) - спросил тви'лек на хаттском. Об этой особенности всей челяди Джаббы прибывший был очень хорошо осведомлён - что они предпочитали говорить исключительно на хаттском. - Ah'chuu apenkee? (Ты кто?)
   - Мне нужно видеть Джаббу, - произнёс на стандартном вошедший во дворец человек.
   - Oovalee mikiyuna tala Jabba prali. (Многие хотят видеть Джаббу.) - Тви'лек блеснул глазами в полумраке коридора. - Yo bana pee hota kayu Jabba? (Что тебе надо от Джаббы?)
   - Это я скажу самому Джаббе, а не его лакею! - человек криво усмехнулся и многозначительно крутанул вокруг кисти правой руки рукоять-энергоблок лазерного меча.
   - Kee numa Jabba teyu khala. (Боюсь, Джабба не примет тебя.) - Тви'лек усмехнулся в ответ и сделал едва различимый знак своим спутникам. - Yassa nee choo wara! (Выкиньте его отсюда!)
   - Неверное решение. - Человек откинул с головы капюшон и перевёл взгляд на двинувшихся в его направлении массивных гаморреанцев, угрожающе качающих своими вибротопорами. - Учти, я хотел по-хорошему всё обставить, но если ты такой упрямый, то уж извини...
   Небрежным взмахом левой руки вошедший отправил двоих свиноподобных гуманоидов в дальний конец полутёмного коридора, как следует приложив их спинами о каменные стены. Оружие, зазвенев, упало на плиты пола. Двое других охранников схватились за горло, силясь сделать хотя бы один вдох.
   - Видишь, как всё обернулось? - Седрисс, урождённый Кага Лок, имперский инквизитор, осуждающе покачал головой. - А ведь можно было всё тихо-мирно решить. А ты не захотел.
   Гаморреанцы, хрипя из последних сил, рухнули на пыльный каменный пол коридора и застыли без движения.
   - Ты отведёшь меня к Джаббе. - Седрисс пристально вгляделся в глаза тви'лека, в которых явственно отражался страх перед таинственным гостем.
   - Я отведу тебя к Джаббе, - покорно проскрипел тот на корусанти. Развернувшись спиной к инквизитору, тви'лек засеменил вглубь дворца, не обратив никакого внимания на лежащих на полу охранников.
   Алдераанец довольно кивнул сам себе и тронул сенсор на панели небольшого комлинка военного образца, что был закреплён на его левом запястье, после чего уверенным шагом двинулся вслед за мажордомом Джаббы. А несколько секунд спустя у открытых ворот дворца, подняв тучи пыли, приземлились три LAAT-A/S, из которых высыпали вооружённые бластерными карабинами и ручными лучемётами штурмовики.
   Слуга Джаббы провёл Седрисса в обширное помещение, в котором находилось довольно много разумных жизнеформ, как относящихся к людскому племени, так и принадлежавших к другим народам. Почти все, кто здесь присутствовал, были вооружены разнообразным оружием, от вибротесаков до тяжёлых ручных бластеров; среди разношерстной толпы тут и там сновали дроиды обслуги. В дальнем конце зала, на большой платформе, которая, судя по всему, служила ни чем иным, как троном, восседал - если это слово применимо к брюхоногой форме жизни - владелец этого дворца Джабба Десилийк Тиуре, босс местной криминальной империи.
   - Bo shuda? (Чего припёрся?) - услышал Седрисс грубый басовитый голос хатта. - Coo latta yuna? (Кто тебя сюда впустил?)
   - Его спрашивай. - Инквизитор насмешливо кивнул на тви'лека, который склонился к уху Джаббы и принялся что-то говорить ему. Однако, судя по реакции хатта, сказанное пришлось не по вкусу Джаббе, потому что криминальный босс с силой оттолкнул от себя мажордома, так, что тот врезался в стоявшего рядом с "троном" грана и гневно уставился на алдераанца.
   - Kava doompa-ta! Hees torona lapa-namee tocha khassta! (Слабоумный болван! Он использует старый мысленный трюк одарённого!) - прогрохотал Джабба.
   - По-иному твои громилы меня впускать не захотели, - пожал плечами Седрисс. - А мне нужно было тебя увидеть, причём по очень важному делу.
   - Ya koo tocha ka poonoo nee sok nyee! (Твои способности не действуют на меня!) - Джабба сделал едва видимый знак, и тут же десятки стволов оказались направленными на инквизитора.
   - Мне прекрасно известно о нечувствительности хаттов к Силе, - отозвался алдераанец, - но я не вижу в этом особой проблемы. Убедить в том, что ты совершаешь ошибку, Джабба, я могу и по-иному.
   Седрисс спокойно продолжал стоять перед хаттом, не обращая ни малейшего внимания на нацеленные на него бластеры, и их обладатели начали понимать, что они чего-то не понимают. Когда же в помещение вкатились три дройдеки и ворвались с оружием наперевес штурмовики, до присутствующих во дворце Джаббы стало доходить, что они, судя по всему, вляпались в очень большое и плохо пахнущее органическое вещество.
   - У меня послание от губернатора Татуина. - Седрисс оглядел враз притихшее сборище. Даже дроиды - и те перестали мельтешить под ногами. - От нового военного губернатора Татуина полковника Тараша Воддера. Прежний губернатор снят со своей должности по служебному несоответствию. - Инквизитор многозначительно усмехнулся, давая понять Джаббе, что под этой безобидной формулировкой скрывалось, как минимум, обвинение в коррупции. - Тебе дозволяется остаться на планете и заниматься бизнесом - именно бизнесом, а не криминалом - при условии, что ты ни при каких условиях не станешь лезть в политику и ограничишь свои интересы легальными делами. Легальными, я подчёркиваю это слово.
   - Dopa syi? (Это всё?) - прогудел Джабба.
   - Да, это всё, - подтвердил Седрисс.
   - Luuni pa-johkki d'emperiolo doompa-ta, so Jabba cruni chita tokta. (Скажи этому имперскому болвану, что Джаббе никто не смеет диктовать свои условия). - Джабба с победным видом оглядел своё притихшее воинство. - Khatteese mola Tatooin-sa, pata-pata noola siju chompa! (Хатты правили на Татуине всегда, и я не вижу причин отказываться от своих привилегий!)
   - М-да... - инквизитор задумчиво погладил подбородок. - Историю ты знаешь из рук вон плохо, Джабба, да она тебя никогда не интересовала, если честно. И голосу разума ты внимать не хочешь. Что ж - у каждого разумного есть право на свой собственный выбор.
   - Uba weetha sya (Ты верно заметил, ситх), - отозвался Джабба. - Do-xappa chat! (А теперь проваливай!)
   - Ты здесь босс. - Седрисс невозмутимо пожал плечами и повернувшись спиной к хатту, сделал знак солдатам, чтобы те убирались отсюда. - Но твоё решение я бы не назвал дальновидным.
   Джабба в ответ на эти слова инквизитора лишь гулко расхохотался. Его приспешники присоединились к своему боссу, отпуская в адрес Седрисса и штурмовиков грубые остроты и оскорбления сразу на нескольких языках.
   - Сэр - вы позволите этому жирному слизняку диктовать вам свои условия? - возмущённо обратился к Седриссу командовавший штурмовиками офицер. - Это не слишком ли?
   - Диктовать условия мне не смеет никто, лейтенант Дрейкон, - спокойно отозвался алдераанец. - И Джабба это скоро поймёт.
   - То есть...
   - То есть, нам надо как можно скорее покинуть дворец этого весьма неприятного господина, лейтенант. Скоро здесь станет очень и очень неуютно.
   Офицер Штурмового Корпуса хотел было спросить инквизитора, что именно тот имеет в виду, но встретился взглядом с Седриссом и промолчал. Потому что увидел в самой глубине коричневых глаз инквизитора нечто такое, что враз отбило у Дрейкона охоту задавать вопросы.
   Никто не препятствовал Седриссу и сопровождавшим его штурмовикам покинуть монастырь, превращённый Джаббой в его личный дворец. Попадавшиеся им на пути охранники - в основном, это были гаморреанцы, вооружённые вибротопорами - провожали инквизитора и штурмовиков мрачными взглядами, сжимая в руках своё оружие и заставляя имперских солдат держать пальцы на спусковых скобах бластеров. Однако никаких эксцессов не случилось. Седрисс и его сопровождение спокойно покинули дворец, после чего солдаты забрались в десантные челноки, а алдераанец уселся в седло своего спидербайка. Подождав, пока шаттлы со штурмовиками растворятся в голубом небе Татуина, инквизитор дотронулся до сенсора активации своего комлинка, закреплённого на левом запястье, и произнёс только одно слово, обращаясь к появившейся над панелью коммуникационного устройства голограмме офицера в форме военного космонавта: "Пламя". После чего активировал репульсорный привод и повёл спидербайк прочь от Б'омарра, не оглядываясь.
   Спустя ровно тридцать секунд ракета с барадиевой боеголовкой, выпущенная имперским ракетным крейсером, находящимся в пространстве над северным полушарием Татуина, ударила точно в середину здания монастыря и, пробив толстую крышу, превратила внутреннее пространство дворца Джаббы в подобие пробудившегося вулкана.
  
  
   Регион Экспансии,
   система Дарассин,
   четвёртая планета - Куэн.
  
  
   Густой туман, стелящийся между высокими зданиями центральной части главного города Куэна, был настолько плотным, что прямая видимость едва ли составляла полсотни метров, что вынуждало водителей наземных репульсорных и колёсных машин двигаться по улицам на невысокой скорости. Воздушных машин над городом не было вовсе - служба безопасности воздушного движения в такие моменты вводила полный запрет на движение аэрокаров, поскольку ориентироваться в таком густом тумане в условиях плотной городской застройки было делом непростым.
   Сидящая за столиком в одном из уличных кафе молодая женщина, одетая в простую одежду, которая говорила о том, что её обладатель явно звёзд с неба не хватает, а принадлежит, судя по всему, к рабочему классу, с отсутствующим видом ковыряла пластиковой вилкой в лежащем на пластиковой же тарелке пюре из овощей. Рядом с тарелкой стояла накрытая крышечкой керамическая кружка, откуда доносился аромат свежезаваренного каффа.
   Посетителей в кафе было немного. Время близилось к вечеру и многие из тех, кто любил хаживать в подобные заведения перекусить, а заодно и поболтать с друзьями и знакомыми, ещё находились на работе. На женщину никто из немногочисленных посетителей не обращал ни малейшего внимания, равно как и персонал кафе. За обед было уплачено сразу же после того, как дроид-официант поставил на столешницу заказанную еду, а личные дела посетителей никого не касались.
   Прозрачные дверные створки из метастекла разошлись в разные стороны, впуская в кафе очередного посетителя, одетого в длинный серый плащ-накидку с надвинутым на голову капюшоном. Войдя внутрь, он тряхнул головой и резким движением сбросил капюшон на плечи, после чего внимательно окинул взглядом помещение. Заметив сидящую в нескольких метрах от входа женщину, он уверенно направился в том направлении.
   - Вижу, тебе не доставляет удовольствия то, что находится перед тобой, Сарисс, - суровым голосом произнёс вошедший, оглядев женщину пронзительными жёлтыми глазами. - Отчего же?
   - Ты прилетел на Куэн для того лишь, чтобы насмехаться надо мной, Зекр? - женщина, которую вошедший назвал Сарисс, подняла голову от тарелки и пристально взглянула на него. - Если так, то можешь проваливать.
   - Если я так сделаю, твой отец мне голову оторвёт! - Зекр Нист, один из семи сильнейших адептов Тёмной Стороны, изобразил на своём суровом лице некое подобие усмешки. - Может, ты всё же позволишь мне присесть? Или я прилетел сюда с Корусанта лишь затем, чтобы выслушивать твои колкости?
   - Мне сейчас совсем не до колкостей, Зекр. - Сарисс отодвинула в сторону тарелку с овощами и сняла крышку с кружки. Оттуда сразу же начал распространяться аромат свежего каффа, приятно щекоча ноздри.
   - Кореллианский кафф? - Нист потянул носом воздух. - Не откажусь.
   Нист жестом подозвал к себе дроида-официанта и набрал на его сенсорной панели заказ. Мигнув фоторецепторами, дроид послушно покатил в сторону кухни.
   - Итак - зачем ты хотела видеть кого-то из нас? - пантоломинец вгляделся в лицо собеседницы. - Надоело прислуживать Джереку? Решила, наконец, взяться за ум?
   Сарисс задумчиво повертела в руках полупустую кружку.
   - Можно и так сказать, если тебя этот вариант устроит, Зекр. Но дело здесь вовсе не в уме.
   - А в чём же?
   - В действиях Джерека. Он всё больше и больше погружается в собственные планы, которые, уж поверь мне на слово, ничего хорошего не принесут галактике.
   - И какие же планы у Джерека насчёт целой галактики? - с усмешкой спросил Нист, однако его глаза оставались серьёзными.
   - Не иронизируй, Зекр. - Сарисс одним махом опорожнила кружку и поставила её обратно на стол. Проводила внимательным взглядом троих куэнни, которые вошли с улицы внутрь кафе и заняли один из свободных столиков. - Джерек очень далеко метит. И, учитывая его настойчивость в достижении цели, это может сработать. При определённых обстоятельствах.
   - При определённых. - Пантоломинец помолчал, пока дроид-официант расставлял перед ним кружку с каффом и тарелку с двумя бисквитными пирожными - пожалуй, это была единственная слабость Ниста. - Понятно. А конкретнее можно?
   - Он почти нашёл Долину Джедаев! - выдохнула Сарисс, при этом почему-то прикрыв глаза.
   - Почти не считается, Сарисс.
   - Осталось совсем немного. После того, как миралука отобрал у человека по имени Морган Катарн диск с записями, который тот намеревался передать в руки Альянса, от последнего шага его отделяет чуть-чуть.
   - Тебе известно, что именно содержалось на том диске? - спросил адепт.
   - Практически ничего не могу сказать. Из всех приспешников Джерека только Бок Асека и Мо знают об этом диске, все остальные довольствуются лишь тем, что миралука считает нужным доводить до их сведения.
   - Это очень похоже на него, - кивнул Нист, доедая второе пирожное. - Где он сейчас?
   - Не имею ни малейшего представления.
   - То есть как? - опешил Нист. Рука с десертной вилкой застыла на полпути между тарелкой и ртом пантоломинца. - Что ты хочешь этим сказать?
   - То и хочу. - Сарисс недовольно взглянула на Ниста. - Я улетела с "Мести" ещё когда корабль находился вместе с сопровождением на орбите Маркаба-V...
   - Маркаб-V? - рука с вилкой опустилась на столешницу. - Что Джереку нужно на Маркабе-V?
   - Догадайся с одного раза! - ехидно усмехнулась Сарисс.
   Удивление Ниста вполне было объяснимо с логической точки зрения. Находящаяся в Диком Пространстве, неподалёку от Мореллии, пятая планета Маркаба, населённая высокоразвитой гуманоидной расой маркабиан, была известна тем, что некогда, ещё в Дореспубликанскую эпоху, на планете произвёл аварийную посадку разведывательный корабль Бесконечной Империи раката, на борту которого находился некий артефакт - Кристалл Времени, дающий возможность тому, кто обладал этим артефактом, заглянуть в пучины Времени. Предания гласили, что этот артефакт не принадлежал раката - он был найден ими во время их захватнических войн на планете Фаллар, жителей которой раката подвергли ксеноциду. Понять природу Кристалла на тот момент, когда звездолёт Бесконечной Империи потерпел аварию в системе Маркаб, раката не сумели, поэтому артефакт оставался для них загадкой. Куда и зачем его перевозили, никто не знал, но факт оставался фактом - после того, как ракатанский звездолёт приземлился на Маркабе-V, он был атакован аборигенами, которые к тому моменту уже находились на довольно высоком уровне развития и, хотя в космос маркабиане тогда ещё не вышли, но их технологии позволили им сокрушить раката и захватить космический корабль. Однако, поскольку маркабиане развивались по иному пути, нежели жители Лехона, копировать ракатанские технологии они не стали, а вместо этого использовали инопланетные механизмы как образцы для развития собственных технологий. Однако Кристалл Времени остался загадкой и для маркабиан. Недолго думая, они поместили загадочный артефакт в хранилище и забыли о нём. Забыли - до того момента, как в Маркабианской Лиге разразилась жестокая гражданская война и лидеры одной из сторон решили использовать Кристалл Времени для того, чтобы получить преимущество. Неизвестно, что они умудрились сотворить с артефактом, однако попытка использовать Кристалл привела к тому, что в системе маркабиан (а следует отметить, что к тому времени маркабиане тогда ещё не вышли в галактическое пространство) разразилась гиперпространственная буря, уничтожившая больше половины обоих флотов, а локальное искривление метрики пространства разрушило одну из внешних планет - ледяной планетоид размером с Ондерон. Ужаснувшись содеянному, лидеры обеих сторон тут же заключили перемирие и начали переговоры о дальнейшей судьбе своего народа, а таинственный артефакт фаллариан - если, конечно, этот народ являлся его создателем - был надёжно упрятан в хранилище на одной из военных баз, расположенной на безлюдной луне шестой планеты Маркаба. И надёжно позабыт после того, как Маркаб подвергся атаке войск Ксима Деспота. По всем военным базам и крупнейшим городам маркабиан были нанесены орбитальные удары, немногочисленный военный флот был разбит армадой Ксима, а Маркаб-V был оккупирован имперскими войсками. Об артефакте надолго забыли.
   - Кристалл Времени. - Зекр Нист понимающе кивнул и одним махом проглотил то, что оставалось от пирожного. - Он его нашёл?
   - Нет. Маркабиане не очень были рады присутствию в их системе линкора Джерека и Звёздных Разрушителей и очень настойчиво рекомендовали Джереку покинуть их систему. А настаивать они умеют. Но Джерек так просто не отступится.
   - Понятно. - Нист тремя глотками осушил кружку с каффом. - Это всё, что ты хотела мне сообщить?
   - А тебе этого недостаточно? - Сарисс нахмурилась. - Мне... я не хочу больше принимать в этом участия, Зекр. Но отец... он ведь был так зол на меня, когда я оставила Дромунд-Каас...
   - Кронал будет только рад, если ты вернёшься, - заверил её Нист. - Твоё заблуждение он уже давно простил, Сарисс. Оставаясь же с Джереком - ну, ты ведь понимаешь, что Император тоже не дурак и прекрасно понимает, куда ветер дует. Я уж не говорю про Вейдера.
   - О, Палача Императора тяжело обмануть, уж что верно, то верно! - Сарисс позволила себе ухмыльнуться. Про себя же она подумала, что, похоже, она вовремя соскочила с магнитоплана - оказаться между Вейдером и Джереком было весьма сомнительным удовольствием.
   Нист внимательно всмотрелся в лицо бывшей Пророчицы Тёмной Стороны и медленно кивнул.
   - Мой корабль запаркован на орбитальной станции Куэна. Можем отправляться немедленно.
   - Да. - Сарисс огляделась ещё раз и встала из-за стола. - В ближайшее время должны произойти некоторые события и будет лучше, если мы будем к ним готовы.
  
  
  
   Глава 41.
  
  
   Внешнее Кольцо,
   Сектор Сиджимис,
   система Пантора,
   орбитальное пространство Орто-Плутонии,
   спутник планеты - Пантора.
  
  
   Челнок класса "Тета" совершил плавный разворот в воздухе ровно на сто восемьдесят градусов и выпустил посадочные опоры. Вниз ударили тугие воздушные струи, подняв с поверхности посадочной площадки облачка пыли и заставив выстроившихся в шеренгу панторанских гвардейцев отшатнуться в сторону. Я усмехнулся про себя - необходимости в воздушной продувке не было ровным счётом никакой, просто пилоты моего шаттла таким образом решили отодвинуть в сторону местных безопасников. Собственно говоря, навряд ли среди местных офицеров мог найтись убогий умом настолько, что отдал бы приказ своим подчинённым воспрепятствовать посадке челнока Главнокомандующего Имперским Флотом, который, по официальной версии, прибыл на Пантору для встречи с местным руководством. Отчасти, так оно и было - Райо Чучи на данный момент занимала весьма ответственный пост спикера Панторанской Ассамблеи. Однако, как вы сами понимаете, причина была совсем иной.
   - Милорд - нас только что уведомили, что спикер Чучи ожидает вас в своём рабочем кабинете. - Капитан Брекенридж остановился подле кресла, в котором я сидел, и почтительно склонил голову. - За вами уже выслан транспорт, чтобы доставить в Ассамблею.
   - Доставить - вы не находите, капитан, что слово несколько неуместное? - я добавил в голос едва заметную иронию, которую дантуинец вряд ли почувствовал. - Такое ощущение, что на Пантору прибыл не Лорд Вейдер, а какой-то проходимец, которого надлежит под охраной препроводить к местным властям!
   Из-за боевого шлема лица Брекенриджа не было видно, но мне этого и не требовалось - я с помощью Силы прекрасно видел, что лицо офицера мгновенно покраснело от смущения. Впрочем, оговорка вышла просто смешная - и всё тут.
   - Ладно, это дело второстепенное. - Я поднялся на ноги и кивнул дантуинцу. - Давайте не будет проявлять невежливость по отношению к спикеру Чучи, капитан. Раз за нами выслали транспорт, то я полагаю, что нам пора.
   - Невежливость? - в голосе Брекенриджа промелькнуло раздражение. - По отношению к кому? К той, которая позволяет всяким преступникам укрываться на своей планете?
   - А вот здесь вы ошибаетесь, капитан. - Я направился к внешнему люкуеты". - Сенатор... то есть, спикер Чучи не имеет никакого отношения к укрывательству беглого джедая Асоки Тано.
   - То есть как? - не понял дантуинец.
   - Очень просто. - В сопровождении Брекенриджа и шести вооружённых М-24 штурмовиков я покинул пассажирский отсек челнока и, пройдя через модифицированный десантный отсек, начал спускаться по опущенной десантной аппарели. - Это обычная, как говорится в таких случаях, подстава.
   - То есть как? - повторил капитан.
   - Ну, полноте, Брекенридж - неужели я ошибался в вас, подписав ходатайство адмирала Пиетта о присвоении вам очередного звания? Подумайте хорошенько...
   - Простите, сэр, но я, в отличие от вас, не являюсь одарённым, - насупился Брекенридж.
   - Вообще-то, для этого не надо быть одарённым, капитан. Я просто очень внимательно ознакомился с результатами глубокого зондирования. Что, кстати, не мешало сделать и вам. Ну да ладно...Тот пейзаж, который видел Лиелл во время сеанса связи с Фалкрумом, действительно является пейзажем Панторы. Но есть одно "но", капитан - это отличного качества голографическая проекция, которую беглым взглядом трудно отличить от оригинала, да ещё и через видеосвязь. Тано просто очень хотела направить нас по ложному следу, хотя я не исключаю того, что спикер Ассамблеи может что-то знать - ведь когда-то она и Тано были хорошими подругами.
   - А теперь Тано её просто предала? - Брекенридж покачал головой. - А ещё джедаев позиционировали в качестве едва ли не эталона - дескать, вот какие они, рыцари без страха и упрёка. Насчёт страха не скажу, а вот касаемо упрёка...
   Из-под шлема капитана донёсся смешок.
   - Похоже, что эти солдаты и есть наше сопровождение, - я знаком приказал Брекенриджу замолчать и кивком головы указал на выстроившихся полукольцом у репульсорного экипажа панторанцев в военной форме, вооружённых бластерными винтовками местного производства, весьма сильно смахивающие на церемониальные винтовки Стражи Сената Галактической Республики. - Давайте не будем проявлять неуважение к ним, капитан. Это всё-таки невежливо с нашей стороны.
   - Как прикажете, сэр, - невозмутимо отозвался дантуинец.
   При нашем приближении от строя солдат отделился высокий крепко сложенный панторанец, который, в отличие от остальных был вооружён только бластером, причём не местным, а бластековским. Остановившись передо мной и Брекенриджем, он приложил к правому виску руку в воинском приветствии и произнёс на стандартном галактическом:
   - Лорд Вейдер - добро пожаловать на Пантору. Я - капитан Чимо Нирал, офицер Национальной Гвардии. Спикер Панторанской Ассамблеи госпожа Чучи ожидает вас в своей резиденции. Прошу вас.
   Сказав это, панторанец оглядел внимательным взглядом стоявших за моей спиной штурмовиков.
   - Однако ваше сопровождение не может покинуть пределы космопорта, - добавил капитан Нирал. - Солдаты Штурмового Корпуса должны будут остаться здесь.
   - И почему вы так решили, капитан? - спокойно осведомился я.
   - Таковы правила, Лорд Вейдер, - пожал плечами панторанец. - Пантора - нейтральная планета, и вашим людям здесь делать нечего.
   - Правила. Вот как. Понимаю. - Я перевёл взгляд на Брекенриджа. Дантуинец молча стоял слева от меня и внешне никак не реагировал на слова Чимо Нирала, однако при помощи Силы я прекрасно чувствовал исходящее от Брекенриджа возмущение. Но выучка и привитая армейская дисциплина, а также факт присутствия рядом с ним вышестоящего по званию сдерживали офицера-штурмовика от резких слов и от таких же резких действий. - Что ж, капитан Нирал - полагаю, что вы правы. Мы действительно являемся здесь гостями, а гости не должны диктовать хозяевам свои условия и правила.
   - Как прикажете, милорд. - Брекенридж оглянулся. - Лейтенант Альстер - принимайте командование на себя. Оставайтесь здесь, ни во что не ввязывайтесь. - Перейдя на закрытый канал связи, капитан добавил: - В случае возникновения непредвиденной ситуации действовать по коду "Икс-Три-Один". По возможности обойтись без излишних жертв.
   - Так точно, сэр! - отозвался Врэнк Альстер.
   - Ведите нас, капитан, - обратился я к панторанцу. Правила, понятное дело, нарушать я не собирался, а касаемо того, что я остался без сопровождения - ну, так оно мне особо и не требовалось. Дань дипломатическому этикету всего лишь.
   - Особо вести никуда не надо. - Нирал указал на ожидающий нас репульсорный транспортёр. - Прошу вас, Лорд Вейдер.
   - После вас, капитан.
   Панторанец дёрнул плечом, но более никак не выказал своего неудовольствия моими словами.
   Подождав, пока я и Брекенридж разместимся в пассажирском салоне машины, которая явно была переделанным в гражданский вариант из военного БТРа, Нирал отдал водителю транспорта какую-то команду на своём языке, которого я не знал, но здесь не надо было быть лингвистом. Загудел репульсорный привод и машина плавно тронулась с места.
   Космопорт располагался примерно в двадцати километрах от главного города Панторы - Элату - и связывало его со столицей широкое восьмиполосное шоссе, по которому в обе стороны двигались различные репульсорные и колёсные экипажи. Преобладали, конечно, первые, но и колёсных машин тоже хватало. В принципе, хоть репульсорный транспорт по проходимости давал неплохую фору колёсному, последний был более защищён от разного рода репульсорных "глушилок", которые запросто могли обездвижить спидер или любое другое репульсорное транспортное средство, тогда как колёсные машины воздействию такого рода были не подвержены.
   Машин на трассе было довольно много, но транспорт Ассамблеи двигался по крайней правой полосе с включёнными проблесковыми маячками и до Элату мы добрались всего лишь за десять минут. Но в город машина не стала въезжать - вместо этого БТР свернул с шоссе на дорогу, опоясывающую город по поднятой над поверхностью эстакаде, и двинулся по ней. Проехав по ней с десяток километров, транспортёр повернул на узкий однополосный пандус, ведущий к величественному дворцу, по углам которого возвышались четыре остроконечные башни цилиндрической формы. Проехав по пандусу, машина въехала внутрь здания Ассамблеи сквозь открывшиеся на уровне четвёртого этажа ворота и остановилась внутри просторного холла.
   - Лорд Вейдер - спикер Чучи ждёт вас. - Капитан Нирал вышел из кабины транспортёра и подошёл ко мне. - Но вы должны будете сдать своё оружие, так как вооружённым посетителям доступ к госпоже Чучи воспрещён.
   - И как вы собираетесь отобрать у меня вот это? - я слегка похлопал по висящей на поясе рукояти-энергоблоку. - Силой?
   - Сожалею, но таковы правила. - Нирал, судя по всему, решил стоять на своём до конца.
   Что ж - подобное соблюдение воинского устава я всегда уважал и приветствовал. Но не тогда, когда это было направлено против меня лично. Технически, световой меч мне особо не был нужен, при желании я мог в два счёта раскатать этот дворец по кирпичику. Однако где это видано, чтобы Тёмный Лорд ситхов кому бы то ни было отдавал свой меч?
   - Капитан Нирал - вам ведь прекрасно известно, кто я такой, и что оружие мне особо и не нужно для того, чтобы перебить всю охрану Ассамблеи, - спокойно произнёс я, краем глаза наблюдая за Брекенриджем. Дантуинец прекрасно держал себя в руках, хотя и было заметно, что он в любой момент готов выхватить бластер из кобуры. - Меч, который вы изволите требовать, является как бы подтверждением моего статуса, и отдавать я его вам не собираюсь.
   Эти мои слова явно привели панторанца в состояние, близкое к замешательству. Он оглянулся на своих гвардейцев, однако те без команды вышестоящего офицера не предпринимали никаких действий.
   - Ваши слова имеют смысл, Лорд Вейдер, - наконец проговорил Нирал, хмуря брови и делая пару шагов назад. - Но ваш спутник должен сдать свой бластер.
   - Нет. - Откровенно говоря, вся эта говорильня начала меня утомлять. - Этого не произойдёт.
   Совершенно неожиданно для себя, но отнюдь не для меня, гвардейцы одновременно выронили своё оружие и в испуге отшатнулись от меня. Чимо Нирал взглянул на меня прищуренными глазами и слегка покачал головой, но более никак на это не отреагировал.
   - Следуйте за мной, - произнёс он. Развернувшись на сто восемьдесят градусов, панторанец быстрым шагом направился к видневшейся в дальнем конце массивной двери, встроенной в изящную витую арку. Я коротко кивнул Брекенриджу и направился вслед за гвардейским офицером.
  
  
   Спикер Панторанской Ассамблеи госпожа Райо Чучи оторвала свой взгляд от трёхмерного голографического монитора и взглянула на появившуюся в дверном проёме высокую фигуру, запакованную в чёрную фуршинговую броню, с висящим на поясе световым мечом, сопровождаемую офицером Штурмового Корпуса, вооружённым бластером, позади которых маячил офицер-гвардеец.
   - Госпожа спикер... - начал было Нирал, но Чучи повелительным жестом остановила гвардейца.
   - Всё в порядке, капитан, - спокойно произнесла панторанка. - Вы и ваши люди могут быть свободны.
   - Как прикажете, госпожа спикер. - Чимо Нирал поклонился и, бросив на меня и Брекенриджа неодобрительный взгляд, круто развернулся на месте и, сделав знак сопровождавшим его гвардейцам, вышел из кабинета, плотно притворив за собой двери.
   С минуту Чучи внимательно разглядывала меня и Брекенриджа, потом на её лице появилось некое подобие усмешки.
   - Итак, меня удостоил чести посетить сам Верховный Главнокомандующий Галактической Империи, - проговорила она на корусанти. - И я почему-то уверена, что официальная версия вашего визита на Пантору очень сильно отличается от реальной. Ведь так?
   Я про себя усмехнулся. Райо Чучи и во времена Войны Клонов заметно отличалась от большинства политиков тем, что обладала весьма проницательным умом и логическим складом мышления. Что она сейчас и демонстрировала.
   - Вы совершенно правы, спикер Чучи, - прогудел я. - Реальная причина моего прибытия на Пантору отличается от официальной так же, как Звёздный Разрушитель - от кореллианского грузовика класса "иттриль".
   - Рада это слышать, Лорд Вейдер. - Чучи отключила свой рабочий компьютер и откинулась на спинку своего конформного кресла. - И какова же эта причина, если не секрет? Только учтите, что Пантора является нейтральной планетой и не принимает участия ни в каких действиях, которые происходят сейчас в галактике. Мы не поддерживаем Альянс Повстанцев, но и присоединяться к Империи тоже не спешим, несмотря на все те реформы, что были проведены Императором Палпатином за последнее время.
   - Галактическая Империя, как вам, должно быть, прекрасно известно, не вмешивается в дела нейтральных миров, спикер Чучи, - отозвался я. - И ваш мир - не исключение. Я здесь совершенно по иной причине и она не касается галактической политики.
   - Не вмешивается? - панторанка слегка нахмурилась. - А как же Мандалор?
   - Мандалор - это совсем иное дело.
   - Вот как? - Чучи хмыкнула. - Ну, здесь с вами тяжело не согласиться... Ох, что ж это я - совсем забыла про этикет! - спикер Ассамблеи совсем по-женски всплеснула руками. - Да вы садитесь, прошу вас! Ой, как неловко!
   Никакого притворства, могущего исходить от Райо, я не почувствовал. Панторанка была вполне искренна в своих эмоциях. Кивнув Брекенриджу, я уселся в свободное конформное кресло по другую сторону большого треугольного стола, занимавшего центральную часть кабинета спикера.
   - Навести порядок на Мандалоре давно было пора, - продолжила Чучи. - Только это потребует от Империи значительных финансовых затрат, ведь фактически, нужно на пустом месте создавать промышленность планеты. "Мандал Моторс" и "Мандал Гипернавтикс" не в счёт. - Она внимательно посмотрела на дантуинца, который неподвижно сидел в кресле справа от меня. - А ваш спутник здесь необходим?
   Подоплёку вопроса Чучи я отлично понимал. Присутствие при конфиденциальных переговорах простого офицера-штурмовика как бы было излишним, но дело в том, что я не считал Сола Брекенриджа простым офицером. Он уже неоднократно доказал своими действиями, что вполне заслуживает гораздо большего, к тому же, иметь под рукой надёжного человека никогда не было излишним.
   - Капитан Брекенридж имеет полное право находиться здесь как официальный помощник Главнокомандующего, - ответил я чуть более резко, чем полагалось. - Этот вопрос я более не считаю нужным обсуждать, спикер.
   - Как пожелаете. - Чучи слегка склонила голову, увенчанную замысловатой причёской, коими всегда отличались панторанские женщины. - Итак, Лорд Вейдер - что же именно привело вас на мою планету?
   - Поиски опасного преступника.
   - Опасного преступника? - было видно, что мой ответ привёл Чучи в растерянность. - Но на Панторе нет и не было никаких повстанцев или же симпатизирующих им лиц. Если же вы имеет в виду группу Телрака Чана, то год назад лично я и Председатель Папаноида дали им разрешение на то, чтобы покинуть Пантору и присоединиться к Альянсу. Нам не нужен дестабилизирующий фактор в нашем обществе, могущий привести народ Панторы на грань гражданской войны.
   - Вы и Председатель Папаноида приняли весьма мудрое решение, спикер, только я вовсе не о каких-то ваших внутренних смутьянах говорил.
   - Тогда о ком же? - не поняла панторанка.
   - Об одной персоне, которая вам хорошо известна.
   - И кто же это?
   - Мастер-джедай Асока Тано.
   - Мастер-джедай? - фыркнула Чучи. Похоже, мой вопрос не явился для неё неожиданностью. - Ну, если ей нравится так себя называть - это её право. Только вот мастер ли она? Вы в курсе ведь, что она, после того, как ушла из Ордена, некоторое время бегала по галактике, как укушенная за одно место, а потом на какое-то время исчезла из поля зрения и появилась уже в том ранге, который сама на себя возложила? Хм, вряд ли, вы же были заняты своими делами и личной вендеттой. Интересно, что такого лично вам сделали джедаи, что вы так рьяно преследовали их на протяжении почти шестнадцати лет?
   Отвечать на этот вопрос я вовсе не собирался, да и Чучи задала его лишь затем, чтобы разговор проходил в том ключе, в котором было выгодно ей. Похвально для политика её ранга. Это доказывало, что Райо не зря занимала свой высокий пост, являясь, по сути, фактически первым лицом в государстве - ведь должность Председателя Панторанской Республики была всего лишь символом государства, а реальная власть на планете принадлежала Ассамблее и её спикеру.
   - Что ж, Лорд Вейдер - ваш визит на Пантору в этом свете вполне оправдан. - Райо Чучи что-то нажала на поверхности своего рабочего стола. - Я активировала дисторсионное поле, чтобы нас никто не смог подслушать. Сами понимаете, всякое может случиться...
   - Вы очень предусмотрительны, спикер Чучи.
   - Ну, иначе бы я не занимала этот пост. - Панторанка как-то совсем по-девичьи улыбнулась, что несколько не вязалось с тем обликом, который я привык видеть. Последний раз я и спикер Панторанской Ассамблеи встречались полтора года назад, когда на Панторе неожиданно объявился один из тех джедаев, кому удалось избежать последствий Приказа 66 и последовавшей за ним Великой Чистки - рендилиец Кивер Марр. Тогда власти Панторы не стали чинить никаких препятствий беглому джедаю, однако военные известили ИСБ о нахождении на Панторе джедая, так как никто на Панторе не хотел, чтобы их родной мир стал объектом ПРИСТАЛЬНОГО внимания со стороны Тёмного Лорда. Я прилетел на планету вместе с Бэддоном Фассом и Квагом Гтуллом, застав Марра врасплох. Однако джедай не стал прятаться от нас или пытаться сражаться - он сам пришёл ко мне и заявил, что ему надоело прятаться по всяким крысиным норам и он хочет просто спокойно жить, как нормальный разумный, не опасаясь того, что по его душу в один далеко не прекрасный момент явятся имперские инквизиторы. Марра я знал ещё со времён Войн Клонов, пару раз мы даже вместе сражались против сепаратистов КНС, и уже тогда он производил впечатление уравновешенного и мудрого не по годам джедая, исповедовавшего принцип Единой Силы, за что большинство в Ордене его не очень любили. Спокойно переговорив с рендилийцем, я предложил ему стать инквизитором, однако такой вариант Марру пришёлся не по душе. Но стать наставником для тех одарённых, кто высказывал желание познавать Единую Силу, он не отказался, вследствие чего был зачислен в штат Академии на Оссусе в качестве преподавателя по выживанию и оружейному делу - что-что, а оружие Марр просто обожал, иногда (в бытность свою джедаем) я даже считал его маньяком в этом плане.
   - С Асокой Тано я встречалась в последний раз три года назад и произошло это здесь, в Элату. Она прилетела на Пантору, следуя куда-то по своим делам, и решила со мной встретиться, чтобы в который уже раз попытаться меня переубедить и затащить Пантору в этот Альянс. Разумеется, ничего у неё не вышло, ибо наш народ не горит желанием нарушать свой нейтралитет ради каких-то эфемерных принципов Мотмы и её сподвижников... тем более, что я тоже не слепая и не глухая и мне известно о связях верхушки Альянса с такими личностями, как Ити, Келриан и Селкайм. Да и лезущий в большую политику Борск Фей'лиа... личность весьма неоднозначная, вы не находите? - не дождавшись от меня комментариев по поводу ботана, Чучи усмехнулась. - Разговор с Тано был непростым и с Панторы она улетела ни с чем. Однако меня заинтересовал факт того, что она за это время стала полноценным мастером-джедаем. Причём, хоть я и не являюсь одарённой, было ясно, что обучал её не джедай. Ну, или точнее - не совсем джедай.
   - И на основании чего вы сделали такой вывод? - с интересом осведомился я.
   - Если бы она была джедаем - она бы так себя не вела.
   - Как - так?
   - Ну, как бы вам это объяснить... - Чучи несколько замялась, явно пытаясь подобрать нужные слова. Хотя, если честно, я и так чувствовал, что она собирается сказать. Обучение Джерека явно не пошло Тано на пользу - похоже было, что миралука сумел вдолбить ей в голову постулаты Тёмной Стороны, причём отнюдь не самые хорошие. Если вы думаете, что у Тёмной Стороны Силы нет никаких положительных моментов - тогда о чём с вами можно говорить? Вы, наверное, лишь поверхностно знакомы с Кодексом ситхов, и даже не удосужились вникнуть в строки его:
   Покой - это ложь. Есть только страсть.
   Через страсть я получаю силу.
   Через силу я получаю мощь.
   Через мощь я получаю победу.
   Через победу мои оковы будут разрушены.
   И Сила освободит меня.
   Нет развития без борьбы, всё, чему учил Кодекс джедаев, является прямым путём к застою и загниванию. Если цивилизация не борется за что-нибудь, а просто тупо позволяет себе плыть по течению бытия, то это - прямой путь к упадку и деградации. То же самое можно применить и к отдельному индивидууму. Но, возможно, Джерек сумел извратить Кодекс, подделать его под свои амбиции.
   - Объясните, как сможете. - Я скрестил на груди руки и выжидающе воззрился на Чучи.
   - Если бы её обучил джедай, в ней не было бы столько злости, - сказала спикер Ассамблеи. - Понимаете, меня больше всего поразило то, с каким холодным расчётом в голосе она рассуждала о том, как лучше всего спланировать операции против Империи, как нанести ей... то есть, вам... наибольший урон. Если бы речь шла о каких-то сооружениях или технике, это я могла бы ещё понять - в конце концов, какие могут быть чувства по отношению к неодушевлённым предметам? Но ведь в данном контексте речь шла о тысячах жизней, пусть эти жизни и принадлежали к врагам Асоки! А Пенгалан-IV? Когда на Панторе узнали об этом варварском акте, подавляющее большинство граждан были потрясены до глубины души и возмущены подобным актом террора. Сбросить атомную бомбу на научную станцию! А Кидрифф-V? - Чучи тряхнула головой. - Однако мы несколько отвлеклись. Так вот - Асока явно стала больше склонной к Тёмной Стороне и пусть её слова о том, что она - джедай, вас не смущают. Тот, кто обучал её, сделал всё очень тонко и умело, так, что эта дурочка ничего не почувствовала. Значит, это кто-то достаточно сильный для такого рода манипуляций, а я знаю лишь нескольких разумных такого уровня подготовки. Но Палпатин и вы сразу отпадаете, Кронал и Тремейн - тоже. Маловероятно, что это Седрисс...
   - К чему вы всё это мне говорите, спикер Чучи? - не понял я.
   - Делюсь с вами своими размышлениями, Лорд Вейдер, - невозмутимо пояснила панторанка. - Спасаю свой народ от вашего гнева.
   - От какого гнева? - удивился я. - Да полноте, Райо! - я позволил себе назвать Чучи по имени, что несказанно её удивило. - Если бы я, как вы изволите выражаться, гневался, то я бы сейчас находился не в вашем рабочем кабинете, а на ходовом мостике "Палача" и следил бы, как идёт высадка десантных сил на Пантору. Сейчас же я всего лишь хочу установить местонахождение преступницы, повинной во множестве смертей подданных Империи - как гражданских, так и военнослужащих.
   - Официально, ничего не скажешь! - Чучи чисто по-женски хихикнула. - Но я и вправду мало что знаю, ведь Асока меня не посвящала в свои планы. Я даже не имею понятия, где она может находиться. Может, она вообще предпочитает жить на своём звездолёте? Может, я вообще ошибаюсь во всём, что касается её наставника, и он - вовсе не тёмный джедай или ситх-ренегат, а принадлежит к Зелёным джедаям Кореллии или к Ордену Дженсаарай?
   Я ничего не сказал в ответ. Зачем? Есть такие вещи, которые простым разумным, вроде Райо Чучи, знать вовсе не обязательно. Кореллианские джедаи, которые и раньше-то были известны тем, что очень часто просто плевали на мнение Совета Ордена, располагавшегося на Корусанте, и поступали так, как считали нужным. Также они были известны тем, что не запрещали своим последователям создавать семьи, из-за чего такие "крайт-драконы", как Йода, Винду и Мунди, весьма неодобрительно смотрели на них.
   Когда Палпатин привёл в действие приснопамятный Приказ 66, отдельно он указал на то, чтобы кореллианских джедаев без особой на то нужды не трогали, ибо Владыка Ситх прекрасно понимал, что одарённые на дороге не валяются. Подавляющее большинство так называемых "зелёных" джедаев вернулось в Кореллианский Сектор, лишь единицы продолжили бесперспективное занятие их коллег из Ордена - борьбу с Империей. Тогдашний лидер кореллианских джедаев Келл Уортин проповедовал политику нейтралитета и невмешательства в происходящее за пределами Кореллианского Сектора, однако политика эта потерпела фиаско в 4 ДБЯ, когда Кореллию попытались вовлечь в Восстание. Группа кореллианских джедаев, возглавляемая Номи Лассик, выступила против проводимой Уортином политики добровольной изоляции, что, при прямом вмешательстве агентов бунтовщиков, привело к открытому столкновению между двумя группировками "зелёных" джедаев. Во время возникшего кризиса Келл Уортин был убит, предположительно - снайпером, и это отрезвило обе стороны. Возглавивший кореллианских джедаев после гибели Уортина Кейан Тералло объявил о том, что его люди будут по-прежнему исповедовать политику прежнего лидера и приказал задержать агентов повстанцев для передачи их в руки кореллианского правосудия. Когда же на Кореллию прибыла следственная группа Инквизитория, который заинтересовался тем, что произошло на Кореллии, Тералло встретился со старшим группы инквизитором Люном Оддо Дивинианом и в подробностях обрисовал тому ситуацию. Дивиниан, выслушав кореллианца, отправил на Корусант зашифрованный отчёт, в котором рекомендовал Императору обратить особое внимание на кореллианских джедаев как на потенциальных союзников, ибо "зелёные" ясно позиционировали себя в качестве противников повстанцев. Особенно это проявилось в последнее время в связи с возросшей популярностью небольшой, но весьма активной группы молодых кореллианцев, которую возглавлял подающий большие надежды ученик Тералло Корран Халкион, известный тем, что сумел разоблачить преступную деятельность имперского агента на Кореллии Киртана Лоора, который, используя своё служебное положение, занимался банальным рэкетом, шантажируя местных предпринимателей.
   А что касается Дженсаарай... "Серые" джедаи уже давно сотрудничали с Империей, оставаясь в тени. Даже лучшие агенты Кронала и Айсарда так и не смогли обнаружить место их дислокации. Дженсаарай предпочитали инкогнито и инкогнито это было практически невозможно нарушить.
   - Да... так вот. - Чучи немного нервозно провела рукой по волосам. - Я, конечно, могу и ошибаться, но лично мне кажется, что в своё время Асока совершила ошибку, уйдя из Ордена, хотя с неё тогда были сняты все обвинения и Совет предлагал ей остаться. По-видимому, у неё были на то причины.
   Были, да ещё какие! Но Чучи этого вовсе не обязательно знать.
   - Как бы то ни было, она несколько раз упоминала про Фелуцию. Говорила, что там спрятаны некие записи, могущие, если попадут не в те руки, причинить большой вред Альянсу.
   - Вот как? - я позволил себе саркастически ухмыльнуться, благо, шлем скрывал это от собеседницы. Фелуция, значит... Если верить моим ощущениям, а заодно и данным имперской разведки и агентов Инквизитория, именно на этой планете, расположенной в Мирах Таниума, вот уже на протяжении более чем двадцати лет скрывался один из джедаев, когда-то входивших в Совет Ордена джедаев... вернее, одна из джедаев. Слова Чучи ровным счётом ничего не проясняли, но теперь мне стало понятно то, что Асока, ставшая одним из адептов Джерека, запросто может принести в жертву даже свою родственницу. Кем именно приходилась магистр Шаак Ти Тано, я не знал точно, да, по правде говоря, и не стремился узнать. Больше всего меня занимал факт нахождения на Фелуции записей. Или голокрона. - Тем не менее, благодарю вас за предоставленные сведения, спикер Чучи. Возможно, они в недалёком будущем спасут не одну тысячу жизней.
   - Даже так? - панторанка изогнула свои брови. - Пафосно, тем более, из ваших уст, но пусть будет так. В конце концов, вам лучше знать.
   Вот здесь я никак не мог не согласиться с Райо Чучи. Мои чувства одарённого говорили мне, что гроза приближается. И ещё неизвестно, кто из нас двоих её переживёт.
   Я не имел в виду себя и Асоку.
  
  
   Глава 42.
  
  
  
   Регион Среднее Кольцо,
   Ботанский Сектор,
   система Коттлис,
   четвёртая планета - Коттлис,
   юго-восточная окраина главного города - Тал'кары.
  
  
   Клонившееся к горизонту светило Коттлиса - красное гигантское солнце Котт'лар - отбрасывало длинные тени от деревьев и домов на землю, поросшую аккуратно подстриженной травой ярко-зелёного цвета, и на улицы, чью проезжую часть покрывал идеально ровный слой асфальтобетона, а тротуары были выложены такой же идеальной плиткой из спрессованной псевдомраморной крошки. Редкие для этого времени суток и для этого района столицы машины неслышно скользили над дорогой, поодиночке исчезая под сенью крыш гаражей и парковочных навесов.
   Сидящий в плетёном кресле, что стояло на открытой веранде большого роскошного особняка, окружённого невысоким металлическим забором со встроенной в его структуру системой безопасности, ботан с мехом кремового цвета отложил в сторону датапад, на экране которого он только что просматривал какие-то заметки, и задумчиво поглядел в сторону виднеющихся на горизонте высоких башен деловой части города, среди которых мелькали различные воздушные машины. Хмуро поглядев на датапад, ботан задумчиво побарабанил пальцами правой руки по подлокотнику кресла и издал невнятный звук.
   - Борск - с тобой всё в порядке? - раздался из недр дома голос, явно принадлежавший ботанской женщине, говоривший на родном языке покрытых мехом уроженцев Ботавуйи. - Ты вроде как что-то уронил...
   - Всё в порядке, Тину, - отозвался Борск Фей'лиа. - Я просто задумался и у меня упал из руки датапад.
   - Это не тот ли, что я подарила тебе на твой день рождения? - недовольно проговорила ботанка. - Борск - тебе надо быть поаккуратнее. Этот датапад довольно дорого стоит, к тому же - это подарок.
   - Извини, дорогая. - Фей'лиа недовольно поморщился. - Я буду аккуратен.
   - Да уж постарайся! - фыркнула Тину. - Ужин будет готов через пятнадцать минут, так что не засиживайся. Уж я тебя знаю!
   Борск при этих словах усмехнулся и слегка пошевелился в кресле. Покосился на датапад. Конечно, для Тину этот прибор был очень важен, ведь она целых четыре дня носилась по магазинам, выбирая для мужа подарок на день рождения. Что ж, ему действительно надо быть поаккуратнее с датападом.
   Неожиданно что-то больно укололо Борска в правую часть шеи. Ботан недоумённо приложил руку к тому месту, где он почувствовал укол, и досадливо подумал о том, что зря он не опустил противомоскитную сетку. И эта мысль была последней в голове ботана перед тем, как он лишился сознания под действиям мощного транквилизатора, который содержался в выпущенном из игломёта микродротике. Того, как на веранду бесшумно спустились на тросах с зависшего над домом аэроспидера три призрачные фигуры в экипировке спецназа ИСБ с включёнными маскировочными полями, Фей'лиа уже видеть не мог.
  
  
   Внешнее Кольцо,
   сектор Миры Таниума,
   система Фелуция.
  
  
   - Я всё же не понимаю, милорд, почему вы не хотите, чтобы вас сопровождали штурмовики, - сердито проворчал командир 501-го легиона генерал Рекс, недовольно наблюдая за моими сборами. - Фелуция - место небезопасное даже для вас, а учитывая тот факт, что на планете находятся, как минимум, два джедая, отправляться вниз без подстраховки я считаю нелогичным решением.
   - Вы всерьёз полагаете, что наличие отряда штурмовиков может помочь справиться с джедаями, если вдруг что-то пойдёт не так, Рекс? - спросил я, проверяя зарядную обойму бластера - помимо своего традиционного оружия я решил захватить ещё и бластер. Никто не знал, что может встретиться там, внизу, среди грибных джунглей Фелуции. Присутствия Джерека или кого-то из его свиты я не ощущал (хотя они вполне могли использовать Сокрытие Силы), зато Шаак Ти и её ученица, забрачка по имени Марис Бруд, чувствовались мной очень хорошо.
   - Сэр - если использовать ЭМ-пулемёт или игломёт "Ксор", эффективность действий джедая можно свести к минимуму, - невозмутимо парировал Рекс. - Это доказано на практике.
   - Всё это мне тоже прекрасно известно, но если вдруг на Фелуции объявится сам Джерек, то все эти умертвляющие приспособления будут против него бесполезны. Да и против магистра Ти это тоже может не сработать.
   - Я всё же осмелюсь настаивать, сэр. - Командир 501-го легиона нахмурил брови. - Подобное снаряжение никогда не бывает лишним.
   Зная, что спорить с генералом равносильно плеванию в потолок, я лишь махнул рукой, давая понять Рексу, что на сей раз он одержал надо мной победу в этом коротком словесном поединке. Это вызвало довольную ухмылку на лице клона - немногие могли похвастать подобным поведением по отношению к Тёмному Лорду. Рекс как раз входил в число этих немногих.
   - Как себя чувствует тот молодой салонианец, который изъявил желание принять участие в нашей миссии? - спросил Рекс. - Надеюсь, он не станет нам обузой?
   - Присутствие лишнего одарённого в таких делах никогда не бывает излишним, Рекс, а этот парнишка, Кайл, имеет очень положительные отзывы от преподавателей Академии на Кариде. К тому же, в нём чувствуется большой потенциал.
   - Да, но его отец, судя по тем данным, которые есть у нас, являлся сторонником Альянса...
   - Но Кайл Катарн не разделял его убеждений, Рекс. Его желание расквитаться с убийцей отца вполне понятно, однако в одиночку ему это не по силам. А вот вместе...
   - Джерек его сожрёт одним махом и даже не подавится! - перебил меня Рекс. - И вам это прекрасно известно! Вы просто хотите использовать его желание отомстить убийце отца в качестве приманки для миралука! Вам не кажется, что это несколько... неправильно?
   - Рекс - я никого не собираюсь использовать в качестве приманки, наживки или ещё чего-нибудь в этом духе, - устало сказал я. - Просто я уберегаю Катарна от необдуманных действий, которые могут стоить ему его головы.
   - Хатт подери, Энакин! - в некоторые моменты - разумеется, когда мы были одни - Рекс позволял себе обратиться ко мне, используя моё прежнее имя. Конечно, помимо него, так называть меня мог - вернее, могла - ещё одна представительница разумного вида под названием "омватианка", чьё имя было Кви Ксукс, но в данный момент это к делу не относилось. - Ты просто хочешь заполучить в этот ваш новый Орден ещё одного одарённого, причём используешь для этого его чувства! Это не низко ли для Тёмного Лорда ситхов?
   - Оби Ван бы так и сказал, мой друг. Но, к счастью, ты - не Оби Ван.
   - Это уж точно! - хохотнул Рекс. - К счастью!
   Генерал вдруг посерьёзнел.
   - Ты всерьёз полагаешь, что Джерек может заявиться на Фелуцию? За тем диском, что Асока оставила у своей тёти?
   - Шаак и в самом деле её тётя?
   - Вроде как. Что-то я припоминаю... говорила она как-то про неё. Но давно это было... да... - Рекс нахмурился. - Вот уж не ожидал такого от Тано. Я, конечно, понял со временем, что джедаи - это такие весёлые ребята со своими тараканами в голове, но неужто она не смогла распознать в Джереке ситха?
   - Рекс - Джерек никакой не ситх, - терпеливо произнёс я. - Он всего лишь тёмный джедай, принявший сторону Империи, однако он сделал это ради достижения собственных целей. Подозреваю, что Палпатин давно раскусил миралука, но Джерек показал себя приверженцем Нового Порядка, а вот так просто взять и арестовать его без веских на то доказательств бросило бы тень на Императора. Сказали бы, что он таким образом устраняет возможных политических соперников.
   - Хм... Вам виднее, милорд, - Рекс снова перешёл на официоз. - Так мне распорядиться насчёт сопровождения или как?
   - Пусть капитан Брекенридж готовится к вылету со своим подразделением.
   - Хе, готовишь моего преемника? - Рекс снова усмехнулся. - А не рано ли?
   - Тебе биологически почти шестьдесят, Рекс. Сколько ещё ты собираешься отслужить? А капитан Брекенридж мне кажется наиболее подходящей кандидатурой на твоё место. Или ты предпочтёшь, что бы твой любимый Пятьсот Первый легион возглавил какой-нибудь посторонний офицер?
   - Ещё чего!
   - Вот, видишь...
   Я зарастил шлем своего бронекостюма и оглядел себя придирчивым взглядом. Лазерный меч при мне, бластер на месте, системы бронекостюма функционируют исправно.
   - Распорядись, чтобы в качестве сопровождения для моего челнока приготовили два эскортных шаттла. И пусть штурмовики возьмут с собой масс-драйверное оружие и игломёты.
   - Слушаюсь, сэр.
   Рекс отсалютовал мне и быстро вышел из моей каюты в коридор. А я остался стоять посреди отсека, прислушиваясь к своим ощущениям. Плотность поля Силы на планете явно была выше обычного показателя, что могло означать, что о моём прибытии тут уже знали. И не исключено, что были готовы к нему.
  
  
   Челнок класса "Тета", сопровождаемый двумя эскортными шаттлами JV-7, сошёл с орбитальной траектории и окунулся в атмосферу Фелуции. "Палач" и остальные корабли Эскадры Смерти остались на геостационарной орбите, закукленные в силовые поля и готовые в любой момент нанести удар по противнику. И под этим термином вовсе не имелись в виду скрывающаяся на Фелуции магистр Шаак Ти и её ученица, и даже не Асока Тано, могущая появиться на местной сцене. Кого я имел в виду, вы, наверное, уже и сами поняли.
   Все три челнока следовали точно по указанному мною курсу, ибо не обнаружить концентрацию поля Силы в определённом месте на поверхности планеты мог лишь только тот, кто не обладал чувствительностью к Силе. Место в северном полушарии Фелуции, в глубине грибных джунглей, и, как ни странно, неподалёку от одного из городов колонистов-госсамов. Хотя, с другой стороны, ничего особо странного здесь и не было. Беглым джедаям нужно было где-то покупать провизию, разнообразные запасные части для имеющейся в их распоряжении техники - по данным разведки и агентов Инквизитория, мне было прекрасно известно о том, что в распоряжении Ти и Бруд имелся лёгкий мекуунский репульсорный грузовик, а небольшое строение, в котором они жили, получало энергию отнюдь не при помощи Силы. Спросите меня - почему никто не трогал этих двоих на протяжении стольких лет? Ну, вообще-то о том, что на Фелуции находится магистр Шаак Ти и её ученица, имперским властям стало известно лишь три года назад. В происходящее они не лезли, связи с мятежниками не поддерживали - к чему тратить силы и средства, посылая на Фелуцию звездолёт? Конечно, для того, чтобы убить их, мне, в принципе, не требовалось личное присутствие, достать Ти и Бруд я мог из любой точки галактики, вот только оно мне надо? Орден джедаев практически уничтожен, а из тех, кто ещё продолжает сопротивление, нового Ордена не получится. Нет среди них фигуры, за которой они смогли бы пойти. Оби Ван мёртв, Йода в изгнании добровольном, Шаак Ти - тоже, в некотором роде. Тано? Это даже не смешно. Не пойдут они за ней. Слишком мелкая птица. Конечно, если кто-то из них вылезал из своей норы, как Джастисс, реакция следовала незамедлительно. Но только в подобном случае.
   На вмонтированном в переднюю стену десантного отсека видеоэкране транслировалось изображение панорамы поверхности под днищем челнока. Смотреть там, честно говоря, было не на что - сплошные джунгли, состоящие из растений разных форм, цветов и оттенков. Сидящие рядом со мной штурмовики откровенно скучали, равнодушно глядя на обзорный экран. Кайл Катарн, напротив, с большим интересом рассматривал панораму, транслируемую внешними камерами в десантный отсек.
   - Милорд - мы у цели, - прорезался в гарнитуре шлема голос шеф-пилота "Теты" Мака Марнела. - На сканерах всё чисто, биодатчики регистрируют множественные сигналы от жизненных форм и два - от разумных форм жизни, находящихся внутри небольшого одноэтажного строения из полипластовых блоков.
   - Всё правильно, капитан. Так и должно быть. Сажайте шаттл.
   - Слушаюсь, милорд, - отозвался Марнел.
   "Тета" плавно провалилась вниз, ведомая умелой рукой пилота, и буквально ввинтившись в довольно узкий проход между двумя исполинскими грибными деревьями, опустилась на покрытый невысокой зелёно-фиолетовой травой грунт. Эскортные челноки сели чуть поодаль, благо здесь, под кронами деревьев, было гораздо свободнее, нежели наверху.
   - Есть посадка, - доложил второй пилот челнока Калеб Фаллвен. - Не фиксируется никакой враждебной деятельности в зоне приземления. Щиты подняты, бортовые системы вооружения активированы.
   - Ничего не предпринимать без моего приказа! - веско бросил я в микрофон. - Вести наблюдение и сканирование, никаких активных действий!
   - Как прикажете, сэр, - спокойно отозвался Фаллвен.
   Из челнока на поверхность Фелуции я спустился в сопровождении Катарна, Рекса и Брекенриджа. И едва лишь мы ступили на поросшую травой землю, как навстречу нам из невысокого одноэтажного строения, собранного из полипластовых блоков, вышли две фигуры, держащие в своих правых руках деактивированные световые мечи.
   Я подал знак своим спутникам и мы остановились в паре метров от опущенной десантной аппарели челнока. Салонианец несколько нервозно провёл правой рукой по находящемуся в кобуре бластеру, Брекенридж невозмутимо поправил висящий на ремне М-24, а Рекс многозначительно качнул стволом тяжёлого ручного ЭМ-пулемёта "Вихрь-2М" - оружие грозное, что и говорить. Тот, кто не видел, как очередь из "Вихря" разрезает надвое мекуунский репульсорный грузовик - тот не может судить об этом оружии со снисходительностью. Да и джедаю, пусть и такому сильному, как Ти, отразить вылетающие из четырёхствольного блока со скоростью девятьсот пятьдесят метров в секунду пули со смещённым центром тяжести и наконечником из бронебойного сплава было весьма затруднительно, если не сказать - невозможно. Из ныне практикующих адептов Силы я знал лишь четверых одарённых, способных отражать снаряды, выпускаемые масс-драйверным оружием, и одним из них был ваш покорный слуга. Трое остальных - Антиннис Тремейн, Седрисс КЛ и Джарис Тао-ни - находились сейчас в разных секторах Небесной Реки и здесь никак не могли присутствовать.
   - Я просто не могу поверить своим глазам и внутреннему чутью, - услышал я чуть хрипловатый голос, говорящий на стандартном. - Сам Лорд Вейдер пожаловал по мою душу! А я всё думала, когда же вы обратите внимание на мою скромную персону!
   - Вы слишком низкого о себе мнения, магистр Ти, - ответил я тогруте, слегка поклонившись в знак уважения. Да, джедай, да, враг - и что? Есть такие враги, что заслуживают самого глубокого уважения, несмотря ни на что. - Ваша персона может быть какой угодно, но только никак не скромной.
   - Вам виднее. - Ти оглядела моих спутников. - В одиночку не решились прийти?
   - Пришёл бы, да вот только эти господа ни в какую меня не захотели отпускать на Фелуцию одного.
   - Понятно. - Тогрута переглянулась со своей спутницей - молодой женщиной, принадлежащей к расе забраков, одетой в кожаные брюки, заправленные в высокие армейские ботинки на толстой конформной подошве, и в средней длины просторную тунику без рукавов. Магистр Ти же была облачена в нечто непонятное, состоящее из одних лент и полосок, которые больше открывали, нежели скрывали. Хотя, если брать во внимание влажный жаркий климат планеты, то тогрута выбрала далеко не самый плохой вариант одежды.
   - Полагаю, вы прибыли на Фелуцию для того, чтобы арестовать меня? - задала Ти вполне ожидаемый вопрос. - Беглый джедай, все дела...
   Забавный, однако, лексикон у магистра! Хотя чего это я придираюсь? Поглядел бы я на себя, если бы мне довелось прожить столько лет в подобном месте. Наверное, ещё похлеще бы заговорил!
   - Арестовать вас? - я медленно покачал головой. - В принципе, это можно устроить, только какой в этом смысл?
   - То есть? - не поняла Ти. - Я ведь джедай...
   - Джедаев осталось совсем немного, магистр, и вам это хорошо известно. Вылавливать их поодиночке именно сейчас, когда ситуация очень и очень тревожна - это слишком недальновидно.
   - Тревожна? - Шаак Ти нахмурилась. - Но ведь Империя ведёт активный прессинг на всех фронтах, как на военном и дипломатическом, так и на информационном. Вы и Палпатин своими действиями добились того, что многие из тех, кто раньше поддерживал повстанцев, теперь либо нейтральны, либо перешли на сторону Нового Порядка. И это относится не только к представителям вашей расы и родственных ей народов.
   - Не надо этих дешёвых эффектов, магистр, - поморщился я. - Вы ведь прекрасно знаете, о чём я.
   Краем глаза я заметил, как Катарн положил ладонь правой руки на рукоять своего брайарского пистолета, и сделал салонианцу знак не рефлексировать.
   - Н-да, скрыть от вас что-либо невозможно, Вейдер. - Шаак Ти покачала головой. - Хорошо. Сыграем в сабакк по вашим правилам.
   - Так просто? - с некоторой долей скепсиса произнёс я.
   - Над планетой на синхроорбите висит Звездный Суперразрушитель и куча кораблей сопровождения, чьи орудия наведены на это место - какую ещё причину вы сочтёте более веской?
   Я про себя хмыкнул. Вот оно, оказывается, как! Не ожидал подобной рассудительности от Шаак. То есть, как раз рассудительностью тогрута и была известна в своё время, но чтобы вот так, без сопротивления, согласиться на сотрудничество с самим Палачом Императора - для этого должна была существовать очень веская причина. И я, кажется, догадывался, какая именно.
   И именно в этот момент я почувствовал, что мы здесь не одни. И это были не примитивные аборигены, которые не представляли для нас опасности. Значит, вот как решила сыграть. Даже свою родственницу не жалко подставлять под бластеры и световые клинки. Ах, Джерек, Джерек, сука ты безглазая - что же ты сделал с моим бывшим падаваном? В кого ты превратил Асоку? За одно это тебя стоило утопить в мустафарской лавовой реке!
   - Вы мыслите верно, Вейдер, - подтвердила мою догадку Ти. Тогрута явно почувствовала то же самое, но виду не подала. - Пусть я и джедай, но то, во что ввязалась моя племянница, не лезет ни в какие ворота. Да даже если бы она перешла на Тёмную Сторону - это была бы не такая уж и страшная беда. В конце концов, находясь в изгнании здесь, на Фелуции, я многое переосмыслила и пришла к выводу, что Квай-Гон Джинн и Грамор Гранта были правы насчёт природы Силы, пусть каждый и по-своему. Но Джерек... - тогрута снова покачала головой. - Он...
   - Он мразь, которую нужно уничтожить во чтобы то ни стало! - неожиданно выпалил Катарн, выхватывая из кобуры бластер. - Он убил моего отца ради какого-то паршивого диска с данными!
   - Молодой человек - вы хоть знаете, что содержит в себе этот диск? - Шаак Ти внимательно всмотрелась в лицо салонианца.
   - Мне плевать, что на нём! - Кайл Катарн побагровел от злости. А парень-то горяч, отметил я про себя. Да и к Силе имеет чувствительность. Может, ему вовсе не в каридской Академии стоит обучаться, а на Оссусе или Дромунд-Каасе? - Из-за него мой отец погиб, а вы тут...
   - Тихо, Кайл, - спокойно произнёс я, и Катарн тут же замолчал. Тоже неплохо. Дисциплинирован. Отметим это. - К смерти твоего отца магистр Ти не имеет никакого отношения.
   - Но она родственница этой... этой... - салонианец явно не смог подобрать приличного эпитета и принялся яростно жестикулировать.
   - И что? - Ти невозмутимо пожала плечами. - Меня теперь за это четвертовать надо? Молодой человек - следуя вашей логике, надо объявить кровную месть, так, что ли? Даже ситхи до такого не опускаются.
   - Ну... - слова тогруты явно произвели на Кайла отрезвляющий эффект. - Я вовсе не это имел в виду...
   Спасло нас только то, что я был готов к чему-то подобному и то, что я чувствовал присутствие двух одарённых, помимо Ти и Бруд. Никто ещё толком ничего успел понять, даже звук выстрела ещё не дошёл до того места, где мы находились, а я уже накрыл всех Барьером Силы.
   Выпущенная из переносной ракетной установки ракета ударилась о силовой барьер и взорвалась, осыпав пространство за пределами поля градом осколков и выбив взрывной волной окна и двери в жилище магистра Ти. Однако никто из находящихся внутри силового купола не пострадал.
   - Сэр - отходите назад! - зачем-то выкрикнул Брекенридж, вскидывая лучемёт.
   - Спокойно, капитан. - Я положил закованную в броню ладонь на плечо дантуинца. - Этот бой не ваш. Не стоит геройствовать. Здесь ваши умения вам не помогут.
   В моей правой руке загудел активированный лазерный клинок, а ментальное щупальце без труда отыскало прячущегося в гуще ветвей метрах в трёхстах отсюда боевика с ракетницей, который уже собирался повторит свой выстрел. Не успел - пси-удар в мгновение ока выжег его мозг, и он полетел вниз, ломая собой ветви. Однако какой странный у него бронекостюм, подумал я мимолётно. Прежде мне ничего подобного видеть не доводилось. Ну да ладно, это потом.
   - Предпочитаешь отсиживаться за чужими спинами, вместо того, чтобы принять честный открытый бой? - усмехнулся я, снимая защиту. - Раньше за тобой я подобного не замечал, Шпилька. Или это Джерек тебя научил такому подлому способу ведения боя?
   - Не думала я, что мне когда-нибудь доведётся с тобой встретиться, Энакин Скайуокер. - Откуда-то сверху на траву спикировала невысокая стройная фигура с включённым лучевым клинком зелёного цвета, приземлившись на обе ноги чуть поодаль от Ти и Бруд, которые при появлении Тано отшатнулись в сторону. - Но, видать, так было угодно Силе...
   - Сила давно отвернулась от этого чудовища, Асока. - Рядом с тогрутой возник второй джедай - высокий хорошо сложенный светлокожий мужчина с заплетёнными в хвост длинными каштановыми волосами, державший в правой руке такой же меч, только с синим лезвием. - Ещё тогда, когда он был совращён Тёмной Стороной и Сидиусом.
   Привет, приехали! Это что - джедай-проповедник? Какого хатта он несёт эту ахинею?
   Рекс и Брекенридж дёрнулись было вперёд, но я властным жестом остановил их.
   - Кто твой спутник, Шпилька? - спросил я.
   - Не называй меня так, мерзавец! - словно выплюнула Асока, откидывая с головы капюшон. - Ты не имеешь никакого права так меня называть!
   - Да я вообще никаких прав на тебя не могу иметь! - усмехнулся я. А если так? Мой шлем сложился веером и втянулся в бронированный воротник, заставив Ти и Марис Бруд вытаращить глаза от изумления. Да и Асокин спутник тоже удивлённо уставился на меня.
   - Впечатляет. - Тано хмыкнула. - Но это ровным счётом ничего не меняет.
   - Кому как, - я пожал плечами.
   - Если ты имеешь в виду эту белобрысую стерву, которая...
   - Да что с тобой такое, хатт тебя дери?! - силовая волна отбросила Асоку на несколько метров назад, не дав договорить. - Что этот мерзавец с тобой сотворил такое?!
   - Он показал мне истинную природу Силы, в отличие от тебя, который ничего не сделал, чтобы меня остановить тогда, на ступенях Храма! - выпалила тогрута, поднимаясь на ноги гибким кошачьим движением.
   - Ты сама приняла такое решение, Асока, и винить здесь никого не надо. Совет предлагал тебе остаться...
   - Совет! - Асока презрительно скривила губы. - Дело вовсе не в том, что там предлагал мне Совет, а в тебе! Ты ничего не сделал для того, чтобы удержать меня!
   Я мысленно выругался самыми последними словами. Вот оно что!
   - Ты прекрасно понимала, что между нами ничего не могло быть, - спокойно проговорил я, краем глаза наблюдая за показавшимися около дома магистра Ти вооружёнными какими-то необычного вида бластерами боевиками, облачёнными в доселе невиданную мною броню сине-зелёного цвета, которая превращала их в некое подобие боевых дроидов. - И не надо здесь устраивать сцен. Мы взрослые люди и всё прекрасно понимаем.
   - О, здесь я с тобой полностью согласна! - Тано с быстротой атакующей змеи метнулась ко мне, метя световым лезвием прямо в ничем не защищённое лицо. Ну, не знаю я, на что она надеялась, только я даже не стал поднимать свой меч, чтобы защититься. Я просто слегка отступил в сторону и левой рукой чуть подкорректировал траекторию движения Асоки. Этого "чуть" вполне хватило для того, чтобы Тано пронеслась мимо меня и ошалевших от такого поворота событий Рекса и Брекенриджа и врезалась прямо в ствол росшего в нескольких метрах от нас грибного дерева.
   - Вейдер! - услышал я предостерегающий возглас Шаак Ти. Но я и сам чувствовал возмущение в Силе, так что мне не составило труда перехватить направленный мне в горло удар светового меча спутника Тано. В следующую секунду я отбросил его в сторону силовой волной и...
   - Убейте их! - раздался откуда-то чей-то властный голос. В следующее мгновение боевики, повинуясь команде, вскинули своё оружие, и в нашу сторону устремился целый сонм крохотных смертоносных стальных предметов.
   "Масс-драйверы", - успел подумать я. Хаттова задница, кто же эти парни? Явно не мандалорцы и не тионцы, уж очень необычная у них броня.
   Дело принимало очень нехороший оборот. Даже мне не под силу было увернуться от такого количества пуль, я уж не говорю про Ти и Бруд. Рекс, Брекенридж и Катарн успевали лишь активировать персональные щиты, но спасло бы их это? Не знаю. И не собираюсь проверять. Переход в инсайт-режим - подключение к полю Силы - искривление пространственно-временного континуума. И вот уже на зелёно-фиолетовую траву просыпался дождь из деформированных маленьких стальных кусочков. Но на этом я не собирался останавливаться. Определив место, где прятался тот, кто отдал команду стрелкам открыть по нам огонь, я мощным психокинетическим рывком выдернул его из переплетения ветвей и швырнул едва ли не под ноги Брекенриджу, после чего использовал против стрелков Кинетит. Несколько белых энергетических сгустков устремились к боевикам, которые явно не ожидали такого поворота событий. Уклониться от быстро летящих в их сторону энергошаров они не сумели и выбыли из игры. Причём в различном состоянии.
   - Очень впечатляет. - Асока уже была на ногах и снова атаковала меня. Зелёное лезвия резануло мне по ногам, но я в прыжке ушёл от удара и, в свою очередь, попытался достать тогруту своим клинком, метя ей в правое плечо. Достал бы, если бы не её спутник, который оттолкнул меня в сторону силовой волной. Гм... И кто это у нас такой бойкий? Мне этот джедай был незнаком, хотя что-то странное проглядывало в его облике. Но всматриваться в него мне сейчас было недосуг.
   Тано снова атаковала меня, теперь уже с двумя клинками - обычным и коротким гвардейским шото. Но я снова уклонился от выпада тогруты и, обойдя её с левого фланга, хорошенько наподдал ногой в область поясницы. Без использования Силы, просто применив приём из арсенала древнего воинского искусства народа Дарта Виллока - шени, - информацию о котором я почерпнул из голокрона древнего ситхского Лорда. От этого удара Тано не смогла удержаться на ногах и пролетела несколько метров вперёд, врезавшись в заросли какого-то кустарника. Это дало мне несколько секунд для того, чтобы осмотреться.
   Спутник Асоки снова бросился в атаку, отвлекая моё внимание от Тано, в то время, как Рекс и Брекенридж