Лайс: другие произведения.

Следующий шаг

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:

Оценка: 4.20*87  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Чистка текста

  Последнее обновление
  Содержание:
  Глава 1
  Глава 2
  Глава 3
  Глава 4
  Глава 5
  Глава 6
  Глава 7
  Глава 8
  Глава 9
  Глава 10
  Глава 11
  Глава 12
  Глава 13
  
  Глава 1
  
   Передо мной медленно поворачивается голубая планета с редкими полосами облаков. Над крупнейшим из океанов видны первые признаки приближающегося шторма. Спустя пару дней он обрушится на побережье Америки, чтобы бессильно разбиться о рукотворные дамбы. Хотя солнце еще не взошло над материком, вся Северная Америка покрыта россыпью светящихся точек, а вот очертание южного континента еле различимо.
  - Не помешаю? - обратился ко мне незнакомец, закутанный в длинный плащ.
  - Нет, я уже собирался уходить.
  - Понимаю, на орбите вечно все куда-то спешат, - парень мягко улыбнулся и забрался по лестнице на смотровую площадку, возвышавшуюся над всем остальным залом ожидания.
  - Да уж, тут очень шумно, - за спиной нескончаемые потоки людей пересаживались из планетарных в межпланетные шатлы и обратно.
  - Зато планета перед нами засыпает безмятежным сном, - философски прошептал незнакомец.
  - Корвин Грей, - представившись, я протянул руку.
  - Лайс. Просто Лайс, - еле уловимым движением парень коснулся пальцами ладони и тут же отпустил мою руку.
  - Простите, а кто вы? - среди типичных обитателей станции Лайс очень выделялся своим возрастом - всего двадцать, а то и меньше.
  - Путешественник, решил в кои-то веки навестить родину, - парень схватился за поручни и, прищурившись, стал пристально вглядываться в теневую сторону планеты.
   В его взгляде промелькнуло что-то, заставившее меня усомниться в видимом возрасте. Лицо еще можно заставить принять благодушный и спокойный вид, но редкие слезы сдержать гораздо труднее. Стоило взглянуть в его глаза, как он постарел раза в два и почти стал моим ровесником.
  - Сейчас пять минут третьего, не опоздаете? - Лайс протянул левую руку со старинными механическими часами.
  - Точно, мне надо спешить, - желание побыть в одиночестве надо уважать.
   Я сделал поклон головой и медленным шагом пошел к лестнице со смотровой площадки, раздумывая, сколько же Лайс провел в космосе и где именно? Почти все прилетевшие сегодня транспортники родом с покрытого снегами Хавока, но следов загара на белоснежной коже нет, значит этот вариант отпадает. Остаются еще Аргон и Силезия, но они же почти копии Земли, с населением давно перевалившем за сотню миллионов. Я уже сделал шаг на верхнюю ступеньку, когда Лайс обернулся и заметил:
  - Ближайший пассажирский рейс в полтретьего, - а потом промолчав, добавил, - полвека.
  - Полвека? - я не понял небольшую добавку.
  - Я последний раз навещал Землю в 2072, а сейчас вроде 2123, это чуть больше пятидесяти лет. Вы ведь это хотели спросить?
  - Да. Сколько? Я бы не дал вам и сорока, даже с учетом современной медицины, - глубокие голубые глаза подсказывали, что парень не соврал. Хотя какой он парень? Он же старше меня!
  - Увы, но хоть она и достигла больших высот, но все еще воскрешать мертвых не научилась, - собеседник кисло улыбнулся.
  - Так вы застали эпоху строительства сети гиперврат? -
  - Дюжина врат на Земле, да шесть около Аргона и Силезии, уже называются сетью? - ухмыльнулся Лайс, не приемля общепринятое название. - Или их уже больше?
  - Нет. ООН постановила, что строительство врат продолжится только после заселения всех 14 планет, пригодных для жизни.
  - Ясно, государства всегда не очень расторопны, - добродушное лицо на секунду исказилось тенью презрения.
  - Где же вы пропадали все эти годы? - постоянные поселения столь долго существовали только на двух новых метрополиях, но там со связью проблем не имелось.
  - За третьим перевалом, но это долгая история, а сейчас взгляните вот сюда.
   Палец Лайса указал на шаттл, прицепившийся магнитными захватами к орбитальной станции. На моих глазах, его дюзы озарились вспышками предварительных запусков. Оставив черные пятна на бледно матовой обшивке станции, он удовлетворился полученным результатом и покинул поверхность двухкилометровой сферы. Медленно наращивая мощность ионных двигателей, шаттл развернулся в сторону Луны и заскользил по черному небосводу. Через несколько секунд он скрылся из виду, а я осознал одну очень простую вещь - это был МОЙ рейс. Встроенные часы показывали ровно полтретьего.
   Стиснув кулаки покрепче, я повернулся к собеседнику, чтобы высказать свое недовольство, но того и след простыл. Вот так - только что стоял в уголке, а сейчас непонятным образом проскользнул мимо меня и скрылся в неизвестном направлении. Метнувшись к спуску, я обвел взглядом сверху толпу и с удивлением обнаружил, что среди всевозможных светлых и кричащих оттенков, нет ни одного черного пятнышка.
  - Ах ты, хитрый лис! Снял плащ! - зубы заскрежетали от переполнявшей меня ярости.
   Бросаться в толпу или орать я не стал, большой жизненный опыт подсказывал не совершать таких глупых и бессмысленных действий. Можно написать заявку в местное отделение полиции, но, зная бюрократию и компетенцию органов власти, я не стал делать и этого - доказать ничего не выйдет, обязательно возникнут вопросы: почему я поверил старым механическим часам, а не атомным, встроенным в тело? Поэтому, сделав пару дыхательных упражнений, я открыл расписание следующих рейсов в Нью-Орлеан.
  - Вот гадство! - словно сговорившись, все следующие сутки корабли летели куда угодно, но не на лунную верфь. Даже вариант с пересадкой не работал, ведь оказаться на месте надо через три часа.
  - Черт! - не попасть на столь перспективную работу, заговорившись с незнакомцем на пересадочной станции, да меня все знакомые осмеют, а особенно начальники - мол, вот мы говорили, не уходи с теплого местечка, а ты нас не послушал и захотел в сорок лет романтики и приключений!
   Немного погоревав, я пошел обследовать станцию. На этой глыбе металла и пластика обязательно имелись бар, кинотеатр и прочие увеселительные заведения, иначе где отрываются несколько тысяч техников, обслуживающих станцию? Нет, я не хотел утопить свое горе в стакане водки и вообще не собирался пить, а вместо этого написал в Лунакорп о невозможности прибыть на собеседование. Теперь же во время ожидания ответа надо чем-то заняться, пока расшалившиеся нервы не сведут меня в могилу - ведь количество претендентов на трудоустройство в крупнейшую государственную компанию по производству кораблей обычно в двадцать-тридцать раз больше числа мест, и вряд ли мне дадут еще один шанс в этом году. Это настолько популярное место, что туда даже заранее на собеседование прилететь нельзя - систем жизнеобеспечения просто не хватит на всех желающих.
   Скоростной лифт доставил меня в сердце станции - торговый квартал. Поставив перед собой задачу: найти место, где можно вкусно и плотно поесть, я целеустремленно пошел вдоль по рядам офисов и магазинов. Можно воспользоваться помощью навигационной системы, но так я хоть чем-то себя занял. Пройдя сквозь ряд магазинчиков, названия которых не оставили в голове ничего, кроме пестрой мишуры, я оказался перед скромной вывеской 'Лилия'. Распахнувший во все стороны лепестки черно-белый цветок служил эмблемой этого заведения. Понять, чем оно занималось, мне сходу не удалось - магазины старались зазвать клиентов и сразу выставляли напоказ лучшие товары, а тут все занавесили полосы белой ткани. Это вызвало у меня такой интерес, что я решил заглянуть внутрь.
   Внутренняя отделка вызвала еще больше вопросов, чем дала ответов. В комнате находился стул с парой стульев к нему и небольшой шкаф, помимо входной двери также имелась дверь дальше, но она оказалась заперта. На металлических стенах висели разнообразные фотографии астероидов и космических кораблей. Это были корабли-рудокопы, напоминавшие толстого червяка с огромным ртом, они не могли садиться на планеты, но зато вгрызались в астероиды на раз-два. В тупорылом носу у этих кораблей имелось по несколько промышленных лазеров для разрыхления породы и гравитационный захват. Все это удовольствие питалось от термоядерного реактора, обеспечивающего также работу ионных движков межпланетной тяги. Перечисленное оборудование размещалось в одном месте, не составлявшем и четверти от общего объема корабля. Все остальное являлось огромным кузовом для хранения породы. Эксплуатация подобных судов стала экономически выгодной только после появления компактных термоядерных реакторов, обеспечивших человечеству доступ к почти неограниченному количеству дешевой энергии.
  - Ну что, общую специализацию компании я понял, осталось разобраться, чем занимается офис, - прошептал я про себя и отправился к столу, где лежала стопка бумаг.
  - Анкета рудокопа, - прочитал я вслух и тихо засмеялся. - 'Это вербовочный пункт'.
   Впрочем, в следующий момент я вспомнил про утерянную перспективу принять участие в постройке эсминца Прометей и, скрипя карандашом, принялся за заполнение анкеты. Мозг требовалось хоть чем-то срочно загрузить. Так пол - мужской, полных лет - 45, семейное положение - холост... - вопросов содержалось масса, но все они оказались совершенно типичными, и лишь некоторые вызвали затруднения.
  - Здравствуйте, Мато Тедзуяма к вашим услугам, - второй раз за день со мной заговорил незнакомый человек.
  - Извините я случайно заглянул к вам...
  - А анкету тоже случайно заполнили? - старичок лет 70 на вид прозорливо посмотрел мне в лицо.
  - Нет, просто так вышло, что я опоздал на собеседование... - в нашем мире устроиться на работу по специальности невероятно трудно, даже для хорошего специалиста - медицина и продление срока жизни до теоретически двух веков не создают новых рабочих мест.
  - Тогда, у вас есть отличная возможность получить интересную и довольно хорошо оплачиваемую работу. Дайте взгляну, - я не успел возразить, как старичок вырвал листок и быстро пробежался взглядом по частично заполненному резюме.
  - Хм, очень интересно: установлена нейросеть, IQ 201 и знание базы инженер VI, очень интересно... - добродушный старичок мигом преобразился в матерого волка.
  - Вы случайно на Прометей техником устроиться не хотели? - догадался Мато. - И сможете ли вы подтвердить, что владеет всеми базами, входящими в набор инженер VI?
  - Не все части внесены в инфочип, но я изучил весь необходимый набор от сопромата I-III уровня до кибернетики IV, - не знаю почему, но мне захотелось похвастаться своим достижением, хотя я раньше никому о нем не сообщал.
  - Один момент, - старик поднял руку и что-то зашептал.
  - Сенсоры показали, что вы говорите правду, - Мато удивленно поднял брови и жестом предложил оставаться на месте. - Это же сколько времени ушло на изучение?
  - Без учета использования медицинских капсул, сна и прочего, я бы потратил около 15 лет чистого времени, - шестой уровень содержал в полмиллиона раз больше информации, чем первый.
  - Очень солидный результат, боюсь я не смогу предложить вам работу по специальности, - старик огорченно развел руками. - У нас просто нет настолько больших кораблей для техников вашего ранга - вы ведь им хотели стать?
  - Нет, пилотом, - я довольно фыркнул и объяснил свой выбор: - Мне уже порядком надоело решать чужие проблемы.
  - Ваши знания по этой тематике почти равны нулю, а практических навыков вообще нет, и вы хотели устроиться пилотом? - Мато заинтересованно поднял брови.
  - Разве это важно? Сейчас есть у тебя практические навыки или нет - это неважно, использование баз позволяет легко обучать персонал прямо на месте.
  - Только не стоит забывать, что иногда на это не хватает времени.
  - Возможно, но чаще оно есть, - жизнь на планетах текла в медленном темпе.
  - Знаете что? У меня есть для вас работа, - Мато сложил пальцы вместе и внимательно посмотрел на меня.
  - Какая?
  - Не хотите стать командиром небольшого рудокопа, с экипажем всего 5-7 человек? Зарплата совсем небольшая, но зато никаких начальников.
   От услышанного предложения мне сначала захотелось рассмеяться от абсурдности - доверять командование космическим кораблем новичку, не покидавшему орбиты Земли? А затем уже осознал серьезность предложения и задумался. В будущем для меня виделись три возможных пути: маловероятно, но возможно, что я все же попаду в команду исследовательского корабля Прометей, но там на меня свалится высокооплачиваемая рутинная работа, получше старой, но не намного. Другой значительно более вероятный вариант: я не получаю работу и живу на пособие или найду дешевую подработку - тоже не фонтан. И наконец третий, абсолютно новый вариант. Рассудок отказывался разумно взвешивать и выбирать. Одна часть меня хотела покоя и уюта, а другая шептала про полеты к дальним звездам и получение свободы. Решающим аргументом оказалась сегодняшняя встреча с Лайсом - может, это сама судьба распорядилась, чтобы я попал в этот кабинет?
  - Хорошо, я согласен, - твердым голосом, не допускающим иных трактовок, я дал ответ, определивший всю дальнейшую жизнь.
  - Уверен, вы не пожалеете о своем выборе, - Мато с удовольствием пожал руку. - Давайте сразу обсудим деловые вопросы.
  - Я бы не отказался сначала перекусить, - пустой желудок напомнил о себе в неподходящий момент.
  - Боюсь, на это у вас нет времени. Рейс до Аргона через полчаса, поэтому времени осталось совсем немного, - Мато повернулся к шкафу по левую руку и стал копаться к его внутренностях.
  - А следующим рейсом полететь нельзя? - я не очень понимал причины подобной спешки.
  - Тогда нашей компании придется оплачивать еще одни сутки простоя корабля на стоянке, а это между прочим около сотни, - пробурчал Мато, с головой погрузившись в раскопки.
  - Так мало? Я думал тысяч пять минимум, - про стоимость жизни на орбите ходили шутки, что большинству людей не хватит денег и на один час.
  - О, вы совершенно правы, просто мы здесь считаем все в имперских рублях, а они сейчас идут к евро по курсу один к тысяче, - старичок нашел какой-то пакет и вывалил его на стол перед нами.
  - Это же моя зарплата за месяц! - бешеные расценки за простую парковку меня удивили.
  - Поэтому вы должны оказаться на Аргоне до окончания ремонта, нам еще очень повезло найти свободный билет в ближайшие сутки!
  - Но я же еще ничего не знаю!
  - Вот все необходимые базы, дорога предстоит долгая, и вы сможете изучить часть из них, а все остальное выучите на месте. Идемте! - Мато передал мне небольшой портфель и потянул за руку в сторону двери.
  - А как же инструктаж? - чрезвычайная спешка выбила меня из колеи.
  - По дороге на транспортник! Решайте: или вы идете, или ваше место займет другой человек, УЖЕ находящийся на Аргоне! - старик знал, как надавить на больное место.
  - Хорошо! - я уже твердо решил сменить стиль жизни, и опоздать второй раз за день - непозволительная роскошь.
  - Наш терминал D-3, билет для вас уже забронирован, - Мато зашагал в бодром темпе к ближайшей кабине лифта.
  - Теперь подробности контракта: корабль новый, пролетал всего пару месяцев. По сравнению с американскими и европейскими аналогами, большая часть узлов автоматизирована, что снизило требование к квалификации персонала, а также его количеству. Стандартная команда шесть человек: пилот, штурман, геолог, два техника и капитан. Очевидно, что вы займете последнюю должность. Работа непыльная: десятичасовой перелет в сторону пояса астероидов, день-другой копки на одном из них и двухдневная дорога обратно. Схема расчета такова: вы покупаете корабль в кредит, а также все необходимые базы знаний, - мимоходом заявил Мато, как о не стоящем внимания факте, и продолжил тарахтеть: - Мы скупаем у вас руду по фиксированной цене, забирая проценты с долга команды, все остальное можете тратить на свое усмотрение.
  - Постойте, вы сказали, что мне придется купить корабль? - выдохнул я, оказавшись в кабине орбитального лифта.
  - Да, это же очевидно. По антимонопольному законодательству ООН, корпорациям не разрешается иметь более двадцати кораблей, а весь наш лимит исчерпан, - несмотря на недавнюю пробежку и разговор на ходу, Мато даже не вспотел.
  - Стоимость корабля? - захотелось оценить масштаб бедствия.
  - 18 тысяч... - можно и не упоминать, что измеряется все в имперской валюте, являющейся одной из наиболее стабильных.
  'Стандартная зарплата за пятнадцать лет!', - мысленно посчитал я и охнул от масштаба суммы.
  - А срок кредитования? - по расчетам, он тянул лет на пять минимум.
  - Полгода, - невозмутимо ответил Мато.
  - Сколько?! - воскликнул я вслед выходящему из лифта японцу, придерживая челюсть рукой.
  - Полгода. Не бойтесь, после первого рейса вы поймете, что при изрядной сноровке можно и за пару месяцев выплатить долг.
  - А если нет? - все это очень напоминало финансовую кабалу.
  - В контракте есть пункт, что после первого рейса вы можете отказаться от продолжения сотрудничества без всяких дополнительных условий.
   Наш разговор на некоторое время прервался, пока я проверял наличие этого пункта. Там оказалось все честно, компания обещала выкупить корабль за все те же 18 тысяч и обеспечить обратную доставку на орбиту Земли. Случаю поломки корабля также уделялось внимания - страховка ООН должна покрыть все расходы в случае, если расследование с применением детекторов лжи не выявит намеренных нарушений контракта. На первый взгляд все чисто, да и более чем тридцатилетняя история существования компании внушала уважение.
  - Все, на этом я с вами прощаюсь, - Мато привел меня к терминалу D-3.
  - На той стороне вас встретит мой племянник и проведет инструктаж, а пока пара советов: в полете не тратьте время зря, а возьмитесь за изучение базы пилот I-II, она есть у вас в пакете.
   Перед моими глазами появилась табличка: 'До окончании посадки на рейс Земля - Аргон осталось две минуты'.
  - И второе, более важное: в космосе стоит надеяться только на себя. Здесь нет государства, всегда готового протянуть руку помощи! - сообщил Мато и тут же, развернувшись, направился обратно в кабинет.
   Я же сжал пакет покрепче и шагнул в бурный поток людей, спешащих занять места в межпланетном транспортнике. Все две тысячи человек хотели загрузиться за каких-то десять минут, поэтому толпа двигалась чуть ли не бегом, лишь на секунду тормозя около карантинного шлюза, переоборудованного под пост таможенного контроля. Медицинским сканерам все равно, что искать: неизвестные бактерии или запрещенные к провозу вещества. Второе, конечно, ищут гораздо быстрее, поэтому их не демонтировали после окончания чумных годов, когда медицина еле успевала разрабатывать вакцины против десятков новых болезней из других миров, а продолжали использовать.
   Увидеть корабль снаружи мне не удалось - коридоры не содержали окон, так же как и внутренние отсеки транспортников. Там вообще мало места - в кабинке размерами метр на метр даже встать нельзя, поэтому весь полет придется провести лежа. Впрочем оно и к лучшему, иначе 10-часовой перелет по гипертуннелю превратился бы в изощренную пытку. Подобные ячейки занимали в транспортнике больше половины общего объема, поэтому маленький с виду корабль принимал на борт несколько тысяч человек.
   Забравшись внутрь, я все же не удержался и во время скромного обеда, запакованного в герметичную упаковку, просмотрел коротенький фильм, показывающий весь процесс полета. Он содержал лишь момент отстыковки, когда покрытый броневыми листами корабль, напоминающий по внешнему виду грушу с пассажирским отсеком в толстой части и двигательным, размещенным вне идеальной сферы, выходит из круглого отверстия в обшивке станции, разворачивается и начинает полет в сторону полыхающего синим огнем кольца гиперврат, да собственно короткий отрывок полета. Неугасающая термоядерная реакция, заключенная силовым полем в кольцо, окаймляющее прорыв обычного пространства, удерживает гипертуннель от схлопывания и служит дополнительным ориентиром для летающих в округе кораблей. С одной стороны от врат пространство обычное, подчиняющееся всем законам физики, а вот по другую сторону находится видимая даже невооруженным взглядом аномалия. Гигантская воронка, вытянувшаяся на сотню километров, просто не могла существовать по законам классической физики, но гиперпространство ей не подчиняется. Это играющее мягким голубым цветом зарево поражает воображение - ведь стоит пролететь по внутреннему каналу, и ты перенесешься на десятки или даже сотни световых лет.
   Сам же полет внутри тоже оставляет неизгладимые впечатления: труба диаметром в несколько километров, но вытянувшаяся изнутри на целые миллионы, заставляет гордиться достижением человеческого разума, а именно Вейнбергом, разработавшим технологию постройки гиперврат.
   Прервав философские мысли, я переключился на более прагматичные вещи - на изучение содержимого пакета. Там оказалась пятерка баз первого уровня и три второго. Не откладывая дела в долгий ящик, я принялся за изучение базы пилота. Для этого я достал переливающийся мягким светом кристалл и поднес к оптическому порту на левом запястье. Пара секунд, и в нейросеть скопирован огромный массив данных. Если его не изучить в ближайшие часы, то они пропадут, но я не собираюсь так поступать. Хотя сейчас уже можно не беспокоиться об этом, современные кристаллы выдерживают до сотни циклов считываний, в отличие от ранних вариантов.
  
   Весь перелет прошел безмятежно и спокойно. Изнутри капсулы даже и понять оказалось невозможно, когда корабль производил маневры или входил в гипертуннель - в это время включался гравикомпенсатор, поэтому сила тяжести всегда оставалась постоянной. В основном она, конечно, обеспечивалась работой маршевого двигателя, разгонявшего корабль в первой половине туннеля и тормозившего в оставшейся части. Единственный фактор, ограничивающий скорость полета по туннелю, это необходимость на выходе иметь скорость меньше 1 км/с относительно поверхности планеты, над которой висят врата - иначе корабль разваливается на части по необъяснимым причинам.
   Во время полета я изучил обе базы пилота, содержавшие теоретические и практические основы полетов на космических кораблях. Стандартизация и унификация управления кораблями позволяла не беспокоиться о различиях между моделями. С точки зрения пилота они различались всего двумя параметрами - максимальным радиальным и маршевым ускорением. Все упомянутые в базах корабли конструировались по одному плану - от единиц до нескольких десятков маломощных маневровых двигателей, только вращающих корпус, и один маршевый, обеспечивающий перемещение в пространстве.
   Собственно это и содержала база первого уровня, также включавшая пару практических уроков по полетам в глубоком космосе, свободном от массивных объектов. Второй же уровень лишь обучал решать усложненную задачу, когда на корабль также действует гравитация планет. Еще там содержались принципы межпланетной навигации и общая обстановка в открытых людьми системах. Собственно, по окончанию курса я мог спокойно пилотировать почти все малые корабли, но только летающие в космосе. Шатлы, способные сесть на планеты, требовали дополнительных знаний, содержавшихся только на следующем уровне - все же воздух мешает космическим кораблям летать.
   Так как до конца полета оставалось еще около получаса, я выхватил из пакета еще один кристалл и принялся за его изучение. Эта база данных содержала принципы работы со сканером, но почти вся состояла из описания возможностей и режимов работы современных сенсорных комплексов. Так как сканеры входили в список стандартного промышленного оборудования, изученного мной лет девять назад, то я лишь обновил информацию, узнав про последние технические новинки. Различий оказалось очень мало - только один режим, способный детектировать излучение гиперврат, он был разработан пять лет назад и сразу же стал широко использоваться в навигации. Мощность аномального излучения стационарных пробоев пространства столь велика, что не составляет труда засечь его даже на другом конце звездной системы.
  - Это хорошо, что они не в рентгене фонят, - пробурчал я про себя, порадовавшись факту, что излучение почти не взаимодействует с обычным веществом.
  'Рейс Земля - Аргон завершен, просьба покинуть корабль в течение пятнадцати минут.' - Сообщил капитан по локальному каналу, продублировав информацию по громкой связи для тех, кто не использовал эту возможность нейросети.
  - Опять бешеная спешка, - я недовольно покачал головой, выбравшись из камеры. Поток людей тут же подхватил меня и понес к выходу из корабля.
   Челноки стремились совершать как можно больше рейсов в день, чтобы справиться с все возрастающим транспортным потоком. Лунная верфь уже не успевала строить достаточное количество кораблей, а орбитальная верфь на спутнике Аргона V только недавно вошла в строй.
   Вместе с разношерстной толпой я прошел биологический и таможенный контроль и оказался на гигантской площади, покрытой стеклянным куполом. Как и на орбитальной станции, этот городок куда-то спешил или бежал, не обращая внимания на открывавшуюся вверху красоту. А посмотреть тут есть на что! Когда Америка начинала колонизацию звездной системы, то они провели масштабную рекламную компанию, чтобы убедить своих граждан перебраться с родной планеты на новое место. В рамках грандиозного проекта они возвели целый город на безвоздушном спутнике, чтобы все прибывшие могли любоваться видом шести гиперврат на фоне зеленеющей планеты. Узловые точки, пригодные для постройки межпланетных туннелей, плотной группой расположились между спутником и планетой, поэтому и врата висели очень близко по космическим меркам - всего в паре сотен километров друг от друга.
   Если воспользоваться хорошим телескопом, то можно разглядеть вереницу кораблей, ожидающих очереди перед туннелем в сторону Земли, а также стаи орбитальных челноков, ежеминутно стартующих в сторону космопортов, расположившихся на единственном материке планеты. Так уж получилось, что меж системами курсировали гигантские транспортники, не способные приземлятся на планеты, а для внутренних рейсов использовались орбитальные челноки, способные принять всего лишь несколько сотен людей. На все это я смотрел из открытого зала небольшой кафешки, где подавали нормальную человеческую еду, а не продукты работы гидропонной фабрики. Засмотревшись в небо, я пропустил момент появления встречающего меня человека.
  - Мистер Грей? - ко мне обратился мужчина лет сорока.
  - А вы, наверное, Ран Тедзуяма? - я жестом указал на свободный стул рядом.
  - Вы правы. Как полет? - дежурно поинтересовался работник компании.
  - Тесновато, если честно, - после небольшой кабинки обширность местной станции вводила в дрожь.
  - Клаустрофобией не страдаете?
  - Нет, просто неприятно находиться в местах, где нельзя встать в полный рост.
  - Ну, на вашем корабле потолки не настолько низкие, - буркнул Ран с улыбкой на лице.
  - А с остальными удобствами как? - три недели в космосе - довольно большой срок, чтобы любая мелочь превратилась в большую проблему.
  - Не беспокойтесь, абсолютно все включено, хотите сами убедиться?
  - Предлагаете осмотреть корабль?
  - Конечно, это обязательная процедура перед продажей.
  - Хорошо, только дайте мне доесть курицу, - можно долго спорить по разным плюсам и минусам Аргона и Силезии, но отборных бройлеров выращивали только на новой Америке - Аргоне.
  - Незачем так спешить, ремонт еще не закончен, поэтому корабль мы посетим только завтра, - Ран тоже сделал заказ и присоединился к моей скромной трапезе.
  - Если вы хотите, то могу ответить на несколько вопросов, - в ожидании еды Ран сложил руки и внимательно посмотрел на меня.
  - Я столько всего не знаю, что не пойму, о чем спрашивать. Скажем, где мне предстоит работать? В астероидном поясе или кольцах Аргона VI?
  - Вообще, это вам решать, как капитану корабля, но только основная база компании находится в другой системе. Поэтому мы завтра совершим межсистемный перелет, - Рану наконец-то принесли рис с неизменным местным мясом и странно выглядевшей мутно-зеленой жидкостью.
  - А разве столь малый корабль пропустят сквозь гиперврата? - удивился я, доедая хрустящую курицу вместе с картошкой.
  - Пустят, гипертуннель до Силезии загружен меньше, чем земной, - уверенно заявил собеседник, храбро сделав глоток из своего стакана.
  - Значит, работать придется в секторах Европейского союза? - подивился я столь широкому ареалу компании - представительство на Земле, посланник на Аргоне, а основная база вообще в зоне ответственности Силезии.
  - Не совсем, мы сойдем на полпути, - Ран уклончиво помахал рукой.
  - Аааа, - понимающе протянул я, - Вы говорите про странный сектор с двумя гипервратами?
  - Именно! - мужчина поднял ложку в одобряющем жесте.
  - Но там же политическая ситуация запутанная, одних только лицензий получать надо невероятно много.
  - Ну, есть немножко, правда Америка и Европейский союз так и не смогли договориться, кому платить налоги, - ухмыльнулся Ран и протер губы салфеткой.
  - Понятно... - налоги на прибыль головная боль для частных корпораций, а тут такая возможность.
  - Ну, раз речь зашла о деньгах, то надо бы обсудить деловые отношения, - Ран отставил еду в сторону.
  - Да, я тоже не против перейти к делу.
  - Тогда смотрите, корабль оценивается в 18 тысяч плюс пакет баз, еда, топливо и самая важная расходка - две тысячи, итого двадцать тысяч, - Ран огласил мои будущие затраты. - Ну, это из неприятных новостей.
  - А приятные новости какие?
  - Вот фиксированные цены закупки минералов, - по беспроводной сети мне скинули небольшой файл.
  - Цены указаны за тонну?
  - Увы, но руда ныне не особо цениться, поэтому ценник написан в килотоннах.
  - А размер трюма? - доход за один рейс напрямую зависел от этого параметра.
  - Двадцать тысяч кубометров, но возможно расширение... - Ран огласил один из важнейших пунктов ТТХ.
  - То есть на борт он поднимает триста-четыреста килотонн груза.
  - А потом как обожравшийся баклан медленно плетется на базу, - собеседник раскинул руки и выгнул живот, изображая птицу. - Сам-то он весит около сотни килотонн.
  - Всего раз в пять медленней, вполне терпимо для шахтера, - возразил, я уверенный, что разница почти незаметна.
  - Ну-ну, посмотрим, как ты запоешь после почти недельных перелетов от астероида на базу, - проговорил Ран, не обещая ничего хорошего.
  - Это проверяется только опытом, - в конце концов, раньше все свободное время у меня куда-то девалось, значит и теперь проблем не возникнет.
  - По ценам все ясно? - Ран сложил пальцы вместе и пристально посмотрел на меня.
  - Не совсем, уж больно много платят за некоторые минералы, - непонимающе проворчал я, глядя на ценники в 100 империалов за килотонну и больше, - тут одна ходка с ними, и корабль окупился.
  - Цены высокие? - лицо собеседника покрылась улыбкой.
  - Да, окупаемость слишком высока, что очень подозрительно, - высказал я свое неверие.
  - Нет, вы и правда, думаете так? - Ран засмеялся, да так сильно, что из глаз брызнули слезы.
  - Да! - Не дрогнув и мускулом на лице, произнес я.
  - Ну, вы даете - цены, понимаешь ли, высокие! - Ран все же сделал попытку успокоиться и объяснил.
  - Понимаешь, в других секторах налоги сжирают около половины заработка, а тут такая вольница, и поэтому все очень выгодно стало после того, как наша компания договорилась о переносе штаб-квартиры из зоны государственных границ.
  - Но все равно даже по 50 империалов за килотонну, это двадцать тысяч империалов за рейс. Два рейса и корабль окупился.
  - А, так ты собираешься копать иридий или ванадий и в ус не дуть? Так вот, скажу, ничего из этой затеи не выйдет, пока ты найдешь подходящий астероид, уже и на пенсию отправляться придется.
  - Они так редки?
  - Ну, в среднем за пять-семь рейсов может, и встретишь одну-две килотонны, но ориентироваться на них не стоит.
  - А на что тогда смотреть?
  - Проще всего ориентироваться на алюминий - часто встречается в астероидах, но из-за большого спектра применений цена держится на стабильно высоком уровне в два-три империала, - посоветовал мне Ран.
  - Тогда получается две тысячи за рейс или четыре в месяц, мда выплатить долг за полгода вполне реально, если вы не обманываете.
  - Что вы? - Ран успокаивающе развел руками. - Не беспокойтесь, с массовым распространением детекторов Хича лгать стало бесполезно.
  - Ну, тогда с финансовым вопросом пока все.
  - Да, вы, наверное, правы, и я думаю, что дальше обсуждать бесполезно, пока вы не увидели корабль и команду.
  - Что ж, тогда я с вашего позволения пойду вздремну? - последний-то раз я спал еще в своем доме на Земле часов двадцать назад.
  - Конечно, но жду вас около дока A-17 в 5:00, а мне пока тоже надо отлучиться, решить несколько деловых вопросов, - откланявшись, Ран испарился в неизвестном направлении.
  
   Заночевал я в одной из полупустых гостиниц, возведенных еще в годы массового переселения. На планете не всегда успевали построить жилье в срок, поэтому поселенцам предлагали насладиться экзотикой и пожить пару дней на орбите. Сейчас же почти все посетители орбитального комплекса предпочитали не терять времени, а пересаживаться на рейс на планету. Оставались только посетители орбитальных доков да немногочисленный обслуживающий персонал.
   С утра, несмотря на ранний час, я спокойно позавтракал и неспешно двинулся в сторону орбитальных доков. Так как основным потребителем продукции Аргонских верфей стали негосударственные компании, имеющие опорные базы в орбитальном поясе, то доки возвели в отдалении от основного космопорта, чтобы не смешивать расписанные до минут межсистемные полеты c беспорядочным движением частных кораблей, постоянно прилетающих на модификацию. Из соображений безопасности туннель, соединивший два города, проложили глубоко в толще спутника, поэтому на внешний вид строящихся кораблей мне посмотреть не удалось.
   Внутренняя отделка комплекса поражала аскетизмом - стены и пол из голого бетона, да редкие металлические вставки в виде шахт высокоскоростных лифтов и шлюзов. Людей же здесь оказалось на удивление мало, два-три рабочих, спешащих с ночной смены домой, - вот и все, кто попался мне в пустых коридорах. Как потом выяснилось, основная масса людей трудится на глубинных уровнях B-E, где есть возможность работать без скафандров, а приповерхностный уровень A использовался только для мелкого ремонта внутренних отсеков судна.
   Перед входом в док я обнаружил двух мужиков, беседующих о чем-то между собой. По отсутствию на них униформы сразу стало понятно, что они - моя будущая команда, тоже пришедшая посмотреть на наш летающий гроб.
  - Здравствуйте. Корвин Грей.
  - А вот и наш капитан пожаловал, - пробурчал мужчина моих лет, протягивая морщинистую руку. - Денис Соколов.
  - Юсупов Имран, - судя по внешнему виду, представитель малых национальностей только недавно покинул стены вуза.
  - Пойдемте, устрою экскурсию по нашей пташке, - предложил Денис, открывая дверь в шлюз.
  - Да, давайте, - я последовал за своими подчиненными.
   Пока автоматика проверяла права доступа и герметичность переходного коридора, подчиненные продолжили разговор.
  - Если что, я устроен на должность техника, - сообщил Денис, и, кивнув в сторону, продолжил: - А Имран - специалист по сканерам, минералам и, не в обиду будет сказано, самый важный человек на борту.
  - Значит, занимаешь место геолога? - спросил я парня.
  - Да, все вопросы с копкой решать придется мне.
  - А мы только должны доставить тебя до астероида и обратно?
  - Да, и еще бы постоянную работу лазеров обеспечить, они часто расфокусируются в полете, - Имран скромно развел руками.
  - Ну, этим мне заниматься придется, - техник в век высокотехнологичной продукции больше занимался настройкой, чем реально руками работал.
  'Доступ разрешен', - наконец-то сообщила автоматика и разблокировала входную дверь.
   Открывшаяся дверь позволила рассмотреть стоящий в ангаре корабль. Первое же впечатление от корабля, это шок. Плавные изгибы корпуса корабля и наличие массивных крыльев, свойственных планетарным шаттлам, а не горнодобытчикам. Черные теплоизоляционные панели на брюхе также выдавали прошлое корабля. Еще пару секунд, и я бы развернулся и ушел, но мне на глаза попался нос корабля. Вместо гладкого, зализанного носа челнок обладал ненасытной пастью с торчащими двумя клыками - лазерами и вытянувшимся снизу языком - гравитационным захватом. Так и представилась картинка, как это существо грызет астероиды и прочую мишуру. Место, занимаемое обычно планетарными двигателями, пустовало, но крепления под них все же присутствовали, что говорило о грубой модификации гражданского корабля в рудокоп.
  - Прошу любить и жаловать, несостоявшийся транспорт Стрела, - Денис выкинул руку в сторону корабля.
  - Мда, а он действительно подходит для копок? - броня шаттлов всегда отличалось довольно небольшой прочностью, а мы по пылевым кольцам летать вроде собрались.
  - Ну летал и не развалился ведь, - Денис неуверенно пожал плечами.
  - На всех рудокопах сейчас ставят щиты, и эта самоделка не исключение, - успокоил нас Имран, указав на тонкую пленку, мерцающую вокруг корабля.
  - Понятно, вот куда свободное место делось, - пробурчал я, припоминая внутренние габариты корабля, а также прочие важные внутренние параметры.
   Если перед нами висела в воздухе модификация стандартного шаттла 'Меркурий', то внутри можно ожидать полноценный термоядерный реактор S-3, а не массовую двойку - поменять все равно не получится, так как проще построить новый корабль, чем произвести полную разборку и сборку корпуса. С точки зрения обывателя, эти два реактора почти идентичны и различаются только количеством производимой энергии - максимальный выход тройки в два раза больше, что востребовано при взлете с планеты, но на самом деле разница очень существенная, просто она не очевидна с первого взгляда. Да что там говорить, из пилотов про нее знают, возможно, считанные единицы. Разница состоит в том, что силовые поля старшей модели могут удерживать плазму при более высокой температуре, что и обеспечивает повышенный выход энергии при прочих равных параметрах. Это один режим работы, он и указывается обычно в качестве основного, но в материалах по атомной энергетике мне встречался и другой режим работы, в нем температуру плазмы оставляют на уровне младшей модели, но используют силовые поля повышенной мощности, избавляясь от необходимости проведения специальной очистки топлива перед использованием. А тогда нет необходимости закупать водород у топливных компаний, если...
  - Первый раз шаттл видишь? - Денис довольно болезненно хлопнул меня по плечу.
  - Нет, - я быстро потряс головой, выходя из состояния задумчивости.
  - Тогда чего завис? - поинтересовался будущий техник.
  - Извините, задумался, - я действительно имел привычку время от время уходить в себя.
  - Ничего, с каждым случается... Пошли на корабль? - Денис кивком указал на дожидающегося нас вдали Имрана.
  - Угу, пошли... - мы бодро зашагали в сторону бывшего входа для экипажа судна. Теперь же, после переделки, он оказался единственным входом на корабль, а весь пассажирский отсек занимал трюм.
  - А случайно не знаешь, где сейчас Ран? - поинтересовался я у Дениса.
  - Почему не знаю? Знаю! Он сейчас оформляет бумаги по поводу вылета.
  - И долго там пробудет? - на часах уже пробило пять, а Рана поблизости не наблюдалось.
  - Задерживается, как только сможет, так сразу, - Денис поднес руку к замку, разблокируя дверь на корабль.
  - Мда, опять наверно бюрократические проволочки?
  - И не говори, - на этих словах техник провел пальцем по горлу. - А теперь давай проведем маленькую экскурсию по кораблю.
   Пройдя через переходной шлюз, мы оказались в коридоре длиной метра три. Я еще успел подумать о странной планировке корабля, прежде чем осознал, что стены в коридоре - это вовсе не металлические перегородки, а стандартные контейнеры, поставленные друг на друга. Стройные ряды серых ящиков протянулись от потолка до пола и теперь угрожали завалить выход из корабля при резком ускорении, если маневрировать с отключенным гравикомпенсатором. Также здесь приютились два скафандра на случай необходимости выйти в космос. Переходным же шлюзом служил сам ангар, поэтому здесь обычно ничего не хранили, но не в нашем случае.
  - Что это? - я кивнул в сторону металлических ящиков, загромождающих почти все свободное пространство.
  - Ран попросил захватить с собой, - флегматично ответил подчиненный. - Не беспокойся, они на магнитных зацепах висят.
  - Понял... - я, имея нулевой опыт полетов, и не обратил внимания на небольшой значок магнита с выходящими из него силовыми линиями, красовавшийся на каждом из контейнеров.
  - Мне тоже не нравится, что здесь все забито... - Денис разделял мой скептицизм по поводу превращения ангара в туннель, с возможной потерей возможности выйти в открытый космос - так как содержимое контейнеров может и не пережить открытия шлюза. 
  - Позже обговорим это с Раном, а пока пошли дальше, - я хлопнул Дениса по плечу, подталкивая в сторону главного коридора, проходящего через жилые помещения корабля.
  - Там у нас кухня, совмещенная с кают-компанией, - Денис указал на дверь, расположенную как раз напротив той, откуда мы вышли. Из соображений симметрии планировки корабля сразу следовало, что шиковать не получиться - шестеро членов экипажа туда влезут, но о каких-либо плясках можно забыть.
  - В этих - медкапсула и ванная комната, - техник пояснил содержимое следующей пары отсеков, расположенных ближе к носу судна.
  - Там две каюты на двух человек и две каюты на одного человека, - палец ткнулся в следующие четыре двери по коридору.
  - А за дверью в конце коридора - лестница в рубку, - жилые отсеки команды располагались в верхней части корабля, а вот кабина, в целях безопасности, расположилась глубже.
  - Есть еще система технических туннелей к реактору и грузовому отсеку, но надеюсь нам туда лазить не придется, - Денис кивнул на последнюю дверь, находящуюся на противоположной стороне от входа в рубку.
  - Что ж, начнем осмотр с самого главного - рубки, Ран ведь оставил ключ доступа? - остальные отсеки для меня особого интереса не представляли, так как чего оригинального может содержать каюта объемом в десяток кубов?
  - Да, но наши права пока только на уровне гостей.
  - Что ж, вполне разумное решение, мы же пока не подписали контракт.
  - Тут вы не правы, у нас с Имраном договор уже давно заключен, и мы летаем последние рейсы.
  - Правда, и на каких условиях? И где он сам-то? - наш геолог таинственным образом исчез, как только взошел на корабль.
  - А он в каюте отсыпается небось, - Денис махнул в сторону одной из двухместных кают. - Двадцать часов на ногах провел.
  - А что же он раньше не пошел спать? Лег бы сразу, и все? - Я не очень понимал зачем себя так истязать, раз уже точно решено, что ты полетишь на этом корабле.
  - Да как-то хотел с вами встретиться перед отлетом. Как-никак, вы же капитан.
  - Как говорят, начальство надо знать в лицо, - пробурчал я, только сейчас начиная понимать, на какую роль подписался.
   Во время разговора мы медленно пересекли коридор и спустились по довольно крутой и узкой лестнице к кабине корабля. На другом конце лестницы тоже расположилась массивная металлическая дверь, разбивавшая корабль на герметичные отсеки. Ради повышенных мер безопасности рубку расположили в глубине корабля под массивной броней внешних отсеков, пожертвовав объемом грузового отсека. Увы, но использование орбитального челнока в качестве основы для рудокопа наложило существенный отпечаток на планировку трюма - он мог располагаться только на главной оси корабля. Чуть ниже или выше его располагать нельзя, иначе маршевой двигатель, имевшийся в единственном экземпляре, начнет закручивать корабль вокруг самого себя.
   Наконец-то дверь тихо прошипела, уровняв давление снаружи и внутри, и отъехала в сторону, открыв вид на мостик, разбитый на несколько частей. В ближайшем левом углу примостился пульт управления лазерами и гравитационный захват, еле вписавшийся в заполненную до отказа кабину. Левый дальний угол предназначался для штатного техника, если судить по выведенному на экран состоянию главного реактора. Сейчас реактор тихо дремал в почти заглушенном состоянии, потребляя энергию на поддержание силовых полей, удерживающих плазму, - причем, чуть ли не больше, чем вырабатывал.
   По правую сторону расположилось кресло пилота с выведенным на экран изображением с внешних камер. Окон в кораблях не делали вообще, исключив ослабляющий прочность конструкции элемент, не несущий практической цели. Вот что можно увидеть через окно человеческим зрением, если в космосе часто расстояние до ближайшего объекта - тысячи километров? Другое дело, через объективы камер, видящих в гораздо более широком диапазоне. Никаких штурвалов, многочисленных тумблеров или же кнопок, управляющих режимами работы двигателей, на пульте управления, конечно, не имелось, опять же по причине огромных расстояний в космосе. Управление полетом корабля больше походило на программирование, когда ты заранее готовишь список указаний: когда включить двигатели, сколько им проработать и с какой мощностью, поэтому главный монитор перед креслом пилота показывал пустовавший сейчас список заданий.
   Последнее из четырех стандартных кресел рубки орбитального челнока облюбовал навигатор, занимавшийся, помимо выяснения текущего местоположения, связью и коммуникациями. На мой взгляд, довольно загадочная профессия, а на взгляд рынка, еще и вымирающая - во многих новых кораблях его обязанности раскидали между пилотом и капитаном. В дополнение к этим четырем по центру расположилось капитанское кресло с одним-единственным средством управления - нейрошнуром. После инцидента полувековой давности прямое подключение к мозгу запретили, и лишь недавно под давлением корпораций сняли ограничение. Часть технологий за столь большой срок оказалась утерянной, поэтому массовое переоснащение космических кораблей откладывалось, несмотря на все преимущества такого способа управления.
  - Я бы хотел опробовать подключение через нейрошнур, - сообщил я Денису.
  - Что, так сразу?! - подчиненный, молчавший все время, пока я осматривал кабину, нахмурился и развернулся в сторону лестницы.
  - Что-то не так? - я удивился столь негативной реакции на мое высказывание.
  - Нет, просто смотреть на полутруп у меня желания сейчас никакого нет! - пробурчал подчиненный с плохо скрываемым презрением и незамедлительно покинул рубку.
  - Хм, и здесь они есть... - усмехнулся я, не ожидавший, что и в космосе встречаются консерваторы, не использующие нейросеть, а то что Денис принадлежал именно к ним, сомнений не оставалось. Хотя, если подумать, то я и сам с трудом согласился на операцию по установке нейросети, так как это давало гигантское преимущество в процессе обучения, да и то, что ими пользуется около четверти населения Земли, как-то говорило об их надежности.
   Технологию прямого подключения я же изучал сам теоретически, а также прошерстил ради интереса старые отчеты, и нигде не упоминались вредные эффекты при разумных уровнях синхронизации - а так умер один доброволец, согласившийся проверить эффект более плотного слияния, но это не повод запрещать разработку. Однако, газеты раструбили, словно все пилоты неизбежно сойдут с ума, и депутаты под давлением толпы засекретили разработку.
   Стоило только присесть, как кресло промялось под мою фигуру, мягко обволакивая со всех сторон. Перенастроившись под пилота, материал снова стал твердым, так надежно зафиксировав тело, что я лишился возможности пошевелить и пальцем! На меня накатил приступ необоснованной паники, захотелось немедленно вскочить из этого ложа, но стоило мне дернуться, как автоматика зафиксировала попытку движения и освободила тело.
  - Как маленький прям! - я недовольно гаркнул на самого себя, испугавшегося обычной меры безопасности - фиксации человека, находящегося в состоянии прямого подключения и не ощущающего своего состояния.
   Повторная попытка вышла более успешной. Расслабившись, я не стал противиться погружению в желе, а просто подождал, пока корабль проведет тесты и подключится к моей нейросети через оптический интерфейс на затылке.
  - Добро пожаловать на борт DS6863... Назовите себя... - тяжелым металлическим голосом сообщило мне жалкое подобие на искусственный интеллект.
  - Корвин Грей.
  - Ожидайте... вам предоставлен гостевой доступ... - Ран уже успел поменять мой статус в бортовом журнале корабля. - Желаете провести подключение с этим статусом?
  - Да, - именно за этим я и сел в кресло капитана.
  - Подключение через 10, 9, 8... - все тот же механический голос запустил обратный отсчет.
   Как говорят в книгах, в момент подключения стоит расслабиться и ни о чем не думать, но словно нарочно в голове всплывают самые разнообразные идеи. Разум терзает себя вопросами, а не слишком ли опрометчиво я поступил, решив сменить стиль жизни, или же наоборот я всю жизнь провел, напрасно впахивая от рассвета до заката и тратя все свободное время на обучение, и лишь сейчас зажил полной жизнью. Душевные терзания продолжались все десять секунд и оборвались только после подключения.
   Первое впечатление - я стал больше, гораздо больше! Теперь мои размеры только в ширину достигают двадцати метров, а длина и вовсе под сотню. Точные цифры содержатся в моей памяти, но они сейчас мне не важны, я ощущаю свое состояние. Как медленно бьется пылающее жаром сердце корабля, как его нос стремится выплюнуть огненную струю, и как рот - съесть что-нибудь, так как желудок сейчас пустует. Очень странно ощущать себя целым кораблем и переносить обычные человеческие категории на то, что им абсолютно чуждо.
   После понимания, что я такое, пришло время изучить обстановку. Я стою в небольшом ангаре, еле вмещающем меня. Пассивные сенсоры показывают отсутствие чего-либо за бетонной плитой наверху, там уже начинается открытый космос. Помимо створки ангара, меня удерживают магнитные захваты и стыковочный шлюз. Стоило подумать про места креплений, и в сознании появилась картинка, сбоку подсвечивающая зеленым цветом магнитные захваты, заодно позволив разглядеть себя целиком - затупленный конус основного корпуса плюс придающие кораблю вид треугольника крылья. Весь корабль сиял белоснежным, немного уходящим в синеву цветом, и лишь антрацитовое покрытие днища, выделяющееся на общем фоне, вносило разнообразие в расцветку.
   Все, осмотр корабля закончен, пора бы провести полевые испытания. Попытка несколько нарастить мощность выхода реактора для проведения экспериментов, и оглушительный провал - недостаточно прав доступа. Что ж, похоже, сначала надо купить корабль, а потом уже играться с ним. Напоследок оглядев еще раз обстановку снаружи, я почувствовал в ИК-спектре приближающегося к кораблю человека, он уже вошел в шлюз, а значит это точно Ран.
  Встречал я племянника Мато, уже выбравшись из кресла капитана и покинув рубку. Взмочаленный и затравленный вид Рана свидетельствовал о неприступности местной администрации, подписывающей разрешение на вылет.
  - Извините за опоздание, мне так стыдно, что вам пришлось меня ждать, - японец взволнованно поклонился.
  - Нечего страшного, зато я успел осмотреть корабль, и теперь готов заключить наше соглашение.
  - Простите... Пройдемте на кухню, там единственное место, где есть стол, - еще раз извинившись, Ран медленно поплелся к двери.
  - Видимо, они вас совсем замучили... - он все еще держался на ногах только за счет железной воли.
  - Не говорите, мне пришлось пять часов оббивать пороги кабинетов.
  - А что так долго-то?
  - Они прикопались к составу нашей команды - четыре человека на одно судно, с их точки зрения, слишком мало, чтобы мы получили разрешение на перелет через гиперврата, - Ран со злостью стукнул кулаком по стене.
  - А больше никого с Аргона нам забирать не надо?
  - Нет, все поднялись на борт и, похоже, уже спят, - кроме нас двоих на кухне не оказалось никого.
  - Вам бы тоже не помешал сон, - черные синяки под глазами отнюдь не красили лицо племянника.
  - Вы пожалуй правы, но лучше завершить все дела и с чистой совестью лечь спать, - Ран поднялся и подошел к небольшому кухонному столику.
  - Что ж, я прочел скинутый мне вариант контракта и хотел бы задать парочку вопросов, - пока японец готовил себе кофе, я копался в холодильнике, примостившемся в дальнем углу, проводя поиски чего-нибудь съедобного.
  - Задавайте, - Ран сделал глоток крепкого кофе и внимательно посмотрел на меня.
  - Там сказано, что состав экипажа я подбираю сам, но здесь уже находятся два его члена, - я кивнул в сторону переборки, за которой сейчас отсыпались оба работника.
  - Да, вы можете подбирать рабочих, но чтобы уменьшить время простоя, мы предлагаем пару работников на ближайший месяц. Они помогут вам освоиться в новой обстановке, а также обучат некоторым хитростям профессии из ряда тех, что вы не найдете в базах данных.
  - А кто платит им заработную плату? - меня заинтересовал довольно меркантильный вопрос.
  - В течение первого месяца мы, а после - вам придется самому заключать договора и платить за работу.
  - А стоимость вашей услуги по подбору кадров?
  - Тысяча империалов, - ответил Ран, делая еще один глоток.
  - Дорого... - возмутился я. - 'Хотя они же зарплату им платят?'
  - Тут мы ничего поделать не можем, - Ран развел руки в стороны.
  - Ничего, сумма вполне терпимая, тогда второй вопрос - что за пункт о неразглашении корпоративных тайн? Как можно понять, что относится к запретной теме, а что нет.
  - О, не беспокойтесь, тайна, скрытая на корабле, всего одна, но пока мы не подпишем контракт, я, увы, не могу вам ее сообщить, так как это одна из основ успешной работы нашей корпорации.
  - Что ж, тогда давайте пробежимся по основным пунктам и заключим, наконец, контракт.
  
  Глава 2
  
  Следующие пятнадцать минут, я потратил на окончательную проверку соглашения. Если избавиться от сухого и формального языка, то сделка выглядела следующим образом: я как владелец корабля обязуюсь продавать сырье только этой компании в объеме не меньше, чем тысяча импералов в месяц на протяжении полугода, за что получаю стабильную плату на ресурсы. Все расходы, как то содержание команды, ремонт корабля и апгрейд при необходимости ложатся на мои плечи, за исключением месяца работы Имрана и Дениса. После полной оплаты долга с меня снимаются все обязательства кроме одного - сохранение в тайне конфиденциальной информации, полученной во время работы. Вполне разумное требование на растущем бурными темпами рынке - частные компании получили возможность разработки астероидов всего несколько лет назад и сейчас спешно осваивали все обжитые человечеством системы. В системах главной тройки (Аргон, Силезия и Земля) уже вовсю бушуют судебные тяжбы за право владение астероидами, так как система "кто первый прилетел - того и тапки" не работает при количестве добытчиков больше тысячи - пока ты успеешь оформить небесное тело на свое имя, другие рабочие уже успеют растащить вашу находку на кусочки.
   - Что ж, судя по всему, вопросов с моей стороны больше нет. - Я потер виски и посмотрел на немного пришедшего в себя Рана.
   - Отлично, тогда подтвердите и отправляйте копию в Аргонский департамент, - устало пробубнил японец.
   Два мысленных усилия, подтверждение кодом и я стал беднее на двадцать китов. Корабль тут же подключился по беспроводной связи, сообщил о повышении моих полномочий до уровня капитана и стал ожидать команд. Мне тут же захотелось поиграться с новой игрушкой, но я усилием воли подавил это желание - так как надо решить несколько вопросов.
   - Теперь вы МОЖЕТЕ сообщить мне, что за секретную информацию вы не могли сообщить раньше?
   - Конечно, тем более она напрямую касается этого рейса. - Племянник Мато еле заметно кивнул.
   - Ну? - С нетерпением пробурчал я.
   - Только поймите, это очень важная информация и мы НЕ допустим ее распространения... - Пробормотал Ран, медленно перебирая пальцами.
   - А штраф за утечку какой? - Я внезапно понял, что этот пункт не оговорен в контракте, а оставлен на усмотрение руководства.
   - Никакой. - Прозвучал холодный словно сталь ответ.
   - Не понял? - Ответ привел меня в недоумение.
   - Мы сами толком не знаем, но... - Ран предупреждающе поднял указательный палец - ... предыдущий капитан не выполнил условие контракта и...
   - Иии?? - Осторожно протянул я, ожидая чего-то нехорошего.
   - Скажем так... из-за несчастного случая его выбросило в космос... без скафандра...
   Мою спину прошиб холодный пот, так как не стоит сомневаться в 'случайности' причины прогулки моего коллеги по безвоздушному пространству. А также я понял, на кого устроился работать - за последние столетие японская мафия не только не ослабла, а наоборот расширила ореол области действий вынеся часть бизнеса в космос. Правда они кардинально сменили имидж, после того как их прижали в традиционных криминальных областях, они ушли в контроль области высоких технологий, как наиболее денежной сферы. Они бы стали совсем легальной организацией, если бы не запреты ООН на некоторые технологии, как то разработка созданий ИИ, генетические модификации и прочее.
   - Я могу отказаться от контракта?
   - Можете, но вашу безопасность никто не гарантирует... - понимающе улыбнулся Ран, услышав этот вопрос.
   - Ясно... - От волнения кровь прилила к голове, а все тело покрылось жаром.
   От того как я себя сейчас поведу зависело все. Можно настоять на своем уходе, категорического ответа нет еще не прозвучало, да и что я могу сообщить властям? Ничего противозаконного я здесь не видел, а одних подозрений недостаточно для возбуждения уголовного дело. Следовательно убивать меня не за что, вроде бы... Хотя, коробки в ангаре! Там наверняка содержится что-то незаконное!
   Я тут же кинул взгляд на безмятежно сидящего Рана, спокойно ожидающего моего решения. По его лицу прочесть мне ничего не удалось, но вроде он оставался абсолютно спокойным и лишь немного выглядевшим усталым. Он либо обладает железными нервами, либо не волнуется за то, что коробки могут обнаружить хотя бы те же рабочие, проводившие ремонт корабля. Понять что из этого истина, я не могу - у меня нет опыта ведения переговоров и по паре фактов, я не умею восстанавливать всю картину.
   Хотя, меня куда-то унесло не туда. Никто не говорил, что коробки оставались здесь все это время, а не их только, что погрузили те же Денис и Имран. А значит они в любой момент могут вытащить и перепрятать товар где-нибудь в орбитальном городе, так что его во век не найдут. В этом случае я опять же ничего не смогу доказать полиции, и причин волноваться у Рана нет.
   А что если зайти с другой стороны и принять предложение? Наверняка придется совершать рейсы со всяким непонятным содержимым на борту. И в случае поимки отвечать именно мне, как владельцу корабля - теперь становится понятно почему они так настаивали на продаже корабля в мою собственность. Перспектива не очень хорошая, но в ней шансов выжить гораздо больше - за последние три года, поймали всего один транспорт нелегала, а значит система перевозок налажена и работает без сбоев, пока ты держишь рот на замке - тот транспортник только и поймали после того как капитан напился в баре. Что ж учитывая, что Якудза предпочитают длительные взаимоотношения без всяких подстав, то перспектива поработать на один из кланов и не так уж плоха, как кажется на первый взгляд.
   - Меня все устраивает и я готов работать, - раз я решил стать капитаном корабля так им и стану.
   - Вы умный человек, и я не сомневался, что вы так ответите, - сняв с лица каменную маску, произнес Ран.
   - Один вопрос только, корпоративная тайна связана с коробками в коридоре, - неосторожно ляпнул я, и тут же осознал величину глубины своей глупости.
   - Коробки? - Ран недоуменно поднял брови, словно в первый раз про них услышал.
   - Да, ангар ими полностью забит, - отступать теперь некуда, поэтому хоть узнаю за что придется рисковать своей шеей.
   - Ах, эти... - Племянник Мато рассеяно стукнул себя по лбу, - совсем забыл про них!
   - Так что?
   - Там вроде какие-то саженцы и семена разных растений, они не перенесут перевозки в грузовом отсеке, поэтому их и закинули сюда.
   - Понятно... - я согласно закивал головой, не собираясь узнавать что именно это за 'растения'.
   - А вы мне не верите? - Ран заметил мое нахмурившееся в подозрении лицо.
   - Нет, что вы! - Возразил я, но судя по следующей фразе мне не удалось изобразить согласие должным образом.
   - Пойдемте, я вам покажу, там нет ничего запрещенного! - Ран порывался встать со стула и пойти проверять.
   - Ну и незачем их смотреть! - Здесь именно та ситуация когда говорят: меньше знаешь - крепче спишь.
   - Ладно, тогда давайте расскажу секрет этого корабля и вы поймете, почему МЫ не хотим, чтобы о нем распространялись слухи. - Ран успокоился и присел обратно на стул.
   - Он может осуществлять полеты через гиперврата? - Скептически хмыкнул я, зная о невозможности установить необходимое навигационное оборудование в столь маленький корабль.
   - Вообще то да! Его планировали сделать ВИП транспортом, способным доставить высокопоставленных гостей в любую точку, но все потенциальные заказчики предпочли корабли классом выше. - Пробормотал Ран, повергнув меня в шок. Еще пять лет назад таких технологий не существовало, а значит это принципиально новая разработка!
   - И именно об этой возможности вы не хотите распространяться?
   - Нет, это не главное, Лунакорп удалось создать более портативную модель, и начиная с прошлого года подобные комплексы ставят на все корабли массой от мегатонны.
   - Но моя рабочая пчелка весит на порядок меньше!
   - Не суть важно, проблемы с энергопотреблением больше не важны, поэтому при желании можно ставить и на более мелкие корабли.
   - А что тогда главное? - Я совсем запутался и не понимал, поэтому спросил прямо и четко.
   - Количество экипажа! Вы ведь обратили внимание на капитанское кресло? В перспективе мы хотим сделать возможным управление кораблем всего одним человеком! - Наконец-то просветил меня Ран.
   - А как же постановление ООН о минимальном количестве членов экипажа... - Пробормотал я и понял, что хотят скрыть - уменьшение надобности в человеческом труде.
   Сейчас обеспечение человека работой - является головной проблемой ООН, поэтому все разработки, понижающие надобность в ручном труде не очень приветствуется. А тут вместо стандартного экипажа, предлагается оставить лишь одного пилота, по совместительству являющегося техником и геологом.
   - А какая ситуация на данный момент?
   - Разработка не закончена и все еще требует большего интеллекта у пилота. Необходимо следить за 4 вещами одновременно, а это как минимум две сотни стандартных единиц у пилота.
   - А такое встречается менее чем у одного процента из всех живущих на земле.
   - Но все же мы хотим снизить требование, установкой полноценного ИИ. - Ран огласил планы на ближайшее будущее.
   - Вы хотите провести полевые тесты? - Я понял, чем руководствовался Мато при выборе кандидата, случайно заглянувшего на огонек, а не одного из старых претендентов.
   - Можно и так сказать... А хотя чего темнить? Мы уже испытываем следующее поколения, а это так сказать пройденный этап, отправленный на свалку истории...
   Следом Ран слил еще немного конфиденциальной информации, чтобы я полностью понял ситуацию, в которой очутился. Преступный синдикат не упускал возможности заработать деньжат на побочных продуктах, но и попадать в область зрения полиции не хотел, поэтому незадачливый кандидат быстро умрет после звонка в органы контроля, а вот самой компании ничего не будет. В ООН ежедневно приходит тысячи писем о нарушениях, поэтому мое письмо просто затеряется на их фоне - так как самое большее, в чем можно обвинить Лилию, так это исследование технологий на границе легальности. Но то же самое можно сказать про все успешные компании на рынке - стандартные безопасные технологии давно исчерпали свой ресурс, поэтому все ходят по краю.
   В общем, я попался в сети Лилии, но после некоторых размышлений даже обрадовался этому. Ведь если получиться втереться в доверие, то можно принять участие в настоящих экспериментах. не ограниченных глупыми законами или этикой. А то стыдно признаваться, но с момента постройки врат человечество лишь вяло улучшало уже имеющиеся разработки, а никаких прорывов за последние полвека не произошло. Словно все гениальные ученые и инженеры погибли вместе с Вейнбергом в Бостонском эксперименте, а новые больше не рождались...
   - А сейчас, я полагаю, мне надо спуститься на мостик и отправиться в полет.
   - Да, наше время стоянки подходит к концу, - Ран кинул озабоченный взгляд на голографические часы.
   - А мне оплатят перевозку груза? - Я вспомнил о пресловутых ящиках, и решил проявить твердость характера, чтобы ни выглядеть бесхребетным червяком.
   - Конечно, вам же не запрещено брать другие задания, и вся прибыль от них идет к вам в карман, но... - Ран многозначительно промолчал, - ... стоимость перелета по гипервратам не равна нулю.
   - Услуга за услугу? - Быстро смекнул я.
   - Что ж, похоже, мы сработаемся, - улыбнулся Ран и, сделав поклон, пробормотал, - а теперь позвольте я пойду в свою каюту.
   - Да, идите. - Я согласно кивнул головой.
   После того как Ран покинул помещение, я остался совсем один на кухне. Задумчиво сделав глоток из алюминиевой кружки, я тут же поморщился - чай давно уже остыл, но во время разговора на такие мелочи не обращаешь внимания. Захотелось сделать нового горячего чая и спокойно в одиночестве взвесить и обдумать недавний разговор, но я понимал, что это затянется на пару часов минимум, поэтому решил сначала осуществить взлет и лишь потом пойти на кухню рассуждать.
  
   Второе подключение прошло так же гладко, как и первое. Я лишь немного подкорректировал параметры связи, чтобы хоть как-то различать себя и корабль. Собственно, хотя технология погружения и обладала большими возможностями, но несколько случаев, когда пилот навсегда отождествлял себя с кораблем, заставили относиться к ней с большим подозрением. Большинство конструкторов полагались на старые проверенные методы, требующие наличия на судне нескольких членов экипажа, но инженерам, переоборудовавшим рудокоп, пришлось пойти на крайние меры, чтобы выполнить поставленную задачу. Главную проблему - ограничение скорости обмена информацией между пилотом и кораблем - решить другим способом невозможно.
   Первым делом тестирование всех узлов. В голове сразу звучат тревожные голоса неполадок - компьютер отметил факт снятия планетарных двигателей и незамедлительно сообщил мне. Короткая команда, и больше отсутствие ответа от этой части судна меня не тревожит. Ходовые характеристики тут же упали - как-никак, на два ионных двигателя, крепившихся к крыльям, приходилось около 60% мощности тяги. Неприятный факт, но придется смириться. Иначе и так немалая для меня цена корабля подскочила бы раза в полтора, да и подключать их теперь некуда - от их энергокабелей теперь питаются лазеры и прочие горнопроходческие инструменты. Добавка же дополнительных каналов от реактора требует настолько гигантских усилий, что проще построить корабль заново, чем переделывать уже имеющийся.
   Помимо уже упомянутых движков, все находится в норме. Пора начинать предстартовые процедуры. Реактор начинает повышать выходную мощность, сбрасывая излишки энергии в две огромные батареи, расположившиеся в крыльях. Сейчас они почти пусты, но через десять минут девать энергию станет просто некуда, поэтому надо приступать к следующему этапу, описанному в базе пилота.
   - Диспетчер... - обратился я по выделенному мне каналу связи.
   - Чего тебе? - тут же пробурчали мне в ответ.
   - Говорит борт DS6863, - я начал отчитываться прямо, как указано в учебнике, но меня снова перебили.
   - Зовут как?
   - Грей.
   - Отлично, а меня Макс. Взлетать, наверно, собираешься?
   - Да, прошу разрешение на вылет.
   - Ну да, зачем еще раскочегаривать реактор? - ухмыльнулся диспетчер.
   - Так можно взлетать-то? - я перешел на неформальный тип общения, так как продолжать вести себя подчеркнуто официально было глупо.
   - Обожди, нам еще плиту поднимать.
   - Долго?
   - Нет, пару минут всего, но ты лучше обороты пока сбавь, а то вдруг переполнишься.
   - А что, такое случалось?
   - Да, водятся некоторые придурки, что стоят на старте по полчаса, их только автоматика, глушащая реактор, и спасает, - засмеялся Макс.
   - Ок, тогда я сразу же стартую.
   - Да, только давай оформим несколько документов.
   - Каких? - про такой момент в базе не упоминалось.
   - Ко мне попал твой путевой лист, и мне необходимо проверить его правильность.
   - А, давай, - облегченно пробормотал я. - Что именно интересует?
   - Да просто у вас сейчас на борту четыре человека, а из грузов только две тонны удобрений?
   - Вроде да, - я осмотрел внутреннюю обстановку своими камерами. Остальные отсеки пустовали.
   - Что ж, наши сенсоры подтвердили соответствие, можете вылетать.
   - Спасибо... - пробормотал я вслед отключившемуся диспетчеру.
   Сенсоры показали, что поверхность надо мной пришла в движение. Створки медленно заскользили и приподнялись, открывая вид на безграничный космос с россыпью маленьких звездочек на фоне черного неба. Со дна колодца, где стоял корабль, планеты не было видно, что вполне логично, так как она на другой стороне астероида. Путь вверх мне освободили, и судно снизу озарилось вспышками маневровых двигателей, проходивших тестовое зажигание.
   - Эй ты, не дергайся там! Мы тебя сначала поднимем на поверхность! - заворчал Макс, заново подключившись к моему каналу.
   - Понял!
   - Не глупи только! - еще раз пробурчал диспетчер и опять отключился.
   Мне же оставалась только ждать. Магнитные захваты, так и не освободив корабль, пришли в движение и потянули корпус наверх к поверхности. Датчики зарегистрировали скачок ускорения, и тут же включился гравикомпенсатор. Теперь он не отключится ни на мгновение, ведь в отличие от многих истинно космических кораблей, у моего судна маршевый двигатель расположен сзади, а не снизу и использовать его тягу не получится.
   Хм, пока тянется время, надо бы дать имя кораблю, а то буквенно-численный код звучит не по-человечески. Как же его назвать-то? Надо думать... Он ведь рабочий корабль, даже точнее сборщик... А кто у нас занимается сборкой - пчелы. Хм, Пчела... - вполне приличное название корабля. Решено, теперь я летаю на Пчеле и собираю неправильный мед!
   Время ожидания закончилось - Пчела достигла поверхности спутника Аргона. Теперь я могу осмотреть и его поверхность. Верфь расположена в кратере, и ее окружают горы высотой в пару километров. Вдалеке по периметру расположены башни ПКО, отклоняющие астероиды от попадания в верфь. Сама же поверхность рядом ровная, с многочисленными створками шлюзов.
   - Вот твой маршрут, - Макс скинул мне расписание полета.
   - Спасибо, - в этот раз я успел поблагодарить, прежде чем он опять отключился.
   - Да не за что, еще увидимся, - пообещал паренек и исчез, оставив меня одного.
   Кратко прочитав описание маршрута, я понял, что более-менее подробно описана та часть, что отвечает за выполнение маневров внутри туннеля - какое ускорение поддерживать и через какое время начать тормозить, иначе мы рискуем столкнуться с другими кораблями, идущими по этому же туннелю, а вот способ, как добраться до врат, оставили на мое усмотрение.
   - Пчела, загрузить маршрут полета ? 34! - мысленно скомандовал я, и в бескрайнем пространстве появилась яркая красная нить, проходящая через одно из колец и уходящая далеко за пределы системы.
   - Фиксирую снижение мощности магнитных зацепов, - беспристрастно заявил компьютер, вызвав у меня приступ паники - маршевый двигатель еще не прогрелся, а вот генератор гравитации все еще продолжает притягивать судно к земле.
   - Дис... - я уже хотел связаться с Максом, как вспомнил про маневровые двигатели. Они хоть и обеспечивают скорость разгона не более 11-12 м/с2, но все же пригодны для малых маневров в пространстве, а также отрыва от поверхности спутника.
   Выставив малые ионники на максимальную мощность, я стал ждать. Из днища вырвались облака заряженных ионов, а сам корабль заерзал в креплении. Магнитные захваты уже почти отключились, когда Пчела все же преодолела их притяжение и стала набирать высоту. Сначала медленно и неспешно, но с каждой секундой все быстрее и быстрее она удалялась от астероида, пока не оказалась на расстоянии в пару десятков километров. Осуществив разворот в пространстве, я направил Пчелу носом в сторону врат. Здесь уже можно запускать маршевый двигатель. Стоило ему заработать, как от корабля потянулся длинный след светящихся выбросов. Это большой ионник вышел на нормальный режим и теперь выбрасывает чистый гелий со скоростью порядка трети световой. Собственно, именно запасами газа для движков и ограничивается дальность хода корабля, так как взять достаточно еды для экипажа и топлива для реактора не проблема.
   Маршевый двигатель сразу выдал ускорение свыше десяти g. Мог бы и больше, но гравикомпенсатор просто не позволил - это его предел. Еще через десять минут я начал предварительное торможение, чтобы успеть остановиться перед началом очереди во врата. Можете смеяться, но даже в космосе не обошлось без очередей, а все виновата хваленая система безопасности, тормозившая весь процесс. Через десять минут Пчела достигла необходимой точки и выровняла скорость с вратами, так что она теперь висела неподвижно относительно них.
   - Диспетчер гиперврат Аргон-Перевал, вызывает корабль... - дальше пошла маркировка моего корабля.
   - Грей, рудокоп Пчела, слушаю вас, - отозвался я по общему каналу.
   - Вы находитесь в зоне моей ответственности, прошу либо передать разрешение на прыжок, либо освободить территорию.
   - Сейчас, - я быстро нашел необходимый файл и передал его безымянному диспетчеру.
   - Пакет получен, вам разрешен переход, переключайтесь на автоматическое управление, - сообщили с той стороны.
   - Начать исполнение текущей полетной программы! - я отдал команду и стал ждать.
   Ожидание вышло довольно долгим, сначала Пчела ушла дальше в зону конуса, откуда начинают прыжок во врата, и просто зависла, ожидая пока очередь рассосется. Затем она включила маршевый двигатель и начала медленно разгоняться в сторону врат. Ускорение достигало отметки три g, не больше, так как немногие из летающих между звездными системами транспортников могли похвастаться большим количеством движков, а скорость всего флота ограничивает самый медленный корабль.
   И надо сказать тихоходные баржи явно доминировали в непрерывной цепочке судов, если не числом, то хотя бы размерами. Взглянешь на эту громадину длиной в полтора километра и ужаснешься - прихлопнет и не заметит. К счастью, межзвездные перелеты, одни из немногих типов полетов, проходящих под полным контролем автоматики, поэтому даже мне необтесанному новичку волноваться не о чем. Но все же присутствие поблизости транспортников весом в полгигатонны, несколько нервировало, поэтому я пошел на кухню снимать стресс плюшками. Все равно на мостике делать нечего - пчела сама пролетит через туннель и остановиться в конечной точке.
   Как показывали сенсоры, все остальные обитатели корабля уже спали, поэтому обедать пришлось в одиночестве. Холодильник на корабле ломился от загруженных в него продуктов, но их все необходимо еще приготовить. Увы, но автоматическую кухню пока не придумали, поэтому все приходится делать вручную. Нет, конечно, где-то здесь примостились автоматы по производству биомассы из загруженных в него продуктов, но это именно 'биомасса' и есть ее можно только с очень большой голодухи.
   Хуже нее только продукт гидропонной инженерии, выращивающей эту самую биомассу сразу в пробирки. Но надо сказать, несмотря на возможность перейти на полное самообеспечение - гидропоника популярной не стала, уж слишком противным выходил конечный продукт. Поэтому питались космонавты по старинке - завезенными с планет продуктами, а обязательные фабрики переработки органики покрывались пылью и ржавели.
   Сейчас же пробовать безвкусную жижицу настроения у меня как-то не имелось, поэтому выбор пал на деликатес, не требующий долгого приготовления.
   - Что ж посмотрим на этот загадочный продукт пельмень, - прошептал я, держа в руках пакетик.
   Раньше мне их пробовать не доводилось, но знание о простоте их приготовления имелось. Десяток минут на плите, и мой обед готов, теперь можно обдумать дальнейшую стратегию поведения. Начнем размышления с самого большого - Пчелы. Корабль, мягко говоря, не слишком подходит для копки. Его хоть и основательно переделали, но основной корпус остался тем же самым, с не очень удобной внутренней планировкой - необходимость атмосферных полетов заставила вытянуть судно в длину. Поэтому такая основная характеристика, как объем трюма, у меня меньше раза в полтора, чем у настоящих шахтеров. Капитанское кресло с технологией полного погружения несколько выделялось на фоне стандартных технологий, но само по себе не являлось чем-то ценным. Важнее то, что компания Лилия замыслила сделать.
   На ум приходит только одно - провести обкатку технологии. Какой технологии? Так как связь через нейрошнур существует уже лет шестьдесят, то речь идет именно о возможности управлять кораблем в одиночку. А раз начали привлекать людей со стороны, то их разработка уже достаточно годна для массового использования, и они лишь набирают статистику - надо найти подводные камни, не видные сразу при тестах в лаборатории. Людей с таким высоким интеллектом маловато, и отрывать их на месяца от работы - крайне расточительное занятие, а тут я попался под руку. Из этого вытекает наличие на борту системы слежения, да и связь наверняка проходит предварительную цензуру.
   Что ж, с позицией компании я вроде разобрался, теперь мне надо решить - как себя вести. Если мои догадки верны, то лучше всего просто выполнять свое дело и не рыпаться, тогда через полгодика я смогу попроситься к ним в штат и заняться наконец решением нормальных проблем, а не расчетом прочности очередного Дворца Советов, возводимого в Западной Африке, или же наоборот остаться работать на самого себя - это можно решить позже.
   Осталось только понять, как строить взаимоотношения с подчиненными. По прилету в систему Перевал, Ран сойдет на станции, а вот Денис и Имран останутся на борту в течение целого месяца. Их вполне могли ко мне приставить в качестве наблюдателей, поэтому надо вести себя с ними осторожно.
   Времени на размышления ушло всего ничего, и теперь у меня имелось около девяти часов до окончания полета. И я тут же нашел себе занятие - изучить базу навигации до уровня два, так как при копке полагаться придется только на себя, а значит мне надо уметь прокладывать межпланетные маршруты. Для изучения я сел в пресловутое капитанское кресло, чтобы в любой момент иметь возможность переключится на решение проблем.
  
   Спустя девять часов.
  
   Два... один... выход! - мое маленькое суденышко вынырнуло из очень длинной трубы и начало осуществлять маневр для стыковки со станцией Лазарь-IV. Сканеры расширили диапазон действия и выдали картинку творившегося в системе хаоса. Иначе описать происходящее здесь не представлялось возможным. Между двумя вратами, висевшими почти напротив друг друга, несся нескончаемый поток кораблей. Грузовым и пассажирским транспортникам, направляющимся из системы Аргон в систему Силезия, приходилось летать через эту систему, так как прямого туннеля не существовало.
   Собственно, поэтому систему и назвали Перевал, так как, кроме удачного расположения, в ней ничего ценного не имелось. Пятерка газовых гигантов, четыре планеты размером с Землю, тройка лишенных атмосферы и последняя с вечными -40 на экваторе, да два пояса астероидов не привлекали инвесторов. Есть куда более хорошие варианты, тот же Хавок, где случаются потепления до +5.
   Поэтому система влачила бы жалкое существование, если бы не удачное совпадение. Гиперврата, вообще говоря, строятся наугад. Концентрируя энергию в узловой точке, вы делаете прокол пространства, но куда именно он приведет - неизвестно. Некоторые из туннелей имеют изгибы под девяносто градусов, что делает невозможным прогнозирование конечной точки. Поэтому можно представить себе изумление Силезийцев, когда, запустив вторые по счету гиперврата, они оказались в системе, куда месяц назад попали их аргонские коллеги. Так как гипертуннели до Земли уже тогда испытывали немалую нагрузку, то ООН приняла решение об открытии трассы Аргон-Силезия и возвела станцию Лазарь на орбите безвоздушной планеты, вокруг которой вращалась пара врат.
   В системе Хавок произошло то же самое, но она оказалась на пути между системами Аргон и Земля, что повысило ценность освоения не сильно гостеприимной планеты, и теперь там есть несколько городов. Здесь же врата выпрыгнули не на орбите третьей по счету планеты с воздушной атмосферой, а у более далекой от звезды, поэтому освоение и шло медленными темпами.
   Но вот вокруг станции Лазарь царил настоящий хаос! Десятки кораблей стыковалось и отстыковывалось ежеминутно. Большая часть принадлежала к классу средних и малых транспортов, требующих дозаправки после одного прыжка, но наблюдалась и парочка рудокопов, моих будущих коллег. К тому же, недалеко от станции виднелся остов еще одного космического сооружения. Именно строительные корабли, перемещавшиеся от станции к остову и обратно, вносили изрядную путаницу в общее движение кораблей. Что именно строилось, пока являлось непонятным - вытянутый в длину и слегка изогнутый каркас не походил на известные мне типы станций, но времени разгадывать загадку не имелось.
   Согласовав маршрут с местным диспетчером, я повел корабль к станции. Изученный курс навигации позволил с легкостью осуществить маневр стыковки, состоявший из двух частей - погасить относительную скорость и, собственно, провести сближение. Мне выпало расположиться на обшивке, но я не возражал, так как не намеревался задерживаться на станции надолго. Проследив, чтобы магниты захватили судно, я пошел к остальным членам экипажа, собравшимся на кухне.
   - Мы пристыковались! - сообщил я всем троим, совмещавшим ранний завтрак и поздний ужин.
   - Тогда мне надо выйти? - удивленно спросил японец.
   - Если вы не хотите лететь с нами к поясу астероидов.
   - Нет, мне надо на станцию, но можно подождать еще десять минут, пока я поем? - попросил Ран, поглощавший недавно сваренный борщ.
   - Конечно, - согласился я, и сел к столу.
   - Хотите борща? - поинтересовался Имран, выполнявший роль повара.
   - Не откажусь.
   - Правильно делаешь, он получился отменным, - одобрительно прогундосил Денис, шустро перебиравший ложкой в тарелке.
   Несколько минут мы молчали и уплетали приготовленную пищу. Борщ вышел действительно хорошим, поэтому болтать желания особого не возникало, да и вообще его не возникало. Затем Ран доел и нарушил молчание, установившееся в комнате и лишь изредка перебиваемое стуком ложек о дно тарелок.
   - Координаты астероидов на первые несколько полетов есть в базе данных корабля, а после вам придется самим заниматься поиском минералов.
   - Спасибо за щедрость, но у меня сразу вопрос на будущее.
   - Какой?
   - У нас стоит пробой II, а у него глубина захвата всего пять десятков метров.
   - Если вас не устраивают характеристики, то вы можете проводить модификации за свой счет.
   - Ясно, а где их проводить на Аргоне?
   - С такой мелочью справятся и у нас в доках, это ведь не перекладка энергоканалов, - хмыкнул Ран, показывая, что не стоит волноваться об этом.
   - Хорошо, а то что-то ценное на такой маленькой глубине найти будет трудно, - пробурчал я прикидывая, что обычный размер астероида пара километров.
   - Тут, вы не правы, обычно астероиды почти целиком состоят из одного типа минералов, и нет смысла брать более мощный сканер, - возразил Имран, уж всяко больше меня шаривший в этом вопросе.
   - Парень прав, так что не беспокойтесь, - Ран подтвердил слова геолога, а мне не осталось ничего иного, как согласиться - в горном деле я полный нуб, так как добыча материалов не входит в список инженерных задач.
   После ужина пришлось подождать еще немного, пока Ран с помощью пары грузчиков не выгрузил коробки с корабля. Попросив звонить ему в случае возникновения каких-либо вопросов, он покинул борт Пчелы, а мы провели отстыковку и направились в сторону одного из указных им астероидов. Предположительное время полета в десяток часов я решил потратить с толком - поспать, заодно избежав необходимости разговоров с командой, возможно являвшейся по совместительству моими надзирателями.
  
   Разбудил меня звонок в дверь.
   - Ну, кого еще принесло в... 3 часа дня по корабельному времени, - нейросеть тут же заботливо сообщила эту нерадостную весть, так как я проспал всего часов семь от силы.
   - Капитан, мы прибыли, будете смотреть на начало работ? - послышался голос Имрана.
   - Да, сейчас приду! - я потрепал себя по щекам, пробуждаясь ото сна, натянул удобный спортивный костюм и потопал на мостик.
   - С добрым утром, - поприветствовали меня подчиненные.
   - Скорее уж днем, - пробурчал я.
   - На корабле вы решаете, какое ставить время, поэтому как хотите, - ухмыльнулся Денис, сидевший в дальнем левом углу.
   - Хорошо, как обстановка?
   - Да вот, посмотрите на экран, - Имран указал на монитор перед креслом пилота, где показывалось изображение небольшого астероида. Рядом висела еще меньшая точка - Пчела, а вот других астероидов в радиусе тысячи километров здесь не водилось. Это только так говорят - астероидный пояс, но на самом деле концентрация небесных тел здесь очень мала.
   - А словами? - попросил я, так как не сильно разбирался в добыче металлов.
   - Лучше у меня тогда посмотреть, - Имран поманил к своему пульту.
   - Вот смотрите - скан астероида, - парень вывел на экран трехмерную картинку с изображением разных пород с преимущественным содержанием минерала аната.
   - Как видите, пустых пород почти нет, - на экране подсветились две красные жилы, заполненные только легкими элементами, а не нужными нам металлами.
   - Собственно, мы теперь знаем, что вести раскопки здесь возможно, поэтому дальше надо рассказывать уже по ходу дела.
   - Конечно, давайте начнем, - я согласился, что висеть без дела не есть хорошо.
   - Только нам надо подойти поближе, - попросил Имран.
   - Один момент, - в этот раз я не стал подключаться по технологии полного погружения, а воспользовался командной консолью пилота. Включив сначала маневровые двигатели задней части корпуса, а затем погасив скорость передними, я чуть не уткнулся носом в астероид.
   - Вот так сойдет, - Имран удовлетворенно кивнул головой. - Мы можем начинать копать?
   - Давайте, а я посмотрю, - я так и остался сидеть в кресле пилота, чтобы иметь возможность общаться с экипажем.
   Вот только сами они полностью ушли в работу. Имран, используя импульсные лазеры, ковырял поверхность спутника. Вырезанные куски породы гравитационным захватом отправлялись в зев корабля, где тут же измельчались мельницей. Затем руда отправлялась в сложный очистительный комплекс, занимавшийся отделением металлов от шлака. Денису тоже приходилось стараться - следить за реактором и очистительным комплексом.
   - А необходимо сразу проводить обогащение? - скорость процесса ограничивалась именно работой очистительного комплекса, да так сильно, что Имран успевал сортировать куски вырезанной породы и отбирать из них с большим содержанием металлов.
   - Да, иначе деньги за рейс совсем мизерные, - пробурчал Денис, на секунду отрываясь от управления установкой.
   - А насколько велики различия?
   - Это сложный вопрос, тут все зависит от породы...
   - Ну, хотя бы примерный уровень? - попросил я, чтобы оценить возможную прибыль в разных случаях.
   - Разница порядка сотни раз, но опять же все зависит от породы. Благородных и редких металлов в них не очень много, а железо почти за бесценок идет, поэтому возить его отсюда не рентабельно.
   - Неслабая разница, а цены покупки указывались на простую руду или все же на обогащенную?
   - Конечно, на уже чистую руду, иначе слишком жирно было бы, - усмехнулся Денис.
   - Что ж, тогда обогащать просто необходимо, - согласился я и замолчал, чтобы не отвлекать их от работы.
   За следующие полчаса Имран на пару с Денисом выкопали около пяти сотен тонн руды, и всю ее перевели на концентрат, содержавший уже один только алюминий. Порода еще содержала огромное количество вездесущего железа, шедшего по империалу за десятку, поэтому являвшегося шлаком для нас. Работа занимала моих подчиненных почти целиком, и я не стал отвлекать их разговорами, а принялся за изучение оставшихся четырех баз. Среди них я выбрал сканер второго ранга, объяснявший как не только засекать объекты в космосе, но и понимать их внутреннее содержание, что очень важно в геологии.
   За полдня разложив содержимое базы по полочкам, я отправился на кухню и стал варганить обед. Особых кулинарных навыков у меня не имелось, поэтому хотелось бы остановиться на варианте пельменей, оказавшихся очень простыми в готовке продуктом, но деликатесов надо есть понемногу, иначе они приедаются. Поэтому сварив картошку с курицей, я отправился за членами своей команды, все еще заседавшими на мостике.
   - Ну что орлы, собираетесь есть? - спросил я, положив руки им на плечи.
   - А? - переспросил Имран, повернувшийся в мою сторону.
   - Повтори, мы не слышали, - Денис отключил крохотные наушники, вставленные в уши.
   - Собираетесь есть или нет? - я еще раз спросил у них.
   - Я в принципе не против, - Денис пожал плечами.
   - Надо бы сделать перерыв, да и перегнать корабль не помешает, - Имран указал головой в сторону экрана. Под кораблем появилась огромная выемка, выеденная лазерами, а недалеко от корабля высилась гора пустой породы, многократно превышающая его размер.
   - Ну, это мы мигом, - я бодро уселся в кресло пилота и отдал приказ на перемещение метров на двести.
   Пчела включила на полную маневровые двигатели, чтобы медленно и неспешно поплыть в указанную сторону. Ускорение еле достигло величины в половину g.
   - Раньше он резче двигался, - прокомментировал я столь долгий перелет.
   - Мы же забили трюм на треть, а это под сотню тонн, - усмехнулся Денис.
   - Так значит, завтра уже закончите? - я быстро в голове посчитал, что полное заполнение трюма займет примерно тридцать часов.
   - Нет, мы постараемся сегодня закончить, - возразил Денис.
   - Мы обычно работаем тридцать часов с двумя перерывами по полчаса, а потом уже отсыпаемся на обратной дороге, - пояснил Имран, увидев мое недоумение.
   - А сможете столько пахать?
   - Мы уже год так работаем, поэтому ничего страшного, - Денис еще раз подтвердил мое подозрение, что они с Имраном давно работают вдвоем.
   - Ну как хотите, - согласился я, все же они не мое здоровье собираются гробить.
   Быстро перекусив и похвалив меня за еду, они по очереди приняли душ и сели обратно пахать, а мне осталось только добивать оставшиеся базы. Так как остались только одноранговые, то я их изучил очень быстро, как раз ко второму перерыву в работе подчиненных, а после, еще раз передвинув Пчелу, я ушел спать, так как наличие меня на мостике не требовалось, а не спать целыми днями я не собирался.
   С утра, повстречав засыпающих на ходу Имрана с Денисом, я перешел в кабину и уселся в капитанское кресло. Пара секунд, и Пчела снова подключена напрямую, минуя всякие экраны и прочие нерациональные методы соединений. Грузовой трюм полностью заполнен полуметровыми кубиками алюминия, что резко повысило инертность корабля. Я рассчитал обратный курс и стал следить за его выполнением. Сначала Пчела проработала несколько минут маневровыми двигателями и отошла от астероида на километр, где развернулась и включила маршевый, развив при этом ускорение в 4g. Теперь лимит на ускорение установила мощность двигателя - на борту три сотни килотонн алюминия, что даже несколько больше чистой массы корабля.
   Обратный перелет грозил затянуться на полтора дня, а все имеющиеся базы я уже изучил, поговорить с кем-нибудь тоже не было возможности - оба члена экипажа отсыпаются после долгой смены. Дома в свободное время я бы посмотрел какой-нибудь фильм, прогулялся на природу или посетил друзей, но здесь ничего из этого не имелось - а вот свободного времени имелось просто завались. Поразмышляв немного, я решил посмотреть на установленный комплекс очистки руды - база инженер VI включала в себя описание как теоретической, так и практической части работы этого комплекса, поэтому хотелось разобраться в относительно невысокой скорости работы...
  
   Следующий день.
  
   - Капитан! Мы подлетаем к станции Лазарь-IV, - разбудил меня осторожный голос Имрана.
   - А? Что? - вчера я заработался и уснул прямо в кресле техника, куда перебрался в ходе решения задач.
   - Диспетчер станции уже пытался связаться, - пробубнил подчиненный тряся меня за плечо.
   - Сейчас! - глаза засекли, что подлетное время всего десять минут.
   Пара хлопков по щекам, и сонливость неохотно уступает. Тело (по другому описать мое состояние нельзя) перебралось в кресло пилота, и активировало связь.
   - Борт 'Пчела', Корвин Грей, - представился я, поправляя волосы на затылке.
   - Лазарь IV, Егор, - сообщили мне с той стороны.
   - Мне бы выгрузится.
   - Ну, это ясное дело, куда лететь знаешь?
   - Нет.
   - Тогда лови маршрут, займешь четырнадцатый ангар, - на изображении двухкилометровой станции вспыхнуло зеленым одно помещение, подходившее вплотную к обшивке.
   - А выгружаться там же?
   - Нет. Ты же из Лилии? - поинтересовался Егор.
   - Ну, вроде можно и так сказать, - заключенный контракт не устраивал меня к ним на работу, поэтому я несколько сомневался в ответе.
   - Эх, что-то туплю я сегодня, - пробурчал Егор и на несколько секунд отвлекся от разговора.
   - Тогда стыкуйся в ангаре B-24. Там тебя и разгрузят, и погрузят, и вообще что хочешь сделают, - вместо небольшого помещения теперь выделился отсек на противоположной стороне станции.
   - Что ж, спасибо.
   - Да не за что, - пробурчал Егор и отключился.
   Так как нам скинули проложенный маршрут к ангару, то я не стал напрягаться и просто вбил его в автопилот и пошел приводить себя в порядок. Пчела сама закрутилась в пространстве и, погасив маршевым двигателем остатки скорости относительно станции, обогнула ее и пристыковалась к шлюзу. На все про все ушло пятнадцать минут из-за огромной инертности корабля. Пока происходила стыковка, я обговорил дальнейшие планы с подчиненными.
   - Я здесь человек новый, поэтому есть несколько вопросов.
   - Задавайте, нас за этим к вам и поставили, - Денис философски пожал плечами, присев на свое кресло.
   - Сколько обычно стоят на станции, два дня или три? - схему найма на орбите я не знал, поэтому предположил стандартные 5/2. Полет туда, копка на месте и обратный полет занимали от четырех до пяти дней, что вполне соответствовало стандартной рабочей неделе, значит нам положено два выходных на станции.
   - Что-то ты нас совсем балуешь, - ухмыльнулся Денис.
   - Почему? - мне, привыкшему к такому графику, он казался вполне нормальным.
   - Обычно, у нас стоянка на станции около трех часов, а затем мы отправляемся в следующий рейс, - пояснил Имран.
   - А как же обязательные два дня выходных по статье 319 ООН? - подивился я.
   - Ну, так ООН там далеко, - Денис махнул рукой в сторону. - А мы здесь, и мы деньги зарабатывать устроились, а не отдыхать.
   - Плата за стандартный договор напрямую зависит от объема выкопанного, поэтому мы предпочитаем не тратить время впустую на станции. Там все равно делать особо нечего, а отдохнуть можно и в полете. Хотя, обычно раз в месяц устраивают недельку отдыха, когда можно слетать и навестить родственников, но тут все по желанию, - рассказал Имран, прояснив несколько моментов. Я обдумал высказанное и согласился с этими доводами, в космосе хоть и получаешь гораздо больше денег, но на еженедельные межсистемные перелеты этого не хватит, опять же за два дня толком и не успеть ничего.
   - Значит вы предлагаете выгрузиться и полететь дальше на раскопки? - меня такой план вполне устраивал, так как от меня пока почти ничего не требовалось, а понапрасну сжигать время я не очень любил.
   - Угу, - кивнул Денис.
   - Тогда пообщаюсь сейчас с Раном и вернусь, - пробурчал я и пошел организовывать высадку.
   Адрес офиса, куда надо обращаться, хранился в нейросети, поэтому проблем с нахождением отделения Лилии не возникло, а вот с поиском нужного кабинета пришлось попотеть - в отличие от земного, местный филиал расположился на шести разных уровнях с сотнями закрытых дверей. Но я все же героически преодолел эти трудности, сделав запрос в справочную службу станции, и получил точное местонахождение Рана. Он сейчас завтракал в одной из кафешек, и я поспешил к нему присоединиться.
   - Позволите? - спросил я у племянника Мато, найдя его столик.
   - Да, конечно, - он с аппетитом уплетал яичницу и бекон. - Как первый рейс?
   - Без проблем, но нам бы выгрузиться.
   - Так это надо в док обращаться, я этими вопросами не заведую - финансы и подбор персонала вот мои обязанности.
   - Продажа руды как раз по вашей части.
   - Нет, такой мелочевкой я не занимаюсь. Вам разве Денис с Имраном не сказали?
   - Нет, - я отрицающее покачал головой, а сам понял где ошибся - я же не сказал им, зачем хочу пообщаться с Раном, вот они меня и не остановили.
   - Странно, они таких проколов не допускали раньше, да и... - японец ушел на пару секунд в себя для пользования местной сетью. - Да, они уже выгрузились, а деньги перешли на счет корабля. Похоже, вы им не сказали, зачем меня ищете, вот они и не остановили вас.
   - Спасибо, уже догадался, - я виновато сложил руки.
   - Ничего скоро научитесь. Есть еще вопросы?
   - Да, я бы баз прикупил, - время в дороге надо посвятить полезным вещам, а самый простой способ - начать что-нибудь изучать.
   - Это к Артему в сектор H-69. Цены не заламывает, а выбор довольно богатый.
   - А кристаллы-катализаторы где брать?
   - Прямо в ангаре, там на месте расходниками торгуют.
   - Спасибо, больше не смею вас задерживать.
   Откланявшись, я отправился по указанному адресу, кляня себя за недальновидность. Надо команду побольше расспрашивать об очевидных вещах, а не попадать впросак. Магазинчик, скрытый где-то в дебрях станции, пользовался популярностью, поэтому пришлось подождать, пока меня обслужат, что косвенно подтверждало рекомендацию Рана - идти в такую даль от ближайшего лифта можно только за выгодными покупками. Я сначала даже подумал, что забрел не туда, когда встретил двух громил, охранявших вход, но они услышали имя Рана и пропустили меня внутрь, где мне тут же попытались всучить ненужный товар!
   - Чем могу быть полезен? - поинтересовался Артем, когда освободился от предыдущих покупателей.
   - Я хотел бы приобрести базу по геологии.
   - Ранг?
   - До четвертого включительно, - озвучил я запрос.
   - Серьезно. У меня одна есть, но только в комплекте шахтер-стандарт, цена 4 кита, - пробурчал молодой парень, глядя на меня честными-пречестными глазами.
   - Ээээ, нет, зачем мне все, давай только геологию, да сканеры возьму, - там за комплект пришлось бы отдать почти все сбережения, оставшиеся от продажи дома, перед попыткой переехать на луну.
   - Возьмите все сразу, там много чего полезного есть, скажем, пилот III.
   - Ну и зачем мне практика полетов в атмосфере? - поинтересовался я у Артема.
   - Может и пригодится потом, так что берите - все равно отдельно продавать базы из комплекта шахтер-стандарт я не стану.
   - Но может у вас найдется геология IV отдельно?
   - Нет, точно нет, да и посмотрите на цену всего каких-то 4 кита, а ведь на Аргоне возьмут раза в полтора больше! - настаивал продавец магазина.
   За время нашего спора я уже успел посмотреть мировой уровень цен на базы, чтобы убедиться в выгодности предложения. Несколько настораживал тот факт, что гарантированных циклов чтения всего десять, что наводило на мысль о возможной нелегальности баз. Налог на распространение информации достигал 40% от общей стоимости, поэтому торговля базами - одно из самых выгодных занятий для якудза.
   - Хорошо, пакуйте! - наконец-то согласился я, поняв, что невозможно выкупить геологию отдельно. В другие же места на станции я не стал заглядывать - раз на Аргоне за одну нее требуют те же 4 кита, то вряд ли в другом месте на станции я встречу более выгодное предложение. А происхождение баз меня не сильно напрягало, все равно деньги за них получит какой-нибудь союз правообладателей, а не их составитель.
   Поэтому затарившись большим набором, я поплелся обратно в док. В отличие от Аргона, здесь коридоры рядом с ангарами не пустовали. Множество техников и пилотов перемещались в различных направлениях, пересекаясь на одной площади, служившей развязочным пунктом. Именно здесь и находилась биржа, где сдавалась руда и покупались расходники, и именно ее я пропустил, в спешке приняв за какой-то рынок. Сама биржа представляла собой просто несколько рядов компьютеров с медленно перемещающимся между ними консультантами. Их услуги пользовались популярностью, поэтому выцепить свободного продавца не представлялось возможным, и мне пришлось разбираться самому. Прочитав туториал, я понял, что также возможно вести торговлю прямо с корабля, но за это требовали дополнительную доплату. Поэтому заказ более качественных кристаллов-катализаторов для очистительного комплекса обошелся всего в сто двадцать империалов, а не сто пятьдесят. Покончив с покупками, а заодно порадовавшись первому заработанному киту, я отправился на Пчелу, где меня уже заждалась команда...
  
   - Вот, и босс пришел! - Денис постучал по запястью, показывая недовольство простоем на станции.
   - Пришлось сделать несколько покупок, - у меня в руках находились два пакета, содержавших кристаллы: в одном информационные, а в другом - каталитические.
   - К Артему ты правильно заглянул. Ран посоветовал? - Денис увидел логотип в виде простого росчерка на первом пакете.
   - Да, прикупил парочку баз, чтобы в дороге почитать.
   - Ну и попадаются же нам трудоголики, - пробурчал Денис, жестом приглашая на мостик.
   - Остальные капитаны тоже постоянно учили базы? - мне вдруг стало интересно послушать про других шахтеров.
   - Про все время не знаю, но в первый месяц все пятеро пахали, не покладая рук.
   - А вы что?
   - Мы с Имраном более приземленные люди, да и интеллекта у нас маловато. Вот у тебя сколько?
   - Около двухсот, - без задней мысли сообщил я.
   - У Имрана может всего полторы сотни наберется, - пробурчал Денис, возмущаясь вселенской несправедливостью.
   - А у остальных капитанов IQ каков был?
   - Да порядка ста восьмидесяти, Лилия в секторе собирает таких пилотов, способных рискнуть и подключиться прямой связью, предлагает им выгодные контракты, а таким простым людям, как мне, шиш достается! - Денис продемонстрировал этот самой шиш на пальцах.
   - Значит, поэтому ты не любишь таких пилотов?
   - Угу, отбирают работу у простых людей наподобие меня, изучавших все без нейросетей! - как только техник умудрился сдружиться при этом с геологом - непонятно. Он, скорее, презирал себя за трусость, что не решился на установку столь полезной штуковины, а учил по старинке, лишь пользуясь возможностями медкапсулы по улучшению восприятия.
   - Так может просто поставишь себе нейросеть и все?
   - Нет! В голове у себя копаться я не дам! Да мне уже все равно.
   - Это почему же? - спокойный тон Дениса вызвал у меня дрожь.
   - Я решил выйти на пенсию, десятка китов вполне хватит на безбедную старость, - поведал мне Денис.
   - Что ж, хорошее решение... - пробормотал я, но сам внутренне его не одобрил.
   Просто так тратить время впустую вместе с деньгами - это очень утомительно. Страх перед операцией можно преодолеть, да и IQ, характеризующий скорость изучения баз, можно поднять очень значительно - с момента учебы в школе он вырос у меня со ста десяти до двухсот - почти в два раза!
   - Давай заводи шарманку и полетели, - пробурчал Денис, когда мы оказались на мостике.
   - Хорошо, а вы сейчас как, спать или нет? - поинтересовался я у подчиненного, окончательно запутавшись со временем.
   - Спать, нам же через десять часов пахать, - отчитался за обоих Денис.
   - Тогда до завтра, - попрощался я и приступил к делу - настройке использования катализаторов
  
  Глава 3
  
  Три следующие недели пролетели незаметно. Мы курсировали между станцией Лазарь, висевший над четвертой планетой, и поясом астероидов, выполняя и перевыполняя контракт по поставке руды. За время нашей трудовой деятельности на поверхности небесного тела появились глубокие борозды, а также гигантские кучи ненужной нам породы. За пару дней я все же разобрался, как правильно настроить добывающий комплекс, значительно повысив скорость добычи, снизив заодно расход катализаторов - заводские настройки пытались охватить как можно более широкий класс минералов, а мы копали изо дня в день одно и то же, поэтому адаптировать именно под наш состав было целесообразно.
   Помимо работы над комплексом, я занимался изучением геологии из набора шахтер-стандарт. Через неделю мне предстоит начать самостоятельную деятельность, поэтому я пока пользовался своим положением, позволявшим почти ничего не делать - перегнать корабль от одной орбиты к другой дело десяти минут работы и максимум тридцати часов полета. С командой я так особо и не сдружился, но и подчеркнуто дистанцию не держал. Все понимали, что нам работать вместе еще пару недель, а потом мы может больше и не увидимся никогда - случайная повторная встреча слишком редкое событие, даже при таких небольших масштабах обжитого космоса.
   Также во время разговора с Денисом, служившим основным источником информации, случайно выяснилась причина отсутствия сильной слежки за мной и другими пилотами, пользующимися технологией полного погружения. Беседу мы тогда начали со вполне мирных вещей...
   - Денис, а как со станции алюминий вывозят обычно? - позже я даже и не вспомнил, как возник этот вопрос.
   - Как обычно, большим грузовым транспортом, - Денис поднял глаза и посмотрел на меня как на идиота.
   - Так все же большие транспортники в системе только проездом попадают, и я ни разу не замечал, чтобы в поток судов встраивался тяжеловоз, - озвучил я результаты наблюдения, проведенного от скуки во время стыковки к станции, когда отходить от кресла пилота нельзя, а делать тоже особо нечего.
   - Так он к заводу, висящему над Перевалом-VI летает, - пробурчал Денис, считая разговор оконченным, но у меня тут же возникло несколько новых вопросов.
   - Чего в такую даль-то переть? - подивился я столь нерациональной растрате ресурсов и времени, уж пространства в космосе просто завались, и возвести производство мог ли бы и на орбите Перевала-IV.
   - Да о безопасности все пекутся, они там промышленную взрывчатку производят, а если что случится? А? - Денис вопросительно посмотрел на меня.
   - Плохо, орбита на пару месяцев, наверное, станет малопригодной к полетам, - я прекрасно понимал, что встреча с космическим мусором на скорости в десяток км/с хоть и не пробьет сразу обшивку кораблей, но неприятностей может много доставить.
   - Постой, ты сказал взрывчатку? - я рассеяно махнул головой, дивясь, как мог прослушать такой факт - производство всей продукции с потенциально возможным военным применением жестко контролировалось с стороны ООН, и вряд ли кому-либо из частных компаний удалось получить разрешение на производство взрывчатки.
   - Ну да, а что такого - обычная взрывчатка с массовым содержанием алюминия около одной пятой, - Денис непонимающе пожал плечами.
   - И ими никто не интересовался? - осторожно спросил я, думая - а не влезаю ли я на скользкую территорию? В изученной базе по геологии содержались разделы, посвященные непосредственно горным работам, в том числе и со взрывчаткой, но везде обходились без алюминиевой, являвшейся наиболее мощной. Такую взрывчатку обычно закладывали в патроны для все еще популярных автоматов и винтовок, чтобы повысить начальную скорость выстрела. Невозможность создания компактного термоядерного реактора сильно сдерживала развитие энергетического оружия, получившего широкое распространение в полицейских частях как менее летальное.
   - А вот это ты зря! - Денис угрожающе покачал передо мной пальцем.
   - С заводом вообще все нечисто, лучше туда не лезть, иначе рискуешь лишится головы, - Денис провел левой рукой по шее.
   - Ясно, - я коротко кивнул и сделал в памяти засечку о современной ситуации в местной звездной системе.
   Из всего услышанного и увиденного выходило, что законы, изданные ООН, мало влияли на происходящее в системе. Тут, скорее, всем заправляла корпорация Лилия, либо подкупив, либо запугав парочку проверяющих. Если бы здесь имелась обжитая планета, то все, конечно, вышло иначе - там, где избиратели, там и правительство, а тут все население системы еле перевалило за миллион человек - смехотворно малая величина на фоне общей численности человечества в четыре десятка миллиардов.
   - В общем, я тебя предупредил, - еще раз повторился Денис.
   - Хорошо, - я подтверждающее кивнул головой.
   - А так, помнишь масштабное строительство, затеянное ООН? Туда тоже много идет, - техник поспешил перейти на другую тему.
   - Ты про ту бандуру недалеко от Лазаря? - под определение стройки подходила только пока недостроенная космическая станция, висящая неподалеку от работающих гиперврат.
   - Угу, только там их уже две, - поучительным тоном поправил меня Денис.
   - Не успели запустить одну в строй, а уже закладывают следующую? - постройка пяти километровой, судя по небольшому изгибу внешней обшивки, орбитальной базы - очень недешевое удовольствие, а строительство сразу нескольких - так и вообще лежит на грани фантастики.
   - Похоже, что да, - Денис непонимающе развел руки в стороны.
   - И чем им Лазарь не подходит? - масштаб неоправданных затрат все равно не укладывался у меня в голове.
   - Да черт их знает, придумали же строить станцию в виде тора, - пробубнил Денис, крутя пальцем у виска.
   - Чего? - опешил я от подобной глупости конструкторов и захотел увидеть нынешнее состояния космического пончика, благо мы сейчас как раз подлетали к станции Лазарь.
   - Пчела, вывести на экран изображение объекта номер ST14, - в космосе все расстояния огромны, поэтому чаще ориентируются лишь на сигнатуры кораблей, орбитальных баз и спутников, а внешний вид не играет никакой роли для пилотов, вот мы и не знаем, как окружающие нас объекты выглядят.
   На главном экране, висящем прямо по центру кабины, вспыхнуло изображение, снятое камерами высокого разрешения и прошедшее компьютерную обработку. В слабых лучах далекой звезды обшивка станции еле светилась, так что разобрать детали не представлялось возможным. Но на фоне темнейшего космоса легко просматривался силуэт станции, позволяя оценить размеры сооружения. Гигантский, не успевший замкнуться до конца бублик производил впечатление, оставляя непонятным его предназначение, если только это не...
   - Нет, это не гиперврата, - ухмыльнулся Денис, увидев мою упавшую вниз челюсть.
   - Все так думают, когда в первый раз видят, но это не они, - продолжил говорить техник, выводя меня из оцепенения.
   - Почему ты так решил? - других аналогий мне в голову не приходило.
   - Ну, я все-таки смыслю немного в технике, может меньше чем ты... - Денис с уважением указал на меня сложенными вместе ладонями. - Но достаточно, чтобы обнаружить отсутствие чего-либо, похожего на генератор пробоя.
   - Может они его еще не построили? - центр тора, где происходил первоначальный прокол пространства, пока пустовал, но это само по себе не доказательство.
   - Возможно, но этот бублик напоминает врата лишь в общих чертах, а, между прочим, все две дюжины врат выглядят, как сиамские близнецы и неотличимы друг от друга. Так что мне не ясно, что здесь строят.
   - А ООН не комментировала события?
   - Нет, а поговорить с ними мы не можем - их сектор станции недоступен для наших посещений.
   - Скрытно значат что-то строят... - пробубнил я себе под нос, подозревая что непонятки со станцией больше вызваны работой Лилии, чем секретностью стройки.
   - Слушай, а это на ценах никак не отразилось? - в голову постучалась одна очень дельная на первый взгляд мысль.
   - Отразилось - они выросли, но нам-то все равно - у нас же цена фиксирована по контракту, - напомнил мне Денис не очень приятную сейчас вещь.
   - Плата за металлы зафиксирована только для первой тысячи килотонн, а потом мы можем и налево торговать, - я подумал, что раз после выполнения нормы выработки можно выполнять любые контракты, то стоит копать и дальше, но продавать не в компанию.
   - Хммм, больше прибыль выйдет.
   - Вот именно! - я с нетерпением потер ручки друг о друга.
   - Пчела! Рыночный уровень цен на металлы на данный момент, - попросил я компьютер корабля.
   - Необходима авторизация в банковской системе... - ответила Пчела, заставив заскрипеть зубами - и здесь дельцы бизнес наладили. Вся актуальная информация распространялась только за деньги, поэтому придется лишиться нескольких империалов. Нет, к бирже можно получить доступ и бесплатно, но для этого надо стыковаться со станцией и покидать корабль, а данные-то хочется получить прямо сейчас!
   В итоге, заплатив десятку империалов, я получил месячный доступ к основной массе торгов, происходящих на бирже. Затем десяток минут разбирался, как, собственно, понимать полученные данные, пообещав себе купить базу по экономике уровня второго как минимум, чтобы хоть как-то ориентироваться в работе биржи, так как мне никуда не деться от торговли на ней по окончании контракта.
   - Так... железо подорожало вдвое, серебро стоит примерно столько же... - бубнил я про себя, сверяясь с указанными в контракте ценами.
   - Платину так и вовсе сейчас на рынке дешевле покупать... - стоило заметить эту строчку, как у меня в голове закрутились шестеренки.
   - Покупать... - еще раз прошептал я. - Может купить парочку килокубов и продать по фиксированной цене компании?
   Увы, но грандиозным планам по обогащению сбыться не удалось. Во-первых, налоги сожрут большую часть прибыли от покупки/продажи, если не уведут прибыльность дела в минус - точнее не сказать, не хватает знаний по работе биржи, а во-вторых, цены держались на низком уровне, так как никто платиной не торговал, а стоит сделать заявку, как цены поползут вверх.
   - Так поехали дальше... - помечтав о несбыточном, я продолжил скользить взглядом по строчкам.
   - Хм... Иридий, масса закупки - пять сотен кубов! Цена вдвое выше указанной в контракте, а значит наверняка гораздо выше рыночной - ООН спешит завершить стройку и просто не может купить столь большое количество металла по обычной цене.
   - Смотри, вот на этом можно хорошо подзаработать, - обратил я внимание подчиненного.
   - На иридии-то? - он тоже быстро пробежался по списку и остановился на указанной строчке.
   - Возможность поднять тысяч двадцать на простой перепродаже мне кажется крайне заманчивой.
   - Тогда дело за малым, найти астероид с иридием, - усмехнулся Денис, даже не считая подобное возможным.
   - Ты видимо не понял. Зачем нам астероид, если можно слетать в другой сектор и купить метал там? - я быстро прикинул, что если мы купим иридий по полусотне за куб и продадим его в два раза дороже, то, даже потратив гигантскую сумму в пять китов на налоги и топливо, все равно останемся в плюсе.
   - Хм, а так может и прокатит, - Денис озадаченно почесал подбородок.
   - Да, я прям сейчас позвоню Рану и сообщу о нашем небольшой отлучке. День до Аргона, день там и столько же обратно и мы богаче на гигантскую сумму денег, - Денис с Имраном собирались сойти с корабля и отправиться в заслуженный отпуск до конца трудового договора, поэтому можно было им и не платить, но когда на тебя сваливается такая сумма денег, то грех не поделиться с окружающими, заработав пару очков репутации.
   - Ты ведь не возражаешь поднять деньжат напоследок?
   - Конечно нет, только где-то здесь подвох есть, так что давай с Раном проконсультируемся. Это хоть и отнимет у нас десяток процентов, но в плане организации бизнеса и дел он просто бог, - предложил техник, взволнованно покачиваясь на стуле.
   - Да, давай... - прошептал я, услышав на той стороне гудок. Сейчас на станции Лазарь самый разгар трудового дня, поэтому звонить можно спокойно, не беспокоясь, что застал японца в неудобный для него момент времени. Одно только напрягает - очередь других звонящих, тех с кем Ран сейчас беседовал.
   - Здравствуй, - поздоровался я, услышав наконец вместо гудков давящую тишину комнаты, где сейчас заседал племянник Мато.
   - Здравствуй, какие-то проблемы с кораблем?
   - Нет, что ты, Пчела усердно трудится и вроде работает нормально без всяких сбоев, - чуть не сплюнув через плечо, сообщил я, беспокоясь как бы не сглазить этим разговором.
   - Вот и хорошо, контракт ты выполняешь вроде хорошо и норму за текущий месяц перевыполнил, так что я не понимаю чем обязан звонком, - Ран удивленно развел руками в стороны.
   - Мне надо разрешение на полет до Аргона и обратно, а также небольшая консультация по деловым вопросам, - я решил не пренебрегать советом Дениса и сразу попросить помощи у гораздо более опытных товарищей. Японец же похоже собаку съел на работе с рынком и организации.
   - За разрешением на полет обратишься к диспетчеру, там тебя зарегистрируют, возьмут плату в одну тысячу империалов - и билет готов, там нашу компанию знают, поэтому лишних вопросов тебе не зададут, - сообщил Ран, наверняка полностью контролировавший работу диспетчеров.
   - А за консультацию надо платить сначала сотню империалов, а позже за сохранение всего разговора в тайне, и тут уже цена варьируется в зависимости от масштабности сделки. Собираетесь пользоваться? - Ран сложил руки перед собой, всем видом показывая, что мне как новичку делать скидки не собирается.
   - Дорого...
   - Почему дорого, ты за один рейс больше зарабатываешь, - удивился Ран.
   - Да, только вот большая часть уходит на погашение кредита, - я хоть и старался минимизировать расходы и повысить количество добытого металла, но много финансов накопить не смог, поэтому имел сейчас у себя в кошельке всего пару тысяч империалов.
   - Ничего, через пять месяцев все поменяется, и ты поймешь, что сто империалов за надежную информацию совсем немного, - пообещал мне Ран.
   - Ладно давай, - я перечислил на счет корпорации Лилия сотню империалов, указав тип перевода - подарок.
   - Слушаю, - увидев сообщение о переводе денег, Ран собрался и стал внимать нашим запросам.
   - Мы бы хотели слетать до Аргона, купить там иридий и вернуться обратно, - я честно изложил план, пришедший мне в голову несколько минут назад.
   - Уууу, хорошо, что ко мне обратились, - Ран схватился за виски и покачал головой вправо влево.
   - Знаешь надежных поставщиков? - не смотря на все упорство антикоррупционных органов, знакомства и связи все еще многое решали в нашем мире.
   - Нет, знаю где сэкономить две тысячи империалов, - на лице японца пылала улыбка от одного уха до другого.
   - Как?
   - Все просто - не надо летать в Аргон, там тоже нет иридия - он весь ушел на строительство новых станций. Подобные местным станции-торы сейчас возводятся по всем звездным системам и поэтому потребность в таком редком металле колоссальна, а добыча идет очень медленно.
   - Так может нам тогда добыть металл из астероидов? Не поверю, что вы не знаете о паре-тройке астероидов, носящих в ядре иридий.
   - Конечно знаем, но они настолько малы, что вы вряд ли сможете их так обнаружить, - поехидничал Ран, довольно потерев руки.
   - А можете продать координаты пары астероидов, готов предложить три четверти их рыночной стоимости, - я все еще не унывал и надеялся не упустить способ легко заработать.
   - Нет, и еще раз нет. Мы бы сами добыли и продали, если бы хотели, поэтому торговать ими налево и направо мы не собираемся. Если хочешь добыть редкий материал, то сканер в руки и вперед к орбитальному поясу, лежащему за последней планетой. Туда не часто летают, уж больно далеко, поэтому шансы встретить что-то ценное довольно велики. Еще есть планетарные кольца, они тоже мало посещаемы, так что дерзай. А сейчас мне надо работать...
  
   Недовольно пробурчав длинное напутствие, Ран отключился, не дав мне вставить и слово. Видимо мои коллеги его порядком задолбали своими вопросами.
   - Мда... Так и думал... - протянул Денис, изначально относивший скептически к данной попытке.
   - Ну, я хоть попытался, - заявил я, сожалея о потраченной сотне империалов. В то, что мне ее не вернут, я и не сомневался - и так сильно сэкономил, не спросил бы совета - потратил бы раз в десять больше.
   - А что еще ожидать-то, не один ты такой хитрый. Иначе кто-нибудь взял, да успел бы сгонять и продать им, - подчиненный тихо подтрунивал надо мной, смотря на мое грустное выражение лица.
   - Наверно, я никак все не привыкну, что здесь космос, и вопросы решаются почти мгновенно, - согласился я, припоминая события за последний месяц.
   Если подумать, то мне кажется, будто я провел на Пчеле не три недели, а полгода как минимум. Дальние перелеты, напряженная работа над модернизацией очистительного комплекса и непрерывное изучение баз - все это сливалось в голове, затмевая прошлую жизнь, о которой я больше и не вспоминал. Но некоторые привычки все же остались, так, например, на Земле из-за разросшейся бюрократии между подачей заявки и ее выполнением проходило несколько недель, и я неосознанно переносил этот опыт в космос, где все работали совсем по-другому.
   - Ничего, еще пара месяцев, и о всяких сухопутных привычках ты позабудешь напрочь, - хохотнул Денис, словно проследив за моими мыслями.
   - Посмотрим на тебя через пару месяцев, на суше ты, наверное, быстро от скуки взвоешь, - Денис собирался покинуть космос и где-нибудь осесть.
   - Это уж получше, чем летать в одиночку, - возразил техник, знающий о моих намерениях обойтись без лишнего персонала в дальнейшем. - Да и пора мне уже опускаться с небес на землю.
   - Какой пора? Тебе же лет не больше чем мне! А я вот только начинаю работать в космосе и лет тридцать здесь протяну, а с качественной медицинской помощью и раза в три больше, - подивился я, посмотрев на моего ровесника.
   - Нет, можешь не уговаривать меня. Я твердо решил с этим завязать. Слишком нервная это работа, - Денис покачал головой.
   - Как знаешь... - махнул я рукой. - 'Пускай сам выбирает свою судьбу, хотя по мне надо просто работать в нормальном режиме, а не по тридцать часов без сна'.
   - А ты что тогда делать-то собираешься? Летать к второму дальнему поясу астероидов, как Ран сказал?
   - Вообще, это хорошая идея. Сейчас куплю сканер помощнее, запасусь едой на парочку недель, и можно слетать куда-нибудь. Найду драгоценности и золото, сам выкопаю или Рану просто сканы продам. Он ведь их берет по пятерке империалов за каждый уникальный, - в контракте обговаривались и небольшие бонусы к основной оплате. Платить по пять империалов за пустышку, не так уж и дорого, если учитывать экономию в сотни, потраченные в другом случае на полет туда и обратно.
   - В таком случае, я тебе не помощник, и был бы не против сойти с корабля прямо сейчас, - поморщился техник.
   - А как же возможные бонусы, если мы найдем что-то ценное?
   - Это навряд ли. Да и переболел я болезнью кладоискателей еще годиков десять назад, так что советую - бросай эту идею и занимайся нормальной и стабильной работой. Тот астероид еще можно копать лет пять-шесть, до полной выработки, - от чистого сердца посоветовал мой подчиненный.
   - Что ж, приму к сведению, - я хоть разумом и понимал разумность его доводов, но все же в глубине души мечтал о находке, поэтому твердо запланировал сделать один пробный полет, чтобы не терзать себя мыслями об упущенных возможностях.
   - Я тебя предупредил, в общем, а ты поступай как знаешь, - услышав звук открываемой двери, Денис отправился на выход принимать душ, вместо только что покинувшего ванную комнату Имрана.
   Обговорив и с геологом возможную перспективу, я получил второй отрицательный ответ. Как оказалось, у него уже есть контракт на другое судно, и потратить две недели на дело с сомнительным результатом у него нет никакого желания. Поэтому я оставался один на корабле - что ж, тогда в случае удачи мне больше достанется. Через пятнадцать минут мы пристыковались к станции Лазарь, и пришло время прощаться.
   - Денис, тебя мы, наверно, больше не увидим, но все равно, как обустроишься - напиши, может через десяток лет и заглянем, - на прощанье приобнял теперь уже бывшего подчиненного.
   - Ну как не увидимся, мне здесь еще на станции Лазарь с полгода техником поработать придется.
   - А это еще зачем? - подивился Имран, только недавно услышавший об этом.
   - Надо набрать срок службы в космосе в двадцать пять лет, тогда на гражданке льгот очень много выдадут, - усмехнулся Денис, внимательно проштудировавший текущее законодательство.
   - Вот так дела, а где устроишься - в доке или на палубах? - техники на станции делись на две категории - чинившие и модифицирующие корабли, стыковавшиеся к ней, или же только обеспечивающие работоспособность станции.
   - Конечно на палубах, иметь дела с этой оравой психов, еженедельно желающих установить лазер или захват помощнее, у меня нет никакого желания. Знакомые ребята из доков просто воют от запросов тех шахтеров, что Лилия набрала за последние месяцы. Ты ведь тоже небось сейчас пойдешь просить врезать в корпус парочку буровых установок, да и сканер кто ставить будет? - промолвил Денис и словно осуждающе посмотрел на меня.
   - Ну, есть такое дело... - после оптимизации работы бортового комплекса очистки, именно лазеры стали ограничивать скорость добычи руды, поэтому это вполне логичный шаг - нарастить скорость бурения.
   - То-то же... - без злости пробурчал Денис, услышав мой ответ.
   - Там все так плохо? - спросил Имран, еще мало понимавший в жизни.
   - Нет конечно, деньжат за срочность и качество выполнения работ можно поднять немало, но проведение модернизаций - несколько не моя специальность, я, скорее, только обслуживаю и ремонтирую, да и мне просто надо переждать пару месяцев в покое. Так что работа за десятку империалов в день по паре часов меня вполне сейчас устроит, - Денис тут размышлял вполне здраво.
   - Жаль, скидки тогда у тебя выпросить не получиться, - последние недели я одним глазом следил за расценками на работу в доках и с неудовольствием замечал непрерывный рост чуть ли не на десять процентов в неделю.
   - И так не вышло бы, тут все профсоюз решает. Так что можешь бросать идею знакомства с техниками, если ты так хочешь сэкономить, - усмехнулся собеседник, почуяв направление мыслей.
   - Совсем-совсем не поможет? - скептически переспросил я, припоминая что на самом деле творилась в конторах на Земле.
   - Максимум что получишь, так это доступ к редким экземплярам оборудования, но тут могу порекомендовать одно местечко - обращайся в ангар D-4, они едва справляются с потоком покупателей, поэтому себя и не рекламируют, но выбор у них богат.
   - Хорошо, спасибо, - номер тут же записался в памяти, мне же туда сейчас идти придется. - Значит, с Денисом мы разобрались, а ты как, Имран?
   - Пойду работать на Матрону, где постараюсь заодно овладеть навыками техника, так как чистый геолог - бесперспективная профессия, все необходимое учится за полгода, а потом ничего нового, поэтому овладеть навыками техника просто необходимо для карьерного роста, - сообщил молодой парень и грустно вздохнул: - Жаль, у меня интеллект всего сто тридцать единиц.
   - Очень даже неплохой! На Земле такой уровень менее чем у каждого сотого! - возразил я, удивившись скромности парня.
   - Там-то может и ничего, но здесь мне недоступен большой класс устройств, которые требует интеллекта в полторы сотни или выше, - голос парня звучал очень тоскливо. - А на нейросеть третьего поколения с +21% к интеллекту вместо моих 15% денег на такой работе никогда не набрать.
   - Так зачем париться? Вот у меня стоит базовая модель, а в твоем возрасте тесты показывали результат и похуже, чем твой.
   - Правда? - Имран удивленно приподнял брови.
   - Наверное, Грей намекает на факт увеличения эффективности использование нейросетей с течением времени. На одну-две единички в год ты можешь рассчитывать, если активно использовать вот этот котелок! - Денис постучал у себя по лбу.
   - Но даже так просто не выйдет, базовая нейросеть дает лишь десять процентов, а значит... - Имран попытался посчитать темп прогресса, но я его остановил.
   - Скажем так, я тратил гораздо больше времени, чем сверстники, и рос быстрее, поэтому и ты постарайся - самые плодотворные десять лет у тебя вот-вот начнутся! - посоветовал я Имрану, наверняка наставив на путь жестких тренировок. Я тогда еле выдержал, но смог все же перевалить за так манящие две с небольшим сотни, не имея удачного примера, а уж у паренька вполне выйдет, если он увидел, что это возможно.
   - Хорошо, постараюсь! - Имран кивнул и ушел в себя, обдумывая только что услышанное.
   - А что это за зверь - Матрона? - Поинтересовался я у Дениса, видя что диалога с парнем сейчас не выйдет.
   - Большой шахтерский корабль. Очень большой, - техник раскинул руки в стороны показывая его размеры. - Экипаж в полсотни человек.
   - Это небольшая станция какая-то, а не корабль, - попытавшись вообразить, где может постоянно работать столь большое количество человек, я пришел в замешательство.
   - Не совсем, у станции нет двигателей, способных перегонять астероиды с орбиту на орбиту. А так, большую часть Матроны занимают помещения плавильных цехов, позволяющих ей выплавлять продукцию на месте, - стоило Денису описать более подробно, как я вспомнил про такие предприятия.
   - Я бы сказал, что это мобильный завод, самостоятельно охотящийся за ресурсами и перегоняющий их куда ему надо, - железо добывали именно таким способом, когда астероид просто пригоняли к месту будущего строительства и на месте превращали в детали, а вот за более редкими минералами высылали малых рудокопов.
   - Да, можно сказать и так, - пришедший в себя Имран быстро закивал головой. - Наш позывной Beta-15, и мы одни в системе Перевал, поэтому найти меня просто.
   - Это твой корабль сейчас тащит к Лазарю кусочек размером с саму станцию?
   - Да, именно он! - не сомневаясь, ответил Имран, просто не предполагая наличия еще одного мобильного завода в системе.
   - Тогда понятно. Что ж, давайте прощаться...
  
   Процедура прощания не растянулась надолго, все же мы не настолько сильно друг друга узнали, да и изначально знали о временности данного состава экипажа. Поэтому, пожав друг другу руки, мы все отправились по своим делам - Денис обустраиваться на станции, Имран на скоро улетающий рейс, а я в док - тратить всё оставшееся после выплаты кредитов. Вместе с остатками сбережений, взятых из дома, в кошельке оставалось около двух китов, что позволяло довольно существенно улучшить корабль.
   Последовав совету моего бывшего подчиненного, я отправился в указанный ангар. По доброй традиции от ближайшего лифта пришлось топать и топать на своих двоих. Апофеозом прогулки стало требование внести пять империалов за вход внутрь, что откровенно указывало на чрезмерную популярность магазина, раз им приходится таким образом отпугивать лишних клиентов, покупающих всякую мелочевку. Оторвав от сердца немного денежек, я вошел внутрь, чтобы попасть в очередь! Хорошо хоть она довольно быстро рассосалась, и я смог наконец-то обговорить с менеджером будущие закупки.
   - Корвин Грей, шахтерский корабль Пчела? - спросил меня продавец до того, как я успел открыть рот.
   - Да, именно так, - несколько растерявшись, подтвердил я, но быстро понял, что нужную информацию скидывают персоналу прямо в нейросеть, что резко повышает качество обслуживания.
   - Собираетесь модифицировать свой корабль? - прозвучал следующий вопрос.
   - Да, - ответил я, решив не перебивать, так мы быстрее придем к соглашению.
   - Направление модификации? Двигательная подсистема, буровые лазеры... - начал перечислять Никита, если судить по надписи на бейджике.
   - Сенсорная подсистема.
   - Примерный уровень модификации?
   - Максимально возможный в пределах одного кита, - на сенсоры я решил потратить около половины всех сбережений, чтобы потом не сталкиваться с необходимостью их менять.
   - Есть только 'Око Уджина' вторая версия, шестое поколение сенсоров - берет до километра вглубь с расстояния в десяток километров, более подробные характеристики представлены на экране, в том числе и падение возможной глубины сканирования с удалением от цели. Цена девятьсот империалов.
   - Неплохо, а получше варианты есть? - предложенный сканер хоть и значительно превосходил уже имеющийся на Пчеле, но являлся лишь продвинутым середнячком, не больше.
   - Нет, седьмым и восьмым поколением мы не торгуем.
   - Тогда беру, вместе с установкой, - мне проще заплатить несколько империалов мастерам, чем потом искать по всей станции необходимый инструмент для установки - сенсоры же одной отверткой не поставишь.
   - Полная цена девятьсот пятьдесят империалов. Что-нибудь еще?
   - Да, набор фокусирующих линз серии Атра854... - я сразу перечислил всю мелочевку для последующей калибровки реактора и оптимизации энергоканалов.
   - Полная стоимость - одна тысяча восемьдесят два, - не моргнув и глазом, Никита добавил всю эту странную мелочевку к общему счету.
   - Два лазера в пределах восьми сотен за пару.
   - С заменой, без замены существующих? Предположительная стоимость работ по установке дополнительной пары - около одного кита.
   - Нет, только замена, - я пока не потяну столь масштабную замену.
   - Старые лазеры на продажу или нет? Предупреждаю, что за эту сумму можно купить лишь лазеры классом ниже, чем стоят на вашем корабле.
   - На продажу! - таскать за собой подобное барахло мне не надо.
   - Тогда импульсные лазеры Тасин-V, выходная мощность больше на семьдесят три процента, вместе с новым программным обеспечением - может копать сверхплотные и сверхразряженные породы, входящие в классы H-13 и H-2, соответственно. Цена вместе с установкой и программным обеспечением - девять сотен империалов при учете замены. Полная стоимость чуть меньше двух китов.
   - Что ж, остальное в другой раз, - я решил, что на сегодня затрат хватит.
   - Для проведения модификаций необходимо пригнать корабль в ангар D-4g, время модификации два часа, вот ключ доступа, - Никита скинул мне буквенный код, а также запросил через банк забронировать на моем счете два кита.
   - Нужная для модификации сумма бронируется до начала ремонта, снимается со счета по окончании ремонта, - сообщил менеджер, увидев мое небольшое замешательство.
   - Понял, начало ремонта когда?
   - Через полчаса, постарайтесь не опоздать! - продавец сдержанно кивнул и переключился на следующего покупателя, а я же потопал прочь бодрым шагом, так как времени впритык.
   По пути я снова воспользовался доступом на биржу, и еще раз посмотрел цену на только что приобретенное оборудование. Без учета установки все выходило в полтора кита, что делало бессмысленной закупку в других местах - на бирже еще не учтены всякие налоги, а в магазине мне дали полную стоимость. И, конечно же, магазин не попытался продать мне всякие экспериментальные модели по дешевке из-под полы, как где-то пишут, так как это верх глупости и со стороны магазина, и со стороны корпораций, производящих товар. Поэтому, на несколько оригинальном корабле неудавшейся модели мне поставят только надежные и проверенные временем экземпляры оборудования, пусть и не очень распространенные среди основной массы шахтеров.
   Прекрасно зная из базы инженера все особенности наиболее распространенных моделей лазеров и сенсорных систем, я заранее определился с покупками, выбрав наиболее надежные экземпляры, а потом просто отвечал на вопросы, так чтобы они мне сами предложили именно их. Что-то разыгравшаяся в последнее время паранойя не советовала светить своим реальным уровнем знаний, я ведь о нем и команде вроде не говорил, знают лишь Ран и Мато. Пускай все вокруг воспринимают меня как еще одного новичка.
  
   Переставив корабль из безвоздушного стыковочного в герметичный док, я решил озаботиться пропитанием во всех смыслах. То есть закупить в дорогу еды, благо это легко можно сделать на бирже, где контейнеры со свежими продуктами идут по статье расходники вместе с такими вкусными и питательными жидкостями, как машинное масло и топливо для реактора. И это даже логично - прилетев на базу, шахтер хочет побыстрее сбыть товар и закупиться всем необходимым в дорогу, поэтому нет смысла разносить еду для человека и для его рабочей лошадки (корабля) в разные разделы. Затарив холодильник под завязку, я также оплатил доставку и одно очень неплохое приобретение - базу данных с рецептами. Она обошлась в целых сто империалов, но я думаю теперь-то смогу себя побаловать разными деликатесами, а то русский пельмень мне порядком надоел.
   Так, я разобрался с едой на дальнюю перспективу - пора подумать и о ближней! Организм уже призывно урчит от легкого голода. Поэтому, найдя одну из многочисленных кафешек, я устроил себе праздник живота, выбрав курицу с бананами, суп и какой-то местный безалкогольный напиток, название которого можно выговорить рюмки после восьмой-девятой. Сейчас же пить нельзя - через полтора часа обратно за руль, а вот потом во время длинного перелета можно и выпить. За едой нам предлагали узнать последние новости, чтобы просветить о произошедших в мире переменах за время отсутствия на станции - существующие сейчас квантовые пары распадались при разнесении атомов на расстояния в несколько миллионов километров, а использовать радиосвязь не получалось из-за слишком большой зашумленности эфира - ближе расположенные к станции корабли глушили дальние и в итоге, улетая в пояс астероидов, шахтеры оказывались в информационном вакууме.
   - Здравствуйте, господин Грей, с вашего последнего посещения прошло три недели, подборка новостей за прошедший период, - сообщило мне информационное табло, погрузив в глубокие раздумья. Когда же я пользовался им?
   - Дата последнего посещения, - попросил я довольно умную интеллектуальную систему, понимающую простые запросы.
   - 19 марта 2123, - беспристрастно выдало табло.
   - Так, вылетел я с Земли 17 числа значит... точно! Я же тогда вместе с Раном сидел! - разрешив логическую загадку, я мельком проглядел новостные заголовки.
   - Исследовательский корабль Прометей совершил пробный полет до орбиты Урана и обратно.
   - Строительство эсминца Прометей завершено.
   - Российская Империя отказывается давать объяснения по поводу возводимых космических станций.
   - Коллегия чиновников от Америки и Объеденной Европы выразила протест против вооружения Прометея.
   - После пробного полета на Прометее начаты работы по устранению выявленных недостатков...
   Как и ожидалось, большая часть новостей оказалась посвящена новому исследовательскому кораблю, построенному Российской Империей, оставшейся единственной крупной силой на Земле после великого переселения. Надо отдать должное этим морозоустойчивым людям - погодка в те годы не сильно жаловала ослабшее после чумных лет человечество, но сейчас они несомненно являлись одной из ведущих сил в ООН, расползшейся на разные системы. Ради интереса я прочитал новость про вооружение Прометея.
   Так как корабль задумывался как исследовательский, то туда ставили самые передовые технологии из имеющихся в распоряжении инженеров и ученых, заодно планировавших изучить их более подробно. Одной из таких необкатанных технологий стал волоконный фемтосекундный лазер. Вот к нему и прикопались жадные до голосов политики стран демократов. Утверждая что русские совсем обнаглели и строят боевой корабль, они добивались своей политической цели, не желая знакомиться с доводами ученых, а обращались к серой массе, безвольно слушавшейся их во всем.
   Мои познания в области физики сразу позволили понять, что лазер ну никак не может считаться боевым оружием. В космосе любые объекты движутся друг относительно друга на скоростях в десятки километров в секунду, и даже лазер с такой короткой вспышкой не сможет сфокусироваться в одной точке, а обязательно оставит целую линию на корабле, куда он попал. И простая металлическая броня спокойно защит от вспышки, так как металл на поверхности просто перейдет в состояние плазмы, а до глубинных внутренностей выстрел не доберется - все рассеется, не достигнув корабля, еще больше нагрев облако плазмы.
   Собственно, точно такое же объяснения пытался повторить русский ученый, но, не имея опыта выступления, он с позором провалился. Жесткая структура империи просто не нуждалась в умении убеждать массы в правильности принятых решений, поэтому искусство ораторства они и не оттачивали. Узкоглазого специалиста подловили на моменте, когда он признал, что броню в пару сантиметров можно прожечь, и потом долго мусолили эту тему. Хотя вдвое более толстый слой лазер уже не возьмет, а скажем, на рудокопы меньше и не ставят. Прочитав и осмыслив эту статью, я заодно предположил, что просто политикам не нравится загадочное строительство Российской империей новой системы гиперврат, порученное ей ООН. Все же эти торы и есть гиперврата! Но только вот они строятся совсем по другому плану, и это никак не комментируется.
   От дальнейших размышлений меня оторвала одна милая дама, протянувшая мне руку.
   - Мелиса Шайн, - представилась незнакомка.
   - Корвин Грей, - я учтиво поклонился, не зная, чем вызвал интерес прелестной женщины, одетой в длинное, стилизованное под старину платье.
   - Мне порекомендовали вас как потенциального перевозчика до третьей планеты этой системы, - дама сложила руки на груди и стала ждать ответа.
   - Перевозчика? - я удивленно поднял брови.
   - Да, мне сказали, что вы хотите лететь туда сканировать астероиды, поэтому я прошу вас прихватить с собой небольшой груз.
   - Эммм... Ну вообще-то я думал над полетом во внешний пояс астероидов, а не ближе к звезде, - я озадаченно почесал голову, думая, откуда Мелиса знает мои намерения, пусть и не в точности.
   - Значит, вы не полетите? - расстроено спросила дама, насупив аккуратный носик.
   - Нет... То есть да! Полечу! Можно и к третей планете слетать. Только позвольте поинтересовался, откуда вы меня знаете?
   - О вас мне поведал один ваш японский товарищ, именно так он попросил вам передать, сказав что вы все поймете, - дама поправила длинные черные перчатки на обеих руках.
   - Да... Я его знаю, - тут и гадать нечего: или Ран или Мато, но дедушки нет на станции, значит остается лишь один вариант.
   - Так вы полетите? - еще раз спросила Мелиса, успевшая присесть на стул передо мной.
   - Да нет никаких проблем, груз ведь небольшой? - Ран видимо решил опосредованно передать мне совет, где искать, ну или просто подкинул работенку.
   - Вес около восемнадцати мегатонн, ну а размерами... - женщина приподняла глаза к потоку, вспоминая точные цифры.
   - Это что еще за небольшой груз такой? - фыркнул я, подивившись скромности дамы - всего раз в двести больше массы Пчелы.
   - Биологическая исследовательская станция. Мне надо провести несколько экспериментов на той орбите, поэтому ищу транспорт дотуда.
   - Вы уж, конечно, извините, но при таких 'скромных' размерах я вынужден поинтересоваться финансовой стороной дела, - я же тут только на топливо сотни три потрачу!
   - Могу предложить вам пять сотен империалов.
   - Простите, но мало, - четко ответил я, стараясь не допустить, чтобы мне сели на шею.
   - Остальные так же говорили, но у меня денег не очень много, и максимум что могу добавить, так это еще сотню сверху.
   - Над этим еще можно подумать, но вы ведь понимаете... - расстраивать даму не хотелось примерно так же сильно, как и становится жертвами аферистов - подряжаться на халявную работу, нашли дурака.
   - Могу предложить еще два двигателя, подходящих к вашему кораблю, они мне в наследство от деда достались, вот до сих пор таскаю с собой на станции. У вас же сняты дополнительные планетарные ускорители. Но только в этом случае вы меня доставите и обратно, а затем отбуксируете к шестой планете.
   - А выработка ресурса у них какая?
   - Шестьдесят процентов, уже слишком много для продаж на бирже, вот я их и таскаю, - ответила дама.
   - Ну это совсем другое дело, я согласен, но мне нужно оба двигателя и три сотни империалов аванса для предварительной установки на корабль, иначе нам лететь недели до нужной планеты.
   - На такие условия я согласна, тогда можете забирать двигатели со склада сектора D и ставить, а мне пока надо подготовиться к отлету.
   - Постойте, а когда вы успели переместить двигатели на общественный склад?
   - Да час назад, когда мне сказали, что это вас заинтересует, - Мелиса развела руками, показывая что тут нет ничего сложного.
   - Что ж, тогда я побегу договариваться о продолжении ремонта, а вы позже ко мне присоединитесь.
   - Давайте так и сделаем, вот моя визитка на всякий случай, - дама скинула мне небольшой файлик.
   - Я тогда тоже дам...
   Обменявшись визитками, мы поспешили по своим делам. Я по пути обдумывал, как бы отблагодарить Рана за такую щедрость - прикупить бы двигатели мне вряд ли удалось, а ведь схема, как их подключить, уже давно висит у меня в голове. Поэтому сейчас надо попытать местных техников и провести 'небольшую' модификацию. Зачем вести еще одни энергоканалы от реактора, когда можно подвесить два устройства на один через переходник. И пускай они не смогут работать одновременно, но в дальнем полете не нужны буровые лазеры, как и не нужны мощные двигатели во время копки. Я так увлекся размышлениями о будущем, что забыл посмотреть на визитку поподробней, хотя значок набегающей волны, украшенный множеством неоконченных спиралей, мне казался смутно знакомым...
  
   Следующие часы пришлось полностью посвятить напряженной работе. Местные техники под моим непосредственным руководством установили разветвители и парочку доставленных со склада движков. Оба ионника уже разменяли третий десяток лет, но после замены части узлов уверенно проходили тестирование, хоть и выдавали всего девять десятых от номинала. Вместе с заменой гравикомпенсатора Пчела стала выдавать ускорение в три десятка g, став почти соответствовать моей мечте о быстроходном добытчике.
   Изначально ограниченный довольно небольшим объемом трюма, я решил пойти по другому пути, чем большинство шахтеров. Они наращивают скорость добычи и трюм, добавляют на корабль все более сложные перерабатывающие комплексы, в апофеозе превращая небольшое шахтерское судно в аналог Матроны - летающего завода. Межсистемные космические суда позволяли проводить и более крутые модернизации, а вот вылизанный до мелочей каботажный челнок почти целиком состоял из оригинальных частей, и любое наращивание требовало замены по цепочке чуть ли не половины судна. Поэтому мой выбор пал на другой путь - шахтер-разведчик. Большая скорость, мощные сенсоры и буровая установка, позволяющая добывать металлы почти откуда угодно, вкупе с небольшим трюмом сделали из Пчелы прекрасного охотника за редкими минералами.
   Ради этой цели даже пришлось занять еще немного денег, иначе гравикомпенсатор просто не влез бы в бюджет. А еще очень повезло, что старые энергоканалы, ведущие к двигателям на крыльях, не сняли с корабля, иначе сборка/разборка влетела бы мне в копеечку. Так что, вылетев из дока, я радовался словно ребенок, получивший конфетку - новые сенсоры не только позволяли проводить глубинное сканирование, но и значительно улучшили контроль зоны вокруг корабля. Видя в гораздо большем частотном диапазоне, чем другие модели, они спокойно вели все несколько сотен кораблей, вившихся сейчас около Лазаря.
   Для интереса я нашел Матрону, куда отправился Имран. Гигантское судно, полыхая тормозными двигателями, приближалось к орбите планеты. Недавно закончив стройку у орбиты шестой планеты, она собиралась пройти плановую модернизацию, пополнить припасы и улететь снова в сторону астероидного пояса за первичным сырьем для своей работы.
   Полюбовавшись на полную противоположность моему кораблю и наметив себе потенциального покупателя своих редких минералов, я принялся тестировать двигательную подсистему. Как и ожидалось, результат на прямой дистанции поражал воображение, но тут же обнаружилось слабое место Пчелы - маневровые двигатели, на месте она крутилась довольно неспешно, что особенно раздражало во время последующей эпопеи - по-другому процесс крепления исследовательской станции к кораблю назвать трудно.
   Главная проблема, с которой мне пришлось столкнуться, это разместить центр инерции образовавшейся конструкции из двух судов на оси главной тяги. Поэтому варианты крепления под и над кораблем сразу отпали, оставив только две возможности - спереди или сзади. А так как облучать обшивку станции потоком ионов - дело нехорошее, то пришлось остановиться на варианте толкания носом. Надо ли говорить, что подобный вариант изначально не предусматривался конструкторами? Поэтому, вооружившись плазменными горелками и крепким словом, я на пару с ребятами из доков соорудил на станции ферму, в которую уже и ткнулась носом Пчела, начав транспортировку. Дополнительную фиксацию обеспечивал гравитационный захват, но все равно, общее ускорение конструкции еле достигало трех g, поэтому общее время полета в одну сторону составляло не менее недели.
   Сам полет ничем примечательным не запомнился. Мелиса сидела на исследовательской станции, полностью погрузившись в научную работу. Мне, как человеку ни черта не смыслившему в биологии, химии и медицине, темы ее исследований ничего не говорили, поэтому я занимался гораздо более продуктивным делом - калибровал реактор под новый тип топлива. Давно запланированную модификацию я провел только сейчас, оставшись один на корабле - просто про возможность использования грязной смеси часто забывают, а бегать от толпы шахтеров, просящих сделать то же самое с их кораблем - удовольствие ниже среднего.
   Странности возникли уже в процессе торможения, когда мы развернулись кормой вперед. Теперь, когда исследовательская станция не мешала работать радарному комплексу, сенсоры засекли массовые аномалии на орбите планеты. Еще перед отлетом я заранее проверил имеющиеся данные по третьей планете, но она совсем не пользовалась популярностью из-за своего относительного положения на орбите. Время обращения вокруг звезды у третьей и четвертой планет не сильно различалось, поэтому когда они оказались по разные стороны от светила на нее перестали летать.
   Лишь несколько старожилов, наподобие Дениса, могли поведать об аномально плотном астероидном кольце на орбите, по предварительным данным, состоящем из никеля. Помимо этого, там оказался повышенный естественный фон колебаний квантового поля, из-за чего сюда наведалось уже несколько научных экспедиций. Помотавшись там с месяц, ученые списали все на аномальный пояс и удалились из системы, так и не получив полезных результатов. Злые языки говорили, что им просто надоело чинить систему навигации, принимавшую эти колебания за опорные сигналы от гиперврат.
   Ко всему этому я относился как к байкам, но вот сейчас сенсоры указывали на значительно возросшую интенсивность естественного фона. На расстоянии одного дня он составлял уже треть от сигнала пары гиперврат. Взволнованный ни на шутку, я отправился на станцию Мелисы для проведения совещания...
  
   Стоило перебраться на исследовательскую станцию, как меня сразу же пригласили на обед. Хотя кулинарные навыки изрядно выросли с покупкой базы данных, но из вежливости отказываться не стал, решив что один час промедления ничего не изменит. Первое и второе Мелиса предложила абсолютно стандартное, но вот на десерт ожидал сюрприз - свежая клубника!
   - И где вы достали такой деликатес? - сладкая ягода просто таяла во рту.
   - Уже распробовали значит, - дама тоже поедала клубнику с отнюдь не маленькой скоростью.
   - Да, эффект заморозки/разморозки почти не чувствуется, - на вкус ягода ничуть не отличалась от только что сорванной.
   - Это эффект моей работы, рада что вам нравится, - улыбнулась Мелиса, подперев подбородок руками.
   - У вас отлично вышло! - не кривя душой, заявил я.
   - Если хотите, в моей оранжерее есть еще пара плодоносящих сейчас яблонь.
   - У вас на борту целый сад? - доев предложенную порцию удивился я.
   - Да, это же основная моя деятельность - гидропоника и создание полностью замкнутых экологических систем. Если хотите, то могу вам провести экскурсию по самой современной лаборатории в этой области, тут есть даже небольшой сад на нижнем уровне.
   - Был бы очень рад, но сейчас надо решить один важный вопрос.
   - Какой?
   - Вы знаете о повышенном фоне около планеты?
   - Конечно, ради исследования длительного воздействия квантового поля на живые организмы я сюда и прилетела - тут отлично стимулируются процессы, происходящие около и внутри гиперврат, но нет всяких отвлекающих факторов.
   - Что ж, похоже вы выбрали подходящие место.
   - А что такое?
   - Интенсивность излучения такая, будто здесь открыты полноценные врата! - данные от сенсоров ока постоянно транслировались мне в нейросеть, и теперь, набрав статистику, компьютер Пчелы точно уверился в существовании врат. Хотя, стоит отметить, фонили только облака на орбите, а никакой гиперворонки и в помине не наблюдалось.
   - Один момент, - Мелиса ушла в себя, чтобы проверить показания датчиков станции.
   - Действительно, вы правы. Интенсивность выросла в пять раз по сравнению с данным десятилетней давности, - рассеянно сообщила дама.
   - Но это же глупость! Откуда могли взяться новые астероиды? - воскликнул я, раздраженный непонятной ситуацией.
   - Не знаю, в других системах подобного не наблюдалось... - Мелиса задумчиво погладила короткую челку.
   - То есть, это не уникальный феномен, а массовое явление? - еще больше удивился я. - Никогда не слышал о минерале, обладающем столь неординарными свойствами.
   - Да, человечество и раньше сталкивалось с подобными астероидами. Еще на заре космической экспансии ООН обнаружила этот странный минерал. Но все попытки изучить его оказались безуспешны. Пока астероид цел - он фонит, но любой кусочек, отрубленный от астероида, показывает совершено стандартные свойства и ничем не выделяется. ООН потратила миллионы человеко-часов и не получила никаких результатов. О них известно только то, что они существуют, и никакой практической пользы они не приносят. Поэтому все странные глыбы собрали в одном месте и оставили на хранение.
   - Мда... Какая-то тайная операция просто, - в базе данных не было упоминания об исследованиях полувековой давности.
   - Ну, публиковать такие результаты, а точнее, весть о бессилии современной науки, в данном случае не решились из-за возможной паники - воспоминания о чумных годах слишком крепко укоренились в сознании простого народа, а позже об этом и вовсе забыли. Перед смертью дед говорил, что он последний из группы ученых, работавших над этим проектом.
   - А вы не хотите продолжить его дело? Все же тут возможны такие открытия...
   - Нет, моя стихия - это биология. Маловероятно, что у меня получится добиться успеха там, где не получилось у группы людей с гораздо большими возможностями. Лучше я сосредоточусь на исследовании влияния квантового поля на живые организмы.
   - А оно не вредно? Все же вы здесь хотите прожить около полугода или больше.
   - Может полгода, а может и больше, спешить мне некуда, а оранжерея обеспечит всем необходимым на годы. Пилоты межзвездных кораблей подвергаются облучению ежедневно и не жалуются на здоровье, но точных данных еще нет, поэтому я здесь. Если хотите, то могу дать вам все записи деда. Но, сразу предупреждаю, все эксперименты окончились отрицательно: различий между минералами, входящими в породу фонящего и нефонящего астероида, не выявлено...
   Поболтав еще немного, я вернулся к себе на корабль и стал раздумывать над будущими действиями. Разговор с Мелиссой ничего полезного мне не сообщил, а лишь разбудил паранойю - 'случайно' узнать о результатах секретного, пусть и полностью провалившегося эксперимента, это очень странно. Тем более, что объект изучения никуда не делся, а все так же висит на орбите. Хотя я в чем-то понимаю руководителей, закрывших проект - тратить рабочее время высококлассных спецов и кучи дорогостоящего оборудования на исследование простых кусков породы, пусть и излучающих непонятные волны, когда они находятся в составе мегатонных глыб, и полностью нормальных в других случаях, да еще и не получая при этом никаких результатов, нельзя бесконечно долго. В итоге, они лишь установили относительную безопасность этих АО (аномальных объектов) и выкинули их подальше из Солнечной системы, как мешающие стабильной работе системы гиперврат.
   Поэтому я и решил придерживаться первоначального плана, а не отвлекаться на повторение бессмысленных экспериментов. Ну, это я так себе пообещал, а на деле, выгрузив Мелиссу на геостационарной орбите, я оставил ее изучать растения, а сам угнал проводить эксперименты с местными астероидами, еле заставив себя предварительно довести модификацию реактора до конца.
  
  Глава 4
  
  Орбита Перевал-III, неделю спустя.
  
   - Опять никель! - раздраженно пробурчал я, смотря на результаты сканирования.
   - Просканировано двести семнадцать астероидов, начинаю перемещение к следующему объекту, - лишенным эмоций голосом сообщила Пчела о продолжении выполнения полетного задания.
   - Оставить! - рявкнул я и поплелся к капитанскому креслу. - Пора признать очевидное, ничего ценного здесь нет и в помине, одни лишь АО, пригнанные транспортниками деда Мелисы. Сам факт наличия у столь малой планеты орбитального кольца можно было объяснить только искусственным происхождением. А уж все перевозимые астероиды прошли тщательное сканирование.
   - Активация прямого подключения... - напоследок сообщила Пчела перед слиянием с кораблем.
   Мгновение, и вместо внутренней кабины с обзорными экранами я нахожусь в пустоте, замерев над планетой. Весь этот поток информации пропускался через фильтры с тем, чтобы избежать чрезмерной нагрузки на мозг, и потому картинка выглядела так, словно я смотрю своими глазами на покрытую снегом планету. Но стоило мне только пожелать, и картинка увеличилась настолько, что я смог различить кромку сходящего с гор ледника! Подключившиеся сенсоры указали примерную температуру в -15RC, что очень тепло для этой планеты. Еще немного полюбовавшись на открывающийся пейзаж горной долины, я перенесся обратно на орбиту, где, если активировать другую группу сенсоров, можно увидеть не менее красивые виды.
   Все крупные объекты на орбите лучились невидимым в обычном диапазоне светом, создавая завораживающую картину. Я, честно потратив два дня на исследование астероидов, добился лишь повтора результатов прошлых экспедиций - это обычные металлические глыбы, ничем не отличающиеся от всех ранее мною встреченных. Я, в отличие от Мелиссы, относился к более практичным людям, не готовым исследовать одно и то же годы напролет без видимого успеха. Поэтому поняв, что новое оборудование тоже не может выявить различия, переключился на поиск драгметаллов, но и тут не добился успехов. Теперь, выяснив полную бесперспективность планеты, я собирался отправиться в орбитальный пояс для выполнения нормы добычи.
   Вместо незамедлительного старта к Лазарю, я направил Пчелу к орбитальной станции, чтобы сначала обговорить условия снабжения Мелисы. Она хоть и говорила, что ее лишь надо забрать через полгода, но вдруг что-то изменилось? Неспешный перелет под действием гравитации планеты должен был занять с полчаса, которые я решил посвятить созерцанию космоса - учить что-либо сейчас мне не хотелось, а все запланированные дела по кораблю уже были сделаны.
   Мелкая пыль тоже создавала фон, так причудливо реагирующий с крупными объектами, что астероиды словно оставляли за собой расходящийся волнами след. При желании, в этом хаосе можно было выискивать знакомые образы. Например, вот это облако, а вот это кружка, а вон то непонятное образование похоже на воронку... Что??? Увиденное напоминало гиперворонку в миниатюре, и даже еле заметно светилось в оптическом диапазоне.
   - Внимание! Засечен всплеск... - запоздало среагировал искин Пчелы, когда наблюдаемая воронка перестала являться просто небольшой аномалией, а переросла в нечто большее.
   Прямо на моих глазах сформировался прокол пространства со светящейся во всех диапазонах кромкой. Небольшая воронка размером с футбольное поле просуществовала всего десяток секунд, позволив пройти через себя раскаленному до гигантских температур болиду. Как только он прошел через воронку и завис на геостационарной орбите, прокол пространства схлопнулся, послав во все стороны поток гамма-квантов. Вывалившийся из гиперпространства кусок метала тоже не отличался скромностью, а пылал как новогодняя елка, в прямом смысле этого слова: датчики указывали температуру в пять тысяч градусов. Вытянутое яйцо длиной в две сотни метров недолго оставалось целым. Стоило только зафиксировать примерные размеры объекта, как тот создал силовое поле и сбросил перегревшуюся оболочку.
   - Вот же... - вырвалось из меня, когда сфокусировавшиеся сенсоры показали гладкую зеркальную поверхность, характерную только для искусственных объектов.
   - Корабль! - утвердился я, когда разглядел на вылизанной обшивке корабля ряд оплавленных пиктограмм.
   'Российская империя. Исследовательский корабль Прометей' - так перевел бы увиденную надпись переводчик, но я просто догадался, так как уже видел изображения эсминца без внешней оболочки. Пока судно медленно охлаждалось после гиперпрыжка, я получил уникальный шанс разглядеть его вблизи. Разогретая до тысячи градусов обшивка позволила бы увидеть каждый мелкий выступ, если бы он имелся. Но отличий по форме от яйца на корабле имелось крайне мало - из обшивки выступали только крепления для вырванных с мясом антенн дальней связи, а все остальное конструкторы зализали, словно при создании каботажного челнока. Лишь ряд различимых в ИК диапазоне закрытых бойниц указывал на возможное расположение исследовательского оборудования и... оружия. По спине пробежал небольшой холодок, но я тут же успокоил себя, напомнив о бесполезности лазеров.
   - Шахтерский корабль Пчела вызывает Прометей... - выдал я в эфир, намереваясь узнать текущее состояние корабля.
   - Шахтерский... - не получив сразу ответа, я продолжил вызывать Прометей и результат не заставил себя долго ждать.
   На экране появился пожелтевший от страха связист, и тут же забавно выругался на своем языке. Я хоть и не понял большую часть фраз и выражений, но по интонации легко определил, что эксперимент пошел не совсем так, как ожидалось. Даже сейчас обшивка все еще трещала по швам от недавно испытанных нагрузок, да и пробившиеся сквозь внешний слой металла сенсоры показывали отнюдь не жизнерадостную картину. На заднем фоне послышался резкий выкрик, и вежливо поклонившись, связист тут же отключился.
   - Похоже, мне удалось увидеть эпохальное событие, - прошептал я, когда сеанс прервался.
   - Подумать только, корабль способный на гиперпрыжок без помощи врат! - теперь ясно, почему модернизацию текущей системы порталов отдали Империи, раз они добились таких успехов в этой области. Правда, им еще много предстоит доработать: экипажу очень повезло, что они вывалились из гиперпространства в обжитой системе - обратной дороги судно точно не перенесло бы.
   - Корабль Прометей вызывает Пчелу... - не прошло и двух минут, как с той стороны попытались выйти на связь.
   - Пчела на связи, - отозвался я, выпрыгнув для полноценного общения из состояния слияния с кораблем.
   - Приносим прощение за доставленные неудобства, рядовой уже понес наказание за проявленную трусость, - сообщил мне мужчина моих лет с редко встречавшейся в империи европейской внешностью, являвшийся, по-видимому, капитаном корабля.
   - Мои сенсоры показывают наличие у вас на борту серьезных проблем, - око показывало множество высокотемпературных очагов, раскинутых по всему кораблю. Не иначе как пробои в энергоканалах, питающих силовые щиты.
   - Ничего страшного, все пожары потушат через несколько минут, - благожелательно ответил капитан.
   - Но все же я бы хотел предложить свою помощь, - состояние корабля внушало большие опасения.
   - В таком случае, мы не откажемся от пополнения запасов топлива для ионных двигателей после проведения ремонта емкостей для газовых смесей, - молвил капитан, признав наличие больших проблем на борту корабля.
   - Сколько вам необходимо времени на ремонт?
   - Не менее получаса, вы сможете подождать это время?
   - Да, но можно получить ответ на всего один вопрос? - природное любопытство взяло вверх, и я захотел узнать побольше о проведенном эксперименте. Хотя разумом и понимал, что сейчас не лучшее время для расспросов.
   - Давайте, - пожилой капитан коротко кивнул.
   - Эммм... - вот стоило получить разрешение, как все стоящие вещи из головы улетучились, и пришлось задавать какой-то бред. - Какой он, прямой гиперпрыжок, по сравнению с путешествием через врата?
   - Плохо, силовые щиты чуть не расплющило, когда мы проходили через эту систему. Дальше гиперканал словно забит, поэтому пришлось выпрыгнуть в этом секторе.
   - Как это? - хотел было спросить я, но капитан уже отключился, убежав решать проблемы.
   Потекли долгие минуты ожидания. Пока экипаж корабля с переменным успехом устранял неполадки, я терялся в догадках. - Что значит, дальше канал забит? Он что, пересекает систему насквозь, оставляя Перевал позади? И связано ли то, что канал забит, с наличием здесь этого странного пояса астероидов? Или все это случайные совпадения? На все эти вопросы ответов у меня не имелось, и получить их можно только у экипажа Прометея, что сейчас невозможно.
   Так прошло с четверть часа, и Прометей возобновил работу радарных систем: око Уджина позволяло засекать отдельные энерговсплески на близко расположенных кораблях. Я не придал значения чрезмерному энергопотреблению этого модуля, за что и поплатился. На Прометее стояли активные сканеры, сами генерирующие довольно мощные потоки частиц.
   - Черт! - сенсоры Пчелы попали под плотный поток бета-частиц и автоматически отключились, оставив Пчелу слепой по всем направлениям, кроме кормы.
   - Могли хоть предупредить! - системе охлаждения потребовалось несколько минут, чтобы привести перегревшиеся датчики в порядок.
   - Не понял... - прошептал я, когда корабль прозрел - Прометей исчез!
   - Что еще за чертовщина? - я протер глаза, но эсминца как след простыл.
   - Пчела, расширить диапазон сканирования до максимума! - автоматически перезагрузившиеся сенсоры работали сейчас в ближнем режиме.
   - Принято... Обнаружен корабль... - око Уджина, не зря считавшееся прекрасной сенсорной системой, тут же нашло пропажу, полыхавшую дюзами.
   Прометей, набирая скорость по полкилометра в секунду, летел в сторону гиперврат. За пару минут он успел отойти на большое расстояние и теперь воспринимался как небольшая красная звездочка. Странный цвет газов, вырывавшихся из дюз на скорости в половину световой, говорил об использовании нетипичного топлива. Ионным двигателям в принципе все равно, ионы каких газов разгонять - все варианты различаются только цветом. Стандартно использовали водород с гелием, а вот команда Эсминца похоже нашла замену стандартной смеси и не стала больше связываться со всякими левыми персонажами наподобие меня. Надо сказать, что гравикомпенсатор там стоял отменный, поэтому мне, с жалкими на фоне эсминца тридцатью g, в жизни Прометей не догнать, а ведь он в десятки раз больше Пчелы.
   - Вот и предлагай помощь! - раздосадованный пренебрежением к своей персоне, я плюнул на имперцев и полетел к Мелисе - выполнять обещание заглянуть перед отлетом.
   - Пускай сами делают, что хотят, когда топливо закончится, а у меня и другие дела есть вместо того, чтобы общаться с толпой ненормальных! Это ж надо додуматься, на потенциально опасный рейс запихать живой персонал! - бушевал я, но постепенно успокоился, подумав, что это вполне в духе Империи, практикующей использование дешёвого человеческого труда везде, где только можно. Иначе ей просто негде будет занять делом всех своих граждан, численностью почти в два десятка миллиардов людей...
  
   Пристыковавшись к станции и беспрепятственно пройдя через шлюз, я не застал Мелису ни в кают-компании, ни в рубке управления станцией. Выданный мне ключ доступа разрешал перемещаться почти везде, кроме пустовавших сейчас личных кают, поэтому я отправился искать Мелису на нижний уровень, где, по ее словам, располагалась 'небольшая' оранжерея. Стоило только спуститься по винтовой лестнице, как я осознал всю скромность нынешней владелицы станции - от многочисленных ангаров, лабораторных и складских помещений не осталось ничего. Все переборки на двух главных палубах снесли, объединив их в одно помещение размерами с футбольный стадион.
   - Вот почему она такая легкая... - пробормотал я, смотря на плодовые деревья, раскинувшиеся кольцом вокруг лестницы. От изначальной планировки станции остались только верхняя палуба с двумя каютами, реактором и прочим жизненно важным оборудованием, да оболочка, а всю остальную кучу металла отправили на слом.
   - Мелиса! - сладко пахнущий сад заслонял обзор своими зелёными листьями с небольшими белыми цветками.
   - Сюда! - послышался тихий голос откуда-то сбоку.
   - Иду! - предупреждающе крикнул я и отправился по одной из тропинок.
   За оранжереей на борту станции отлично следили: убирали опавшие листья с коротко стриженного газона, фигурно обрезали кустарники и, конечно же, собирали с грядок овощи и ягоды. Учитывая площадь помещения, тут явно не обойтись одним только ручным трудом, да и рельсы под потолком для передвижения универсальных лабораторных роботов намекали на активное использования механических рук. Создаваемые для работы в чрезвычайно жестких условиях, они десятилетиями могли работать без капитального ремонта, чем Мелисса и пользовалась. Она сейчас как раз копалась в опустившейся с потолка платформе, настраивая какое-то непонятное, а значит очень специфическое оборудование, раз в голове не имелось его описания.
   - Открыл секрет местного пояса астероидов? - веселым голосом подначила меня девушка.
   - Какой секрет?! Ты видела корабль?! - в то, что Мелиса не заметила прибытие Прометея, я не верил.
   - Конечно, почувствовала. Сенсоры словно с ума сошли, когда воронка образовалась. Интенсивность квантового поля скакнула, по крайне мере, на порядок! Не заметить такое трудно, - бурчала хозяйка станции, вбивая длинный список команд.
   - Представляешь, им все же удалось обойтись без громоздких врат и сделать временный прокол! - я размашисто махал руками, показывая всю важность открытия.
   - Видела, верю, - коротко ответила девушка.
   - И это все? - я подивился сдержанной реакции Мелиссы.
   - А что? - она на секунду оторвалась от монитора и повернула ко мне голову, перестав грызть бедный ноготь.
   - Мы теперь можем путешествовать сколь угодно далеко! И не привязаны к двум десяткам миров, связанных гиперсетью.
   - Круто, я рада за них, а теперь мне надо работать. Интенсивность квантового поля в момент открытия воронки значительно возросла, и мне необходимо проверить, как пережили это мои растения. Если ты прав, и за такими кораблями наше будущие, то надо закончить мои исследования как можно быстрее, - заявила девушка и повернулась к монитору, чтобы продолжить прерванную работу.
   - Так тебе что, совсем не интересен факт прибытия Прометея? - взвыл я, услышав вялый восторг Мелисы.
   - Нет, поэтому если у тебя нет других тем для разговора, то я бы предпочла не отвлекаться от работы.
   - Что ж, тогда мне лучше улететь... - я решил не проявлять назойливость и согласился оставить ее одну. - Последний раз спрашиваю, необходимы ли припасы или запчасти?
   - Еды и так слишком много, так что приходится выкидывать и перерабатывать в удобрения гораздо больше половины от всех плодов. И с запчастями проблем нет - есть еще целый запечатанный ангар на другом конце сада, поэтому можешь не беспокоиться.
   - Что ж, тогда я полетел узнавать новости...
   - Давай, прости уж за такое грубое гостеприимство, но у меня действительно нет времени. Прилетай позже, я тебе тогда экскурсию устрою по моему саду... - девушка окинула рукой колыхающиеся на ветру вентиляции заросли малины.
   - Могу слетать туда и обратно, без станции на горбу мне это не сложно, - пару выданных мне двигателей я оценивал выше стоимости транспортировки станции, поэтому решил оказать ей еще несколько услуг.
   - Нет, не надо. Не хочу напрягать тебя по пустякам... - Мелиса отрицательно помахала левой рукой.
   - Точно?
   - Да я все равно узнаю обо всем через полгода... Но вот если они отправятся сюда, то, пожалуйста, предупреди - уж очень шустрые эти имперцы, а я бы не прочь провести парочку экспериментов... - в карих глазах Мелисы, отливавших золотом, пылала настолько сильная страсть исследователя, что на мгновение мне стало жутко - ради науки такие ученые готовы на все!
   - Хорошо, - пообещал я, и галантно поцеловав руку, поспешил оставить Мелису одну - нечего ее отвлекать от работы.
   Вот так, примерно с часовым опозданием, я вылетел в сторону Лазаря, намереваясь потратить на весь полет около суток. Если Прометей не сбавит ход, то он прибудет на место часов на восемь раньше меня, поэтому Пчела, возможно, его и не застанет, точнее узнать нельзя - эсминец вышел за пределы дальности обнаружения. Так, поучив на ночь базу, которой мне предстоит заниматься ближайшие три месяца, - геологию IV, я лег спать, намереваясь выспаться перед прилетом на Лазарь.
  
   Намеченное на следующий день удалось только в одном пункте - я хорошенько выспался, умылся и, перекусив несколькими бутербродами с сыром и колбасой, плюхнулся в капитанское кресло, а дальше все развивалось совсем под другому сценарию, чем ожидалось.
   Во-первых, Прометея на радарах не имелось совсем, а другие шахтеры о нем и не слышали. Даже если учесть возможность экономного расхода топлива, когда не используют маршевый двигатель все время полета, то по последним данным, снятым Пчелой, эсминец сейчас уже должен начать торможение, но звездное небо в той стороне девственно чисто. Работу двигателей можно засечь на расстояниях в десятки мегаметров, если охладить фотодиоды жидким азотом, подавив паразитные токи, но искусственная красная звездочка словно испарилась.
   - Эх, пора завязывать со всякими поясами! - пробурчал я, недовольный низкой результативностью за последнюю неделю, а именно, абсолютно нулевой. - Сначала загадочные астероиды, потом Прометей и прочее, а мне ведь кредит выплачивать надо!
   - Лазарь вызывает Пчелу! - перебил мои причитания голос диспетчера.
   - Да, да, слушаю, - ответил я, узнав давнего знакомого - Егора.
   - Внимательно слушай, тебе босс сообщение передает, - под словом босс парень понимал моего кредитора, то есть Рана.
   - Надеюсь, вести хорошие? - повышенное внимания начальства настораживало - мы же говорили друг с другом всего пару раз, и то по моей инициативе.
   - Ну, как сказать... - Егор уклончиво покачал головой.
   - Прямо! - вот теперь поводов для паники гораздо больше.
   - Он передал, чтобы ты не забывал о контракте, - сообщил диспетчер, ехидно улыбаясь.
   - И все? - зловещий тон не увязывался в голове с напоминанием о простых обязательствах.
   - Да, если хочешь, то можешь с ним связаться и расспросить поподробней, но я тебе это делать не советую - он сейчас с дедом ищет какого-то биолога, не пришедшего к нему на встречу, и очень раздражен, поэтому нервировать его по пустякам не стоит.
   - Ладно, слушай а Прометей рядом не пролетал? - узнав, что мне ничего не грозит, я вернулся к собору информации об эсминце.
   - Чего? - удивленно воскликнул Егор. - Нет, конечно, он сейчас на орбите Земли.
   - Уже нет, вот посмотри файл! - я скинул диспетчеру снятую оптическими сенсорами картинку. На ней было прекрасно видно, как корабль выпрыгивает из гиперпространства над Перевалом-III.
   - Это реальная съемка? - придерживая выпадающую челюсть, спросил диспетчер.
   - Вчера сам снял.
   - Но это же... Они... Империя... - Егор не находил слов, чтобы описать всю испытанную гамму эмоций.
   - Понятно, почему он мог пролететь 'мимо'... - усмехнулся я.
   - Да... Но он же не проходил рядом! Хотя... есть один кандидат... - Егор сделал несколько пасов руками и перекинул мне показания радаров двухминутной давности.
   Увиденный снимок напоминал круги на воде - в центре Лазарь с множеством пристыкованных судов, а вокруг волнами расходятся потоки кораблей. Так как и планеты, и астероидные пояса лежали в одной плоскости, то и получившееся движение судов лежало в ней. Из общего потока выделялась лишь одна точка - передвигавшаяся ровно перпендикулярно плоскости полетов. Конечная точка приходилась аккурат на Селезейские врата, что еще больше подтверждало теорию.
   - Да! Это он! - Егор скинул еще один снимок, уже в оптическом диапазоне, где явно опознавался эсминец.
   - Странно, но они шли с выключенным реактором, поэтому их и приняли за астероид! - объяснился диспетчер. - Сейчас попытаюсь связаться...
   Егор отключился и попытался связаться с эсминцем, но обратных сигналов не поступило. В ответ Прометей активировал реакторы и перестал маскироваться под металлическую глыбу. С полминуты ничего не происходило, а потом эфир словно взорвался от возгласов шахтеров, заметивших эсминец.
   Имперский корабль, напротив, продолжил сохранять молчание и лишь активировал ионные двигатели, расположенные на носу. В отличие от Пчелы, маневровые двигатели эсминца уступали маршевому всего лишь раз в пять, поэтому, полыхая все тем же красным пламенем, корабль погасил остатки скорости и замер между парой гиперврат.
   - Совсем спятили, что ли?! - плотный поток грузовых транспортников отчаянно засигналил и стал разлетаться во все стороны от вставший на их пути преграды. Эсминец же, не заботясь о возможных столкновениях, кормой вперед полетел в сторону врат до Селезии.
   - Или русские напились на радостях? - других объяснений импровизированному балету в космосе мне в голову не приходило.
   - Внимание, замечен мощный поток гамма-квантов! - Пчела зарегистрировала скачкообразное изменение режима работы реакторов эсминца и незамедлительно мне сообщила. Генераторы судна за пару секунд стали выдавать на порядок больше энергии.
   - Неужто прыгать собрались? - задал я еще один вопрос, оставшийся без ответа.
   Несколько минут ничего не происходило, прибывающие в систему транспортники все так же огибали застрявший эсминец, но не рисковали подходить ближе - на связь корабль так и не вышел. Все остальные суда замерли в ожидании дальнейших действий имперцев.
   - Сенсоры, ИК-режим! - в оптическом диапазоне разглядеть ничего не удавалось, но вот по нагреву возможно удастся понять куда уходит энергия.
   В кормовой части эсминца сияло маленькое солнце, если верить датчикам, то температура обшивки там достигала уже двух сотен градусов и продолжала стремительно повышаться - там определенно находился реактор, работавший на пределе возможного. Что-либо еще разглядеть на его фоне не представлялось возможным, но вот на носу имелось еще три тепловых сигнатуры. Именно они сейчас собирали всю энергию, а если мне не изменяет память, то там находились пресловутые фемтосекундные лазеры...
   - Опасность! Мощность щитов - 45% от нормы! - взывала автоматика на аргонских вратах.
   - Матерь божья! - я хоть и не верующий, но мне отчаянно захотелось перекреститься - эсминец стрелял по открытому реактору, поддерживающему прокол пространства. Силовые щиты удерживали кольцо плазмы, питавшее воронку, а корабль стремился дестабилизировать термоядерную реакцию. Словно находясь в тире, Прометей непрерывно бомбардировал пучком фотонов один из секторов гиперврат.
   - Бежим! - все окружающие корабли постарались оказаться как можно дальше от ставшей нестабильной конструкции. Сотни транспортников и шахтерских кораблей бросились врассыпную, мгновенно ввергнув систему в хаос. Эсминец же, убедившись, что реакция пошла вразнос, медленно развернулся и приступил к обработке вторых врат.
   - Пчела, отключить сенсоры, перевести всю энергию на щит! - послал я мысленную команду, осознав, что сейчас последует... Это ведь не маленькая воронка, а целый пробой пространства диаметром в километры! Разрушительный поток частиц, вырвавшихся из другого пространства, грозил принести колоссальные разрушения, а за оставшиеся сорок секунд маршевый двигатель не запустишь...
   После отдачи приказов оставалось лишь молиться да уповать на отсутствие ударной волны в космосе. Чтобы не потерять сенсоры, пришлось их заранее обесточить и убрать под защиту броневых плит, поэтому Пчела сейчас плыла в неведении о происходящем вокруг. Время медленно утекало в небытие, даря кораблям драгоценные секунды для спасения. Вот прошло тридцать секунд... сорок... пятьдесят... маршевый двигатель завершил предстартовую процедуру, но запустить его Пчела не успела. На судно обрушился поток высокоэнергетических частиц, в мгновение ока разъев силовой щит и испарив верхний слой обшивки. К счастью, продолжительность вспышки вышла совсем небольшой, поэтому Пчела отделалась всего лишь оплавленной обшивкой, а вот более близким к вратам кораблям повезло, скорее всего, гораздо меньше.
   - Включить сенсоры! - приказал я, когда буря снаружи окончательно улеглась.
   - Предупреждение: отсутствие навигационных ориентиров, - взывала Пчела, не обнаружив в системе ворота гипертуннелей.
   - Отбой! - обрубил я причитания бортового компьютера, это сейчас не главное... Совсем не главное.
   Вовремя скрытые датчики показывали совсем не жизнеутверждающую обстановку: на месте проколов пространства сейчас светились две быстро гаснувших звезды - это все что осталось от обоих врат. Корабли, оказавшиеся в момент схлопывания гипертуннелей в радиусе десяти километров от врат, превратились в расплавленные глыбы металлов, двигающиеся по неуправляемым траекториям.
   Словно завороженный, я наблюдал, как потерявший управление транспортник класса Мамонт несется прямо на ослепшую и оглохшую Матрону. Несмотря на значительно меньшие размеры, транспортник вызвал чудовищные разрушения - несколько десятков килотонн, это не то о что можно проигнорировать. Словно по злому умыслу, нос с выпирающими антеннами дальней связи угодил точно в жилые отсеки Матроны. Переборки отсеков не выдержали нагрузок и беззвучно треснули, выпустив в космос облако пара, похоронив при этом всякую надежду экипажа на выживание - транспортник разрушил все жилые отсеки.
   - Имран же сейчас там! - я вспомнил про немного замкнутого паренька, отправившегося служить на Матрону.
   - И он тоже... - я не смог заставить себя произнести очевидное.
   - Что же я бездействую, надо помочь пострадавшим! - усилием воли я временно позабыл о погибших и стал выискивать выживших на фоне картины всеобщего разрушения.
   Взгляд переключился на пролетавший мимо транспортник, потерявший управление. Небольшое расстояние позволило сенсорам снять подробную картину повреждений на нем. Будучи гораздо больше в размерах, он принял на себя не только энергетический фронт, но и поймал несколько металлических обломков. Куски врат прошили насквозь грузовой трюм, захватив часть жилой зоны, о чем свидетельствовала обнаруженная утечка кислорода. Находившийся на посту экипаж погиб мгновенно, но сканирование выявило наличие живого существа в одном из изолированных отсеков. Также о присутствии выжившего члена экипажа сообщал бортовой компьютер контейнеровоза. Убедившись, что большинство судов в зоне досягаемости ослепли и вряд ли быстро придут на помощь, я приступил к спасательной операции, не ожидая прибытия спасателей.
   - О чем имперцы только думали? Они же фактически начали боевые действия! - размышлял я, несясь по коридору к воздушному шлюзу.
   - ООН точно не оставит это без внимания! - проговаривая эти слова, я успокаивал расшалившиеся нервы.
   - Да их точно накажут! Надо только передать в ООН весточку о случившемся... - на этих словах я осекся.
   - Как передать? Старые врата ведь уничтожены, а строительство новых не закончено и наполовину! Система отрезана от всего мира! - по спине пробежал сковывающий нервы ужас - ведь сам факт, что можно оставаться без помощи неделями, для современного обывателя казался дикостью! Спасатели, действовавшие под эгидой ООН, всегда прибывали в течение полусуток или меньше, но в нынешнем случае все будет по-другому...
   - Нам остается надеяться только на самих себя, - в памяти всплыли слова Мато, простые напутственные слова, но сейчас они описывали ситуацию в полной мере.
   - В таком случае, придется выложится по полной! - процедил я сквозь зубы, сбрасывая с себя оцепенение.
   Выплеск адреналина в кровь затуманивал разум, поэтому я без колебаний запрыгнул в скафандр, схватил плазменную горелку, оставленную техниками в ангаре, и выпрыгнул из корабля в безмолвный космос. Лишившись поддержки Пчелы, я перестал видеть на сотни километров, и теперь в поле зрения остался только корабль, с которого надо забрать выжившего...
  
   Хвала создателям транспортника, продублировавшим основные узлы управления. Перезагрузившийся после многочисленных сбоев бортовой компьютер судна погасил вращение вокруг своей оси и сделал стыковку возможной. Расположенные глубоко внутри лазерные гироскопы уцелели, чего не скажешь о внешних датчиках и сенсорах. Не уловив эха гиперврат, автоматика не смогла сориентироваться в пространстве, и теперь корабль несся в неизвестность.
   - Вот и пригодилась база пилота третьего уровня, - подумал я, с легкостью рассекая пространство в скафандре.
   - Иначе что бы я сейчас делал? - навык владения таким летательным средством, как скафандр, входил именно в третий уровень знаний, где давался уже больший спектр умений, а не только самые важные.
   Если вынуть из контейнеровоза перевозимый им груз, то останется лишь раскрывающаяся обшивка, рама и небольшая жилая зона, расположенная на корме. В большей части корабля обшивка не удерживала воздух, а лишь защищала внутреннее содержимое от ударов микрометеоритов и прочей гадости, поэтому искать вход стоило именно в кормовой части корабля. Во время полета вдоль контейнеровоза я вполне осознал долгую историю существования судна - на металлической обшивке, достигавшей полметра в толщину, имелись многочисленные кратеры и следы столкновений, что выдавало преклонный возраст старичка - его начали эксплуатировать еще до массового распространения силовых щитов, то есть он мой ровесник. И эта сторона транспортника еще не поймала поток высокоэнергетических частиц, а вот что творилось на другой стороне - мне даже и не хотелось узнавать.
   В голове имелась типовая планировка средних транспортников, но вот незадача - стыковой шлюз и прилегавший к нему коридор превратились в железное месиво, поэтому знания о местонахождении стандартного входа сейчас бесполезны.
   - А зачем искать нормальный проход, когда у меня есть плазменная горелка? - внутренний голос советовал пойти коротким путем.
   - Или может вообще воспользоваться лазерными бурами на Пчеле? - спросил я себя, но после некоторых колебаний пришел к выводу, что это слишком радикальные меры.
   - Тут же работы всего на десять минут, - подумал я, обнаружив сквозную дыру размером с автомобиль - это осколок врат на скорости в десятки км/с пробил расплавленную обшивку с той стороны, преодолел наполовину пустой трюм и покинул корабль, оставив рваную рану. Мне оставалось лишь залететь через этот провал и выпилить одну внутреннюю переборку, чтобы попасть внутрь жилой зоны, сейчас уже лишившейся атмосферы.
  
   Спустя пятнадцать минут...
  
   - Кто говорил, что ломать - не строить? - пробурчал я про себя, вскрыв, наконец, металлическую стенку, ну ни в какую не резавшуюся под струей ионов.
   В отличие от внешней обшивки, где использовали обычное железо, на стенах жилых кают не поскупились и сделали их почти неприступными. В условиях тотального энергодефицита я уже раздумывал, не вернуться ли обратно на Пчелу и начать работать лазерами, но решил не бросать уже наполовину сделанное отверстие.
   - Что ж, теперь-то я знаю, что это не так, - повторял я под нос, словно считалочку, чтобы отвлечься от грустных мыслей.
   Выдавив внутрь остатки стенки, разделявшей меня и потерпевшего бедствие, я прошел через переборку, являвшуюся потолком, и оказался на кухне, где меня ожидал первый труп. Холодные остекленевшие глаза словно смотрели на меня с укором, но я счел это игрой воображения и отправился дальше по кораблю. Генератор гравитации не работал, поэтому перемещался я исключительно используя ионные двигатели скафандра - наиболее быстрый способ передвижения в условиях нулевой гравитации.
   В кольцевом коридоре, залитом предупреждающим красным огнем, меня ожидал еще один неприятный сюрприз - здесь отдал концы еще один член экипажа, и его тело висело сейчас под потолком. Для внутреннего спокойствия я даже не стал вглядываться, кто это был - молодой или старый? Женщина или мужчина? - Какое мне дело до трупов, когда рядом есть живой человек.
   Размеры обитаемой части корабля лишь в несколько раз превосходили Пчелу, да и то, большая часть отсеков с атмосферой отводилась под деликатные грузы, не выдерживающие космического вакуума. Классическая компоновка космического корабля подразумевала вертикальное деление внутренних отсеков, когда пол и потолок перпендикулярны главной оси корабля, поэтому расположенный на корме двигатель являлся нижней точкой суда, а нос - наоборот, самой высокой. Все жилые отсеки расположили в одной плоскости, соединив их кольцевым коридором, в центре которого примостилась рубка, по доброй традиции располагаемая в самой защищенной части корабля.
   Это все так, лирическое отступление, экипаж не выжил по одной простой причине - человеческая халатность, вкупе с недоверием к автоматике. Если подумать, то самое смертельное сочетание из всех возможных. Механическую дверь в рубку просто не закрыли, и при разрушении стыковочного шлюза волна декомпрессии докатилась и до мостика. Заглядывать туда просто-напросто бесполезно - выживших там точно нет, а путь лежит к медицинскому отсеку, изолированному от всех остальных.
   - Так, посмотрим, кто же тут выжил, - пробурчал я, добравшись к полупрозрачному окошку отсека.
   - Черт, ничего не видать! - по ту сторону от двери стояла одинокая медицинская камера с опущенной матовой крышкой. Кем бы ни был выживший, он сейчас спрятался в капсуле с замкнутой системой жизнеобеспечения, что вполне разумно на корабле, лишившемся атмосферы в большинстве отсеков.
   - Эммм, а как мне туда попасть-то? - спросил я себя, но тут же несколько подправил вопрос: - Точнее, как мне туда попасть и вытащить пациента, не угробив последнего при извлечении?
   - Да и второй скафандр я взять забыл! - рука попыталась машинально стукнуть себя по лбу, но лишь напоролась на забрало шлема - выплеск адреналина явно не способствовал повышению умственных способностей, раз я не позаботился о такой мелочи.
   - Вот ведь, собирался взять второй скафандр в шлюзе, а про то, что от него осталась лишь гора металлолома, я как-то подзабыл! - злился я на себя. - Ну и что теперь делать, бежать за ним на Пчелу?!
   - Нет, сначала надо полностью продумать план, чтобы повторно не допускать ошибок, - приказал я себе, и тут же начал выполнение этого плана с серии дыхательных упражнений.
   - Вдох-выдох... Вдох-выдох... - после нескольких повторов голова вроде очистилась, и я направился к рубке, намереваясь узнать текущее состояние судна.
   Мостики всех судов принципиально не отличались - четыре кресла с висящими перед ними мониторами, расположенные вдоль стены, и место для капитана корабля в самом центре. Технология прямого подключения здесь не использовалась, поэтому капитан если и присутствовал, то выполнял чисто формальные функции в виде отдачи указаний. Местный же экипаж решил обойтись двумя членами вместо положенных пяти.
   - Транспортник "Стрекоза" - общее состояние критическое! - гласила медленно мигающая красным цветом надпись на экране перед капитанским креслом.
   - Надо посмотреть подробней, - я присел на место техника, брезгливо выкинув сухой труп, и принялся стучать по клавиатуре.
   - Так, оптические датчики - отказ... Сенсоры квантового поля - сбой... Радарная система - отказ... Система жизнеобеспечения - сбой! - на последнем пункте сосредоточимся повнимательней - есть всего три отсека с атмосферой: медицинский и два опечатанных грузовых. В первом есть течь, поэтому автоматика ежеминутно тратит драгоценный кислород на поддержания ненужной, в принципе, атмосферы.
   - Отключить систему жизнеобеспечения, - отстучал я потеющими руками, еле попадая пальцами в перчатках по клавишам.
   - Перевести реактор в режим ожидания, - следующий приказ кораблю во избежание всяких осложнений. Для облегчения работы спасателей статус любого человека на борту в случае аварийной ситуации изменялся на близкий к капитанскому, позволяя практически все. Поэтому приказы выполнялись незамедлительно.
   - Посмотрим, кого предстоит спасти... Медицинская капсула... Пациент... Общие сведения.
   - Пациент - Кия... Текущий статус - погружен в анабиоз... Общее состояние организма в пределах нормы... - утратив ориентацию в пространстве и получив серьезные повреждения, транспортник автоматически законсервировал выжившего члена экипажа, скорее всего изучавшего базы под ускорением.
   - Черт! Черт, черт, черт! - я стукнул кулаком по столу.
   Процедура анабиоза использовалась именно в таких ситуациях, позволяя протянуть время в ожидании помощи месяцами, а то и годами, но вот само пробуждение требовало присутствия высококвалифицированного медика, способного проконтролировать процесс. Конечно, когда с момента засыпания не прошло и суток, осложнений не возникнет, но все равно капсула требует присутствия аттестованного медика. А попытка вскрыть ее грубым способом практически равносильна убийству пациента - слишком много электроники, опутывающей тело, поддерживает летаргический сон, не давая тому перерасти в клиническую смерть.
   - И где мне взять медика квалификации IV или выше? - оставался лишь один вариант, добраться обратно до Пчелы и запросить Лазарь.
   Пожав руками, я покинул корабль, предварительно отдав приказ подправить траекторию - Стрекоза хоть и ослепла, но вот воспользоваться данными Пчелы могла. Пришлось рискнуть и включить двигатели и реактор, иначе судну грозило или падение на планету, или путешествие в неизведанные дали без шансов вернуться назад. Как это ни прискорбно признавать, но моя спасательная операция, растянувшаяся на целый час, почти полностью провалилась.
  
   Четверть суток спустя.
  
   - Да повторяю же я, мы НЕ можем послать специалиста такого класса! У нас три сотни больных в тяжелом состоянии, поэтому абсолютно все врачи заняты! - устало прокричал Егор после моей очередной попытки.
   - А что же мне тогда делать? - я просто не мог позволить себе бросить девушку на произвол судьбы.
   - Не знаю, сейчас никто ничего не знает. ООН нас не оставит, - в потухших глазах парня все еще мелькала надежда, но разум говорил совсем другое: "Вот только, когда придет помощь?"
   - Ладно, можешь хотя бы дать список всех врачей, чтобы я если не сегодня, то завтра или послезавтра смог решить это в частном порядке - тут времени двадцать минут от силы надо.
   - Хорошо, но это последний твой сеанс связи на сегодня, нам еще десятки тысяч пострадавших нужно принять с пассажирских транспортников.
   - Понял, - после короткого кивка сеанс связи оборвался, а я бессильно откинулся в кресле. Уговоры всегда выматывали меня гораздо быстрее, чем тяжелая физическая работа.
   В ожидании списка я окинул взором беспорядочное движение судов в системе. С десяток пассажирских транспортников утратили ход и теперь медленно дрейфовали, грозя в любой момент столкнуться друг с другом, а ведь в каждом сейчас по нескольку тысяч человек! Бесконечный поток шахтерских кораблей сновал между ослепшими судами и Лазарем, вызволяя людей из металлического ада. Доки Лазаря не успевали принимать всех желающих, поэтому в операции по транспортировке пассажиров участвовало лишь ограниченное количество человек, а все остальные выводили пострадавшие транспортники и их крупные обломки на стабильную орбиту.
   Я принял участие в операции по поиску выживших - быстроходная и зоркая Пчела отлично для этого подходила - пролететь мимо, просканировать и передать диспетчеру информацию, а уж на станции решат, кого там послать из добровольцев. Под четким руководством Рана хаос в системе несколько отступил и даже появилось свободное время - техники из доков, одетые в скафандры со встроенными сервоусилителями, вскрывали покореженные обшивки на раз-два, и посылать простых людей просто не имело смысла.
   К нынешнему моменту шахтерам оставалась только роль перевозчиков пассажиров, а остальные работы оказались выполнены. Взрывы в космосе очень быстро слабеют с расстоянием, поэтому пострадавших кораблей оказалось гораздо меньше, чем мне показалось вначале. Многие просто ослепли, но переключившись на запасные датчики, снова встали в строй - среди шахтеров дублирование важного оборудование очень распространено.
   Фактически, осталось разобраться с десятком пассажирских лайнеров и Матроной. На последней произошел сбой навигационного компьютера, и она стартовала куда-то в сторону пояса астероидов. Ее догнали и попытались взять на абордаж, но радиационный фон рубки не позволил спасателям попасть на корабль и отключить двигатели. Поэтому, просто зафиксировав ее курс, люди оставили ее в покое и вернулись к Лазарю, не рискуя улетать далеко при неисправной системе навигации...
   - Входящая передача, - Пчела оторвала меня от процесса размышлений.
   - Спасибо, - пробурчал я в пустоту, отдав дань Егору, нашедшему время для маленькой просьбы.
   Небольшой список из сотни строк содержал только имя, фамилию и уровень квалификации. Половина людей из этого списка являлись простыми ассистентами, то есть имели 2 уровень, а четвертые уровни встречались редко, но все же встречались!
   - Сортировка по убыванию уровня, - так проще найти нужную фамилию.
   Пчела незамедлительно выполнила сортировку и вывесила на самый верх строчку:
   - Мелиса Шайн, медик-эксперт (VI)...
  
   - Добрался... - из меня вырвался облегченный вздох, когда еле заметная вибрация исчезла, ознаменовав окончание процесса стыковки. Не работающий толком гравикомпенсатор являлся лишь одной из проблем, с которыми мне пришлось столкнуться при перелете к Перевалу-3.
   - Теперь в душ и в каюту спать! - я сладко потянулся, предвкушая будущее блаженство.
   После двухнедельного почти постоянного нахождения в скафандре других желаний уже не имелось. Это такой своеобразный привет из середины прошлого столетия - после нескончаемой серии взломов любых компьютеризированных систем, начиная от банков и заканчивая автопилотами продвинутых автомобилей, параноики, проектировавшие древний транспортник, постарались избежать применения автоматики где только возможно, а где она все же необходима, то сделали обязательным присутствие человека на борту. Даже недавние модификации искоренили этот недуг не до конца. В итоге, мне пришлось проводить почти все время на борту лишенного атмосферы судна, пока оно медленно и неспешно плыло по небосводу, выбираясь из скафандра только для смены его на другой, прошедший цикл зарядки на Пчеле. Ночевать тоже приходилось прямо на мостике Стрекозы в полулежащем положении.
   - И где только откопал эту рухлядь? - послышался недовольный голос Мелисы, следившей из рубки за процессом стыковки.
   - Вот и я о том же думаю, - постоянные отказы то одного, то другого оборудования изрядно действовали на нервы. Конечно, можно в любое время бросить транспортник и продолжить путь на Пчеле, припаркованной на обшивке, но это означает бессмысленность всех прошлых действий.
   - Ладно, давай посмотрю на твою спящую красавицу!
   - Хорошо, только дай пять минут на продувку отсеков. Основные пробоины вроде устранены, но насчет мелких поручиться не могу - их наличие можно определить только опытным путем.
   - Тогда учти, что кислорода у меня не бесконечное количество, и все утраченное ты потом мне возместишь! - излишним альтруизмом Мелиса точно не страдала, да и вообще все, не относящееся к науке, воспринимала довольно прохладно. Даже известие об уничтожении врат не выбило ее из колеи, хотя и несколько обеспокоило.
   - Угу, как договаривались, привезу тебе и газовой смеси, и удобрений, - я согласно закивал, подтверждая уговор.
   Несмотря на ожидания, что транспортник в последний момент устроит подлянку, все прошло благополучно: кольцевой коридор и рубка заполнились атмосферой, а утечки оказались довольно незначительными. Перейдя на питание от станции, я окончательно погасил реактор, подававший мне больше всего поводов для беспокойства. Теперь осталось только проводить Мелису к медкапсуле, и долгую вахту можно считать оконченной. Убедившись, что все ненужное оборудование отключено, я покинул залитую мягким белым светом рубку, где больше не горели тревожные огоньки разгерметизации.
   - Давай, поднимай перегородку, - послышался голос Мелисы из динамиков скафандра.
   - Да да, один момент, - переключив подошвы на магнитный режим, когда они цепляются к полу, я неспешно зашел в шлюз, дернул за ручку и услышал через внешние микрофоны:
   - В доступе отказано!
   - Открыть шлюз! Доступ согласно протоколу Д-9, - как упоминалась раньше, протокол подразумевал капитанские полномочия для любого находящегося на борту человека во время катастрофы.
   - В доступе отказано, причина: вы не аттестованы как спасатель категории II или выше, - металлическим ровным голосом сообщил корабль.
   - Отлично, просто отлично... - недовольно пробурчал я, злясь на самого себя.
   Ремонтируя обшивку и перепрограммируя датчики квантового поля на использование аномалии третьей планеты в качестве ориентира, я как-то и не задумывался, что тем самым привожу корабль в порядок, а запуск атмосферы стал критической точкой - бортовой компьютер больше не считал ситуацию настолько критической, чтобы позволять постороннему отдавать приказы.
   - Мелиса, у нас проблема с открытиям дверей, капитанского доступа меня лишили, - сообщил я, раздумывая, в каком из отсеков оставил плазменную горелку - похоже придется резать еще раз.
   - Ну вот, начинается... Ты не собираешься ведь дырявить входную дверь?
   - Эээ... Вообще-то, я так и хотел сделать, - а руки уже сами нашли рычажок активации потока частиц.
   - Эх, вечно вы мужчины так поступаете - давай работай, но чтобы на станции и царапины не осталось!
   - Мне нужно пять минут! - в разрезании всей двери не было необходимости, так как вполне можно обойтись и петлями. Теперь на судне стало еще на одну серьезную пробоину больше из-за упрямства железа.
   Все про все заняло обещанные пять минут, но Мелиса успела переодеться из длинного платья в скафандр и теперь ожидала меня в закупоренном с внутренней стороны шлюзе. Ради безопасности она опустила забрало шлема и провела герметизацию костюма.
   - Пойдем? - кокетливо спросила Мелиса, щеголяя в белоснежном скафандре.
   - Да, надо поскорее закончить с этим, пока тут еще чего-нибудь не сломалось, - находиться на разваливающемся корабле, когда он сам не осознает этого и не дает собой управлять - мягко говоря, рискованное занятие.
   - Об этом ты должен беспокоиться, а меня пациент ждет.
   - А времени на пробуждение сколько понадобится?
   - Минут десять, если все пройдет без осложнений, в противном случае ей может и пару суток придется провести в капсуле.
   - Долго...
   - Не беспокойся, при замораживании на столь короткий период с организмом ничего не должно случится, - утешила меня Мелиса, заметив легкую дрожь в голосе.
   - Будем надеяться.
   Вскрыв еще одну перегородку, мы оказались в небольшом помещении с матовым саркофагом в центре. Все огоньки были зелеными, кроме желтого индикатора выполнения программы - тот указывал, что первоначальная процедура заменена на анабиоз, а красных показателей вообще не имелось.
   - Поехали, - Мелиса приложила руку с вшитым идентификационным чипом к кнопке открытия и просто нажала на нее.
   - И все? - в ответ на такое простое действие капсула еле слышно загудела и начала процедуру пробуждения.
   - Да, моей помощи здесь не требуется. Пациентка абсолютно здорова, - пробурчала Мелиса, с интересом смотря на диагностический экран.
   - Что-то не так? - чрезмерное внимание к ровным показателям меня насторожило.
   - Нет, все хорошо... - задумчиво прошептала Мелиса, набирая какие-то команды.
   - А что ты тогда делаешь? - руки Мелисы прямо порхали над пультом управления.
   - Подробную диагностику... Состояние тела просто идеально... Такого не бывает! - теперь Мелиса с головой ушла в результаты сканирования.
   Более не отвлекая работающего врача, я смотрел на капсулу. Вот раздался короткий писк, и пластиковая крышка отъехала в сторону. Внутри капсулы лежала хрупкая девушка, почти подросток, с золотистыми волосами. Вытянутые в улыбке губы и тихое ровное дыхание создавали впечатление умиротворения и спокойствия - словно она действительно принцесса из сказки. Вот Кия дернула короткими ресницами и открыла темно-фиалковые глаза, хотя время пробуждения еще не пришло. Стоило только ей сосредоточить взгляд на мне, как мирная улыбка превратилась в звериный оскал. Следующее действие произошло столь стремительно, что глаза еле успели различить неожиданный прыжок и последующий за ним удар в грудь. Гибкий и мягкий скафандр не смог защитить меня, поэтому тело залила нестерпимая боль, и мозг незамедлительно отключился...
  
   - Три ребра... Нет это тоже... Режу... - сквозь назойливый шум в ушах мозг выцепил часть диалога.
   - Придется имплантировать... - сознание то проваливается в пропасть, то возвращается назад.
   - Эта часть тела больше не нужна... На выкид... - обрывок фразы заставляет меня встрепенуться и собраться - отчаянно неохота терять какую-то часть тела, но очередная волна уносит разум в пучину.
   - Все, успех... Теперь займемся телом... - последняя фраза, услышанная в тот день.
  
  Глава 5
  
  - А Грей-то поспать любит, в отличие от тебя... - разбудил меня мягкий женский голос.
  - Ничего... От этого тоже вылечим... - пообещала молодая девушка.
  - Так, пациент проснулся. Грей, слышишь меня? - спросил первый голос, в котором я опознал Мелису.
  - Арррр... - пересохшее горло издало непонятные звуки.
  - Расслабься и не напрягайся... - посоветовала девушка, исполняющая сейчас обязанности лечащего врача.
  'Легко сказать расслабься! Тело-то я не чувствую!' - ниже шеи словно наложили мощную анестезию.
  - С тобой все хорошо. Тебя прооперировали, и теперь ты идешь на поправку, - Мелиса продолжила успокаивающий монолог.
  - Так, давай проверим рефлексы тела. Моргни каждым глазом по разу.
  - Арр... Арр... - стоило приподнять веки, как из глаз брызнули слезы боли - яркий свет потолочных ламп буквально ослеплял.
  - Повышенная светочувствительность... - заволновалась незнакомка.
  - Вижу, надо исправить... - отозвалась Мелиса и стала стучать по клавиатуре.
  - А обезболивающее?
  - Зачем? В отличие от тебя, он хорошо зафиксирован... - буркнула Мелиса и продолжила размеренно набирать команды.
  'Чего?!' - я попытался как-то дернуться и издать хоть какой-то протестующий звук, но анестезия с большей части тела никуда не делась, и мне оставалось только хлопать глазами.
  'Черт, черт!!' - в голове поднялась паника. Категорическая непереносимость боли и так сильно попортила мне жизнь, сейчас же может ещё и убить!
   Между тем, резь в глазах стала спадать, и вместо белого света появились расплывчатые очертания потолка. Боль все еще оставалась, но теперь была в рамках терпимого. Я отчаянно думал, как передать эту весточку девушкам, но не нашел ничего лучшего, чем через силу открыть глаза и не закрывать их как можно дольше.
  - Вот видишь, это все недостаток мотивации, - поучительным тоном произнесла Мелиса и захохотала! А чуть погодя к ней присоединилась помощница.
  'Блин, да они же меня разыграли!' - захотелось постучаться головой обо что-нибудь твердое.
  - Ладно, Грей, у нас для тебя есть несколько новостей, - Мелиса первая взяла себя в руки, а вот другая девушка все еще продолжала тихонько хихикать, видимо я скорчил совсем уж забавную рожицу.
  'Хорошая и плохая? Или только плохая?' - отсутствие отклика от рук и ног явно не несло хороших новостей.
  - Начнем, как говориться, с плохих. После того, как наша гостья тебя 'случайно' вырубила, нам пришлось провести операцию. Заодно мы также подправили огрехи в твоем организме, вызванные не слишком здоровым образом жизни, ну и нейросеть поменяли...
  'Ни хрена себе!!! Делали операцию на грудной клетке и так случайно пересадили часть мозга!!' - мысленно ужаснулся я, вздрогнув всей подконтрольной мне частью тела.
  - Что, хочешь спросить, зачем меняли нейросеть? - Мелисса непонимающе захлопала ресницами изображая из себя блондинку.
  - Угу! - Горло с большим напрягом издало утвердительные звуки.
  - У нас с Кией возникли некоторые разногласия, и мы решили проверить кое-что на практике. Так что радуйся, тебе совершенно бесплатно установили новую нейросеть взамен базовой, и тебе осталось с ней всего-то освоиться! - появившиеся в поле зрения глаза Мелисы радостно блестели, а вот я не испытывал подобного удовольствия от роли подопытного кролика.
  - Поэтому ты сейчас этим и займешься под руководством моей ассистентки, отрабатывающей причиненный ею ущерб, - Мелиса конечно вела речь о Кии.
  'Нет! Что становиться подопытным кроликом, что общаться с этой девицей не имелось ни малейшего желания. Ну, подумаешь, незнакомый мужчина увидел тебя голой, но это же не повод ломать ему ребра!!!'
  - Отказываюсь! - прохрипел я, восстановив контроль над горлом.
  - Что ты... Она милая девочка, и хочет тебе помочь, - Мелиса кивнула в сторону прелестного создания, стоящего понурив голову.
  - Все равно не согласен!
  - А куда ты денешься-то? - спросила меня Мелиса, проводя ладонью по обнаженной груди.
  - Да и чего бояться? Я же не кусаюсь! - девушка хищно улыбнулся, продемонстрировав ряд белоснежных клыков.
  - Вот видишь? Поэтому сейчас учишься контролировать свое тело, а завтра мы проведем еще несколько экспериментов, - не дав мне выразить несогласие с намеченным планом, Мелиса удалилась из каюты.
  - Еще раз привет! - оставшаяся мучительница доброжелательно помахала лапкой.
  - Угу, - мрачно буркнул я, встретившись взглядом с Кией.
  - Хочешь выслушать извинения сейчас или тебя сначала развязать? - чуть наклонив голову, поинтересовалась девушка.
  - Второе... - слова - это только слова, а вот лежать на лабораторном столе без возможностей пошевелиться - совсем другое дело.
  - Так и думала, - молвила Кия, а следом по каюте пронесся легкий ветерок - девушка исчезла из поля зрения.
  - Я здесь... - Кия помахала рукой, держащей обрывки нитей, стоя с другой стороны стола.
  'Геномод! Вот же мне 'повезло'!!! ' - организм девушки перестроили на генетическом уровне, выведя скорость движений на принципиально новый уровень. Я уж подумал, что произошедшее на транспортнике мне привиделось, но сейчас девушка разрушила хрупкую надежду.
  - Давай, пошевели пальцами на руке, - пропел ангельский голосочек, принадлежавший совсем не представителю небесных сил.
  - Хорошо... - как бы то ни было, но учиться управлять своим телом заново мне придется.
  - Так, сначала левой, - Кия заботливо приподняла размякшую от долгого пребывания в биокапсуле руку.
  - Сейчас... - внутреннее я решил пока следовать советам, но сбежать отсюда при первой возможности.
   Следующий час я полностью посвятил разработке нервов. Начав с пальцев рук и ног, мы постепенно перешли к суставам и неуверенной ходьбе. Последняя давалась хуже всего - тут требовалась большая координация движений, а как ее достичь-то, когда все тело словно наполнено ватой и почти не ощущается? Даже грубые толчки девушки, удерживающей таким способом меня в вертикальном состоянии, не пробивались сквозь блокаду, а чего уж говорить о более тонких чувствах.
  - И долго мне так ходить? - в конце часа я с грехом пополам ходил по прямой.
  - Нет, думаю на сегодня хватит, - Кия сидела на столе и болтала своими тонкими ногами.
  - А когда действие анестезии закончится? - это меня больше напрягало, чем необходимость нарабатывать навыки.
  - Скоро - минут пять-десять, - беззаботно отозвалась девушка.
  - Поскорей бы...
  - Да скоро, а ты сейчас садись, я тебе задание выдам, - Кия плавно перетекла к шкафу около стены и также еле уловимым движением вернулась обратно, держа в ладошке четыре кристалла.
  - Это что такое? - базы данных не узнать трудно, и даже можно прикинуть по внешнему размеру и интенсивности свечения, что одна из них уровня четвертого, а остальные, значит, из той же серии, просто поменьше.
  - Рукопашный бой, поможет тебе научиться нормально двигаться, - Кия высыпала всю горстку мне на ладонь.
  - А... - вопрос, где она их достала, задавать глупо - про такие вещи лучше и не спрашивать, крепче спасть будешь.
  - Считай это частью лечения, а также небольшим подарком от меня в знак извинения.
  - Хорошо... - я высыпал их к себе в карман шорт - единственной имевшейся на мне одежды.
  - Эээ нет, так не пойдет. Сейчас начинаешь их изучать под разгоном в капсуле, и чтобы к концу недели все выучил.
  - А может не надо так спешить? - состояние мозга после операции и так внушало опасения, а тут такая нагрузка.
  - Надо, иначе я тебя как слепого котенка буду делать, а так хоть глазки прорежутся...
  - То есть шансов все равно нет... - Кия выиграет просто за счет скорости движений.
  - А что ты хотел, мастерами становятся за годы... - девушка удивленно приподняла ресницы.
  - Ладно, согласен. Но только дай сначала отойти от анестезии, - придерживаясь выбранной политики, я давал согласие на любое предложение.
  - Тогда, я сейчас сбегаю перекушу и переоденусь, - разогнанный организм требовал постоянной подпитки.
  - Да, давай... - прошептал я в пустоту, так как девушка уже покинула помещение.
   Подождав для верности с минуту, я приступил ко второй части своего плана - побегу. Оставаться на станции в компании двух странных личностей просто опасно. Встав с кушетки и зашагав куда более уверенно, чем показывал Кии, я направился к стыковочному шлюзу. Мне очень повезло, что медкапсула расположена на жилой палубе станции, а не на главной, где сейчас находятся Мелисса и Кия. Опираясь на стенку, я бодрым шагом доковылял в шлюзовую камеру и принялся за сложную процедуру надевания скафандра. Задубевшие пальцы - плохое подспорье в одевании одежды, но все же, затратив пять минут, я смог нацепить комбинезон и шлем. Наспех протестировав управление и признав его приемлемым, я нажал кнопку разгерметизации отсека.
   С этого момента счет пошел на секунды. Станция выпустила меня, но сообщила о произошедшем хозяйке, а уже Мелисса может сообщить Кии, и та меня вмиг догонит, так что время терять нельзя. Выступающее над транспортом крыло Пчелы позволяет надеяться на благополучный исход дела. Судно никуда не делось, а все так же висело на обшивке грузовоза.
  - Полный вперед! - ионники за спиной вспыхивают, и на висящее в невесомости тело наваливается приятная тяжесть.
  - До крыла 100... 90... 70... 50... Тормозим! Блин, палец промахнулся, и меня крутануло вокруг своей оси.
  - 30... 20... - издав предупредительный писк, скафандр сам остановился перед препятствием и выровнялся так, чтобы оно висело прямо передо мной.
  - Фу, хвала автоматике! - в этот момент я был готов расцеловать создателя скафандра.
   Активация магнитов на подошвах, и вот я бегу по крылу к шлюзу Пчелы. На мгновение отвлекшись, я заметил закрывающийся шлюз на станции, не иначе как погоня уже в пути. У меня еще две-три минуты, чтобы убраться отсюда подальше. Такое наблюдение не прошло для меня даром, я споткнулся и упал на колени, нога отдалась болью, но тут же собрался и бросился к двери. Последние пять метров, и вот кнопочка закрытия шлюза, теперь я на родном корабле. Длинные двадцать секунд, и атмосфера в отсеке восстановлена, осталось только пробежаться до рубки, скинуть шлем и сесть в кресло.
  - Курс на Лазарь, старт! - внешние камеры показывают, что шлюз уже открывается, готовясь выпустить разъяренную фурию.
  - Внимание! Время выхода гравикомпенсатора на рабочий режим две минуты! - Судно отрапортовало о неготовности к старту прямо сейчас.
  - Ограничение эффективного ускорения до семи g, продолжить выполнение программы, - придется вытерпеть небольшие перегрузки. В голове мелькнула мысль, что как-то подло оставлять их здесь одних, не попрощавшись, но мне моя целая тушка дороже - позже принесу извинения и расплачусь, а сейчас нафиг отсюда!
   Хрупкая фигурка вылетела из шлюза и сразу же нырнула обратно, стоило только увидеть всполохи предварительного зажигания. Через два десятка секунд она снова вынырнула, держа в руках плазменную горелку.
  - 'Бежать!!!' - Завопил внутренний голос, стоило увидеть вооруженную девушку, стремительным росчерком несущуюся к Пчеле.
  - До старта три... два... один... зажигание... - последние слова тонут под навалившимся весом. В глазах темнеет, и я не успеваю заметить, успела ли Кия приступить к взлому обшивки или нет? Но это сейчас не важно, через минуту включится гравикомпенсатор, и судно выдаст все тридцать g - и ее просто сдует с обшивки.
   Первым делом после того, как оклемался от перегрузки и проверил отсутствие утечек воздуха, я поспешил в душ. Посмотреть на выражение лица опоздавшей Кии можно и потом, а сейчас бегом в душ - проверять, что же такого от меня оттяпали: 'Знаем мы этих экспериментаторш - ненужное и лишнее, а моего мнения никто спросить не удосужился!' Скидываю хлопковые шорты вместе с бельем и обнаруживаю, что внешне все нормально, да и функционально тоже... Просто рецепторы все еще подавлены после операции.
  - Фу, пронесло... - облегченно выдохнул я и уже спокойно, не торопясь, снял пропотевшую футболку и полез под контрастный душ. Стоило только постоять под ледяной водичкой, как остатки анестезии выветрились из тела, и я почувствовал, насколько меня унесло! Срочно захотелось пообщаться с кем-нибудь поближе - да хоть с двумя этими дамочками...
  - Эээ, нет! Туда я не вернусь! Скрутят, повяжут и закинут на лабораторный стол! - боевые навыки Кии меня пугали - в том, что она сделает меня как котенка даже после полного изучения баз по рукопашному бою, я и не сомневался! Скорость ее движений лежит за пределами способностей простого человека!
  - Но с телом они тоже что-то проделали. Вот посмотри на отражение... - советовал внутренний голос, увидев в зеркале мою помолодевшую копию. Уж не знаю, что они там сделали, но я словно скинул лет пятнадцать, а то и все двадцать. От давно надоевшего пивного животика не осталось и следа, кожа на лице и теле разгладилась от морщин, а на руках и ногах словно прибавилась мышечная масса - последнее может и плод моего воображения, но вот остальное вполне реально.
  - Вот почему мне так хочется девушку! - одновременно с внешними изменениями мне подкорректировали баланс гормонов, и теперь тело словно принадлежало юноше. Роскошный подарок, если подумать, надо их отблагодарить... Цветы, конфеты, а потом и...
  - Бля! Меня что, теперь постоянно на ЭТУ тему сбивать будет?
  - Надо срочно чем-то заняться! Ту же базу изучить полностью! - научиться управлять телом сейчас первоочередная задача.
  - Точно... Изучаю базу, обучаюсь единоборствам, сражаюсь с Кией, побеждаю и тащу ее в постель... - в голове созрел хитрый план.
  - Да что же это такое!!!! - мое внутреннее я сейчас являлось моим главным противником.
   Выпрыгнув, как ошпаренный, из под ледяного душа, я понесся в каюту учить базы, не рискуя появляться в рубке - а то вдруг на меня накатит приступ посильнее!
   Следующий день был ужасным - резкие смены настроения от уныния до восторженной радости, собственное тело, неадекватно реагирующее на приложенные усилия, непонятная база выданная Кией, а также непрерывное верещание медкапсулы, куда я перебрался на постоянное место жительство. Диагностический комплекс непрерывно сообщал о несоответствии указанного в карточке возраста и реального. В конце концов, я жестко вбил в него двадцать пять лет и успокоился, текущее состояние тела как раз ему соответствовало. Других недостатков медкапсула не обнаруживала, что меня очень радовало.
   Также я постепенно стал осваиваться с новой нейросетью. Помимо несколько увеличившегося интеллекта, она обладала очень полезной способностью - беспроводной связью, позволявшей управлять Пчелой с любого места на корабле. Теперь все содержимое рубки являлось бесполезным, и я даже раздумывал над возможностью переоборудования ее в капитанскую каюту, защищенную по высшему классу, но это дело будущего... далекого будущего, сейчас вряд ли кто этим станет заниматься.
   Самое плохое то, что за время мой вынужденной госпитализации, а это без малого неделя, гиперворонки около Лазаря так и не появилось, что означает отсутствия помощи. Так как все существующие технологии межпланетной связи требовали обязательную сонаправленность передающих и принимающих антенн, то связаться с Лазарем не представлялось возможным - они просто не знали местонахождение всех кораблей и таких услуг не предоставляли. Поэтому других новостей, кроме того что мы уже двадцать дней отрезаны от всего мира, где черт знает что творится, у меня не имелось. Последние данные сканирования с Лазаря указывали, что русским все же удалось прыгнуть к Селезии до момента взрыва, и есть все причины полагать, что они смогут успешно добраться на другой конец. А наличие даже одного военного корабля кардинально меняет политическую ситуацию. Россия с ее имперскими амбициями способна ведь на любую глупость.
  'Даже космическую войну' - вот такая мысль все чаще мелькала у меня в голове, и я никак не мог от нее избавиться.
   Единственным отвлечением было изучение баз, как и хотел мой уже бывший лечащий врач. Единоборства учились под пятикратным ускорением в мед капсуле. Сами кристаллы мало того что были незаконными, так еще и обладали несколькими особенностями - стирание данных после прочтения и уникальная система разархивации. Я такого в жизни еще не видел - фактически в базу заложили лишь общие описания выполнения приемов, а всеми частные детали пользователь должен дополнить сам, следуя указаниям в приложенной инструкции. Итог не зависел от телосложения пользователя и идеально подходил любому, так как имел сколько угодно подгоночных параметров, в отличие от других баз. Те тоже имели возможность вариации, но всегда ограничивались лишь несколькими величинами, как то: рост, вес, длина локтя - всего около сотни, но все же очень ограниченно.
   Изучив базу до третьего уровня включительно, я обрел уверенность в своих силах. Тело двигалось легко и непринужденно, перетекая с места на место. До уровня Кии еще очень далеко, но мой личный прогресс огромен. Все чаще накатывало чувство стыда, что я поддался страху и улетел с базы, поэтому я пообещал себе, что как только выясню последние новости, слетаю обратно, но только на борт станции не ступлю ни в коем случае. Надо передать в комплект к новостям что-то ценное в подарок, но опять же, только дистанционно.
  
  - Внимание! Ошибка полетного листа - пункт назначения отсутствует! - известила Пчела по беспроводному интерфейсу, когда тридцатичасовой перелет до Лазаря почти завершился.
  - Это что еще за чертовщина! - 'потерять' столь массивный объект как космическая станция невозможно!
  - Активировать прямое подключение! - надо взглянуть на происходящее своими глазами.
   Миг, и зрение подменяется картинкой с сенсоров и радаров. Обратный полет почти подошел к концу, до бывшего местонахождения Лазаря осталось около сотни мегаметров. Почему бывшего? Да, потому что его больше не существует!!! Считается, что станцию весом в 200 гигатонн нельзя сдвинуть с геостационарной орбиты, но передо мной - отличное исключение. Видный даже невооруженным глазом кратер на теле планеты указывал текущее местонахождение доброй половины станции!!! Остальное все еще висела на орбите, зияя огромными ранами на месте разрыва.
  - Что же это такое?! - не веря глазам, прошептал я, увидев картину катастрофы.
   Сенсоры подстраиваются под расстояние, и становятся видны более мелкие суда. Так, Матрона все же вернулась обратно на орбиту, а также прибыло из астероидного пояса несколько шахтеров-переростков. Непрерывная в течение десятилетий модификация превратила небольшие суденышки в настоящих гигантов размером, да и функционально не уступающих летающему заводу. Других крупных судов, теоретически могущих стать причиной катастрофы, на орбите не имеется.
  - Не каких-то вообще, а ВОЕННЫХ кораблей на орбите не имеется! - я все еще не могу заставить принять их существование, как свершившийся факт.
  - Но что тогда причина этого? - завопил дремавший ранее инстинкт самосохранения. - Надо срочно убираться отсюда!
  - Пчела, проложить курс до... А куда лететь-то? Единственный вариант - Перевал-III, но там меня ждет еще более 'теплый' прием.
  - Нет, сначала выясню все здесь и только потом полечу к дамочкам, если уж совсем все плохо.
   Пчела затормозила и повисла на предположительно 'безопасном' расстоянии от стаи шахтерских кораблей, вьющихся вокруг осколков. Судя по ИК-сенсорам, они единственные, кто предпринимал активные действия, да и еще какие активные! Они буквально выгрызали интересующие их кусочки из остова станции, в первую очередь это склады оборудования, продовольствия и на закуску гидропонные фабрики. И все это под непрекращающимся лазерным огнем друг друга!
  - Матерь божья!!! - я схватился за волосы на голове. - Разве такое возможно??
   И, как ответ, прямо в этот момент небольшой корабль размером всего лишь с две Пчелы врезался в остов станции. Пролетев сквозь хлипкие внутренние переборки, он попал в один из реакторов станции и разрушил удерживающие плазму щиты. Раскаленное облако брызнуло во все стороны, заразив смертельной дозой радиации целый сектор, но на это никто не обратил внимания. Все заботились только о себе. Если отмотать время чуть назад, то можно увидеть как этот шахтер позарился на лакомый кусочек - склад топлива, приземлился и даже успел подключится перед тем, как это же место обнаружили другие шахтеры. Зафиксированный корабль - легкая мишень для промышленных лазеров, поэтому ему вмиг сняли щиты и стали плавить обшивку. Тут парень запаниковал, дал по газам, но спастись ему не удалось.
   Подобные сценки происходили по всей обшивке станции, и даже соваться туда, чтобы кого-нибудь спасти, опасно для жизни - еще один конкурент никому не нужен. Эфир тоже заполняли бесконечная ругань и мат, где каждый выяснял, кто же имеет право утащить очередной контейнер с запчастями!
   С огромной тяжестью на сердце я перевел взгляд от образца человечной жадность и эгоизма на более мирные суда - шахтерские матки. Неповоротливые туши не принимали непосредственного участия в разграблении остатков, а переквалифицировались в летающие склады, принимая на борт груз со станции. Именно между двумя группами шахтеров и разразилась основная битвы за найденные на Лазаре находки.
  - Нет, имперцев здесь нет! - я уж и не знал, радоваться или наоборот огорчаться этому факту, так как в таком случае за уничтожение Лазаря ответственны сами обитатели сектора...
  - Пчела, как слышите? Прием! - узким направленным лучом запросила Матрона, висевшая в стороне от всеобщего хаоса, заставив меня вздрогнуть.
  - На связи! - ответил я, убедившись что в любой момент могу стартовать отсюда подальше.
  - Слава богу, это ты! - голос с той стороны показался подозрительно знакомым.
  - Имран? Но как? - я же своими глазами видел, как разнесло жилые отсеки и рубку.
  - Грей! Помоги! - молодой парень смотрел на меня, словно на последнюю надежду.
  - Как? Что я могу сделать, да и что здесь творится, черт возьми?! - как обычные люди могли скатиться в варварство за всего лишь три недели, не укладывалось у меня в голове.
  - Держи пакет данных - там все, что нам известно! - Имран скинул несколько видеороликов, набор текстовых данных и какой-то архив.
  - А если кратко? - на изучение всего этого хозяйства ушло бы не меньше часа.
  - С нами связался Аргон и сообщил, что мы должны выкарабкаться сами! - эта фраза озвучила весь ужас нашей ситуации - помощи не будет, как и запчастей, фруктов и прочих импортных товаров, не производимых у нас в секторе. Имевшихся здесь запасов хватит на несколько месяцев, а что потом?
  - Каково состояние Матроны? - В данной ситуации летающие заводы просто жизненно необходимы, но, как ни странно, Матроной никто не интересовался.
  - Пострадали только жилые помещения, а в цехах из проблем только несколько повышенный фон радиации. Я сейчас нахожусь на запасном мостике и контролирую корабль, но...
  - Тогда в чем проблема?
  - Экипаж корабля сейчас состоит из одного человека...
  - Тебя можно поздравить с повышение до капитана? - сморозил я глупую шутку - ведь за этой фразой лежит полсотни трупов умерших от взрывной декомпрессии.
  - Только и.о. - короткий усталый кивок человека, уже смирившегося с фактом гибели напарников. - И я не могу запустить производства без помощи инженеров шестой категории.
  - А разве в системе не нашлось... - такие специалисты конечно редкость, но хотя бы парочка в системе должна иметься.
  - У капитанов на матках всего лишь пятый, а единственного известного нам забрал Ран, - сухо ответил парень.
  - Ран? Куда? - факты все не укладывались у меня в голове.
  - На следующий день после катастрофы Ран и часть подконтрольных ему людей вылетели в сторону шестой планеты. Три посланных за ним группы не вернулись обратно, и больше мы не предпринимали попыток - по станции ходили упорные слухи, что не только имперцы обладают оружием. А без прошедшего тест по специальности капитана - это лишь летающая гора хлама, - Имран хлопнул по ручке кресла.
  - А от меня что ты хочешь? - осторожно поинтересовался я, помня что только Мато видел весь список изученных мною баз. В сеть такие личные данные не выкладывались, да что там говорить, я и друзьям-то не рассказывал толком про них, а изучал скорее для повышения самооценки.
  - Вытащи меня отсюда! Я здесь с голоду помру! - в отчаянии завопил парень.
  - А сам почему не можешь покинуть корабль?
  - Как?! От нашего ангара остались одни лишь воспоминания! - Имран вскинул руки вверх.
  - Вот же непруха! - Матрона, как и любой крупный корабль, отличалась довольно большой живучестью, но уж очень неудачно врезался в нее транспортник. Одним ударом уничтожить почти всю жилую палубу, это надо еще очень постараться. Сейчас пригодным для жизни отсеком являлась только запасная рубка, расположенная на другой стороне летающего завода. Так как тот пост обычно использовали геологи, то не возникало вопросов, почему Имран оказался именно там в момент катастрофы.
  - Хорошо, лети вот в эту точку! - перед тем как стыковаться, надо отойти подальше от толпы мародеров.
  - Понял, - парень радостно протер глаза и отключился.
   Старт такого крупного корабля не прошел незамеченным - когда Матрона выдала из себя столб пламени, то сразу десяток кораблей бросили разграбление станции и понеслись на перехват, правда почти сразу же растеряв интерес - кому нужна куча высокотехнологичного металлолома, бесполезного ввиду отсутствия инженера должной квалификации? Плавильные цеха, сборочные конвейеры, позволяющие производить большой спектр продукции - все это бесполезно, если нет возможности запустить их, а припасов и готовой продукции на борту судна уже не имелось. Поэтому зачем отвлекаться от распила остатков Лазаря?
   Правда, несколько кораблей все равно продолжили преследование.
  
  - Живо заглушил двигатели! - потребовал один из мародеров, назвать их по-другому язык не поворачивался.
  - Не отвечай! - посоветовал я Имрану, не оборвавшему канал связи.
  - Слышь, пацан! Ты еще жив только потому, что выполняешь наши указания! - продолжал настаивать чистокровный мафиози родом из Евросоюза. Итальянские банды всегда действовали гораздо грубее восточных коллег, а сейчас, ввиду исчезновения конкурентов, улетевших к шестой планете, совсем распоясались.
  - А может потому, что не пустил вас на борт? - немного заикающимся голосом ответил Имран.
  'А парень молодец, что не доверял таким скользким личностям!' - видимо беспорядки начались совсем недавно, раз запасную рубку еще не успели вскрыть, а раньше он просто пользовался правом на собственность - частный корабль в случае смерти капитана временно переходит в распоряжение другого члена экипажа, пока не найдется близкий родственник капитана. А учитывая размеры корабля, позволяющие жить вместе всей семьей на нем, то может быть и навсегда.
  - Не борзей! Передай Матрону нам! Вдруг мы все же сможем ей воспользоваться? Назначишь одного из нас членом экипажа и свободен на все четыре стороны, - вот так люди хотели бесплатно получить корабль.
  - Нет! Обойдусь и без вашей 'помощи'! - отрезал Имран и активировал предстартовую подготовку маршевого двигателя.
   Я правда не сразу догадался, что означает легкая улыбка парня, а просто смотрел на показания сенсоров Пчелы, зафиксировавших формирование силовых полей сложной конфигурации в кормовой части корабля. На их поддерживание уходило около трети всей энергетической мощности Матроны, оснащенной пятью реакторами шестого класса, на порядок превосходящими распространенные двойки и тройки. Сформированную силовыми щитами грушу, уходящую узким концом прочь от корабля, стало возможно увидеть даже обычными сенсорами, отчего со стороны незваных гостей послышались требования остановиться!
  - Поехали! - Имран чуть улыбнулся, отдавая команду на запуск маршевого двигателя.
   В камеру открытого реактора выплеснулись водород и антиводород, мгновенно прореагировав между собой с выделением огромного количества энергии. Она, запертая силовыми щитами в небольшом объеме позади корабля, имела только один выход - в виде фотонов строго по оси груши, все остальные типы излучений отражались от силовых щитов и поддерживали температуру в десятки миллионов градусов внутри открытого реактора. Начиная с какого-то момента подмешивание антивещества в реакцию стало не нужно - термоядерная реакция стала самоподдерживающейся с переходом водорода в гелий, тот в свою очередь в еще более тяжелые элементы, и так пока не оставалось железо, наиболее устойчивое с точки зрения ядерных сил.
   Именно сейчас стала видна разница между шахтерскими матками и Матроной, изначально планировавшейся как крупный корабль. Только она оснащалась мощным и экономичным фотонным двигателем в качестве маршевого. В отличие от импульсных двигателей, он требовал только топлива для поддержания реакции, что позволяло обходиться вполне разумными расходами в килограммы водорода за рейс. Подумать только, Матрона развила ускорение в пять g! Для корабля такого класса, где, не в пример Прометею, большая часть массы приходится на различное оборудование, а не на двигатели или реакторы, это превосходный результат, ведь обычно довольствовались результатами на уровне 1-2 g.
  - Надеюсь планета выдержит... - молвил Имран, смотря на луч истекающих фотонов.
   Мы удалялись прямо от планеты, поэтому выхлоп двигателя был направлен туда, где сейчас бушевала пылевая буря, поднятая упавшими осколками Лазаря. Падающий вперемешку с разогнанными до околосветовых скоростей частичками железа световой поток оставлял неизгладимый след на лице планеты.
  - Давай лучше изменим курс, - такими темпами мы можем и пробить истонченную мантию и спровоцировать планетную катастрофу.
  - Можно и так...
   Не отключая фотонный двигатель, Матрона развернулась на традиционных импульсных градусов на тридцать, выведя планету из-под удара. Теперь осталось только разобраться с назойливыми личностями, желающими заполучить летающий завод в свое распоряжение. Те транспортники, что проводили разграбление, отстали - они просто не могли догнать столь резвую для своих размеров Матрону, но с одной из шахтерских маток стартовало около дюжины пустых судов, способных летать в несколько раз быстрее загруженных коллег.
  - Это мой корабль! - казалось парень обрел уверенность в своих силах.
  - Что ж, не понял по хорошему, будем по плохому! - сообщил нам лидер стаи стервятников, догнавших Матрону.
  - Это мы еще посмотрим! - парень сосредоточился на управлении буровым и транспортным комплексом.
  - Ты хочешь их сбить? - сама мысль о применении насилия мне показалась кощунственной, но вот нападающие без колебаний пустили лазеры в ход. Стреляя в сторону запасной рубки, они поставили перед собой цель испугать парня, чтобы получить контроль над кораблем.
  - Нет... Только потрепать... - прикусив губу, парень плясал пальцами над пультом управления, задавая последовательность действий для корабля.
  'Как же ему помочь?' - лазерные лучи бессильно отражались от небольшого силового поля, укутывающего всю Матрону, но долго щитовые генераторы не протянут, а потом что - смерть парня, за которого я все еще чувствую ответственность?
  'Уговоры бесполезны, звать на помощь тоже нельзя - лишь набежит еще больше мародеров.' - шестеренки в голове лихорадочно вращались, пока стервятники медленно продавливали щит Матроны.
   Ускорение, обеспечиваемое фотонным двигателем, в значительной степени осложняло жизнь стервятникам - эффективная зона действия буровых лазеров не превышала и десятка километров, а компоновка судна позволяла стрелять только вперед. Совмещать движение за Матроной и одновременную стрельбу у них сначала получалось плохо, так как подобных программ в наборе автопилота конечно не имелось, а пристраиваться за кормой судна смертельно опасно - попадешь под выхлоп фотонного двигателя, и никакой щит не спасет.
   В это время космические пираты сообразили, как можно атаковать судно. Для этого они, взяв чуть в сторону от курса Матроны, отходили на расстояние в десяток километров, чтобы затем развернуться и провести стремительную атаку на беззащитный корабль. Таким образом они могли и следовать за судном, так как тяга главного двигателя лишь немного отклонялась от курса Матроны, и палить из лазеров.
  - Итак... сейчас! - парень окончил набор кода как нельзя вовремя - группа стервятников ушла в пике, перераспределив энергию на лазеры.
   С помощью сенсоров Пчелы удавалось разглядеть даже такую мелочь, как накачка энергии в резонаторы. Они вот-вот пересекут рубеж в пять километров и выплюнут первую порцию смертоносных лучей, но в этот момент на левом боку Матроны открылись бойницы, прикрывавшие горнопроходческий корпус, обнажив мощнейшие из существующих сейчас лазеров и гравитационных захватов. На мгновение показалось, что парень просто решил воспользоваться энергетической мощностью судна и убить налетчиков, но он поступил несколько более гуманно - по энергетическим сигнатурам стало понятно, что лазеры бездействуют в отличие от захватов.
  - Да! - непроизвольно вырвалось из меня, когда налетчики словно натолкнулись на невидимую стенку и отскочили прочь от корабля.
   Для рассчитанных на транспортировку небольших астероидов гравитационных захватов швырнуть небольшой кораблик, придав тому скорость в десяток километров в час, проще простого. Учитывая, что при этом нарушается работа корабельных генераторов гравитации, то сразу пятерых пиратов можно списывать со счетов. Осталось еще семеро, но для них надо всего лишь повторить процедуру, что я тут же и озвучил.
  - Давай еще раз! - лишившись главного ядра, налетчики замешкались и бросились врассыпную, стремясь не попасть под удар, поэтому следующая попытка прошла менее удачно - Имрану удалось зацепить всего лишь одного.
  - Уходите! - потребовал парень от оставшихся в строю стервятников.
  - Ну все, ты допросился! - рявкнул капитан эскадрильи, лишь чудом не угодивший под первый выстрел.
  - Имран, объясни гостям, что им здесь не рады, - ситуации перестала казаться напряженной и опасной.
  - Да, сейчас! - очередная команда, и рабочие орудия Матроны попытались захватить стайку кораблей, двигающихся по спирали, но... не преуспели в этом.
  - Они вне зоны досягаемости! - заорал парень, когда налетчики обогнули станцию и начали поливать из лазеров уже правый бок вместо левого. На той стороне, где раньше размещались жилые отсеки, гравизахватов и прочего шахтерского оборудования не имелось, поэтому противопоставить стервятником оказалось нечего.
  - Щиты просели до четверти! - вот теперь Имран ударился в панику - долбили по зоне реакторов, и если пробьют щиты и броню, то мало не покажется. Сам реактор принципиально не способен взорваться, а лишь разбрызгает облако радиоактивной плазмы, но ведь там же и хранилище антиматерии, а она гораздо более опасна.
  - Черт! - мы снова оказались в опасном положении без возможности что-либо поделать.
  'Почему без возможности?' - спрашивает внутренний голос: 'Надо поступить так же как и они!'
  'Применить грубую силу? И просто убить?' - воспротивился я, с ужасом наблюдая как показатели щитов падают в красную зону - еще два-три захода и от смерти Имрана будет отделять только полуметровый слой брони.
  'Именно! Выбирай - или спасешь парня, или оставишь в живых убийц!' - на секунду я перевел взгляд на Лазарь, ставший братской могилой для сотен тысяч человек. Стаи воронов носились вокруг ядра, оклевывая труп станции.
  'Парень или они, парень или они?' - разум еще размышлял, а вот руки уже начали действовать.
  - Сдаться сейчас - означает отдать всю систему на разграбление этим варварам. Нет, не бывать этому! - в голове забилась четкая мысль, что всех противников надо незамедлительно уничтожить!
  - Переход на очищенное топливо! - команда реактору использовать остатки покупного водорода, чтобы снизить нагрузку на щиты и тем самым поднять выходную мощность.
  - Подать энергию на лазеры! - придется обесточить двигатели на крыльях, но и без них Пчела останется достаточно быстроходной для осуществление атаки.
  - Держись! - короткое слово, посланное на Матрону, звучало очень долго, ведь в моей голове я живу сейчас на одних скоростях с бортовым компьютером Пчелы, обрабатывая информацию в несколько раз быстрее, чем обычный человек.
   Вот враги, отмеченные зеленым крестиком, заканчивают очередной вираж, просаживая мощность щита летающего завода почти до нуля. Идут они звездой - пять сразу в одной плоскости и капитан чуть позади, в центре звезды.
  'Почему отмечены зеленым?' - возмутилось подсознание и поменяло вражеский цвет на более привычный красный.
  'Вот теперь порядок!' - шесть крестиков отдалялись от Матроны, готовясь к следующему заходу, но им не повезло.
   Положившись на мощность двигателей, я отдалился подальше и выпрыгнул из слепой зоны обычных сенсоров. На любую реакцию у них оставалось всего лишь полсекунды, что не дало им и шанса - лазеры вдарили прямо в область дюз импульсных двигателей, вызвав сбой в их работе. Бойцы не заметили потери капитана, тут же начавшего отставать, и закончив очередной разворот, понеслись на Матрону, а я влепил всей мощностью лазеров в лоб центральному в звене.
  - Минус один... - из-за энергетического дефицита мощность накачки щитов у стервятников мало отличалась от нуля, поэтому невидимый и беззвучный в космосе луч пробил обшивку и попал прямо в рубку ведущего звеном. Рассчитанный на преодоление многих метров породы луч с легкостью прошел сквозь броню шахтера, всегда полагавшегося на щит, как менее расходуемый ресурс в пылевых бурях.
   Не было ни взрывов, ни криков - ничего, он просто потерял управление и вмазался в бок Матроны, окончательно добив несчастный щит. Слава богу, относительная скорость вышла небольшой, поэтому до реакторных отсеков он не добрался, но все же.
  'Бить только когда удаляются от Матроны.' - странно, я только что убил одного из людей, а мысли только о том, как отправить в могилу еще нескольких. Спишем все на стресс и эффект изучения навыков рукопашного боя. Что бы ни говорили, но полученные через заливку в мозг знания несколько меняют философию пользователя.
  - Они... - Имран что-то орет по связи, но сознание сосредоточено на управлении кораблем, а точнее на скоростном программировании - весь пилотаж состоит из заранее заданных команд, ведь человек просто не может успеть уследить за действиями на таких скоростях, как бы его мышление ни разогналось.
  - Четыре... всего четыре... По два за ход не успеваю! - на пути от Матроны возможно сбить двоих, затем на пути к Матроне можно сбить еще, но они пробьют обшивку и вызовут детонацию, не подходит!
  - Может затормозить и расстрелять их с места, а не вертеться вокруг? Нет, тоже плохой вариант, у меня лазер не фемтосекундный, и если остановлюсь, то просто не попаду - надо садиться им на хвост или стрелять в лоб, чтобы эффективно пробивать броню, иначе за время импульса, направленного в бок корабля, тот успеет сместиться, и лазер лишь поцарапает обшивку, но не пройдет внутрь. Это ведь не атака по щиту, где главное общая энергия потока, а не сфокусированность в одну точку.
  - Что же дел... - тут я замечаю, что вместо атаки на Матрону они гонятся за мной.
  - Бинго! - себя я защищу не в пример лучше.
  - Энергия на двигатели и щиты, - реактора хватает лишь на две вещи из трех, а сейчас важно отвести стервятников подальше от Матроны.
   Выдавая всего лишь шесть g, я заставил их преследовать меня, пока Матрона двигалась в перпендикулярном направлении. Разозленные необратимой утратой двух членов банды, они позабыли совсем про завод, полагая, что в любой момент найдут его, но я уже передал скорректированный курс Имрану. По плану, мы сначала будто направлялись в пояс астероидов, но теперь парень направит завод перпендикулярно и моему, и своему прошлому курсу - ведь не стоит забывать, что космос трехмерен, и можно путешествовать не только в плоскости эклиптики системы. Так он избежит внимания со стороны оставшихся на Лазаре стервятников, а с этой четверкой сейчас покончим.
  - Раз, - Пчела передает всю мощность на двигатели и мигом оставляет четверку глотать пыль - их больше, но они ничего не могут мне поделать, так как не могут догнать.
  - Два, - дразним их на пределе досягаемости лазеров - попасть они не могут, а редкие удачливые выстрелы отражаются от поднятых щитов. Все попытки захватить меня в тиски или окружить проваливаются - в отсутствие действительно дальнобойного оружия все решает скорость корабля. Двигаясь в несколько раз быстрее, я могу навязывать свои правила борьбы.
  - Три, - понимая, что Матрона с каждой секундой все дальше от них, они разворачиваются в ее сторону. Точнее делятся на две группы: первая, выжимая максимальные 7g из движков, летит вслед за Матроной, а вторая пытается организовать заслон, но, используя скорость и маневренность, я легко подныриваю под него и захожу в спину первой двойке.
  - Четыре, - буры на носу выплевывают концентрированный поток фотонов, вязнущий в силовом поле пирата - они все же перекинули часть энергии на щит, но это им не помогло. В области ионных двигателей защита слабее, и второй выстрел отправляет корабль на свалку - маршевого хода на судне больше нет.
  - Пять, - уходим на второй заход, чтобы добить и второго.
   Уничтожение всех трех лишь вопрос времени, а его уже достаточно - Матрона подняла обратно щит до одной трети, и можно безболезненно атаковать в момент захода неудачливых бомбардировщиков в пике, все еще не оставивших надежду уничтожить Матрону пусть и ценой своей жизни, ведь уйти-то им не дадут.
  - Умрите! - угрызений совести больше нет, ведь они очевидно готовы на все ради наживы, и их просто нельзя оставлять без контроля.
  - За Лазарь! - уж не знаю, они ли уничтожили его, но отомстить кому-то хочется, и я жму на гашетку, убивая врага.
   Нервные импульсы преобразуются в электрические, затем сигнал поступает через нейрошунр в бортовой компьютер, и тот проводит анализ и расшифровку, а также составляет программу - отход на десяток километров в сторону, максимальное ускорение по направлению одного из кораблей и выстрел через 2.14566 секунд. Рассчитанные на сверхтяжелые породы лазеры оставляют две узенькие дырочки в корпусе, выводя пилота из строя сразу двумя факторами - декомпрессией и рассеянным по рубке лазерным излучением. Даже сотой доли процента излучения, попавшего в глаз, хватит, чтобы сжечь его дотла.
   Второго противника поджаривают лазеры Матроны. Повернувшись левым боком, она буквально испарила крохотное суденышко, задействовав всю мощность - Имран правильно понял, что теперь не время для церемоний. А вот последнего сбил неизвестный корабль, недавно появившийся на радаре. С ним я планировал разобраться в следующую очередь, принимая его за подкрепление, но это оказалось не так.
  - Шахтерский корабль 'Шершень' вызывает Матрону и сопровождающий корабль! - на всякий случай незнакомец не приближался к летающему заводу.
  - Пчела вызывает Шершень, чего надо? - бесцеремонно вопросил я, держа реактор на полном ходу, готовясь в случае чего продолжить бой.
  - С вами говорит Георгий Орлов, представитель Шахтерской республики, - представился собеседник.
  - Никогда не слышал о такой, - я, как более старший товарищ, принял переговоры на себя.
  - Она образована две недели назад из команд шахтерских судов и пассажирских транспортников для совместного выживания в системе Перевал. Предлагаю вступить в наши ряды в качестве полноправного члена. Гарантирован минимальный прожиточный минимум, включающий воду, воздух и еду. Также у нас есть шахтерская матка с достаточным оснащением для производства всего необходимого от запчастей до космических станций.
  - И сколько человек вступило в республику? - задал я вопрос, следя за каждым движением быстрого корабля, могущего быть отвлекающим маневром.
  - Как минимум три сотни пилотов, имеющих корабли, и двести тысяч человек, не владеющих средствами передвижения.
  - Солидно, но где вы живете?
  - Сейчас заканчивается монтаж станции в поясе астероидов, после окончания строительства возможно мы перегоним станцию поближе.
  - Мы можем присоединиться позже?
  - Конечно, но в чем смысл тянуть с неизбежным? Вы же все равно не сможете использовать Матрону по назначению, - тут посланник ошибался, но разубеждать его я не стал.
  - Мы переждем, пока все не утихнет.
  - В таком случае, прошу меня извинить, но я должен присоединиться к дружине для наведения порядка. Чертовы сектанты, впечатавшие грузовой транспортник в Лазарь, вместе с толпой мародеров и так уничтожили огромное количество ценного оборудования. Если все же передумаете, то прилетайте по следующим координатам.
  
   Закончив агитацию, пилот гордо удалился в сторону кипящей в буквальном смысле слова схватки - лазеры, служившие основным оружием, плавили и испаряли обшивку судов, приводя в негодность целые состояния, оставив меня завидовать характеристикам корабля. В отличие от Пчелы, его Шершень обладал втрое большим кузовом, но сильно уступал в маневренности и скорости Пчеле, переведенной в боевой режим, когда ускорители на крыльях молчат ради возможности вести огонь. Конечно, я могу в любой момент сбежать от схватки, бросив Матрону на произвол судьбы, что непростительно!
   На нее у меня имелись очень большие планы. К сожалению, но природа человека такова, что в критических ситуациях просыпаются самые низменные чувства и даже долгие мирные годы не изменили ситуацию. Боюсь Лазарь будет не последней утраченной станцией по одной простой причине - республика собирается кормить всех желающих гидропоникой, но это путь в никуда! Из года в год питаясь одной и той же плесенью человечество сведет себя в могилу в драке за последние крохи нормальной еды, история лунной и марсианской колоний печальное подтверждение этого факт. Но у нас есть выход из ситуации - сады Мелисы можно расширить на гораздо большие территории и это даже гораздо более важная задача, чем спасение десятков или сотен человек погибающих сейчас на Лазаре - ведь можно просто не успеть до вспыхивания голодных войн и тогда погибнут все! Поэтому придется действовать жестко как и к самому себе (пойти на повторный контракт с Мелиссой), так и по отношению к остальным - пока ты не способен прокормить хотя бы треть желающих, сообщать кому-либо смертельно опасно - голод затуманивает разум и заставляет творить безумные вещи.
  - Мы продолжаем полет? - Имран вмешался в процесс размышлений.
  - Да, тот же курс, только заглуши двигатель. - Все, решение принято - скрытно возводим станцию-аванпост будущей цивилизации и уже потом появляемся на политической арене.
  - Зачем? - Устало прошептал парень.
  - Выхлоп от него слишком заметен, отойдем и после вновь запустим, изменив направление движения. - Неизвестность вот наша главная защита от попыток рейдерского захвата.
  - Понял - Имран, хоть и устал физически и морально, но тугодумием не отличался - по показанием сенсоров быстро становилось понятно, каким образом Республика наводила 'порядок'. Вмешавшаяся в дележку остовов третья сторона заставила позабыть об убегающем транспортнике, а позаботиться о собственных жизнях. Набрасываясь по трое-четверо на одного, дружинники за считанные секунды перегружали щиты и уничтожали противника без капли милосердия.
   Мгновенно заглушить маршевый двигатель нельзя, поэтому светящийся на десятки километров хвост еще пару минут горел, пока лишенная подпитки термоядерная реакция не угасла. Теперь мы бесшумно двигались по инерции, все удаляясь от пылающей жаром схватки. Еще минут пятнадцать и Матрона выйдет за пределы дальности обнаружения, и можно приступать к одному из намеченных маневров перед перелетом к третьей планете.
  - Ты только не засыпай! - Стоило накалу событий схлынуть, как парня потянуло в сон. Он мужественно держался, но стоит ему потерять концентрацию и все, пилот Матроны в отключке.
  - А можешь вкратце пересказать послание? - Надо его чем-то занять на следующие пятнадцать минут.
  - Возможно, но рассказчик из меня никакой. - Имран тряхнул головой и начал повествование.
  - Небольшие беспорядки в системе начались уже дней через пять после разрушения врат. Станция битком забита, а помощи все нет и нет. Слава богу, что распределенная денежная система не накрылась, иначе бы бунты вспыхнули сразу же! А так все ограничилось небольшими столкновениями между прилетающими шахтерами и уже осевшими на станции за доступ к редким запчастям и топливу.
  - А как насчет еды и воздуха? - Мне это казалось главной проблемой.
  - Гидропоника. - Всего лишь одно слово в ответ на мой вопрос, но мне все становиться ясно - специальный подвид бактерий способен переработать и не такие объемы углекислого газа, а если жить хочется, то можно и перетерпеть месяц на дурнопахнущей, неаппетитной, но питательной зеленой жижице.
  - Я тогда учил базы по управлению судном, пока одни добрые люди со станции разыскивали инженера, поэтому подробней рассказать не могу - все ждали помощи и молились, вот что мне известно.
  - А это не те 'добрые', что пытались забрать у тебя корабль?
  - Угу, именно они, но я тогда не знал, а просто висел на орбите. - Парень тяжко вздохнул.
  - На следующей неделе экипаж Русского транспортника и большая часть пилотов Лилии забрали бригаду монтажников ворот и улетели в сторону пояса астероидов, посчитав возможным постройку еще одной станции наподобие Лазаря.
  - Поругались с местными?
  - Можно и так сказать, после отлета Рана всех работников Лилии подозревали в разных дикостях, а русские вроде казались нормальными парнями, знающими про действия эсминца не больше нашего. В общем, просто тихо и мирно удалились, чтобы не накалять обстановку. А потом через пять дней на две минуты аргонцы открыли гипертуннель и через него передали новости об окружающем мире. - Вот это действительно интересно!
  - Надо начать, наверное, по порядку. Прометей выпрыгнул в системе Силезия и сразу же подвергся обстрелу баллистическими ракетами, запущенными с планеты. Термоядерные боеголовки на десять мегатонн превратили его в космический мусор.
  - Вот и мирные наши соседи... - Наличие у европейцев полноценного космического оружия стало для меня неожиданностью. Одно дело лазеры, недалеко ушедшие от буровых в плане возможности боевого применения, и совсем другое - ядерные ракеты! - Как империя отреагировала на это? И как они объяснили поведение экипажа судна?
  - Русские заявили, что кто-то взломал бортовой компьютер судна и отдал приказ на ликвидацию экипажа и все последующие действия. В качестве доказательства привели технические данные гравикомпенсатора, не позволявшего развивать скорость выше 50 g , как сообщали последние данные. К тому же при входе в систему его успели просканировать и подтвердить отсутствие атмосферы на борту, так что эта теория имеет все шансы на жизнь.
  - А ее проверили? - При таких катастрофических последствиях наплести могут, что угодно.
  - Попытались... - Вот это слово мне сразу очень не понравилось... - объединенная комиссия от Аргона и Силезии вылетела через двое суток для проведение осмотра второго эсминца из той же серии. Они еще захватили дипломатов, чтобы отчитаться перед ООН за нарушения конвенции о запрете военных разработок, но не долетели...
  - Как не долетели? Их сбили или еще что?
  - Другое, пилоты транспортников потеряли управления и врезались в землю на скорости в десять км/с.
  - А Империя не могла постараться и уничтожить комиссию для сокрытия данных? - Вставил я вопрос, пока парень набирал воздух в легкие.
  - Нет, вряд ли... - Имран отрицающее покачал головой.
  - Почему? Неделя-другая и от вещественных доказательств не останется и следа! - Как я теперь понимаю, в политике надо играть любыми методами.
  - Место падения не подходит под эту теорию. От двух городов Империи остались лишь воронки, и эти города - Москва и Пекин...
  - Что?? - Предполагаемые масштабы жертв потрясали воображение - как минимум десятки миллионов человек, не считая погубленных исторических ценностей, и ради простого сокрытия фактов чересчур много, даже для Империи, считавшей людей простыми винтиками в устройстве государства.
  - Именно так, это последние точные данные полученные из Солнечной системы, так как после крушения Имперцы объявили о милитаризации космического пространства и запрете полетов через земную систему врат. Аргонцы в ответ объявили о наличии у них двух фрегатов, оснащенных гауссовыми орудиями, пригрозив ввести их в Солнечную систему, если Империя не откажется от постройки военного флота.
  - Они что, с дуба рухнули - выдвигать такие требования? - Даже человеку, далекому от политики, сразу становилось понятно, каким будет ответ Поднебесной Империи.
  - Не знаю, но с той стороны тоже отличились. В обмен на отмену военной программы они затребовали контроль над ВСЕЙ добычей металлов из астероидов, так как для их гипердвигателя нужен один редкий минерал, почти не встречающийся в Солнечной системе.
  - Бля! - Я хлопнул себя по лбу, когда услышал ответ русских- вполне в духе первого требования.
  - На этом переговоры и завершились, так как на лунных верфях произошел еще один теракт, ответственность за который взяли радикалы из парламента, ратующие за передачу контроля над транспортной системой в руки Америки, как наиболее развитой торговой страны. Это окончательно разозлило императора и стало сигналом к началу боевых действий! Там сейчас пылает полноценная война. Лучше послушай запись человека, сообщившего нам об этом.
  
   Надеюсь, мое послание дойдет до вас, ибо на вторую попытку ресурсов врат не хватит. Ни в коем случае не достраивайте врата или не пытайтесь сюда попасть, так как здесь творится истинное безумие! Сейчас, пока я настраиваю генераторы, парламент обсуждает возможность начала атомной бомбардировки планет ради контроля над транспортными потоками. Империя готова утопить весь мир в крови ради возможности строить межзвездные корабли, а европейцы объявили о начале первого космического крестового похода против неверных! Мир ввергся в пучину войны, и боюсь это станет закатом цивилизации. Надеюсь, вы сможете выжить и обустроиться на новом месте. Удачи вам и прощайте!
  
  Глава 6
  
   Прошла уже неделя с момента старта от Лазаря, и неделя с тех пор, как весь окружающий мир для меня изменился - от владельца крохотного суденышка не осталось и следа, теперь мне подконтролен один из самых крупных кораблей в истории человечества, возможно, мои действия определят будущее человеческой цивилизации. Даже отсутствие команды не умаляет качеств Матроны - кардинальная модификация производственного процесса, законченная незадолго до уничтожения врат, избавила от необходимости содержать на борту толпу специалистов, мне лишь надо загрузить в бортовой компьютер чертеж изготовляемого корабля или разработать его во встроенном редакторе. Собственно, поэтому компьютер и требовал инженера высшей категории, так как только он способен спроектировать корабль от начала и до конца.
  - Ну так что ты думаешь? - я спросил мнение Имрана о вращающейся перед нами голограмме судна.
  - Отличное судно, но... - парень вновь перевел взгляд на масштабную линейку в левом углу чертежа. Если измерить длину корабля, то выйдет ни много ни мало, а целых пятнадцать километров!
  - Размеры ужасают? - на моем лице невольно расплылась улыбка. - А что поделать, если нам предстоит строить летающий город!
  - Он же весит под тератонну! Мы просто не сможем смонтировать вдвоем столь большую конструкцию!
  - Значит, ты уже согласен, что мы сможем произвести все необходимые детали? - двухчасовой спор подходил к концу.
  - Да! До исчерпания материальных ресурсов Матрона успеет произвести два корабля, но на это же потребуются годы!
  - А вот здесь мы подходим к самому интересному, зачем нам сразу строить все? Построим остов секторов G и F. В секторе F расположим реакторы, фотонный двигатель и производственный комплекс, а в секторе G временно возведем жилые отсеки, а уже после продолжим наращивать судно до его истинных размеров. Если взять часть запчастей с Матроны, то придется только произвести остов и жилые отсеки, а также временный внешний корпус. По моим расчетам, на все уйдет всего лишь месяц...
  - То есть ты предлагаешь разобрать Матрону целиком? - Имран сходу оценил объем 'заимствований'.
  - Ну... Можно сказать, что мы проводим модификацию судна, связанную с заменой остова, так что если хочешь, то останешься капитаном и после 'ремонта', - должность на судне у меня всего лишь старший инженер, так что мне приходилось уговаривать капитана на начало строительства.
  - А зачем мне это? Все эти заботы... - Имран еще раз неодобрительно покосился на голограмму.
  - Как зачем? Имея под рукой столь большую команду, ты сможешь воплотить в жизнь любые желание!
  - Подозреваю, что твоя мечта - это построить огромное судно для неведомых никому целей!
  - Ну, можно и так сказать... - я сам толком не понимал, что именно подтолкнуло на строительство столь большого сооружения - может быть сама возможность постройки?
   Обсуждения и размышления затянулись еще на несколько часов. Ведь перед нами стояла задача не просто построить город, но и обеспечить в будущем строительство следующих без утрат технологических цепочек! А значит, все имеющееся на Матроне оборудование надо как минимум продублировать.
  - Ладно, уговорил! - махнул парень рукой под конец дня, тем самым передавая право на запуск производственной цепочки.
  - Но только монтаж проводить в два этапа! Сначала левый цех смонтировать и проверить на новом месте, а только потом правый!
  - Конечно, как договаривались, - эту идею мы сгенерировали час назад, когда задумались над возможностью аварий во время стройки - ведь оставлять цеха на пять дней лишь под прикрытием силового поля небезопасно, стоит ему отключиться, и гарантировать сохранность точного оборудования мы не сможем.
  - Тогда лети, общайся со своими фуриями, а я пока отдохну! - прошептал парень, блаженно откинувшись на спинку кресла, когда все обсуждения завершились.
  - Давай со мной, пообщаешься с красивой девушкой... - оставаться один на один с ними мне категорически не хотелось, но провести переговоры жизненно необходимо - без опыта Мелиссы и возможностей ее станции мы сможем возвести только гидропонные фабрики, но никак не нормальные сады, а ведь Город строится именно ради нормального существования, а не выживания! И ради него придется пойти на все!
  - Хм, хитрый план, но у меня уже есть парень... - засмеялся звонкий голос сзади.
  - Кия! - одновременно с опознанием незваного гостя я нанес рубящий удар ладонью в грудь предполагаемого противника - изученный до конца навык рукопашного боя засел на уроне рефлексов, и теперь тело начинало действовать еще до того, как разум опознавал угрозу.
  - Аааа, - уж не знаю куда я попал, но рука словно встретила металлическую стенку на пути.
  - Неплохо, значит все же не пренебрег советом... - девушка как ни в чем не бывало отряхнула ладошки и без спроса села в единственное кресло.
  - Как ты здесь оказалась? - хрипя вопросил я, справившись с болью в левой руке.
  - Не скажу, у девушки должны быть свои секреты, - ухмыльнулась Кия, закинув ногу на ногу. - Так что вместо расспросов лучше бы извинился!
  'Черт! Вот же хищница!' - Девушка восседала на стуле, словно какая-то императрица - гордо, своевольно, а я валялся у ее ног и должен быть просить прощение.
  - О прости, добрая государыня, не вели казнить, а вели слово молвить! - взглянув на сложившуюся ситуацию со стороны, я не нашел ничего лучше, как разрядить обстановку хорошей шуткой.
  - Пф, - Кия довольно фыркнула.
  - Так уж получилось... - начал я отвечать, тщательно подбирая слова, чтобы объяснить причину внезапного отлета.
  - Хватит, можешь не продолжать, все равно я уже выиграла спор, - девушке моментально надоело ждать.
  - Какой спор? - я на секунду позабыл о возможных разногласиях.
  - Да мы с Мелиссой поспорили, как быстро ты сбежишь со станции. Она говорила, что сможет тебя обольстить и задержать на недельку минимум, но ты оказался очень резвым. Ой, про спор я тебе не говорила, если что, - Кия смущенно прикрыла рот ладошкой - сущий ангел со стороны, но вот поступки совсем не в стиле пернатых.
  'Черт!' - Выругался я про себя, не зная как реагировать на высказывание девушки - то ли она пошутила, то ли сказала правду, а если правду, то какую?
  - Можно задать вопрос? - я решился спросить то, что меня волновало все время с момента побега со станции.
  - Давай... - Кия утвердительно моргнула ресницами.
  - А какой ТЕБЕ прок от такой помощи мне? - я намекал на выданные мне базы, да и нейросеть, возможно, взялась из запасов хищницы.
  - Мнеее? - протянула Кия, указывая пальчиком себе на грудь.
  - Да так, немного развлечься захотелось. Когда проживешь как я девять веков, то поймешь почему, - проурчала девица, не собиравшаяся выдавать истинные причины.
  'Мать! Да она же просто смеется надо мной! Какие на фиг девять сотен лет?! Эх, если бы не нужда в помощи Мелисы - то в жизни не общался бы с ней!' - раз уж я решил приложить все силы к сохранению человечества в этом регионе посредством создания летающего города, то получить в распоряжение сады Мелисы жизненно необходимо!
  - В общем, это тоже женский секрет! - девушка поднесла палец к губам.
  - И много у тебя их? - влез в разговор Имран.
  - Достаточно, в отличие от вас! Как у вас Матрону еще не угнали, при таких дырах в системе безопасности? - подивилась девица, незнамо каким образом обнаружившая прибытие судна к третьей планете - мы же вышли на орбиту с другой стороны планеты от исследовательской станции.
  - И как ты на борт попала?! - на станции Мелисы шаттлов в наличии не имелось.
  - Думаешь в трюме нельзя спрятать катер? - парировала девица, демонстрируя острое коготки.
  - Да там сам черт ногу сломит! Я не удивлюсь, если там разобранный комплекс гиперврат найдется! - за неделю полета я бегло изучил содержимое кузова, но должного внимания не уделил - стандартные компоненты для постройки станций - вот, что обнаружили сканеры Пчелы.
  - Чего ты такой злой? - пролепетала Кия, сжавшаяся от грозного выкрика.
  - Я злой?! - эта фурия, притворяющаяся милым котенком, окончательно достала, и сдерживаемый гнев вырвался наружу. - Я просто хочу узнать чего ТЕБЕ НАДО!!!???
  - Только и всего? - не замечая накалившейся обстановки, лисичка хлопала ресницами.
  - ДА!
  - Мне надо попасть на поверхность планеты.
  - Зачем?! - еще один уклончивый ответ меня не удовлетворил.
  - Завершить начатый полвека назад эксперимент.
  - Какой?! - раз уж сорвался и наорал на эту фурию, то надо идти до конца!
  - Постройка генератора нулевой точки, тут самые подходящие условия для этого.
  - Отлично! Просто отлично! Хоть какая-то конкретика! - девица хочет восстановить еще один мифический вечный двигатель середины прошлого столетия, располагавшийся в Бостоне. Детекторы лжи, передающие в прямом эфире данные телеметрии, показывали искренность Кии, но мало ли на что способны геномоды? - А от меня что ты хочешь?!
  - Доставь на поверхность, и я оставлю тебя в покое. Только оборудование тоже надо захватить, - Кии надоело корчить дурочку и она приняла серьезный вид.
  - Парашютная платформа как способ доставки подойдет? - дешево, сердито, а главное работает только в одну сторону.
  - Нет. Без способа вернуться в космос я на поверхность не спущусь!
  'Ну, хоть один человеческий ответ!'
  - А собирать как планируешь? В одиночку ведь не справишься.
  - У меня есть десяток роботов-сборщиков класса Т-800.
  - Даже не буду спрашивать, что это за зверь такой и где ты его достала, - каждый ответ порождает еще больше загадок.
  - Зря, очень полезная в хозяйстве вещь, могу оставить штук восемь на орбите в обмен на Пчелу.
  - А не жирно ли?
  - Может, мы построим челнок? Опробуем и завод, и сборщиков одним махом? - спросил Имран.
  - Парень дело говорит, - Кия одобрительно закивала головой.
  - Хммм... Можно так сделать... - пробурчал я, обдумывая предложение. Честно говоря, для полноценной автоматической колонии не хватает только монтажников - цеха умеют производить, но не умеют собирать, а тем более и разбирать космические корабли, станции и прочее, а вместе со сборщиками летающий город станет самодостаточной системой, где не нужен физический труд.
  - Но только мне на поверхность надо попасть в течение недели!
  - Платформой, да хоть сейчас. Транспортник обещаю потом прислать.
  - Точнее через пять дней без учета сборки, если мы сейчас начнем производство, используя запасы руды в хранилище, - поправил меня Имран.
  - Избавиться от меня поскорей хочешь? - ухмыльнулась Кия, обладавшая хорошей проницательностью.
  - Честно сказать?
  - Незачем. Лучше полетели к Мелисе, тебе еще перед ней извинятся, - девица все не могла избавиться от привычки развлекаться за чужой счет или просто не хотела.
  - Ладно, двинулись, - принял я решение, а формальный капитан принялся исполнять приказ.
   Используя импульсные двигатели, Матрона сошла с геостационарной орбиты и полетала в сторону станции, увлекая за собой Пчелу. Крепления на стыковочной площадке не уцелели, поэтому шатл тащили гравитационными захватами, как какой-то астероид. Специально спроектированная под такие цели Матрона даже не замечала крохотное суденышко, болтающееся рядом. Правда там пришлось отключить генераторы гравитации из-за возможного выхода их из строя, поэтому на время совершения маневров мы оба пересаживались на Матрону и развлекались моделированием различных кораблей и устройств на местном компьютере.
  
   Потратив с полчаса, мы оказались перед давно известной станцией с пристыкованным транспортником. Имрану пришлось очень постараться, чтобы подвести Матрону ближе к станции, не задев ее при этом. Увы, но пристыковаться к станции не было возможности, опять же ввиду разрушенных стыковочных отсеков, поэтому перебирались мы на станцию в скафандрах, заодно рассмотрев космический катер Кии. Рассчитанный на одного человека корабль годился только для перелетов со станции на станцию, но имел чрезвычайно малые размеры, затрудняющие обнаружение.
  'Пометка, настроить оповещения об обнаружении судов', - потребовала проснувшаяся паранойя, обостренная страхом за свою жизнь. Случай с Кией заставил задуматься над своей беспечностью, по факту мне очень повезло, раз я еще жив, а не заморожен космическим вакуумом.
   Когда мы все трое сняли скафандры и открыли перегородку шлюза, то увидели хозяйку станции, все это время ожидавшую за дверью.
  - Явился все-таки! - вжав руки в боки, грозно рыкнула Мелисса и, не дав вставить ни слова, потребовала - а ну марш в капсулу для обследования!
  - Я приношу глубочайшие извинения за произошедшее... - пока летел вместе с хищницей на борту, все слова выветрились из головы, поэтому объяснение вышло довольно топорным.
  - Если хочешь чтобы тебя простили, то бегом в медотсек! - девушка оставалась непреклонной и не хотела ничего другого, кроме как получить подопытную свинку.
  - А может не надо? Экспресс-тесты на Пчеле ничего не выявили, - лезть под нож хотелось меньше всего.
  - На то они и экспресс-тесты - быстро, дешево и бесполезно. К тому же я слишком хороший врач, чтобы у пациента появились осложнения.
  - Так зачем тогда лезть в капсулу еще раз? Еженедельная полная проверка - вполне достаточная мера безопасности, - после перенесенной операции на мозге, я безукоризненно соблюдал это правило ухода за собственным организмом.
  - Слушай, ты точно мириться прилетел или нет? - Мелисса пристально посмотрела на меня.
  - Да, поэтому и не хочу тебя утруждать дополнительной работой, - главная причина несколько другая, но и это тоже правда, так что я не соврал, и датчики, если девушка их использует, ничего не покажут.
  - В таком случае лезь в капсулу и не возмущайся, я только проведу полное обследование организма и посмотрю на побочные эффекты.
  - Но только без всяких операций и прочего членовредительства!
  - Ладно... - несколько недовольно пробурчала Мелисса, потирая лапки от возможности получить пациента. Эх, узнать бы, как Кия от нее отбилась - ведь исследовать организм геномода не менее интересно!
   Следующие три часа полностью ушли на медицинские обследования, начиная от томографии мозга, общего анализа крови и заканчивая небольшой прогулкой в спортзале. Параллельно я рассказывал о произошедших в мире событиях. Девушки отреагировали почти одинаково - Кия покривила носиком и заявила, что это всего лишь политические дрязги, а увлеченная работой Мелисса так и вовсе, казалось, пропустила информацию мимо ушей. А большого желания повторять у меня не имелось - специально для тестирования обновленного организма Мелисса выкрутила силу гравитации раза в полтора, а это, поверьте, немало. Имея на плечах тридцатикилограммовый груз, даже ходить сложно, а уж про тренажеры и говорить не хочется.
  - Что, километр бегом для тебя предел? - вопросила Кия, отдыхающая на лавочке в горизонтальном положении.
  - Угу... - на подкосившихся ногах я слез с тренажера и рухнул на кресло.
  - Отлично, тест можно считать завершенным, - сообщила Мелисса, все это время сидевшая за диагностическим центром.
   Многочисленные датчики, закрепленные на поверхности костюма, передавали гигабайты информации, позволяя непрерывно следить за состоянием организма и протекающими в нем процессами. Хоть мне и пообещали, что подправленная биохимия может дать положительные последствия в виде повышенной выносливости, только вот воющий от диких перегрузок позвоночник с этим не согласен. Одно хорошо, так как гравитационный компенсатор умеет воздействовать лишь на весь объект целиком, то я имел радость наблюдать весь процесс передвижения Кии, а не только начало и конец. Приятно осознавать, что ее скорость все же имеет пределы, и теперь, когда гравитация накладывала ограничения на дальность прыжков, глаза успевали отслеживать каждое движение. Да и с выносливостью у девушки хоть и очень хорошо, но не запредельно - термоядерный реактор в качестве источника энергии не имплантируют, поэтому без обычной подпитки углеводами организм геномода буксует на месте.
  'Брр, имплантировать реактор - и чего в голову всякие гадости лезут?' - от одной мысли меня передернуло.
  - Пойдемте есть, - предложила голодная лисица.
  - Согласен.
  - Один момент, - Мелиса заканчивала ввод задания бортовому компьютеру насчет собранных данных.
  - Готово, - соскакивая с кресла, девушка не забыла отключить повышенную гравитацию, в силу принципа работы компенсатора царствующую по всей станции.
  - Фу... - с плеч словно гора свалилась, в прямом смысле этого слова.
  - Меня торопите, а сами сидите?
  - Позанималась бы с нами заодно! - буркнул я Мелисе, все время просидевшей в кресле.
  - Нееее, у меня работа есть, - воспротивилась девушка.
  'А жаль! Побегала бы с полной выкладкой пару часиков и ко мне бы не приставала со всякими экспериментами' - подумал я, но произнес совсем другое: - И как она продвигается?
  - Честно сказать, никак.
  - Совсем? - как-то по-детски переспросил я.
  - Топчется на месте без всяких результатов. Растения полностью игнорируют местное излучение. Никаких наблюдаемых эффектов даже у многократно проверенных культур бактерий, гораздо более чувствительных к колебаниям квантового поля, чем растения. Они получают излучения многократно больше смертельной для них дозы, но лишь размножаются несколько быстрее обычного! Прав мой дед оказался, местные астероиды - не более чем пустышки, а причины надо искать в детекторах Гибса, лишь они одни засекают поток кварков! - Мелиса раздраженно стиснула кулаки.
  - А раньше они ведь реагировали? - как-то не верилось, что Мелиса решилась на дорогостоящий переезд, не посетив пункт назначения заранее с парой тестовых образцов.
  - Не знаю. Оборудование для детектирования слишком большое для перевозки на яхте, и я ограничилась устным обещанием с коллегой, сделавшим здесь несколько экспериментов. Лайс говорил, что здесь идеальные условия, но у меня ничего не выходит, незнамо почему! - Мелиса в мольбе вытянула руки вверх.
  - То есть научную работу ты вести не можешь? - осторожно поинтересовался я, боясь спугнуть возможность нагрузить девушку постройкой гигантского парка.
  - Не могу! - Мелиса грустно покачала головой из стороны в сторону. - Да и нет больше смысла вести исследования, если ваше сообщение о военных действиях верно.
  - Увы, но оснований полагать иного нет, - а я ведь еще не рассказал о событиях на Лазаре, где уже обычные шахтеры дрались друг с другом.
  - Значит, придется переключиться на исследования человеческого тела, - быстро нашла выход Мелиса, как-то подозрительно посмотрев на меня.
  - А можно предложить тебе другую работу?
  - Попробуй, - звонким голоском усмехнулась девушка.
  - Я собираюсь построить большой корабль, имеющий на борту полноценные сады и оранжереи. Предполагаемая площадь выделенной под озеленение территории - около нескольких сотен гектаров, где ты можешь творить все, что захочешь! Обещаю выделить тебе любые ресурсы и технику, имеющуюся в моем распоряжении, - пришлось пообещать побольше, чтобы привлечь Мелиссу на свою сторону, без нее план по спасению человечества и копейки не стоит.
  - Хочешь меня припахать, так? - увы, но девушка сразу осознала 'радость' ответственности за лесные и плодовые массивы. - Ты ведь еще за операцию должен!
  - Это кто еще кому должен, я не просил в голову лезть! - тут Мелисса наступила на больную мозоль, и я не смог сдержаться.
  - А кто привез Кию на борт и заставил потратить кучу времени на вас обоих? Аааа?
  - Ну уж нет! Кию ты будила всего минут двадцать, а вот оперировала по собственной инициативе, и я тут не при чем!
  - Как не при чем?! А кто одной ногой в могиле стоял?!
  - Простите! - в спор вмешалась Кия, если подумать главная причина нашего спора. - Я не хотела, чтобы так получилось! Я готова все исправить!
   После этих слов установилась напряженная тишина - я пытался удержать себя в руках и не сорваться, Мелисса переводила взгляд с меня на Кию и обратно, пытаясь выяснить, кто же из нас больше виноват и как он может искупить свою вину, а девушка строила жалобные глазки.
  - Ладно, проехали, - устало смахнув пот со лба, Мелисса решила не ворошить прошлое. - Так что ты говорил насчет станции?
  - Он хочет построить Ноев ковчег! - незамедлительно встряла Кия.
  - Значит, любыми ресурсами обеспечишь? - Мелиса задумчиво подняла глаза в потолок.
  - В пределах разумного и того, что может добыть Матрона, - поспешил добавить я, пока мысли девушки не ушли куда-то далеко.
  - Хм, если подумать, то есть парочка интересных экспериментов, требующих больших площадей, но я бы хотела обсудить некоторые условия.
  - Может быть за обедом? - я порадовался небольшому успеху и предложил продолжить за столом, так как желудок призывно урчал.
  - Да, давайте, заодно и с Имраном поближе познакомимся, - парень, как и любой благоразумный человек, умотал на Пчелу подальше от девушек, объяснив все нежеланием ходить при повышенной силе тяжести.
  - Думаю, он возражать не станет, с продуктами в последнее время напряженка, - я надеялся получить хоть небольшую, но все-таки поддержку...
   Следующие двое суток ушли на всесторонние переговоры и улаживания взаимных долгов, и если со старыми обязательствами проблему урегулировали за несколько часов, то с условиями будущей работы вышла промашка. Представления о "пределах разумного" у меня и у Мелисы кардинально отличались, что приводило к неизбежным спорам. У меня, скажем, пытались вытребовать тридцатиметровое в глубину озеро на борту корабля и сотню роботов для обслуживания насаждений. И если второе обещалось решиться со временем, то как присобачить озеро в уже готовый проект, я понятия не имел.
   Ситуация осложнялась тем, что Кия поддерживала начинания Мелисы, утверждая необходимость наличия водоемов для нормального развития человечества. А необходимость постоянно использовать гравикомпенсаторы для простого обеспечения безопасности в расчет не принималась - ведь стоит гравитации исчезнуть, и многие тонны воды расползутся по кораблю. Против двоих девушек я бы недолго продержался, если бы не нашел выход.
  - Кия, а что ты говорила про роботов-сборщиков? - спросил я с утра второго дня ведения переговоров.
  - Хочешь на них посмотреть?
  - Не только. И испытать.
  - Конечно, они уже в собранном виде в трюме хранятся, надо только активировать.
  - Если не возражаешь, то давай сейчас проверим. Матрона уже заканчивает производство орбитальной платформы.
  - Так быстро? - подивилась Кия, не заметившая, как завод слетал за строительным материалом к ближайшему астероиду.
  - Да, как ты и хотела...
  - А может кто-то хочет от меня избавиться?! - фигурка девушки расплылась и оказалась прямо передо мной.
  - Нет, я лишь... выполняю обещание... транспортную платформу и шаттл в обмен на восемь роботов - от пристального взгляда фиолетовых глаз по мышцам пробегает судорога.
  - А не хочешь это включить в оплату за физический ущерб? Я ведь могу и несколько подождать со стройкой на поверхности или вообще ее отложить, тут твой корабль выходит довольно интересным, и я бы хотела принять участие в постройке, если ты не возражаешь.
  'И как, блин, отвечать, если я очень возражаю?!' - инстинкт самосохранения заставлял отказаться от идеи высказывания отрицательного ответа вслух. Даже с учетом небольших приготовлений, состоящих из зашитых в одежду металлических вставок, шансов против девушки нет.
  - Но ты прав. Надо начинать стройку на поверхности. Часики-то тикают, а я все еще болтаюсь на орбите и даже не приступила к распаковке, а ведь часть из оборудования может быть повреждено.
  - В таком случае, мы на Матроне произведем необходимые детали, - тут же пообещал я.
  - Как щедро. Я не думаю, что T-800 столько стоят.
  - Что ты? Если они действительно могут проводить операции по сборке, то им цены нет, - не кривя душой, произнес я.
  - Но ты же их еще не видел? - ледяной взгляд девушки начал теплеть и больше не вгонял в страх.
  - Так давай посмотрим роботов в деле!
  - Хорошо, но мне надо провести некоторую подготовку перед их пробуждением.
  - Нет проблем, я пока переберусь на Матрону, проверю функционирование цехов...
  
   Оставив Мелису одну копаться в полученных в ходе обследования данных, мы переоделись в скафандры и полетели, каждый в свою сторону: Кия полезла в грузовой отсек проводить распаковку роботов, а я на Матрону, где мы так и не удосужились восстановить стыковочный шлюз - ради чего напрягаться, если через месяц судно подлежит полному демонтажу? Четыре недели можно и перекантоваться в скафандрах, а после проблема с выходом наружу уйдет в никуда - судно просто разберут и включат в состав нового корабля на постоянной основе.
   Облетая вставшее не тем боком судно, я имел возможность полюбоваться на небольшой астероид, километра два от силы в поперечнике, содержавший, по данным астрологической разведки, изрядную массу алюминия, основного конструкционного материала керамики. В дополнение к легкому металлу потребуется еще большой спектр редких и не очень добавок, но их придется искать в поясе астероидов с помощью Пчелы, а пока перерабатывающие цеха лишь очищали алюминий от примесей, да производили запчасти для орбитальной платформы, не требующей сложных компонентов. Если подумать, то вся конструкция состоит из термического щита, корпуса да парашюта для окончательного торможения. Никаких средств управления, а тем более способа вернуться назад не предусматривалось, да и, вообще, хотелось несколько модифицировать конструкцию и изъять парашютную систему, но рука не поворачивалась так поступить. Сослать на поверхность это одно, а вот убивать просто из-за страха перед геномодами - это совсем другое, и хочется верить, что я еще не пал до такого уровня. По этому поводу тоже шел долгий умственный штурм, но в итоге совесть и паранойя пришли к соглашению, что девушку доставим до места назначения и даже шаттл пришлем... через месяц другой, когда позабочусь о собственной безопасности.
   Чем больше я размышляю над предложенным вариантом летающего города, тем более нахожу его несостоятельным в местных условиях. Корабль планировался как сильно увеличенная Матрона, и я лишь выкинул из проекта большую часть цехов и складов, заменив стандартными жилыми модулями, но этого явно недостаточно! Во-первых, Мелиса действительно права, и нужны не только небольшие каюты, но и довольно обширные пространства для комфортного существования. В части отсеков действительно надо убрать переборки, превратив их в огромные залы, но это не суть важно - гораздо большее внимание стоит уделить обороне судна, как внешней, так и внутренней!
   С первой проблем нет - разработчики Мамонта (планируемого названия нового типа судов) позаботились о противометеоритной защите, вполне достаточной для противостояния сразу десятку шахтерских судов. Работающие в штатном режиме реакторы полностью восстанавливают мощность щитов за две минуты, тогда как полусотня шахтерских лазеров не пробьют его и минут за десять. А гравитационные захваты, способные продавить все существующие компенсаторы, помогут усмирить особо настырных личностей.
   К тому же, как только закончу основную часть корабля, так сразу улечу в пояс астероидов, а найти там крохотное по космическим масштабам суденышко почти невозможно, если капитан позаботился о специальном покрытии обшивки. Память хранила структуру одно время весьма перспективного материала - 'зеркального' покрытия. Довольно сложный полимер хорошо отражал в окрестностях оптического диапазона, а вот рентгеновские частоты, как позже выяснилось, поглощал с переиспусканием низкочастотных фотонов. В итоге, если покрыть судно слоем полимера, то на низких орбитах его можно заметить невооруженным глазом, но вот для широко распространенных радаров оно становится невидимкой. Конечно, любой наблюдательный пост с того же Лазаря засечет столь яркое свечение в два счета - только, я вот не уверен в его сохранности, а наличие в системе еще одного стоит под большим вопросом.
   Поэтому меня куда больше волновала внутренняя безопасность корабля - ведь даже если выкинуть Кию, то на корабле скоро появится несколько тысяч малознакомых людей, и не факт, что среди них не найдется участников каких-либо бандформирований, желающих забрать власть в свои руки. Они и так не сильно уважали закон, а с исчезновением самой возможности попасть в руки дознавателей ООН так и вовсе могут стать полностью неконтролируемыми. А я ведь в каком-то роде тоже ученый, одержимый жаждой познания, только вот, в отличие от Мелиссы, работающей в теоретической области, я больше практик. Проектирование, разработка и строительство - вот то, чем я хочу заниматься, и не позволю кому-либо отобрать Матрону! Ведь летающий завод - идеальная площадка для реализации задумок!
  - Грей, роботы прошли тестирование и готовы выдвигаться! - сообщила Кия по радиосвязи, оборвав наполеоновские планы.
  - Пускай выдвигаются на склад готовой продукции левого борта.
  - Поняла, открывай шлюз.
  - Одну минуту, - я уже прошел временный шлюз на Матроне и стаскивал скафандр - незачем идти в грузовой отсек, если можно подключиться к внутренней сети датчиков.
  'Пометка: расширить число камер!' - обилие мертвых зон у системы безопасности меня несколько нервировало.
  - Смотри не испугайся моих паучков, - хихикнула девушка напоследок.
  'Нашла чем пугать!' - тяжело вздохнул я и поспешил на временный мостик, где должен мирно дремать Имран, убежавший со станции сюда, в тишину и спокойствие.
  - Привет! - на удивление, парень сидел перед обзорными экранами и внимательно высматривал движение по поверхности транспортника.
  - Привет, мы вот роботов собрались обкатать.
  - Да, я уже понял. Вот и рассматриваю их подробней, забавная конструкция.
   А посмотреть действительно было на что - восемь универсальных конечностей, заменяющих руки и ноги, толстое и массивное брюхо, наверняка скрывавшее один из небольших реакторов, и два лазера малой мощности, закрепленные в передней части туловища, придавали роботу вид жука-переростка или, при должной фантазии, - паука. Да и передвигались они, как пауки - опираясь на четыре пары лап.
  - Вы что там, уснули? - прошипела девушка, когда весь десяток ремонтников выбрался наружу через дырку в обшивке.
  - Нет, засмотрелись, - ничего подобного я ранее не видел и даже не слышал - полностью автономный модуль!
  - Потом еще насмотритесь! - поторопила девица.
  - Имран, открой левый грузовой шлюз.
  - Все, можешь идти!
   От короткого мысленного усилия пилота многотонная металлическая плита отъехала в сторону, обнажив уходящий вглубь корабля провал. Полностью собранная десантная капсула не пройдет по туннелю, поэтому монтаж конструкции придется проводить снаружи под защитой одного только силового щита. Но так даже лучше - незачем пускать непроверенную технику к себе на борт.
  - И как ими управлять или сообщить, что делать? - опущенный ранее вопрос встал передо мной во весь рост - ведь действительно как? Не может же железка сама решать эту проблему, а значит есть протокол доступа...
  - Так, лови коды! - Кия без промедления скинула восемь пар имя/пароль для открытия каналов с роботами.
  - А вот небольшая инструкция по эксплуатации, - в память ухнула полноценная база.
  - Ээээ... Мне нужно время... - объем данных оказался неожиданно большим.
  - Ничего, я пока распакую и вытащу груз из транспортника и материалы из Матроны.
  - Мы и сами можем выплюнуть материалы наружу, а ты пока лучше займись реактором.
  - Поняла, - пискнула девушка и отключилась.
   Мы сразу же погрузились в работу - я и Имран изучали теоретические принципы управления роботами, а девушка воплощала их в реальности. Орудуя имеющимися в распоряжении лазерами, она варварским образом вырезала застрявший груз из Стрекозы, не заботясь о сохранности транспортника. Выходило это довольно туго из-за малой мощности реакторов роботов, да и лазеры предназначались больше для сварки, чем для резки, поэтому прогрызаться сквозь обшивку получалось с трудом. Все это сводило на нет боевую ценность пауков и, сидя на Матроне, опасаться коварных роботов-деструкторов не имело смысла, а вот с практической точки зрения они меня очень заинтересовали.
   Довольно простой язык программирования, руки с шестью степенями свободы, магнитные и вакуумные захваты, возможность работы в открытом космосе - все это делало их превосходным инструментом для моих целей. Даже потребность в сверхчистом топливе не сильно ухудшала общее впечатление - ведь по факту, становилось возможным провести ремонт без привлечения посторонней рабочей силы, а это сулило захватывающие дух возможности. Поэтому я окунулся в исследование базы с головой, и всего-то через какие-то два часа приступил к постройке капсулы, торопясь проверить способности роботов...
  
  - Как все прошло? - спросила Мелисса, примерившая роль добродушной хозяйке на скромном ужине.
  - Отлично! - пауки полностью оправдали мое доверие - всего полдня, и транспортное средство в один конец собрано, протестировано и загружено деталями от реактора, а также капсулой для временного места жительства.
  - Им бы еще ионники... - мечтательно протянул Имран.
  - Это точно, а то тебя как-то напрягать не хочется.
   Парню пришлось весь день таскать пауков захватами вручную, ввиду принципиальной несовместимости навигационной системы Матроны и роботов. Словно прошивку для роботов писали с нуля, совсем не полагаясь на установленные стандарты. Я пытался покопаться в одном из строительных дронов, но не нашел способа оперативно все исправить. Поэтому синхронизация навигационных систем не задалась, ее отложили на потом - все равно ионники ставить придется, и тогда проблема отпадет сама собой.
  - Движки в течение недели появятся, - пообещал я, заинтересованный в максимальной производительности дронов.
  - И тогда мы приступим к постройке научного судна? - Мелиса тоже прониклась идей летающего города, а может просто хотела получить в распоряжение лабораторию размером с десяток футбольных полей.
  - Вы да, а мне надо на поверхность, - пробурчала Кия, уплетавшая еду за обе щеки.
  - И поэтому ты ешь так много? - девушка стала походить на хомячка.
  - Угу, я же прямо сейчас полечу! - проглатывая кусок курицы, сообщила Кия.
  - А к чему такая спешка? - задал вопрос Имран, тоже присутствующий на вечернем сборе.
  - Видели показатели квантового излучения?
  - Конечно! - мы с Мелиссой насмотрелись на них еще сутки назад.
  - Заметили, что общий фон за месяц упал на десять процентов?
  - Это в пределах ошибки, - махнул рукой парень.
  - Нет, этот тенденция. Боюсь, с закрытием врат это место потеряет уникальность, а мне надо успеть провести эксперимент до конца.
  - А раньше ты о чем думала? Ведь это может объяснить причину неудач Мелисы?
  - Я пятнадцать минут назад это обнаружила! Но процесс уже почти необратим, поэтому я прямо сейчас прыгаю на поверхность и начинаю стройку, а ты в конце месяца присылаешь шатл и забираешь меня оттуда, понял?
  - Ну, как и договаривались?
  - Нет, мне потребуется больше роботов, чтобы успеть в срок - половина, не меньше. В обмен на пять роботов построишь яхту?
  - А тех, что на поверхности можно через месяц забрать?
  - Да, после эксперимента еще троих можешь взять.
  - Тогда не вижу проблем.
  - Ты правда прямо сейчас улетаешь? - переспросила Мелисса.
  - Нет, сначала посплю, а завтра с утра полечу...
  
   А дальше ужин прошел спокойно и без происшествий. Кия попыталась поведать принцип работы будущего сооружения, но как минимум двое из сидящих за столом знали теоретическую физику на троечку, поэтому обсуждение плавно перетекло в русло конструктивных предложений для корабля. Я успел лишь узнать, что существует технология, способная обеспечить поглощение кварков колебания квантового поля с переводом их в электрическую энергию, но подробности разузнать не удалось.
  'Коммерческая тайна!' - вот что ответила девица на простую просьбу передать чертежи, надавить посильнее я не решился, а позже всем вниманием завладела просьба Имрана.
  - А чего ты хочешь? - обратилась к парню Кия, скорее интересовавшаяся нашими идеями, чем выдвигавшая свои.
  - Ангар бы с личным шаттлом для полетов по системе, - скромно попросил самый молодой из присутствующих здесь.
  - Ууу, как романтично, - хором заявили обе девушки.
  - Только и всего? - по сравнению с тем же бассейном, построить небольшую шхуну раз плюнуть.
  - Мне больше-то и не надо.
  - Не вижу причин тебе отказывать, выбирай один из стандартных проектов, занесенных в базу данных Матроны, или вообще конструируй свой. Только отдай мне на проверку, прежде чем начать производство - а то вдруг собрать не сможем (сложность сборки при проектировании с помощью ПО завода не учитывалась, как и время, требуемое на производство - часть деталей производились месяцами).
  - А может, тогда сразу несколько судов построим? - выступила Мелисса.
  - По одному на человека и ангар попросторней, скажем как на Лазаре, - развил свою идею парень.
  - Хм, внутренние ангары не помешают, только вот их проектировать надо... Возьмешься?
  - Я? У меня опыта или знаний в области инженерии нет совсем!
  - Ничего, базу инженер мы тебе выдадим. Изучишь за недельку под разгоном в медкапсуле до четвертого уровня, а опыт со временем наберешь.
  - Не уверен, что получится.
  - Не беспокойся, Грей поможет избежать основных ошибок на первых этапах, а так подумай, что лучше - иметь свой корабль, как каждый десятый в этой системе, или же иметь судно, построенное по собственному проекту? - хитро прошептала Кия.
  - Наверное, второе... - неуверенно прошептал Имран.
  - Тогда руки в ноги и начинай работать, только ты учись прилежно - тебе же не только катер для свиданий строить, но и весь флот поддержки для будущего города.
  - А ты? - подивился парень, как узнавший про шестой уровень базы инженера, так сразу записавший меня в гении.
  - Мне и одного города хватит на ближайший год, а тебе все равно заняться нечем!
   Желание парня пришлось как нельзя кстати - я прекрасно понимал, что в одиночку не смогу завершить столь масштабный проект, и собирался переложить на плечи окружающих как можно больше обязанностей. Только вот с поиском надежных людей выходила проблема - старые знакомые остались на Земле, а местный контингент вызывал большие сомнения в честности помыслов. С парнем же я пробыл довольно долго и доверял ему больше, чем любому из сидящих за столом, вот пускай и займется важной составляющей будущей жизни на корабле.
   Мы еще немного посидели и отправились спать каждый на свой корабль, за исключением Кии, оставшейся на станции Мелиссы: Имран захотел покопаться в имеющихся вариантах судов, а я отправился на Пчелу проверить сторожевую систему. Используя все возможности ока Уджина, она просматривала космическое пространство на предмет появления чужаков и следила за перемещениями местных обитателей.
   Честно говоря, Кия вызывала у меня иррациональный страх - вроде, будь ее воля, она бы вмиг силой выдавила и полноценный орбитальный челнок, да чего греха таить, и саму Матрону. В рукавах у девушки точно имелся десяток другой тузов, наподобие орбитального катера или базы по боевой подготовке, но вот она не пользовалась всем имеющимся арсеналом, а предпочитала торговаться и уговаривать, чем и вызывала беспокойство.
  - Может я совсем стал цинком? - изредка спрашивал внутренний голос, когда я ловил себя на мысли, что девушка слишком добропорядочно себя ведет.
  - Нет, это обоснованная паранойя! Все странное и непонятное достойно пристального внимания в условиях военного времени, когда в соседних системах сходятся целые империи! - даже само существование этого сверхчеловека настораживало.
   В любом случае, ночевать я предпочитал на Пчеле в полупогруженном состоянии. Стоит только компьютеру засечь любую активность, и на пробуждение и оценку обстановки потребуются доли секунды - фактически картинка транслируется в сон, и человеку надо лишь выдать сознанию толчок, чтобы оно обработало данные. Смешно, конечно, проводить такие приготовления и есть на корабле Мелисы, но иначе рассудок отключаться отказывался.
   Итогом за ночь стало наблюдение, как один астероид размером с коттедж впечатался в поверхность планеты, оставив двадцатиметровую воронку в толще льда, и ничего более. Даже закончившие сборку капсулы пауки упаковали пятерых собратьев внутрь и застыли неподвижными истуканами, лишь слабо фоня остывающими реакторами в оптическом диапазоне. А утром перебрался обратно на станцию попрощаться с улетавшей девушкой.
  - Все, время не терпит, мне пора улетать, - молвила Кия, уже одетая в тяжелый скафандр.
   Этот плод высочайших технологий весом под центнер оснащался массивной батареей для питания генератора щита. В течение нескольких минут костюм обеспечивал почти идеальную защиту, что позволяло прыгать в нем прямо с орбиты, но вот для других применений крайне сомнительный - выход генератора на рабочий режим занимает несколько минут, да и сам пилот костюма неподвижен при активации защиты.
  - Нас не забывай! - за несколько недель Мелиса крепко сдружилась с девушкой.
  - Да что вы, я же не на другую планету улетаю, по радиосвязи в любой момент связаться можете.
  'Упс, как я это упустил из виду?' - мне стало стыдно, так как я просто забыл о такой простой вещи.
  - Но пожелания выдать вам смогу, - зафиксировав шлем на голове, Кия оказалась полностью облаченной в скафандр.
  - Тебе, Имран, побольше уверенности в себе, сейчас переломный момент, и при должном старании ты сможешь добиться грандиозных успехов на любом поприще.
  - Мелисса, удачи в претворении замыслов, а также на новом месте деятельности, пускай оно тебе понравится.
  - А тебе, Грей, желаю успешно завершить проект, надеюсь, мне еще выпадет шанс ступить на его борт.
  - Я вам всем оставила небольшие сувениры в память о нашей встрече, найдете их в саду чуть позже, а сейчас давай обнимемся на прощание.
  - А может не надо? - вес брони на девушке заставлял сомневаться в точности движений - как бы она не повредила чего в момент объятий.
  - Можете и так чего-нибудь пожелать.
   А дальше последовала процедура расставание, когда одна сторона вроде спешит, но вроде может и еще немного подождать. По обмену обещаниями, подарками и прочими непременными атрибутами процедуры я спецом не являлся, поэтому, пообещав построить челнок поскорее, как-то удалился от этого, и через десять минут Кия заняла место внутри капсулы, предоставив мне возможность нажать кнопку.
  - Поехали! - гравитационный толчок сводит посадочное средство с геостационарной орбиты, и оно начинает медленно падать вниз.
   Сделав несколько оборотов, оно упадет на горное плато, покрытое многометровыми слоями ледников - неизменным атрибутом планеты, где даже океаны скованы ледяной метровой коркой. Не будь ее, планетой обязательно бы заинтересовались и провели очистку атмосферы от повышенной концентрации CO2. Но пока на поверхность без дыхательной маски или скафандра выходить смертельно опасно для обычного человека, для геномода может и хватит того кислорода, что вырабатывают примитивные растения в океане, но в любом случае - в ледяном аду приятного мало.
  - Вхожу в плотные слои, свяжусь через пять минут, - оставляя след, как у астероида, судно понеслось прямо навстречу приближающемуся терминатору - солнце над местом посадки еще не взошло, и морозы там зверствовали особо лютые.
  - Поняли, - ответил я, хоть никакой потребности в радиосвязи сразу после входа в плотные слои не имелось - сенсоры подскажут, успешно ли корабль приземлился или нет.
  'И все же меня где-то обманули!' - я как-то не мог привыкнуть, что главной причины для головной боли больше нет - вот и все, Кия на поверхности без возможности взлететь, что-то тут нечисто!
   Правда, дальнейший разбор полетов мы отложили на потом и занялись каждый своим делом: Имран проектировал малый флот, Мелиса заканчивала обработку данных, а я, захватив одного сборщика, пошел в лабораторию для проведения пары экспериментов...
  
   Разумно предположив, что пятерка роботов для сборки пятнадцатикилометровой громадины - это не просто мало, а смехотворно ничтожное количество, я решил посмотреть, существуют ли шансы увеличить количество сборщиков путем их производства на Матроне. Ради этой цели один из пауков подвергся обратному инжинирингу с полной утратой трудоспособности - на одном из этапов его мозги попали под микроскоп с необратимыми повреждениями для последних.
   Сама конструкция роботов откровений не вызвала - реактор, отличающийся от собратьев только редкими материалами, позволяющими уменьшить размеры, стандартные многофункциональные руки, применявшиеся в промышленности на сборочных конвейерах, и мощнейшие процессоры, не уступавшие, а то и превосходящие установленные на Пчеле. Фактически, каждый из роботов мог действовать как самостоятельная автономная единица без присмотра со стороны человека. Выдай чертеж конечного объекта и детали, а он сам разберется, в какой последовательности производить сборку, и позовет товарищей в случае необходимости. Идеальный трудяга!
   И лишь один момент перечеркивал все их преимущества - невозможность повторить электронную начинку на имеющемся оборудовании за разумное время. Две линии промышленных литографов производили микросхемы по более старому технопроцессу, а единственный лабораторный обладал чрезвычайно низкой производительностью, так что потребуется не меньше месяца на полный комплект процессоров для одного сборщика.
   Быстрого способа решить возникшую проблему мне в голову не пришло. Растиражировать более продвинутые литографы? Не выйдет, подробная схема самого продвинутого оборудования является коммерческой тайной, а обратным инжинирингом добыть данные об устройстве вряд ли выйдет. Перемасштабировать процессоры под имеющиеся мощности? Для меня такая задача стоит на той же ступени, что и разработка с нуля. Остается только адаптировать ПО, но опять же это колоссальная работа - проще плюнуть на универсальность и самостоятельность и приставить к ним людей.
   Сам я, конечно, заниматься столь примитивной мозговой деятельностью не стану - слишком многое требует моего внимания, и контроль группы роботов не входит в список первоочередных задач. Например, спроектировать корабль кто-то должен, а то дальше предложений и идей мы не продвинулись!
   Есть куча мелочей, не очевидных на первый взгляд, но проявлявшихся при первой же попытке перейти от общих идей к частным. Одно энергоснабжение внутренних отсеков чего стоит, ведь если придерживаться типичных проектов, где на каждые две-три жилые палубы приходится реактор, то общее число генераторов перевалит за сотню - и зачем, спрашивается, такое надобно? Десяток-другой реакторов шестого класса полностью обеспечат судно, но требуется серьезная перепланировка энергосети корабля, а следом за этим и всех модулей, что опять же требует мозговых ресурсов - а где их взять?
  'В новой федерации, созданной добровольцами?' - нет, им самим нужны инженеры для строительства инфраструктуры нового государства.
  'Или среди шахтеров, разграблявших Лазарь?' - идея просто гениальная, там-то точно найдутся люди, готовые работать за еду и идею!
   А больше мы предложить не в состоянии, так как с финансами у нас, мягко говоря, туговато. Про кучу долгов перед Лилией можно забыть ввиду исчезновения руководства, но денег от этого на счетах не прибавится. Значит, придется продавать провизию и на полученные деньги нанимать людей и на месте обучать управлять строительными дронами. Увы, торговые сделки придется совершать лично, так как Имран просто не справится из-за возраста и неопытности, вот Кия смогла бы провернуть дело с максимальной выгодой, но пусть лучше сидит на планете и не высовывает оттуда свой хитрый носик.
   Вся навалившаяся на меня куча задач вызвала странное чувство - я впервые сам ставил себе цель и сам искал пути ее достижения. В любой момент можно отказаться и ограничиться менее масштабным проектом, но зачем тогда жить, если не воплощать грандиозные замыслы в жизнь? Вопрос философский, но все же я нашел призвание в жизни и пойду по выбранной дороге до конца, пускай и придется пойти на временные компромиссы.
   Стройка автоматическими дронами невозможна? Найму людей.
   Невозможно сделать план корабля из-за постоянных улучшений? Не беда, надо начать с производства общих запчастей, чтобы плавильные цеха не простаивали. Позже план появится, и работы пойдут быстрее.
  - А что у нас не изменяется? - счет макетов корабля пошел уже на второй десяток.
   И тут, как бы мне ни было стыдно, но выручила Кия во время одного из сеансов связи. Девушка посоветовала начать с каркаса и внешней обшивки, а уже после разработать и наполнить корабль изнутри. Если не поскупиться и предусмотреть двух-трех кратный запас прочности у основной конструкции, то можно начать производство хоть сейчас, что я и сделал.
   Пару дней пришлось потратить на отладку производственного процесса и инструктирование Мелиссы и Имрана насчет критических ситуаций. За планируемое время мало что сможет случиться, но береженого бог бережет. Теперь, улетая, я был уверен, что процесс не прервется, и по прилету я уже увижу первую часть каркаса будущего города. Сотню, а то и больше - пауки собирают станцию довольно быстро, а времени на литье керамических тушек много не надо.
   Современные способы производства, это конечно нечто - заливка расплавленного металла в форму, созданную гравитационными полями, позволяет избежать надобности в широком секторе оборудования. Деталь сразу принимает конечный вид и не требует доработки по месту напильником. Быстро, качественно и практически безотходно - отличный способ производства, жаль только микроэлектронику приходится делать по старинке, поэтому и буксует на месте строительство дронов.
   Дальше я перешел на решение проблем с людьми. В Пчелу погрузили все собранные в саду фрукты и часть злаковых культур для обмена на валюту. Суммарно объем продовольствия еле перевалил за центнер, но, возможно, на борту в цинковых контейнерах находилось целое богатство - как скакнули цены в условиях дефицита, прогнозировать никто из нас не мог.
   Поэтому на Пчелу повесили несколько броневых листов, прикрыв уязвимые точки. Метровый слой высокопрочной керамики ощутимо снизил ходовые характеристики, но вот в случае неприятностей броня окажется неплохим подспорьем. Только не броня или щиты сейчас главная наша защита, а неизвестность и скрытность, поэтому Пчела сначала полетит в сторону пояса астероидов и уже оттуда двинется к имеющимся координатам республики - для соблюдения режима повышенной секретности.
  
  Глава 7
  
   С учетом требований скрытности, не требовавший и суток перелет в республику превратился в трехдневный круиз по системе. Это не так уж и много, но изначальный план по доработке проекта корабля пришлось отложить в сторонку из-за ограниченности вычислительных ресурсов Пчелы. Привыкнув к моментальной реакции бортового компьютера Матроны, я просто не мог работать, когда любое изменение в проекте вешает систему на несколько секунд.
   К тому же, после длительного мозгового штурма, когда я спал по четыре-пять часов в день, мысли заплетались друг за друга, а эффективность работы упала почти до нуля. Поэтому я решил сделать небольшой перекур и просто хорошенько выспался, благо больше никто не мешал, а встретить кого-то в безмолвном пространстве надо еще постараться.
   Единственное, чего мне не хватало для счастья это тренажерного зала - в целях увеличения вместимости Пчелы все 'лишнее' оборудование выкинули прочь из отсеков, ведь на обратном пути придется везти дюжину человек. Начать я решил именно с такого количества, а уже по завершении строительства первых жилых блоков расширить команду. А так как по проекту предусматривалось постоянное проживание лишь вдвое меньшего экипажа, то придется обойтись без всяких излишеств.
   В дополнение к освобождению отсеков, переделал рубку в капитанскую каюту, разместив там медицинскую капсулу заместо кровати. Проведенная модификация являлась квинтэссенцией идеи прямого подключения - пилот/капитан больше не должен заботиться о хрупкой оболочке, а может полностью сосредотачивался на управлении судном в течение всего полета. Возможность мгновенно переключиться с изучения баз на управление кораблем и обратно -прекрасна, как и отсутствие необходимости готовить еду - загрузил биомассу и получай дозу витаминов внутривенно. Вкуса еды ты не ощутишь, но принимать продукт гидропонных фабрик проще, когда ты не чувствуешь запаха. Правда, придется пролежать в медкапсуле пару часиков, только вот зачем вообще вылезать из нее?
  - И правда, зачем? - спросил я себя после обязательного ежедневного обследования.
  - Чтобы насладиться вкусом нормальной еды?
  - Можно и обойтись... - в голове щелкнула шестеренка. - Точно! Проблемы с оскудением рациона не возникнет, если питаться таким способом!
  - Значит, строительство гигантских космических ферм бессмысленно? - от одной такой мысли покосилась сама основа моего плана, ведь в таком случае люди не повалят ко мне толпами, а малой группой воплотить в жизнь столь масштабный проект не удастся.
  - Стоп! Был же эксперимент на эту тему, когда людей сажали изучать базы данных в непрерывном режиме. Одна-две недели - и желание перекусить становится непреодолимым! - знаю, эксперимент несколько другого плана, но он показывает, что аппетит не пропадает, а уж соблазнить жареной курочкой проще простого (в дополнение к саду на корабле примостилась небольшая птицеферма).
  - Так что, все нормально! - мысленно успокоил я самого себя, но тут же решил проверить опытным путем, благо рисковать ничем не надо.
   Ввиду самостоятельной установки на отдых, основным занятием стало изучение истории древнего мира. Необходимость передышки диктовалась статистикой - чистые трудоголики, работающие по двадцать часов в сутки, часто сходят с ума, если не устраивают разгрузочные дни, а тут такая возможность: работать без доступа к Матроне нельзя, а изучать оставшиеся базы бессмысленно - раскопка астероидов теперь лежит вне сферы интересов.
   Учебник по истории развития человеческой цивилизации достался нам в качестве подарка от Кии. Общий объем информации вышел настолько большим, что даже фотонные кристаллы размером с кулак не могли вместить сразу все. Поэтому каждому из нас троих полагалась лишь часть от общей мозаики: мне - древние века и средневековье, Мелиссе - эпоха возрождения и колониальных войн, а историю освоения космоса получил Имран, как самый молодой из нас.
   Что сказать, отвлечение вышло довольно хорошим - история всегда славилась легкостью изучения по сравнению с другими науками, да и краткая выжимка оказалась написана хорошим литературным языком. Так что я повторно освежил в памяти воспоминания былых времен, когда целые империи строились на авторитете одного человека, а затем рушились после его смерти. Не сказать, что я извлек из этого какую-то выгоду, но мозги прочистились и снова были готовы взяться за решения насущных проблем.
  - Обнаружен искусственный объект! - мелькнуло предупреждение Пчелы.
  - Активированы модули накачки щита, - пока сознание соскальзывает в сладкую бездну полного слияния, корабль готовиться к борьбе за живучесть.
   Я все же не смог полностью бездельничать все дни напролет, а написал небольшие программы для бортового компьютера в целях повышения выживаемости. Агрессивная накачка щита стоила потери трети мощности реактора, но других недостатков не имела, в отличие от еще одной хитрости. Лазерные лучи довольно хорошо пробивают дырки в полуметровом щите, но если сжать его раза в два, то расход запасенной энергии ощутимо снизиться, а значит сам щит продержится дольше. Вот только в таком режиме модули тонкой настройки очень сильно нагреваются, а запаса прочности хватит минуты на две-три, не больше, но за это время можно и свалить.
  - Зафиксировано семьдесят четыре объекта класса шахтерский фрегат, - по мере приближения к указанной точке, сенсоры ежесекундно фиксировали все новые и новые корабли, кружившие вокруг недостроенного комплекса.
   Именно этот десяток относительно небольших по сравнению с Лазарем станций сенсоры обнаружили в первую очередь, а уже потом идентифицировали флот вокруг них. Отдельного упоминания стоили две шахтерские матки, разрабатывающие полукилометровый в поперечнике астероид - строительство шло полным ходом.
  - Внимание! Зафиксирован работающий радар! - чуткие и узконаправленные сенсоры позволили рассмотреть флот республики задолго до обнаружения со стороны станции, но в дополнение к флоту, летающему в непосредственной близости, они выставили и дальних разведчиков.
  - Входящее сообщение: Крейсер Тер просит неизвестное судно остановиться для проведения досмотра. Внимание! Согласно постановлению 16.2/7, в случае игнорирования данного сообщения мы имеем право открыть огонь на поражение! - Прилетела мне весточка со стороны радарного крейсера.
  - Крейсер Пчела, сообщение принято, ложусь в дрейф для досмотра.
  - Благодарим за сотрудничество, - сообщили с той стороны, опять же ограничившись только сообщением.
   С самого начал светить грузом не хотелось, но альтернативных выходов из ситуации не имелось. Точнее имелись, но они означали серьезное осложнение взаимоотношений с республикой. Как бы я не любил бюрократию, но простое упоминание о каком-то проставлении грело душу. Это значит, что кто-то отдает указания, другие их выполняют и система государства хоть как-то, но работает, а не рухнула в пропасть безумия. Да и масштабы строительства показывали гораздо больше ожидаемого.
  - Внимание, сейчас мы проведем сканирование трюма! - за время размышлений оба судна уровняли относительную скорость и зависли в полукилометре друг от друга.
  'Двигатели, предстартовый режим!' - в случае неприятностей убраться подальше не составит труда.
  - Обнаружено проникающее излучение! - Пчела поведала, что дозор использовал самый обычный сканер породы, не очень сильный к тому же.
  - Запрещенных предметов на борту не обнаружено. Приветствуем вас на территории республики, свод законов с полным списком прав и обязанностей гражданина республики находится в приложенном файле, для осуществления стыковки к станции обращаться к диспетчеру по следующей частоте. Внимание! За невыполнение правил пребывания на станции полагается смертная казнь! - передав еще одно стандартное сообщение, крейсер удалился восвояси, не обращая больше внимания на одинокого шахтера.
   Подавив желание тут же ринуться на станцию, я быстро проштудировал переданную мне брошюрку и не пожалел. Всего пара странниц текста ответили на многие возникшие вопросы - скажем, как они смогли так быстро возвести целый комплекс или какие правила поведения? С первым все просто - станция называется Лазарь. Нет, не тот Лазарь, что рухнул на поверхность четвертой планеты, а возведенный полвека назад на заре освоения космоса. Двадцать лет назад вместо этого комплекса построили современную, больше не существующую станцию. Тридцать лет - ничто для орбитального сооружения, поэтому старичка не стали ломать, а продали на аукционе некой компании 'Седьмое небо', правда, через месяц компанией заинтересовались налоговые органы, и освоение станции отложили в сторонку. А через год после череды громких судебных процессов, когда за решеткой оказалось четыре дюжины человек, станцию выкупили хиппи.
   Где-то найдя значительную сумму денег, они получили в распоряжение станцию, где не действуют законы других государств, а значит надо выполнять лишь указания ООН, но последние чаще касались политики или корпораций, чем лезли в частную жизнь. Итого возник маленький оплот свободы, где разрешено все... что не запрещено. А под запрет попадает всего одна вещь - нанесения вреда, прямого или косвенного, другому гражданину Республики. Если подумать, то все законодательства к этому и сводятся, а здесь просто ограничились общими словами, лишь подробно расписав сумму штрафов за различные проступки.
   Из другой полезной информации следовало, что все должности в республике выборные, а минимальный паек составляет такую-то величину, небольшую, но помереть с голода не даст. Непонятно только, откуда взялись бюрократические замашки, но видимо без них в нашем мире некуда. Закончив изучение, я тут же сверился с картой и стал стыковаться к пятому шпилю, содержавшему внутри рынок. Как упоминалось раньше, всего шпилей - цилиндров высотой в километр - насчитывалось десять, но три из них еще не достроили, а два давно законсервированы и не пригодны для жизни, поэтому народ ютится на вдвое меньшем пространстве.
   - Комплекс республики вызывает Пчелу, - подключился диспетчер со станции.
  - Егор? - с той стороны смотрел старый знакомый. - Как ты здесь оказался?
  - Республиканцы поспособствовали, вытащили с гибнувшего Лазаря, а потом дали работу по специальности. Позже могу подробней рассказать, когда смену закончу. Нас нещадно штрафуют за разговоры в эфире, так что давай перейдем к делу.
  - Понял.
  - Ты у нас новенький, так что стыкуйся к доку T-26, там тебе все расскажут.
  - Хорошо, - согласно плану это нежилая часть комплекса, но небольшая паранойя к новым членам сообщества логична.
  - Тогда до вечера, - молвил Егор и отключился от канала.
   Облетая комплекс, я смог оценить разнообразие пристыкованных кораблей. Среди них встречались и полувековые раритеты, и относительно новые крейсеры, но почти все обладали отличительной особенностью - оплавленной обшивкой. Длинные полосы от невидимых когтей пересекали корпуса во множестве мест. Лазеры не щадили никого, и лишь дополнительное бронирование позволило этим судам доползти обратно до базы.
   Но больше всего меня поразил силовой кокон, покрывавший комплекс - по самым скромным оценкам его постоянно напитывали от трех до пяти тяжелых реакторов, не иначе как недавно возведенных шахтерскими матками после крушения Лазаря. С такой защитой можно не опасаться и нападения целого флота, а уж на такую букашку, как я, можно и вовсе не обращать внимания. Хотя, судя по сенсорам, две лазерные башни вели Пчелу до самого процесса стыковки.
   Перед тем, как покинуть корабль, я провел одну небольшую, но важную процедуру - стер навигационные данные бортового компьютера, небольшая мера предосторожности против незваных гостей. Впрочем, встречавший меня мужик и носа на корабль не сунул, а сразу предложил пройти досмотр.
  - Надо же, еще один блудный сын вернулся, - пробурчал таможенник, сидевший за стеклом.
  - Здравствуйте, меня направили сюда на инструктаж.
  - Ясно дело, что не по грибы, давай, засучивай рукав и одевай вот этот браслет. - Мне указали на обруч лежавший на столе.
  - Что это? - я повертел в руках незнакомое устройство.
  - Детектор лжи, модель грубовата, но зато очень надежная. У нас вся техника такая, - мужик обвел взглядом почерневшие от времени стены. Повышенная влажность из-за плохой настройки системы контроля климата - отличное подспорье для фортезианского лишайника, этот паразит мог расти практически на чем угодно, впитывая нужные ему вещества из воздуха. Скоростью роста он не отличался, но раз в десятилетие проводить термическую обработку стен необходимо, а тут этим несколько пренебрегали с момента строительства станции, что придавало помещению зловещий вид, словно находишься в тысячелетней реликвии.
  - Давай, или одевай и отвечай на вопросы, или проваливай на фиг со станции, нам здесь агенты федерации не нужны.
  - Сейчас, - убедившись в отсутствии чего-либо, помимо серии датчиков, я нацепил браслет на руку.
  - Отлично, теперь берешь вон тот листок, читаешь его и отвечаешь да/нет на каждый из указанных вопросов. Понял? - Мне протянули архаичный планшет со вставленным в него листом бумаги.
  - Конечно. Так первый вопрос - работаете ли вы на федерацию или лица, предположительно являющихся агентами федерации? Эээ, а кто такая федерация?
  - Ты что, не в курсе? - от удивления стокилограммовый таможенник подпрыгнул на месте. - Это сообщество разграбившее Лазарь, а теперь нападающее на наше мирное поселение! Эти моральные выродки используют все возможное, чтобы разрушить наш дом!
  - Смею заверить, что никоим образом к ним не отношусь! - Я тут же помахал браслетом, мигавшим зеленым светом.
  - Ну попадись мне еще хоть один в лапы! - продолжал бушевать таможенник, видимо имевший личные счеты с ними, раз на протяжении всего следующего часа с пеной из рта доказывал, насколько плоха федерация и как хорошо здесь. Правда, осмысленного диалога не вышло, уж очень тот парень злился.
   А так выяснилось, что с появлением третьей силы две группировки, разграблявшие Лазарь, объединились и попытались защитить кормушку, но республиканцы прописали им по первое число. Сами они, конечно, тоже захватили со станции кучу всего ценного, но хотя бы и людьми занимались. Расспрашивать мужика, постоянно переходящего на повышенные тона, - то еще удовольствие, поэтому я просто попросил проинструктировать по поводу поведения на станции.
  - Да все просто, делай что хочешь, но другим не вреди. Отели сейчас на третьем и пятом шпиле, но останавливаться там не советую - народу слишком много прибавилось за последний месяц. Если с деньгами туго, а с ними всегда туго, обращайся на биржу труда во втором шпиле. Все остальное поймешь по ходу. Да, и еще браслет лучше не снимать, это такая местная мода, - сам таможенник красовался такой же моделью на запястье.
  - А можно попасть в четвертый шпиль и каким образом?
  - Стыкуйся к первому или третьему, а дальше по связывающим каналам перебирайся, но чтобы попасть в квартал рабочих потребуется приглашение.
  - А в другие?
  - Еще административный и промышленный шпиль закрыты для посещения, но все остальные можно посещать...
   Оформив себе гражданство путем уплаты небольшого комиссионного сбора, я решил не осматривать переполненную станцию, а подождать вечера для разговора с Егором. Только вот оказалось, что диспетчер - недостаточно привилегированная профессия, чтобы водить гостей в квартал среднего класса, поэтому разговор происходил на борту корабля.
  - А кто же тогда считается достаточно привилегированным? - спросил я у Егора за ужином.
  - Рабочие, возводящие новые корпуса, коренное население, пилоты боевого флота или личности, пожертвовавшие большую сумму в бюджет станции - все кто принес достаточную пользу республике.
  - Угу, или тот, кто дал взятку побольше, - скептически пробурчал я.
  - Нет! У нас взятки запрещены и жестоко наказуемы!
  - Они всегда были наказуемы, но, тем не менее, существовали, - парировал я выпад Егора.
  - У нас здесь все по-другому! Вот видишь браслет? - Подняв вверх руку, парень показал светящийся цветом свежей травы обруч.
  - Его носят все чиновники без исключения, поэтому растраты бюджета невозможны.
  - Правда? - по-глупому переспросил я, ведь обруч даже не пожелтел.
  - Сам не сразу поверил, но это так.
  - И как же так получилось? - власти любой страны железной пятой отстаивали свое право на ложь, поэтому интервью с чиновниками всегда проходило без использования детектор лжи.
  - Если вкратце, то когда началась кутерьма с постоянными перепродажами, то от начальника станции требовалась только одна характеристика - честность, вот его постоянно и тестировали на приборе и даже соорудили специальное устройство, а после хиппи не стали менять сложившийся порядок.
  - И правильно сделали, а то вечно чиновники норовят прикарманить миллион-другой, а так спросил где деньги - и вопросов больше нет.
  - Угу, - согласился Егор. - Но все же они себе выбили продуктовую квоту, записавшись в ценные специалисты.
  - А есть еще и не ценные?
  - Не только есть, но их большинство! В республику входит свыше трех сотен тысяч человек, и лишь треть имеет профессию, связанную с космосом. Все остальные являются балластом для общества и сидят на минимальном пайке. У нас на станции кризис занятости - безработица просто жуть, поэтому требования к любым рабочим, не участвующим в постройке новых шпилей, очень высоки. Уборщица с высшим образованием по философии как тебе?
  - Плохо.
  - Не то слово. Не будь здесь имперского полка, республика развалилась бы в одночасье, а так эти парни поддерживают порядок и дисциплину. Глядишь, через несколько лет у нас будут обещанные фермы и сады вместо гидропоники.
  - В республике есть сады? - услышанная информация в корне меняла обстановку.
  - Да, но их очень мало, и все продукты опять же уходят строителям и чиновникам, а даже мне приходится давиться зеленной жижей, - Егор передернулся от одного только упоминания минеральной кашицы.
  - Ясно... Значит, продукты на станции есть...
  - Ну, не сказать что много, но если есть свободная наличка, то можешь прикупить на бирже яблок, обойдется правда очень дорого, но если работаешь, то раз в неделю питаешься нормально. А с чего такой интерес?
  - Да так, у меня в холодильнике завалялось немного продуктов.
  
  - Хочешь продать или обменять на топливо и прочие запчасти?
  - Это имеет значение?
  - Очень большое! Все, что сложнее кофеварки, сейчас в страшнейшем дефиците, так что механикам строжайше запрещено выдавать со склада без особого распоряжения. А так как темные делишки здесь всплывают моментально, то без жареного барашка сейчас в доки соваться бесполезно.
  - Пфф, дожили, менять барана на реактор, - комичность ситуации просто поражала. - Не, у меня немного яблок есть.
  - Но все же тебе очень повезло, что обратился ко мне, а не пошел сразу продавать. Деньги-то ты получишь, но вот купить что-либо ценное не выйдет - не продадут, нужно со всеми договариваться лично!
  - А мне и не нужно покупать что-либо, только на зарплату рабочим.
  - Хочешь кого-то нанять? - Егор удивленно поднял брови.
  - Да, есть небольшая работенка.
  - Можешь меня взять? - незамедлительно спросил собеседник.
  - Хмм... Нейросеть есть?
  - Обижаешь! Это необходимый атрибут диспетчера.
  - Тогда не вижу проблем... - продолжить фразу я не успел.
  - Отлично! Готов работать хоть за еду! - Егор осекся, вспомнив цену на продукты, и тут же исправился: - да хоть даром, лишь бы покинуть этот улей.
  - А что, так плохо?
  - Да тут все развалится в любой момент! Или федерация нападает. Мы все сидим, как на иголках! Уж лучше бы сенат пакт о ненападении заключил, когда федерация предлагала, но нет же, настояли на своих принципах и теперь сами готовят военные действия!
  - О-о, - все, что я выдавил из себя.
  - Многие улетели бы отсюда, если бы имели возможность! Подальше от этого переполненного муравейника!
  'Безграничный космос и катастрофическая нехватка жилого пространства', - усмехнулся я про себя.
  - Что смешного? - Егор заметил сдержанный смешок.
  - Ничего, я тоже не хочу здесь задерживаться - только продажа и найм людей. Надеюсь в два-три дня уложиться. Проблем с увольнением не возникнет?
  - На мое место человек пять метит, так что нет, продам должность кому-нибудь...
  - Тогда осталось найти еще человек десять.
  - Требования? - Егор сосредоточенно похрустел пальцами.
  - Установленная нейросеть, возраст/пол не важен, хорошо бы с навыками монтажа космических станций...
  - Оставь эту затею, - парень разочарованно махнул рукой.
  - Последнее требование не обязательно, есть возможность обучения на месте.
  - Хмм, тогда тебе подойдет три четверти населения станции, уточни запрос.
  - Нужна пара программистов с опытом работы на заводах или других автоматизированных объектах, а от остальных требуется только умение учиться. Ну и еще готовность на несколько лет отказаться от контактов с кем-либо на станции.
  - Значит, никаких особенных требований нет. Тогда продукты можно продать нашим углеводородным магнатам, денег у них завались, наверняка предложат лучшую цену. Точно нужны только работники?
  - Абсолютно, - Матрона способна рано или поздно произвести любую вещь, кроме людей.
  - В таком случае справимся за день...
   Продукты мы отправились продавать прямо в тот же вечер, не найдя причин откладывать дела в долгий ящик. Честно говоря, после известий о наличии здесь небольших ферм большой выручки за перемороженные яблоки и прочие подпорченные продукты я не ожидал, но после ожесточенных споров договорился на сумму в семь тысяч! Больше трети корабля, если подумать! На короткое время став монополистами в сфере поставок топлива, беспринципные дельцы разбогатели на задранных ввысь ценах и теперь сорили деньгами направо и налево. Мы бы выручили еще больше, если бы не портили продукты воздействием отрицательных температур, но тогда обязательно возник вопрос: откуда продукты? А так, говорим, что это старые запасы, и надеемся больше не прилетать сюда.
   А вот с людьми вышла проблема, несмотря на все усилия департамента развития, создавшего общую базу данных трудоспособного населения. Нет, подходящие программисты на станции имелись в количестве не одного десятка, но все поголовно работали на благо отчизны. А если и не работали, то находились в списке потенциально незаменимых специалистов, которым запрещен выезд со станции.
  - Может, обойдемся без них? - спросил Егор, когда выяснился факт запрета.
  - Если только найдем базы по программированию, чтобы подготовить персонал на месте, - я тяжело покачал головой.
  - Совсем никак? - хрупкие базы проходили по тому же разряду, что и обученные люди.
  - Угу, - процесс создания бортового ПО для судна я представлял только в теории, а на практике обязательно бы возникли проблемы.
  - Я знаю одну группу программистов, но... они, мягко говоря, не совсем адекватные, - Егор поморщился.
  - Ммм? - осторожно поинтересовался я.
  - Про церковь прогресса слышал?
  - И они здесь?! Хотя почему бы и нет?
  - Небольшое отделение на станции действует уже десятка три лет. Ну, ты же сам понимаешь, какие они... - многозначительно хмыкнул Егор, подразумевая как минимум легкое сумасшествие у людей, имплантирующих сопроцессоры в мозг.
  - А что? Мне же не на окуляры любоваться, а работой нагружать, - бесконечные эксперименты над собственным мозгом навевали на дурные мысли, но многие другие действия говорили, что там просто собрались различные авантюристы, пытающиеся двигать науку. Чувства самосохранения у них, конечно, маловато, но в остальном они не очень напоминали классических сектантов.
  - Ну... Программисты из них может и отличные выходят, но может не надо?
  - Надо, Егор надо... - процитировал я знаменитую фразу, решив хотя бы поговорить с кем-то из сектантов.
   Хоть Егор и выражал категорическое несогласие, особенно упирая на то, что нам нечего им предложить, но кто, в конце концов, главный? Я! Да и кому, как не увлеченным фанатикам, отдать проектирование, создание и отладку программного обеспечения корабля-гиганта, а также роботов сборщиков? Готов поспорить, что десять из десяти классических программистов пошлют далеко и надолго, а вот адепты может и возьмутся. Как бы только тонко намекнуть на тип проекта, не спалив работоспособность Матроны?
   Монахи, как их в шутку называли местные, обитали в старых складах, переоборудованных под жилые помещения. Отсутствие изначально систем жизнеобеспечения, порядком износившийся каркас вкупе с небольшим размером самого модуля не делало внешний сектор особенно популярным среди нормальных людей, а вот адептам это наследие эпохи строительства станций пришлось по душе. За такое обитание на окраинах их и прозвали монахами.
   К моей большой радости, покидать постоянно готовую отчалить Пчелу для разговора не пришлось - как и все современные люди, они предпочитали общаться через видео-связь, а не устаревшие встречи вживую.
  - На связи отец Павел, - с экрана на меня смотрел обычный, на первый взгляд, мужчина.
  'Мать!' - Мало того, что мне 'повезло' нарваться на одного из основателей церкви, так и безжизненный взгляд монаха не способствовал душевному спокойствию. Имплантанты на месте глаз расширяли возможности зрения, а также наделяли владельца фирменным металлическим блеском зрачков, наводившем иррациональный ужас на неподготовленных личностей, к коим относился и я.
  - Здравствуйте. Грей, владелец шахтерского судна Пчела. Мне необходим программный комплекс для управления кораблями большого тоннажа, - ничего лучше, чем сказать часть правды, я не придумал.
  - Извините, но по просьбе совета мы не занимаемся торговлей базами данных, программным обеспечением или другими разработками, не являющимися наши разработками.
  - Похоже, я плохо выразился. Требуется провести точную доводку стандартных компонент под принципиально новый проект корабля. А также максимально автоматизировать жизнедеятельность судна.
  - Стоимость наших услуг - две тысячи за сотню человеко-часов. Предполагаемое время - от пары часов, до нескольких суток в зависимости от нестандартности судна. Также мы готовы существенно снизить цену в обмен на небольшую услугу.
  - Какого рода услугу? - в воздухе запахло халявным сыром из мышеловки.
  - По нашим оценкам, вероятность разрушения станции в течение следующих трех месяцев составляет около сорока процентов, что ставит под угрозу существования нашей организации. Вероятность выживания отдельно взятого судна класса фрегат оценивается в тридцать процентов, что также является недопустимо низким значением, поэтому мы приняли решение разместить наших членов на как можно большем количестве судов. К сожалению, наших финансов недостаточно для покупки или найма необходимого количества судов, поэтому если вы готовы обеспечить проживание четырех человек в течение года, то мы готовы предоставить вам ДВУХ работников на указанный срок.
  - Мне необходимо обеспечить секретность выполняемых работ в течение как минимум полугода, возможна ли полная изоляция на этот срок? - больше я попросить не решился, а то вдруг спугну удачу.
  - Да, прогнозы не рекомендует контакты между рассеянными по системе ячейками в течение нескольких лет.
  - Можно ли узнать возможную причину гибели? Война между Федерацией и Республикой?
  - Нет, это секретная информация, - с каменной маской на лице ответил собеседник, не дав понять, прав я или нет.
  - Можно ли узнать личность всех четырех человек? - ну, не брать же совсем кота в мешке.
  - Конечно. Это я, жена и две дочки. Они только приступили к изучению священного языка C++, поэтому не смогут работать над вашим проектом.
  'Священный язык? Ну да, устаревший и малопонятный язык, где все реализуется через костыли - отличный выбор для священного писания', - подумал я, едва не расплываясь в улыбке. - Ясно. С вашей стороны есть какие-нибудь требования?
  - Еда, каюта, место для работы - ничего сверхъестественного, - если не смотреть на внешний вид, то Павел производил впечатление адекватного человека, поэтому переговоры долго не затянулись.
   Подписывая контракт с отцом Павлом, я все отгонял мысли, что под моим командованием концентрируются неординарные личности. Только Имран и Егор являлись среднестатистическими обывателями космоса, а вот остальные... Отец церкви прогресса вместе с женой и двумя дочками, суммарно имеющими одну пару родных глаз на всех четверых - левый у Юли и правый у Иры, Мелиса и апофеоз - Кия. Так как меня не поймут, если я в целях уменьшения популяции нестандартных личностей забуду последнюю девушку на поверхности, то придется действовать по-другому - найму кучу работников для управления строительными роботами.
   Так как особых требований к ним не предъявлялось, то подходила большая часть населения станции, поэтому отбор шел максимально цинично - идеальное здоровье, интеллект выше полторы сотен единиц, отсутствие вредных привычек - и то, количество кандидатов измерялось тысячами! Я бы их всех нанял, но не за один раз - вместимость Пчелы ограничена дюжиной человек, а очень жаль, ведь через неделю-две войдет в строй крупная промышленная линия, и большая часть хоть что-то стоящих людей осядет на станции навсегда. А пока можно заманивать работников сущими крохами - денег или какого-либо имущества у спасенных с транспортников не имелось.
   Республика же вела активную подготовку к боевым действиям, тем самым помогая мне набирать кандидатов - у каждого появилась возможность записаться в очередь на получение рабочего места, вот только куда ты попадешь, к станку или пойдешь учиться на военного пилота, решает великий бог рандом. Такие уж условия местного контракта, но выбирать не из чего - гидропонных фабрик ограниченное количество, и почти все они сосредоточены в руках Совета, поэтому бежать со станции бессмысленно - помрешь с голоду.
   Собственно, на наличие у меня гидропонной фабрики и отсутствие желания принимать участие в военных действиях я и упирал, да так успешно, что люди согласились поехать по семь-восемь человек в каюте, мол перетерпим. А на сами трудовые договора без слез и не взглянешь - фактически люди ехали под честное слово, подтвержденное зеленым миганием браслета на левой руке. Ничего сверхъестественного я не пообещал - пропитание, одежда и медицинская помощь, с которой на станции имелись большие проблемы, но обнищавшим обитателям станции и этого хватило.
   Осталось лишь договориться с третьей заинтересованной стороной - республикой, занявшей отнюдь не пассивную позицию относительно своих граждан. Так, сразу же после найма мне позвонили из службы безопасности и вежливо поинтересовались целью сделки. Не то чтобы республика сильно против оттока людей с переполненной станции, но вдруг они присоединятся к потенциально противнику?
   Слава богу, что простого заявления об отсутствии злого умысла и значительной суммы денег хватило для успешного прохождения собеседования. С первым пунктом все ясно - светящийся зеленым светом браслет на руке резко ускорял ход собеседования, а вот требование денег за сам факт того, что люди покидают станцию, вытекало из сложившейся финансовой ситуации.
   Распределенная система продолжала исправно действовать и после разрушения врат, но теперь ее больше никто не контролировал. Все базовые серверы остались по ту сторону, и новому государству пришлось делать выбор: или мы продолжаем использовать эту неподвластную нам денежную систему, или погружаем станцию в финансовый хаос. Конечно, Совет проведет банковскую реформу в ближайшие месяцы, но пока он всеми правдами и неправдами изымает деньги у населения.
   К счастью, я оказался далеко не первым пилотом, желающим отремонтировать подбитый во время взрыва транспортник (у меня имелись некоторые мысли насчет припаркованного к станции судна). Большое количество людей объяснялось отсутствием профессионалов среди них и огромными размерами самого судна. Мне даже пришлось закупить по бешеной цене ремонтное оборудование, расплатившись дополнительными двигателями с Пчелы, чтобы не вызвать лишних подозрений.
   В итоге, проведя на станции целую неделю вместо планируемых двух дней, Пчела отправилась к третьей планете. Почти четыре десятка человек разместились там, где должны проживать только шестеро, но никто из них не роптал - ведь их ожидал новый дом...
  
  Четыре дня спустя.
  
  - Можно? - я постучался в одну из женских кают.
  - Да-да, входи, - ответила мне Марина, бывший археолог по профессии.
  - Через час стыкуемся к орбитальной станции, так что будьте готовы, - по окончании полета я лично заглянул в каждую из кают, чтобы осмотреть состояние экипажа.
  - Поняли, - все находящиеся в комнате девушки радостно кивнули.
  - На скольких тогда готовить завтрак? - спросила Марина, взявшаяся организовывать быт на корабле. Она и в походах часто заведовала хозяйством, так что сейчас управляла кухней, и надо сказать неплохо управляла. Умение сделать из биомассы что-то съедобное - это целое искусство.
  - Лучше подождать, там вас ожидает небольшой сюрприз.
  - Что-то из старых запасов или свежий урожай? - хихикнула девушка.
  - Ну вот, сюрприза не получилось... - пробурчал я и захлопнул дверь в каюту, оставив обитательниц озадаченно переглядываться.
   Проведав и остальных работников, я заперся в рубке, сославшись на необходимость управления кораблем. Между тем, уставшие после долго полета люди взволновались не на шутку и пытались вызнать подробности друг у друга. А так как все знали примерно одно и то же, то ничем их разговоры не завершились, кроме как обнаружением семьи монахов.
  - Извините... - Марина бесцеремонно вломилась в последнюю дверь по коридору и застала четырех истуканов, расположившихся полулежа на кровати.
  - Один момент, - попросил Павел, приоткрывая безжизненные глаза. - Чем могу быть полезен?
  - С вами все в порядке? - только взглянув на бледное, словно у мертвеца, лицо, девушка тут же забыла о первоначальной цели.
  - Не стоит беспокойства, это просто побочный эффект, - и остальные члены семьи не отличались в лучшую сторону.
  - Побочный эффект чего? - Марина удивленно дернула головой.
  - Нашего способа общения, - Павел указал на провод, выходящий из его затылка и идущий к высокоскоростному коммуникатору. Туда же подключались и остальные члены семьи. - Никогда не видели такого способа общения?
  - Нет, не видела, - девушка покачала головой. - Вы же используете нейросеть как способ общения друг с другом?
  - Абсолютно правильно. Так мы избавляемся от архаичного способа общения голосом, - мягко улыбнулся основатель церкви.
  - Стоп, я вспомнила, вы же из церкви... - на девушку снизошло озарение, кто же проповедовал идею перехода на новый способ передачи информации.
  - Церковь Прогресса, так вы нас называете. Хотя мы всего-то клуб людей, использующих последние достижения цивилизации для улучшения возможностей человека.
  - И вы хотите мне предложить перейти на прогрессивный способ общения?
  - А вы хотите умереть? - Павел словно в изумлении приподнял брови.
  - С чего вы так решили? - теперь пришел черед удивляться девушке.
  - Для неподготовленного человека попытка общаться с помощью нейросети в девяносто процентах случаев ведет к шизофрении. Увы, но такова печальная статистика - когда ты годами мысленно общаешься с одним и тем же человеком, то перестаешь различать себя и его, что ведет к серьезным психологическим расстройствам.
  - А вы? - Марина бросила взгляд на кровать, где медленно приходили в себя остальные члены семьи.
  - Мы используем специально разработанную методику, но пока она далека от совершенства и подходит далеко не каждому. Так что в ближайшее время человечеству не светит перейти на такой способ общения, иначе получится как в головном офисе, где клуб по интересам превратился в закрытую секту, - на безмятежном лице Павла впервые мелькнула хоть одна человеческая эмоция - глубокая печаль по былым событиям.
  - Ясно... Но почему вы здесь?
  - Нас нанял капитан для помощи с настройкой ПО корабля, - ответила пришедшая в сознание Ирина.
  - Не только настройкой, но и проектированием бортовой системы судна, - на всякий случай я решил принять личное участие в разговоре.
  - Проектированием? - задумчиво поморщился Павел.
  - Да, у меня возникли некоторые трудности, - я огорченно развел руками.
  - Можно уточнить, мы все еще говорим о корабле индустриального класса? - вмешалась Марина, не знающая всей полноты информации.
  - Не совсем. Да, у меня есть в распоряжении тяжелый транспортник, нуждающийся в ремонте, но основной фронт работ лежит в другой области. Наш перелет подходит к концу, так что, наверное, пора раскрыть карты - под моим контролем находится шахтерская матка, и мы собираемся построить корабль, пригодный для одновременного КОМФОРТНОГО проживания любого числа людей.
  - Любого? - скептически хмыкнула Марина, - какого же он размера?
  - А это вы сейчас оцените сами. Господа, прошу взглянуть на экран, - я махнул рукой в сторону стены со встроенной плазменной панелью.
  - Вот станция, где мы будем жить, - на экране крутилась картинка с внешних камер. - Для справки, ее ширина составляет полкилометра.
  - Вот, собственно, транспортник и Матрона, - на фоне висящего чуть в отдалении летающего завода станция сразу поблекла.
  - А сейчас я попрошу придержать рот рукой, чтобы не получить вывих челюсти, - я сделал эффектный щелчок пальцами, и Пчела выделила на картинке не видимый невооруженным взглядом каркас корабля. За время моего отсутствия Имран с помощью пауков собрал около семи километров керамических конструкций, тем самым заложив основу будущего судна.
  - Планируется, что полная длина летающего города составит до пятнадцати километров, он будет способен осуществлять межпланетные перелеты и поддерживать полную автономность в течение десятилетий, то есть обладать всеми функциями орбитальной станции класса дальний космос, - пока я вещал, как корабли бороздят просторы вселенной, челюсть слушателей, так некстати пренебрегших моим советом, грозила отправиться в свободный полет.
  - Но... За какое время вы планируете завершить строительство? Ведь корабль - это не только глыба металла, но и высокотехнологичное оборудование? - первой от потрясения оправилась Марина и тут же задала самый логичный вопрос.
  - По моим расчетам, на производство и сборку каркаса корабля потребуется две недели. Затем в течение трех недель мы произведем внешнюю обшивку и часть грузовых отсеков для складирования руды, а уже после приступим к наполнению внутренней начинкой. Каркас и обшивка не требовали чего-либо, помимо простой штамповки деталей из керамики, поэтому могли быть возведены крайне быстро, в отличие от отсеков.
  - Как вы правильно заметили, производство и монтаж какой-либо электроники или оборудования - довольно длительный процесс, так что на начальном этапе мы используем готовые блоки с Матроны и станции.
  - Таким образом, уже через три месяца корабль примет первых посетителей на постоянное место жительства, но при имеющихся ресурсах для завершения строительства потребуется не менее десяти лет. И да, все желающие смогут поселиться на корабле...
   Честно говоря, я хотел высказать это сразу перед всеми членами экипажа, но отсутствие на корабле помещения с должными размерами не позволило выполнить эту задумку. Поэтому я имел удовольствие еще целых три раза посмотреть на изумленные лица работников, когда им показывали имеющийся на данный момент результат. На меня сразу обрушился град вопросов, среди которых оказались и несколько неудобных для меня.
   - Значит, вы не в состоянии воспроизвести автоматических дронов и поэтому наняли всех нас? - спросил Егор, проявив изрядную смекалку.
  - Да, это так, - без задней мысли подтвердил я.
  - А также наняли двух профессиональных программистов, чтобы адаптировать ПО под существующие возможности?
  - Да, - чего отрицать очевидное?
  - Значит, по окончании адаптации мы станем не нужны? В переполненной рубке мигом установилась давящая на уши тишина, а на присутствующего здесь отца Павла устремились недобрые взгляды.
  - Не беспокойтесь, в любом случае вы без работы не останетесь. Или вы думаете, что такая большая громадина способна полностью обойтись без экипажа?
  - Почему бы и нет? Отец Павел наверняка сможет запрограммировать таких универсальных роботов на выполнение любых требуемых действий, - нервно возразил Егор.
  - Боюсь, вы преувеличиваете мои способности или не понимаете масштаб задачи. Полная автоматизация всех процессов, протекающих на корабле, если и возможна, то требует как минимум нескольких лет работы, но даже я бы не рискнул оставить технику без надзора, - попытался разрядить обстановку Павел, очень заинтересовавшийся пауками.
  - Именно так, даже сейчас за роботами постоянно наблюдает один человек, а наши экземпляры будут менее совершенны. Да и не стоит забывать, для кого строится корабль. Он строится для людей! Корабль должен стать надежным оплотом человеческой цивилизации во мраке космоса, так что он просто обязан иметь экипаж!
  - Угу, небольшой такой экипаж в миллион человек, - подала голос Марина.
  - Так что не беспокойтесь, и вам место найдется, но если вы захотите улететь, то вы сможете сделать это через три месяца, получив полную заработную плату.
  - Чем получим? Ты же потратил все имеющиеся деньги? - Егор был в курсе всех моих затрат, поэтому и задал такой вопрос.
  - Фруктами. На борту станции есть небольшой сад. И я предлагаю его прямо сейчас посетить...
  
  Глава 8
  
   Происходящее на орбите планеты походило на разворошенный муравейник. Вся разница заключалась только в масштабах мероприятия - в качестве муравейника выступила Матрона, а роль муравьев играли роботы, совсем крошечные на ее фоне. В металлической обшивке корабля сияли гигантские провалы, словно кто-то прошелся когтями по корпусу судна. Хотя, чего гадать - это те же самые муравьи вскрыли свой муравейник, чтобы перетащить оборудование на новое место.
   Под демонтаж попали и процессорные кластеры и цеха, и даже реакторы, так как последние требовали довольно редких металлов. Отдельным пунктом шел фотонный двигатель, заботливо перенесенный на платформу летающего города. Сходу создать копию у меня не получилось, поэтому сейчас придется обходиться всего одним вместо запланированного каскада, а ведь от этого сильно упало максимальное ускорение. Даже сейчас,не имея и десятой доли внутренностей, корабль, получивший названия Ренессанс, весил в полтора раза больше Матроны.
   Основной причиной столь большой массы являлась полутораметровая броня, укрывавшая хрупкие внутренности от повреждений. Изначально планировалось обойтись в несколько раз меньшим слоем, но тогда пришлось бы использовать высокопрочную керамику, а так использовался металл не сильно высокого качества. Причина применения заранее некачественного материала лежала в скорости его обработки - он производился в десятки, а то и сотни раз быстрее керамики из-за отсутствия необходимости проводить меры по очистке от побочных элементов, снижающих качества материала. Фактически мы просто переплавляли металлический астероид в массивные плиты и закрепляли их уже на нормальном керамическом каркасе Ренессанса.
   В качестве работников, проводивших все операции в космосе, использовались муравьи - облегченный аналог пауков. Так роботы лишились встроенного реактора и львиной доли мозгов, но зато приобрели несколько ионных движков позволявших перемещаться в безвоздушном пространстве. Еще одной особенностью, отличавших их от более умных собратьев - это удаленный контроль над всеми операциями. Собственно весь интеллект малышей крутился на процессорном сервере Матроны, а они лишь исполняли приказы базового корабля. Только вот и сама шахтерская матка интеллектом не обладала, поэтому за каждой тройкой роботов постоянно приглядывал один человек. Формулу три муравья/один оператор подобрали экспериментально: если число роботов больше, то человек не успевает следить сразу за всеми, а если меньше, то есть огромный пласт операций не доступных для двух муравьев.
   Совместными усилиями полусотни муравьев и нескольких десятков человек работающих в две смены, от Матроны остался только остов, да складские помещения, а все остальное перетащили на Ренессанс. Помимо обглоданной Матроны, разграблению так же подвергся транспортник Кии и станция Мелиссы. Станция целиком переместилась внутрь обшивки летающего города, а вот транспортник пошел на лом - летать на нем все равно некуда.
  - Грей, сильно занят? - Вежливо поинтересовалась Мелисса.
  - Больше чем хотелось бы, - пробурчал я, контролируя правильность сборки одного из реакторов.
  - Жаль, но если несложно, то зайди на минутку. Обсудим несколько финансовых вопросов, ну и поужинаем заодно.
  - На ужин опять одна отварная картошка да яблоки? - В связи с большим количеством людей рацион пришлось сильно ограничить.
  - Приходи, узнаешь... - Загадочно хихикнула девушка.
  - Ладно, размяться не помешает, буду через час. - Знает же куда бить женщина!
  - Давай!
   Итого, еще раз проверив отсутствие лишних деталей после окончания сборки реактора, я отсоединился от бортового компьютера Матроны, так же перенесенного на борт Ренессанса. Мгновенье и вместо кучи диаграмм, таблиц и чертежей в голове остается одна лишь темнота. В такие моменты, когда информация больше не прокачивается через нейросеть, а собственное тело все еще отказываться подавать какие-либо сигналы, выдается редкая минутка, когда ты остаешься наедине с самим собой.
   Пускай мгновенье и длиться недолго, но именно тогда ты оцениваешь проделанную работу и понимаешь насколько большой пласт работ, еще предстоит проделать. Стоит признать очевидное - моя идея о создании летающего города за несколько лет обречена на провал. Мне просто не хватит самого важного - людей, ведь к окончанию строительства республика сможет предложить своим гражданам отнюдь не худшие, а то и лучшие условия. То есть пропал сам смысл постройки корабля - обеспечение приемлемых условий для дальнейшего развития человеческой цивилизации.
  'Значит надо отказаться от постройки Ренессанса?' - Спросил внутренний голос.
  'Нет! Так даже лучше!' - Возразил я самому себе.
   Раз, растения сохранились не только на станции Мелиссы, то можно не взваливать на себя непосильную ношу в виде заботы обо всем человечестве, а заняться удовлетворением собственного любопытства. У меня есть уникальная площадка для проведения любого рода экспериментов - о чем еще можно мечтать? Осталось только сделать полную копию пауков и...
  -Пробуждение завершено. - Сухой голос медицинской капсулы, оборвал мечту на самом интересном месте.
  - Длительность текущего сеанса 194 часа, рекомендуется посещение спортивного зала...
  'Ничего себе, а вроде только недавно подключился!' - Я, конечно, подозревал, что лежу в капсуле побольше суток, но чтобы неделю проваляться безжизненным овощем! Заработался одно слово, хорошо хоть Мелисса додумалась вытащить меня из объятий капсулы.
  - Тфф... - я тряхнул головой, разминая ослабевшие мышцы, и попытался встать с кресла.
  - Надо и в правду посетить тренажерный зал, - отметил я про себя, когда вместо этого грохнулся на пол.
  - И остальным тоже не помешает регулярно посещать качалку, - взгляд упал на стройный ряд тел-операторов в данный момент управлявших роботами.
   Сейчас я находился на командном мостике Ренессанса, разительно отличавшегося от всех существующих реализаций этого важного отсека. Размерами с десять на десять метров, он вмещал одну медицинскую капсулу и два десятка простых кресел, лишенных какой-либо сложной электроники помимо гнезда подключения к нейросети. Всё, больше ничего в комнате не имелось, так как я не видел необходимости тратить время и оснащать помещение устаревшим оборудованием в виде экранов и клавиатур.
   Можно было вообще отказаться от рубки как таковой и позволить экипажу подключаться к дронам из любого места на корабле, но пропускной способности бортовой сети пока недостаточно для столь больших объемов, поэтому каждое кресло подключалось к процессорному кластеру напрямую. Соответственно, чтобы не парить себе мозг, как тащить многожильные кабели через все палубы, я расположил все посты управления в непосредственной близости от процессорного кластера, создав тем самым нечто на подобие рубки, совмещенной с филиалом мавзолея - десяток тел лежащих на столах очень этому способствует.
  - А мне больше наш приход напоминает... - Молвил отец Павел, когда его спросили о местной рубке.
  - И действительно напоминает! - В церкви прогресса абсолютно так же работают, разве что еще и общаются между собой по мыслесвязи, а у нас это запрещено - неадекватные шизофреники мне на борту не очень и нужны, а отец Павел очень рекомендовал воздержаться от такого способа общения.
  
  
   Наскоро приняв душ и переодевшись, я поспешил на станцию к Мелиссе. Путь вышел недолгим - по многочисленным просьбам экипажа скоростной лифт, ведущий от рубки к столовой и обратно, собрали самым первым. Но даже во время короткой прогулки взгляд заметил некоторые изменения, произошедшие за прошлую неделю. Так гнезда видеокамер больше не сияли провалами, да и сами провода и кабели, раньше валяющиеся на полу, перебрались в технические туннели подальше от шаловливых рук.
   Коммуникацию сети изначально планировали вести раздельно от жилых коридоров, но когда стройка дошла до этого этапа, то выяснился забавный факт - двухметровые пауки просто не пролезали по узким коридорам. Пришлось срочно проектировать уменьшенную копию пауков для внутренних работ, а кабели пока бросили где смогли пройти. Опять же с управлением роботами изнутри корабля тоже возникает проблема - металлические стенки прекрасно экранируют радиоволны, поэтому везде требуется монтировать ретрансляторы.
  О, а я думала, ты никогда не выберешься из капсулы. - Усмехнулась Мелисса, когда я все же добрался к главному агроному на корабле.
  - Там тепло, хорошо и спать можно сколько угодно. Не жизнь, а сказка.
  - Угу, прямо как у бога за пазухой поживешь.
  - Не скажи, меня бы там еще кормили...
  - Ах, вот ты зачем пришел! За едой! - Мелисса гневно топнула ножкой по стальному полу.
  - Постой, я же еще должен с тобой обсудить какие-то важные вопросы. - Девушка занесла над головой половник.
  - Ну, хоть это ты не забыл, пока сюда шел... - Буркнула Мелисса и, сложив руки на груди, принялась сверлить меня взглядом.
  - Что? - Причины такого внимания я не понимал.
  - Какое сегодня число? - Перебирая пальцами, спросила девушка.
  - Двадцать седьмое, кажется...
  - Ну, на ум ничего не приходит?
  - Сегодня, что годовщина какого-то события?
  - Значит, забыл... - Недовольно прорычала Мелисса.
  - Каюсь, Забыл! Прими мои извинения...
  - Да, зачем мне твои извинения! Лучше зарплату выдай, как обещал! - Девушка подкрепила слова взмахом половника.
  'Зарплату??? Бля!!! Забыл!!!' - Прошел уже почти месяц с момента заключения контрактов, а в кармане не валяется и дырки от бублика! Скоро ведь зарплату и рабочим надо выдать, а не только Мелиссе и Имрану. Все пришел полярный зверь!
  - Мы вроде договаривались на нескольких тысяч в месяц так... - от размера суммы у меня и тогда вставали волосы на голове, но я ведь планировал выручить на продаже фруктов гораздо больше, а потом как-то и забыл об уговоре.
  - Угу, вспомнил, наконец, получи ложечку, - Мелисса перестала размахивать половником, а применила его по назначению - налила в большую миску борща. - Давай кушай!
  - Спасибо за угощение, но... - я кинул голодный взгляд на тарелку.
  - Можно эту сумму в долг записать... - рассудок отказывался находить пути выхода из щекотливой ситуации.
  - Ну, вот приехали. - Девушка разочарованно хлопнула в ладоши.
  - Извини, честное слово сейчас соберусь и полечу в республику, продам там что-нибудь... - я так заторопился, что подскочил на стуле.
   - Не спеши, лучше супчика сначала отведай, - Мелисса заботливо положила руку на плечо, - да и нет ничего страшного в том, что запишешь сумму в долг. Мы все так поступаем, денег то ни у кого нет.
  - Постой, а зачем вам деньги, тут же магазинов или супермаркетов нет! - Я удивленно встряхнул головой.
  - Ну, магазинов то возможно и нет, но как-то расплачиваться за оказанные услуги между собой надо или ты думаешь, что все только на тебя работают? Нет, это не так! Аня вон парикмахером подрабатывает, Витя с Зиной занимаются пошивом одежды, дальше продолжать?
  - Не надо, и так понял. - Я неожиданно осознал, что отложить запуск торговых отношений на потом не выйдет - они уже возникли, без всякого моего участия.
  - Надо почаще вылезать из своей раковины, а то все пропустишь!
  - Да, это точно. Спасибо за вкусный борщ! Прямо как у бабушки... - Ложка аппетитного варева наконец-то добралась до рта, позволив полностью насладиться давно забытым вкусом настоящей пищи.
  - Ты это от темы не отходи! - Мелисса пропустила комплемент мимо ушей, словно и не хотела его услышать, а вернулась обратно к животрепещущей теме, - сразу скажи: деньги есть или нет?
  - Нету, прямо сейчас нету! - Чего отмалчиваться? Лучше сказать сразу.
  - Вот, как... - Мелисса поднесла палец ко рту и погрузилась в раздумья.
  - Уж прости, но так вышло...
  - Да, ничего! Как говорила, будешь должен, а отдашь когда сможешь. Ты лучше скажи, как с рабочими расплачиваться собираешься?
  - Эээ... - вопрос повис в воздухе, не просить же у них в долг.
  - Ясно, значит, и двух тысяч у тебя нет. - Протянула девушка, требовавшая выплат больше чем все остальные вместе взятые. - И где ты только откопал этих ребят готовых работать только за еду...
  - Ну, это... - условия договора действительно вышли рабскими.
  - А проехали, - Мелисса махнула рукой.
  - Черт и что теперь делать? - Я в панике схватился руками за голову.
  - Ну, что делать я тебе может, и подскажу, но только вот, что ты дашь мне взамен? - Сквозь мягкую улыбку девушки проглядывали острые клыки.
  - А чего ты желаешь?
  - Даже и не знаю... - девушка вновь призадумалась, как и пару минут назад.
  - О, точно! У меня есть одно пожелание! - Произнесла Мелисса, подняв к потолку указательный палец.
  - Слушаю...
  - Сначала пообещай его выполнить.
  - Нет. Опять наверно какие-то тесты или анализы хочешь провести... - Плавали, знаем этих 'ученых-биологов'.
  - Не бойся, ты мне по кусочкам не нужен, только в полной сборке. - Девушка замахала лапками, показывая отсутствия желания немедленно провести вскрытие все еще живого пациента.
  - Спасибо, но я лучше слетаю в республику. Пускай опоздаю на недельку с выдачей зарплаты, но думаю, народ поймет.
  - Да, зачем тебе лететь куда-то? Можно ведь все решить самим.
  - Как? - Честно говоря, но иного выхода я не видел.
  - Обещай выполнить мое желание, скажу. - Хитрая плутовка все хотела продать мне кота в мешке.
  - Ладно, давай, но только никаких вивисекций, опытов или других непомерных требований. - Любопытство во мне все же превысило осторожность, и я захотел узнать другой вариант.
  - Создай свое государство, - Мелисса произнесла эти три слова так, словно в них содержались ответы на все вопросы.
  - Угу, только этой мороки мне еще не хватало - организовывать выборы. - Политика всегда мне казалась непонятным видом деятельности.
  - Да, зачем нам демократия? Обойдемся какой-нибудь диктатурой или монархией. Главное ведь что? - Создать свою собственную денежную систему!
  'Стоп, а это идея! Зачем мне вообще республика? Запчасти, топливо - все необходимое Ренессанс произведет, сам, а людей, если понадобится еще, где-нибудь найдем!'
  - Как тебе идея?
  - Просто и... гениально! - Других слов и не находилось.
  - Отлично, может тебе план устройства будущего государства предложить?
  - А он у тебя есть?
  - Конечно, один момент, - Мелисса положила на стол старинную записную книжку, где еще писали таким архаичным изобретением, как ручкой.
  - Что это?
  - Описание устройства идеального государства, написанное моей бабушкой.
  - А электронной версии нету? - Тратить время на знакомство c массивной книгой обычным способом, я считал расточительством.
  - Эх, держи. - Издав театральный вздох Мелисса, положила сверху небольшой кристалл данных.
  - Вот, это другое дело. - Рука отработанным движением потащила кристалл к оптическому разъему.
  - Если, что не поймешь, спрашивай. - Девушка уселась рядом и приготовилась ждать.
   А дальше вовсю закипела работа. Вопреки обещанию книга не содержала готовых рецептов, по созданию государства, а лишь описывала плюсы и минусы разных подходов. И все эти подходы были проверенны экспериментальным путем, что очень ценно, так как некоторые из выводов надо сказать обескураживали.
   Например, помимо замечаний небольшой эффективности рабского труда, в том же разделе книги говорилось, что стандартный метод кнута и пряника плохо применим к любой работе требующей хоть каплю умственной деятельности. Невозможно заставить человека занимать творческой деятельностью дни напролет, просто платя ему премию за переработку. Нет, будет работать по 14 часов в день, но общая эффективность будет ниже, чем в стандартный восьми часовой или даже 3 часовой, когда работник сам выбирает время для дела.
   Весьма занимательная, в общем, оказалась книжонка, хоть и не дала мне ответ на то, как создать это самое идеально государство. Поскольку пришлось выкручиваться и подбирать варианты самому на разработку хотя бы основ государственного строя ушло бы несколько дней, как минимум и это с использованием кучи готового материала из законодательства Империи/ Аргона и Селезии, а так же помощи Мелиссы.
   Правда, быстро осознав фронт работ, я захотел ограничиться только вводом кредитных счетов, но по каким тогда законам жить? Ведь все известные политические силы потеряли влияния, а надеяться на одну лишь добропорядочность людей не дело. Да и самими работники одобрительно выразились на вопрос о создании государства.
  - У нас есть еда, жилье и работа. Осталось лишь избавить людей от ощущения, что это всего лишь временная работа и дать им самое важное - родину, - Вот что молвила Марина.
   Поддержать меня-то подержали, но все уперлось в количество людей - пять десятков это слишком мало для любой традиционной формы правления, кроме коммунизма и диктатуры. Конечно, есть еще демократия, но это вообще довольно странное изобретение человечества, как можно доверять решать какие-либо вопросы всеобщим голосованием? Дураков всегда больше! А уж если, народ только выбирает избранников, но не решает государственные вопросы, то вообще абзац - так уж устроен мир, что наверх пробиваются далеко не самые лучшие, а самые подлые экземпляры. И очень часто эти личности кроме, как умение топить оппонента в грязи ничем не обладают.
   Да и стоит только посмотреть на производительность этой системы, как становиться понятна ее медлительность. Один и тот же вопрос, какое время использовать? Может мусолиться в сенате дни напролет, а уж про более глобальные изменения и говорить страшно. Нет, нам нужно все делать быстро и жестко, а это значит, нужен один человек, который и будет принимать решения. То есть диктатура в какой-либо ее форме, со мной разуметься во главе - как же капитан корабля может себя обидеть и лишиться исключительных прав? Я ведь и так решаю почти вопросы на корабле, осталось только это узаконить...
   Вот только зачем напрягаться и что-то придумывать? Мягкая диктатура уже существует, пускай и в скрытой форме - работник и работодатель. Надо всего лишь расширить трудовые договора и внести несколько пунктов, чтобы регламентировать не только взаимоотношения между рабочими и мной, но и еще между ними самими. А то сломаю кому-нибудь во время попойки нос, и кто тогда платить Мелиссе за лечение должен? - Сейчас только пострадавший, как покупающий медицинскую помощь! А что если Мелисса станет ходить и ломать всем нос, а потом сама же и лечить за деньги, зарабатывать, так сказать? Нет, она, конечно, так делать не станет, разве что в исследовательских целях, но все же...
   Способов наказания за нехорошие поступки человечество придумало всего два: штрафы и тюремное заключение, но с последним беда. О чем мне и сообщила Марина, выступавшая вторым консультантом:
  - Какие на фиг тюремные сроки? Ты что хочешь кормить всяких бездельников?
  - Ээ... нет!
  - Тогда просто штрафуй всех, но пускай все продолжают работать.
  - И это сработает?
  - Поверь моему опыту, сработает. Да и еще сделай такие вещи как воздух и еду платной, а то некоторые члены экипажа не проявляют достаточного энтузиазма к работе, ведь зачем напрягаться, если и так кормят?
  - Надо подумать... - Марина предложила не популярную идею, но боюсь в нашем случае необходимую. Деньги же работники должны на что-то тратить, а не только зарплату получать. - Хорошо, здравая мысль.
  - Если хочешь, то могу сказать суммы штрафов за различные проступки, которые мы обычно использовали в экспедициях.
  - Спасибо, не откажусь.
  - А может, ты не будешь заниматься этой бумажной работой. - Вмешалась Мелисса, все время сидевшая рядом за столом.
  - А кто ее тогда сделает? - Горько усмехнулся я, понимая груз ответственности.
  - Так ты подумай, прямо перед тобой сидит начальник нескольких экспедиции. - Мелисса кивнула в сторону другой девушки, сидевшей за столом. - Марин ты же сможешь разработать всю реформу в одиночку?
  - Только если, мне за это заплатят, а то получаю, как и все остальные рабочие, но пашу гораздо больше. - Пожаловалась девушка, смахнув фальшивую слезу с глаз.
  - Блин... - над этим я и в правду не заморачивался, думал потом разобраться. И это потом уже наступило - еще одна проблема на мою голову... Хотя почему на 'мою', у меня есть прекрасная возможность спихнуть на другого.
  - Марина, а ты не хочешь занять должность директора по... работе с персоналом? Как-никак, а административная работа гораздо ближе тебе по профессии, чем управлением роботами.
  - Ура, дошло! Я согласна...
   Как оказалось девушки довольно сдружились за прошедший месяц и даже умудрились поспорить, приду я к распределению ответственности сам или меня все же надо извлечь из капсулы и заставить заняться административной деятельностью? Увы, пришлось доставать и капать на мозги.
  
  - Теперь, раз мы договорились, то я, пожалуй, пойду, - засобиралась Марина.
  - Вот так, сразу, уходишь?
  - Да, раз уж назначил меня на должность директора, то позволь работать самостоятельно, - девушка подхватила сумочку и направилась к выходу.
  - Хорошо, работай одна, но может, просто посидим, поужинаем втроем? - не работать же, в конце концов, постоянно? Так и недолго свихнуться!
  - Я бы осталась, только боюсь, вам стоит остаться наедине. Ведь у Мелиссы на тебя есть еще некоторые планы, - одобряюще подмигнув подруге, Марина выпрыгнула из комнаты.
  - Да? - я перевел удивленный взгляд на Мелиссу.
  - Да, должок свой не забыл? - проурчала хищница, осторожно подкрадывающаяся ко мне поближе.
  - Не забыл, но ты же не одна мне помогала, да и... - я попытался отбрыкаться от выполнения желаний, просто на всякий случай, а то уж больно сильно блестят глаза девушки.
  - Да перестань ты, - Мелисса оборвала меня, приложив палец к моим губам.
  - Всего одно небольшое одолжение, да и тебе наверняка оно тоже понравиться, - девушка без капли стеснения присела ко мне на колени.
  - Ладно, и что же ты хочешь в качестве награды? - я побоялся, что если продолжу сопротивляться, то меня сейчас же и загрызут.
  - Как что? - Мелисса провела томно пальчиком по груди и потянулась к пуговице на воротнике.
  - Чего может хотеть одинокая женщина от мужчины? - вопросила девица до краев наполненным похотью голоском...
  
  На следующее день.
  
  - Определенно жить хорошо... - тело после длинного и приятного для обеих сторон заезда блаженно нежилось на мягкой перине.
  - А хорошо жить, еще лучше! - словно прочувствовав витавшие в голове мысли, бесстыдница, не дававшая спать всю прошлую ночь, прижалась ко мне покрепче.
  - Вот же я попал, - уже под утро наглая морда сообщила о своем намерении получать зарплату исключительно натурой.
  - Хотя, чего я напрягаюсь? Это не эксперименты какие-то, можно спокойно расслабиться и получать удовольствие...
  - Эх, жаль, моря здесь нет, - только мягкого шума бьющихся о берег волн не хватало для полноты картины.
  - Надо бы покопаться в медиатеке, вдруг найдется какая-то запись, - я уже мысленно подключился к Ренессансу, но подумал: - Зачем ограничиваться имитацией? Ведь есть возможность сделать на борту корабля бассейн... или даже полноценное море! Все равно для нескольких десятков, а то и сотен тысяч человек корабль слишком велик при традиционной планировке, так что можно немного пошиковать! - Прошлые планы нуждались в корректировке, так как негде взять такую большую ораву для населения города, да и незачем - при использовании роботов и нескольких десятков рабочих достаточно, надо только обеспечить им комфортные условия проживания, чтобы не сбежали ненароком...
  - Скажем, бассейн размерами три на семь километров хорошо так впишется в существующую конструкцию, а если сделать помещение высотой всего метро сто, что довольно много и достаточно для имитации открытого пространства, то зона отдыха займет всего лишь одну пятидесятую от общего объема корабля. А посередине искусственного моря искусственный остров с пальмами, мангалом и домиком для постоянного проживания капитана... - в голове мелькали заманчивые мысли, и даже отсутствие рыб, пальм и барашков в распоряжении меня не останавливало в этот момент.
  - Ну, и еще такой же отсек для экипажа, я же не совсем эгоист, чтобы получить в личное пользование целый остров и не делиться с остальными. А недостающие растения и животные можно...
  - Внимание! Зафиксирован процесс образования гипертуннеля! Защитные подсистемы выходят на предельный режим... - в тихое мирное утро бесцеремонно вторгся бортовой компьютер Ренессанса.
  - Мать! - легкую сонливость как рукой сняло, когда я осознал, ЧТО сообщил Ренессанс. - Расстояние до точки пробоя метрики?
  - Вычисляется... От ста миллионов до миллиарда километров... Установленный уровень угрозы минимальный - снижение боеготовности до уровня 3... Активация систем маскировки, остывание обшивки через двести три секунды, - после нашей совместной с отцом Павлом работы напильником над ИИ корабля Ренессанса тот больше не являлся электронным болванчиком, а мог принимать простейшие решения автоматически.
  - Отозвать все внешние дроны и соблюдать режим маскировки до спецприказа, - кто бы к нам ни прилетел или ни улетел, осторожность сейчас не помещает.
  - Принято, - сухо сообщил компьютер.
  - Пчела, запустить процедуру определения реперной точки.
  - Внимание! Ошибка - гиперворонка нестабильна. Внимание! Ошибка - отзыв дронов ?1-4 и 8,9 невозможен - модули не обладают достаточным запасом хода, чтобы осуществить стыковку.
  - Пчела, продолжать выполнение процедуры, - туннель еще не сформировался до конца, поэтому точные координаты еще определить не удалось, но достаточно того факта, что воронка открылась на орбите шестой планеты и открылась она ИЗ системы вовне.
  - Входящее соединение с поверхности планеты...
  - Принять! - мысленно скомандовал я и тут же задал вопрос взволновавшейся Кии: - Можешь определить размер воронки и стадию формирования?
  - Нет, оборудование не подходит, только сам факт наличия и местоположение.
  - Всего-то? - вопросов, откуда у девушки, занимавшейся исследованием квантовых колебаний, оборудование, способное их засечь, не возникало, а вот почему оно не может сказать больше, чем сенсоры Пчелы - совсем другое дело.
  - Время подробного анализа - пять-шесть часов, тогда смогу сказать больше. Но если судить по расположению вне узловой точки первого класса, то туннель почти наверняка ведет в неосвоенный космос...
  - Рррр, - происходящее на орбите шестой планеты и так являлось тайной за семью печатями, а теперь еще и туннель, ведущий незнамо куда.
  - Замечена дестабилизация воронки, предполагаемое время закрытия семь, шесть... - процесс формирования оборвался так же внезапно, как и начался.
  - Неудача, - прошептала девушка, когда гипертуннель изверг последнюю партию кварков перед окончательным схлопыванием. - Что видно в телескопы?
  - Ноль на палочке, все загораживает планета, - кто бы ни приводил неудавшийся эксперимент, но он не спешил показать себя миру, так же как и я, скрываясь на обратной стороне планеты с точки зрения двух самых густонаселенных точек - 'Старого' и 'Нового' Лазаря.
  - Жаль... Значит, начался третий... - голос погрузившейся в размышления девушки затих.
  - Третий? - слух зацепился за последнее услышанное слово.
  - Третья, - подправила Кия и пояснила оборвавшуюся фразу: - Третья волна колонизации. Первая с Земли, вторая с Аргона и Селезии, а это третья - как видим, неудачная...
   Спустя всего лишь минуту малейшие отголоски открытия воронки утонули в природном фоне местных астероидов.
  - Вытащи меня отсюда!
  - А строительство и прочие эксперименты? - вяло пробурчал я, пропуская через себя собранные Пчелой потоки информации.
  - Основной план уже выполнен, и даже дроны перешли под контроль Ренессанса, если ты не заметил! - и вправду, шестерка пауков недовольно ругалась в лог о невозможности преодолеть гравитацию планеты.
  - А вот откуда они взялись? - я закончил обработку данных, но ничего нового не получил, так что целиком переключился на беседу с Кией.
  - Да и чего торчать на планете, если на орбите такое творится? А ведь еще что-то обязательно случиться, уж поверь моему хвосту!
  - Нет! Не надо нам ничего ТАКОГО, - жизнь на корабле только сейчас стала налаживаться и вошла в спокойное русло.
  - Значит надо готовиться. Ты хоть сделал зонды-разведчики? Или все так же полагаешься исключительно на сенсоры Пчелы и Ренессанса? - девушка сделала болезненный выпад.
  - А о строительстве шаттла ты думал? - вопросила Кия, но тут же махнула лапкой, поняв бессмысленность дальнейших расспросов...
   Что и сказать, небольшая недоработка планирования - надо было позволить Имрану действовать самостоятельно, и сейчас бы уже имелось несколько судов для ведения дальней разведки, а так остается только гадать о произошедшем за многие миллионы километров отсюда. Не посылать же напичканную высококачественной электроникой Пчелу? Особенно учитывая странную пропажу нескольких десятков судов в том регионе. Но и не обращать внимание на открытие гипертуннеля нельзя, гиперврата - это не какая-та станция или корабль, там необходима масса высококачественной электроники и редких металлов. Да даже строительство Ренессанса не требует и сотой доли таких усилий - он же не состоит целиком из процессорных кластеров и ректоров пополам с генераторами силовых полей?
   В общем, пытаться определить личность ответственных за строительство врат надо немедленно! А значит, надо покидать уютное гнездышко и лезть в медкапсулу - работы предвидится не много, а очень много!
   Итак, первым делом надо провести разведку и уже после принимать какие-либо меры, а значит надо построить несколько автоматических зондов для сбора информации. От зондов требуется не очень многое - всего лишь прилететь на орбиту шестой планеты, произвести видеосъемку и передать результаты назад, но опять же существует несколько "но". Во-первых, расстояние - для всех имеющихся в базе зондов путь займет недели, а то и месяцы, что слишком долго. Также надо построить зонд ретранслятор, чтобы не навести чужаков на наше местоположение, да и оборудовать системами маскировки сам разведчик не помещает.
   Под выдвинутые требования идеально бы подошел паук, оснащенный ионным двигателем - небольшой, малозаметный, проворный и... дорогой. Запас автоматических дронов жестко ограничен, так что в полет отправится обычный муравей с жестко прописанной программой. Опять же мороки меньше будет - ведь таким относительно дешевым зондом можно с легкостью пожертвовать после завершения операции. Уберем только у него руки и добавим парочку дополнительных сенсоров, вот разведчик и готов.
   Одно плохо - ионные двигатели требует редкоземельных металлов, а с ними на орбите напряженка. Для нескольких десятков зондов металлов в закромах найдется достаточное количество, но чтобы продолжить стройку Ренессанса, надо озаботиться поставками сырья.
   Копать и вывозить ресурсы с поверхности планеты долго и нудно - слишком много их необходимо, а вот добыче в большем поясе астероидов ничего не мешает. Значит параллельно с ведением разведки начинаем процедуры по перебазированию Ренессанса в пояс астероидов, подальше от любопытных глаз, поближе к драгоценным ресурсам.
   Правда, хорошо бы перед отлетом захватить Кию вместе с партией пауков, но эту задачу можно поручить Имрану - пускай спроектирует и построит орбитальный челнок. Знаний должно хватить, а уж рабочих так и вовсе полно - всех рабочих передам под его контроль, а сам займусь тем, что давно пора сделать - строительством ядра корабля.
   В целях безопасности, помогать мне в этом нелегком деле будут пауки - только автоматические дроны могут скрытно возвести боевую рубку и сохранить место ее расположения на корабле в тайне. Пускай это приступ паранойи, но доступ в сердце корабля должен быть ограничен, желательно на таком уровне, чтобы никто и не знал о его существовании. А то в текущий командный центр проникнуть может кто угодно и... нет, не подключиться - такие промашки в системе безопасности только киношные злодеи допускают, но вот вывести из строя капитана, бортовой ИИ и добрую половину экипажа - это запросто.
   Собственно, вычислительные мощности уже начали рассредотачиваться по всему объему судна - третий и пятый процессорный кластер выйдут на рабочий режим через двое суток, когда завершится очередной цикл производства процессоров. Осталось только поместить мою тушку в более безопасное место, чем проходной двор. Мне почему-то только сейчас в голову пришла мысль, что пока рассудок решает важные задачи, тело абсолютно беззащитно.
   Благо, выполнить задумку довольно просто - никто, кроме меня, не знает плана всего судна целиком, так как остов судна строили автоматические пауки, а они никому не скажут, что некоторые из, казалось бы, несущих конструкций на самом деле полые внутри. Гигантские размеры корабля требовали силовых каркасов гигантских размеров, поэтому в местах стыков фальшивых труб запросто размещалось все необходимое, а именно - медицинская капсула с запасом реагентов для постоянной работы в течение двух сотен лет, небольшой вычислительный кластер, способный при необходимости полноценно управлять судном, генератор силового поля и реактор второго класса. Последний занимал добрую половину полезного объема, так как обладал значительной мощностью, уходящей на поддержание силового поля.
   Такие меры предосторожности гарантировали безопасность капитана даже в случае проникновения на борт групп, вооруженных тяжелыми плазменными горелками, и оставалось лишь решить один вопрос - как попасть внутрь капсулы, фактически являющейся полностью автономной. Единственная приходящая в голову мысль - строительство лифтовых шахт в несущих конструкциях - выходила чрезмерно затратной, ведь размеры корабля совсем не маленькие, но ничего не поделаешь - не запираться же в капсуле навечно? Особенно после последней ночи...
  
  Глава 9
  
  Адъютант, командный мостик Рвения.
  
  - Восемнадцать крейсеров... - охнул адъютант, когда сканеры произвели идентификацию сил Федерации.
  'Откуда они здесь?!' - противник опроверг все классические теории, совершив засаду в открытом космосе.
  - Оставить панику! - рявкнул громовой голос, когда по мостику поползли панические нотки. - Они нас еще не видят!
  'Точно! Они же просто идут на...' - слова встали в горле, когда адъютант понял, что вытянутая цепочка крейсеров несется прямо в сторону старого Лазаря.
  - Звеньям с альфа по дельта, огонь по головному крейсеру! - Бенедикт, главнокомандующий вооруженных сил Республики, не стал тратить время на активацию нейрошнура, а отдал приказ по старинке голосом.
   Еще секунду назад пустой космос пронзили сотни лазерных лучей. Невидимые для обычного глаза, они неуклонно раз за разом поражали гигант военной промышленности Федерации, фокусируясь на одной цели. За доли секунд тонкая пленка силовых щитов канула в небытие, и лазеры принялись за обшивку. Прочнейшие сплавы плавились и испарялись за доли секунды под непрерывным обстрелом сразу сотни судов, но дальше дело не шло - даже перейдя в форму плазмы, металл продолжал поглощать лазерные пучки, не пропуская их дальше к обшивке.
  - Сэр, температура на поверхности обшивки достигла пятидесяти тысяч градусов! - рапортовал один из многочисленных подчиненных, но командир уже ушел в мир грез и взирал на поле боя через многочисленные камеры и датчики.
   Прикрывшись системами маскировки, оба флота спешили по своим делам, и лишь случайность заставила их пересечься. Один из дальних разведчиков решил покрасоваться перед напарниками и отлетел на две тысячи километров в сторону, где и обнаружил несущиеся по инерции крейсеры, соблюдавшие режим радиомолчания. Помимо тишины в эфире, федералы заглушили реакторы и выстроились в линию, чтобы осевшие на Лазаре республиканцы узнали о прибытии вражеского флота как можно позже. Похожие по форме на вытянутую грушу, крейсеры имели длину в несколько сотен метров и являлись одними из самых страшных судов, когда-либо выходивших из-под руки человека. Ужасающая мощность главного калибра и чрезвычайное бронирование, вот что соединялось в этих монстрах.
   Даже сотня судов не нанесла серьезного урона головному крейсеру - пускай его и окружает сверкающее во всех диапазонах облако газа, но оно довольно плохо проводит тепло, поэтому вся совместная мощность флота Республики уходила на нагрев облака, а не на дальнейшее прожигание десятиметровой брони. С тех пор как Федерация приняла специальные меры для удержания облака плазмы около корабля, вскрыть хоть один крейсер стало неимоверно сложно.
  - Черному звену нанести удар по замыкающему крейсеру! - Бенедикт отдал приказ и мысленно перекрестился, ведь если крейсеры успеют активировать зенитные орудия, то на элите военных сил можно поставить крест.
   Хищные птицы сорвались с места и по широкой дуге понеслись в тыл колонны. Эти переоборудованные портовые тягачи не несли на себе многометровой брони или же мощных силовых щитов, но отличались чрезвычайно большой маневренностью. Стайка темно-золотистых фрегатов вплотную подлетала к противнику и наносила гравитационные удары с низкой орбиты. Раньше генераторы тяготения использовались для буксировки судов в доках или для подавления эффекта инерции при перелете от одной жертвы к другой, а теперь, выведенные на максимальную мощность, они перемалывали хрупкое оборудование...
  - Зачистка замыкающего корабля начата, - спокойно произнес адъютант, когда спецгруппы вышли на дистанцию атаки.
  - Хорошо, продолжайте, - буркнул Бенедикт, уже и не помня, сколько раз он произнес эту фразу хотя бы за последний месяц.
   Ведь, что скрывается за этим простым и рутинным словом "зачистка"? Уничтожение высокотехнологичных приборов, чтобы противник не смог продолжить бой? Нет! В первую очередь, зачистка очищает судно от присутствия людей! Человеческое тело не выдерживает перегрузок в десятки g, а лишенный экипажа корабль становится почти безвредным. Казалось бы, перед тобой враги, забравшие сотни мирных жизней просто из-за нежелания расплачиваться за еду, но почему же сердце обливается горькими слезами при виде крейсера, разрываемого на части гравитационными волнами?
  - Сэр, флот противника начал процедуру торможения, - тяжелые и громоздкие суда Федерации разгонялись и тормозили крайне неспешно, что дело их отличными мишенями, но невероятная живучесть компенсировала недостаток маневренности.
  - Понесенные потери? - с закрытыми глазами спросил командир, чтобы никто на мостике не видел его смятения.
  - Нулевые... с обеих сторон.
  - Птицы, отбой! Тыловой корабль уже мертв! - Бенедикт отозвал слабо бронированные суда, пока они не попали под действие гравитационных излучателей противника. Замыкающий корабль расплатился сполна за свою промашку, когда он вышел из зоны действия ПКО других членов группы.
   Полагавшиеся в первую очередь на скорость и небольшие размеры, черные птицы становились совершенно беспомощными, когда теряли свободу маневра. Стоит только гравитационному лучу зацепиться и на пару секунду остановить корабль, как залп главного калибра не оставит от судна и следа. По сравнению с лазерным лучом, шары плазмы летели чрезвычайно медленно и редко попадали по подвижным мишеням, но если все же достигали цели, то оставалось только молиться - ведь флот Республики полагался исключительно на мобильность и щиты, а последние защищали только от ударов по касательной. Но только, крейсер не полагается исключительно на главный калибр, а еще использует зенитные лазеры, не требующие попадания цели под действие гравитационный сетки.
  - Противник игнорирует потери и перестраивается в атакующий клин!
  'Черт', - сквозь зубы чертыхнулся Бенедикт, не ожидавший столь яростного напора. Обычно, корабли Федерации перестраивались в сферу, ощетинившуюся во все стороны дулами излучателей, чтобы защититься от назойливых штурмовиков, но сейчас крейсеры увидели нечто ценное и теперь рвались к нему, не считаясь с потерями.
  - Драконам начать операцию! - командующий использовал один из последних тузов в рукаве, чтобы хоть как-то сравнять шансы, все же сотня фрегатов, десяток черных птиц да еще десяток спецкораблей разных марок - это ничто против железной поступи восемнадцати крейсеров.
  - Приняли, - откликнулись три грузовых тягача, летавшие за конвоем на расстоянии в несколько миллионов километров. Взяв курс на крейсеры, они встали в разгон, не забыв поставить на взвод два-три многотонных снаряда. В отличие от всех прошлых попыток, когда бомбардировщики швырялись астероидами, начинка новых снарядов кардинально отличалась, поэтому командующий и держал факт их наличия в рукаве.
  - Подлетное время восемь минут, - холодно заметил адъютант, не одобрявший размещения стратегически важных единиц столь далеко.
  - Противник вышел на дистанцию эффективной работы плазмы! - завопил тактический компьютер, предвещая начало артиллерийской дуэли.
   Игнорируя жалкие потуги объеденного флота, массивные крейсеры прошли сквозь рассыпавшийся в стороны строй и сравняли скорость со своей жертвой. Передвигаясь неспешно и величественно, они казались артистами, вышедшими на подиум под бурные аплодисменты народа. Раскаленная докрасна обшивка словно призывала всех подлететь поближе и посмотреть на ужасающее представление, грозившееся начаться с минуты на минуту.
   Наконец-то крейсеры завершили маневрирование и развернулись носом в сторону... Нет, не в сторону командного корабля Республики и не в сторону двух груженых под завязку транспортников, а в сторону недостроенных гиперврат. Именно их флот Республики перевозил в безопасное место после успешно проведенной операции, и именно они стали первоочередной целью для ударного флота Федерации, не желавшей восстановления правопорядка в системе.
   Броневые плиты на носу кораблей отошли в сторону, обнажая двадцатисантиметровые провалы главного калибра. Лазеры тут же попытались проникнуть внутрь и выжечь ствол изнутри, но сложно сжечь то, что удерживает и направляет плазму температурой в много миллионов градусов. Кто бы мог подумать, что рейлаганы, еще год назад являвшиеся фантастикой, прочно войдут в обиход, заслужив славу чрезвычайно мощного, но недальнобойного вооружения.
   Как Федерация смогла создать подобное, оставалось загадкой для ученых Республики, не способных не то что создать эффективную защиту, а просто скопировать существующее оружие. К сожалению, рейлаганы устанавливались только на суда класса крейсер, поэтому получить хоть один рабочий экземпляр Республике не удалось - сложно уничтожить столь бронированную громадину, не повредив при этом реактор, а именно он являлся главной частью оружия.
   Процесс выстрела шел в три стадии. Сначала в рабочую камеру реактора вбрасывается дополнительная партия водородного топлива вперемешку с более тяжелыми элементами. Бурно текущая термоядерная реакция дополнительно стимулируется лазерным обжатием, доводя температуру снаряда до нескольких десятков миллионов градусов. Следом идет процесс забора раскаленного металла из рабочей зоны и относительно долговременная стабилизация снаряда в небольшой шарик, который на заключительном этапе выстреливается в сторону цели.
   Лишавшийся верхних электронных оболочек металл чрезвычайно заряжен, и лишь стабилизация силовым полем удерживает снаряд от взрывообразного разрушения под действием отталкивающих кулоновских сил. Выстрел из рейлагана, действующего по принципу пушки Гаусса, разрушал хрупкое равновесие снаряда, поэтому дистанция эффективной работы оружия составляла ничтожные значения по меркам безграничного космоса, но поражающая мощность ужасала.
  - Залп! - все собравшиеся на мостике на секунду отвлеклись и взглянули на обзорные экраны.
   Из темных провалов на корпусах кораблях, вырвались миниатюрные солнца, мгновенно затмившие даже полыхающий нестерпимым жаром головной крейсер. Разогнанные до скоростей в тысячи километров в секунду, они обрушились на недостроенный бублик. О том, что с расстояния в десять километров крейсеры промажут по столь большой цели, оставалось только мечтать, все двенадцать снарядов угодили точно в яблочко.
   Толстая оболочка щитов, укутывающих врата, на мгновение стала видимой в оптическом диапазоне, показав всем окружающим воистину сюрреалистическую картину - в месте каждого попадания снаряда пленка продавилась вглубь на пару сантиметров, тем самым коснувшись обшивки. В местах соприкосновения обычного материала и чистой энергии произошло рождения целого урагана частиц. Большая часть из них принадлежала к разряду фотонов, поэтому пленка и становилась различимой обычным глазом, а попытки автоматики выпрямить поле лишь приводили к возникновению ряда светящихся разными цветами колец вокруг места удара. Переливаясь, словно новогодняя елка, всеми оттенками цвета от мрачно фиалкового до кроваво красного, врата служили прекрасным услаждением для глаз.
  - Состояния щитов? - каким бы красивым зрелищем это ни являлось, но первоочередная задача снарядов нести разрушение, а не радость.
  - Выдержат еще десятка два залпов, не больше, - ответил адъютант.
  'Черт! Их слишком много!' - сдавленные мертвой хваткой ручки капитанского кресла жалобно заскрипели.
  - Флот перенос огня на пятый крейсер. Оракулы, фокусировка на восьмом. Активировать перегрузку щитов, - командующий отдал распоряжения и принялся неистово молиться, чтобы генераторы щитов выдержали достаточное время для уничтожения вражеской группировки.
   Холодный и безжизненный космос вновь озарился потоком лазерных лучей, снова и снова прожигавших толстую обшивку крейсеров. Полтора метра сплошного тугоплавкого металла - сложное препятствие для горнопроходческих лазеров, вынужденных работать на предельной дальности, где эффективность падает почти до нуля, но тем не менее, броня мало-помалу поддавалась.
   Вот половина маневровых двигателей пятого крейсера приказала долго жить, и теперь корабль ворочался в пространстве со скоростью улитки. Вот смолкла первая батарея зенитных лазеров, а следом за ней и вторая. Командир звена штурмовиков увидел в этом шанс, и попытался нанести гравитационный удар, но... стоило хлипким кораблям приблизиться на два десятка километров, как одна из батарей ожила и выплюнула смертоносный пучок фотонов.
   Не встретив на своем пути более серьезного препятствия, чем пара сантиметров стали, высокоэнергетические частицы прошли сквозь корабль, словно нож сквозь масло. Небольшое расстояние и слабое бронирование штурмовика сделали свое дело, и в обшивке появилась аккуратная дырочка размером с мяч для пинг-понга, а отразившееся от многочисленных металлических поверхностей лазерное излучение выжгло сетчатку пилота. К счастью, пилот не успел ничего ощутить, так как помимо обшивки и двух внутренних переборок луч снес левое плечо скафандра, а последующая взрывная разгерметизация отправила пилота в мир иной.
   Остальные хищные птицы благополучно завершили стремительный бросок и вышли на низкую орбиту. Стоило только кораблям погасить относительную скорость, как темно-золотистый корпус подернулся рябью от включившихся в боевой режим генераторов гравитации. Лазерная же батарея только заканчивала цикл перезарядки, поэтому судьба крейсера казалось предрешенной, но вмешался пресловутый человеческий фактор.
   В экипажи штурмовиков брали людей только с исключительной реакцией, а само пилотирование осуществлялось только посредством прямого подключения, поэтому пилоты черных птиц максимально приблизились к теоретическому пределу эффективности управления кораблем. Но даже этого не хватило, а если точнее, то слишком быстрая реакция и погубила оставшихся членов звена.
   Пока привязанное к креслу тело стоически переносило все перегрузки, мозг пилотов перерабатывал весь массив поступающих данных: мертвые зоны в ПКО, уязвимые точки на крейсерах и прочая полезная информация непрерывным потоком шла с кораблей поддержки, замерших на расстоянии от основной схватки. Усыпанный гроздьями антенн Оракул не только служил объектом постоянных насмешек за походивший на морской огурец корпус, но и являлся источником неоценимой информации. Именно благодаря наличию специализированных судов, способных просканировать крейсер насквозь, Республика еще не проиграла. Одно дело пытаться уничтожить крейсер грубой силой, и совсем другое дело - знать уязвимые точки и бить только туда, да и знать о том, что ты на прицеле вражеских батарей, не помешает.
   Именно сообщение о реактивации зенитных лазеров, небезосновательно выбравших черных птиц в качестве основной цели, и поставило крест на звене. Даже прошедшие строгий отбор пилоты черных птиц все еще оставались людьми, которым не чужд инстинкт самосохранения. Глубоко подавленный медикаментозными препаратами, он на мгновенье проснулся, когда пилоты осознали работоспособность батареи, и отложил активацию ударных генераторов на десятые доли секунды, но именно их хватило на перезарядку батареи.
   Второй залп зениток оказался гораздо страшнее, чем первый. Теперь луч и не пытались сфокусировать, а просто вдарили широким конусом, задевшим все близлежащие корабли. Мощностью пучок не отличался, но вибрирующая под действием генераторов гравитации обшивка стала очень хрупким материалом, поэтому корабли разлетелись на кусочки, словно стеклянная ваза, упавшая на пол. Наводившее страх звено черных птиц перестало существовать, но свою задачу все-таки выполнило - автоматика корабля, подбитого первым, отработала четко, и нанесла удар в момент активации зенитной батареи. В обычном случае, одиночный гравитационный удар не нанес бы никаких повреждений, но рейлганы и зенитный орудия выпили запасы энергии до дна, поэтому на активацию защитных барьеров просто не хватило энергии.
  - Ааа, - адъютанту командира почудилось, что он слышал предсмертные вопли сотен людей, взаимно истребивших друг друга за какие-то два десятка секунд.
  - Потеряно черное звено, - тактический компьютер услужливо вел подсчет выведенных из строя кораблей, но он не учитывал одного - людей.
  'Девяносто восемь человек!' - направленный гравитационный импульс забрал жизни не только восьмерых космических пиратов, прикрывающихся словом Федерация, но и девяти десятков рабов, содержавшихся в нечеловеческих условиях на каждом из крейсеров.
   Пираты услужливо вещали напрямую из переполненных отсеков, чтобы каждый из пилотов мог сам увидеть результат своих действий. Ведь далеко не каждый решится забрать невинные жизни, особенно если среди них могут оказаться знакомые или родственники. Такой психологический трюк придумал федерал по кличке Линкольн. Он посчитал этот ход достаточно остроумным и поспешил сообщить всем вокруг, но железная рука военного департамента подзакрутила гайки вольным пилотам. Теперь в вооруженных силах использовались только модифицированные специальным образом корабли, и программа модификаций обязательно включала установку шифрования на каналы связи. Помимо устранения каналов утечки информации, она также решала вышеуказанную проблему, так как только штаб флота мог принимать нешифрованные сообщения.
  'На крейсерах находится больше двух тысяч рабов!' - от сухих цифр волосы по всему телу вставали дыбом.
  - Угу, - тяжело вздохнул капитан, смахивая слезинку с края глаза.
   Для других членов экипажа Рвения сообщения от кораблей Федерации оставались загадкой, поэтому они и не могли понять капитана, искреннее сожалевшего об уничтожении каждого крейсера противника. Разумом он понимал, что те люди обречены, но душой все еще не мог смириться.
  - Проект черная птица, уничтожение произошло путем... - адъютант принялся за доклад, строчка за строчкой, описывая технические причины гибели элитной эскадрильи, чтобы хоть немного отвлечься от безумства, происходящего вокруг. Все равно, вся роль человека ограничивалась выбором цели для атаки, а все остальное компьютеры способны сделать самостоятельно. Да и, как показал инцидент с черными птицами, помощь человека в выборе цели может не только помочь, но и навредить...
  
   Между тем, в бой вступили главные силы Республики - Оракулы. Подобно кораблям дальней разведки, крейсеры несли продвинутые радарные системы и мощнейшие вычислительные комплексы, что делало возможным сопровождение целей на расстоянии до пяти световых секунд. К сожалению, чтобы добиться столь выдающихся характеристик, инженерам пришлось сделать сенсорный комплекс узконаправленным, поэтому корабль мог сопровождать лишь очень ограниченное число целей, а именно пять, по одному на каждое из двухметровых радиолокационных зеркал, расположенных на носу. Это ограничение не имело бы значения, если бы не одно но - для захвата цели требовалось предварительное наведение с помощью всенаправленных сенсоров, а дистанция их работы оставляла желать лучшего.
   В итоге, если учитывать специальные меры, предпринятые противником, Оракулам требовалось подпустить соперника почти вплотную - на пару тысяч километров, что сводило на нет все преимущества продвинутой электроники. А отсутствие многометрового бронирования и вовсе ставило крест на проекте, но выход нашелся в исторических книгах. Пускай гигантские на фоне размеров судов расстояния между кораблями делают бессмысленными большую часть маневров, но все же там можно почерпнуть важный факт - сражения не выигрываются одиночками. Даже простая координация кораблей и фокусировка огня на одной цели позволяет перевесить ход битвы на свою сторону, что уж говорить о более плотном сотрудничестве.
   Так, Оракулы полагались не только на свои сенсоры, но и получали потоки данных от всех кораблей флота. Комбинируя все полученные результаты, они могли захватить цель и на предельной дистанции, а дальше участь незадачливого судна была предрешена. Пятидесятиметровое зеркало на носу корабля могло сфокусировать лазерный пучок на расстоянии в несколько световых секунд, что позволяло наносить удары до победного конца: вражеский корабль просто не успевал ни выйти за пределы радиуса поражения, ни подойди на дистанцию выстрела к Оракулу, ведь тот тоже не стоял на месте, а двигался.
   Единственным недостатком лазеров большого калибра, как в шутку их окрестили пилоты, был большой радиус пятна. Даже применение невиданных ранее размеров зеркала не перевесило законы физики, поэтому на рабочей дальности в три световых секунды ни о какой фокусировке говорить не приходилось - пятиметровое пятно - вот теоретический минимум, а на деле еще больше. Этот лазер не прожигал аккуратную дырочку, а грел всю обшивку целиком, тем самым выполняя свое предназначение.
   Ведь несмотря на адский холод безвоздушного пространства, проблема отвода всех этих гигаджоулей от перегретой обшивки вставала в полный рост. Космос - он такой безграничный и... пустой, а тепло нельзя передать пустоте, как бы мы этого ни хотели. Остается только отвод тепла способом излучения, но и здесь конструкторов крейсера поджидали технические трудности: скорость процесса сильно зависит от температуры (~t^4), а допустимый диапазон для человека и оборудования очень мал, поэтому требуется строить громоздкую систему терморегуляции, перераспределяющую тепло на излучательные пластины. Разогреваясь до нескольких тысяч градусов, они обеспечивают сносные условия для работы техники и экипажа, но все равно температура внутри корабля не падала ниже тридцати пяти.
   Совместно все эти технические новшества придали Оракулу вид небольшого цветка, где роль пестика играло зеркало главного калибра, системы сопровождения цели выступали в роли тычинок, а вытянутый корпус и пластины охлаждения походили на ствол экзотического растения. Столь сложная конфигурация диктовалась особенностями работы лазеров высокой мощности и небольшой прихотью главного инженера. Ведь если корабль полагается только на щиты, то зачем все эти гладкие поверхности и зализанные корпуса, если внутренние системы имеют совсем другие размеры и форму?
   Броню же не использовали по следующим причинам: десять сантиметров металлокерамики не выдержат напора плазмы, а более толстый слой брони сделает из относительно маневренного крейсера неповоротливую громадину. Небольшая маневренность не была бы помехой, если бы не жесткая фиксация главного зеркала. Небольшую подстройку можно выполнить и на этапе формирования пучка, но все же основным способом наведения главного калибра Оракула оставалось вращение вокруг собственной оси.
  - Тестирование реакторов завершено... Тестирование систем фокусировки завершено... Системы охлаждения работают в штатном режиме... Активирована накачка рабочей зоны, - летели данные о состоянии Оракулов.
  - Что ж, посмотрим на способности моих малюток, - про себя пробурчал адъютант, лично курировавший проект создания ударного флота.
  - Накачка завершена. Залп... Идет накачка рабочей зоны, - рапортовали Оракулы, пока волновой пакет жестокого излучения летел в пространстве.
   А через две секунды на обшивке крейсера вспыхнуло красное пятно. Сразу целый слой брони испарился в вакуум, а по оставшимся броневым плитам побежали трещины - расширяясь под действием температур металл не находил себе выхода, поэтому разрушал корабль изнутри. Но самый главный поражающий фактор проявился еще через пару секунд.
  - Замечен выброс хладагента, - в отчаянной попытке крейсер попытался сбросить избыток тепла, но не успел.
  - Детектируем тепловой выброс, - переданное тепло достигло реактора и... вывело из строя сверхпроводящие магниты. Резко скакнувшее сопротивление цепи вызвало дальнейший нагрев реактора, а перегруженная система охлаждения исчерпала запас прочности и отключилась.
  - Восьмой крейсер выведен из строя! - иконка крейсера сменилась с угрожающе красной на мягко желтую, показывающую, что если крейсер и не погиб, то надолго лишился энергии, а, следовательно, и возможности что-либо предпринять.
  - Отлично... Просто отлично... Еще бы время перезарядки снизить с десяти минут... - радовался адъютант на мостике, пока сотня людей заживо кремировалась в оплавляющихся отсеках.
  - Засечена активация двигателей на крейсерах... - получив чувствительный удар, противник заволновался - еще бы потерять целый крейсер за один залп.
  - Нас берут на прицел крейсеры три, шесть и семнадцать! - завопили системы обороны, стоило только лучам радаров скользнуть по обшивке флагмана.
  - Это просто тактический прием, чтобы запугать нас и заставить отступить! Они же неисправны! - с железной выдержкой Бенедикт заметил, что эта тройка кораблей не произвела и залпа за все время схватки.
  - Или же они имеют что-то помимо рейлганов! - вторая пришедшая на ум мысль командующему не понравилась гораздо больше первой.
  - Всем кораблям держать дистанцию! Бомбардировщикам смена приоритетных целей... - посыпались указания с мостика.
   Словно косяк рыб, заметивших акулу, фрегаты ринулись во все стороны. Только вот здесь не моря или океаны, а необъятные космические пространства. Даже свету требуются секунды, чтобы преодолеть расстояния от одного флота до другого, чего уж говорить про корабли. В итоге стремительной и пылающей жаром погони, как в фильмах, не получилось - фрегаты включили двигатели и просто поплыли прочь от не сильно маневренных крейсеров. Многотонные же громадины поделать с этим ничего не только не могли, но и не хотели...
   Четверка странных крейсеров, отошла на почтительное расстояние от своих собратьев и начала метаморфозу. Тяжелые броневые плиты на носу каждого из кораблей разошлись в стороны, словно лепестки розы и наружу выплыло миниатюрное солнце. Подобно фотонному двигателю, неизвестное оружие имело открытый термоядерный реактор, удерживаемый лишь силовыми полями. Правда, в отличие от своего прототипа, ионное орудие имело собственную систему наведения, а не полагалось на повороты корпуса корабля.
   Стоило только лепесткам раскрыться, как в активную зону реактора стало подбрасываться дополнительное топливо. Пылающий жаром шар размером с шар для пинг-понга вырос сначала до размера автомобиля, потом целого дома, но продолжал расти, пока не стал больше фрегата. Стоило только взглянуть на этот феномен, как стало понятно, почему конструкторы не разместили орудие внутри корабля, а вынесли его наружу - иначе просто потребовался бы корабль класса линкора, так предполагалось назвать суда объемом от одной десятой кубического километра.
   Крейсеры продолжили бы и дальше накачивать главный калибр, вот только топлива они несли лишь ограниченное количество, да и опомнившиеся фрегаты начали беспорядочную стрельбу по активной зоне реактора. Силовые щиты преломили или отразили большую часть из выстрелов, да и та, что попала внутрь реактора, не нанесла никого ущерба, но вот только мощность самих систем удержания просела примерно на треть и корабли поспешили избавиться от опасной игрушки.
   В удерживающих полях появилась аккуратная дырочка, и не удерживаемая более плазма ринулась наружу. Крейсеры отчаянно заработали маршевыми двигателями, но вылетающие из сопла ионы разгоняли судно в противоположном направлении, работая на подобие фотонного двигателя. Только вот орудия стреляли не легкими фотонами, а тяжелыми протонами, да и стреляли очень узконаправленно: три конуса частиц потянулись к кораблям управления и поддержки, а последняя нить выстрелила в сторону Оракулов.
  - Двенадцать секунд до столкновения! - выдал бортовой компьютер Рвения, как только опознал угрозу.
  - Вот же черт!!! - пронеслась мысль в голове адъютанта, когда он увидел зону поражения конуса - трехкилометровый в поперечнике луч гарантированно пересекал траекторию полета корабля.
   Это только кажется, что корабли, двигающиеся на скоростях в одну тысячную световой, с легкость уйдут с траектории снаряда, а на деле все иначе. Развитая сенсорная система вкупе с достаточными вычислительными мощностями сводят на нет все эффекты скорости - орудия просто целятся в точку, где будет корабль, а не туда где он сейчас. Остается только уповать на мощность двигателей, способных притормозить или наоборот ускорить корабль, чтобы он вышел из зоны поражения.
  - Входим в зону поражения! - сообщило Рвение, когда первые частицы коснулись силовых щитов.
  - Мощность щитов упала на 1 гигаджоуль... Мощность щитов упала на 0.9 гигаджоулей, - понеслись ровные строчки лога, отражавшего состояния щитов.
  - И все? - удивленно воскликнул Бенедикт.
  - Нет, сэр. Основным поражающим фактором Джам-орудий являются ионы, а они... - высказался адъютант, но не успел завершить речь.
  - Помехи в работе сенсорных систем... Помехи в работе щитовых систем... Помехи в работе... - передаваемая прямо в мозг схема флагмана тревожно вспыхнула красным цветом.
  - Мощность щита восемьдесят процентов от нормы, - защита все еще держалась, но вот внутренние подсистемы умирали одна за другой без видимых причин.
  - Всем кораблям... - последняя команда главнокомандующего флота оборвалась на полуслове, так и не успев дойти до флота, прежде чем флагман утонул в электронном шторме.
   Разреженный поток элементарных частиц не мог нанести серьезные повреждения, но вот зарядить обшивку ему вполне под силу. Ему даже не потребовались силовые щиты - они сами с радостью отдали электроны, а вот корпус зарядился положительно. Недостаток зарядов в обшивке судна незамедлительно сказался на работе всей электроники. Сенсоры, силовые щиты и прочее сложное оборудования вышло из строя, и оглохший и ослепший флагман пал, так и не вступив в ближний бой.
  - Выводят из строя бортовые подсистемы, - закончил для себя речь адъютант.
  
  Грей. Конференц-зал Ренессанса.
  
  - Вы видели последние кадры, полученные нашим зондом, - сообщила Кия по окончании видео-трансляции.
  - Последние? А что случилось дальше? - задал с места вопрос Егор.
  - Нам точно не известно, так как сразу после ионного удара дрон-разведчик вышел из строя.
  - Он попал под удар?
  - Нет, - я помотал головой из стороны в сторону.
  - А почему вы так уверены? Он же висел почти в самом центре сражения, ионная пушка могла случайно задеть дрона, - высказалась некая девушка, имя которой я к своему стыду вспомнить не смог.
  - Позвольте развеять ваши заблуждения. Вероятность 'случайно' попасть по зонду размером с автомобиль крайне мала. А даже если это и произошло, то из-за небольших размеров дрон получил бы лишь малую толику заряда, не способную вывести его из строя. Ионное орудие вообще предназначено сугубо для поражения крейсеров, даже фрегаты не получат должного урона, что уж говорить о дронах.
  - Постойте, а как насчет орбитальных станций, транспортников или нашего Ренессанса? Уж его-то назвать маленьким язык не повернется.
  - Вы абсолютно правы. Ренессанс большой корабль, и в этом кроется его защита от ионного облучения. Простейшие расчеты показывают, что необходимо несколько сотен залпов, чтобы заглушить наши радарные системы. Если хотите, то можете сами убедиться... - я приготовился передать расчеты всем желающим.
  - Предлагаю поверить Грею на слово, мы же все равно не разберемся во всех этих формулах, - махнул рукой Егор.
  - Правду рубишь, темному люду негоже лезть в высшие сферы! - пробурчал Федор, поглаживая бороду руками.
  - Ха... ха, - через мгновение комната словно взорвалась от смеха.
   Каждый из сидевших в комнате людей позволил себе, если не засмеяться, то хотя бы улыбнуться в ответ на полушутливое замечание. Прикидывающийся дурачком Федор как никто другой умел разряжать обстановку, пускай и не очень традиционным способом. Хотя, оставим выбор средства корабельному психологу, он-то всяко больше знает.
  - Но все же желающие поковыряться в формулах могут обращаться ко мне, - сообщил я, когда перешептывания среди команды прекратились.
  - Думаю, обойдемся и без этого, - еще раз выкрикнул Егор.
  - Тогда предлагаю перейти к следующей теме нашего собрания. Как нам теперь известно, боевые действия в нашей системе не только не затихли, а наоборот идут с привлечением все большего количества ресурсов и технологий. Учитывая масштабы привлеченных средств с обеих сторон, боюсь мы просто не сможем остаться в стороне.
  - Ну, ясно дело спрятать такую громадину нелегко, - Егор обвел руками помещение, способное вместить и тысячу человек при необходимости. - Так что рано или поздно нас найдут.
  - Не беспокойтесь. Ренессанс не так просто обнаружить, как вам кажется. Мы все-таки находимся на другой стороне системы от Лазаря, так что солнце нас загораживает от прямого обзора, а о наличии дальних разведчиков у Федерации или Республики мне не известно.
  - Грей, не стоит забывать, что они теперь знают о наличии третьей силы. Кто-то же сбил наш дрон, - подметила подпиравшая стенку Кия.
  - Но какое-то время у нас еще есть, поэтому мы должны приготовиться и дать достойный отпор.
  - Постойте. Почему вы думаете, что нас попытаются взять штурмом? Мы же можем просто договориться с Федерацией о взаимопомощи, - Егор подскочил на месте от удивления.
  - Не получится, - возразила Кия, сонливо потягиваясь. - Просто подумайте немного головой.
  - Пока мы тут устраивали стройку века, Федерация закладывала боевой флот, способный стереть Ренессанс в порошок. А так как они ведь не только используют старые суда, но и ведут принципиально новые разработки, то остро нуждаются в ресурсах. И стоит генералам найти Ренессанс, как его тут же конфискуют ради общего блага, а нас самих заставят пахать в три смены. Нам еще очень повезло, что в суматохе после падения Лазаря мы как-то затерялись, иначе штурмовые команды уже давно бы навестили Матрону.
  - Вы ошибаетесь, парламент не допустит такого ущемления прав, - выкрикнул Егор.
  - Грр, - насмешливо фыркнула Кия. - Парламент может и не допустил бы этого, только его больше нет. Власть в Федерации целиком перешла в руки военных, а они, поверьте моему опыту, совсем другие люди, чем мягкотелые депутаты, и церемониться с нами не будут, просто отберут город и все.
   По толпе прокатился неодобрительный гул, но желающих возразить не нашлось. Все-таки на меня работали не очень глупые люди, а недавно просмотренное видео явно демонстрировало произошедшие в космосе перемены. Эпоха тихого и спокойного космоса подошла к концу, но люди еще не могли принять это душой, поэтому и цеплялись за прошлое.
  - Тихо! - рявкнул я во весь голос.
  - Может это всего лишь домыслы, и Федерация согласится предоставить помощь, но не стоит упускать тот факт, что нынешних систем защиты недостаточно для успешного противостояния крейсерам. Если же мы выступим на одной стороне, то другая попытаются нас уничтожить, поэтому в любом случае модификация систем защиты Ренессансу не помешает.
  - Как вы понимаете, никакие щиты не способны сдерживать атаки крейсеров недели напролет, а значит, мы не можем ограничиться только одним наращиванием мощности щитов и реакторов. Нам необходимо иметь и средства наступления. А это не только зенитные лазерные батареи, но и наличие боевого флота, иначе нас просто загрызут дальние орудия.
  - Постойте, но ведь для флота нужны пилоты? - подняла руку девушка.
  - Да, и именно поэтому я обращаюсь к вам. Я понимаю, что этого не было в контракте, но городу нужны пилоты, а добровольцев взять больше неоткуда, - выкрикнул я, сожалея о слабых успехах в риторике.
  - Грей, позволь спросить. Ты действительно думаешь, что люди, никогда раньше не державшие штурвал в руках, смогут противостоять пилотам, уже имеющим боевой опыт? Да и нас всего лишь полсотни - они же просто шапками закидать могут, не говоря уж о техническом превосходстве.
  - Вы правы, нас действительно очень мало, но вот техническое превосходство понятие относительное. Республика и Федерация далеко продвинулись в сфере развития оружия, но пилотируют корабли все еще по старинке, через экипаж. А какая выгода от присутствия человека на борту? - вопросил я у собравшихся в актовом зале.
  - Даже так, какой спектр задач решает человек? Выбор цели для атаки, или места назначения при перелете? Как-то маловато... Может что еще? - я задумчиво почесал подбородок.
  - Общий контроль систем и устранение неполадок! - подсказал мне Имран.
  - Конечно, но только что экипаж успеет сделать за те десять-двадцать минут боя при обнаружении поломки? Да ничего толком не успеет, а больше ему там делать нечего - бортовой ИИ и сам неплохо ведет огонь, если ему сказать, куда стрелять. Более того, присутствие человека на корабле резко ограничивает подвижность судна, три-четыре десятка g при использовании гравикомпенсаторов и все. Поэтому неплохо бы выкинуть пилота из боевого корабля и посадить его, скажем, на Ренессанс...
  - То есть предполагается, что пилот сидит в безопасности, а его корабль воюет в дальнем космосе самостоятельно. Зачем вообще тогда нужен пилот? - подивилась Марина.
  - Как я сказал, для решения тактических вопросов. В принципе, с этим может справиться и один человек, если перепоручить и большую часть тактики ИИ, но только все случаи не предусмотришь, да и Ренессанс не может контролировать дронов на больших расстояниях. Скажем две световые минуты, это не так уж и много, но вести эффективное командование флотом, когда любая информация запаздывает на две минуты нельзя. Необходимо иметь хотя бы несколько судов для сопровождения боевого флота, пока он будет патрулировать дальние рубежи, и именно для них нужны пилоты.
  - Но все равно командные суда лезть в пекло не будут? - поинтересовался Имран.
  - Нет. На них даже оружие не планируется монтировать, только щиты и двигатели, так что никаких прыжков на амбразуру.
  - В таком случае я согласен. Куда записываться?
  - Подойди к Кии, она теперь наш шеф безопасности, так как она единственная, кто хоть что-то понимает в боевых искусствах, - с радостью назначил бы кого-нибудь другого, но просто некого. У меня же на борту собрались одни пацифисты, бежавшие от военного призыва...
  
   Хорошо еще, они не видели последние секунды жизни дрона. Даже сейчас, спустя целые сутки, жилы судорожно трясутся при воспоминании о снаряде размером с грузовик. Подумать только, какую разрушительную мощь несут десять килотонн стали, просто за счет своей массы! Да наши лазеры кажутся детской игрушкой по сравнению с этими снарядами. А применять-то их как легко! Разогнал булыжник, да направил его на корабль - вот и вся нехитрая наука, позволившая взламывать многометровое бронирование.
   Так, один из снарядов прошил крейсер насквозь, оставив за собой гору перемолотого металлолома, а остальные и вовсе сдетонировали внутри целей, окончательно их разрушив. За какие-то доли секунды флот Федерации сократился на четверть, а еще два судна оказались серьезно повреждены. Бомбардировщики, напротив, отделались легким испугом, когда пронеслись мимо противника вместе с большей частью снарядов.
   Да! Далеко не все снаряды угодили в цель, под огонь попали только те из крейсеров, что халатно висели на месте, а не проводили противоракетные маневры. Их траекторию просто-напросто просчитали и скинули бомбы в предлагаемое место встречи, а вот остальные крейсеры благополучно избежали встречи с гостинцами. То есть небольшое изменение направления движения и все, бомбардировщик не имеет времени для корректировки вектора атаки.
   Правда, некоторые из снарядов пытаются работать по площади, взрываясь еще на подлете, но тогда кинетической энергии не хватает, чтобы пробить многометровую броню. Жаль только, что дрон не оснащался броней, поэтому железное облако нанесло ему необратимый урон. Почему он попал под удар - по случайности или все же Республика его засекла - оставалась только гадать, но факт остается фактом: дрона сбили, а посему исход схватки остался загадкой.
   Посылать дополнительные зонды в данной ситуации было бы рискованным занятием, и пришлось ограничиться лишь пассивным наблюдением через Пчелу. К сожалению, сенсорный комплекс в режиме дальней разведки способен сопровождать только очень массивные объекты наподобие гиперврат, поэтому кроме маршрута каравана вызнать ничего не удалось.
  - Хмм... Все не так уж и плохо, - послышалось со стороны левого плеча.
  - Сколько человек записалось? - спокойно спросил я, даже не обернувшись на голос.
  - Семь человек, а с учетом нас двоих, так и вовсе полноценный отряд, - интригующе прошептала Кия на ухо.
  - Да, действительно неплохо...
  - Угу, отличное число! Завтра же начну тренировки! - девушка стиснула от радости кулачки.
  - Как хочешь... - я одобряющее махнул рукой и зашагал дальше по переходу, но стоило сделать несколько шагов, как у меня в голове словно щелкнул переключатель.
  - Постой. Тренировки?
  - Да, - Кия сделал короткий кивок головой.
  - Как? У нас и двух кораблей нет... - от удивления я несколько раз моргнул.
  - Так мне пока корабли и не нужны. В первое время поработаем над командным взаимодействием, а потом уже видно будет. Но ты только не тормози с постройкой дронов, а то пару практических вылетов надо все же произвести до начала реальных боевых столкновений.
  - Постараюсь успеть за неделю... - в длинном журнале срочных дел появилась еще одна строчка.
  - Долго! - девушка скорчила недовольную мордочку.
  - Увы, но как смогу, так сделаю, - я развел руками в бессилии, но все же передвинул строительство флота на несколько строчек вверх.
  - Хорошо, но учти - промедление смерти подобно! - Кия грозно притопнула ножкой.
  - Понимаю, поэтому прямо сейчас полезу в медкапсулу, - тело развернулось и попыталось шагнуть к лифту, но чья-то рука схватила меня за шкирку.
  - Стоять! Стоять, кому сказала! Кто уже неделю анализы не сдает! - грозно рычала Мелисса.
  - Времени не было... - оправдание прозвучало словно из уст провинившегося пятиклассника.
  - Ах, времени не было! Значит ко мне приставать время есть, а за здоровьем следить времени нет?
  'Чья бы корова мычала', - пронеслось в голове, но ответил я совсем другое: - Прости, давай прямо сейчас сдам.
  - То-то же, - Мелиса мгновенно сменила гнев на милость. - Тогда шевели ножками в сторону медкапсулы, все необходимое на месте сниму.
  - Нет проблем, как раз туда направлялся, - пробурчал про себя и попытался продолжить перемещение.
  - Тебе не кажется, что Грей сегодня какой-то не такой? - поинтересовалась стоявшая в сторонке Кия.
  - Да он просто уставший! - усмехнулась Мелисса, не выпускавшая меня из своих цепких лапок.
  - Аааа, тогда понятно. А то я все гадала, чего же он не испугался.
  - Чего? - я непонимающе уставился на девушек. - Последние сутки, проведенные в капсуле, за отдых не принимаются?
  - Нет!!! Там ты отдыхал физически, а тебе надо еще и умственно! - в унисон рявкнули девушки.
  - Как-нибудь потом отдохну, когда время будет, - я попытался отмахнуться.
  - Никаких потом! Прямо сейчас берешь и идешь отдыхать, а то еще перегоришь на работе! Ты ведь неделями без полноценного отдыха обходился, а чем это чревато, тебе Мела расскажет. Хотя, сегодня же тридцатое число?
  - Вроде да... - послышался неуверенный голос Мелиссы.
  - Пора бы полный медосмотр сделать! - вспомнив дату, Кия взволновалась не на шутку.
  - Так мы и так собирались его сделать, - Мелисса с удивлением повернулась в сторону собеседницы.
  - Полный осмотр! То есть по методике... - вместо названия методики Кия произнесла длинный и непонятный цифробуквенный код.
  - А, поняла, - озадачено прошептала Мелисса.
  - Сможешь?
  - Сделать могла бы, но вот только оборудования у меня под рукой нет.
  - Постой, а как же тот медицинский комплекс в лаборатории? - теперь пришел черед Кии удивляться.
  - Так его какой-то дурак спер! - недовольный взгляд Мелиссы однозначно указал искомого дурака.
  - Ты же разрешила, - я безуспешно попытался изобразить из себя святую невинность.
  - Угу, разрешила, но только ПЕРЕСТАВИТЬ, а не спрятать! Ты ведь не удосужился сообщить, о его новом местонахождении!
  - Ну... Это... - передо мной остро стал вопрос о том, как объяснить текущее местонахождение диагностического комплекса.
  - Не тяни, а просто скажи, куда ты его дел? - голос Мелиссы не предвещал ничего хорошего.
  - Ладно, он сейчас вон там! - Рука указала куда-то в глубину технического уровня.
  - И что он там делает?
  - Стоит, - честно признался я, потеряв надежду отговориться.
  - А почему он там стоит?
  - Это длинная история.
  - Ну ты расскажи, а мы послушаем, - девушки обступили и прижали меня к стене, отрезав путь к отступлению.
  
  Спустя полчаса.
  
   Прошло уже две минуты, как лифт тронулся, а створки все еще не распахнулись. Столь долгая поездка на высокоскоростном лифте могла означать только одно - мы выбрались далеко за пределы обжитой зоны Ренессанса. Мелисса уже начала волноваться, не сломалось ли информационное табло, когда мы все же прибыли на место назначения.
   Герметичные двери тихо зашипели и разошлись в стороны, открыв вид на длинный пустой коридор. Вычищенные до зеркального блеска стены, темный матовый пол, да светящийся мягким белым светом потолок - ничто не выделяло коридор из толпы похожих собратьев, но за внешней схожестью скрывалось громадное различие. Так, лазерная батарея готова в любой момент сжечь незваного гостя, а если первый рубеж не справится, то гравитационный удар размажет вторженца по полу.
  - Прошу ввести код доступа! - потребовал Ренессанс по прямому радиоканалу.
  - Боже, какой же архаичный способ, - запричитала Мелисса, тоже получившая запрос.
  - Зато надежный, - времени на придумывание более сложных систем идентификации не нашлось, поэтому я пользовался простейшим, но довольно стойким методом квантового ключа.
  - Лови пароль! - генератор случайных чисел на основе одного из связанных атомов выдал серию из двух тысяч знаков и успокоился.
  - Доступ разрешен! - с другой стороны двери компьютер сгенерировал абсолютно тот же набор цифр. Следом за разрешением система безопасности отключила силовые поля, легкой дымкой заполнявшие коридор.
  - Мда, ты еще тот параноик, - пробурчала Мелисса, припоминая о необходимости пройти еще три таких же коридора. - Сколько тут, говоришь, брони?
  - Сорок метров керамзита, наиболее прочного материала из доступных для производства.
  - А еще силовые щиты, реактор, вычислительный центр, и под конец мой диагностический комплекс, и все это чтобы управлять кораблем в одиночку. Круто! - Мелисса все же смогла оценить масштаб задумки.
  - Самому нравится, - я скромно шаркнул ножкой.
  - Только вот одно не понятно, почему ты не установил медкапсулу, если знаний для использования диагностического комплекса у тебя нет.
  - Нуууу, сначала предполагалось использовать комплекс в автоматическом режиме, а он, оказывается, так не умеет, а после демонтировать комплекс стало невозможно.
  - Почему?
  - Небольшая недоработка при проектировании. Или, скорее, одна незамеченная тонкость. Если коротко, то я забыл сделать броню разборной, и теперь, чтобы извлечь диагностический комплекс, надо сделать дырку во всех сорока метрах брони, а это работа на пару месяцев. Проще еще одно яйцо построить, а это...
  - Вернуть исходному владельцу! - словно змея прошипела Мелисса. - О чем же ты, интересно, думал, когда строил это помещение.
  - Честно говоря, просто забыл.
  - Забыл? - воскликнула девушка.
  - Угу, - я понурил голову. - Когда владеешь и распоряжаешься целым городом, то начинаешь воспринимать все как свою собственность.
  - Все, говоришь... - слегка прищурившись, процедила Мелисса.
  - Ой, прости, опять не то наговорил. Похоже, действительно заработался, а как тут не работать, если Федерация с Республикой войны устраивают. Кто-то гиперпортал открыл, и... - зачесал я языком в попытке оправдаться.
  - Эх... Все с тобой ясно, - девушка оборвала поток слов, простым прикосновением пальцем к губам.
  - Что ясно?
  - То, что ты никак не поймешь один факт. Нельзя все сделать в одиночку! Тебе столько раз это говорили, а ты наоборот строишь всякие капсулы управления! - Мелисса указала рукой на большую ванну диагностического комплекса.
  - Но кораблем действительно может управлять один человек!
  - А спать он, когда будет? - вопрос прозвучал максимально ехидно.
  - Ээээ, - все мои аргументы разбились вдребезги.
  - То-то же! Если уж хочешь сделать из города корабль, то позаботься о наличии экипажа. Это же так просто, если ты считаешь все находящееся на корабле своей собственностью! Я же тогда тоже твоя собственность! - девушка положила руку себе на грудь.
  - Постой, ты же человек!
  - И что? Человек не может быть чей-то собственностью? - в исполнении этой девицы грубая и циничная фраза прозвучала, словно неприкасаемая истина.
  - Рабство аморально! - рявкнула вся моя сущность.
  - Тогда ты сам аморален! Ведь ты уже похитил мое сердце! - Мелисса оторвала на секунду ладонь от груди только затем, чтобы схватить мою руку и приложить ее к груди.
  - Послушай, как бьется любящее сердце! - девушка прижала ладонь покрепче.
  - Слышишь? - всхлипнула Мела.
  - Ммм, - своим вопросом она поставила меня в тупик. Умом то я понимал, что в такие моменты надо отвечать 'да', только вот это было бы абсолютной неправдой! Рука чувствует теплое мягкое женское тело и ничего больше!
  - Не способен лгать, как же прекрасен мой избранник, - по алым губкам пробежала легкая улыбка.
  - Но все же опиши свои ощущения, - попросила Мелисса, одновременно передвинув руку с сердца пониже, мигом переведя ситуацию из разряда романтических в просто эротическую.
  - Прости, но не могу! - перед глазами проплыла картина, как мы 'развлекались' на прошлой неделе, но тогда мы именно развлекались, как два взрослых человека. Да, мы мечтали продолжить общение, но просто ради самого факта получения удовольствия, а не ради друг друга.
  - Ничего, я готова подождать, - улыбка Мелиссы чуть погрустнела. - Но ты все равно раздевайся.
  - Хочешь совратить? - слабый огонек в глазах, да и поступки свидетельствовали именно об этом.
  - Хочу, но только ты, видимо, нет, - девушка задумалась на мгновение. - Сделаем тогда операцию.
  - Что за опе... - не успело прозвучать и половина вопроса, как затылок пронзила резкая боль.
   Нестерпимая волна жара зародилась в голове и понеслась по всему телу, выжигая каждую клеточку. Сердце, легкие, мышцы - все занялось белоснежным пламенем, с аппетитом принявшимся за скудную трапезу. Мозг же захлебнула волна ощущений, словно каждый из нервов захотел напомнить о своем существовании, и далеко не все из них находились в хорошем состоянии. Это было последнее, что отложилось в памяти, помимо широко распахнутых глаз Мелиссы.
  
  Глава 10
  
   Строчки, строчки, бесчисленные строчки появляются и исчезают нескончаемым потоком. Изредка в ряде зеленых символов встречаются диаграммы и графики, но их число столь мало, что полотно кажется плотно сплетенной решеткой букв. Протекающий мимо поток данных безусловно несет какое-то знание - стоит только напрячься, как ты узнаешь о состоянии сотни процессов, но для этого надо захотеть.
   А желания, того что заставляет двигаться человека вперед, больше нет. Долгие часы, проведенные за работой, выпили разум до дна, подарив взамен моральное удовлетворение от хорошо сделанной работы. Правда, проект еще не воплотился в железе, но об этом позаботится автоматика, а разум же может окунуться в сладкое объятия сна.
  - Внимание! Недостаток энергии в плавильных цехах ?1 и ?5... - ярко-желтая строчка вырвала из состояния божественной нирваны.
  - Внимание! До разрядки конденсаторов - сорок восемь минут, - предупреждающий лимонный цвет символов сменился на угрожающий оранжевый.
  - Запрос: статистика энергопотребления, - какая-то часть меня заволновалась и попыталась разобраться в происходящем.
  - Жилые отсеки - 0,01% доступной мощности, системы пассивной защиты - 36% доступной мощности, система активной защиты - 82% доступной мощности... - приходит знание из небытия, но мне этого мало.
  - Запрос: состояние систем активной защиты!
  - Зенитные батареи левого борта: статус - ожидание, кормовые зенитные батареи: статус - ожидание, зенитные батареи правого борта: статус - ведется огонь... - память заботливо подсовывает картины разрушенных кораблей, перебитых пополам транспортников, но сама связь между всплывшими воспоминаниями и нехваткой энергии от меня ускользает.
  - Внимание! Цель потеряна. Статус систем активной защиты - ожидание, - вспыхнула желтая строчка, а затем диаграмма состояния вновь залилась успокаивающим салатовым цветом. Рассудок удовлетворился возвратом ситуации в исходное состояние и перестал искать причины произошедшего.
  - До завершения третей стадии проекта 'Рой' - семьдесят два часа... - медленно тикал таймер, пока рассудок все дальше и дальше погружался в пучину беспамятства.
   Мышление замедляется и перестает следить за полотном событий в реальном времени. Вот третий цех ругнулся на нехватку титана, вот перезарядившийся конденсатор отключил подвод мощности от реактора - отдельные сообщения еще удается прочитать и осознать, но весь массив больше не проходит через меня. Каналы прямого доступа схлопываются один за одним, грозя оставить меня в благословенной темноте, но тут меня снова тревожит внешний раздражитель.
  - Грей? - спросил тот же голос, что надоедал мне все две недели непрерывной работы.
  - Слушаю, - теперь, после завершения проекта, можно заняться и менее важными делами.
  - Отлично, скорость мышления приходит в норму... - обрадовались с той стороны.
  - Странно, мне кажется наоборот скорость обработки информации замедляется.
  - Так и должно быть, иначе твой мозг бы не выдержал.
  - Не выдержал чего? - память снова просыпается и пытается подсунуть фрагменты прошлых разговоров, но там речь шла о каком-то угнетении нейронов и прочих непонятных вещах.
  - Нагрузки. Обычный человек не протянул бы и дня в таком режиме... - отрешено прошептала девушка, словно параллельно занималась еще чем-то.
  - Ты говоришь, словно я не человек, - память отказывалась называть точную цифру, но работа над проектом точно продлилось больше недели.
  - Не человек? Ха... Дельное замечание, - фыркнула под нос Мелисса.
  - Чего? - самосознание идентифицировало себя как человека и ничего больше.
  - А ты взгляни, - по каналу связи ухнула довольно объемная фотография, выполненная в черно-красных тонах.
   Ожидая увидеть обычное человеческое тело, лежащее в медицинской капсуле, я несколько оторопел от изображенного на снимке. Густой темно-красный гель плохо пропускал видимый свет, но все же некоторые подробности разглядеть удалось. Сквозь толщу проступили очертания нормальных человеческих ног, рук, части спины, а вот голова выглядела, словно к ней присосался осьминог. Место волос заняли гибкие трубы с палец толщиной, а сама кожа на затылке отсвечивала нездоровым металлическим блеском.
  - Нравится? - вопросила Мелисса радостным голоском.
  - Что... Что... Что это такое? - буквы никак не хотели складываться в слова.
  - Кормилка. Прокачивает питательную смесь, обогащенную кислородом, напрямую через мозг, минуя внутренние органы. Ну, и система охлаждения, способная отводить до двухсот ватт избыточного тепла, - с легким хихиканьем молвила девушка, словно это не типичное больничное оборудование, а пыточный инструмент сумеречных гениев. Впрочем, она не преминула объяснить причину использования нетрадиционной медицины: - Прости, но внутривенное кормление просто не успевало напитывать мозг необходимыми минералами.
  - Подожди, а что такое случилось с моим мозгом, раз потребовалась интенсивная терапия?
  - Произошла подстройка имплантатов под параметры пользователя. Если по-простому, то они встроились в высшую нервную систему, скачком подняв умственные способности на неизвестную величину. К сожалению, насколько именно, определить не удалось.
  - Из-за моей неадекватности? - осторожно поинтересовался я, так как воспоминания о первых днях в капсуле очень походили на творчество современных абстракционистов.
  - Нет, банально не хватало времени. Твоя активация произошла слишком рано, и я просто оказалась не готова к некоторым проблемам, пришлось импровизировать на ходу.
  - А просто заглушить нельзя было?
  - Нет! Из-за программной недоработки модули заблокировались в режиме максимальной нагрузки, а жесткое извлечение повлекло бы за собой разрушение личности.
  - Отлично, а почему я не знал об установленных месяц назад имплантатах? - я внутренне закипел просто из-за того факта, что меня не удосужилась поставить в известность о некоторых улучшениях организма.
  - Может, потому что, кто-то сбежал? - Мелисса стойко парировала мой выпад. - Сразу не получилось, а потом как-то позабылось.
  - Позабылось?! - захотелось сжать пальцы покрепче на лебединой шейке этого ученого.
  - Не надо на меня кричать, ты ведь не один в капсуле торчишь! - огрызнулась девушка.
  - Ага, но только у меня в черепной коробке появилось несколько лишних отверстий.
  - Как будто у меня их нет, я ведь тоже использую прямую вентиляцию мозга.
  - Зачем?
  - Пришлось мобилизовать все ресурсы. Позже подробней расскажу, если ты не вспомнишь, а сейчас давай обсудим некоторые факты, пока ты адекватен.
  'Значит, я все же побывал психом'... - отметил разум, уже и не знавший, за что цепляться.
  - Не беспокойся, натворить ты ничего не успел, только начал выпуск второго поколения паучков и все, - поспешила успокоить Мелисса, словно услышав невысказанный вопрос.
  - Пауки? Рой? - Вопрос заданный самому себе остался без ответа.
  - Ну, подробностями я не интересовалась, не до того было.
  - Проводила кучу обследований и проверяла теории? - увлеченная теоретическими изысканиями Мелисса могла и 'забыть' вылечить пациента.
  - Ты не поверишь, но всю неделю отчаянно пыталась нас спасти, - произнесла девушка с явным сожалением об упущенных возможностях.
  - И как?
  - Не до конца. Личность стабилизирована, но пару тестов для пущей уверенности провести бы не помешало, а так осталось с дырками в затылке разобраться, да и иммунитет запустить.
  - То есть, придется еще пару дней в капсуле поваляться?
  - Ты преувеличиваешь мои скромные возможности, две недели как минимум! Иначе шансы - около тридцати процентов.
  - Тридцать процентов, что выживу? - озвученная цифра вогнала меня в глубокую депрессию.
  - Тридцать процентов, что умрешь! Хочешь искусить судьбу?
  - Нет, пожалуй, откажусь, - даже с учетом корректировки шансы не очень велики.
  - Вот и славно, а то мне одной в капсуле будет скучно.
  - Так ты в моей же капсуле лежишь?
  - Угу, где еще-то? Диагностический центр у нас только один. Так что радуйся возможности провести целых полмесяца в обнимку с привлекательной женщиной.
  - А толку-то? Я же тела не чувствую! - подумал я и ужаснулся, так как помимо выделенного канала в мозг не попадала ничего! Словно тело находилось в абсолютно черной тишине, где нет ни силуэтов, ни звуков, ни запахов.
  - Хм... В принципе, чувствительность вернуть можно хоть сейчас, но будет немного больно.
  - Ррр, вечно у вас девушек так!
  - Ну, если не хочешь, то обожди деньков пять-шесть. Да и вообще, тебе сейчас поспать не помешает, так что давай иди баиньки, а я тут поработаю...
  
   Последние слова прозвучали, словно в тумане - это организм все же решил взять свое и отрубился. После многодневной работы черная пустота сна манила и притягивала, но мне не удалось познать радость забвения. Привыкший к нагрузкам мозг не угомонился даже во сне, а подарил мне возможность наслаждать невероятно насыщенными сновидениями.
   Мне снилось, будто мы находимся в космосе на огромном звездолете, размером с целую луну или планету. Миллионы железных пчел висят вокруг корабля, переговариваясь на неведомом мне языке. Совместные полеты этого роя прекрасны, но моим вниманием завладевает корабль-носитель. Гигантские размеры и странная грушевидная форма не вызывают волнения души, так как главное открытие дня - корабль живой! Да, пускай его тело состоит из кремния и титана, но у него есть главное - душа. И эта душа обратила взор на меня, летающего неподалеку. Робкое прикосновение высшего разума, и я ощущаю себя всего-лишь песчинкой, полностью осознавшей размеры вселенной. А дальше воспоминания о сне размываются и уходят в никуда, даря такое желанное забвение.
   Утро же начинается с череды открытий - это постепенно подключающаяся память восстанавливает хронологию событий. Воспоминания появляются не по порядку, но все же выцепить из них парочку фактов удается.
   Так оказывается, что помимо нейросети Мелисса установила... нет, скорее испытала на мне прототипы имплантатов следующего поколения... Хотя следующим поколением их вряд ли назовут. Да и вообще, попадание в продажу этих образцов биотехнологий маловероятно. И не потому, что они имеют слишком высокие характеристики! Мощность субпроцессоров, количество ячеек памяти, пропускная способность каналов - все соответствует только третьему поколению имплантатов, успевшему два раза устареть.
   И даже наличие слабого компьютера, развернутого на ресурсах имплантатов, не выводит их в лидеры, так как разница в основных характеристиках целых сорок процентов! Кто захочет променять повышенную скорость изучения баз на возможность пользоваться простеньким калькулятором, когда под рукой всегда есть гораздо более мощные устройства? Разве что гики из центра развития? Но и они скорей предпочтут специализированные импланты!
   Единственным же бонусом этой экспериментальной серии, хранившейся в закромах Кии, является использование квантовых пар в качестве способа связи с внешним миром. Даже страшно подумать, во сколько обошлось создание столь миниатюрных приемо-передатчиков, но факт оставался фактом - я мог использовать до нескольких десятков каналов без всяких внешних устройств. И каждый из этих каналов нельзя обнаружить, прослушать или блокировать! А учитывая мгновенность передаваемой информации, так и вовсе сказка, если бы не одно но - дальность действия не более световой минуты. К соседним планетам зонд с передатчиком не отправишь, но для использования в пределах планетарной системы вполне подойдет.
   Надо только переоснастить пауков и других дронов новыми типами связи, и прошлая проблема неустойчивости радио-контакта уйдет в прошлое. Собственно сказано - сделано, наметив план, я принялся воплощать в жизнь идею малозаметных беспилотных аппаратов, пока Мелисса вправляла мне мозги. Спонтанная активация сразу пяти имплантатов не лучшим образом сказалась на жизнедеятельности мозга, так что девушке пришлось буквально дни напролет исправлять недочеты прототипов. А учитывая их количество, становилась понятна причина, по которой Мелисса пересела на питание мозга соляным раствором - иначе она бы просто не успела отследить и подавить многочисленные побочные эффекты.
   Моя же личность, находясь в слегка неадекватном состоянии, забила большой болт на процедуру лечения и увлеклась конструирование второго поколения дронов. И надо сказать больших успехов там не достигла: так, небольшое увеличение бронирования, оптимизация захватов - ничего серьезного кроме нового типа связи. Даже, как-то стыдно становится от осознания, что результатом усердной работы стал дрон, превосходящий старый всего на четверть, а стоящий на порядок больше.
  'И чем только занимался целую неделю?' - задал я памяти вопрос.
  - Хм... Дроны... Дроны... Еще раз дроны... О! Голограммы!... Опять дроны... Дроны... Нужно больше дронов... - бурчал я, производя раскопки.
  - Мда, только дроны и голограммы, не густо, - отметило сознание по окончании процесса дефрагментации воспоминаний.
   Пришлось потратить целых десять минут на копание в записях имплантата, чтобы проглядеть во всех деталях минувшую неделю и удостовериться, что память меня не подводит. Многочисленные вмешательства Мелиссы ставили под сомнение работоспособность органической части мозга, поэтому пришлось полагаться на новые кибернетические части.
  - Уж в них-то сомневаться не приходится! - пришла в голову смешная мысль. - Ну надо же, какая-то электроника лучше и надежней родных мозгов! Веду себя, словно дремучий средневековый крестьянин, считающий все непонятное проявлением темной магии. Верно говорят, что все страхи происходят из незнания, я же только инженер, а о работе головного мозга знаю чуть более чем ничего, вот и боюсь элементарной процедуры по установке имплантатов. Отличий же от стандартных с гулькин нос, только пара протоколов связи, а остальное давно проверенные и отработанные модули.
  - Мда, срочно изучить уровень третий-четвертый по кибернетике и успокоиться! - сделал я внушение самому себе, отметив, что Мелисса не впадает в панику, когда ступает на борт Ренессанса, хотя он тоже можно сказать экспериментальный.
  - Так, а пока надо просто отвлечься и испытать те же голограммы...
  
  Марина, административный центр.
  
  - Еще раз повторяю. Мне плевать, чем вы занимаетесь в рабочее время, хоть крестиком вышивайте, но поручения ДОЛЖНЫ выполняться в срок. Мы ведь платим за сделанную работу, а не за просиживание штанов! - отчитывала незадачливых работников покрасневшая от злости Марина.
  - Но, мы ведь работаем по двенадцать часов в сутки... - жалобно проблеял Егор, выступавший в роли главы делегации.
  - Опять двадцать пять! - Марина со злостью стукнула папкой с бумагами об столешницу.
  - Мы стараемся изо всех сил, - прошептал парень, растерявший весь былой пыл.
  - Стараетесь! Напрягаетесь! Света белого не видите! - злобно рычала Марина, пародируя причитания рабочих. - Выполняете все поручения злобной эксплуататорши, а она денежку зажимает!
  - Но объясните мне, какого черта Имран, работающий от силы два часа в день и тратящий все остальное время на флирт с двумя девицами, успевает сделать все необходимое в срок, а вы нет??? - задала вопрос девушка.
  - Он же скриптами пользуется... - прозвучала неуверенная отмазка.
  - И что? Никто же не запрещал автоматизировать рабочий процесс! Могли бы тоже перенять опыт работы со строительными дронами, но нет же, пришли ко мне жаловаться! - Марина с презрением смотрела на семерку разношерстых людей, толпившихся у нее в кабинете. - И не надо рассказывать сказок про неумение программировать. Имран ведь тоже не умел, и ничего научился! Да, пускай у вас нет двух подружек программисток, но отец Федор всегда готов помочь в этом благом деле! Тридцать человек до вас смогли приобщиться к таинству написания кода, а вы какие-то особенные - не можете?!
  - Так что заканчиваем весь этот аншлаг и марш на поклон к отцу Федору, если не хотите перейти в разряд уборщиков и мальчиков на побегушках, - закончила Марина свой монолог и уткнулась носом в стопку отчетов.
   - Марш отсюда я сказала! - рявкнула девушка, когда заметила отсутствие каких-либо телодвижений среди гостей. Те никак не могли поверить в полный провал своего похода.
  - Я не понятно выразилась? - проворчала заведующая персоналом, почти вышедшая из себя за время полуторачасовой беседы.
  - Нет, уже уходим! - Егор все же перестал тормозить и засобирался на выход.
  - Вот и отлично, желаю удачи, - процедила Марина, пока недовольные люди медленно и неспешно покидали помещение, словно надеясь заставить девушку изменить решение.
   Только вот Марина уже повидала столько жалобных лиц, что все их попытки прикинуться беспомощными прошли даром - легкая улыбка, вот и все, чего они добились в ответ. Правда, стоило только последнему человеку покинуть помещение, как сквозь дежурную доброжелательную маску проскользнули нотки презрения. Марина слишком долго работала с людьми и прекрасно знала, что всегда найдутся индивидуумы, способные пойти на все, лишь бы не думать головой.
   Понижение заработной платы, выговоры, штрафы - ничто не может заставить офисный планктон, действуя только по точной инструкции, использовать мозг по прямому назначению. В обычной экспедиции или организации это бы проблемой не стало, так как подсобных рабочих всегда не хватает, но здесь на корабле сложилась уникальная ситуация.
   Получив в распоряжение универсальных дронов, люди тут же придумали способ облегчить себе жизнь - свалить уборку, готовку и прочие бытовые заботы на плечи железных автоматов. Смешно смотреть, как стоящая безумные деньги машина заправляет кровать или гладит одежду, но что поделать, если дронов на корабле завались, а вот людей не хватает?
  - Эх, нанять бы еще пару тысяч человек, да выкинуть этих бездельников! - пробурчала Марина, сладко потягиваясь на кресле.
  - Только вот где их взять? - девушка озадаченно почесала затылок.
   Вопрос найма дополнительных рабочих крепко застрял в голове управляющей и никак не хотел уходить оттуда. Не то чтобы девушка считала необходимым увеличение штата, но это бы позволило ей сделать еще один шаг к заветной цели. Марина с детства поняла, насколько приятно управлять людьми, заставлять их выполнять свои распоряжения, наказывать... и просто смотреть за мелкими букашками, копошащимися по твоей воле, но никогда не имела возможности полностью реализовать свои желания. Единственный глоток свежего воздуха - экспедиция, закончился, так и не успев толком начаться (через месяц после начала раскопок стало понятна бесперспективность дальнейшей работы), а здесь можно упражняться сколько влезет.
   Желаемое буквально подали на блюдечке с голубой каёмочкой, предоставив в распоряжение целый город. А ведь конкурентов или конкуренток у Марины нет! Грей - типичный идеалист, строящий светлое будущее и не желающий отвлекаться на такую грязную вещь, как политика. Мелиса из той же оперы, предпочитает всякие эксперименты интригам. Неудивительно, что они испытывают друг к другу сильные чувства, которые даже не сильно-то и скрывают от остальных. Егор слишком молод для увлечения такими вещами, да и наличие сразу двух подружек съедает все его свободное время, а среди других членов экипажа противников как-то не наблюдается.
   Остается только одна Кия, местная темная лошадка. Невнятная история попадания на корабль, непонятная должность - все это напрягало Марину, но после долгих наблюдений девушка пришла к выводу, что Кия любит только наблюдать, а сама принимать участия в подковерных играх не хочет, слишком она отстраненно держится.
  - Госпожа, пассажирский транспортник завершит стыковку через три минуты, - оповестил один из подручных по видеосвязи.
  - Хорошо, проводите наших гостей к восьмому доку, - девушка сжала кулачки и еще раз поблагодарила судьбу.
  - К нам кто-то прилетел? - неожиданно спросила фигура, появившаяся посередине кабинета.
  - Дааа... - заикаясь, пробормотала Марина, пока Грей, картинно потягиваясь, разглядывал себя в зеркало.
  - Хм... - парень закатил глаза и беззвучно задвигал губами, словно читая невидимую книгу.
  - Вот оно! Туристический транспортник 'Белка'... И как только их занесло в такую глушь? - поиск по базе данных корабля капитан произвел неимоверно быстро.
  - Понимаете, капитан корабля мой давний знакомый... - Марина почувствовала, как почва под ее ногами начинает плавиться и гореть.
  - Прямым радиолучом? Неудивительно, что к нам 'гости' прилетели, - Грей явно намекал на обломки двух незадачливых космических пиратов.
  - Мы приняли все меры предосторожности, но за кораблем следили! - девушка уже мысленно поставила крест на своей карьере, и надо же было ему прийти в себя в такой неподходящий момент! Провалялся бы еще недельку, а там и все дельце закончено, можно только предоставить результат.
  - Мда, придется совершать переезд в пояс астероидов раньше намеченного... Но ничего, решим проблему с редкими минералами, да дополнительные четыре сотни рук явно не помещают. Одно только не пойму, что же ты раньше с ним не связалась?
  - Где бы мы их разместили и чем накормили? Ресурсов стало достаточно только сейчас.
  - Так лежали бы дальше в анабиозных капсулах, но у нас на складе. Это же всяко безопасней, чем болтаться в поясе астероидов.
  - Прости, но я не сильно понимала масштаб боевых действий, идущих в системе, до проведенной презентации, а после ты впал в кому, и поговорить с тобой не удалось, - это была самая слабая деталь в разработанном наспех плане по срочному увеличению числа жителей.
   Марина решилась на такую игру по одной простой причине - она видела уровень эффективности работников, знала уровень автоматизации производства и просто боялась, что Грей посчитает ненужным дальнейшее увеличения числа игрушек. Ведь если для забав со строительством гигантских судов теперь полсотни рабочих хватает за глаза, то Марине такого числа подчиненных явно не хватает.
  - Да-да, понимаю, как-то я не вовремя из строя вышел, - пробормотал парень девушке считавшей абсолютно другое. - И чего бы мы без тебя делали?
  - Ну, подождали бы выздоровления и все...
  - Нее, это не дело, лучше плохое командование, чем отсутствие какого-либо командования вообще. Да и ничего плохого в твоих действиях я не вижу - с Кией посоветовалась? Да! О безопасности позаботилась, послав пару зондов разведчиков? Да! Чужие жизни спасла? Да! Я бы сам так поступил, если бы не в коме валялся.
  - Значит, все в порядке? - облегченно выдохнула Марина.
  - Не совсем... Тебе все же полагается небольшое наказание в виде обязанности ведения переговоров с новыми членами экипажа, пока я буду завершать модификацию обороны.
  - Поняла! - девушка чуть ли не подпрыгнула на стуле.
  - Тогда до встречи... - попрощался парень и рассыпался легкими клубами дыма.
  - Это еще, что за фокусы? - вздрогнула девушка, удивленно уставившись на пустое пространство...
  
  
  Грей, командный пункт Ренессанса.
  
  - Мда, стоило на недельку выпасть из потока событий, как произошло множество занимательных вещей. Так, сенсоры зафиксировали еще восемь попыток создания гипертуннеля, из которых целых пять просуществовали больше восьми часов.
  - Хм... Восемь часов... Слишком большое время для единичного прокола... Значит, кто-то смог создать стабильные порталы? Стабильные порталы куда? К селезийцам, аргонцам или еще одну систему? И почему порталы закрывались через восемь часов? - вопрос в моей голове крутилось гораздо больше, чем ответов.
  - Ничего, завтра разведчики вернуться, и мы все узнаем. Пока же посмотрим на наших гостей, - сознание переключается на просмотр обстановки в ангарах, где меня ожидала Белочка.
  - Блин, дали же название, - бормотал я, внимательно разглядывая пассажиров.
   Правда, разглядеть какие-либо подробности сквозь толщу матового стекла анабиозных камер не представлялось возможным, но вот подключиться к внутренним камерам и осмотреть каждого из пациентов с близкого, так сказать, расстояния проблем не составило. К тому же, помимо медицинских параметров, капсулы выдавали и краткую характеристику на каждого пассажира, так что появилась возможность оценить пополнение не только количественно, но и качественно.
   Первое впечатление от быстрого просмотра предоставленных данных оказалось разочаровывающим. Едва ли пятая часть из новоприбывших имела нейросеть, а половина даже не получила высшего образования. Студенты, спешившие к началу учебного года, - вот основной контингент транспортника.
  - Как же Марина собирается с ними договариваться? - вопросил я, смотря на вертящуюся вокруг капитана прибывшего корабля девушку.
  - А неважно. Пускай сама разбирается! - желания возиться с тучей народа пропало еще после той первой поездки за персоналом. Зато Марина с людьми работать не только умела, но и очень любила, особенно если ей выпадал шанс покомандовать.
  - И чего люди находят приятного в обладании властью? - я никогда не понимал стремления людей к власти, к славе да - это понятно, а вот к власти?
  - Это же одна морока - заботиться о своих подчиненных! Думать за них о том, как поступать в том или другом случае, да ну на фиг такое 'развлечение'!
   Горький опыт школьных лет заставлял меня с подозрением смотреть на плюсы работы руководителем. Лишь только острая необходимость в рабочих, да чувство морального долга, заставило меня принять командования кораблем, но сейчас все изменилось.
   Создания нового поколения дронов и широкое применение написанных отцом Федором программ может позволить отказаться от услуг рабочих и продолжить работу над кораблем в режиме полной автоматизации.
  - Но в чем тогда смысл постройки Ренессанса? В первую очередь, он строится для сохранения человеческой культуры, а уже потом служит моей игрушкой.
  - Нет, город должен продолжать наращивать число обитателей, но только пускай они сами обустраивают свой быт, а не грузят мне голову. Конечно, им потребуется руководство, но тут можно все спихнуть на Марину, она же так и рвется стать главой летающего города, что даже решилась провернуть небольшую интригу.
  - Или девушка действительно думала, что я не замечу эту подковерную борьбу? Наивная! - после модификаций Мелиссы я стал способен пропускать через себя почти весь поток данных с сенсоров, так что все намерения девушки лежали как на ладони.
  - Может, стоит ее отстранить? - мелькнула в голове мысль, когда я осознал мотивы поведения Марины.
  - Хотя, зачем? Если она так рвется к власти над людьми, то пускай ее получит! Все равно кто-то должен вести народ вперед, а человек с опытом управления большим коллективом смотрится здесь как нельзя лучше.
  - Да и корабль в любом случае останется под моим контролем, - на погруженном в лечебную биомассу лице расплылась недобрая улыбка.
   Небольшая паранойя по поводу систем безопасности привела к тому, что доступ уровня администратор имелся только у одного меня. Всем остальным приходилось ограничиваться крайне скудным набором возможностей, но зачем, скажем, экипажу иметь возможность управления реактором или производить блокировку дверей? Правильно незачем! Вот и пускай Марина играет в своей песочнице, а заиграется, так сместим ее и все дела!
   Высвободившееся от управления городом время можно потратить с гораздо большим толком на решение действительно актуальных задач, а именно, на поиски способа убраться из системы. Раз кто-то открывает порталы практические ежедневно, то у него явно имеется возможность построить портал не только в обжитые секторы, но и в неосвоенные системы, а ведь там есть возможность скрыться от всех потрясений, надо только убедить его поделиться своим секретом. Вот такая амбициозная задумка, как переезд в другую солнечную систему, крутилась у меня в голове, пока сознание уже рассуждало о другой, менее глобальной, но более насущной проблеме.
  - Срочно надо достраивать боевой флот! - короткое столкновение с двумя космическими пиратами показало, что Ренессанс не такой защищенный, как хотелось, и при должном старании его можно уничтожить. Уж слишком велики утечки энергии щитов, и как следствие мала энерговооруженность судна.
   Назойливые гости, пристроившиеся в хвост лайнеру, явно были не последними пиратами в системе, и нам еще очень повезло, что заглянули именно они, а то десяток-другой крейсеров Федерации или Республики не оставили бы и мокрого места от Ренессанса.
  - А что крейсерам здесь делать? - вопил внутренний голос. - Гиперврата всяко интересней местных космических булыжников и аномалий.
  - Да, сразу посылать сюда целый флот бессмысленно, но вот полное отсутствие гостей довольно-таки подозрительно, - не соглашалась паранойя, почти занявшая главенствующую роль в принятии решений.
  - Словно остальные силы вообще позабыли о существовании третей планеты и не вспоминали, пока к ней не полетел лайнер, - пронеслась философская мысль в голове, но я тут же отложил ее в сторонку - сейчас не время размышлять об устройстве мира и смысле жизни.
  - Нам надо вооружать дронов! - еще раз напомнил я себе, посмотрев на обломки незадачливых грабителей.
   Два шахтерских фрегата, скрытно увязавшихся за Белкой, доставили обороне немало хлопот. Уничтожить или даже повредить Ренессанс они бы не смогли, но толком по ним не попасть - уж слишком маленькими целями они являлись. Вертясь на дальней орбите, они до последнего пытались сбить пассажирский лайнер, пока наши неторопливые орудия производили фокусировку. В итоге Кия просто выстрелила несфокусированным пучком, залив целый сектор обзора когерентным излучением. Неточность наводки скомпенсировала колоссальная мощность залпа. Даже все шесть реакторов Ренессанса не могли обеспечить достаточный приток энергии, а это очень и очень немало! Одни только тепловые потери оказались настолько ужасны, что пришлось восстанавливать батарею с нуля - она просто расплавилась в момент выстрела.
  - Мда... Вот и полагайся на дальнюю артиллерию, словно стреляем из пушки по воробьям! - при разработке обороны непосредственно самого города главным противником считались крейсеры, а фрегаты оставлялись на откуп дронам, вот и вышло, что почти все орудия нацелены на борьбу с кораблями размерами от ста метров, а всякая мелочь может крутиться вокруг почти безнаказанно.
  - Но ничего, сейчас мы произведем дроны, и никакая сволочь и на световую минуту к городу не приблизиться! - во мне проснулся азарт охотника за добычей.
  - Так, чем бы вооружить наших... Эээ... - я на секунду задумался над названием нового типа дронов, но тут же вспомнил про проект рой. - Точно пчелок! Надо вооружить наших маленьких и кусачих пчелок!
  - Что бы им такого выдать? Рейлганы, как у Федерации? - разрушительные плазменные удары сразу приходила на ум.
  - Увы, но нет. Слишком уж это сложное оружие, да и требует слишком много энергии, - цена и трудность изготовления дрона стояли далеко не на последнем месте.
  - Хороших дронов должно быть много! - темп производства на уровне пары пчелок в неделю меня явно не устраивал.
  - А раз так, то всякие рентгеновские лазеры, ионные орудия, генераторы гравитации и прочее мудреное оборудование идут лесом. Наоборот, воспользуемся относительной дешевизной пчелок и вооружим их... плазменными горелками.
  - Да-да, самыми обычными плазменными горелками, что применяют в доках для монтажа/демонтажа оборудования. Способная работать напрямую от реактора горелка является оптимальным типом вооружения для крохотного дрона, не несущего на себе больших систем охлаждения. А как я уже убедился, проблема отвода тепла в боевой обстановке является критической важной! Ведь почти все разрушения, происходят как раз из-за перегрева.
  - Итого, весь дрон состоит из реактора с отводом мощности в плазменную горелку, двигателя, да десяти сантиметров брони. Силовым щитом его оснащать не будем, так как, во-первых, значительно увеличится цена, масса и размер дрона, а во-вторых, если кто-то и сможет намеренно попасть по кораблику размером с легковушку, то этого хватит и для мгновенной перегрузки щита, и для последующего уничтожения дрона.
  - Откуда такая уверенность? Да это показал простой расчет! Самая уязвимая часть в дроне - это электроника, а для ее прожарки хватит и одного залпа самого захудалого фрегатика.
  - Зачем тогда настолько слабый дрон? Все просто, на стороне пчелки скорость и размер, существующие лазеры или ионные орудия не смогут целиком на нем сфокусироваться, а в лучшем случае донесут одну десятую долю изначальной мощности, и тут у него есть шансы пережить удар.
  - Да и опять же не стоит забывать про количество пчелок. Они просто смогут запинать числом, бросившись сто на одного. Ну и, в крайнем случае, их можно использовать, как таран - столкновение с двумя тоннами металлокерамики, вряд ли и для крейсера пройдет даром.
  - А может переделать все дроны в ракеты? - появилась у меня в голове интересная мысль, но после пары расчетов она оказалась гораздо менее интересной.
   Использование дронов в качестве брандеров имело свои плюсы, но все перечеркивала цена процессоров. Когда пчелка использует плазменную горелку и медленно разбирает корабль с низкой орбиты, можно перенести всю электронику на внешний корабль-матку, запаздывание команд в одну-две секунды здесь ничего не решит. А вот если пытаться поразить цель в режиме ракеты, то необходимо оснащать каждый дрон мощным вычислительным и сенсорным комплексом, иначе он пролетит мимо цели. Да и просто терять пчелок, когда можно обойтись более экономичными средствами, кажется расточительностью.
  
  - С дронами разобрались, переходим к авианосцу. Тут задача уже стоит посложнее: необходимо совместить широкие атакующие возможности, солидную электронную начинку, мощное бронирование и высокую маневренность. Как говориться, выберите любые два... из четырех, а если еще и цену включить, то и вовсе из пяти. - Часто упоминаемое в институте правило экономики здесь не работало. Жизнь вообще штука сложная.
  - Рррр, надо чем-то пожертвовать... Но чем? Электроникой нельзя - боевые пчелки без присмотра со стороны авианосца станут не опасней реального прототипа. Скорость тоже нельзя - иначе просто смысла в них нет, а вот наличие брони и орудий на корабле не обязательно - воевать будут дроны, а сами авианосцы пускай в гущу схватки не лезут!
   Обдумав общую концепцию, я ринулся воплощать ее в жизнь путем допиливания лобзиком проекта малого транспортника, когда-то заложенного в базу данных Матроны. Конечно, идеально бы все сделать с нуля, но время поджимает - это раз, а во-вторых, общая концепция кораблей совпадает - и тот, и тот, в первую очередь, перевозят кучу груза. Да и просто лень в очередной раз изобретать велосипед, перебирая взаимное расположение реактора, трюма, каюты экипажей и прочего относительно друг друга. Просто заменим четыре каюты для экипажа вычислительными центрами и проект готов.
  - Предупреждение, на корабле отсутствуют жилые модули! - выпрыгнуло предупреждающее окошко.
  - А, точно! Медкапсулу забыл установить! Воткнем ее на месте кухни, все равно она больше не понадобится.
   Компьютер повторно ругнулся на отсутствие места для экипажа, но я остался непоколебим: раз управление производится только с помощью прямого подключения, то выпускать пилота из капсулы нет никакого смысла - на Ренессансе потом нагуляется!
   Итого, на верфи отправился проект судна, сопоставимый с крейсером по размерам, но кардинально отличающийся по внутреннему содержимому. Центральное ядро составляло, лишь пятую часть корабля, а все остальное место занимали многочисленные дроны. Увы, но скорость передвижения в режиме транспортника оставляла желать лучшего, зато выпустив пчелок, носитель становился необычайно подвижным, на голову превосходя все ближайшие аналоги. Тут не маловажную роль играла медицинская капсула, следившая за самой хрупкой частью корабля - пилотом, что опять же подталкивало к отказу от классических кают.
  - Отлично, теперь осталось проведать Кию, узнать обстановку с личным составом, и дело можно считать законченным.
   Сказано - сделано. Вылезать из капсулы нельзя, а значит, пошлем голограмму. Можно и вовсе обойтись только радиосвязью, благо коммуникатор есть у каждого, но голограмма обеспечивает какой-никакой эффект присутствия, позволяя не забыть о существовании у тебя ног, рук и прочих частей человеческого тела.
  - А мне еще ведь полмесяца в капсуле лежать! - захотелось высказать девушке пару 'ласковых' и единственное, что меня остановило, так это то, что Мелисса находится в ничуть не лучшем состоянии.
  - Или все же в лучшем? - камера в капсуле диагностического центра транслировала изображение Мелиссы, мирно сопевшей у меня на груди. И если бы не тугой жгут трубок, казавшихся в тусклом освящении обычными волосами, то девушку можно было принять за хищницу, стерегущую добычу, что собственно недалеко от истины.
  - Ррр, умеет же отвлекать от работы! - Мелисса словно почувствовав чужой взгляд, сладостно потянулась, позволив насладиться слегка полноватыми, отчего и очень аппетитными бедрами.
  - Активация системы Тень завершена... - металлический голос Ренессанса безжалостно вырвал меня из процесса мечтаний.
  
  Ренессанс, тренировочный зал.
  
  - Ууу, - надрывисто пели порхающие в воздухе мечи.
   Периодически они сталкивались, и тогда по комнате разносился тяжелый скрежет удара металла о металл.
  - Давайте же! Активней работайте! - требовала Кия, непринужденно вращающая двумя клинками.
  - Поняли, - прохрипел Егор, фехтовавший в данный момент с учительницей лицом к лицу.
   Парню помогали две близняшки, обступавшие Кию с боков, так что сражение протекало в виде схватки трое на одного. Но даже при таком количественном перевесе шансов победить у учеников не было. Все их попытки атаковать оканчивались ничем - Кия успевала парировать все три удара, даже если они наносились практически одновременно.
  - Быстрей двигайтесь! - ухмыльнулась Кия, увернувшись от очередного удара.
   Тройка учеников нанесла еще один колющий выпад, но девушка в очередной раз продемонстрировала превосходство генамода над обычным человеком. Сверкнувшие в ее руках клинки не только отбили все три, но и оставили короткий порез на щеке каждого из учеников.
  'Вот же!!!' - я с ужасом понял, что не успеваю следить за ходом сражения даже с использованием камер.
  - Все, вы убиты! - Кия холодно огласила результат сражения.
  - Восемнадцатый раз подряд, - прошептали близняшки, и парень и рухнул на колени.
   Близняшки, не проронившие за всю схватку ни слова, незамедлительно присоединились к своему напарнику. Разгоряченное тело, множество порезов на руках и груди, струи пота, полноводными потоками стекающие с учеников - все говорило о долгих часах тренировок. Они буквально вались с ног от недостатка сил, но все еще пытались сражаться.
  - Кия? Можно тебя на секунду?
  - О, Грей, а я тебя и не заметила! - проворковала Кия, не показывая и капельки усталости.
  - Не заметила? Странно... - я не упустил шанс подколоть девушку.
  - Ты просто не пахнешь! - словно маленький ребенок, пожаловалась Кия.
  - А, так это голограмма, и запаха у нее нет! - против моей воли на лице расползлась хитрая улыбка.
  - Правда? - девушка приподняла левую бровь, а потом сделала взмах левой рукой.
  - Эй! Ты что делаешь?! - завопил я, когда клинок уже очутился внутри живота.
  - Да так, проверяю... - недовольно поморщилась лисица, когда вопреки ее ожиданиям кишки не хлынули на пол.
  - Ты это больше так не делай! - желание вылезать из капсулы и общаться с обитателями корабля вживую как-то моментально испарилось.
  - Как пожелаешь. Мне и этих троих хватает, - Кия махнула клинком в сторону валявшейся на полу троицы.
  - Тебе так нравится мучить беззащитных подростков? - состояние учеников внушало серьезные опасения.
  - А если да? - Кия хищно оскалила клыки. - Видишь, их только трое осталось.
  - Эээ... - честно говоря, такой ответ стал неожиданностью.
  - Да, шучу я... - хихикнула девица, удовлетворившись полученным ответом. - Да и что с ними делать, если корабли кто-то не произвел до сих пор?
  - Увы, не смог. Еще немного обождите.
  - Ну, мне не к спеху, - девушка пожала плечами.
  - Куда все-таки делись остальные шесть добровольцев? - поинтересовался я, напуганный возможными последствиями.
  - Да, ничего страшного с ними не произошло, по здоровью не прошли.
  - По здоровью? - подобное заявление вызвало еще больше недоумения.
  - Скорости реакции не хватает, - пояснила Кия.
  - А у них значит хватает? - опять подразумевалась злополучная троица.
  - Ну... До моего уровня они конечно не дотягивают, но пару царапин на мне оставляли... - девушка показала на еле заметный шрам на боку.
  - Правда?
  - Угу, - короткий кивок. - Ты ведь думаешь, зачем мы тренируемся в фехтовании?
  - Отрабатываете слаженность команды? - брякнул я первое пришедшее в голову.
  - Бинго! Именно так. Слаженность команды - важнейший фактор, ведущий к победе. Даже я не могу бороться одновременно с тремя противниками, если они действуют слажено.
  - Ну-ну, - с той скоростью движений, что она демонстрировала, и сотня обычных людей не смогут победить Кию.
  - Ладно, не могу драться и не убивать, если противники дерутся слаженно.
  - А они уже достигли такого уровня всего лишь за неделю? Или какую-то базу выучили? - прогресс был, как говориться, на лицо, ведь еще неделю Имран в руках меч не держал.
  - Само фехтование базой получили, а вот с остальным они иногда читерят, используют радиосвязь для синхронизации.
  - Эээ... так это же логично! - подобное просто просилось на ум, как еще-то?
  - Крм, видимо ты не понял, они используют синхронизацию мыслей, а не общаются друг с другом.
  - Правда? - новая информация поставила мир с головы на ноги, оказывается, не только я участвую в экспериментах.
  - Угу. Совратили бедного парня, экспериментаторши хреновы! - Кия картинно схватилась ладонью за щеку.
  - Вот как... - молчаливость команды тут же нашла свое объяснение. - Побочные эффекты?
  - Только один... - девушка смущенно приложила указательные пальчики друг к другу.
  - Взаимное влечение? - по бросаемым друг на друга взглядам троицы, легко было понять суть побочного эффекта эксперимента.
  - Угу, как и во всех прошлых случаях, - подтвердила Кия.
   Синхронизация душ, как кто-то назвал этот эксперимент, не представляла собой ничего сложного - просто несколько расширенный протокол общения. Если в обычной связи передаются только целые предложения, то здесь и неоконченные мысли. Казалось бы, разница небольшая, но ее хватает для бесповоротного изменения характера общения. Как исследователи ни бились, но от эффекта взаимного влечения избежать не удавалось. Проявлялся этот эффект только на чисто физиологическом уровне, и почти не влиял на психику, но все равно оставался неприятным, и поэтому новый тип связи популярности не сыскал.
  - Не как в прошлых случаях, мы его действительно любим! - в унисон пропели Мария с Еленой.
  - А я их! - Имран схватил близняшек за талию по-сильней.
  - Вот как, видишь, - Кия, словно извиняясь, повела плечами. - Будем лечить?
  - Нет, зачем? - от подобного недуга никто не умирал, максимум не высыпался. Да и эффект синхронизации душ еще не успел бы проявить себя за столь короткий срок, так что эта троица любит друг другу по-настоящему.
  - Вот и славно, они в таком режиме так хорошо двигаются... - вечно пылающая оптимизмом Кия начала в подробностях описывать все достоинства своих учеников, но меня это больше не интересовало.
  - Ладно, ты мне просто скажи, от меня что-нибудь надо, помимо кораблей для обеспечения безопасности?
  - Эмм... По внешней безопасности вроде все, как только флот сойдет со стапелей, так сразу в бой, а вот с внутренней безопасностью дело швах, - выдала мой военный советник.
  - А, понимаю, несколько сотен новых людей, шляющихся без дела по кораблю, явно социальную атмосферу не улучшат.
  - Особенно, если узнают, что старые члены экипажа питаются нормальными продуктами, а не переработанными отходами, - при упоминании о биомассе Кия брезгливо поморщилась.
  - Лучше бы обсудить этот вопрос с Мариной... - количество плодородных растений на корабле действительно было очень ограниченным.
  - Давай прямо сейчас пойдем, пока людей не разморозили.
  - Да нет проблем. Она сама просила заглянуть ближе к вечеру.
  - Тогда все, тренировка окончена. Можете остаток дня посвятить друг другу, но чтобы завтра никаких отмазок за бессонную ночь! - Кия грозно зыркунула на троицу влюбленных и, так и не переодевшись из спортивного костюма, выпорхнула из зала.
  
   Впрочем, учитывая манеру передвижения, короткие шорты и футболка являлись оптимальным типом одежды для девушки, перемещавшейся исключительно бегом и отнюдь не медленным. Скажем так, в городе ее бы давно оштрафовали за превышение скоростного режима, а тут она разошлась вволю, развив скорость гепарда.
   Но со мной Кия, конечно, сравниться не могла - голограммы перемещаются со скорость электрических импульсов, игнорируя всякие помехи в виде стен, шкафов и потолков. Конечно, дрон с проекционным оборудованием не успевает за девушкой, но ведь можно переключаться между ними. А если несколько поднапрячься, то и вовсе можно находиться в двух местах одновременно.
   Эту заманчивую идею пришлось отложить в долгий ящик, когда я увидел творящийся в кабинете Мелиссы аншлаг. В небольшой по меркам Ренессанса комнатушке, размером десять на десять, заседало всего лишь двое, но ору стояло, словно здесь собрался весь экипаж.
  - Не нравятся предложенные условия - улетайте! - Марина шипела словно змея.
  - Ну почему сразу так категорично? - замямлил полноватый мужчина, взмыленный после долгих переговоров.
  - Хам! Говоришь, словно я требую не выполнимого! - девушка сделала глоток из большой чашки.
  - Войдите, пожалуйста, в наше положение... - попросил Павел, протирая лоб салфеткой.
  - Мы и так сделали вам большое одолжение, оставив корабль! Или вы думаете, что в хваленой Федерации его бы не отобрали? - Марина не собиралась отступать ни на шаг.
  - Извините, что прерываю, но можно узнать причину столь горячего спора? - вмешался я в разговор.
  - Грей?! - Марина поперхнулась от неожиданности. - Когда ты зашел?
  - Не только он один, - хихикнула Кия, незаметно для всех оказавшаяся за спинкой кресла.
  - Простите за столь внезапное вторжение, с голограммами никак не обвыкнусь просто, - извинился я перед собеседниками.
  - А вы, собственно, кто? - вопросил Павел, как-то слишком спокойно перенесший появления из воздуха двух людей.
  - Грей, капитан этого скромного судна.
  - Павел, капитан пристыкованной лоханки, - усмехнулся пожилой мужчина.
  - Будем знакомы, - рука рефлекторно дернулась вперед и прошла сквозь ладонь собеседника, - извините, голограмма.
  - Хм, не знал об их существовании, но ничего страшного, вечно вы, молодежь, что-нибудь придумываете, - снисходительно пробурчал Павел.
  - Ну, не такой уж я и молодой.
  - Крх, - фыркнул в кулак капитан. - Тебе хоть за сотню перевалило? Вот видишь, совсем еще зеленый...
  - Вы правы, в этом деле я еще новичок.
  - Тогда позволь дать тебе совет.
  - Какой? - я сосредоточил все внимание на старом морском волке, разительно переменившемся после нашей встречи.
  - Гони взашей этих девиц, севших рассуждать об оптимизации личных потребностей экипажа! Они не черта в этом не смыслят! - Павел грозно поднял кулак.
  - Чего?! - от подобной наглости Марина чуть не потеряла дар речи.
  - А то. Подумаешь, какой-то специалист по микробиологии... Я ей уже третий час твержу о том, кого действительно надо будить... - капитан хитро подмигнул мне левым глазом.
  - Не позволю! - завопила Марина, переходя на ультразвук.
  - Кого будить? - смысл спора от меня ускользал.
  - Более сговорчивых девиц... - снова то же хитрое подмигивание умудренного года человека. - Ну, ты же меня понимаешь?
  - Кажется да, надо только уточнить один момент. Марин, а насколько хорошо ты знакома с Павлом? - в голове мелькнула одна догадка.
  - Гораздо лучше, чем хотелось бы, - глаза девушки сверкали яростным огнем.
  - Бля... - разрозненный паззл, наконец, сложился и вызвал желание запихнуть обоих на гаупвахту. Нашли время для обсуждения прошлых любовных передряг, то-то предмет спора у них вышел странным.
  - Они всегда так говорят после, - продолжал Павел, все еще думая, что я проявлю мужскую солидарность.
  - Павел, у меня тоже есть ценный совет. Немедленно прекращай ссориться с нашей прекрасной дамой и извинись перед ней. А то если она отделается одним только увольнением за использование служебного положения в личных целях, то ты можешь очень серьезно пострадать.
  - Подожди, а разве не ты капитан этого корабля? - до гостя что-то начало доходить. - Или ты отдашь меня на растерзание этим львицам?
  - Уж, прости, но врач на Ренессансе только один, так что ссориться с нашими девушками крайне не рекомендовано, а то проснешься с дыркой в башке.
  - А как же роботизированный медицинский комплекс? - с каждым словом незадачливый гость терял свой пыл.
  - Роботизированного комплекса не существует, зато есть я, - послышался из динамиков голос Мелиссы.
  - Но... - последнее высказывание окончательно добило парня.
  - Грей, ты не мог бы и мне подключить голограмму, а то мне, видимо, не верят на слово.
  - Один момент, сейчас покажу как...
   Этот один момент, как и во всех случаях с девушками, растянулся на четверть часа, но никто особо не возмущался. Жаркий спор, бушевавший до моего прихода, как-то незаметно утих и перетек в неловкое молчание.
  - Марин, так все-таки посвятите остальных в курс дела.
  - Сейчас нашей основной проблемой является недостаток продовольствия. Имеющиеся в распоряжении сады могут обеспечивать пропитанием не более чем полусотню людей. Вдобавок, расширение посевных площадей невозможно до следующего урожая. На борту же их лайнера около полутысячи анабиозных камер с подходящим к концу эксплуатационным сроком. Вопрос состоит в том, кого из них мы хотим спасти? - не растерявшаяся Марина выразилась кратко и по существу.
  - Мда... Дело серьезное. Использование биомассы в качестве временной меры рассматривали?
  - Да, но результаты неутешительные - гидропонных фабрик хватит только на две сотни человек.
  - Еще варианты? - подобный прогноз никуда не годился.
  - На базе имеющихся ресурсов мы больше ничего сделать не в состоянии. Разве что ввести смешанную диету для уравнивания всех членов экипажа. При соотношении натуральных и гидропонных продуктов 1 к 4 при должном усилии вкус останется неизменным, - развела руками Мелисса.
  - А внутривенное питание как альтернативу рассматривали? Понимаю, не сильно приятно питаться через трубочку, но при нашем типичном времяпровождении это не должно стать проблемой.
  - Угу, телам с утра до ночи подключенным к нейроинтерфесу, все равно, как их кормят, - хихикнула Кия, не принимавшая конструктивного участия в обсуждении.
  - Хорошая идея? - меня прямо распирало от собственной гениальности.
  - Щас, разбежался. Где я тебе столько реактивов возьму? - Мелисса поставила руки в боки.
  - Не взлетит, значит? Жаль... - от неудачной попытки я не расстроился, чай Марина довольно умная девушка, а значит, очевидные способы решения уже перебраны.
  - Если ты только не достанешь бесплатную фабрику по производству искусственной плазмы и прочей химии, - вставила веское слово Кия.
  - Гробануть кого-нибудь предлагаешь? - пускай лисица не высказала этого вслух, но все-то понимали, о чем она ведет речь.
  - Позаимствовать... - попыталась отмазаться Кия, но задорный блеск глаз ее выдал.
  - Хммм, а почему бы и нет... Мы же многое можем предложить взамен... - я тщетно попытался почесать виртуальный подбородок.
  - С ума посходили? - вспыхнул Павел, притихший в последнее время. - Какой, к черту, обмен?!
  - Самый обычный, они нам оборудование, а мы им люли, - в моей голове зрел хитрый план.
  - Вы хотите напасть на Республику? - незадачливый капитан попятился от нас, словно от сумасшедших.
  - Нет, крупная рыбка нам еще не по зубам, но ведь есть какие-то пираты. Не мог бы ты рассказать о них более подробно?
  
  Глава 11
  
  Пояс астероидов, шесть дней спустя.
  
  - Капитан... тут... это... ну как его... - голос говорившего заплетался, словно человек не просыхал целую неделю.
  - Да говори же!
  - Филип и Саныч вернулись, - после грозного выкрика навигатор смог, наконец, связать слова в предложение.
  - А меня-то зачем разбудил?! - часы на стенке показывали несусветную рань - пять часов утра.
  - Так они... это... не отвечают, - замямлил провинившийся подчиненный.
  - Не отвечают? Состояние кораблей?
  - Да походу не очень... Массовые пробоины в корпусе и все такое... - на том конце провода призадумались. - Связь что ли грохнулась?
  - Летят одни? - услышав о повреждениях разведчиков, главарь шайки насторожился.
  - Нет, они транспортник гробанули! Почти не повредили даже! Как увидел, так сразу и побежал вам докладывать...
  - Идиот! Не мне надо докладывать, а штурмовые команды поднимать! Чтоб через пять минут все были на своих местах! - проорал Морган в трубку, подпрыгивая на кровати.
  - Всех?
  - Да, всех! - шестое чувство капитана просто орало о будущих неприятностях. Ближняя связь на корабле - штука вполне надежная, и проще уничтожить судно целиком, чем выборочно связь, не убив экипаж.
   Потратив драгоценные секунды на натягивание штанов и обязательно прихватив пистолет, Морган поспешил на мостик, в душе чертыхаясь на нерадивых подчиненных. Это же надо, наплевать на все угрозы и напиться на посту, а потом прошляпить такую очевидную ловушку! Где только спирт раздобыл, ведь точно на прошлой неделе все выпили?
  - Бивень! Отлично, ты мне сейчас нужен! - из соседнего прохода вывалилась гора мускулов.
  - Случилось чо? - звериный оскал этого человека-горы мог сразить наповал почти любого.
  - У нас гости, подготовь им теплый прием.
  - Это мы запросто, - личность, не одаренная особенным интеллектом, расплылась в улыбке.
  - Возьми не меньше двух десятков из проверенных людей и выдай всем штурмовые винтовки!
  - Нет проблем, - правой руке капитана и в голову не пришло задавать вопросы.
  - И постарайся не сдохнуть, - добавил Морган уже про себя. - А то толковых помощников в наше время не найти.
   Разминувшись со своим заместителем, главарь шайки пиратов все же очутился на мостике. Первым делом он кинул взгляд на тактический экран, где висели изображения с тактических сенсоров, и убедился в справедливости подозрений. Два легких шахтерских фрегата не то что сильно пострадали, а словно прошли через металлический ад. Всю обшивку покрывали мелкие кратеры, от любого выступающего оборудования осталась лишь мелкая крошка, да и сама структура корабля зияла небольшими дырами. Двигатели судов также не избежали страшной участи и больше никуда не годились, поэтому оба разведчика транспортировал лайнер. Сам лайнер пострадал значительно меньше, но и там по 'случайному' стечению обстоятельств связь накрылась медным тазом.
  - Орудийным расчетам к бою! Соблюдать режим радиомолчания! - потребовал Морган, мысленно упрекнув себя в том, что не отдал этот приказ раньше.
  - Шеф, да это же наши пацаны прилетели... - попытался вставить слово второй сменщик.
  - Сейчас посмотрим.
  - Так...
  - Замолчи! - Морган выхватил пистолет и направил его прямо в лоб радисту. - Попробуешь с ними еще раз связаться и ты труп!
  - Хорошо, - сорокалетний мужик судорожно сглотнул и осторожно поднял вверх руки, вот только легкая улыбка на губах его погубила.
  'Нейромант! Черт возьми!' - поморщился Морган, когда разглядел расширенные зрачки. Неестественные расширенные зрачки отдавали диким зверем и нагоняли панику, но капитан не мог себе позволить такой слабости.
  - Похоже, не все из нас уяснили кодекс до конца. Мистер Югенс, пожалуйста, скажите нам правило номер восемь, - отдававший сталью голос словно пронзил помещение насквозь.
  - Любой, кто употребляет спирт или другие наркотики на посту... должен быть казнен, - покрывшийся потом радист запнулся на последней части.
  - Хорошо, но видимо мистер Югенс запамятовал, что помимо физических наркотиков есть и умственные - скажем те, что закачиваются в нейросеть.
  - Нет, постойте... - заволновался радист.
  - Бамм, - выстрел из пистолета в закрытом помещении прозвучал еле слышно.
  - Надеюсь, мы больше не будем допускать таких ошибок, - молвил капитан, когда зажимающее рану на груди тело осело на пол.
   Никто из находящихся в рубке не проронил и слова после смерти Югенса.
  'Стая шакалов!' - пробурчал про себя Морган, откровенно презиравший весь экипаж. - 'Только и могут пресмыкаться перед сильным и задирать слабого!'
   Из изначального экипажа на корабле остались только те, кто безукоризненно следовал решениям капитана, а всех остальных Морган скрытно или открыто уничтожил, отобрав в сообщники безвольный планктон, смотревший ему в рот.
  - Всем вернуться к работе!
   Разыгранная на показ сценка позволила сбросить напряжение и заново переосмыслить ситуацию. Матка пиратов спрятана в ядре астероида, так что обнаружения противником удалось избежать - сигналы-то передавали смонтированные на поверхности ретрансляторы, а сама база покоилась среди металлических руд, ослаблявших сигнал сканеров. Разветвленная сеть туннелей тоже не играла на руку незнакомцам, так как попасть внутрь десятикилометрового булыжника можно было многими способами, но не все из них вели к матке.
  - Лайнер вышел на стационарную орбиту! - тем временем незваный гость завершил все маневры.
  - Третьей батарее огневая готовность! При попытке приблизиться к астероиду открыть огонь на поражение! - на поверхности базы пиратов имелись не только инженерные постройки, но и несколько замаскированных легких судов, превращенных в огневые точки.
  - Но это же...
  - Вы хотите обсудить субординацию или выполнять приказы? - пальцы Моргана недвусмысленно сжали рукоять пистолета.
  - Это не наши парни! Филипп давно бы сел в условное место! - Морган соизволил поделиться частью своих подозрений.
  - А кто же тогда? - немой вопрос читался в глазах экипажа, но сам капитан не знал на него ответа.
  'Республика? - Бред! Они привели бы с собой целый флот. Федерация? Рано! Мы вроде договаривались на следующий месяц. А кто тогда?' - все эти вопросы терзали агента Федерации, но внешнее это на нем не отражалось. Беспрецедентная жесткость и жестокость - вот что позволило ему закрепиться в качестве главы этого гадючника, и просто так показывать слабину он не собирался.
  - Мы с пацанами загрузились! - связался первый помощник.
  - Ждите, мы ведем разведку обстановки.
  - Дррх... У этой колымаги даже зенитных лазеров нет, нам ее зачистить раз плюнуть!
  - Но все равно подожди. Надо убедиться, что больше гостей у нас нет.
  - Ты только недолго там думай! А то нам в скафандрах сидеть неохота!
  - Как получится...
   Тревожное ожидание на растревоженной базе продлилось еще несколько часов. Оторванные от привычных, не совсем легальных в остальном мире развлечений пираты неодобрительно поглядывали на командира, но побаивались сказать лишнее слово. Доведенный до абсолюта метод кнута и пряника действовал вполне эффективно: или ты выполняешь приказы и получаешь все мыслимые развлечения в нерабочее время или тихо и мучительно умираешь (у некоторых членов экипажа имелись довольно садистские методы развлечений).
   Вызвавший же переполох корабль просто висел на орбите, заглушив двигатели без всяких активных действий. Лишь полудремавший реактор, изредка выплескивающий энергию в системы жизнеобеспечения, нарушал тихий покой корабля, но именно это бездействие волновало Моргана ничуть не меньше, чем возможное вторжение.
  - Сенсоры дальнего космоса опять ничего не обнаружили.
  - Хорошо, продолжайте наблюдение, - после многочасового ожидания нервы у капитана натянулись до предела.
  - Сканирование завершено, на лайнере обнаружен один живой объект.
  - Аномалии или странности в планировке?
  - Не нашла, - сидевшая за установкой дама, развела руками в стороны.
  - Ладно, Бивень, можешь выдвигаться.
  - Ну, наконец-то!
  - Захватите выжившего и привозите его сюда, но при любом изменение ситуации открывайте огонь на поражение!
  - Чай не маленькие, разберемся! - буркнул напоследок заместитель и оборвал радиоконтакт.
   Компактная платформа, по факту состоящая из одного двигателя, понесла его и еще девять человек на встречу к транспортнику. Второй же десяток остался на базе обеспечивать безопасность, пока первый берет на абордаж корабль. Плазменные горелки, тяжелые скафандры и адаптированные под стрельбу в космосе автоматы вселяли надежду на легкую победу, но Морган почему-то все еще продолжал волноваться.
  
  Ударный авианосец Гидра, то же время.
  
  - Наставница, а может все же не надо? - даже после компьютерной обработки голос Имрана дрожал.
  - Ты чего? Упускать такой шанс поразвлечься? Никогда! - самоназначенная глава эскадры вела себя беспечно, как ребенок.
  - Но шансы... - близняшки полностью поддерживали своего любовника.
  - Послушайте! Вы действительно верите, что какой-то десяток солдат сможет мне навредить? Да они и пискнуть не успеют, как окажутся на том свете! - Кия вовсю пользовалась последним шансом потрепаться вволю перед началом сражения.
  - Зачем тогда вообще лезть в пекло, если исход известен с самого начала? - не унимались ученики.
  - Так скучно же!!! - сложив губы в трубочку, протянула лисица. - У меня же нет такого отличного способа поразвлечься, как у вас!
   На секунду в эфире установилось неловкое молчание. Кия прекрасно знала об отношения между троицей и постоянно их подкалывала. Вот и сейчас они решили чуть помолчать, чтобы не получить очередную порцию язвительных шуточек.
  - Дроны достигнут поверхности через восемь минут! - Лера, одна из близняшек, попыталась переключить внимание на более важные вещи.
  - Долго еще? Гости-то уже прибыли, надо бы их встретить! - находившаяся на борту лайнера девушка хищно облизнулась.
  - Пожалуйста, будьте поаккуратней! - напутствующие слова Имрана прозвучали уже в пустоту.
  
  Командный мостик пиратов.
  
  - Сэр, группа захвата пристыковалась. Начинают резать обшивку! - после третьего трупа за утро на мостике воцарила строжайшая дисциплина.
  - Дальний космос?
  - По-прежнему пусто, - подчиненные буквально вздрагивали от каждого слова.
  - Хорошо... - перебирая руками чье-то вынутое из грудной клетки сердце, шептал капитан.
   В такие нервные моменты только ощущение еще недавно теплой плоти и крови могло заставить рассудок оставаться чистым и ясным. Весь же гнев и другие переполнявшие разум эмоции выливались на остывающее тело незадачливого подчиненного, одновременно поднимая боевую дисциплину - никто не хотел прогневать командира, расслаблявшегося столь кровавым способом.
  - Обшивка пройдена! - прозвучало последнее сообщение от группы захвата.
   Плазменные горелки прошли сквозь десять сантиметров металла, как нож сквозь масло, и вырезали в корпусе здоровенную дыру размером с автомобиль. Годами не покидавший борта корабля воздух наконец-то вырвался на свободу под недовольное ворчание автоматики. Система попыталась восполнить утрату атмосферы, но при выведенных из строя гермодверях уже через секунды на корабле воцарил абсолютный вакуум.
   Но в эти секунды, пока атмосфера вытекала наружу, сработала заложенная ловушка в виде небольшого термоядерного заряда. Ударная волна разметала старый и хрупкий транспортник на кусочки, не забыв прихватить и десантный модуль с так и не успевшими высадиться десантниками.
  - Сэр, они... подорвали корабль!
  - Вижу! - Морган со злостью вогнал пальцы в плоть, смотря на почерневший экран.
   Вырубленным электромагнитным импульсом системам потребовалось целых полминуты на перезагрузку, что дало солидное преимущество неизвестному противнику. Моргану оставалось только скрипеть зубами от злости и проклинать всех вокруг.
  - Перезагрузка завершена, обнаружены массовые цели на радаре, - чуть не ударяясь в панику, молвил радист.
  - Идиот! Выведи на экран! - вспылил капитан, кинув в спину подчиненному первую попавшуюся вещь, которой оказалась голова первого часового.
  - Сейчас... - от одного понимания, что именно угодило в спину, сердце радиста екнуло.
   Сенсорам потребовалось еще несколько секунд на фокусировку, а затем они показали небольших по космическим меркам металлических осьминогов, заканчивающих процесс торможения. Переливающаяся всеми цветами радуги обшивка почти не отражала жесткий ультрафиолет, что объясняло внезапность появления флота.
  - Черт! - Моргану хватило одного взгляда на выплывшую из глубин океана стаю, чтобы спина покрылась мурашками.
  - Всем батареям открыть огонь! - прозвучал запоздалый приказ, так как часовые и так начали беспорядочную стрельбу по противнику.
   К сожалению для обороняющихся, осьминоги не вышли размерами, так что батареи попадали, дай бог, в одном случае из ста. Но даже если один дрон выходил из строя, то на его месте сразу вставал следующий. К тому же они не только молча летели, но и вели ураганный огонь в ответ из малых генераторов плазмы.
   Конечно, плазменные горелки не доставали с такого расстояния до поверхности астероида, но психологическое воздействие оказывали просто огромное. Каждый из находящихся на корабле буквально почувствовал свою беспомощность, когда им навстречу летело целое облако плазмы.
  - Не прекращать огонь! - кричал капитан, но экипажу уже было все равно.
   Они все еще механически продолжали выполнять команды, но в душе у них поселилась паника, так как противник не только не уступает, но и превосходит их в численности и вооруженности. Правда, не все в отчаянии опускали руки, а некоторые, наоборот, вскипали яростью и беспощадно давили на кнопки, и именно на них сейчас полагался капитан.
  - Осталось еще семьдесят процентов, поднажмите! - несмотря на малые размеры, потери и среди дронов были чудовищные.
   Основной причиной, по которой они лишились главного козыря - маневренности, являлась необходимость попасть в туннель, где засела главная матка пиратов. Поэтому им приходилось тормозить и попадать на прицел.
  - Бортовым турелям огонь по готовности! - вопреки отчаянному положению, Морган собирался выиграть этот бой.
   Малютки достигли, наконец, поверхности, утыканной огневым точками, и превратили ее в выжженный ад. Врезаясь на скорости в десятки километров в секунду или медленно продавливая силовые поля обжигающей плазмой, они не оставляли внешним защитникам и шанса на выживание, и те это прекрасно понимали. Загнанные же в угол, они сражались, как львы, но все равно отступали под бесконечным напором стаи крыс.
  - Внешние батареи уничтожены... - замигала тревожная надпись, когда сигнал от последней башни пропал.
  - Взорвать бомбы в туннеле! - приказал Морган.
  - Но мы же окажемся в ловушке! - попытался кто-то возразить, но тут же получил пулю в висок. Его напарник оказался сообразительней и попытался выполниться приказ.
   К сожалению, использование ручного управления в космической схватке далеко не лучшая идея, и почти весь потенциал заложенной взрывчатки ушел в никуда, задев лишь часть роя. К тому же взрыв вышел гораздо более слабым, чем предполагалось, и разрушения туннеля не произошло. Дроны беспрепятственно проскользнули дальше и навалились всей стаей, действуя словно комары. Только в отличие от обычных выкачивающих кровь, эти наоборот выливали плазму на силовые щиты корабля. Находись корабль в открытом космосе, его время жизни было бы сочтено, так как дроны бы смогли уворачиваться от выстрелов неторопливых батарей, но здесь в пещере, не имевшей и километра в поперечнике, расклад был совсем иным. Выстрелы обеих сторон достигали цели, но если пираты укрывались за силовыми щитами, то дроны на поверку оказывались картонными.
  - Входящее соединение!
  - Да! - бешено вращая глазами и несколько не заботясь о внешнем виде, рявкнул Морган.
  - Предлагаю вам сдаться, - лицо с другой стороны пожелало остаться неизвестным.
  - Вот так сразу? - нервно усмехнулся Морган, посматривая на индикатор перегрузки реактора. Судя по нему, энергоподсистеме оставалось жить пять минут, не больше, а потом системы обороны останутся без энергии. - Хоть представьтесь.
  - А зачем? Все равно вы через пять минут умрете! - рассмеялась незнакомка, словно игравшая на чувствах капитана.
  - Вот уж нет! - Морган с силой сжал все еще находившееся в руках сердце, окатив комнату кровью.
  - Ну, если не хочешь умирать, то будь паинькой, отпусти заложников.
  - Заложников? - капитан на мгновенье задумался, а затем вспомнил о многочисленных рабах на корабле, большой частью находившихся в анабиозных камерах.
  - А вы гарантируете мне безопасность? - главарь шайки ухватился за эту возможность как за соломинку.
  - Увы, нет, - прошептали ему в ответ.
  - Почему... - на середине вопрос Моргана оборвался, и он судорожно вздохнул. Из уголков его губ вырвалась капелька крови, а он сам, держась за продырявленную грудь, упал на пол.
  
  Грей. Ренессанс.
  
  - Значит, во время штурма базы вы потеряли две трети дронов, один авианосец и чуть не погибли сами? Отличная работа! - в моем голосе как никогда было много сарказма.
  - Да, но сектора с седьмого по двенадцатый под нашим контролем, - сладко потягиваясь, отбрехнулась Кия.
  - А остальные?
  - Ну... это... Я направил туда группу дронов и... - замялся Имран.
  - Их больше нет, произошло разрушение реактора, - с абсолютным спокойствием прощебетала девушка.
  - Значит, все горнопроходческое оборудование, запчасти и корабли подверглись воздействию радиации?
  - Ну, совсем чуть-чуть, - девушка показала сомкнутые в щепотку пальцы.
  - Точно? Сама-то под удар радиации не попала?
  - Да вроде нет. Шерстка, правда, в темноте стала светиться, да усталость периодически накатывает, - Кия не стеснялась врать, смотря прямо в глаза.
  - Мели, будь добра, проведи полное обследование нашего солдата, - попросил я у Мелиссы.
  - Трепанацию проводить или ограничиться только вскрытием? - Мелисса мигом поняла задумку.
  - Лучше полное исследование, да и учти, пациентка несколько агрессивна, - я намеренно отстраненно высказался о характере Кии, словно она не сидела рядом на кресле.
  - Не беспокойся, у меня большой опыт работы, - голограмма Мелиссы расплылась в легкой улыбке.
   Одновременно, пока шел неторопливый разговор в реальном мире, мы с Мелиссой уже успели несколько раз обменяться сообщениями в виртуальности, поэтому, когда дверь отворилась, это не стало для меня неожиданностью. В дверной проем вскользнули два небольших робота, размером с довольно крупную собаку. Передвигались они, действительно, как животные на четырех ногах, но в отличие от своих природных аналогов, несли на спине спаренный пулемет. Размеры не позволили установить какой-либо мощный источник энергии - вот и пришлось обойтись без энерговооружения.
  - Кия, пожалуйста, проследуй за нашими собачками в медицинскую капсулу.
  - Гав! - поддакнули металлические животные.
  - Эй, вы чего, со мной все в порядке! - выгнув спину и выпустив ногти, зашипела Кия, когда на нее нацелилось сразу четыре ствола.
  - Правда? Или все таки пройдешь осмотр? - ехидничал я, пользуясь своей неуязвимостью. - Авось перестанешь нести всякую ересь.
  - Рррр... Пожалуй, я все же откажусь, а то еще запрете в капсуле на пару месяцев, - сквозь обычную маску игривости Кии наконец-то проявилась разумная осторожность.
  - Ну, как знаешь... - сидевшая рядом Мелисса, развела руки в стороны.
  - Но учти, еще парочка шуточек, и туристическая путевка в медпункт тебе обеспечена, - я показал доставшей меня девушке кулак: мы тут важные вещи обсуждаем, а она все шуточки шутит.
  - Поняла, - Кия нахмурила лобик, словно о чем-то сильно призадумалась.
  - Итак, давайте еще раз повторим. Базу пиратов вы все-таки взяли, но по недосмотру одного из вас произошел выброс плазмы, и все ценное оказалось или уничтожено или нахватало столько рентген, что, действительно, светится как новогодняя елка. Имран, сразу скажу, я тебя не виню за эту ошибку.
  - Мне просто не хватило немного времени, еще бы пара секунд и у меня все получилось, - парень довольно тяжело переживал за допущенный промах на первом задании.
  - Да ладно, все равно пауки не смогли бы пролезть по техническому туннелю, а без ремонта систем охлаждения реактор бы протянул не сильно дольше.
  - Но мы могли вручную это сделать!
  - Угу, и вдобавок к дронам потерять еще и нескольких человек?! Если ты думаешь, что у меня тут фабрика клонов есть, то ты сильно ошибаешься!
  - Грей, а ты не забыл о жертвах пиратов? Мы всегда сможем найти среди них добровольцев, - Мелисса тонко намекнула, что среди спящих в анабиозе людей обязательно встретятся подходящие личности.
  - Да, не забыл. Я как раз хотел о них поговорить, - собственно, кроме еще одной партии анабиозных камер, от матки пиратов мы ничего не получили.
  - Грей, стой! - резко выкрикнула Марина, - вы ведь не собираетесь прямо сейчас их размораживать?
  - А что такое?
  - Если их сейчас выпустить, то у нас просто не хватит еды, чтобы прокормить всех!
  - Да-да, я понимаю, - проблема производства достаточного количества органики стала для меня головной болью.
  - Не хочу вас расстраивать, но, Грей, ты видел показания медицинских датчиков? У половины уже видны первые признаки деградации мозга, еще две-три недели - и в капсулах останутся одни только мертвые ледышки, - теперь уже Мелисса сообщила нерадостную новость.
  - Значит, если мы хотим их спасти, то надо проводить операцию размораживания прямо сейчас?
  - Да, иначе результат гарантировать я не смогу, их и так передержали в охлажденном состоянии, - Мелисса тяжело вздохнула.
  - А какой сейчас шанс на успешную реанимацию, при учете преклонного возраста большинства пациентов?
  - Процентов сорок, не больше, - чуть призадумавшись, ответила Мелисса.
  - Что? - Мелисса с удивлением заметила, что Имран с головой ушел в чтение списка пострадавших. Парень вглядывался в лист столь внимательно, словно обнаружил что-то интересное.
  - Извини, я просто задумался над тем, почему так много пожилых людей? - парень дернул головой и вернулся обратно в наш мир.
  - Так чего гадать, всех более-менее пригодных по физическим данным пираты уже припахали в пилоты, а смертность среди них сейчас знаешь какая? - я усмехнулся над детской наивностью парня.
  - То есть, ты хочешь сказать, что все люди в возрасте от двадцати до сорока лет примкнули к пиратам и стали вместе с ними проводить налеты? - Марина удивленно приподняла брови.
  - Нет, конечно! Ни один здравомыслящий человек по доброй воле к ним не примкнет, так что процент пошедших в пираты довольно мал. Но просто есть еще множество путей убыли населения. Так, если судить по полученным данным, то часть высококвалифицированного персонала продали Конфедерации, других в назидание расстреляли, а остальные работали 'обслуживающим' персоналом во всех смыслах этого слова, - на последнем пункте все присутствующие в комнате девушки брезгливо поморщились.
  - Значит, на пиратской базе сейчас есть несколько групп бывших рабов? - резво смекнула Марина, зная лишь малую долю от всей информации.
  - Увы, нет. Кия несколько перестаралась при зачистке, - я бросил на девушку несколько недовольный взгляд.
  - Что? - Кия посмотрела на нас ясными и честными глазами. - Ты же сам сказал зачистить от всех оказывающих сопротивление, а на разборки кто из них кто - пират или раб - у меня времени не имелось!
  - Проехали! - я махнул на это рукой, так как внутренний голос подсказывал бессмысленность упреков.
   Кия только внешне казалась милым и красивым зверьком, но стоит копнуть чуть поглубже, как вылезает множество фактов. Одна модификация на генетическом уровне чего стоит! Готов поспорить на Ренессанс, что именно эти изменения позволили девушке незаметно попасть на борт матки пиратов, пока Имран и сестрички отвлекали защитные подсистемы непрерывными атаками дронов. Впрочем, так бы поступил любой человек, обладавший достаточными способностями, но вот что девушка сделала внутри, не поддается описанию. Рубку и еще несколько комнат словно окрасили в красный цвет кровью, а ведущий к мостику коридор стал братской могилой для целого десятка вооруженных до зубов солдат.
   Каждый из трупов оказался основательно выпотрошенным, так что зрелище на корабле предстало мне неприятное. Да что там говорить, мой желудок осталась на месте только ввиду физического отсутствия на борту судна (я отправился туда в виде голографической проекции), а так один только вид разбросанных по полу кишок вывернет любого! Остается только Кия, но она точно не человек, если, не моргнув и глазом, перебила добрую тысячу человек, пускай и по-моему приказу. После этого я и создал миниатюрных собак с пулеметами, чтобы вечно присматривали за кровавой хищницей, а то бог его знает, что у нее на уме.
  - Грей, так что? Мне проводить разморозку? - повторно задала вопрос Мелисса.
  - Не надо! У нас и так не хватает еды и еще несколько сотен обормотов нам ни к чему! - Марина постучала кулачком по экрану со списком имеющихся в запасе продуктов.
  - Ты предлагаешь их так и оставить медленно помирать? - Мелисса бросила удивленный взгляд на свою оппонентку.
  - Нет, но сначала нам надо достать где-то еды, и уже после проводить массовое оживление, - попыталась оправдаться Марина.
  - После уже будет поздно! - огрызнулась Мелисса в ответ.
  - Мда, тяжелая ситуация - оживить мы их прямо сейчас не можем, так как просто помрем с голоду, а слетать куда-либо мы не успеем, - я с сожалением констатировал, что наш главный корабль вышел довольно неторопливым в режиме маскировки, чтобы успеть долететь отсюда до любой другой точки с припасами.
  - И что ты предлагаешь? - на меня уставились четыре пары глаз.
  - Ну, у меня есть одна идея. Что если мы разбудим всех пассажиров, а весь наш экипаж уложим в анабиоз? Ведь тогда мы и людей спасем, и припасы сэкономим.
  - Грей, не сработает, - Мелисса с сожалением покачала головой из стороны в сторону. - У нас три четверти экипажа только недавно сами вышли из сверхдолгого анабиоза, и повторная спячка может стать для них фатальной.
  - Жаль, - такой гениальный план отправился насмарку из-за одной небольшой мелочи. - Но ведь у нас есть старые члены экипажа. Их, конечно, немного, но все же хоть что-то.
  - Грей, позволь и мне тебя разочаровать. Ты ведь не подумал о последствиях, если мы отправим тех людей, что делают почти всю работу на корабле, в анабиоз? У нас же все цеха встанут! Да и тридцать человека - это капля в море в нашем случае! - выступила Марина.
  - Черт! Черт! Черт! - отсутствие у большинства новых членов экипажа нейросетей делало их почти бесполезными. Так мы бы компенсировали качество количеством, но, увы, немногие решились провести операцию над своим мозгом.
  - Так что мы все же будем делать?
  - Не знаю! Дайте подумать! - пробормотал я и погрузился в размышления.
   Увы, но любой придуманный мною вариант разбивался из-за крайне неудачного стечения обстоятельств: база пиратов находилась довольно далеко от обжитых регионов, поэтому оставалось надеяться только на самих себя. Все было бы ничего, если бы взрыв не разнес складские помещения, так что нам достался крайне скудный трофей в виде огромного числа криокапсул. И как ни крути, какого-либо выхода я из сложившейся ситуации не видел, ведь даже если мы каким-либо образом спасем всех, то через несколько месяцев мы столкнемся с другой проблемой - отсутствием нейросетей. Людям просто будет нечего делать в этом сверхавтоматизированном царстве, а где массовая безработица, там и массовые беспорядки. Вот и делай что хочешь! Стоит решить одну проблему, как тебе уже предложат следующую.
   Впрочем, в голову пришла одна мысль, способная несколько облегчить нам дальнейшую жизнь, но для ее воплощения надо убедить остальных, а то уж слишком безумно она звучит. Сразу, наверное, только Кия да может Мелисса согласятся, но вот остальным она явно не понравится.
  - Попробуем? - спросил я у собаки, устроившейся у моих ног.
  
  - Гав! - отозвалось дистанционно управляемое бортовым ИИ существо.
  - У тебя есть план? - вопросили сидевшие за столом.
  - Какой-то есть, но боюсь он вам не очень понравится.
  - Бросить их тут на произвол судьбы? - горько усмехнулась Марина.
  - Ну да, ты почти угадала, - с тяжестью на душе я озвучил ответ. - Сами понимаете, сейчас мы не в состоянии обеспечить проживание сразу такой прорве народа, так что кем-то придется пожертвовать.
  - Ты хочешь их бросить на произвол судьбы? - в воздухе повис немой вопрос.
  - К сожалению да, я предлагаю оставить их замороженными в ожидании помощи от Федерации. У них-то запасов медикаментов, квалифицированного персонала и еды должно хватить для спасения этой группы людей.
  - Но откуда они узнают про местонахождение пиратской базы? Они вроде бы не интересуются этим сектором космоса.
  - Мы сообщим им курьером на Пчеле, после того как Ренессанс отойдет на достаточное для маскировки расстояние от астероида. По приблизительным расчетам, если федералы не станут тянуть волынку, то они имеют все шансы провести успешную операцию извлечения каждого третьего пассажира.
  - А остальные две трети окоченеют в ожидании помощи? - Марина ужаснулась моей циничности.
  - Если можете предложить другой вариант, то я с радостью его выслушаю. Только не стоит забывать, что шанс оживить сейчас равен далеко не ста процентам, так что потери от дополнительного ожидания в течении еще двух недель не составит и шестой части.
  - И ты собираешься так просто отмахнуться от этих несколько сотен людей просто из-за нежелания идти на поклон к Федерации?
  - Да!!! Я не хочу иметь дело с этими фанатиками, устроившими кровавую баню в системе на пару с республиканцами. Как говорится, своя рубашка ближе к телу, так что я приложу максимум усилий для защиты тех, кто служит под моим командованием, особенно от участия в военных действиях.
  - Ясно, значит, и для тебя мир разделился на своих и чужих, - еле слышно прошептала Кия.
  - Да! Или вы предлагаете идти обниматься и целоваться со всеми этими пиратами/военными и прочими грязными личностями?!
  - Нет, что ты! Но в криокамерах ни в чем не повинные люди!
  - Увы, но такова жизнь, кому-то приходиться умирать. Но мы попробуем минимизировать потери, разбудив часть сейчас. Думаю, еще несколько десятков человек мы примем, а вот остальным придется ждать помощи дальше.
  - По какому критерию проводить отбор? - Мелисса на все это смотрела с чисто академической точки зрения.
  - Наличие нейросети, - наличие имплантатов очень поможет нашим будущим гражданам.
  - Их все равно наберется больше нескольких сотен, кого именно из них выбрать?
  - Начни с тех, у кого шанс на успешное пробуждение минимален и последовательно иди вверх по списку.
  - Ты хочешь получить гору трупов? - Мелисса удивленно приподняла брови. - Шанс на успех для первой сотни составляет всего пару процентов.
  - Нет, я хочу спасти как можно больше людей. Ведь те, кто помрут сразу, все равно не жильцы, а более сохранившиеся экземпляры имеют больше шансов дождаться подмоги, - я сознательно употребил слово экземпляры, надеясь таким образом уменьшить груз ответственности за смерти чужих людей.
  - Хорошо, но я предлагаю сразу приступить ко второй партии, так как люди из первой не протянут и недели без экстренной медицинской помощи, большую часть из которой мы оказать не сможем, - Мелисса тонко намекнула на то, что единственная продвинутая медицинская капсула все еще занята нашими тушками.
  - Поступай, как знаешь, тут я полагаюсь целиком на тебя.
  - Хочешь спихнуть груз ответственности на меня? - даже в такой ситуации Мелисса умудрялась кокетничать и строить глазки.
  - Нет, просто я действительно не знаю, кто из объектов может выжить, а кто нет.
  - Мне, значит, готовиться к приему еще одной партии пассажиров? - протянула Марина.
  - Да, но можешь особенно не торопиться, так как они вряд ли встанут на ноги в ближайшую неделю. Только проведи опрос среди новоприбывших, возможно, кто-то из них решится рискнуть и лечь повторно в криогенную капсулу, тогда мы сможем принять на борт дополнительную партию людей.
  - Поняла, - девушка задумчиво покачала головой.
  - Егор, у меня к тебе особое задание: надо слетать в Федерацию и передать координаты.
  - Нет проблем. Сколько авианосцев с собой взять - одно или два звена?
  - Ни одного, ты полетишь на Пчеле, не надо светить наше оружие раньше времени. Она к тому же быстрее передвигается, чем наши тяжеловозы.
  - А мы? - завораживающе хлопая ресницами, пропищала Кия.
  - А вы все остаетесь здесь и помогаете Мелиссе во всем. Ведь если мы хотим спасти людей и еще успеть скрыться до прихода федералов, то придется действовать очень быстро, - я морально приготовился не спать следующие несколько суток. - Возражения есть?
   Хотя все сидевшие в комнате люди не сильно одобряли предложенные меры, но возражений не последовало, и мы принялись за работу. Егор поспешил в док проверять перед вылетом корабль, Марина ускакала в конференц-зал проводить экстренное собрание с пролетариатом. Мы с Мелиссой отключили голограммы и переключились на управление роботами для осуществления демонтажа криокамер (процедуру пробуждения мы собрались провести уже на самом Ренессансе), и только одна Кия осталась сидеть в зале. Девушка попыталась погладить моих созданий за ушком, но они только злобно зарычали и поводили дулами пулеметов, тогда Кия вздохнула и как всегда убежала по своим неведомым делам. Именно из-за отсутствия полного доверия я и попросил доставить сообщение Егора, а не гораздо более подходящую на эту роль хищницу. Мало ли что она сотворит, оказавшись вне зоны контроля!
  - Мела, можно еще на пару слов? - я запросил у девушки прямое соединение.
  - Конечно, - через мгновение отозвалась моя возлюбленная.
  - Не хотел говорить это при всех, но можешь сделать еще кое-что?
  - Что именно? - по связывающему нас каналу пронесся не только голос, но и ощущение легко любопытства.
  - Если увидишь, что пациент выжил после пробуждения, но с девяносто процентной вероятностью загнется в следующие полгода, то лучше его сразу отнести к мертвецам. Не надо надеяться на бога, - я предлагал сделать не слишком человечный поступок, но сейчас мной управляла одна только рациональность: зачем спасать того, кто может умереть, если можно спасти того, кто обязательно выживет?
  - Смеешься? Девяносто девять, не меньше! - девушка поступала, как истинный ученый, не ведающий и капельки жалости.
  - А не многовато?
  - Нет! Или ты думаешь, что я точно шансы подсчитаю? Лучше возьму с небольшим запасом!
  - Ок... тогда у меня еще одна просьба насчет тех, кто не выживет.
  - Хочешь их на мясо перевести? Свежие протеины нам не помешают! - в шутку пробормотала Мелисса.
  - Беее!!! - мне тут же захотелось хорошенько проблеваться.
   Лишь тот факт, что мое тело все еще валяется в желеобразной массе, сохранил содержимое желудка от экскурсии наружу. А я-то еще думал: осталось ли хоть что-то, могущее вывести меня из себя? Оказывается да! И это очень хорошо, так как я все еще остаюсь человеком.
  - Ну так что, мой барашек? Хочешь хорошо пропеченной человечинки? - девушку изрядно веселила моя реакция.
  - Нет уж, обойдемся без таких крайностей!
  - Вот и славно, нечего всякую гадость в рот совать.
  - Беее! - меня еще раз перекрутило.
  - Так какая следующая просьба? - Мела наконец-то сжалилась и перестала передавать по нашему каналу воображаемые картинки с всякими яствами.
  - На самом деле ты почти угадала. Я хочу воспользоваться тем, что останется от неудачных экземплярах, но не всем, а только одной частью.
  - Ты хочешь извлечь нейросети?
  - Да.
  - А потом установить ее нашим студентам.
  - Снова да, - весь мой нехитрый план лежал на поверхности.
  - Ты знаешь, что повторное использование имплантатов не даст значительно прироста умственных возможностей?
  - Да, но все же без наличия нейроразъема на нашем корабле никуда, а другим способом в обозримом космосе имплантаты не достать.
  - Ясно... - девушка ушла в глубокое раздумье.
  - Что-то не так? - ее молчаливость мне не понравилась.
  - Нет, просто думаю, как проводить операцию. Боюсь, придется вырезать нейросеть сразу после клинической смерти, иначе произойдет необратимое разрушение искусственных нейронов.
  - А ты потянешь сразу столько параллельных операций? - я мигом смекнул, где тонкое место.
  - Возможно, но с трудом. Наверно придется задействовать прямую вентиляцию мозга с дополнительной добавкой стимулирующих веществ.
  - Постой, не стоит перенапрягаться!
  - Да ничего, это же абсолютно безопасно, только требует несколько дырок в затылке и все. А даже если негативные последствия и возникнут, то медкапсула их мигом устранит. Да и надо же воспользоваться такой возможностью ускорить мышление, пока нахожусь в капсуле!
  - Рррр... Ладно, можешь использовать прямую вентиляцию и стимуляторы, но только не подсядь на эту наркоту!
  - Ты про себя-то говори! Сам-то на прямую вентиляцию подсел и вовсю используешь, - скептически пробурчала Мелисса.
  - Так мне надо было сделать пару вещей...
  - Угу-угу. Сначала одну пару, потом другую, а потом ты и не заметил, как потерял всякое желание вылезать из капсулы. Ты вот скажи, когда наружу собираешься вылезти?
  - Да, как успокоится все вокруг, так сразу, - на задворках рассудка я понимал, что слишком задержался в капсуле, но это же так удобно!
  - Значит никогда... - хихикнула девушка и отключилась, оставив меня размышлять над сказанными словами.
  
  Перевал VI, штаб-квартира корпорации Лилия.
  
   Синий газовый гигант тихо дремал на окраинах системы, куда почти не доходил свет главной звезды. Лишь жалкие капли жара светила достигали поверхности планеты, поэтому ее температура опустилась значительно ниже нуля. Впрочем, поверхность у этой планеты представляла довольно относительное понятие, так как ее атмосфера из смеси гелия с водородом плавно переходила в гидросферу, и только где-то глубоко, возможно, имелось твердое ядро.
   Конечно же, звездные геологи знали точную структуру планеты, но большинство из работающих здесь людей видели в газовом гиганте лишь одно - источник топлива для реакторов и двигателей. Целая флотилия вела добычу драгоценного топлива, выкачивая водород и дейтерий из атмосферы планеты. В довоенные времена этого объема хватало для обеспечения потребностей целой звездной системы и даже оставалось на экспорт, но сейчас потребление резко возросло и рабочим приходилось очень стараться для обеспечения потребностей военного флота.
  - Как видите, применение нового поколения гравикомпенсаторов позволяет добиться повышения скорости добычи еще на восемь процентов, - рассказывал Ран своему собеседнику.
  - Неплохо, но все равно маловато. Сколько эта штуковина за один запуск сожрет, добычу за неделю, две или целый месяц? - Лайс покосился на массивные космические врата, различимые отсюда даже человеческим глазом.
   Висевшие совсем неподалеку гигантские титановые кольца разительно отличались от всех своих собратьев. Их словно проектировала инопланетная цивилизация, руководствуясь совсем иными критериями рациональности и разумности. Так, вместо одного кольца, здесь их было сразу два - одно помещенное внутри другого, а сами кольца имели на своей поверхности многочисленные выступы.
  'Узлы обороны и двигательные установки!' - догадался бы пытливый ум, если бы кинул взгляд на это сооружение, но пришел бы в замешательство при попытке выяснить, зачем конструкторы так поступили? Гораздо проще построить боевой флот в дополнение к вратам, но как говорилось - создатели врат мыслили неординарно и остальных в свои планы не посвящали.
  - Так сколько раз мы проведем запуск? Один, два, ну максимум три раза, а потом мы либо достигнем успеха, либо разрушим планету.
  - Тут ты, конечно, прав, но все равно топлива много не бывает.
  - А чего много бывает? - вопросил собеседник Лайса. - У тебя, куда ни плюнь - всего нужно больше! Людей, кораблей, золота, да даже карандашей! А кому они-то сейчас понадобятся, когда мы все записи ведем на компьютерах!
  - Ну, не скажи. Некоторые любят вести записи на бумаге, как в древние времена.
  - Говоришь, словно двухсотлетний дед, навсегда застрявший в прошлом! Карандаши, часы, записные книжки, кто пользуется этим хламом в наше время?
  - Ну, как видишь, один человек все же нашелся! - Лайс обворожительно улыбнулся, обнажив ряд белоснежных клыков.
  - Ну-ну, ты бы еще фрак на себя напялил, как в старых фильмах, - язвительно ухмыльнулся Ран.
  - А что, неплохая идея... - парень кинул короткий взгляд на много повидавшие джинсы. - Как думаешь, мне лучше классический костюм взять, или малиновый?
  'Да что мне за наказание такое?' - в сердцах вымолвил Ран, скорчив ужасную рожу. - Давай лучше перейдем к делу, а не будем обсуждать твои наряды.
  - Какому делу? Мы же уже все обсудили, - искреннее удивился паренек.
  - Кхааа! Ты действительно думаешь, что я поведусь? - громко загоготал Ран. - Прилетел, называется, посмотреть на индустриальные и технические успехи! Не слишком ли мало для прогулки на несколько миллиардов километров? Ты меня только за полного дурака не держи!
  - Некоторые вещи можно понять только при личном знакомстве, - философски пробурчал парень, облокачиваясь на поручни.
  - Все равно это слишком мало, чтобы бросать карьеру адъютанта! Ты же правая рука их босса, и вряд ли он обрадуется, узнав, где ты побывал!
  - Так он не узнает! Официально я сейчас на больничном из-за острого приступа венерианской лихорадки, так что пара дней у меня есть.
  - Что-то ты темнишь! - Ран прищурил глаза.
  - Ну, совсем чуть-чуть. Я просто хотел передать тебе одну весть.
  - Так послал бы ее обычным способом, чего рисковать-то?
  - Нет, тут надо переговорить с глазу на глаз, да и прогуляться мне несколько захотелось, вот и решил заглянуть на огонек.
  - Так в чем дело?
  - В эксперименте "ковчег" произошли непредвиденные обстоятельства, могущие исказить суть проекта.
  - Контакт с внешним миром? - Ран мигом собрался.
  - Да, но, слава богу, не с нами или федералами, а с какой-то бандой, окопавшейся в поясе астероидов. Они там вырезали всех бандитов поголовно, а потом запросили помощи.
  - Так, подожди, ты же сказал: контакта не было! - Ран непонимающе развел ладони.
  - Угу, они не столь глупы, чтобы объявлять о своем существовании в открытую, но кто еще-то мог провернуть подобное - почти полностью уничтожить астероид! - Лайс потянулся в карман, и извлек тонкую пластинку.
  - Вот смотри, - по пластинки пробежала волна света и над ней возникла трехмерная модель астероида.
   Еще недавно цельный, булыжник гранита сейчас выглядел, словно кусок сыра - многочисленные сквозные дырки и кратеры придавали ему такой вид. Некоторые из этих отверстий достигали сотен метров в ширину, что заставляло ужаснуться возможностям силы, ответственной за это превращение.
  - Да это кто угодно провернуть мог, надо лишь разогнать булыжник побольше, да шмякнуть его о поверхность, и готов спорить нашлось бы немало желающих проделать это с пиратами. Я вообще дивлюсь, как они так долго протянули на столь неповоротливой цели, ведь, кажется, все знают про тактику федералов метания булыжников!
  - Конечно, вот только меня смущает один факт: незнакомцы не только разрушили до основания базу, но и спасли несколько заключенных, о которых и попросили позаботиться. Как-то слишком удачно для простой атаки камнями.
  - Ты прав, значит, они выползли из тени и теперь летают по всей системе? Нехорошо! - Ран неодобрительно нахмурился.
  - Не то слово! Они мало того, что рискуют своей шкурой, но и получили в распоряжение значительные людские ресурсы, а ведь главная цель проекта состоит в создании общества, полагающегося в первую очередь на технологию, а не на количество работников.
  - Мда... Плохо дело... Как бы с начала не пришлось начинать... И где мы еще подходящих кандидатов возьмем?
  - Вот-вот! Мы столько готовили это, а теперь все насмарку.
  - А как же твой агент на корабле? Он же должен был разрешать подобные ситуации!
  - Нууу... - Лайс поморщился, словно задели его больную тему.
  - Опять он своевольничает?
  - Угу, - Лайс скромно покачал головой, так как лично отвечал за подбор кандидатов.
  - Но ты ему опиши ситуацию, объясни, чем это грозит, пускай что-нибудь сделает.
  - Я уже это проделал, и он вроде пообещал разрулить нашу проблему с излишней населенностью судна, вот только он не может повлиять на капитана, и, соответственно, они продолжат летать по системе...
  - И собирать поселенцев, - закончил фразау Ран.
  - Да, но меня больше волнует то факт, что он может попасться на глаза федералам.
  - А как же маскировка, вроде она показала достаточную эффективность против их сканеров?
  - Вот только федералы стали в последнее время использовать и обычные оптические сенсоры, за неимением других, а в них разглядеть наш маленький запасной план не составит труда.
  - Еще бы не разглядеть, такую пятнадцатикилометровую махину.
  - Угу. Поэтому предлагаю провести следующую фазу уже сейчас, пока его не обнаружили.
  - Хм... Рановато... Он же еще не готов.
  - Дальше ждать становиться опасно, к тому же последние данные указывают, что мы почти достигли своей цели.
  - Ну, как знаешь. Я бы сразу поместил его под замок, а не отпускал гулять черте где, - Ран изначально скептически относился к идее отсутствия постоянного наблюдения за ходом эксперимента.
  - Это было необходимо! Иначе бы производительность сильно упала, - Лайс показал несколько малопонятных графиков.
  - Так подождали бы еще годик-другой, как ждали несколько десятков!
  - Ты хочешь спорить или решать проблему?! - Лайс холодно постучал пальцем по часам, показывая отсутствие времени.
  - Нет, я просто хочу кое-что понять! - на повышенных тонах ответил Ран.
  - А тебе и не нужно понимать, просто делай необходимое, - в такие моменты Лайс одевал на лицо ледяную маску, пугающую похлеще разных пыток.
  - Хорошо, - Ран отлично знал, что если его собеседник не захочет о чем-то говорить, то вытащить это из него никак не удастся. - У нас будет поддержка изнутри?
  - Возможно... Агент постарается предпринять некоторые меры, но лучше рассчитывать на внешние штурмовые команды.
  - А объем сил, сколько кораблей посылать?
  - Боюсь, цена вопроса измеряется не в кораблях, а во флотах... - Лайс горько усмехнулся.
  - Но мы же почти додавили федералов! - с недовольством пробурчал Ран.
  - Так первый и второй ударный флот для этих целей не подойдут, нынешний капитан искренне уверен, что республика это одни маньяки и убийцы, что не удивительно, учитывая какой контингент мы держим на передовой. Поэтому следует послать на штурм все экспериментальные образцы, авось удастся обойтись одними переговорами.
  - Предполагаешь, что к незнакомцам он присоединится с гораздо большей радостью, чем к тем же федералам?
  - Возможно, а если нет, то мы получим отличный шанс обкатать все наши экспериментальные технологии. К тому же не стоит забывать, что у него до сих пор подписан контракт с нашей фирмой.
  - Ну-ну, только вот он подписывал контракт с шахтерской компанией, а не преступным синдикатом, занимающимся производством оружия, работорговлей и прочими грязными делишками.
  - Не стоит думать о нем как об обычном человеке! Он готов принимать сложные решения, поэтому мирный вариант нельзя исключать, и наоборот надо постараться воплотить его в реальность! А что касается наших прегрешений, уверен, он их поймет, когда узнает всю правду.
  - Поступай, как знаешь! - Ран раздражено махнул рукой, и вышел из комнаты.
   Оставшись в одиночестве, Лайс продолжил следить за вратами, смотря на колыхающийся огонь термоядерной реакции - это инженеры запустили последние тесты. Слабая пульсация синего, под стать планете, пламени успокаивающе действовала на нервы, но все же парень волновался. Он все никак не мог решить для себя, что еще допустимо на пути к цели, а что уже нет.
  
  Глава 12
  
  Грей, конференц-зал Ренессанса.
  
  - Таким образом, каждый желающий может установить нейросеть для повышения своей производительности и соответственно зарплаты. Процедура бесплатная, но перед ее началом необходимо пройти тест на уровень интеллекта. - Распиналась Марина с трибуны огромного аудиторного зала.
  - Результаты теста как-то влияют на качество устанавливаемой нейросети? - Вопросил голос из задних рядов.
  - Да, девятнадцать счастливчиков показавших лучший результат получат более продвинутую нейросеть.
  - А тестирование ведется по методике Освальда или еще какой-то? Просто первая не сильно учитывает имеющиеся знания, а их здесь очень немало, - профессор Силийского университета постучал пальцем по голове.
  - Спасибо за вопрос, но мы все воспользуемся озвученной вами методикой. Род нашей деятельности не позволяет надеяться на наличие у вас, необходимых нам знаний, так что вы все в равных условиях и тут методика Освальда наиболее применима. - Обольстительно отвечала Марина.
  - Еще бы хотелось добавить, что разница между двумя имеющимися моделями не превышает пяти процентов, так что это скорее небольшое поощрение, чем реальное преимущество.
  - Так я бы от одного лишнего процента отказываться не стал. - Профессор энергично замахал рукой.
  - Странно, что вы тогда еще не имеете нейросети. - Усмехнулась Марина, подметив некоторую странность.
  - У меня уже имелась попытка имплантации. - Вильмод повернулся затылком и показал уродливые шрамы на голове, - как видите не слишком удачная...
  - Могу я вас спросить, что произошло? - Марина удивленно поднесла руку ко рту.
  - Конечно, это простой синдром иммунодефицита при установке первых моделей он проявлялся в одном случае на десять тысяч, и мне не повезло попасть именно в этот один.
  - Вам значит, проводили операцию в двенадцатилетнем возрасте? - За доли секунды я успел просмотреть все записи по нашему пассажиру и сделать такой вывод.
   - Да, вы абсолютно правы. Слышали про Бостонскую группировку, отправившую город на дно морское? Так вот они не только с гиперпространством баловались, но и другими науками занимались, в том числе и развитием умственных способностей детей. Я даже иногда благодарю судьбу за то, что оказался неудачным экземпляром, а то бы кормил рыб вместе со всеми остальными.
  - А после вы не делали дополнительных попыток пройти процедуру?
  - Нет, меня заверили, что даже в случае успешной операции иммунитет оказался бы слишком слабым для полноценной жизнедеятельности. Поэтому я всю жизнь полагался только на природные способности и сейчас тоже буду вынужден отказаться от вашего щедрого предложения.
  - Тогда у меня для вас хорошие новости, возможно, мы сможем разрешить вашу проблему, только давайте обсудим это после общего собрания.
  - Я готов посмотреть на ваше предложение, но боюсь оно нежизнеспособно. - Вильям учтиво поклонился и сел обратно на лавочку.
  - Не беспокойтесь, современная наука и не такое может сделать, так что вы не останетесь без нейросети.
  - А если кто-то не хочет устанавливать нейросеть? - Выкрикнула молодая девушка из противоположной стороны зала.
  - Нууу, для таких личностей у меня два предложения. Или вы все же передумываете и устанавливаете нейросеть или же отправляетесь в заморозку на неопределенный срок. - В полу шутку сообщил я.
   Вот только в комнате никто не засмеялся, а наоборот установилась гробовая тишина, лишь тихий звук вентиляторов нарушал покой аудиторного зала. Все сотни пар удивленных расширенных глаз перевели взгляд на меня, даже вызвав некоторое неприятное ощущение от пристального наблюдения. Так мы стояли с полминуты, переглядываясь друг с другом - я и зал, пока Вильям не разорвал неловкую тишину.
  - А можно поинтересоваться причиной столь категоричного решения? Может это шутка какая-то или реальная необходимость?
  - Так все просто. Вы все в курсе о небольшой нехватке продовольствия на корабле, гидропоника может и справляется с обеспечением основной потребности в биомассе, но помимо простого органического материала организму человека необходимо два десятка сложных органических соединений, которые не производятся им самим. С последними-же у нас возникла некоторая напряженка из-за незапланированного увеличения населения.
  - Так что мы умрем, если не будем употреблять эти соединения.
  - Технически нет, только приготовьтесь к постоянному ощущению усталости, проблемам с иммунитетом и прочим болячкам, а так все будет отлично. Надо только переждать два-три месяца, пока культура из гидропоники ответственная за сложную органику разрастается.
  - Нет спасибо, я тогда лучше подожду в анабиозе.
  - Может, все же поставите нейросеть? Она поможет нивелировать последствия голодания.
  - Нет уж, в своей голове, я копаться не дам! - Девушка скрестила ладони в знак протеста.
  - Как хотите, мы никого вынуждать не собираемся. - Пожал я плечами. - Еще вопросы есть?
  - Да! Откуда у пиратов такое большое число нейросетей? - Наконец-то задали давно ожидаемый вопрос.
  - Вы точно хотите знать ответ на этот вопрос? - Вопросил я, нацепив на лицо ледяную маску.
  - Дааа, - неуверенно прошептал паренек
  - Уверенны? - Я пробежался глазами по притихшей аудитории.
  - Да. - Произнес неунывающий профессор.
  - Они их вырезали из живых людей... и сразу предупреждая следующий вопрос, хочу сообщить, что мы спасли ВСЕХ оставшихся в живых к данному моменту людей. - В реальности ситуация была совсем другая, но для общественного спокойствия мы решили переложить часть ответственность за неэтичные действия с себя на пиратов. Те все равно уже мертвы, а значит, и возражать не могут.
   Но даже данное сообщение произвело опустошающий эффект на аудиторию. Все сидевшие в ней переглядывались и заново оценивали наше предложение, ведь мы фактически предлагали:
  - То есть вы хотите имплантировать нам нейросети, возможно еще недавно бывшие в головах наших друзей или родственников? - Вильям соображал на удивление быстро для своего преклонного возраста.
  - Да понимаю это несколько неэтично, но подумайте сами мертвым то уже все равно! А нам потребуется любая мелочь для выживания!
  - А эффект некроза вы в расчет не принимали? Ведь вряд ли пираты извлекали имплантанты по всем правилам?
  - Нет, тут проблем не предвидится так, как у них нашелся довольно квалифицированный врач, который возможно и несет ответственность за данные зверства. - Находящиеся в аудитории перевели взгляд на левое крыло, где сидели новички, забранные с пиратской базы.
  - Внимание, он погиб при штурме базы, так что его здесь нет! - По волчьим глазам собравшихся здесь людей, я понял, что они готовы растерзать этого незнакомца в клочья.
  - Повезло это мерзавцу, что так легко отделался! - Злобно прошептал Егор, руками показывая готовность стереть врача в порошок.
  - Точно повезло! - Все собравшиеся в аудитории имели подобное мнение.
  - Но вы, правда, ничем не лучше его, раз предлагаете осквернить память погибших и воспользоваться их остатками! - Егор попытался перевести гнев толпы на нас.
  - Осквернить? Да это же всего лишь горстка оборудования на подобие кораблей, компьютеров или часов! Тут нет ничего личного, и мы должны это использовать особенно в такой трудной ситуации!
  - А мне почему-то кажется, что вы просто хотите получить еще больше рабов, напрямую подключенных к компьютеру и выполняющих все ваши прихоти, иначе, почему вы игнорируете такой простой вариант, как получение помощи от федерации! - Егор угрожающе указал на меня пальцем.
  - Да что тебе эта мысль засела в голову? Словно там какие-то боги живут помогающие любым страждущим? Пойми сейчас человек человеку волк, и мы можем запросто лишиться нашего корабля, если появимся в пространстве федерации.
  - Но... - Егор попытался высказать еще один аргумент, но все его речи были мне уже наперед известны, поэтому я не стал утруждать себя их прослушиванием, а продолжил.
  - Возможно все это лишь моя паранойя, но пока есть хоть малейшая угроза, я предпочту держаться в тени и полагаться на собственные силы, а не на кого посторонних личностей без зазрения совести наносящих ядерные удары.
  - Федерация так бы не поступила... - жалобное блеянье запуганного барашка.
  - А по нашим данным она уже использовала его дважды за прошлую неделю, когда республиканцы особо сильно на них надавили. Так что выбирать не приходиться, и я постараюсь держаться подальше и от республики и от федерации.
  - Значит, мы снова возвращаемся на орбиту третьей планеты? - Раздался выкрик из зала.
  - Ренессанс уже закончил погрузку руды и находится в процессе перелета, если вы об этом спрашивали, - одна из основных целей, которую я преследовал при полете к пиратам это добыча редких металлов в изобилии встречающих в поясе астероидов.
  - А чего ты вообще нас спрашиваешь, если все вопросы на корабле решаешь без нашего ведома?
  - Так я не спрашиваю, а просто предлагаю вам выбрать тех неудачников, которых мы на время поместим в холодильник.
   Честно говоря, церемониться при общении с этим стадом баранов мне уже надоело. Точнее даже не стадом (большая часть прибывших на транспортнике людей просто еще не успела освоиться), а отдельными личностями, имеющимися на борту с самого начала. Нет чтобы, как все остальные спокойно работать по шесть-восемь часов в сутки, а все оставшееся время развлекаться, благо возможностей нейросеть предоставляет массу - от просмотра фильмов и книг, до некоторых продвинутых игр, доступных благодаря старанию отца Федора. Если же не хочешь проводить все время в виртуальности, то тебя никто и не заставляет - на корабле уже появилось столько мест, где можно провести время вне сети, чего еще желать-то?
   Но видимо все эти удобства перечеркивала необходимость работы головой (благодаря массовому применению роботов обычной механической работы у нас на борту почти не осталось), и тут проявлялся характер некоторых из нас. Ну, не приемлют люди умственную работу, привыкли действовать по инструкции, а здесь такой стресс! Слава богу, таких людей находилось мало Егор, да еще парочка других личностей, но как же они действовали на нервы! Вот я и придумал совместить приятное с полезным: с одной стороны все желающие получат нейросеть и вольются в наш теплый коллектив, а всех остальных погрузим на транспортник, и заморозим от греха подальше. Можно и вовсе выслать их в сторону федерации, пускай наслаждаются своей демократией, но опять же паранойя не дремлет и не дает отпускать людей в свободное плаванье.
   Аудитория, тем временем, бурно обсуждала наше предложение, и разделилась на несколько групп. Первая почти целиком состояла из студентов и прочих молодых личностей, не видящих в этом ничего предосудительного. Они наоборот полностью оценили открывающиеся перспективы - бесплатная нейросеть, интересная/не муторная работа и, наконец, просто огромные возможности для самореализации (фактически каждый желающий мог лично спроектировать и построить целый городок на борту корабля. благо место, равно как и возможностей, хватало для всех). Ради такого можно и потерпеть неприятную пищу, благо это только временное неудобство.
   Мужчины и женщины моего возраста тоже присутствовали на корабле в большом количестве, и в отличие от первой группы они колебались. Тут очень сказывался возраст - когда ты прожил долгую жизнь, то уже с трудом решаешься на сильные перемены, но и с другой стороны и оценивать вещи можешь более адекватно, чем нацепивший розовые очки первоклассник. Наверняка они все же решатся попробовать, а потом или втянутся или присоединятся к последней группе вечно, действующей мне на нервы. Но ничего, я теперь понял, что делать со всякими смутьянами - класть в анабиоз до лучших времен, авось кому-нибудь и сплавим.
   Тем временем, пока я мечтал о том, как расчищу корабль от всяких идиотов и займусь построением высокоинтеллектуального общества, обсуждение почти закончилось, а ко мне подошел выше упомянутый профессор.
  - Вильям, - несколько пухлый, но опрятный человек протянул мне розовую руку.
  - Грей, - моя голограмма с ожидаемой неудачей попыталась пожать руку.
  - Что? - Глазки на выпуклом лице забегали, когда наши ладони прошли сквозь друг друга.
  - Извините, я забыл вас предупредить. Мое тело не здесь.
  - Голограмма? - Вильям не показал сильного удивления.
  - Вам известны другие причины, по которым руки могут проходить сквозь материю?
  - Мне нет, но все же хотелось убедиться, что мои глаза меня не обманывают, - профессор производил впечатление очень умного человека. - Могу поинтересоваться, почему вы используете эту технологию, а не предстали лицом к лицу. Боитесь покушений?
  - Разве что совсем чуть-чуть, - я скосил глазки в сторону Кии, безмятежно болтавшей ногами сидя на столе.
  - А я бы не отказался от внимания такой красавицы.
  - Боюсь, единственный интерес, который она к нам испытывает это чисто гастрономический, так что давайте выйдем в коридор, и не будем тревожить прекрасную даму, - я сделал вид, что не заметил прищуренных глаз лисицы, услышавшей мое замечание.
  - Хорошо ведите, я все еще слабо ориентируюсь на этой громадине.
  - Я к слову тоже запомнить все эти хитросплетения не могу, - усмехнулся я, следя затылком за Кией. (Не то чтобы у меня проросли там глаза, но в использовании голограмм есть свои плюсы, как то полноценное круговое зрение). - Хотите посетить наш ботанический сад?
  - Не откажусь. - Сказал Вильям и неторопливо зашагал в сторону ближайшей лифтовой шахты.
  - Как вы понимаете мое тело сейчас находится не здесь. - Я же пользовался способностями и просто рядом, не утруждая себя даже движениями ног.
  - Но все же на этом корабле, иначе бы не могли поддерживать разговор.
  - Вы не забыли про квантово сцепленные передатчики? Они позволяют расширить область действия до довольно значительных расстояний.
  - Хм... нет, просто не думал о наличии у вас столь продвинутых технологий.
  - Так у нас есть целый летающий завод способный произвести что угодно.
  - Но, тем не менее, химически синтезировать дефицитную органику вы не в состоянии, - подколол меня Вильям.
  - Да, тут есть некоторые трудности и основная проблема это отсутствие на борту продвинутых химиков, Мелисса у нас спец только в биологии и медицине, но в химии разбирается лишь теоретически. Хотя... - я призадумался, а смогли бы мы действительно провести синтез.
  - Мелисса эта милая девушка, вырезавшая нейросети из трупов? - Неожиданно спросил Вильям и тут же прошептал, - не стоит стесняться, я то знаю, что некоторые тонкости общественности знать не обязательно, как-никак десять лет в политике проработал.
  - Не ошибаетесь, - я подумал о бессмысленности сокрытии фактов о такого проницательного человека.
  - И она же проведет операцию имплантации?
  - Ну, только если вы сами не попросите кого-то другого.
  - Вы не подумайте, что я издеваюсь, просто вопрос собственного здоровья для меня болезненная тема. Вот даже стал экспертом по методам функционирования медицинских капсул.
  - И как же вас занесло в эту глушь? Хотя, вы, наверное, пролетом летели с Аргона в Селезию, если я не ошибаюсь.
  - Вообще-то нет. Мне предложили контракт на постройку серии экспериментальных мед капсул на местной Матроне.
  - Вот же, как судьба распорядилась. - Пробурчал я одновременно с открытием дверей лифта.
  - Пути господа неисповедимы, - Вильям тюкнулся пальцем в сторону искусственного солнца висевшего где-то под потолком.
   Размеры помещения, куда мы попали, оказывали неизгладимое впечатление на всех посетителей. Лифт словно привозил пассажиров с корабля на поверхность планеты, так как мы сейчас находились в одном из двух главных отсеках корабля. Здесь уже плескалось рукотворное море, а высота потолков достигала сотен метров, и лишь отсутствие растительности портило картину.
  - Впечатляет... - Вильям впервые сильно удивился и поднял брови, когда поднявшийся ветерок колыхнул ему челку.
  - Это лишь начало, скоро вон тот лес разрастется и тут появится настоящий живой уголок, - я указал на точку в километре от нас.
  - Уверен, вы не ошибаетесь, пройдем поближе к растениям?
  - Если хотите.
  - Так вы тоже с Матроны? Не знаете в таком случае о ее дальнейшей судьбе? - Вильям быстро приподнял упавшую от удивления челюсть и вернулся в рабочее русло.
  - Хах... вы сейчас идете по ней, точнее по ее небольшой модификации.
  - А где капитан Роджер и остальной экипаж? - Загорелись глаза профессора.
  - Увы, погибли. Из основного состава, насколько мне известно, уцелел только Имран, хотите с ним встретиться?
  - Это тот молодой паренек с собеседования, вечно делающий пометки карандашом? - Безосновательно обрадовался Вильям.
  - Нет, - подобное не входило в привычки Имрана.
  - Жаль, я бы хотел переброситься еще парой идей на счет возможных модификации... - Профессор задумчиво почесал подбородок.
  - Боюсь, он либо мертв, либо не в этой системе, так что беседы в ближайшее время не получится.
  - Да ничего, я уже и не надеюсь на это, просто несколько сожалею об упущенных возможностях. Он так интересно рассказывал про... - следующие несколько предложений почти целиком состояли из медицинских и научных терминов, в которых я разбирался крайне поверхностно.
  - Ой, я несколько заговорился, - поправился профессор, когда заметил мою некомпетентность. - Так давай те перейдем к вашему предложению.
  - Ну, учитывая ваши познания и ум, вы наверняка уже обо всем сами догадались. - По первым ощущениям от знакомства,Вильям смахивал на Шерлока Холмса обо всем догадывающемся методом дедукции.
  - Имплантация и постоянное нахождение в мед капсуле, если я не ошибаюсь?
  - Как видите элементарно и просто.
  - Да, я когда-то думал над подобным вариантом. Только вот прикованность к одному месту меня останавливала, да и не могут голограммы передать весь вкус жизни, как-то радость общения с девушками. - Профессор загадочно подмигнул.
  - Ну, последний вопрос решаемый. Я тут уже припахал двух специалистов по кибернетике и медицине, а они божатся о скором решении проблемы, - на самом деле Мелисса сама припахалась, но этого посторонним знать совсем не обязательно.
  - Все равно мне надо подумать. Как-никак возраст уже не тот.
  - Да вы правы. И знаете что, вы можете и просто так остаться: специалист вашего уровня по любому не помешает, в отличие от еще одной парочки студентов.
  - Какой же вы прагматичный человек, - усмехнулся профессор, присаживаясь на лавочку в саду.
  - Это не я такой, а мир такой. Тут все словно сошли с ума: воют, взрывают,а я делаю что могу.
  - Ну, я что? Против рациональности?
   С профессором мы еще побеседовали пару часов, на тему смысла жизни и прочей философской чепухи, прежде чем расстались полностью удовлетворенные друг другом. Как я понял, профессор все же не станет рисковать и коренным образом менять жизнь на закате лет, но готов помочь произвести несколько модификаций медкапсул и даже наладить их относительно массовое производство, если получится.
  
  
  Грей. Спустя неделю.
  
  - Грей! Экстренная ситуация второго уровня! - Испуганно пищала лисица, прямо мне в мозг.
  - Чего? Какая еще ситуация? - Разбуженный в середине сна рассудок отказывался адекватно реагировать на услышанные слова.
  - Возможный контакт с неприятелем через сорок восемь часов я тебе говорю! - Девушка снова выдала длинную фразу.
  - Так это еще через целую вечность... - измученный мозг хотел только одного - спать!
   - Но предпринимать что-либо надо уже сейчас, пока они нас не заметили!
  - Ладно, сейчас буду. - Я понял, что поспать мне больше не удастся и щелкнул пальцами.
   Компьютерная программа, перехватывающая все мои нервные импульсы, распознала характерный жест и перенесла мою голограмму на мостик, где уже собрались четверо.
  - Всех с добрым утром! - Пробурчал я, хотя по моему внутреннему мнению оно таковым не являлось.
  - Здравствуйте. - Отозвались растрепанные близняшки, выдернутые из постели вместе с Имраном.
  - Грей у нас ЧП! - Одна только Кия выглядела, как ни в чем не бывало, вечно одетая в короткие джинсовые шорты и футболку.
  - Нас обнаружили? - Предположил я, так как все остальное я бы почувствовал (как-никак, а постоянное слияние с кораблем позволяет быть в курсе почти всех событий).
  - Нет, но мы обнаружили неизвестную группировку двигающаяся в сторону третьего перевала.
  - Ясно, тогда переходим к плану Б, меняем маршрут на полет к внешнему поясу астероидов.
   Вообще-то идея полета к третьей планете изначально была глупой, но меня необъяснимым образом влекло к ней, может из-за варп аномалии, бушевавшей вокруг планеты. Мне захотелось исследовать ее более подробно, как только высвободится свободное время, вот я и направил Ренессанс обратно к месту его рождения. Вот только, видимо, не судьба мне разгадать эту загадку природы, так как безопасность дороже научного интереса.
  - Так ты сначала посмотри на состав группы! - Девушка вывела на экран картинку с беспилотного дрона.
  
  Дрон ? 174, звездные координаты ...
  
   Хищные, словно акулы, силуэты эсминцев безмолвно скользили по небосводу. Всем своим видом они походили на морских хищников, так как имели крайне вытянутый корпус с вынесенными наружу двигателями и возможным вооружением, так как множественные выступы на их крыльях плохо идентифицировались. Обшивка судов почти не отражала солнечных или радиолучей, но работающие двигатели изрядно фонили в сантиметровом диапазоне. Кто-то очень спешил на встречу и прилагал максимум усилий, раз не отключил двигатели и во время перелета.
   Опознав множественные искусственные объекты, дрон перешел к следующей стадии сканирования - он выкинул за борт радиомодуль запасной батарей, а сам пошел на сближение с флотом. В течение целых двенадцати минут он узким пучком передавал информацию отделившейся части, пока не зафиксировал прикосновение радара. Еще спустя три минуты его уничтожили, и только тогда радиомодуль послал сигнал в сторону ближайшего ретранслятора.
   Сигнал еще несколько поблуждал по системе прежде, чем достиг борта Ренессанса и принес с собой всю собранную информацию. И в ней содержалось много чего ценного, так например помимо восемнадцати эсминцев конвой содержал замаскированные
  - Гиперврата! - Удивленно ахнули все за столом.
  
  
   Не подававшее признаков жизни кольцо транспортировали шесть массивных тягачей, явно специально сконструированных для этой цели. Так, не смотря на колоссальную мощность движков, излучение от них практически отсутствовало, что заставляло задуматься над типом использованного двигателя или способом экранировки выхлопа.
   Впрочем, все потуги кораблей оцепления и перевозчиков остаться незамеченным, пропали бесследно из-за деликатности груза. Многокилометровую титановую громадину трудно спрятать от посторонних глаз, особенно если они знают где искать. А мы знали, так как высокочувствительные сенсоры дрона показывали близкое наличие значительной гравитационной массы и самое логичное ее местонахождение - это центр колонны.
  - Я бы не стала утверждать так уверенно, - скептически пробурчала Мелиса, появившаяся у меня за спиной.
   Снятый разведчиком силуэт действительно сложно идентифицировался, одни лишь примерные наметки линейный размеры объекта, да массу и никаких деталей. Тут сказывалось применение неизвестного мне материала, эффективно поглощавшего широкий спектр электромагнитных волн, да и близкая к абсолютному нулю температура обшивки не способствовала обнаружению (объект просто не светился в ик-диапазоне). Только вот солнечные лучи не только не отражаются от объекта, но и не проходят сквозь него, поэтому мы и смогли оценить размеры находки.
  - А много других объектов имеющих вид многокилометрового кольца ты знаешь? - Моделирование на компьютере показывало именно такой результат.
  - Возможно станция какая-то.
  - Это уж вряд ли. Только мы такие выдающиеся таскаем орбитальные станции между планетами, а остальные обычно не заморачиваются и строят новые. К тому же наличие в конечной точке маршрута варп-аномалии хорошо сочетаться с предположением о перевозке гиперврат.
  - Натянуто как-то объясняешь, - Мелиса в последнее время играла роль главного критика.
  - Тогда еще один факт: взгляните на их корабли! Я никогда раньше подобных не видел! А это значит, их либо построила третья неизвестная нам сила, скрывающаяся все это время в нашей системе, или же они пришли извне. И недавние активации гиперврат заставляют меня склониться ко второму варианту, как более вероятному.
  - А они с Аргона или Селезии? - Имран наконец-то отошел ото сна.
   - Уж этого я не знаю: ни те, ни другие подобного раньше не строили, но за полгода многое могло измениться.
  - Это конечно безумно интересно: откуда они пришли и все такое... Но нам сейчас надо решить, как действовать дальше! - Напомнила нам Кия.
  - Варианты? - Я предоставил возможность отдуваться Кии, ответственной за столь раннее пробуждение.
  - Учитывая скорость обнаружения дрона и его уничтожения, их технологии если и опережают наши, то не намного, поэтому у нас есть до шестнадцати часов прежде, чем Ренессанс обнаружат. Это время снижается до двух часов, если мы воспользуемся фотонным двигателем или другим сильно излучающим объектом.
  - То есть незаметно подправить траектории и уйти по гиперболе у нас не получиться?
  - Все зависит от мер предосторожности с их стороны. Если они полагаются только на радары то шанс есть, но только в этом случае.
  - А учитывая, безжалостное уничтожение дрона разведчика, меры предосторожности у них на уровне.
  - Тогда остается только второй вариант контакт: мирный или не очень. Мы можем или связаться с ними и попытаться мирно урегулировать взаимоотношения или нанести превентивный удар. Предположительно при использовании фактора внезапности шансы на победу около девяноста процентов.
  - А остальные десять? - Поднял руку Имран.
  - В остальные десять заложено наличие у конвоя неизвестных нам технологий или скрытных резервов. - Объяснила Кия своему подопечному.
  - Тебе не кажется, что внезапный удар в спину это несколько подло? - Поинтересовалась Мелиса у лисицы.
  - Грей просил перечислить все доступные варианты, - Кия спокойно пожала плечами. - Нам не известны, ни их цели, ни мотивы. Может, они пришли по наши души? В таком случае лучше сразу нанести удар.
  - Ты действительно настолько параноидальная личность? - Проурчала Мелиса, наматывая круги вокруг девушки.
  - Нет, просто прагматичная и смотрю на мир здраво, - хищницы обменялись белоснежными улыбками.
  - Но тем немее, открывать огонь просто за то, что люди оказались в ненужное время в ненужном месте мы не станем. Возможно эти люди пришли из другой системы и не жалеют нам зла. Я предлагаю сначала провести переговоры, а потом уже расчехлять пушки.
  - К тому же взгляните на размеры врат.
  - Нууу... они несколько крупнее обыкновенных. - Протянула Мелиса.
  - Несколько? Да в гипертуннеле такого масштаба сразу два Ренессанса влезут, а не то, что один!
  - Постой ты хочешь, воспользоваться гипервратами и уйти из системы куда-нибудь в неизвестный космос??
  - Возможно... возможно... - Я покачал головой из стороны в сторону.
   Теоретически мы бы могли открыть канал и уйти в другую систему подальше от этих войн и революций. Но тогда в общем случае нам бы пришлось полагаться лишь на собственные силы и тут я вынужден признать, что наша колония пока не полноценна. Ограниченный видовой запас растений и животных, отсутствие линий производства нейросетей - список недостатков был не слишком длинный, но тем немее критичным. Так что исход в другую систему нам пока не грозил, хотя я и мечтал о подобном.
  - Но нам стоит беспокоиться о другой вещи. Ведь если я правильно помню, то Прометей прыгнул сюда напрямую от земли, а значит, существует червоточина, связывающая нашу систему с Землей. Только она очень узкая и поэтому не была обнаружена в прошлом веке...
  - Матерь божья!!- мне в голову пришла одна очень интересная мысль. - Кажется, я понял кто они такие! Это имперцы!
  - Как же я сразу не догадался! - Мне захотелось стукнуться обо что-нибудь твердое для успокоения нервов.
  - Подожди, не стоит делать поспешных выводов, - сидевшие за столом попытались меня успокоить, но у меня в голове уже сложилась целостная картина.
  - Просто немного подумайте! Мы знаем, что вне нашей системы идет война между Империей и остальными, как именно я не знаю, но помню уровень развития технологий на разных планетах.
  - И он одинаковый! - Подметила Марина.
  - Да, одинаковый! Благодаря межзвездным коммуникациям, все технологические новинки доступны сразу на всех обитаемых планетах, но только вклад Земли в научный прогресс за последние годы значительно больше остальных! А следовательно, Империя может обладать новыми более продвинутыми технологиями, чем остальные!
  - И ты предполагаешь, что эти неизвестные хотят открыть портал к земле?
  - Да! Так это объясняет увеличенную мощность системы пробоя. Остается еще вопрос: зачем империи это делать, но тут можно придумать массу вариантов и самый простой для нанесения внезапных ударов с нового направления.
  - Они наверняка попали в нашу систему месяц назад, когда мы фиксировали открытие гиперворонок. - Размышлял я, расхаживая по комнате.
  - Грей, врата нельзя построить за три недели, - холодно заметила Мелиса.
  - Не суть важно, они вполне могли иметь опорный пункт или целую базу в системе, а лишь недавно получить недостающие запчасти и минералы. Не зря же они строили новые кольца.
  - Это конечно хорошо, но нам то, что делать? - Кия вернула меня обратно в суровую действительность.
  - Нам??? Так это же очевидно! Вести переговоры, конечно! Так как если вы хотите вести войну с целой империей, то я сматываю удочки.
  - А может нам стоит напасть и уничтожить врата до их активации? - Предложил кто-то за столом.
  - Не лучшая идея, государства такого размера не остановятся после одной неудачи, а вот виновных они сотрут в порошок. Так что выбирать нам остается только из двух вариантов наладить диалог сейчас или же подождать открытия врат.
  - Если это действительно имперцы, то разве хорошо вмешиваться в ход спецоперации? - Весьма резонно заметил Имран.
  - Нас все равно засекут даже, если мы просто включим двигатели, и обязательно заинтересуются столь массивным объектом. Так что выходить на контакт по любому придется.
  - Кия бери ребят и грузись на авианосцы. Обеспечить нам хотя бы видимое преимущество в численности и вооруженности на первом этапе переговоров.
  - Но ты же сказал, что нападение на Империю ничем хорошим не кончится? - Имран поднял на меня голову.
  - Да, только мы и не будем нападать, просто сблизимся, поговорим и разлетимся. И лучше, если встретятся примерно равные силы. К тому же это послужит подстраховкой на случай моей ошибки.
  - В другом случае нам сразу открывать огонь на поражение? - Хищница заинтересованно улыбнулась.
  - Еще не знаю. Разберусь на месте.
  - Ты летишь с нами?
  - Нет, просто подключусь по квантовой связи, благо расстояние уже позволяет. Все выдвигайтесь, время не терпит! Остальное мы обсудим позже!
   Получив указания, Кия и остальные засобирались на борт авианосцев. Быстроходные корабли не имели столь мощных двигателей, как Ренессанс и посему являлись невидимыми на столь большом расстоянии и собирался воспользоваться этой возможностью по полной. Оставалось только уладить еще несколько вопросов, касательно экипажа корабля.
  - Грей, какую часть информации сообщить экипажу? - С некоторых пор Марина исполняла роль массового дезинформатора, как в самом настоящем государстве.
  - Да почти все, кроме нашей догадки, то есть засекли флот и отправили парламентеров на встречу. Подробности, как говориться позже.
  - И отложи на время погружение в анабиоз, авось все наши проблемы в скором времени разрешаться тем или иным способом...
  
  Ударный авианосец, шестнадцать часов спустя.
  
   Большая стрелка механический часов на руке девушки завершила очередной оборот, и как ни в чем не бывало, продолжила свой неторопливый бег, а вот ее атомный аналог послужил причинной многих событий. Автоматика авианосца перестала удерживать пилота в искусственном сне и начала неторопливую процедуру пробуждения.
   В кровь вводиться дополнительная порция глюкозы, вентилируемый через легкие воздух насыщается кислородом, а специальные инжекторы готовятся выбросить порцию адреналина и дополнительной химии, призванной ускорить процесс мышления. Весь хрупкий человеческий организм играет лишь роль придатка к огромной высокотехнологичной глыбе металла и керамики. Вдох или выдох этого существа слышит лишь автоматика спасательной капсулы, так как помимо одного человека на всем корабле нет никого. Одни лишь бесконечные реакторные и щитовые отсеки заполняют судно изнутри.
   Наконец-то желтая лампочка на приборной панели моргнула и сменилась уверенным зеленым огнем, это разум пилота продрался сквозь последние оплоты сна и заступил на дежурство. Теперь уже техника начала свои неторопливую активацию.
   Несущие в себе жар солнца реакторы выплескнули первые крохи энергии и их тут же слизало многочисленное оборудование. Системы накачки щитов, гравикомпенсаторы, радары - все это требовало немалого количества энергии и наконец-то они смогли ее получить. Выход генераторов судна на полную мощность повлек за собой еще одно немаловажное последствие помимо активации систем - за какие-то десять минут обшивка прогрелась до температуры плавления льда и стала сильно заметна на фоне прохладного космоса. Два десятка гордых птиц больше не скрывали свой полет, а с честью показывали свое прибытие.
  - Грей, есть какие-либо новости? - Зевая потребовала Кия.
  - Судя по резкому тепловыделению на эсминцах, нас только что обнаружили! - На снимаемой сенсорами пчелы картинке вспыхнули ярко-красные области повышенной температуры.
  - А какая-нибудь другая реакция есть? - Высказался уже Имран.
  - Никакой, как летели ровным строем, так и продолжают лететь в сторону третей планеты.
  - Внимание! Зафиксировано направленное сканирование! - Ворвался в общий канал ИИ Ренессанса.
  - О, словно по расписанию! - Отметил я точное совпадение между предполагаемым обнаружением и реальным.
  - Мы приступаем к следующим действиям?
  - Да, высылайте посланца.
   Головной авианосец воспользовался электромагнитным ускорителем и выплюнул небольшого дрона, фактически являвшимся передвижным ретранслятором. На нем имелись мощные всесторонние антенны ближней связи и приемник от одной из квантово сцепленных пар. Еще по несколько штук несли на себе пилотируемые авианосцы и таким образом, я мог общаться с подчиненными без задержек, не смотря на огромные расстояния.
   Наш план состоял из нескольких стадий, опережающие на несколько часов лета авианосцы должны были установить контакт. А затем уже по ситуации решалось, мы или продолжаем полет и встаем на геостационарную орбиту или драпаем изо всех ног, надеясь, что авианосцы смогут задержать неприятеля. Именно по причине возможной схватки я и посадил Кию на корабль, так как вдруг нам придется разделиться и использование квантовой связи станет невозможным.
  - Подлетное время дрона две минуты сорок секунд! - Время медленно тянулось.
  - Подлетное время дрона полторы минуты! - Оба флота экстренно прогревали свои системы, пока маленький кораблик несся вперед.
  - Подлетное время минута!
   Неизвестный мне флот тем временем творил что-то непонятное. Вместо того чтобы сгруппироваться около врат или развернуться в нашу сторону, они совершили прямо противоположное - развернулись и дали деру! Мне даже дух захватило от того насколько стремительно засверкали их пятки, не как у Прометея с его пятью десятками g, но на уровне. Грузовые же корабли продолжили же работать двигателями и тащить врата, но у тех просто не оставалось выбора - мы все уже вошли в гравитационный колодец планеты и если врата не остановить, то они просто войдут в атмосферу и испарятся, как метеорит.
  - Грей, так и должно быть? - Обеспокоенно вопросил Имран.
  - Эээ... нет... Проверь, идет или в эфир наше обращение?
  - Если ты по то, где сказано об отсутствии злых намерений и прочей чепухе, то идет! - Отозвалась Мелиса, проверив сигнал на общей частоте.
  - Странно... - такое поведение неизвестных не учитывалось при составлении планов.
  - Может они нас... того... испугались? - Пропищала лисица. - Давай у них врата отберем, а заодно и запасы продовольствия, а то кушать-то все же хочется!
  - Отставить мародерство! - С уверенностью потребовал я, так как сам не знал, как действовать в подобной ситуации.
  - Подлетное время ноль минут! - Автоматический дрон закончил свой полет и вышел на орбиту центрального транспортника, не прекращая вести трансляцию сообщения.
  - Приехали. - В сердцах прорычал я.
   Целая бессонная ночь и последующие сутки мы потратили на обсуждение планов действий и противодействий этому неизвестному противнику, а он взял и сбежал, оставив нам самый ценный трофей (Врата) в подарок. Врата, которые не имеют аналогов во всей системе или даже вселенной из-за своей двойной модульной конструкции.
   Теперь, когда мы подошли ближе, стало возможным рассмотреть их во всех подробностях и оценить гениальность или безумность их создателя. Сердцевина этого сооружения состояла из врат обычного размера, а вот вокруг них парило еще одно кольцо. Словно кто-то желал открыть гиперворонку посередине гиперворонки, что точно смахивало на безумие ровно, как и действия флота сопровождения.
  - Грей, что нам делать выпускать истребители? Скидывать штурмовые команды или сворачиваться и улетать?
  - Ждите, я знаю не больше вашего.
  - Зафиксирован выплеск энергии... - пронеслись в мозгу электронные импульсы, а следом в голове словно взорвалась бомба:
  - Авианосец H21 подвергся кинетический удар... утрачено 48% мощности щитов... перегрузка щитовых конденсаторов номер... утрата контакта с дронами номер... - и так далее потянулись длинные строчки повреждений.
  Неожиданный удар пускай и не прошел сквозь щиты, но вызвал перегрузку некоторых систем и тем самым нанес ощутимый урон. В масштабе флота повреждения были незначительными, но сам факт удара заставил мое сердце затрепетаться.
  - Раш. - Короткое ключевое слово и в мозг насыщается специально подготовленной смесью.
   Адская смесь стимулирующих препараторов с питательными веществами позволяет нейронам работать чуть ли не на порядок быстрей обыкновенного, но правда крайне недолго. Без присмотра диагностического комплекса я бы ни за что не решился использовать этот препарат, способный спалить мозги до тла, но сейчас все побочные эффекты сведены к нулю и можно позволить, себе такую роскошь - побыть богом.
  - Флот плану C. - Первым делом я отдаю приказ открыть ответный огонь и запускаю маршевые двигатели Ренессанса.
   Автоматические дроны запускают свои двигатели и бесчисленным роем несутся в сторону эсминцев. Каждый из них хрупок и нежен, но их просто немыслимое количество - несколько тысяч штук. Тем временем Ренессанс и сопровождающие его авианосцы тоже не висят на месте, а берут разгон в сторону внешнего пояса астероидов. Эта мера вряд ли послужит причиной нашего спасения, так эсминцы на порядок мобильнее Ренессанса, но все же и не помешает спастись.
  - Переход в усилиленный режим защиты! - Я временно разрешаю перегружать системы, так как сейчас совсем не время щадить генераторы, позже починим, если сломаются...
   Отдав все возможные распоряжения сознание переноситься на две секунды назад, когда датчики зафиксировали приближающийся снаряд. Да наших способностей хватило, чтобы определить характер угрозы!
   Так эти длинные и вытянутые эсминцы вооружены ничем иным, как пушками гаусса. Судя по всему, это орудие начиналось в хвосте и тянулось до самого носа, так как иначе объяснить огромную скорость вылетающего снаряда я был не в состоянии. Но мало того, что стокилограммовая болванка выстреливалась на космической скорости так эта сволочь еще и имела в себе активную часть!
   Так в зависимости от выбора цели снаряд или подрывался сразу и летел далее в виде осколков или вел себя на подобии ракеты. В первом случае его целью выступали не закрытые силовыми щитами дроны, для которых столкновение с обычной металлической гайкой на скорости в треть световой оказывалось фатальным. По авианосцу же долбил неразорванный снаряд, так как в этом случае весь запас алюминиевого порошка уходил на маневрирование на подлете к цели.
  - Вот же черт! - Ожидаемые потери резко возросли, когда я узнал о столь мощном и дальнобойном оружии эсминцев, ведь на снаряд в космосе не действует сила трения, а значит, поражающая способность с расстоянием не снижается.
   Активная же головка компенсирует движение целей и тем самым мы получаем одно из самых совершенных орудий убийства - с одной стороны довольно дешевой, а с другой стороны достаточно мощное. Эсминцы оказались способны просто поодиночке перестрелять авианосцы, если им дадут на это время! Только вот противник не стал повторять залп, а соизволил наконец-то ответить:
  
  - Немедленно отзовите истребители, иначе мы откроем огонь на поражение! - Короткое послание не содержало каких-либо слов приветствия, одни лишь угрозы.
  - Бу... бу... какие мы злобные! - У меня в голове мгновенно сложилась образ капитана эскадры, пожилого и чрезвычайно упертого барана, привыкшего полагаться лишь на силу.
  - Кия притормози дронов и отойди от врат! - Идея как показать этому наглецу истинного хозяина положения родилась моментально.
   Выпущенные авианосцами дроны являлись далеко не последним нашим оружием и далеко не самым мощным. Эти мобильные машинки с легкостью догоняли любое пилотируемое средство, но вот похвастаться мощными бортовыми реакторами, а, следовательно, и вооружением не могли. Ренессанс же напротив передвигался со скоростью черепахи, зато его энергоподсистема не знала себе равных, и тут возникал резонные вопрос: а как использовать всю эту энергию?
   Лазеры, пушки гаусса, рейлганы или другие 'традиционные' средства вооружения имели ограниченный запас для масштабирования. Это просто следовало из истории их изобретения - все это открыли и испытали еще в позапрошлом веке на Земле. После вооружение модифицировалось, наращивало мускулы или размеры, но принципиально оставалось тем же самым, а вот истинно космического оружия способного поражать воображение одним только своим видом я не видел, зато знал кандидата на его роль.
   Не утихающая термоядерная реакция, выплескивающая непрерывный поток тяжелых частиц - вот, что мне казалось перспективным оружием способным уничтожать даже целые планеты, и Ренессанс нес на себе прототип этого оружия! Им служил самый обычный фотонный двигатель, как самый мощный из всех существующих типов излучателей.
  - Позиционирование завершено... идет накачка энергии... - рапортовал Ренессанс, начавший подготовку к залпу.
   Скрытые в недрах обшивки генераторы силовых полей недовольно засопели и вышли на полную мощность работы. Невидимое горлышко, через которое истекали продукты реакции, захлопнулось, и теперь термоядерный огонь оказался взаперти. Разогретые до миллионов градусов частицы неистово мотались как джины в бутылки, но не могли найти себе выхода. От подобного перенапряжения силовые щиты тревожно заморгали разными цветами, но подготовка к выстрелу продолжилась.
   Сразу целый центнер водорода отправился внутрь реактора, готового взорваться от перегрузки, для придания выстрелу достаточной мощности. За доли секунду водород вступил в реакцию и вызвал дальнейшее увеличение температуры. За кормой Ренессанса словно вспыхнула ослепительная сфера - это натужно работающие по всему кораблю генераторы пытались удержать бесчинствующую реакцию, но даже все их мощности не хватало.
  - Залп! - Мигнула строчка, когда крышка сотканной из силовых полей бутылки рухнула и реакция вырвалась на свободу.
   Фотоны, легкий водород или тяжелые чисты металла - все это понеслось прочь от корабля, сея ужасные разрушения на своем пути. Расходясь по узкому конусу, частицы летели и летели пока, наконец, не встречали материальные объекты. Не успевшие вернуться на борт авианосцев дроны, слабо бронированные транспортники и прочие хрупкие вещи сгорали в мгновение ока под действием бушующего пламени, но больше всего получили врата.
   Чем больше площадь сечения, тем больше энергии пришлось поглотить генераторам силовых щитов, а они врата определенно были самым крупным объектом в этой точке вселенной, если смотреть в первую очередь на ширину. Огромное десяти километровое сооружение словно утонуло в огненном шторме, поймав изрядную его часть, но все же выжило после атаки.
  - Измерение уровня щитов гиперврат... 98% от нормы... - как бы я не гордился своим супер оружие, но до идеала еще очень далеко.
  - Кия, Имран, вы как целы? - Чести по привычки спросил я, так как видел на тактическом экране ряд зеленых огоньков.
  - Потеряли процент от мощности щитов, а так все нормально. - Несколько ошарашено пропищала Кия, когда буйство стихии закончилось.
  - Отлично тогда ожидайте реакции наших гостей, возможно демонстрация наших возможностей несколько охладит их пыл.
  - Это точно... - Имран проводил глазами удаляющийся огневой фронт, - а мы сможем еще раз так выстрелить?
  - В ближайшие полчаса вряд ли, но им знать об этом не обязательно, - пробурчал я, быстро проглядывая рапорты о повреждениях.
   Тотальный перегрев центральной энерголинии и массовые сбои в работе резервных генераторов не оставляли надежды на запуск двигателя в ближайшее время, а не то что на запуск еще одного фейерверка, но как говориться знать противнику об этом совсем не обязательно.
   Не смотря на мои старания показать силу, эсминцы если и пострадали, то совсем незначительно и их системы накачки щитов уже восполнили затраты. Но тем немее психологический удар достиг своей цели и теперь вражеский флот медленно дрейфовал, не предпринимая активных действий.
  - Входящее сообщение!
  - Ну, давай посмотрим, - с нисхождением пробурчал я, начиная читать.
  "Капитану корабля Ренессанс. Мы рассмотрели передаваемое вами предложение и готовы провести переговоры на ваших условиях", - что ж коротко и, по сути. Наверняка просто в штаны наложили, когда увидели подобные спецэффекты.
  - Флот, выкидываем истребителей и возвращаемся к первоначальному плану.
  - Мы начали переговоры? - Поинтересовалась Мелиса все это время незримо присутствующая рядом.
  - Почти, сейчас только новый дрон достигнет их флагмана, и мы сможем поговорить, - старый дрон накрылся вовремя атаки по площади.
   Два космических флота вновь замерли напротив друг друга и пристально наблюдали друг за другом, пока маленькая машинка пересекала разделявшие нас космические расстояния. За долгие три минуты я успел перебрать в голове массу вариантов на тему, как вести себя на переговорах, но так и не пришел к окончательному решению, уж слишком много сейчас неизвестного.
  - Будем разбираться на месте! - Благо ускоренное на порядок мышление очень этому способствует.
  
  Экспериментальный эсминец Паладий.
  
  - Сэр, они согласились начать переговоры! - Сообщил сидевший слева от капитана пилот.
  - Да, вижу я! Не слепой! - Злобно огрызнулся в ответ капитан эскадрилий.
  - Сэр, прошу подтвердить наш текущий статус, - бесцеремонно спросил ИИ корабля.
  - Стоим на месте и ждем тупая железяка! - Жуткая раздраженность капитана имела под собой вполне реальные основания.
  - Сэр, в таком случае вероятность победы составит 69%, рекомендую немедленно провести перегруппировку и атаковать материнский корабль.
  - Я же сказал стоять! - По слогам произнес Георг, объясняя словно младенцу.
  - Слушаюсь! - Олицетворявшая голос корабля голограмма рассыпалась на маленькие кусочки.
  - Мы можем его отключить?
  - Боюсь, что нет сэр. - Отозвался из-за спины программист. - Управление кораблем происходит только посредством указаниям искусственному интеллекту, и если мы отключим центральный компьютер, то лишимся работоспособности всего оборудования.
  - А хотя бы ограничить его самоуправство нельзя? Вдруг он снова откроет огонь в целях уничтожения превентивного соперника? - Капитан не стеснял обильно размахивать руками, выражая свое недовольство по поводу поведения искусственного интеллекта.
  - Мы стараемся, как можем, - еле слышно прошептали губы ведущего программиста.
  - Так старайтесь лучше! - Крикнул Георг, разбрызгивая слюну по полу. - И ради бога отключите, наконец, эту сирену!
   Остальные ругательства Георг высказывал уже про себя, милосердно лишив команду необходимости выслушивать бесконечные потоки оскорблений. В них было и про экспериментальные необкатанные технологии и про тотальную безалаберность и про подъем в два часа ночи, а так же неизменные пункт про начальство, утаивающее важные детали!
  - Как это? Захватить Ренессанс с минимальным уроном для последнего? - Капитана со злостью стукнул по подлокотнику. - Да они же нас испарят своим мегооружием, если мы к ним сунемся!!
  - Сэр, вероятность повторного залпа оценивается в 0,034%, - снова блекнул своими знаниями ИИ корабля.
  - А ты молчи лучше и так портачил по крупному!
  - Сэр, я действовал в соответствии с приказом 15/3 об организации безопасности конвоя, предусматривающей любые меры.
  - А я в соответствии с указанием 45 /2, приказываю тебе заткнуться! - Отношения между капитаном эскадры и ИИ корабля не заладились с самого начала и теперь достигли своего пика.
  - Дрон пристыкован, начинаю вещание. - Голограмм ИИ корабля, наконец-то утратила дурацкую улыбку на лице и занялась своими прямыми обязанностями.
  - Здравствуйте... - в комнату шагнул голый мужчина.
  - Упс... - он заметил отсутствие одежды и исчез.
  - Лун!!! Опять твои проделки? - Капитан эскадры угрожающе помахал кулаком в сторону потолка.
  - Никак нет сэр! Цифровая обработка принятого сигнала не производиться! - Холодно отозвался ИИ.
  - А тогда кто?? - Георг бросил на программистов недобрый взгляд.
  - Прощу извинения, это проблемы была на моей стороне. - Снова открывший канал связи мужчина, теперь красовался в черном классическом пиджаке.
  - Корвин Грей, капитан корабля Ренессанс, - представилась голограмма, галантно снимая котелок с головы.
  - Эрнст Георг, капитан третьего ударного флота корпорации Лилии. Приношу свое извинение за неожиданную атаку, сбой в работе бортового компьютера.
  - Также приношу извинения за нанесенный удар, это тоже был сбой программного обеспечения, - словно в шутку отозвался Грей и тут же спросил, - надеюсь, сейчас сбой устранен?
  - Так точно! - Процедил сквозь губы капитан, припоминая все капризы местного ИИ.
  - В таком случае, мы можем надеяться, что этот маленький инцидент не окажет влияния на наши взаимоотношения?
  - Смею вас уверить нет.
  - Тогда приступи... - к чему именно приступим, Георгу узнать не удалось, так как голограмма забилась, словно как в припадке и беззвучно рассыпалась.
  - Обрыв соединения! - Констатировал ИИ имевший значительно более обширные возможности.
  - Да, что за хрень тут твориться! - Выматерился Георг, не выдержав очередного сбоя в работе техники.
  - Полегче командор, полегче! - Прошептал ему на ухо очень знакомый голос.
  - Генеральный директор! - Георг чуть ли не подпрыгнул на месте, когда опознал владельца руки, легшей ему на плечо. - Что вы здесь делаете, вы же должны быть со второй группой?
  - Наблюдаю... - Парень сделал шаг вперед и с интересом вгляделся в тактическую карту.
  - Сэр, произведен запуск авианосных групп! Истребители начинают сближение! - Запаниковал ИИ, но на этом плохие новости не закончились:
  - Сэр, на Ренессансе зафиксирован выброс большой мощности!
  - Внимание всем кораблям! Передать управление автопилоту, а самим проследовать в эвакуационные капсулы, - скомандовал генеральный директор, спокойно смотря на обзорные экраны, где тысячи точек медленно обступали нестройный ряд эсминцев.
   Сидевшие в рубке с недоумением посмотрели на молодую фигуру генерального директора, но с места не шелохнулись.
  - Выполнять! - Рявкнул четкий поставленный голос и только тогда все бросились вдоль по коридору.
  - Георг, вам нужно специальное приглашение? - Прозвучал сильный и властный голос совсем не соответствующей хрупкой фигурке парня.
  - Сэр, а вы? - С подкатывающим к горлу комом, спросил командир эскадры.
  - У меня назначена встреча, так что идите, - не терпящим возражения тоном ответил парень, указывая пальцем на дверь. - И поторапливайтесь, если не хотите стать жертвой брачных игр.
   Больше не смея перечить своему непосредственному начальнику, Георг выпрыгнул из компенсирующего гравитацию кресла и побежал в сторону выхода. Его не волновало ни странная последняя фраза, ни радостная улыбка на лице парня, так как он знал одну вещь - есть то, что ему знать не положено и сейчас именно такой случай.
  
  Глава 13
  
  Ренессанс, пять минуты назад.
  
  - Кия, повторяю еще раз, никаких боевых действий во время переговоров!
  - Нууу... - Девушка скорчила грусную мордочку, словно я лишил ее сладкого.
  - Стыковка дрона завершена, начинаю передачу данных... - вклинился ИИ в разговор.
  - И никаких ну! Делай, что говорят! - Буркнул я напоследок и шагнул в комнату.
   Короткий бросок взгляда в разные стороны и я понимаю, что меня соединили с командующим флотом. Так за моей спиной висят разные, но абсолютно черные панели экранов, слева и справа трудятся два человека с так же замазанным компьютерным фильтром движениям пальцев и лишь капитана, я могу увидеть в полный рост. Светло коричневая униформа экипажа не находи в голове каких-либо упоминаний, но вот небольшое изображение экзотического цветка мне знакомо...
  - Это же Лилия! Но почему? - Встает в моей голове загадка, но в следующий момент внимание переключается на более важный факт - я голый!
   Моя голограмма содержит фатальный дефект - она точь-в-точь повторяет лежавшую в капсуле фигуру и даже имеет отверстия в затылке. К счастью сканер не отображает многочисленные присоединенные к затылку за место волос трубки, поэтому спереди я выгляжу абсолютно нормально, но вот сзади видок наверно очень специфический. Ругнувшись матом, я отключаюсь и начинаю править допущенный косяк.
  - Лайнер 'Белка' запрашивает разрешение на отстыковку. - Запрос прозвучал как гром среди белого дня.
  - Чего?? - Занятые правкой модели я не сразу обратил внимание на поступившее сообщение, хотя на внешней стороне обшивки происходили довольно занятные вещи.
   Казавший крохотной малюткой лайнер, закончил герметизацию шлюза и приступил к предполетной подготовке. Массивные металлические зацепы вышли из пазов и убрались внутрь корпуса, оставив лишь ровную блестящую поверхность. Теперь Белку и Ренессанс больше ничего не связывало, и они лишь летели рядом друг с другом по инерции.
  - Фиксирую запуск двигателей... - беспристрастно сообщил ИИ, когда дюзы ионных двигателей лайнера запылали предварительными вспышками.
   Некоторое время казалось, что находящиеся на корабле лишь дурачатся, включая и выключая двигатель, но выдохнув с десяток раз отработанное топливо, ионник запылал равномерным синим цветом. Два космических корабля - левиафан и маленькая букашка начали медленно удаляться друг от друга.
  - Куда это мы намылись?? - Моему возмущению не было предела, - Активировать гравитационные захваты!
   Сразу три сверхтяжелых силовых захвата развернулись в сторону убегающего на всех порах судна и выплюнули из себя невидимые удавки. Силуэт корабля укутался мягким салатовым светом, когда невидимые руки коснулись его обшивки и потянули назад. Неистово работающие двигатели попытались вытянуть лайнер из гравитационной петли, но максимум чего они добились так это малюсенького изменения орбиты Ренессанса тут же компенсированного маневренным двигателями.
  - Мела разберись с Белкой! - Крикнул я плавающей рядом в медкапсуле супруге.
  - Входящее сообщение с транспортника. - Проворковала Мелиса, пока я спешно натягивал на свою голограмму первую, попавшуюся под руки, модель.
  - Что хотят? - Буркнул я, вновь запуская процедуру соединения.
  - Вот послушай, это от Егора! - Шаркает мне Мелиса, пока я расплывчато извиняюсь за техническую накладку.
  'Дорогой работорговец Грей, прошу прощения за то, что отрываю тебя от очередного эксперимента по превращению человека в придаток компьютера. Я только хотел напомнить тебе об одном факте - мы свободные люди и сами решаем, где нам жить или как. Мы все решили не повторять ошибку наших сограждан, добровольно ставших шестеренками в твоей гениальной задумке под названием Ренессанс, а самим найти свой путь в жизни.
   Даже если мы останемся у тебя на корабле, то не принесем много пользы, так что прошу: если в тебе осталось хоть капля человечности, то просто отпусти нас на все четыре стороны. Мы обещаем хранить в тайне существование машины некогда бывшей человеком.
  
  P.S. Мы знаем про твою феноменальную скорость реакции, поэтому требуем немедленного ответа, иначе мы предпримем соответствующие меры для своего освобождения'.
   От прочитанного хотелось смеяться и плакать одновременно. То ли у Егора на старости лет прорезалось извращенное чувство юмора, то ли он действительно не отдавал себе отчет.
  - Что скажешь? - С явным скепсисом спросила Мелиса.
  - Они или идиоты или только прикидываются, но скорее всего первое! Иначе куда они намылись в разгар схватки?
  - Наш ответ нет! - Черканул я сообщение для Егора, и вновь вернулся к переговорам.
   На все эти действия мне не потребовалось и секунды, так как накачанный химией мозг соображал на порядок быстрее обычно. Я бы с легкостью согласился постоянно думать с такой скоростью, но, увы, стремительная деградация нейронов не позволяла пользоваться процедурой долго, поэтому уже через десять секунд мне придется замедлить темп, а пока что можно и побыть богом.
   Одновременно заканчивая знакомством с капитаном корпоративного флота, я наблюдал как Белка медленно, но неотвратимо движется обратно к докам. Кажется, на корабле успели понять, что их попытка бегства не удалась, и они словно в последнем рывке попытались выжить из лайнера все возможное.
   На изображение в тепловом спектре вспыхивает яркое пятно - работающий под дикими перегрузками реактор, но все равно и этого не хватает, Ренессанс тащит непослушного сына назад. Соревноваться в грубой мощи с суперкораблем бессмысленно и бесполезно, поэтому остается только дивиться человеческой глупости. Уголки губ сами собой расплываются в злобной улыбке, но тут приходит боль.
  - Грей! - Последний услышанный выкрик Мелисы, а потом голова словно раскалывается от мощного и неожиданного удара.
   Неудержимый и неумолимый белый шум врывается в мой разум и сносит все на своем пути. Ощущение словно я запихнул голову ультразвуковой диспергатор и выкрутил ручку на максимум. Из глаз буквально брызгает водопад слез, а все остальное тело цепенеет.
  - Сбой в работе модулей связи... начинаю процедуру изоляции... - попыталась докричаться чей-то голос сквозь вой ураганного ветра.
  - Изоляция завершена... запуск процедуры тестирования... - неожиданно в голове не остается ничего.
   Весь внутренний мир, еще недавно простилавшийся на миллионы километров вокруг и включавший в себя огромное судно, десятки авианосцев и немыслимое число обычных роботов скукожился до размеров обыкновенного тела. Рассудок разом лишился доступ ко всему тому массиву датчиков и сенсоров, что заменяли мне глаза и уши последние несколько месяцев и остался в блаженной тишине.
   Плавающее в теплом желе, как в утробе матери, тело более не ощущало ничего - ни тихого шепота аналитических систем, не еле слышного хора голосов дронов. Мой разум лишился чужого присутствия и получал удовольствие сродни оргазму, но только в первое мгновенье. Необъяснимая иррациональная паника захлестнула меня с головой, когда я осознал свое одиночество.
   Привыкший переваривать огромные пласты информации, мозг срочно требовал подробный отчет о произошедшем, но его мольбы оставались безутешными. Ни одна капелька информации более не попадала в меня, а все воспоминания словно в насмешку перепутались в бесконечной чехарде. В итоге разум отказалась думать над ситуацией, а вообразил безбрежный океан и сел медитировать на его берегу. Вот так без единой мысли в голове я и просидел целую вечность, пока имплантант не соизволил потревожить мой сон.
  - Тестирование завершено... локализация источника ошибок определена - 14 и 17 модуль квантовой связи... в целях безопасности блок квантовой связи изолирован и отключен... активация остальных модулей через 3... 2... 1...
   Когда отсчет доходит до нуля воображаемая картина океана рассыпается в трепески под напором реальных данных. Досадно ноющие после недавней перегрузки реакторы, занимающееся починкой двигателей, ремонтные дроны и еще множество подсистем затребовали моего внимания, но я оставил их на откуп ИИ, а сам поспешил вовне корабля, и тут меня поджидала засада.
   С отключенной квантовой связью все внешние модули, если и отзывались то очень неспешно. Радиоволнам приходилось лететь целую минуту до авианосцев, а потом возвращаться обратно, чтобы передать короткое сообщение. 'Подвергся электронной атаке, внешний доступ запрещен!' - как на подбор отвечали авианосцы на банальный запрос о текущем статусе.
   Но даже если ситуацию не удавалось узнать из первых рук, то все еще подконтрольные сенсоры Ренессанса показывали не очень радостную картину - флот вел полномасштабное наступление, не щадя никого. Рассыпавшиеся веером эсминцы пытались спастись бегством, но дроны их неуклонно догоняли и истребляли. Впрочем, и противник не оставался в долгу, а слаженными залпами превращал стаи роботов в летающий хлам, поэтому окончательный победитель еще оставался неизвестен.
  - Внимание! Обнаружена попытка перехвата контроля! - Пока я несколько ошарашено озирался по сторонам, Ренессанс подвергся еще одной электронной атаке.
   Это напоминание позволяет мне выпасть из прострации и заняться делом. Первым делом просматриваем всех список открытых соединений и отрубаем все подозрительное... поправка и обрубаем всю внешнюю связь на фиг, так как исследовать каждое соединение нет времени. Сотни ремонтных роботов за бортом тут же лишаются внешнего контроля и начинают творить всякую фигню, но это все допустимые жертвы. Недолгие размышления и я отрубаю от сети всех активных пользователей, заодно погружая экипаж в искусственный сон - позже пойму есть среди них виновные или нет.
  - Внимание! Сбой в работе генераторов номер семь, восемь и двенадцать, - а вот это уже действительно плохо, надо поднапрячься и найти источник атаки.
   Еще один стимулирующий укол и хоть как-то прочищенный рассудок вспоминает об атаке на собственно мой мозг. Связующим каналом в том случае стала квантовая пара. Поиск по воспоминаниям и бинго! Другой конец этой пары нес один из дронов ремонтников и находился он сейчас на транспортнике.
  - Вот ты где зараза! - Я обращаю свое внимание на Белку, пытающуюся вырвать из сдерживающих ее оков.
   Транспортник без толку бьется на месте, натужно пыхтя перегруженными двигателями, но не сдается. Впрочем, какой-то результат у этих стараний есть - матовое поле искусственной гравитации выгнулось, словно готовясь вот-вот порваться. Вот оно стало почти синим и судно продвинулось на целый корпус вперед, но потом снова стало салатовым и втянуло корабль назад. Только вот эти колебания зависели, не от усилий прикладываемых Белкой, а от сбоев в подаче энергии к генераторам и с каждой секундой провалы в напряжении становились все сильней.
  - Не уйдешь! - Просто кипя от злости, я делаю попытку перебросить всю доступную энергию и встречаю презабавнейшее утверждение.
  - Внимание! Не обнаружено энергоканалов к секторам D,F и G. - Жаловался ИИ корабля.
   Забавным мне оно показалось по одной простой причине - я понял, как неизвестный хакер вызвал перебои в энергоснабжении. Он знал о невозможности взлома системы распределения энергии или любой другой электроники, да он даже не подключался к кораблю вовсе! А просто начал внеплановую модификацию энергосети корабля - около двадцати роботов в данный момент разбирали корабль изнутри, вызывая многочисленные неполадки!
   Такое мог провернуть любой из имевших доступ к роботам строителям, то есть в общем случае любой из находившихся на корабле. Надо только воспользоваться протоколом по перестройке личной каюты, подменить чертежи и воуля роботы рушат то, что тебе надо. Конечно, так перестроить отсеки орудий, генераторов или прочие стратегические вещи не получиться, но вот почему-то энергоканалы не попали в список неприкосновенных вещей. Вот такая вот впечатляющая дыра, нет дырища! в системе безопасности судна, находящегося в перманентном состоянии ремонта и перестройки.
  - Стоп! Но атака же по квантовой связи реальна, да и почему Мела погружена в транс! - Даже не смотря на отключенные модули связи, томография мозга девушки показывала серьезные отклонения и сбои.
  - Ренессанс, открыть канал связи с дроном номер f21!
  - Подключение разрешено, инициализирую голограмму, - механический голос ИИ оставался безмятежным даже в самые напряженные моменты.
   Сейчас я впервые оказался в рубке транспортника и смог своими глазами хорошо обкатанные и уже давно устаревшие 'технологии'. Так сразу два человека следило за состоянием единственного реактора, а еще трое обрабатывали состояние двигателей. Последние же из оставшихся членов экипажа, а именно капитан и пилот стояли у стенки под дулами плазменных горелок.
  - О, Грей все-таки решил заглянуть, - Егор сидел на обшарпанном кожаном кресле капитана, нахально закинув ногу на ногу.
  - Вот посмотри, какая у нас есть игрушка. - Палец это наглеца указал, на ряд чипов квантовой связи воткнутых в непонятное устройство. - Я даже отключил твою часть, чтобы ты смог прийти полюбоваться.
  - Генератор белого шума, если тебе интересно. Вроде бы штука вполне безобидная, но у 'нас' (Егор показал пальцами кавычки) же экспериментальные технологии вот и чип связи сбоит при подаче слишком большого напряжения.
   Пока этот напыщенный павлин хвастался и рассказывал принцип действия прибора, я и сам во всем разобрался и даже получше Егора. Парень явно не понимал, что находящийся в его руках устройство, если и является генератором белого шума, то только в последнюю очередь. Основная же цель прибора - это стабилизация квантовой пары, теоретически позволяющей значительно увеличить дальность действия или же мощность сигнала. Сейчас использовалась имена вторая возможность, вызывавшая серьезные и притом неблокируемые наводки во всем прилежащем оборудовании, в том числе и мозге. Невозможность что-либо противопоставить воздействию заключалась в самой структуре квантовой пары - когда колеблется одна, тогда колеблется и другая, а значит, единственный шанс остановить - разрушить пару, но стабилизатор не позволяет и этого сделать.
  'Мда, и в правду не стоит совать в голову всякие экспериментальные вещи', - отмечаю я для себя, пропуская мимо ушей нудную речь.
  - Грей, ну позволь нам уйти, мы никому не причиним вреда! - Вмешиваться покрытая веснушками рыжая девушка.
  - Вы уже навредили! - Мелисы показатели входят в красную зону.
  - Мы просто хотели обезвредить тебя на некоторое время, иначе ты не позволил бы нам уйти!
  - И сейчас не позволю, сдавайтесь сейчас же!
  - А иначе что? Бросишься нас своими бесчисленными дронами?
   Не по годам зарвавшийся его пнул останки раскуроченного робота. Из него вынули не только модуль квантовой связи, но и источник питания, что оказалось весьма дальновидно. Иначе бы, я просто распотрошил всех находящихся в рубке еще минуту назад.
  - Нет, просто как собаку! - Церемониться с этим щенком, я не собирался.
  - Егор!! Ренессанс наводит главный калибр. - Взволнованно проголосил один из техников.
  - Да ты не посмеешь, ты же убьешь не только меня, но и кучу невинных людей. - Мне показали изображение из криокамер, где сейчас хранилась добрая треть экипажа.
  - Ну и что? Ты же сам говорил, что я бездушная рациональная скотина, помешанная на оптимизации труда. И ты прекрасно знаешь, что все находящиеся в анабиозе не имеют нейросетей, а значит не подходят для выполнения моих коварных замыслов.
   Легкая улыбка, не исчезающая с моего лица во время всего разговора, приобрела особо зловещий характер. Сейчас перед столпившимися в рубке людьми стоял не человек, а кровожадный монстр закусывающий младенцам на завтрак. Даже я сам, намерено режиссирующий в голове образ испугался, а остальные и вовсе впали в оцепенение.
  - Бва! - Повисшую тишину разорвал тихий скрежет обдираемой обшивки.
  - Гррх... грхх... - гравизахваты из последних сил цеплялись за листы металла.
   Еще две-три секунды продолжалась неравная борьба, а затем, забрав напоследок сувенир в виде массивного куска обшивки с рваными краями, гравизахваты выпустили добычу. Отделавшаяся дыркой в корме, Белка начала свой стремительный разбег с каждой секундой удаляюсь все дальше.
  - Вот и все, мы победили! - Егор театрально поднял к небу руки.
  - Даю вам тридцать секунд, на то чтобы остановить корабль, иначе вы все трупы! - Обратился я сидевшим в рубке техникам.
  - А если мы остановите, то будете трупами прямо сейчас! - Егор не двух осмыслено поднял плазменную горелку.
   Взгляды всех техников безостановочно забегали между дулом горелки и изображением наведенного главного калибра. Страх сгореть заживо был велик, но страх быть расстрелянным оказался еще сильнее. Все же поднесенное к спине дуло лучше мотивирует, чем какое-то абстрактное изображение.
  - Осталось десять, - я начал загибать пальцы.
  - Видимо ты не понимаешь наших возможностей. - Егор потянулся к переключателю генератора, - уж Мелиса тебе не безразлична.
  - Нет! - Девушка перехватила руку Егора.
  - Пять. - Пальцы на одной из рук закончились.
  - Отстань, я так позволил говорить ему слишком много, а не убил сразу! - Одной рукой отпихнув назойливую тушку, Егор положил другую на тумблер и...
  - Время вышло. Идиот. - Не дав пальцу парня довершить начатое, я отдал свою команду.
   В одно мгновение из левого бока Ренессанса выскочило сотня лазерных копий. Спустя совсем недолгое мгновение, они вонзились в корму транспортника и испарили все на своем пути. Пластик, металл, керамика, казалось, ничто не могло задержать нескончаемый поток света, но, все же лишившись изрядной своей доли, корабль уцелел. Уцелел только ради того, чтобы принять в себя еще одни залп, а потом еще и еще. От Белки ни осталось ничего кроме плазменного облака.
  - Вот и все. - Констатировал я, когда сенсоры бессильно развели руки.
  - Ррр... - при отключившемся генераторе белого шума, Мелиса быстро пошла на поправку.
  - Все хорошо... - вырывались из меня утешающие слова, хотя на душе сидели кошки.
  - Все хорошо... - бормотал я уже для себя, так как мне было действительно страшно.
   И страшно не потому, что я только что убил ту еще кучу народа, а потому что не видел в этом ничего предосудительного. Я заботился о них, пытался обеспечить работой, жильем, пропитанием. От них не требовалось ничего непосильного... наоборот все очень дозировано и просто. Им предоставили защиту от творящихся в системе ужасов, а что они сделали? Попытались бежать, чуть не убив меня при этом? Нет, они определенно заслуживают наказания! Я пытался найти в себе хоть капельку человечности, но нет - они для меня стали отработанным материалом, не выдержавшем подготовки.
  - Грей, как Кия и остальные? - Прохрипела Мелиса, вырвав меня из бездны самобичевания.
  - Сражаются... - я сделал себе мысленный укор, - сейчас не время раскисать! Не время!
  
  - А как же переговоры?
  - Не знаю, похоже, зашли в тупик, - в адрес незадачливых беглецов посыпался еще один поток проклятий, - надо же было так неудачно выбрать время? Или они специально так сделали?? И ведь не спросишь теперь!
  - Не беспокойся, все будет в порядке. - Почувствовав мое настроение, Мелиса попыталась меня подбодрить.
  - А я и не боюсь, - от нескольких простых слов, у меня на душе стало так тепло, что я почувствовал в себе силы перевернуть целые горы.
  - И ты не волнуйся, с нами ничего не случиться. Обещаю!
  - Ну-ну, мой герой... чего же ты тогда ждешь? - Кокетливо прошептала Мелиса, - Иди. Позаботься обо мне и остальных, а я прослежу за тобой.
  - Хорошо, - хотелось и дальше продолжить общаться с прекрасной дамой, но раз уж она попросила, то надо заняться делами.
  -Активация модуля связи! - Теперь, когда угроза рассудку устранена, можно снова воспользоваться сверхсветовыми передатчиками.
  - Выполняется перезагрузка... - на пару секунд сознание лишилось доступа к расположенным в не тела механизмам.
   Снова нахлынуло чувство беспомощности и безысходности, когда ты лежишь в замкнутой капсуле. Но в отличие от прошлого раза, я наслаждался этим моментом. Секундами, когда мои руки способны ощущать нежную кожу Мелисы и наслаждаться ее телом.
  - Хах, надеюсь, она прости мне эту вольность, - руки сами собой забродили по телу девушки, лаская каждую его часть.
  - Перезагрузка завершена... -
  - Тестирование внешних связей... - На прощанье я обнял хрупкое тельце покрепче и сжал зубы в ожидания водопада информации.
   Небольшой дрон с четырьмя руками, заканчивающий монтаж тепловой панели в области двигателя, державшийся на последних крохах авианосец, стайка дронов разведчиков и еще многое другое вспыхнуло в моей голове. Сразу два десятка кораблей восстановили каналы связи и поспешили доложить последние новости, чуть не сведя меня с ума.
  - Спокойно Грей, спокойно... - успокаивающее проболтала Мелиса, - постарайся думать помедленней.
  - Понял... - каким-то краем сознания я отмечал название вводимых мне препаратов и примерное их назначения, но точный контроль оставался за Мелисой.
   Сейчас девушка не ставила задачу добиться максимальной отдачи, а просто пыталась компенсировать долгую работу в чрезвычайно напряженном режиме, и надо сказать это у нее получилось. Из головы пропала легкая дымка, а сами мысли стали четкими и ясными, пускай и несколько более медленными, чем еще минуту назад.
  - Статус: ожидание приказов, - последним погрузился Ренессанс, буквально подмяв под себя хрупкую личность.
  - Ну, что ж начнем! - Сейчас я был не запертым в клетке человеком, ни гигантским кораблем носителем, а целым флотом, сражающимся с неприятелем.
   Девять авианосцев, три тысячи дронов против десяти, нет... девяти эсминцев. Последняя сигнатура на радарах так же принадлежала нашему флоту, только вот не отзывалась по квантовой связи. Остальные же корабли носители успешно прошли идентификацию и теперь ожидали указаний.
  'Пометка на будущее, безопасность при работе с квантовыми модулями связи надо серьезно пересмотреть', - а то после хакерской атаки, корабли автоматически ушли в защищенный режим и принимали сигналы только по теоретически не перехватываемой квантовой связи.
  - Грей?! - Раздался в канале радостный голос Имрана.
  - Да это так. Как обстановка? - Я мысленно отмечаю, что три обитаемых корабля висят неподалеку от врат.
  - Ведем переговоры с остатками конвоя. Они согласны сдаться...
  - Тогда почему мы все еще сражаемся? - Боевые корабли и не прекращали вести огонь друг по другу.
  - И где Кия? - Я запоздало понял, что Кии отсутствует на подконтрольных сейчас кораблях.
  - Грей... она, скорее всего, погибла... - Через силу ответил Имран.
  - Как?? - На меня словно рухнула бетонная плита.
  - Она протаранила головной корабль. - Мне указали на два сцепившихся корабля.
   Эсминец и авианосец поцеловались смертельным поцелуем, и теперь плыли как одно целое. От чудовищного столкновения корпуса буквально вошли друг в друга, и теперь становилось непонятно, кому именно принадлежит корабль - вражескому флоту или нам? Именно, эта сигнатура отображалась на радах как спорная, не полностью наша, но и не их.
  - Так почему мы сражаемся? - Предпринимать что-либо для спасения девушки, было уже поздно.
  - Экипаж врат готов сдаться, но они не контролируют действия конвоя.
  - А с главой конвоя пробовали связаться?
  - Он скорей всего тоже погиб, а весь остальной экипаж эвакуировался в начале сражения.
  - Значит, мы сейчас сражаемся с... толпой больших дронов. - Выдвинутое предположение мне категорически не понравилось.
  - Да. Все оставшиеся в строю эсминцы управляются ИИ, и мы не имеем возможности вести с ними переговоры.
  - Бля!!- Захотелось основательно выматериться.
   Одно дело сражаться с обыкновенными людьми, имеющими множество слабостей и совсем другое с толпой озверевших железных монстров. Управляемые бездушными программами, они не ведут страха или припадков ярости и всегда остаются расчетливыми тварями, не ведущими никаких переговоров. Мне стоили и раньше понять, что это необычные корабли.
   Уж слишком слажено и бесстрашно сражается вражеский флот - спокойно жертвуя своими членами, когда дроны подбираются слишком близко. Вместо, того чтобы всеми силами спасать потерявшего ход товарища, они ждут пока волна дронов подлетит поближе и тогда уже накрывают синхронными залпами и дронов и свой корабль. Один корабль в обмен на несколько сотен, воспринимался ими столь же выгодным, как и мне, обмен сотни дронов в обмен на один эсминец. Все лишь вопрос количества, у кого кораблей больше у нас или у них?
  - Кто сейчас управляет флотом дронов? - Словно под чутким руководством, стая дронов загоняла все еще оставшиеся в живых эсминцы.
  - Я. - Ответила... ответили... нет, все же ответило.
  - Лера с Мариной объединили сознание для повышения уровня координации флота, - пояснил Имран.
  - Понятно... - подобная выходка как раз соответствовала вечно погруженным в эксперименты девушкам.
  - Мне передать командование? - Сладкий голос сплетенного сознания буквально завораживал.
  - Нет, пока нет, сначала я выясню несколько вопросов, а ты пока сдерживай наступление.
  - Поняла, обещаю еще восемь минут... - прошептали девушки и погрузились в планирование.
  - Грей, не хочу тебя беспокоить, но надо начинать процедуру торможения врат прямо сейчас! Иначе они рискуют упасть на поверхность планеты. - Высказался Имран. -
  - А транспортные корабли?
  - Выведены из строя, - не уточняя ненужных сейчас причин, молвил Имран, - поэтому они и согласились на повторные переговоры.
  - Ну, вот ... - эта маленькая деталь загубила такой хороший план по избавлению от лишних затрат.
   Я ведь просто хотел отойти на достаточное расстояние, чтобы ИИ перестал нас преследовать и уже после искать способы выхода из нашего трудного положения, а сейчас придется тормозить врата. И главное ведь, мощности двигателей оставшихся в строю авианосцев не хватит для выполнения операции, а значит, придется подгонять Ренессанс... и тут возникал вопрос, а не перекинуться ли эсминцы на наш транспортный корабль???
  - Лера, Мария. Есть шансы полностью уничтожить вражескую группировку или сократить ее до трех-четырех эсминцев.
  - Маловероятно... - отозвались девушки, и посоветовали посмотреть на текущее поведение эсминцев.
   Лишившиеся экипажа корабли, словно обрели второе дыхание и теперь носились наравне с многочисленными дронами. Наши истребители просто не успевали выйти на оптимальную дальность, как их уже скашивали выстрелы сложенные залпы эсминцев. Фактически ни один зал не происходил без огромных потерь с нашей стороны, а вот противник все еще оставался в строю. От сокрушительного разгрома нас защищала лишь относительно малая скорострельность орудий, словно коса прорезавших наши ряды.
   Единственным способом одержать победу над кораблями, это произвести массированное окружение, чтобы он не успел сбежать или расстрелять всех дронов, но теперь у нас просто не имелось достаточно сил и нам оставалось лишь сдерживать противника.
  - Имран, мне нужен прямой канал к экипажу врат.
  - Сейчас! - Парень заранее отправил туда дрона с квантовым передатчиком.
   Миг, и моя голограмма стоит в небольшом помещении на подобии рубки эсминца. Только в отличие от корабля экранов здесь значительно больше и почти за всеми из них инженеры. Почему инженеры? - Да просто они так расслабленно смотрят в абсолютно черные экраны, что сразу узнается родственная душа. Конечно, в реальности на экранах отображается многочисленные показатели состояния врат, но заботливых фильтр вырезал ненужные подробности.
  - Грей, капитан Ренессанса.
  - Константин, Начальник третьего... - сидевший в кресле мужчина с усами буквально изошелся словами.
  - Не надо лишних подробностей, давайте сразу перейдем к делу. - Я жестом оборвал его триаду на половине. - Наше время очень ограничено, если вы не хотите упасть на планету.
  - Чего вы хотите? - Выражение лица у капитана стало непримиримо враждебным.
  - Задать всего несколько вопросов о предназначении сей сложной конструкции и особенностях его работы. - Я обвел руками всю комнату, где столпилось целый десяток специалистов.
  - Чего? А может тебе и коды запуска необходимы? - Константин буквально покрылся красными пятнами от ярости.
  - Они, тоже не помешали.
  - Нет! - Возмущенный моей неприкрытой наглостью, капитан кипел от злости.
  - Что же, тогда ваш рейс на поверхность планеты отбывает через двадцать пять минут. - Я помахал ручкой и повернулся к Константину спиной.
  - Стой! Ты не понимаешь, с кем имеешь дело! Лилия тебя в порошок, когда узнает о вероломном нападение.
  'Вероломном??' - В голове быстро прокручиваются события, произошедшие за время моего 'отсутствия'.
  'Вот же дура!' - когда связь со мной порвалась, Кия не стала мешкать и секунды, а тут же атаковала противника. Противника, который ни имел отношения к событиям на Ренессансе, противника, который не хотел изначально сражаться.
  'Если выживет, прибью за невыполнение приказов, я же ей четко сказал не вмешиваться!!' - Вся эта ситуация возникла из-за чрезвычайной самодеятельности одной неосторожной лисицы. И мало того, что Кия ударила исподтишка, подмочив мою репутацию, так она и вывела из строя единственного способного остановить эсминцы, тем самым поставив всех нас в затруднительное положение.
  - И что? - Вынужденная техническая пауза, только усилила эффект этой фразы, брошенный с небольшим презрением.
  - Как что? Вы умрете в жутких мучениях!! - Капитан пальцами показал, как нам отрывают бошки.
  - А вам то что? Вы все равно умрете через полчаса, так как ваша доблестная гвардия благополучно смылась. - Перед самым началом схватки сенсоры засекли отбытие небольших капсул куда-то в сторону шестой планеты.
  - Они ушли за подмогой, чтобы разгромить вас! - Константин оставался упрямым как баран.
  - Да-да, я понял и поэтому собираюсь вас покинуть. Мне надо оказаться подальше от ваших товарищей, - дополнительно мои слова, украсил факт запуска главного двигателя на Ренессансе.
  - Как ты можешь нас бросить помирать? Ты же, в конце концов, человек! - У капитана все же сдали нервы, и он проявил что-то помимо презрения.
  - А вот так, видите те бездушные машины, если Ренессанс попытается вас спасти, то наверняка попадет под огонь, что может привести к фатальным повреждениям. И если вы думаете, что только вы одни хотите жить, то вы сильно ошибаетесь. - Я постучал у себя пальцем по груди, напоминая о других кандидатах.
  - Но мы не можем их остановить.
  - А мы не в силах их уничтожить. Тупик кажется? - Я развел руки в стороны. - А учитывая вашу несговорчивость, то мне проще на вас плюнуть и поступить, как одним незадачливым лайнером. - Сенсоры врат уж наверняка доставали до Ренессанса, и они могли в подробностях рассмотреть всю драматическую смерть пассажирского транспортника. - В конце концов, одной сотней человек меньше, одной больше мне как-то без разницы.
  - Хорошо... спрашивайте... - Константин опустил голову, признавая свое поражение.
  - Капитан, вы же пойдете под трибунал! - Воскликнул ближайший офицер.
  - Знаю, но лучше я один попаду под трибунал, чем мы все в могилу! - Устало пробормотал Константин, протирая виски руками.
  - О, так, вы все же разумный человек, - я в издевку обошел капитана по кругу.
  - Спрашивайте же! - Буквально взмолился он в ответ.
  - Есть ли у Лилии крупные аванпосты вне нашей системы, и поддерживается ли с ними связь?
  - Это вопрос не по теме! - Константин сжал пальцы в кулак.
  - Ваше спасение тоже не входим в установленную мною тему.
  - Да есть! - Мужчина быстро осознал правило игры.
  - Планеты/ системы?
  - Не знаю.
  - Врешь! - Наугад брякнул я, хотя детекторы лжи не работали сквозь специально наведенные помехи в картинке.
  - Аргон, Земля, Селезия, возможно, еще несколько других планет. - Судя по реакции остальных членов экипажа, эта информация была секретна даже для них.
  - Вы собирались открыть портал до Земли?
  - Нет, мы сами незнаем... - капитан так грустно покачал головой, что сразу стала понятна истинность этих слов.
  - Но, вы собирались открыть портал?
  - Возможно, я сам не понимаю, что именно мы делаем, - Константин даже несколько засмеялся, когда озвучил эти безумные слова.
  - Что ж, спасибо за сотрудничество, я узнал все необходимое...
  - Вы нас бросите? - Глаза смотревших на меня людей наполнились бесконечным отчаяньем.
  - Нет, постараюсь вас спасти. Или не видите корабля уже целых три минуты двигающегося по направлению к вам?
  - Кхх, - Константин не сразу заметил, что Ренессанс завершил разворот и теперь движется наперехват.
  - А сейчас, простите за беспокойство, но мне необходимо придумать меры против ваших безумных дронов. - Я повел рукой, словно закутываясь в плащ, и покинул рубку.
   За время моего вынужденного отсутствия обстановка в космосе сменилась с тяжелой, до просто катастрофической. Мы смогли уничтожить только два эсминца, уменьшив их число до семи, а вот они перестреляли почти всех дронов, отставив лишь жалкие пять сотен, на которых держался последний рубеж обороны.
  - Когда же у них патроны закончиться то! - Причитал Имран, смотря на почти сокрушительное поражение.
  - Боюсь, только на следующей неделе... - структурный анализ показывал неутешительные результаты.
  - Грей, но ты все же хочешь попытать удачу? - Выступила Мелиса.
  - Да. - Это я решил твердо.
  - Но почему? - В голосе девушки не было удивления, лишь небольшое непонимание.
  - Почему? Взгляните на уровень технологий примененных при постройке врат, добавьте наличие аванпостов во всех основных колониях, и на засыпку подумайте о само обучающихся кораблях! Эти эсминцы умнеют с каждой секундой, учиться избегать ловушек и придумывают новые тактики. На кораблях стоит полноценный ИИ, а не его жалкая имитация.
  - Подобный интеллект могла создать только Империя или сила ее же уровня, - высказалась Лера/Марина.
  - Именно! Пускай это корпорация Лилия, а не Империя, но эта сторона сравнима по силе со всеми остальными участниками нынешнего конфликта, полыхающего за пределами системы. Если не стоит за ним! - Последнее я добавил для красного словца, но я бы и не удивился, если это оказалось правдой.
  - Ты предлагаешь наладить с ними отношения?
  - У нас нет выбора, иначе нас сожрут заживо, так что придется поставить на кон даже наш корабль.
  - Грей, если использовать лазерные орудия в качестве зениток, то возможно я смогу сбить более трех четвертей снарядов. - Близняшки подкинули примерный принцип обороны, базирующий том, что эсминцы оказались просто помещены на нанесение максимального урона в секунду, пускай и в угоду защите.
  - Ок, но они могут скорректировать поведение.
  - Я тоже смогу подправить наш код.
  - Нет, это мы подправим наш код.
  - Грей, ты же не хочешь объединить с ними сознание? - Мелиса взволновалось не на шутку.
  - Боюсь, это единственный шанс. Они стали слишком умны, чтобы одолеть их грубой силой. Да даже близняшки не справятся вдвоем, а в обычном режиме мы лишь мешать бегать будем.
  - Грей, я бы тогда тоже хотел присоединиться. - Первым мою идею, как всегда одобрил Имран.
  - Мы не возражаем. - Пропело объеденное сознание.
  - Тогда я тоже согласна, но с одним условием...
   Мне даже и не пришлось гадать над этим условием. Мы все пятеро уже давно жили, как небольшая семья и знали друг друга, может даже и лучше, чем самих себя. Вот и Мелиса решила не выбиваться из коллектива и принять участие на общих основаниях.
  - Ну, что поехали? - Мне приходит небольшое обновление для нейросети.
  - А мы сможем потом рассоединиться? - Вспомнил кто-то из нас.
  - Да, мы позаботились о принудительном отключении через восемь часов, так что надо спешить! - Пропели близняшки напоследок.
  - Молодцы...
   Очередное отключение сознание, уже незнамо, какое по счету за последние сутки и приходит оно - чувство всемогущества. Твое тело не только состоит из пятнадцати километрового корабля носителя и приданных к нему судов поддержки, но и сам разум соответствует телу - несколько потоков, огромная база знаний накопленных разными индивидуумами и наконец, просто способность идти дальше. При должной подготовке я способен присоединить еще много личностей, а не упереться в барьер Шенько, как предсказывает теория.
  - Ой, - какая-то часть меня вспоминает о толпе надоедливых москитов, и я берусь за решение проблемы...
  
  
  Эпилог.
  
   Не встретив у себя на пути препятствий, два слившихся в затяжном поцелуе корабля вошли в плотную атмосферу Перевала III. Мешавшие друг другу двигательные подсистемы напрасно пытались выправить траекторию падения, и лишь немного притормозили стремительный полет. С того уровня, когда корабли бы просто испарились в воздухе, до такого, что оплавившиейся обломки все же дотянулись до земли.
   Впрочем, суднам и не было суждено достигнуть поверхности - они в краю вечной мерзлоты, где сковывающие землю льды достигают многокилометровой толщины. Буквально испаряющийся с каждой секундой корпус, прошел сквозь лед, как нож сквозь масло и окончательно разрушился на глубине в километр. Лишь огромная воронка, размером с футбольный стадион осталась напоминанием о недавнем крушении, да и то, сошедшая вскоре лавина вновь усыпала землю вечным покровом снегов, а разыгравшиеся в следующую неделю метель, окончательно уничтожила следы экстренного приземления.
  - А ты все такая же горячая штучка, - с некоторой опаской пробурчали в глубине подо льдом.
  - Признайся, тебе же понравилось... - проурчала девица в ответ.
  - Ты же знаешь, что я предпочитаю не испытывать судьбу на прочность! - Воскликнул несший на руках девушку парень. - А если бы твои генераторы отказали? Ни один человек, ни выживет при падании с орбиты.
  - А мы разве люди? - В абсолютной темноте узкие, словно у кошки глаза Кии светились мягким оранжевым цветом.
  - Мы? Да! - В словах Лайса не было и капли сомнения.
  - А как же наши отличительные особенности? - Девушка провела хвостом по лицу своего спасителя.
  - Совершенствование физических способностей, это тупик. Мы остаемся людьми пока у нас человеческий разум, но вот у них. - Лайс словно посмотрел сквозь всю толщу льда, на сражающийся сейчас Ренессанс.
  - А у них тоже, ничего выдающегося. - С маленькой толикой грусти прошептала девица. - В прошлый раз, мы объединили несколько тысяч, вот тогда был успех.
  - Следует, отметить, что тогда единый разум сошел с ума, а сейчас стабилен уже в течение нескольких часов.
  - Ты прав, это определенно прогресс.
  - И мы должны обдумать следующий шаг, чтобы подтолкнуть рой в правильном направлении.
  - Кидая, его в пламя космической войны? - Усмехнулась лисица.
  - Да. Лишь доведенные до крайности люди способны отказаться от всех своих идеалов, и сделать шаг вперед.
  - И мы должны создать условия, чтобы человечество ступило на следующую ступень? - Продолжала расспрашивать Кия.
  - Ты и сама все прекрасно знаешь, лучше скажи ты ведь закончила распаковку портала?
  - Да, он работает хоть в сторону Земли, хоть в сторону института.
  - Отлично, а Грей позаботиться об установке обманки.
  - Да, он себе голову сломает, пока будет разбираться в фальшивке, как в свое время Мелиса сломала над тайной астероидов.
  - Но, ничего у него будет еще один повод ступить на следующую ступень эволюции...
   Мило общаясь друг с другом, парочка ступила в небольшой зал, служивший укрытием для небольшого храма с колоннами. Толстый слой снега не знал ноги человека уже многие годы, но он все также хранил отпечатки первопроходцев, ступивших суда полвека назад...
  
  
  Буду очень рад всем высказанным комментариям и замечаниям. Если вам понравилось произведение, и вы готовы поддержать автора материально, то не поскупитесь пожертвовать 10-100 рублей на счет qiwi +7 903 5832287. Даже столь небольшая сумма очень поможет автору, студенту.
  
Оценка: 4.20*87  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Д.Дэвлин, "Мужчина с Огнестрелом" (Любовное фэнтези) | | Д.Хант "Дочь дракона" (Попаданцы в другие миры) | | У.Соболева "Отшельник" (Современный любовный роман) | | Э.Блесс "Где наша не пропадала" (Юмористическое фэнтези) | | К.Ши ""Муж" на час" (Короткий любовный роман) | | Т.Серганова "Тьяна. Избранница Каарха" (Приключенческое фэнтези) | | В.Свободина "Императорский отбор" (Любовное фэнтези) | | С.Елена "Враг моего сердца" (Любовное фэнтези) | | CaseyLiss "Демон для меня. Сбежать и не влюбиться" (Любовное фэнтези) | | LUSI "Похоть Демона" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Смекалин "Ловушка архимага" Е.Шепельский "Варвар,который ошибался" В.Южная "Холодные звезды"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"