Скляренко Алексей: другие произведения.

Далёкие миры 3

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 7.18*80  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    С главой 11

   Скляренко Алексей
  
   Далёкие миры -3
   Глава 1.
  
   -Хитор -
  
   На крейсер Ли, Шохриэля случайно попавший под удар двух уцелевших после кварка дисков, высадились малой группой из семи андроидов и двух человек. Синцова и Звонарёва.
   Не сильно торопясь, только через четыре часа после уничтожения недобитков. Без надежды найти кого-то живым после жёсткого абордажа в край обозлённых ящеров.
   С одной целью, за информацией. ?
  
   На искорёженном гравитационными ударами корабле должен был уцелеть искин. Ли, Шохриэль уходил из системы уже после кваркового взрыва, за исключением тех двух дисков, начисто уничтожившим флот ящеров. Досмотрев все его фазы и по английски. Не прощаясь.
   Для Старшей расы поступок логичный и если бы не эти случайные ящеры, то вопрос с ним пришлось бы решать самим. Каким способом, ещё думали, но с большей долей вероятности, с помощью пауков.
   По двум причинам: для создания ложного следа, (гибель своего недавнего главы клан не простит и копать будут глубоко), и вторая, основная - досмотревшего всё до конца, отпускать было нельзя.
  
   Не пришлось, опередили ящеры и пробираясь по захламлённому штурмом главному коридору жилой секции крейсера, с вырванными взрывами стеновыми панелями и, обломками, чего-то, неузнаваемого, к его рубке, Синцов не переставал удивляться.
   Трупы ящеров и сожжённые абордажные дроиды. Аграфов не было, только потёки крови в некоторых местах. Ещё не застывшей на воздухе. На удивление, удерживаемая силовыми полями в трёх проломах её бронекапсулы, атмосфера в жилой секции была. Как и энергия.
   В этом сегменте, жизнеобеспечения, Аграфский крейсер оказался на высоте.
  
   Только где разумные, кто же утащил их отсюда? Не то чтобы они сильно интересовали Сергея и руководство клана, но на труп Ли, Шохриэля хотелось бы глянуть. Убедиться и, как просил Макс с подачи Адмирала, забрать с собой.
   -Тут они!
   Возглас Ивана по общей связи оборвал мысль и от души чертыхнувшись, ответил.
   -Сбрось направление....
  
  
   ***
   -рубка "Хиуса"-
  
   -Говоришь, не получится?
   Задав этот вопрос Адмиралу только что переговорившего с их новым союзником, высшим Архом со странным именем Кт-кат-та, для человеческого уха, набором не вяжущихся между собой звуков, Макс терпеливо ждал и ответ Адмирала.
   -Да нет, почему.... У улья есть три гнезда толкателей. Проблема в их незрелости. Не ждали такой развязки, не готовились...- несколько обескуражил.
   Под толкателями, вольным переводом непроизносимого названия, подразумевался подвид полу разумных Архов, каким-то биологическим способом умеющих создавать и поддерживать канал гиперперехода.
  
   С их помощью, раса Архов перебрасывала через огромные расстояния свои астероиды. Ульи, боевые орбитальные станции и прочие жизненно необходимые объекты.
   Три гнезда по одному на перебрасываемый объект. Один себе на астероид инкубатор и два команде Макса. Проблема в другом, хватит ли сил у молодого гнезда на такое расстояние.
  Причин не верить на слово не было. Недавняя демонстрация реального кваркового взрыва, на раз уничтожившего почти сорок ударных кораблей ящеров, впечатлило высших Архов улья до дрожи в конечностях.
  
   Не то чтобы закрепило их навсегда от прыжка в сторону, но на ближайший период гарантировало выполнение взятых на себя обязательств и лояльность.
   От улья, больше и не требовалось, торговый ситуативный союз не подразумевал их служения. Достаточно будет очистки военных станций и корабельных верфей от гарнизонов ящеров и помощи в их переброске в нужную клану точку.
   -С пауками надо бы, пожёстче, -подал голос Шенк, -требовать эти два гнезда в собственность, для развода.
   И усмехаясь, добавил, - пусть их полноценное руководство приносит клятву, всё как у них принято.
  
   -Старею, - деланно, огорчился Адмирал, - не додумался до такого...
   -Секрет Архов и в вечную собственность, -с сомнением протянул Макс, -в этом что-то есть, - и, повернувшись к Адмиралу, распорядился.
   -Не озвучивая этого варианта, постарайся вытащить из пауков как можно больше об этих толкателях.
   Откуда они у них, сколько живут... в общем всё... и просчитай своим кластером - стоит ли городить огород.
  
   -Сделаем! - кивнул бывший начальник штаба восьмого флота империи Джоре и, к чему-то прислушавшись, объявил.
   -Синцов на связи!
   Голос Сергея, заполнивший рубку через секунду, показался растерянным и его первая фраза.
   -Нашли мы их, - ничего необычного не несла.
  Проблема была в следующей.
   -Пятеро живы, помяты, без сознания, но живы...
   -Шохриэль? - опередил всех Шенк.
   -Тут!... и как мне кажется на последнем издохе.
   -Что нам с ними делать?
  
   За эти годы, Макс уже достаточно изучил характер и меру допустимого для друга. Мрачный тон Сергея, говорил о том, что добивать Аграфов он не будет.
   В принципе, у него самого не повернётся язык отдать такой приказ. В бою, глаза в глаза да, там проблем нет, а недобитого врага другим врагом, тут проблема. Кроме того, в нынешней ситуации с их смертью останется незакрытой одна очень важная тема.
   Эпопею Ли, Шохриэля со сбором информации по ящерам, надо было завершить. В интересах империи Агр и всего Содружества. Уничтоженный ими флот возмездия у ящеров не последний, память случайно захваченных на астероиде четверых чешуйчатых старейшин это чётко показала и вся война ещё вререди. У Содружества.
   Команда Макса своё дело сделала. Открыла глаза неверящим и дальнейшее как-то без них. Хватит!
  
   Пора заняться собой, кланом и первым, на повестке дня, добраться со всем хозяйством, своим и нажитым уже здесь, до предложенной Адмиралом звёздной системы и, как-то, обустроиться там.
   Переброска астероидов пауками не главная в этом списке. Это как-то образуется в ту, или иную сторону. Гораздо важнее определиться, что делать с освобождёнными. Теми, что с астероида инкубатора и теми, что ещё под властью ящеров на военных станциях и верфях.
   Предположительно...
  
  Операция по их захвату запланирована на завтра. Как и было договорено с главой Архов, его силами и с поддержкой андроидов, и "Уксов". Последние, только, обеспечивают подавление менто фактора ящеров, разбираться с ними физически будут пауки.
  
   Куда девать такую толпу народа, проблема гораздо серьёзнее уничтожения пары ударных кораблей ящеров. Предложенный Адмиралом выход - отработка определённого срока за спасение, не выход.
   Эти, неожиданно, живые Аграфы из команды Ли, Шохриэля лишь добавили головной боли и, машинально кивнув только что пришедшей в голову мысли, попросил Сергея.
   -Подожди минутку... побудь на связи, послушай...
   И уже к командному искину "Хиуса".
   -Фёдор! "Элон" на связь!
  
   Маскировочное поле закрытой зоны не снимали, но нормальную связь, голосовую и видео, восстановили, и вопрос появившегося на экране Нора.
   -Слушаю лорд,- подтверждал это.
   -С тобой чуть позже, - отмахнулся Макс, - мне Линни нужна...
   Искин, это не человек, которого нужно вызывать, а при необходимости искать и, буквально, через секунду Нор уступил экран врачу "Элона" с их неизменным.
   -Слушаю лорд!
  
   -Скажи - ка,- собираясь с мыслями начал Макс и, махнув рукой на условности, выдал главное.
   - Меня, крайне, интересует возможность коррекции воспоминаний. В памяти разумного, для точности Аграфа и записей его нейросети. Стереть одно и записать другое...
   На высшем уровне, так чтобы их спецслужбы не раскусили подмену. Можешь провернуть такое?
   -Насколько долгий временной период?
   Не вдаваясь в расспросы, по деловому, уточнила Линни.
   -Уничтожение флота ящеров, кварковый взрыв, его фазы и последствия. Если это возможно, то начало и конец уточним позже.
   -Возможно лорд!- кивнула Линни и, переходя к конкретике, - когда доставят материал?
  
   ***
  
   Через десять минут, после уточнения задания и согласования безопасного коридора через маскировочное поле закрытой зоны, Сергей отключился и Макс, с облегчением, вздохнул. Дальше без него, многоопытный кибер экипаж с диверсионным уклоном всё сделает сам.
   Разработает имплантируемый в память правдоподобный сценарий, продублирует его в нейросети и пробно разбудят пациентов. Не по их воле выжившим Аграфам на какое-то время придётся сыграть роль подопытной мыши.
   Не повезло, выжили... но плодить, гоняющихся за тобой, заинтересованных в твоих секретах, желания не возникало и, оттого, перебьются. Будут помнить немного, не то, и только...
  
   Буквально через три часа, уже отдыхающего в своей каюте Макса, поднял вызов Фёдора.
   -Лорд! "Элон", просит на связь. Срочно!
   -Бл..дь! -невольно вырвалось него, -уснуть не дали... скажи, сейчас буду.
   Через минуту, заняв своё кресло и увидев встревоженное лицо Линни, поинтересовался.
   -Ну что там у тебя?
   -Проблема лорд! Ли, Шохриэля, я не вытяну. Жизненный ресурс организма выработан полностью и у меня вопрос - что мне с ним делать?
   -Без вариантов?
   На всякий случай уточнил Макс и увидев отрицательный кивок головой задумался. Ли, Шохриэль в этой дезе был бы крайне желательной фигурой. Недавний многовековой глава разведки империи и, отсюда доверие, не очень скурпулёзная проверка...
  
   Жаль! И, чисто интуитивно, спросил у Линни.
   -Снять с него, слепок личности и ментограмму успеешь?
  -Клон?
  На что, Макс только пожал плечами и признался.
   -Не знаю для чего.... Может и клон, но не сейчас...
   -Успею лорд, - подтвердила Линни и, совсем по человечески замявшись, поинтересовалась.
   -Что с нами лорд? Каково Ваше решение.
  
   Обещание продлить программу получения человеческого тела киберэкипажу, после завершения рейда, надо было выполнять. Тем более, что первый блин комом не вышел. Керк вполне освоился и от рождённого естественным путём ничем не отличался. Не пострадал и "Элон", его кибер двойник без личностной составляющей остался при своих обязанностях.
   -Без изменений Линни, без изменений, -подтвердил Макс.
   -Уходим из этой системы и начинайте, определяйтесь кто из вас первый и дальше по списку... До полного завершения программы один аппарат будет работать только на вас. Устраивает?
   -Благодарим, лорд! - церемонно поклонилась Линни, - мы не доставим, Вам, повода пожалеть об этом решении.
  
   ***
  
   -штабной крейсер "Звезда Арды"-
  
   С момента ухода конвоя, поредевшего на оставшуюся группу кораблей Макса, или, по другому, Командора, наёмника, у адмирала Харви не улучшалось настроение. Не то чтобы грызла совесть за неправедное, противоречившее флотскому уставу, решение.
   По давней привычке исполнять идиотские приказы выше стоящих, с этим справился, причина крылась в другом. Впервые за почти двести лет службы адмирал понял - надоело!
   Надоело бессмысленное, многолетнее топтание на месте, регулярное выбивание кредитов на нужды его шестого флота. В свете этого, сгоряча брошенное Корди обещание подать в отставку, стало всё больше казаться правильным.
  
  Но службу не забросил, тянул как обычно и на вошедшего в штабной отсек дежурного по конвою, сменного навигатора крейсера, обернулся немедля.
   -Всё лорд! Закончили, - доложил тот, - все излишки топлива слили.
   -И сколько там?
   -Три сменных бака, около полутора тысяч кубов, - коротко уточнил навигатор.
   -Могли и больше, но некуда...
   -Мало! Нужно ещё столько же...
   Не согласился Харви, - потряси капитанов линкора и транспорта. У них должны быть съёмные, мягкие баки. Пусть делятся....
   И окинув взглядом офицера, - Справишься? Помощь не нужна?
  
  -Справлюсь лорд! - кивнул навигатор и секунду помявшись, поинтересовался.
   -Как думаете, лорд, будет кому забирать это топливо?
   От неожиданности Харви чуть не поперхнулся и, подавив раздражение, всё же ответил.
   -Будет майор... этот проныра вывернется. Уверен! - и, не удержавшись, с досадой добавил.
   -Только как будем выглядеть мы на этом фоне?
  
   ***
  
   -Макс, рутина-
  
   Неделя суматошной изматывающей нервы работы позади. Начиная с переговоров с главой улья по поводу переброски астероидов. Сам процесс, вопросов у Архов не вызывал, координаты звёздной системы и начало подготовки к нему.
   Довольно сложной, с поиском центра масс перебрасываемого объекта, оборудование в этом центре пустого пространства в виде камеры, или пещеры.
   Именно там, в её центре должно было происходить главное действо. Биологический выброс энергии, мгновенно переводящий объект в гиперпространство. Если сказать честно, то Макс не верил, не доходило до разума.
  
   Кроме того, кто-то там из ближнего окружения главы улья не горел желанием нарушать табу на передачу, переподчинение чужакам тех самых живых гипердвигателей. К слову, абсолютно не похожих на Архов.
   Скорее на большого, со среднюю собаку, муравья. Откуда этот вид у пауков история умалчивает, но табу на их передачу кому бы то ни было существовало.
   Макс уже хотел плюнуть, отдать команду на подрыв астероида инкубатора и уходить в закрытую зону. Под защиту её полей и ждать какого-то результата по деструктору и крейсеру прорыва.
  
   С потерей, почти своих, военных станций и корабельных верфей астероидов ещё можно было смириться. С потерей древних кораблей Джоре, нет. За это время вскрыли оба, и оценили их состояние. С крейсером серии "Хигур" было проще, Керк и высадившаяся на его борт инженерная группа с ремонтными дроидами "Элона" помогли его инженерному искину оживить корабль.
   До уровня чуть жив, на большее, требовавшее расходников с "Элона", пока, не решились. По техническому состоянию было видно, что крейсер сильно пострадал в бою и был брошен командой. Этот вывод подтверждал страшный беспорядок в каютах, что говорило о спешке и отутствие следов захвата корабля.
   Что интересно, две нехарактерные для оружия Грорхов пробоины в районе кормы, один из трёх разрушенный маршевый двигатель, наводили на мысль, что его противник не был ящером.
  
   Перед ними первое доказательство уничтожившей империю гражданской войны. Подтвердить, или опровергнуть такой вывод некому, в силу своей специфики инженерный искин этого не знал, а командный отсутствовал.
   На его место готовили соратника Адмирала, одного из его кластера искинов, вирт полковника Луки. Того самого, что побывал в магическом мире и при возвращении сбежал от хозяина в виду своей полной не востребованности.
   Значительно сложнее с деструктором. Этот корабль оказался практически целым, в состоянии глубокой консервации, с пустыми реакторами и без искинов. Судя по числу установочных гнёзд в колличестве двенадцати единиц.
  
   Без серьёзных мощностей типа корабельной верфи, в забытой богом звёздной системе, привести его в рабочее состояние было невозможно.
  Как и бросить здесь.
   Разве что разобрать, демонтировать самое ценное, его начинку. Гриб деструктор и весь набор обслуживающих его работу агрегатов.
   Технически выполнимо и их инженерными мощностями, но время...
  Дадут ли им его ящеры, те флоты из ментограмм их старейшин?
  
   -Ну что там в высоких сферах?
   Не без иронии спросил Макс у внешне невозмутимого Адмирала.
   -Чего он тянет время?
   Вопрос адресовался главе улья, высшему Арху Кт-кат-та. Во время его вынужденного пребывания на борту "Хиуса" инженеры уловили длину волны связи Архов.
   Этого улья, или, общую для всех пауков, неизвестно, но связать напрямую переговорщиков, Кт-кат-та и Адмирала смогли. Разбираться, пусть с помощью симбиота, с образно смысловой речью пауков, Макс не хотел.
   Хватило недолгих часов общения в каземате с клеткой и, потом в рубке "Хиуса" при заключении этого, начавшего пробуксовывать, соглашения.
  
   На прямой вопрос Макса, Адмирал лишь хмыкнул и через секунду пояснил.
   -Тёрки у них между высшими. Борьба за власть. Около двухсот высших особей в улье и часть из них в оппозиции к главе. Считает, что пора его менять.
   - И что? -невольно присвистнул Макс,
   - где мы во всём этом?
   -На своём месте, - отмахнулся Адмирал, - кварк видели все и сознание у них коллективное. С разными вариациями в отдельных группах, но тронуть нас не решатся.
   По некоторым признакам, в эти сутки всё разрешится. Отгрызут головы проигравшим и дело закончится. Надо ждать...
   -Закончится, -недовольно хмыкнул Макс, -сутки ещё терпят, но не больше, -и меняя тему.
   -Что там, у нашего Вилли, что с освобождёнными, закончили сортировку?
  
   Именно старому Морицу доверили разобраться с освобождёнными, как уже все поняли, головной болью команды на долгое время.
   За минусом Аграфов и Дварфов, и группы из сорока двух неизвестных местной науке приматов, сразу же отделённых от остальных, девятьсот девять человек, всё это время держащихся на нервах, рассредоточили по трём кораблям. Линкору "Джупу", траспорту "Феба" и рейдеру "Норду".
   Кого в спешно переоборудованных под массу народа трюмах и технических помещениях, кого, и тем повезло больше, в пустующих жилых.
   Во избежание ненужных проблем, под контролем абордажных андроидов майора Хога. Наличие которых, от людей не скрывали. Не посчитали нужным и просто надоело.
  
   На тему, что с ними будет? всё это время молчали. Через медкапсулы, каждому проводили полное медицинское обследование с небольшим дополнением к стандарту.
   Экспресс ментосканирование короткого отрезка памяти аппаратурой Линни. С одной целью, безболезненно и инкогнито, определить, с кем имеешь дело и чем он может тебе пригодиться.
   Предложенный Адмиралом вариант - имплант подчинения в мозг и пусть пашет во благо энное число лет, по размышлению и после обсуждения, как-то не смотрелся.
   С другой стороны, за просто так отпустить, тоже не вариант. Насквозь прагматичное общество не поймёт и, как реальный вариант, на первое место выходил -выкуп.
   У кого есть кредиты, и кто захочет их выложить. С теми, у кого нет, рабочий контракт до погашения оговоренной суммы.
   За прошедшее время законы Содружества изучили все и, кроме того, в числе наёмников зелийцев оказались два высококлассных юриста.
  
   Отданные им на изучение оба проекта, договора на выкуп и контракта на отработку для неимущих, особых нареканий не вызвал. Разве что со Старшими, сорок одному Аграфу и двадцати Дварфам.
   В их случае, куча нарушений законов Содружества, примерно так же как с освобождёнными Аграфами в памятном спасательном рейде. Тогда это закончилось покушением на Макса, чем сейчас, надо хорошо думать...
   Этих, шестьдесят одного разумного, от остальных, отделили сразу и без особых удобств содержали в пустующем складе "Джупа". На всякий случай и под охраной абордажников линкора.
  
   Вся эта работа легла на плечи Вилли Мориц, врачей этих трёх кораблей и десятка абордажников людей.
   Невольно поморщившись от вопроса Макса, Адмирал ответил.
   -Заканчивает. Обещал на завтра окончательный вариант,- и не совсем довольно бросил в его сторону упрёк.
   -Лорд! Я предлагал, Вам, работающий вариант. Все эти нынешние либеральные штучки ни к чему хорошему нас не приведут. Что будем делать со Старшими? Знаете?
  
   -Отстань!-отмахнулся Макс, - и, подавив усмешку, на полном серьёзе, -на них и испытаем твоё предложение...
   Шутка близкая к реальности. С Аграфами и Дварфами надо было что-то решать. Как вариант за борт тут, или как и предлагает древний штабной искин, имплант подчинения и с песней на работу.
   Третий выход из сложившейся ситуации, это по пути где-то их высадить. Без выкупа и прочих благ для команды.
  
   От этих невесёлых мыслей оторвал голос командного искина, Феда.
   - "Элон" на связи.... Вас, лорд!
  
   ***
  
   - столичная планета Винкрафт-
  
   Вызов по внутренней связи оторвал императора от тщательного изучения финансового отчёта. Кредиты! Их приход и расход, подсчитанные искинами, но расходуемые людьми, иногда разумно, а большей частью на ветер...
   В силу должности этим приходилось заниматься. Не сказать, чтобы с охотой, вот и сейчас, оторвавшись от висевшего над столом списка, Винкрафт нажал клавишу ответа.
   -Лорд!?
   В голосе адъютанта чувствовался вопрос и одновременно тревога
   -К Вам, адмирал Надис со срочным сообщением. Просит принять...
   Заместитель лорда Корди, двух лучевой адмирал лорд Надис, без причины его не тревожил. Мирное время и на решение неординарных вопросов хватало плановых, через двое суток, совещаний.
   Бросив адъютанту короткое, -Проси!- Винкрафт отошёл к кофейному столику.
   Процедура опознавания охранной системой тянется около минуты и, за это время, успел сделать пару глотков горячего и горького напитка.
  
   До слов, чем-то взволнованного адмирала.
   -Сообщение от лорда Корди, лорд...
   -Одностороннее?
   -Да лорд! К тому же не совсем читаемое... Больше трети файла повреждено и часть закрыта Вашим личным паролем.
   -Хм, -невольно вырвалось у Винкрафта, -запускай что есть... посмотрим...
   Судьба ушедших в разведочный рейд, их молчание, в последние недели стала напрягать многих. В том числе и самого императора, но тридцать секунд плохого, с помехами изображения и такого же качества звука прояснила немного.
  
   Единственное, что удалось разобрать, и это подтверждала экспертиза записи, корабельная группа возвращалась. В полном составе, или с потерями, осталось за кадром, на каком-то этапе потерянном в цепочке ретрансляторов.
   Радовало, что сообщение наговаривал сам Корди, что жив...Закодированный файл при заместителе главы имперской разведки, Винкрафт не стал смотреть.
   Не то, что не доверял, но пароль говорил о наличии в нём сведений предназначенных для него лично и расширять круг посвящённых во всё, не стоило.
   Так договорились с Корди при расставаниии и сообщение, с таким грифом, от старого друга впервые.
  
   На удивление файл открылся с первой попытки, с достаточно хорошим изображением и звуком. Но его содержание, после двух разового просмотра, заставило задуматься.
   -Значит долголетие, - вслух произнёс Винкрафт, -и твоими врачами разработанное... Ну, ну...
   Тема важная для всего Содружества, а для него, с его наследственной болезнью, особенно. Только как теперь быть, если вдруг тот Командор не вернётся, погибнет, или просто уйдёт из пределов империи.
  
   Фраза, о вышедшем из строя искине Джоре, уже после ухода флотской корабельной группы, во время третьего гиперперехода, сказанная Корди мимоходом, как малозначимое происшествие, заставила Императора насторожиться.
   За две недолгие встречи с этим странным наёмником, у Винкрафта сложилось собственное мнение о его характере. По нему, уход корабельной группы, в самый ответственный момент, с вероятностью в сто процентов, он должен расценивать как предательство.
   Винить старого друга в преждевременном уходе, Император не собирался и, скорее всего, исходя из той ситуации, на его месте поступил точно так же. Это по правилам, без учёта ценности предложенного Империи.
  
   На тот момент, уже предложенного и внезапный тихий взрыв супернадёжного искина Джоре намекал что надежда, расшифровать по записям нейросетей проводимые ветеранам медицинские процедуры омоложения, может оказаться пшиком.
   Единственное что, нервно постукивая по подлокотнику кресла пальцами левой руки, произнёс он задумчиво.
   -Не поспешил ли, ты....старый друг?
  
   ***
  
   -борт "Хиуса"-
  
   Прогноз Адмирала оправдался, за сутки всё разрешилось. В улье оторвали головы не согласным и его глава, Кт-кат-та укрепил свою власть.
   Итог этого, через двадцать часов одновременная атака их флота на
  пять объектов ящеров. На три арварских "Стина" на орбите астероида инкубатора и обе корабельные верфи.
   Какие-то допуски в пространство закрытой зоны у шестиногих отсутствовали и пришлось "Элону", изнутри, с помощью мощного гравитационного возмущения прорубать для них временный проход.
  
   За исключением пятнадцати андроидов и такого же числа абордажных дроидов "Идиссов" со стационарными ментоподавителями, команда Макса в этом не участвовала. Обязательство освобождённого ими высшего Арха и он его выполнил.
   С некоторой задержкой и довольно большими потерями среди своих полуразумных и, как и ожидалось, среди защитников этих объектов. Малого числа погонщиков -ящеров и большого среди людей, рабов под их ментальным контролем.
   После всего, проверки андроидами на наличие недобитков, небольшой группой в составе Макса, Сергея и Шенка побывали на всех трёх, уже их, станциях. И на определение родины, оставшихся в живых её защитников, старому пилоту хватило одного взгляда.
  
   -Арварцы!
   Пятьдесят два уцелевших из экипажей трёх станций, потерявшие многолетний кнут ментоконтроля, с пустыми взглядами идиотов, ни на что не реагировали. Такое Макс и команда уже видели, те пять человек обслуги из подземного комплекса до сих пор не забылись.
   -И что нам с Вами делать? -с неприкрытой тоской протянул он.
   -Шлак! - согласился Сергей и, обойдя вокруг одного такого неподвижного болвана, добавил.
   -Если и на верфях так же, то мы в заднице. Выкинуть их в пустоту и забыть. Проблем выше крыши с Аграфами...
   -Разбежался, - поморщился Макс.
   -Аграфов где-то высадим. А этих... Дай команду на отлов трёх, четырёх самых тупых, пусть Линни пробует вернуть их в адекват. Не выйдет, скинем вместе с ушастыми.
  
   Меняя тему, на полном серьёзе, предупредил, -Ускоряться нам надо. Уходить из системы....
   На что, мгновенно среагировал, знавший о этой его способности, Шенк,
   -Сколько?
   -Не больше недели. Больше, ничего не могу сказать... Собираем, что успеем и уходим.
   Ментоудар лорда Ли, Шохриэля, чуть не убивший его и почти убивший симбиот, в итоге, сыграл на руку обоим. Через долгое время восстановившемуся паразиту, а через него и организму Макса.
   Из простого, заметного без приборов, процентов на десять возросла скорость реакции и, что значительно важнее, вновь появилось чувство предупреждающее о неприятностях на пятую точку.
   В отличие от прошлых случаев, более сильное и на значительно больший промежуток времени до их начала.
  
   -Неймётся тварям! - зло ругнулся Шенк,- но ты прав, уходить надо. Что там со снятием защитного поля закрытой зоны?
   -Керк обещал убрать до конца суток. Через активное, эти дуры не пройдут, никакого "Элона" не хватит... - успокоил Макс.
   Трёх километровые уступчатые шары арварских "Стинов" надо было перегнать к астероидам верфям. Своим ходом, маршевые двигатели для изменения места привязки у них имелись.
   По замыслу, для переброски, их и обе находки, "Деструктор" и крейсер прорыва, придётся крепить на лётных полях астероидов. При наличии свободного места и кое что, другое.
   Полуразбитый "Хитор" Ли, Шохриэля и, возможно, пару тройку более, менее целых корпусов с корабельного кладбища.
  
   Что делать потом, после доставки на место с этими астероидами верфями планов не было. Пока...
   По независимым друг от друга сообщениям побывавших на них, с инженерной группой, Керка и Чена, незнакомая внутренняя планировка, технологии и три недостроенных диска.
   Из понятного, такие-же, как и на "Стинах", отупевшие от длительного ментального воздействия рабы. Около сотни человек и тридцать два уже знакомых примата.
   О судьбе этих несчастных, думать было некогда, проблемой занят Вилли и вмешиваться в его работу не стоило.
  
   Первые результаты его деятельности уже налицо, триста два человека из освобождённых согласны выкупиться и это число не предел. Обработка освобождённых, под принятие такого решения идёт.
   Тем более, что для имеющего кредиты, по два, четыре миллиона за человека, не так дорого. Всё согласно информации из их же ментограмм. Неподъёмное не требовали, исходили из того, кто, сколько может.
   Одна небольшая проблема, для проведения обмена, свободу на кредиты, придётся завернуть в одну из независимых систем Фронтира. С пятнадцати процентным роялти в казну, и, безусловно, мздой чиновникам, эта империя такие операции позволяет и считает законными.
  
   Не очень далеко от их маршрута, находятся две таких и где будет безопаснее, Адмирал со своим кластером просчитывает. Завернуть туда не сложно, проблема другом.
   В самой среде Фронтира, где кредиты, заблудившаяся и, своей численностью, кажущаяся неопасной группа чужих кораблей, могут привлечь внимание лихих людей. С неизбежной попыткой экспроприации неправедно нажитого.
   Выбора нет, придётся отбиваться. Растущий клан и неизбежные расходы на обустройство в новой звёздной системе потребуют кредитов и почти миллиард за немного риска, заставит.
  
   ***
  
  -И что, выхода нет, бросаем один "Стин"?
   Керк на экране, развёл руками и виновато улыбнулся.
   -Никак лорд! Не вписываются, а грызть астероид, нет времени. Не успеем.
   Основной груз, два "Стина", "Деструктор" и крейсер прорыва на месте, частью на растяжках, частью под гравитационными захватами. Дело за третьей военной станцией и "Хитором" Ли, Шохриэля.
   Хотелось бы больше, врезаться в грунт астероида, закрепить на нём третий "Стин" и прихватить на свободное место пару, тройку корпусов с корабельной свалки.
  
   Мешало отсутствие времени. Ощущение надвигающейся беды становилось с каждым днём сильнее, мешало отвлечься, просто уснуть. Макс твёрдо знал, что по их душу идёт вдвое больший от уничтоженного кварком флот.
   Надо было сразу после захвата объекта Х, астероида инкубатора, разобраться со "Стинами". До прихода флота возмездия. О его уничтожении знали от них, гиперпередача и дело сделано.
   Теперь поздно жалеть об этом, остаётся пожинать плоды ошибки и, с досадой ударив по подлокотнику рабочего кресла, Макс согласился.
   - Два, так два. Хоть бы эти забрать, - и меняя тему поинтересовался, -что там с паучьим подарком, с этими муравьями?
  
   - Как, у Вас, говорят, пашут, -улыбнулся Керк и, мгновенно посерьёзнев, перешёл к деталям.
   -У них артефакты, лорд. Чьи не знаю, но что-то похожее в той жизни я видел. Часть информации по ним, то, что видно глазом, уже у Нора и Адмирала. Пусть ищут подобное в своих архивах...
   На секунду прервавшись, Керк вывел на экран изображение пяти предметов: спиральной пирамиды в человеческий рост и четырёх, метрового диаметра, неровных спиралей, отличающихся друг от друга направлением закрутки. После чего, махнув в их сторону рукой продолжил.
   - Как эти штуки действуют, не знаю, но изучать будем...
  
   Четвёртые сутки, как выводок толкателей в триста полу разумных особей, муравьёв и четырёх погонщиков, таких же, как и высшие Архи, больших, со всем их имуществом, был передан Максу в вечное пользование. Звучит красиво, но с этим понятием, вечное, ещё предстояло разобраться.
   Адмирал, по своим каналам выяснил, что каждый гиперпереход, в зависимости от его длительности, убивает от десяти до тридцати его создателей.
   В итоге, считая худший вариант, на два перебрасываемых объекта, этих триста особей хватит на пять, семь гиперпрыжков. В их случае, в одну сторону.
  
   -Артефакты? - задумчиво протянул Макс и поинтересовался.
   - Хочешь повторить процесс? То, что у нас проблема с ними, знаешь?
   -Знаю лорд, - кивнул головой Керк, - датчики ставим с начала их обустройства. В точном повторении не уверен, но пробовать будем.
   -Хорошо, действуй, - согласно кивнул Макс и, на всякий случай, предупредил.
   -На всё, у Вас, сутки! Завтра к вечеру в этой системе нас не должно быть. Успеете?
   -Успеем лорд!
  
   Керк исчез с экрана рубки "Хиуса" и, невольно вздохнув, Макс повернувшись к внимательно слушавшим их короткий диалог Зоргу и Шенку, поделился своими сомнениями.
   -Тревожно мне как -то, непривычно. Отправлять, вроде бы, своё хозяйство с какими- то пауками.
   -Выхода нет, -усмехнулся Шенк, -или бросить тут, или рискнуть, -и предупредил.
   -С пауками надо завязывать! Мнение не только моё и чем скорее это произойдёт, тем для нас лучше.
   Зелийцы, как и предполагалось, без особого энтузиазма восприняли освобождение из клетки высшего Арха и переговоры с ним. Бунта не произошло, но ледок отчуждения у трети наёмников возник.
  
   Частично растаявший, после захвата Архами "Стинов" и астероидов верфей. Каким образом, и будут ли пытаться забрать эти трофеи с собой, до них не доводили. По причине окончания срока их контракта и боязни ненужных разговоров не продолжившие его.
   Всем рот не закроешь, а недовольство сближением с пауками, могло перерасти в ненужную болтливость. По этой причине колеблющимся, а таких набралось около тридцати человек, поставили условие, к прибытию в систему "Электи", определиться с выбором. На вольные хлеба, или на длительное время с кланом
   По вполне понятным причинам, решившие уйти, до империи будут добираться сами. Попутным транспортом и, в отличии от многого, это не является проблемой.
  
   Там же, на "Электи", самой крайней звёздной системе Фронтира, известной как база контрабандистов, в плане провернуть все дела. Высадить балласт, Аграфов с Дварфами, провести операцию выкупа и, совсем отдельно, решить вопрос с рабами арварцами, и группой несчастных, носивших в себе личинки ящеров.
   Тех, что успели вынуть живыми из ячеек инкубатора. Освободить их от инородного паразита и привести пострадавший от него организм в нормальное состояние, Линни смогла, но психическая травма не лечится и в медкапсулах Джоре.
   С арварцами, долгое время бывшими под ментальным давлением, та же история и если за оставшееся время дело не поправится, то с обоими группами придётся расстаться.
  
   ***
  
   План разработал кластер Адмирала и, вроде бы, всё в нём нормально, реализуемо их силами, если бы не астероиды верфи. Тревожила сохранность этих объектов во время переброски.
   В сам процесс, не понимая принципа, команда поверила. Причиной послужила новость об Артефактах Древних, магических осколках их могущества, что не было пустым звуком для граждан Содружества.
   Потом, почти двух суточное общение Адмирала по определению нужной звёздной системы, с четырьмя, если не высшими то недалеко от этого, муравьями, главными над этим процессом. Стыковали два разных принципа, компьютерный, как это видел искин и смысловое понятие исполнителей.
  
   В ходе этого общения пришло понимание, что планы, отправить на каждом астероиде, для их охраны по крейсеру, придётся отменять. Пауки прыгали по другому, по квадратам, не привязываясь к звёздным системам, как принято в Содружестве.
   Не решились отправлять людей в неизвестность, без запасов топлива на случай чего-то чрезвычайного.
   Взамен этого, в помещениях корабельных верфей, мало пострадавших от штурма, с энергией, атмосферой и гравитацией, посадили по группе андроидов. По двадцать на каждый, с запасом боеприпасов и абордажными дроидами.
  
   Что оказалось совсем неожиданным, четверо спецов из инженерной группы выразили желание их сопровождать. Керк и Петро с двумя соратниками Мирона, техниками Степаном и Александром, с момента возвращения, так и работавших в его группе.
   Попытка отговорить их от крайне рискованного дела результатов не дала, но понять главного в этой группе, Керка, было можно. В кои века, в его руки попал работающий артефакт древних и возложить фиксацию происходящего, в момент ухода в гипер, параметры его поддержки, на инженерный искин и датчики, он просто не мог.
   У Петра, сдружившегося с Керком, ещё до обретения тем человеческого тела, была немного другая мотивация. Не захотел оставлять его одного не захотел и прицепом, но добровольно то же решили оба его помощника. В итоге один астероид идёт под контролем людей, второй искина, с его датчиками и измерителями.
  
   ***
  
  К обозначенному Максом сроку успели с натягом, но к восьми вечера по имперскому времени астероиды - верфи и корабли группы были готовы. Ждали не совсем обычного зрелища, ухода в гипер громадного для подобной операции объекта. Без привычного разгона, с места.
   Организованная Керком трансляция из какого-то зала, облюбованного муравьями под свой ритуал, иначе назвать происходящее не поворачивался язык, шла только в рубки кораблей.
   Без привычных кают-компаний и по одной, вполне понятной причине, недопущению к этой информации временных пассажиров. При достаточно строгой изоляции последних, сто процентной гарантии сохранения тайны не давал даже Адмирал.
   Зрелище довольно непривычное и немного жуткое. В центре помещения пирамида, в четырёх его углах по спирали и, между ними, тремя концентрическими рядами муравьи переростки. Если верить информаторам Адмирала, то часть из них предстоящую переброску не переживёт.
  
   Момента, когда исчез первый астероид, Макс не заметил, на секунду отвлёкся от экрана и среагировал только на чей-то крик. Зато второй раз, секунд через пятнадцать, успел заметить марево дымки на его месте и через секунду пустоту.
   -Ушли!
   Громко прокомментировал Шенк, -и, смущённо улыбнувшись, признался, -проспорил я Воршу выпивку и не жаль.
   Нервное напряжение потихоньку отпускало, но на расслабление времени не было. Девайса, позволяющего уйти в гипер с места, больше не было. Для этого предстояло маневрирование для выхода на курс и длительный разгон.
   И, отыскав взглядом Зорга, кивнул ему.
   - Время, Паол! Командуй...
  
   ***
  
   Глава 2.
  
   Расстреляв оставшийся беспризорным "Стин", как и в прошлом конвое, первыми в гипер ушли два близнеца, крейсеры "Ост" и "Вест". Следом линкор "Джуп", десантный транспорт "Феба" и дальний рейдер "Норд".
   Замыкающая тройка кораблей: спарка "Элона" с "Иглом", и отдельно "Хиус", уже начав разгон, немного притормозила. Нор засёк непонятную активность среди, ещё не ушедших из системы, пяти военных станций и семи рейдеров Архов.
   Ближний к ним, десятикилометровый астероид военной станции, неожиданно, в точности как корабельная верфь, окутался туманом и исчез. И так же неожиданно, буквально через пару секунд, проявился в противоположной стороне звёздной системы.
  
   -Микропрыжок! - с нескрываемой горечью прокомментировал Шенк, - оказывается они и это могут.
   -В зону выхода флота ящеров, - уточнил Адмирал, - горячую встречу им готовят, соскучились...
   Понаблюдав ещё с десяток минут, как один за другим, каменные шары исчезали с насиженного места и проявлялись в зоне выхода из гиперпрыжка со стороны звёздных систем занятых ящерами, Макс успокоился.
   - Уходим мужики! Не наша война и не наши обиды. Пусть разбираются...
   Мгновенная реакция Феда, Феди, или Фёдора, командный искин "Хиуса" отзывался на любое, и ровный гул маршевых двигателей на максимуме успокоил всплеск нервов.
  
   С Архами, вроде бы, всё решили и переданный им по договору астероид инкубатор, и семь меньших по размерам до предела забитые пауками, ушли вчера, молча и без объявления координат.
   Что, в принципе, было понятно, проведя столько лет под гнётом чужой расы, вывешивать объявление с твоим новым адресом не будешь. Для контактов их глава высший Арх Кт-кат-та и Адмирал, с позиции ни вашим, ни нашим, сошлись на двух захирелых и практически не посещаемых звёздных системах в зафронтирной зоне.
   На сегодняшний момент, для обмена информацией, торговли, натурального обмена товаром.
   Архов интересовали средства защиты от ящеров, абордажные дроиды любых поколений и ментоподавители. Взамен, предлагали продукцию собственного изготовления, большей частью, связанную с биологией живых организмов. От низших, до разумных.
  
   Переданные ими образцы, крайне интересовали врачей и, больше всего, Линни. Интересовали, но конкретный ответ, будет ли с них толк, придётся ждать.
   Свалившаяся на врачей сверх нагрузка по удалению из организма попавших в инкубатор, личинок ящеров, последующее их лечение, попытки приведения в адекватное состояние рабов арварцев со "Стинов" и корабельных верфей, не оставляли времени для исследования.
   Разве что, после "Электы", после того, как оставят на ней нынешних пациентов.
   До этого времени все исследования подождут. В новом, неизведанном до этого времени деле, спешить было нельзя. Биологическая цивилизация Архов наработала много интересного, а как эти наработки скажутся на организме человека, вопрос открытый.
   Пока...
  
   ***
   -борт "Хиуса"-
  
   Из кошмара, долгое время крутившегося в воспалённом мозгу, Сет Отили вырвался с трудом. Очнувшись от медикаментозного сна, ещё долго лежал с закрытыми глазами стараясь успокоиться. Что- то было не так, крутилось в подсознании, но что?
   Так и не вспомнив, открыв глаза и осмотревшись, понял что не ошибся. Как это часто бывало с ним за восемьсот лет жизни, опять в медкапсуле и, по ощущениям, целый.
   Один взгляд на конфигурацию купольной крышки и по тактильному ощущению материала, на этот раз в родной, производства его империи Агр и из последних моделей.
  
   Не изменившаяся с его последнего раза, процедура выхода медкапсулы из рабочего процесса, поднятие крышки и знакомый по кораблям его флота интерьер медотсека. За одним исключением, вместо Аграфа, перед ним человек со словами.
   -Одевайтесь лорд!
   -Я не лорд...
   Подстраивая под себя комбинезон, на автомате, поправил старый пилот и, пользуясь случаем, представился.
   -Майор Сет Отили!
   Услышав ответное, - врач Тэкис, -спросил главное, - Где я и где мои люди?
   -Вы на "Хиусе" лэр майор. Ваши люди тоже.
   Старый Аграф что-то почувствовал, тон голоса Вулфа насторожил, или эта тема была у него на языке, но вслед за пояснением, последовал быстрый вопрос.
   -Все живы?
   -Не уверен что, Вы, подразумеваете под всеми, наши люди отбили у яшеров только пять разумных.
  
   На слове разумных, Тэкис, в силу привычки, споткнулся и уточнил мгновенно поскучневшему майору.
   -Четверых живых и одного уже мёртвого, -и, видя непонимание на лице майора Отилли, уточнил, - Ничего не помните?
   -Смутно, -признался тот, -штурм, первым погиб лейтенант Шуфер, потом...
   На полминуты замерев, капитан "Хитера" начал бледнеть лицом, после чего, собравшись с духом, спросил.
   -Лорд Ли, Шохриэль?
   -Да!
   Нехотя признался Вулф, - лорд погиб, но остальные, включая Вас, живы.
   Отилли что-то хотел возразить, развить тему, но его устремления Тэкис оборвал заранеее оговоренным предложением.
   -С остальными вопросами к руководству. Мои полномочия, дальше стен этого кабинета, не распостраняются.
  
   ***
   -Рубка "Хиуса", гиперпространство-
  
   Вторые сутки как в гипере и как исчезла без следа не дающая жить тревога. Ушли чисто, не дождавшись появления в системе ящеров.
   Оставив в ней готовые к встрече своих недавних хозяев, не малые силы Архов. Кт-кат-та, напоследок, решил взбрыкнуть, отыграться за нанесённые его улью и ему лично обиды, выставить чешуйчатым счёт.
   Возможно неосознанно, тем самым обрубая все следы к людям. Если конкретно то к Максу, к его молодому, только создающемуся и оттого малочисленному клану.
  
   Как говорил незабвенный Штирлиц, - запоминается последнее слово.
   Может чуть неточно, фильм шёл давно и дословно подзабылось, но смысл от этого не менялся. Что дома, что здесь, в глубине зафронтирного пространства.
   Получив по морде в момент выхода из гиперпространства, когда корабль наиболее уязвим, ящеры запомнят, только, расстреливающие их флот военные станции Архов. Всё остальное имеет шанс остаться за кадром, вне их внимания.
   Понимал ли это Кт-кат-та идя на такой шаг, останется неизвестным, но уверенность с той войны, что пауки всегда мстят обидчикам, подтвердилась на сто процентов.
  
   Как бы то ни было, это уже не волновало. Частота гиперсвязи Архов у Адмирала в памяти и при необходимости можно связаться, назначить встречу. Думалось, что она состоится, способность уходить в гипер без разгона не позволит уничтожить оставшиеся в системе силы.
   Только стоит ли? Это зависит от выгоды, ценности переданных образцов паучьей продукции. На сегодня, он второстепенный, на первое место выходит обратный путь. Хотя бы до "Электы".
   Хватит ли у них до неё топлива, выяснится через прыжок, надежда на порядочность адмирала Харви ещё оставалась. При напряжённых отношениях с лордом Корди в момент ухода из системы и при возможном противодействии того на выполнение договорённости, старый вояка не должен был поддаться. Не тот человек, не с тем характером.
  
   Впрочем возможно всё, никто не знает как там развивались события, при полномочиях лорда, тот мог и отстранить Харви от руководства. На этот случай все свободные баки "Фебы" залили местным суррогатом со "Стинов".
   Как вариант, один из кораблей, на нём, доберётся до "Электи" и вернётся с танкером. Это потянет за собой неизбежную замену маршевых двигателей, но как выход из безнадёжной ситуации приемлим.
   Думать об этом не хотелось, натянутые нервы команды "Хиуса" с уходом в гипер потихоньку расслаблялись. Частично отдыхом, частично с помощью медицины.
  
   Ежедневный блиц опрос по гиперсвязи говорил, что на остальных кораблях группы, то же самое и не только среди команды.
   С уходом в прыжок нервное напряжение начало отпускать и бывших пленников астероида инкубатора. Хоть и не до конца, но люди поверили, что главный кошмар их жизни уже позади. В прошлом.
   А что думает капитан "Хитора", крейсера Ли, Шохриэля, майор Отили, только предстоит выяснить. Как и планировали, после ухода в прыжок, из четырёх обнаруженных на разбитом крейсере Аграфов, первым из медикаментозного сна, вывели его.
  
   С одной целью, проверить насколько удалась проведённая Линни операция по замене воспоминаний о том дне. И как это ни жестоко, от результата зависело, стоит ли будить остальных.
  
   ***
   - главная резиденция клана Коготь Стронга-
  
   Будучи две сотни лет заместителем главы клана, Ли, Шохриэля, его младший брат Ли, Локриус, всё же не до конца представлял себе насколько изматывающе оказаться на его месте.
  Дела клана, а значит и службы имперской разведки, давление со стороны двора, а изредка и императора, интриги соперничающих служб, всё это заставляло задуматься, не ошибся ли он дав согласие на эту должность.
   Но больше всего давила неизвестность, что с сыном и братом. Последний раз, короткое, одностороннее сообщение от них получили больше месяца назад. Ещё на пути к финальной точке рейда. Против участия в котором, брата, а потом, по его просьбе и сына, лорда Мелони, он был всегда.
  
   Надежда забрезжила на второй месяц их молчания, после утреннего совещания.
   -Лорд! Сообщение от лорда Мелони!
   Короткий доклад офицера связи заставил Ли, Локриуса, откинув в сторону документы над которыми работал, вскочить из-за стола.
   -От Мелони.... и что в нём?
   От неожиданности известия автоматом выскочил только этот вопрос. С сообщением понятно, на больших расстояниях, без ретрансляторов односторонняя связь обычное дело. Но почему Мелони?
  
   - Запускай!
   Взяв себя в руки, и не слушая предупреждения, что файл плохо читается, потребовал Ли, Локриус. Восстановлением повреждённого службы дешифровки займутся потом, после главного на этот момент. Увидеть, или услышать Мелони, убедиться что жив.
   На экране старший сын выглядел уставшим, несколько подавленным и его первые слова относились к нему, к главе клана Коготь Стронга.
   -Лорд! Мы возвращаемся ...
  
   Помехи не дали понять следующего, изображение, то появлялось на секунду, то пропадало, всё это под фоновые шумы, начисто заглушившие слова Мелони.
   Единственное, что в этом треске смог уловить Ли, Локриус, это одну неоконченную фразу,
   -Лорд остался с ....
  
   ***
   - борт " Хиуса" -
  
   Первый гиперпрыжок и выход из него прошли спокойно, без напряга и неожиданностей. Капитан Отили, убедившись в наличии тела Ли, Шохриэля и просмотрев краткую, созданную киберами "Элона" историю их обнаружения группой Синцова, картины их напрочь разбитого "Хитора", успокоился.
   С виду нормальный поживший на свете мужик, если бы не Аграфская порода, проявившая себя и в таком далеке от дома. Вся его группа из четырёх Аграфов свела общение с экипажем и командным составом "Хикса" к минимуму. Практически не покидала выделенные им каюты.
   Спесь Старших, или другая причина, но задачу по закреплению дезинформации она облегчила. Операция по замене отрезка памяти их мозга и записи в нейросети, с момента выхода из гипера флота ящеров, до разгрома их крейсера, по их поведению, удалась полностью.
   Без попыток что-то уточнить, или просьбы доступа к корабельному искину.
  
   Теперь, в новой интерпретации, картина того дня, с "Хитера", выглядела совершенно иначе. Растерянность в группе Макса от колличества вышедших дисков ящеров, три залпа по ним всеми кораблями и девять удачных попаданий.
   Ещё три диска на счету у прикрывающих уход из системы "Джупа" и двух крейсеров "Оста" и "Веста". Последняя картинка с камер, уже разгоняющегося на уход из ставшей смертельно опасной звёздной системы, "Хитера".
   Не успели. Эпизод гибели Аграфского крейсера, слепой гравитационный залп сбивший его маскировку и, кто будет брать его на абордаж, вызвал много споров. От атаки на "Хитер" трёх рейдеров Архов и его захвата, ими же, до участия в этом ящеров.
   В итоге, эпизод с абордажом трогать не стали. Немного подправив, оставили в оригинале. На экране, в трансляции Адмирала, вся эта картина выглядела убедительно, без нестыковок. Хотелось надеяться, что и у спецов клана Коготь Стронга, вопросов к ней не появится.
  
   - система двойной звезды-
  
   В знакомой системе двойной звезды, горячей, белой и её сателлита красного карлика, с её сложной навигацией задержались на сутки. С одной целью, собрать всех капитанов, командиров подразделений и отдельных групп на "Элоне", подбить итоги определиться с дальнейшим, и показать корабль Джоре
   Из новичков набора Фоша мало кто знал о его существовании, а тем более бывал на нём. В рейд собирались в спешке, буквально на ходу формируя экипажи, имея чуть больше десяти суток на знакомство и притирку. Отсюда,оглашать, на тот момент во всеуслышание, малознакомым людям о наличии у них корабля легендарных Джоре, было глупо и опасно.
   Сейчас же, после пережитых вместе трудностей непростого рейда, месяцев тяжёлой работы на износ и довольно серьёзных боёв с ящерами и пауками, ситуация кардинально поменялась.
  
   Но интригу держали до последнего,до прибытия приглашённых и их сбора в кают компании "Элона". Несколько необычная форма корабля при подходе на стыковку никого особо не удивила, как и нахождение его до этого момента под маскировочным полем. Всё это было понятно и не ново.
   В глазах много поживших и повидавших людей, до поры скрытый от новичков тяжёлый крейсер, лишь добавлял руководству клана веса, говорил об его осторожности и предусмотрительности. Качествам характера очень ценимым у военных и наёмников.
   Людям, чья профессия рискуя жизнью ходить по грани, наличие запасного варианта на случай неудачи, такого как "Элон", было привычно.
  
   Необычность начала напрягать с лётного дока, его незнакомых инденерных дроидов, а потом интерьера на пути до кают компании и в ней. Не всех, о наличии "Элона" не знала почти третья часть присутствующих.
   Начиная с заместителя капитана "Оста", его первого пилота Узи Хориса, только благодаря капитану Гансу Морицу, сдержавшего слово и не раскрывшего тайну старым друзьям.
   С остальными было чуть проще. Капитан "Веста", полковник Ози Ульх, его пилот Алит Морз и представители "Фебы", её капитан, майор Нок Штил и навигатор Нови Хоск, службу тянули без лишних вопросов.
  
   Негромкий шумок разговоров в кают компании стих и Макс не стал тянуть кота за хвост, интересующую их новость выдал сразу.
   -Лэры! Не буду интриговать, но Вы, на борту рейдера империи Джоре....
   Мгновенно наступившая тишина в кают компании, в которой и закончил фразу.
   -Представляю его экипаж!
   Возникшие из воздуха фигуры Нора, Мерта и Линни произвели чуть меньшее, смазанное главной новостью, впечатление.
   -Все вопросы потом, после совещания...
   Оборвал Макс попытку бывшего полковника Аратанского флота Ози Ульха, что-то выяснить, но для успокоения добавил.
   - Для интересующихся, кибер экипаж проведёт ознакомительную экскурсию по кораблю. А сейчас у нас насущное, наша сегодняшная цель...
   Повернувшись к киберам "Элона", распорядился, - Мэрт карту!
  
   Повисшую над столом объёмную звёздную карту, минут пять, опытные, в своей массе бывшие офицеры флота, рассматривали молча. Не задавая вопросов и не переговариваясь.
   Линия их маршрута начиналась из нынешней звёздной системы двойной звезды, через прыжок обозначала задержку для заправки, если она будет, и уходила к Фронтиру. К системе "Электи".
   С неё Макс и начал.
   -Надеюсь, что сюда мы дойдём спокойно, без происшествий. Тут скинем балласт, расстанемся с не продлившими контракт, решим вопросы с финансами и разделимся.
  
   Короткая пауза для осмысления вполне ожидаемо завершилась вопросом и опять капитана "Веста", Ози Ульха.
   -Для чего, лорд?
   -Сейчас объясню, -кивнул Макс.
   И проведя лазерным зайчиком по верхней ветви дальнейшего маршрута, и остановившись на тусклой звезде, пояснил.
   -"Элон" и "Джуп" идут сюда. За "Шёпотом ночи". Остальные...
   Опять проход светового луча по верхнему, более короткому маршруту, до малопосещаемой территории Диких систем.
   -Остальные, под командованием Зорга и Вилли Морица идут до этой системы...
   И, на не понимающие взгляды части капитанов, того же Ози Ульха, пояснил.
   -Там у нас имущество. Дальше пойдёте с ним.
  
   -Куда лорд!
   На этот раз, вопрос поступил от капитана "Фебы", бывшего майора Аратанского флота, Нока Штила. Вполне ожидаемый, согласие на бессрочное продление контракта давали вслепую, под доверие и сейчас люди хотели знать детали.
   Территорию, где решил обосноваться нарождающийся клан, из недавних временных наёмников мало кто знал. А кто знал, слово держал и молчал как партизан.
   В Содружестве, провернуть такое проще, воспитание и менталитет одиночки помогает. Дома не так, кто - нибудь и где - нибудь, под бутылку, да закадычному другу детства, шепнул бы обязательно.
  
   - Уходим на территорию империи Джоре. Координаты узнаете по пути, -не стал темнить Макс и, оглядев крайне серьёзных присутствующих, предупредил.
   -Если кто раздумал, неволить не будем. Объявите по экипажам, на определение время до "Электы"....
   На секунду задумавшись, выдал решение интересующей многих проблемы.
   - Вопрос с членами семей, у кого они есть. Можете забрать их с собой... Связывайтесь с узла связи "Элона" и решайте.
   Поймав на себе пару недоумённых взглядов, успокоил.
   - Отсюда возьмёт, проверено не один раз.
  
   Поскучневший, было, народ оживился и просмотрев расчёты мгновенно подключившегося к проблеме Адмирала, Макс поставил на ней точку.
   -Для тех, кто решится, точка сбора Фронтир, система "Тикса". Срок, через тридцать пять суток.
   -Будем задерживаться?
   Макс поискал глазами задавшего вопрос и увидев вставшего Ози Ульха, отрицательно качнул головой.
   -Нет! Всё по плану. Заберём "Элоном".
  
   ***
   -Ортс Форни-
  
   Все последние недели после ухода из конечной звёздной системы, оставив там корабельную группу Макса, одну против превосходящего флота Архов, настроение полковника не поднималось выше отметки мрачно. Решение своего шефа завершить рейд и размолвка по этому поводу с адмиралом Харви, на штабном корабле стала известна через несколько минут.
   Сначала экипажу штабного крейсера, а после памятного совещания, всей группе кораблей и запустила тихую войну между службами. Подчинившись приказу лорда Корди на уход, флот стал на сторону своего адмирала.
   Не проявляя это явно, молчаливым саботажем, затягиванием выполнения просьб и, чего не было раньше, тихим презрением к его службе.
   Не опускавшегося до контакта со средним командным звеном, главу имперской разведки, это не задевало, всё падало на его зама. На полковника Форни, и за все годы службе во флоте, бок о бок с сегодняшними оппонентами, такое отношение к нему было впервые.
  
   Сам полковник воспринял тот приказ двояко, как это принято в любой армии, исполнил но, задавив это в себе, внутренне не согласился. Старая лиса лорд Корди это внутреннее неодобрение как-то почуял и резко поменялся. Озлобился.
   У много повидавшего за годы в разведке, Ортса сложилось впечатление, что перенёс его давнишнюю дружбу с Максом, на сегодня. Навесил на полковника свою неудачу с ним.
   Возможно, он ошибается и причина крылась в другом. В упущенной лордом возможности пройти процедуру омоложения.
  
   Как говорят земляне,- задавила жаба.
   Первое лицо, в отличие от адмирала Харви, собственного заместителя Форни и ещё двадцати семи офицеров предпенсионного возраста, по собственной глупости остался за бортом.
   Досаду лорда Корди выдала одна фраза, брошенная им мимоходом и довольно зло.
   -Вас там что, зазомбировали на преданность этому проходимцу?...
  
   После этих слов, тридцать пять лет работы Форни в разведке, можно было списывать в утиль. Накопленный за эти годы опыт говорил, что об обещанном ему адмиральском звании лучше забыть. И не только о нём.
   Такие слова лорда, говорили о ждущей его полковничью тушку, забытой Создателем дыре, без шанса выбраться оттуда. Намекали, что пора бы задуматься о срочном уходе со службы.
   Впервые, какой-то выход из этой ситуации забрезжил в звёздной системе "Электи", где пришлось задержаться на двое суток. Для ремонта маршевых двигателей линкора и, раз уж появилась такая оказия, на орбитальной станции скинуть стресс свободным от вахт.
  
   На этой станции, в баре, к сидящему за столиком Форни подошёл один из помолодевших ветеранов. Старый знакомый, можно сказать, друг по шестому флоту, полковник Отега.
   -У тебя свободно, Орст?
   Уже усевшись, на против него, для проформы, поинтересовался он.
   -Сидишь уже, -огрызнулся, не склонный к шуткам, Форни и потребовал,
   -Чего хотел, Зор?
   С капитаном фрегата, в то время ещё майором Отега, в одной из операций по очистке звёздной системы от пиратского клана пришлось хлебнуть горя. Потерять корабль и половину экипажа и со второй половиной три месяца провести в плену.
  
   Освободил их флот, но эти три месяца в неведении своей дальнейшей судьбы, пережив издевательства отморозков из охраны пленных, этих разных по характеру людей сдружили.
   Не так, чтобы запанибрата, но раз, два в месяц, посидеть и поговорить за крепкими напитками на мужские темы вошло в норму, и вопрос о свободном стуле был приколом.
   Задержка флотской группы в "Электи", лорда Корди взбесила и по этому поводу, между ним и адмиралом Харви, утром произошёл скандал. До такой степени, что вызвав к себе Форни, лорд раздражённо и довольно долго цеплялся к малозначимым деталям готовящегося отчёта для резиденции Императора.
  
   Настолько долго, что Орст, впервые, принял для себя непростое, до этого, решение.
   -Всё, хватит! Дойду до Арды и подаю рапорт на увольнение.
   Тем более, что на оставшемся отрезке пути будет полегче. Не будет лорда. Своей властью, тот забирал у адмирала два крейсера проекта "Ирли" и, оставив флотскую группу, собирался рвануть к столичной планете.
   Эти посиделки с бутылкой местного виски и были по поводу обоих событий. Решения о завершении службы и временного избавления от начальства. Без разрешения лорда, практически, в самоволке.
  
   Около минуты не обращая внимания на вопрос, удобно устроившись в полукресле, без спроса налив себе из его бутылки и отпив, полковник Отега, задал встречный.
   -Ходит слух, что ты в опале?
   -А ты, порадоваться пришёл? - огрызнулся Форни и кому, кому, но старому другу темнить не стал.
   -Ещё в какой... этот харгов клошь свою неудачу с Максом решил повесить на меня. Я его нашёл и все ноги растут оттуда...
   Глотком кинув в глотку пятидесяти градусную, довольно противную местную подделку виски, продолжил.
   -Всё, Зор! Моя служба кончилась. До Арды и подаю в отставку...
  
   Отега удовлетворённо хмыкнул и, на удивлённый такой реакцией взгляд Ортса, пояснил.
   -С тем к тебе и шёл, не один ты такой умный оказался... - и без перехода.
   -Не хочешь пообщаться по гиперсвязи со своим бывшим подопечным? Идент их передатчика у нас есть... Вдруг повезёт и они не в прыжке.
   -И ты, туда же, - задумавшись, на автомате, пробормотал Форни и, уточняя, переспросил.
   - И сколько, Вас, насобиралось?
  
   ***
   -Керк-
  
   Разбудил громкий голос Петра,
   -Вставайте сэр! Кушать подано...
   Какая-то шутка из жизни землян, с их родины. Все эти понятия, обороты речи, недавний искин впитывал подобно губке.
   Учился быть человеком. Заново, после тысяч лет псевдо жизни искином.
  Если бы знать тогда, при перезаписи сознания, насколько тяжело человеку быть в шкуре искина, не согласился бы, ни за что.
  
   Случай помог вернуться, пусть через двадцать тысяч лет, но обрести тело. Привыкание к местным реалиям, врастание в не совсем привычное общество шло постепенно, не форсируя события.
   Помогала ему, как это ни странно, профессия. В неё входило и это, на первый взгляд, безумное решение провести исследования необычного процесса перемещения в гиперпространстве, главной фишке паукообразных.
   Решение, в самом деле безумное, но пропустить уникальный случай зафиксировать переход жизненной энергии в гипер, не мог. И искреннее удивился, когда у него появились последователи. Петро, с которым сдружились давно и два его помощника.
   Это была уже победа, признание его своим, полноценным человеком.
  
   С выполнением задуманного, полноценного исследования способа почти мгновенного перемещения на несколько световых лет, было сложнее.
  Прежде всего доступом к его сердцу, артефактам древних. В большом ангаре, облюбованном муравьями для их работы, царила смерть.
   В прямом смысле. Три коротких гиперпрыжка астероида верфи на расстояние не больше пяти световых лет, как выяснилось максмальное, и после каждого новая смена исполнителей.
   Из отработавших, в живых оставалось меньше половины и то в состоянии крайней дистрофии. Смена, их свежие товарищи, по деловому и без эмоций, оттаскивали эти полутрупы в соседнее помещение на откорм какой-то желеобразной субстанцией.
  
   Мёртвых, в соседнее помещение, и как Керк подозревал, на переработку в корм на случай истощения его запасов. Погонщики, в это помещение не лезли, короткими кодированными сигналами управляли артефактами издали, метров за сто.
   Странное, чересчур рациональное сообщество, чем-то напоминающее Архов и, в то же время, разительно отличающееся от них. Бессловесная готовность умирать ради чужой цели, необъяснима с точки зрения любого разумного существа и свойственна механизмам.
   Исскуственно созданным организмам, на примере этих муравьёв, биологическим роботам. Кто и когда их сотворил, скорее всего, уже не узнать, да и не стоял такой вопрос.
  
   В происходящем на глазах Керка процессе, его интересовали две вещи: алгоритм кодировки пирамиды со спиралями и энергия, на какой они могут работать. Можно ли уйти от использования живых существ для её работы.
   Заменить на известные людям виды, электрическую, гравииационную, или энергию распада тяжёлых элементов.
  Как бы там ни было, но отбирать жизнь, пусть и у неразумного, в нынешнем мире не принято и он знал точно, при всей выгоде, не будет принято и в клане.
   Работа шла, всевозможные датчики, какие только нашлись на "Элоне" и складах Фоша и Зинта, фиксировали управляющие сигналы от погонщиков, длину их волн, частоты, и реакцию на них артефактов.
  
   Медленно, но уверенно, мощные искины нарабатывали массив информации. На этом астероиде верфи, под контролем Керка и Петра со своими помощниками, в более полном объёме.
   На втором, под руководством искина, чисто контрольный вариант. Сравнить, дополнить недостающее.
   До звёздной системы "Юст", места встречи с корабельной группой, было ещё далеко. Около двух третей пути и за это время, основное в этом процессе должно проясниться.
   Схема, по какой погонщики активируют артефакты и управляют ими, и вопрос с энергией для их работы. Удасться ли заменить её, или это их последнее применение?
  
   ***
   -борт "Элона"-
  
   За месяцы рейда, Макс невольно отвык от корабля Джоре и первые двое суток чувствовал себя не в своей тарелке. Гостем в своём доме.
   Но привыкать было необходимо. Оставшийся отрезок пути до системы "Электи" ему придётся провести здесь, на древнем рейдере. Причин такого решения несколько и основная из них, глубокое обследование и лечение у Линни.
   Медицина Джоре, при кажущейся похожести с нынешней, всё же, отличалась от неё на порядок в лучшую сторону. Своим безумным ментоударом Ли, Шохриэль безвозвратно повредил треть нейронных связей его мозга.
  
   Не то чтобы сделал его заторможенным, на полноценный мыслительный процесс хватало, плохо что ненадолго. Для главы клана, у которого масса вопросов с его участием, мало думать не получалось.
   Отсюда постоянный перегруз и его следствие, затяжные головные боли не снимаемые супер мощным кибердоком древней империи и медкапсулами Содружества.
   Покинув диагноста, узко направленную медкапсулу, Макс впервые увидел Линни в бешенстве. Состоянии не вязавшимся с общепринятом понятии об искине.
  
   -Лорд! - звенящим от гнева голосом, начала она.
   - Зачем нам это чудовище?
   -О ком ты? - не поняв переспросил Макс.
   -О лорде Шохриэле, его гинетическом материале и слепке личности. Прошу Вашего приказа на их уничтожение...
   -Кровожадная, ты, наша...- поняв о ком идёт речь, хмыкнул Макс.
   -Пусть пока полежат. Мы ещё думаем стоит ли с ним завязываться. Адмирал просчитывает варианты. Слишком много в его памяти неоднозначной информации.
   Немного подумав Макс продолжил.
   -Жаль мне мужика. Неважно что Аграф и по стечению обстоятельств считает нас врагами. Сильная личность, не хотелось бы потерять, а как использовать, не придумаем.
  
   И остановившись, спросил у Линни, - Приглушить у клона ментоактивность возможно?
   -Не знаю лорд, -честно призналась та, - надо смотреть в архивах. Лично я не сталкивалась с такой проблемой.
   -Посмотри, -согласился Макс, - время терпит, -и резко меняя тему, поинтересовался.
   -Сколько у нас свободных установок для клонирования?
   Насколько он помнил, то их пять и четыре задействованы в создании тел самой Линни, Улма Херца и двух пилотов "Зеторов". Майора Альби и капитана УФри, оба из пополнения Фоша. Дождавшись ответа, поинтересовался.
   -Когда будет твоё?
   -Через сорок пять суток, -смутилась Линни и видя задумчивость Макса, встревожилась.
   -Что-то не так, лорд?
   -Долго... - неопределённо пробормотал Макс, -Синцов мне всю плешь проест...
   -Какую плешь? - не поняла Линни.
   -Какую, какую... Свататься хочет...
  
   Глядя на медленно краснеющую Линни, чисто человеческую реакцию медицинского искина, о существовании какой, до этого момента, не догадывался, Макс захохотал и, сквозь смех, пояснил.
   - Привыкать надо! От женихов скоро не будет отбоя...
   -Шутите лорд!
   -Шучу, - не стал спорить он, - а теперь, поговорим серьёзно. Обстоятельства изменились и меня, в самом деле, не устраивает такой срок. Нор, ты где!
   -Слушаю лорд!
   Командный искин, появился мгновенно и выжидательно уставился на него.
   -Обстоятельства изменились, -повторил Макс, - капсула клонирования простаивает и, я думаю, что надо ускорить вашу программу. Устраивает?
   - Тогда, первым будет Мерт!
   Твёрдо заявил Нор и ещё раз повторил, -Лорд! Вы, не пожалеете об этом решении.
  
   На что, Макс отмахнулся, церемонии выходцев древней империи уже достали и, глядя на Линни, спросил.
   -Два вопроса: что будет с Киром и возможность имплантации в человеческий мозг чисто машинного разума?
   На долгие две минуты, отрезок времени несовместимый с быстродействием искуственного интеллекта, Линни задумалась.
  Постоянно имея с ними дело можно было понять, что шерстила залежи медицинской информации, искала похожие случаи и, по прошествии этого времени, выдала результат.
   -Не знаю лорд, с Киром должно получиться, но перезапись его личности сделать придётся. С чисто искинами, без человеческой составляющей, эксперименты не проводились. Империя их запрещала. Буду работать, искать выход...
  
   После этого разговора, свободное время у Макса сократилось до нуля. Ночная половина суток в медкапсуле на восстановлении, днём три, четыре часа на работу главы клана и, после неё, восемь часов каторги. Виртуальный тренажёр полного погружения по курсу диверсанта империи Джоре.
   Методика восстановления функций головного мозга разработанная, или взятая из безразмерного медицинского архива Линни, предполагала именно такую последовательность. Полезно, спора нет, но за трое суток занятий под руководством виртуального тренера, по знакам отличия мастер сержанта давно не существующей империи, всё это стояло поперёк горла.
   Небольшая снаружи тренировочная капсула, внутри, казалось, не имела границ. Со сложным ландшафтом, представленным пересечённой местностью, с осыпями камней, оврагами, участком джунглей и скалами, к тому же меняющимся в зависимости от темы занятия.
  
   Картину дополняли реальные тактильные ощущения окружающих предметов: неровности почвы под ногами, звуки, порывы ветра и запахи, до перегара изо рта тренера.
   Слишком реальная картина и надо было дойти до конца заданной им, как с первого раза стал подозревать Макс, с бодуна, дистанции. Не словить, во время её прохождения, шальной заряд плазмы, или луч лазера.
   По утверждению мастер -сержанта, всё это, представляло из себя, всего лишь начальный этап подготовки. Не сказать, что в этом деле Макс был полным профаном. Четвёртый ранг абордажника в своё время освоил и в паре захватов участвовал, но тут, живым и лишь до половины дистанции, добрался только на третье занятие.
  
   После него, после душа не снявшего боль в мышцах от непомерной нагрузки, но довольный результатом, в своей каюте и в компании Чена пил кофе. С местным подобием коньяка, как привык дома, когда раздался голос Нора.
   -Лорд! Гиперсвязь по Вашему коду.
   -Кто? - встревожился Макс.
   Во время прыжка, без особой нужды, связь старались не применять. Что-то могло случиться, но у кого?
   Ответ Нора, -Абонент не определяется, -запутал ещё больше и, на всякий случай, Макс уточнил.
   -Уровень сигнала?
   -Достаточный для нормального сеанса, -успокоил Нор.
   -Соединять?
  
   -Погоди!
   Отмахнулся Макс и повернулся к внимательно слушавшему их диалог Чену.
   -Твоё мнение, старина?
   Последние события, рейд на разных кораблях несколько разобщили их. На пользу обоим и, встретившись, оба, искренне обрадовались предоставившейся возможности вспомнить. Посидеть за бокалом чего-то горячительного, хоть и без пользы для Чена, поговорить без посторонних.
   - Кто-то, из имеющих твой код, - пожал плечами андроид, - давай добро и посмотрим...
   - А что мы теряем?- махнул рукой Макс и уточнил для Нора,- переведи на этот экран.
  
   С узла связи "Элона", из посторонних, пытаясь продать ящера, общались только с Ли, Шохриэлем. Без обратного кода, инкогнито. Сумели расшифровать идент абонента?
   Вряд ли... В своё время, Керк говорил что это невозможно на нынешнем уровне развития техники Содружества и появление в объёме, и цвете лица Форни, и кого-то за его спиной, вызвало вздох облегчения.
   Но первая фраза прозвучали с той стороны экрана.
   -Слава Создателю! Жив!
   -А ты чего ожидал?- на автомате огрызнулся Макс и сразу же потребовал ясности.
   -Ты как? Сам звонишь, или по службе?
   -Сам!
  
   Как показалось Максу нехотя, ответил Форни, - с узла связи "Электи".
   По времени, с момента ухода корабельной группы шестого флота, где-то так и должно было быть. Только, с какого бодуна на связь вышел их бывший куратор? По заданию своего шефа, или по собственной инициативе?
   Отсюда, за несколько десятков световых лет как-то определить это не представлялось возможным. Оставалось поддерживать беседу и накапливать информацию для анализа. Благо, спецы в этом деле, кластер Нора и Чен рядом, о явных нестыковках предупредят через нейросеть.
  
   Определившись с тактикой Макс, не стал тянуть и, чуть наклонившись, довольно хмуро начал.
   -Орти! Ты помнишь как Вы уходили? -и через короткую паузу увидев кивок Форни, - Тогда мне не совсем понятен твой звонок...
   Полковник, с той стороны экрана, понимающе усмехнулся.
   -Помню Макс, как не помнить. Не наше решение и не исполнить его мы не могли. Ты же знаешь законы... вспомни, что ожидает за бунт в боевом походе.
   Форни, на пару секунд замолчал и с некоторым усилием закончил, - но несогласные с ним были тогда и есть сейчас.
   -И кто же? - усмехнулся Макс, - за адмирала Харви мы знаем. Кто ещё?
   Старого разведчика, иронией не пробить и Форни не стал строить из себя оскорблённого, а довольно спокойно ответил.
   - К примеру, я и ещё тридцать два ветерана.
  
   И, сместившись в сторону, показал стоящего за его спиной, смутного знакомого и мгновенно подтянувшегося офицера.
   -Полковник Зор Отега...
   -Из прошедших процедуру омоложения, -подсказал Чен по нейросети и добавил.
   - Пока не врёт. По моторике лицевых мышц, на девяносто три процента говорит правду.
   Анализ киберов "Элона", в режиме онлайн, крутивших в своих электронных мозгах объёмное лицо Форни, сравнивающих его мимику сейчас с многочисленными записями в архиве.
   -Ошибки, быть не может?- так же по нейросети, переспросил Макс и дождавшись от Чена короткого, - Нет, - успокоился.
   На момент расставания, бывший куратор, в его планы не входил, а на ветеранов оставленный им идент гиперсвязи и предложение подумать, судя по всему, подействовали и это меняло дело.
  
   -Рассказывай! - потребовал он и услышал укоризненное от Форни.
   -Расслабился ты, там... Чужая станция, возможная прослушка...Скидываю файл. Так будет безопаснее и быстрее.
   Десять секунд изучения Максом, ещё столько же на ожидание анализа от кластера Нора и, в сомнении, покачав головой, Макс ответил.
   -Мы Вас, возьмём, дело не в нас. Очень сомневаюсь, что так просто, Вам удасться вырваться
   -Почему?- удивился Орст.
   -Насколько нам известно, конкретно Вас ждут нелёгкие времена у медиков. Будут пытаться восстановить методику омоложения.
   -Ты, откуда знаешь?-напрягся Форни.
   Что-либо скрывать не имело смысла, но углубляться в эту тему Макс не стал.
   -Я много чего знаю, но об этом не сейчас. Просто прими к сведению... Лучше подумайте, как без потерь выкрутиться из ситуации. Свяжись со мной когда что-то прояснится...
  
   -Можем не совпасть с реалом, ты же где-то в пути. Вдруг в гипере?- засомневался Форни.
   -А где я сейчас, по твоему? - не удержался от хулиганства Макс.
  
   ***
  
   Глава 3.
  
   -Форни-
  
   После сеанса гиперсвязи, зашли в первый попавшийся бар. Обсудить неожиданно состоявшийся разговор и подумать. За короткое время, не больше десяти минут, сказано много нового, мимоходом, иносказательно, как бы, не замечая оговорок.
   К новичкам не знающих Макса, Орст Форни себя не относил и последняя фраза бывшего подопечного.
   -А где я сейчас, по твоему?, -предназначалась для его ушей.
   Судя по спокойствию Отеги, тот не обратил на неё внимания, зацепился за сообщение о возможных проблемах с уходом из флота.
  
   -Не передумал?- дождавшись заказанной выпивки, поинтересовался Форни.
   -Да нет, - мгновенно ответил пилот, -думаю как соскочить с крючка. К яйцеголовым попадать не хочется. .. Объявят интересы Империи и не выберешься.
   Что ни говори, а такая возможность была реальной. Слишком важная тема для массы заинтересованных и, какие-то, двадцать девять человек в этом интересе ничего не значили. Ради интересов Империи переходили в разряд подопытной мыши.
  
   -Ты мне, вот что скажи, -поставив на столик пустой бокал, потребовал Форни,
   - Кто из твоих людей сейчас на "Альбри" и "Хиви".
   -Есть двое,- насторожился Зор, -а в чём дело.
   -Эти крейсера уходят с моим шефом в столичную систему. Насколько я знаю, сегодня вечером и, надо понимать, надолго. Выдернуть их оттуда сможешь? Если нет, говори сразу...
   Дождавшись отрицательного ответа, и резко отодвинув посуду, Форни поднялся из-за стола.
   -Тогда заканчиваем, по поводу их, мне надо срочно поговорить с адмиралом. Другого выхода я не вижу.
   -Надеюсь!- буркнул огорчённый Отега и попросил, -результат сообщи...
  
   ***
   -борт "Элона"-
  
   Разговор с бывшим куратором растревожил у Макса воспоминания о недавней совместной работе. Первой встрече с полковником, когда его и капитана Уилли вытащили из промерзающего корпуса Аграфского крейсера.
   Тогда казалось, что всё у них пойдёт по накатанной. Работа на разведку Империи, кредиты и прочие блага местной цивилизации, Содружества, будь оно неладно.
   Не получилось и почти через два года, снова полковник Форни. Пока ещё, зам лорда Корди в этом рейде. Пока.
  
   удя по материалу, что он переслал, в этой должности их бывший куратор ненадолго. Как и на службе. Спонтанное решение полковника уволиться с флота, резко изменить жизнь, удивило больше всего.
   Удивило и насторожило. Сказочку, что бывших разведчиков не бывает, слышал ещё дома и первичный анализ от Нора и Чена, по традиции независимые друг от друга, Макс ожидал, с минуты на минуту.
   -Мы готовы, лорд! - на правах старшего по иерархии на корабле, доложил Нор.
   -Состыковали оба заключения?
   Зная, что всё сделано по науке, без отклонений и лишних эмоций, поинтересовался чисто для проформы.
   -Оба, лорд и вывод для нас приемлимый. Семьдесят три процента правды.
   -В чём? -не понял Макс и дождался терпеливого разъяснения.
   -Суммарно по разговору между Вами, и информации в переданном полковником файле. Это позволяет нам использовать, его и их группу, в качестве наёмного отряда.
  
   -С другими будет хуже, -нарушая субординацию, что чётко соблюдалась на "Элоне", вмешался Чен.
   -Совсем незнакомые люди, возможный соблазн проверить на прочность богатого заказчика. Только лишнюю головную боль наживём.
   Чен был прав, с чужим, ничем тебе не обязанным наёмным отрядом будет сложнее. А без якоря в Содружестве, промежуточного звена для поставок необходимого клану в базовую звёздную систему, нельзя никак.
   Тут же, пусть под сомнением в полной лояльности, но знакомые, проверенные в совместном и опасном деле. Не их вина что, в самый ответственный момент, навязанный свыше имперский лорд заставил уйти в самый опасный момент.
  
   О привлечении к работе на клан наёмного отряда думали, но чуть позже, после прохода до системы где собирались развёртывать инфраструктуру клана. Ходить, туда -сюда за необходимым для этого было глупо и дорого.
   Гораздо проще и дешевле, кому-то ограниченно информированному, доставить груз в систему где сейчас находится мобильная база. Не просвещая их о наличии в ней червоточины.
   Так думалось до выхода на связь полковника Форни. Кандидата на руководителя того самого наёмного отряда. Но главным? На этом месте у Макса что-то переклинивало в мозгах....
  
   Второй раз за короткое время проскочила неожиданная мысль, и поймав её, он попросил.
   -Подождите! Дайте подумать!
   На первый взгляд, безумное решение проблемы, после изучения информации из файла Форни, казаться таким перестало.
   -Харви! Одно слово, но Чен уже понял, что он задумал.
   -Хочешь предложить ему?
   -А что мы теряем? -пожал плечами Макс.
   -Из Содружества не тащим и воевать против него не заставляем. Чем старому пеньку заниматься после ухода со службы? Инкогнито войдём в долю, купим три, четыре корабля и пусть пашет на своё и наше благо.
  
   - Позвольте лорд? - вмешался Нор и, на молчаливый кивок, пояснил.
   - Преимущества большие, в этом спору нет, но психотип адмирала Харви предполагает полную откровенность с ним. Иначе, он работать не будет.
   Командный искин, не ошибался, командующий шестым флотом империи Аратан отличался тяжёлым характером и, в то же время, честностью. В отношении к вышестоящим и подчинённым, качеством редким в нынешнее время. Думается и здесь, без знакомства с предпосылками предложения не согласится.
   - Посмотрим,- буркнул Макс, - ему, если надо, можем и рассказать.
  
   -штабной крейсер "Звезда Арды", адмирал Харви-
  
   Раздражение утренним, спровоцированным лордом Корди, скандалом никак не проходило и, на входящий сигнал внутренней связи, откликнулся недовольно.
   -Ну, что там ещё?
   -Вызов на гиперсвязь, лорд!
   Бодро отрапортовал дежурный по штабу и, зная о плохом настроении шефа, переспросил.
   - Куда подать сигнал? В каюту, или пойдёте в пункт связи?
   Забота подчинённого тронула старого волка и, для порядка, буркнув, - устава не знаешь, - в нарушение его, попросил, -давай ко мне, только без афиши.
   -Сделаю лорд!
  
   Объём пространства над рабочим столом, где обычно появляется изображение, неожиданно долго оставался серым и адмирал, по привычке, хотел ругнуться, дать нагоняй криворуким, когда рывком появилось знакомое лицо. Короткие гляделки прервал хозяин каюты.
   -Так и знал, что ты вывернешься...
   - Вашими молитвами... -огрызнулся Макс и, не обращая внимания на недовольно нахмурившегося адмирала, продолжил.
   - Оставим на время наши проблемы. Я по другому вопросу, лорд. С серьёзным предложением, к Вам...
   По старой, выработавшейся за долгие годы службы привычке, Харви промолчал, дождался, пока Макс закончит.
   - До нас дошли слухи, что Вы, собираетесь в отставку?...
   Довольно нейтральная фраза, в один момент перевозбудила адмирала Харви, до мгновенного вопроса.
   - Откуда слухи?
  
   Где-то далеко, Макс невольно хмыкнул и, чуть помолчав, спросил.
   - Прежде скажи, топливо нам оставил? Если нет, то и продолжать не стоит...
   Харви, подавил вспышку раздражения и насколько мог, спокойно от ответил, - оставил, не под завязку, но дойдёшь.
   И, в свою очередь, поинтересовался, - как там, у Вас, закончилось?
   На что Макс поморщился, - после обсуждения одной темы расскажу,
  только пообещайте, что всё, тема и что произошло в той системе, останется между нами. Не стоит, лорду Корди, знать об этом.
   - Настолько серьёзно?
   Недоверчиво прищурился Харви и, после слов собеседника, - может пострадать наш общий знакомый, - согласно кивнул.
   - Хорошо! Даю слово!
   - Особого секрета нет, только что, на связь со мной выходил Форни..., - начал Макс и на какое-то время замялся.
   То ли общаясь с кем-то по нейросети, то ли обдумывая, как лучше преподнести.
  
   - Жаловался, что-ли? - помог Харви.
   - Не особо, - не стал вдаваться в подробности Макс, - сказал что уходит со службы и не только он..., - и без перехода.
   - У Вас, там что, эпидемия увольнений?
   - Много ты знаешь о наших делах, - задумчиво пробормотал Харви, - и резко поменяв тему, согласился.
   - Ему надо уходить. Своего провала с тобой, Корди ему не простит.
   - Здрасте! - незнакомым выражением, отреагировал Макс.
   - Ну я, это понятно. На меня всё шишки можно навесить, но Орст - то, тут каким боком?
   - Молодёжь! - усмехнулся Харви, - глава клана, а простых вещей не понимаешь... С процессом омоложения, ты, его наколол...
  
   В незнакомом помещении, из которого говорил Макс, возникло короткое оживление. Скорее всего, обсуждали новость и, только через минуту, общение продолжилось с вопроса.
   - А что не так, с омоложением? По внешнему виду некоторых и не скажешь, что не удалось...
   Намёк на довольно помолодевшего собеседника и адмирал недовольно прищурился. Не так сказал, не поняли...
   - С этим все нормально и наша благодарность не имеет границ. Дело, в другом. У лорда не получилось скопировать технологию. У трёх прошедших твою процедуру, наши эскулапы не обнаружили её следов в нейросетях.
   На что, с той стороны экрана послышался заразительный хохот и, вытирая слёзы, Макс пояснил.
   - Воровать нехорошо, а Имперскому лорду, тем более.
   Успокоившись и, уже вполне серьёзно, продолжил.
   - Не такой я, наивный. Корди, что захотел, то и имеет. Меня он не интересует ... Не по той теме звоню...
  
   Макс остановился, как показалась Харви, решал, стоит ли продолжать и через секунду.
   - Лорд! Надеюсь, Вы понимаете, что нам придётся уйти с территории Содружества...
  
   ***
   - борт "Элона" -
  
   В заботах между медкасулой, коротким перерывом на отдых, большей частью занятый обсуждением чего-то сверхсрочного, чего не должно быть на кораблях напичканных искинами и каторгой в абордажном тренажёре, три недели до звёздной системы "Электи", для Макса пролетели незаметно. Короткий двух суточный перерыв от лечения и тренировок устроили, только, в звёздной системе газового гиганта. Совместили его с заправкой и улаживанием кое каких технических вопросов.
   Адмирал Харви не обманул, топливо в системе было. Три с половиной тысячи кубов, в трёх жёстких баках и четырёх мягких. Каким образом заставили расстаться с ними капитанов кораблей, вопрос прошлого.
   Больше волновало, что Харви ошибся, на все корабли до Фронтира не хватит. Три коротких прыжка и независимо от его длительности, в каждой звёздной системе маневрирование на разгонную прямую и сам разгон. На всё это идёт прорва топлива, на всех кораблях за исключением "Элона".
  
   Один корабль надо было бросать, временно с возвращением за ним из системы "Электи". Откровенно говоря, не хотелось, пример "Шепота ночи" намекал на привыкание к временному. Накладки, непредвиденные обстоятельства, оттягивание на потом и, вроде бы, обходятся без него.
   До "Шепота ночи" руки дошли только сейчас, а что будет с брошенной "Фебой", при их нынешних проблемах и в звездной системе прилегающей к территории ящеров? Этих проблем хотелось бы избежать и неожиданный выход предложил Кир.
   Довольно трудоёмкий, с переделками, но совместными усилиями инженеров вполне выполнимый. По своей конструкции линкор может перевозить на своей спине не очень большой корабль. По размерам не больше легкого крейсера. От безвыхода, Кир предложил простое и одновременно сложное решение - всунуть на это место десантный транспорт. Почти на треть большей длины и массы.
  
   Эти размеры не вписывались в пузырь гиперполя и, для оптимизации, надо было понижать высоту десантного транспортника в районе кормы. Для этого, убирать со спины "Джупа" восемь турелей ближней обороны и резать кормовые пилоны "Фебы".
   Работы много, но минус одна единица, проблему решала. Без "Фебы" и "Игла", прижившегося на спине "Элона", на четыре корабля, в натяг и только до "Электи", топлива хватит.
   Уловив эту возможность забрать всех, Макс распорядился.
   -Делайте что хотите, но из системы уходим все!
   Без шуток, на полном серьёзе. За это время подогнали все организационные дела. Прежде всего, Макс не стал скрывать выход на связь Форни и, последующий за ним, уже его, звонок адмиралу Харви. На сегодня, с невызначенным результатом. Конкретного ответа на предложение возглавить наемный отряд, старый лис не дал. Сослался на, надо обсудить и прочие заморочки.
   Обещал сообщить чуть позже и через Форни.
  
   Не хотел афишировать, или в самом деле ещё не определился, рвать со службой, или остаться, отсюда не узнать. Разве что, его вопросы о возможности привлечения к проекту таких же как и он ветеранов, а читая между строк, его вопрос возможности процедуры омоложения, выдавал о его заинтересованности.
   Пока осторожной, но зная его характер, границы допустимого для него, надо ставить сразу. В момент заключения договора, под протокол, всё, как тут принято. Оставалось ждать выхода на связь полковника Форни и если на той стороне договорятся, то некоторые планы, может и придётся скорректировать.
   Предварительно, до системы "Электи", ничего не менялось. Заходят в неё все, основная группа открыто, "Элон" с "Иглом" на спине, под максимальной маскировкой. Уход в инопространство, скорее всего, будет излишен, но от любопытства лихих ребят Фронтира, такая скрытая дубинка не помешает.
  
   Не то, чтобы боялись, не считая "Фебу", линкор и три средних крейсера и не уступающий им дальний рейдер, не по зубам многим. Как и очень лакомый кусок, для совсем оторванных. В пользу последнего говорит масса народа, общим числом четыреста девяносто шесть разумных, высаживаемая в системе. С неясными целями и средствами.
   Только шестьдесят шесть Cтарших, число не очень любимое на Земле и по нормальному, не мешало бы сплюнуть через плечо. Из них двадцать Дварфов и остальные Аграфы из двух разных групп. Сорок один бывший пленник астероида инкубатора и совершенно отдельно четверо уцелевших членов экипажа "Хитера", с телом их шефа, лорда Ли, Шохриэля в стасис контейнере.
   Людей гораздо больше, Вилли Мориц сумел выкрутить согласие на выкуп у четырехсот тридцати человек из девятьсот девяти. Почти половина из общей массы здоровых и около полтора миллиардов кредитов, или два полноценных крейсера последних поколений за их свободу, делали риск выгодным.
  
   С больными, значительно сложнее. Двести два человека побывавших в откормочных ячейках инкубатора, по прежнему находятся на "Элоне". В отдельном, изолированном помещении и под надзором Линни.
   Путём корректировки памяти, медицинский искин пытается вернуть их к полноценной жизни. Процесс не быстрый и к "Электи" обещано не больше тридцати человек, а кроме инкубаторских, на очереди ещё сто пятьдесят четыре арварца снятых со "Стинов" и астероидов верфей.
   Так что, при удачном исходе, всем этим людям придётся работать на клан. При не согласии, в ограниченном сроком рабстве, на добровольной основе, на рабочем, или военном контракте и тут, при положительном исходе экспериментов Линни, на первое место выходили арварцы. Пятьдесят два бойца со "Стинов" и сто два с астероидов верфей, имеющие специальность и нейросети с базами знаний по профилю.
  
   ***
   - звёздная система "Электи" -
  
   За несколько месяцев проведённых на борту "Хиуса" Макс отвык от рейдера Джоре, его рубки и ощущений в момент выхода из гипера. На этот раз, первыми в довольно оживлённой системе Фронтира, ещё не подозревающей о их появлении и о скором прибытии ещё пяти кораблей.
   - Довольно оживленно,- при виде, с каждой секундой добавляющихся отметок на тактическом экране, невольно вырвалось у него.
   Прошлый раз, эту звёздную систему проскочили не задерживаюсь, не обращая внимания на её наполненность, а посмотреть, было на что. Две населённые планеты, три орбитальных станции с лифтами на их ближних орбитах и по оборонительной военной станции на дальних.
   - Двенадцать гражданских кораблей разных классов и три патрульных фрегата.
   Подсказал Нор, но его следующая фраза, Максу не понравилась.
   -А вот, это интересно. Восемь военных кораблей без опознавательных сигнатур: тяжёлый крейсер, три средних и четыре фрегата. Посмотрите лорд... вот, в этом районе...
  
   Одновременно с его словами, на орбите четвёртой, по лоции, необитаемой планеты, в районе какого-то орбитального объекта, замигали красные точки. По заведённому кем-то, с незапамятных времен, правилу, все сомнительные объекты позначаются враждебными. До выяснения.
   - Можешь узнать, кто это? - хмуро поинтересовался Макс.
   Проблем не хотелось, но, судя по всему, они не за горами. Система "Электи" с нейтральным статусом и, по определению, кроме полицейских сил из нескольких фрегатов, или лёгких крейсеров, иметь других военных кораблей не должна. Принимать на короткую остановку, для отдыха, пополнения топлива, расходников и ремонта, да.
   Отсутствие обязательных идентификаторов у этой группы на их нейтральный статус не тянуло и Макс, с удовлетворением, кивнул на ответ командного искина.
   - Два дроида диверсанта, уже отправил... надо ждать.
  
   Между тем, на тактическом экране полыхнула ультрафиолетом и рентгеновским спектром воронка гиперперехода и, буквально через секунду, Нор доложил.
   - "Хиус"!
   А ещё через десять, в рубке "Элона" услышали ворчание Шенка.
   - Ну где Вы, там?
   - Тут мы, тут, - мгновенно среагировал Макс и, получив от Нора подтверждение, что уровень маскировки снижен, нетерпеливо потребовал.
   - Теперь видишь?
   - Теперь, вижу, - успокоился Шенк и, буквально через секунду, появился на левом экране рубки, и отыскав глазами Макса, доложился.
   - У нас, всё нормально.
   Так уж, устроены корабли Содружества, что разговор на любую тему связанную с ними, или на отвлеченную, никак не сказывается на идущих в их недрах процессах. При отсутствии немедленной внешней угрозы, со всей работой, искин справляется сам и одна из его обязанностей, обмен информацией с дружественным коллегой.
  
   По возгласу Шенка, - О! Да, у нас гости!
   Стало понятно, что в рубке "Хиуса", как раз, наступил момент, когда Фед выдал полученное от Нора.
   - Не особо радуйся, - умерил его восторг Макс, - посмотри на их численность и что-то мне кажется, к нашему уходу она удвоится.
   - Кто это? - повторил его вопрос Шенк, - и, услышав, - Нор занимается, - успокоился.
   - Кто бы они ни были, хоть самые отмороженные, но напасть в системе не рискнут. Имел дело, с такими системами. С виду пристойно, а что там внутри лучше не знать...
   Последние слова старого пилота прозвучали довольно угрюмо. Вспомнил что-то из прошлого, или была другая причина, додумать не дал, встряхнувшись, по деловому, попросил.
   - Пришли сюда своих диверсантов. Без стыковки с орбитальной станцией не обойтись и проблемы на ней будут, и не обязательно связанные с этими...
   Шенк, кивнул в сторону группы чужих кораблей и закончил.
   - Помогут с охраной нашей миссии.
  
   Не обращая внимания на появление на тактическом экране второй воронки гиперперехода, Макс задумался. Предупреждение Шенка было к месту, вовремя. К трудностям в системе Фронтира готовились, но чтобы сразу и довольно большая группа военных кораблей, без обязательных в Содружестве идентификаторов?
   Такая вольность напрягала, заставляла просчитывать варианты. Двух крайне необходимых процессов. Безопасности стыковки "Хиуса" с орбитальной станцией, без захода в её док, причальным переходным гофром, и посещение её ярусов для выполнения главной миссии. Денежных расчётов.
   Какая, из трёх станций, лучше всего подходит, Адмирал со своим кластером просчитывает. По логике предстоящих задач, обеспечивающую безопасность и возможность быстрого отхода с финансами. Та, где расположены банки: Содружества и входящих в него империй.
  
   Вторая воронка гиперперехода, относилась к "Джупу" и полицейские силы звёздной системы, не обнаружившие появление "Хиуса", на этот раз не оплошали. Сорвали с мест их базирования все три фрегата и на полном ходу, насколько это возможно в насыщенной объектами системе, погнали на оба корабля для их досмотра. Как это принято в Содружестве, не входя в физический контакт, на расстоянии просвечивая корпуса и груз сканером.
   Дождавшись, пока Шенк закончит разговор с капитаном одного из патрульных, Макс его успокоил.
   - Немного времени у нас есть. Вы, с Вилли, определяйтесь с орбитальной станцией, а с андроидами я сам подскочу на боте, - на секунду прервавшись, слушая в мозгах, бубнёж Чена, добавил, - с Ченом...
   И не слушая возражений, от Нора над ухом и от Шенка из рубки крейсера, отрубил.
   - Поговорили, и хватит! Сам хочу посмотреть...
  
   ***
   - орбита третьей планеты-
  
   Короткое и странное для землян название третьей планеты - Ноки, отличное от звёздной системы, что, тоже выбивалось из правила, как-то напрягало. Вселяло тревогу и, глядя на не замечавших это соратников, Макс уже начал тревожится о своём не совсем нормальном восприятии.
   Вторые сутки, "Хиус" пристыкован к одному из причальных переходов станции этой планеты и, не так далеко, на более высокой орбите корабельная группа. Четыре корабля: линкор, два крейсера, дальний рейдер и транспортник.
   Не бесплатно, предъявленные местной диспетчерской службой расценки по тридцать тысяч в сутки за один корабль, могли вздыбить причёску у лысого. Дорого, но другой вариант не подходил по одной но важной причине. Контроль за "Хиусом", возможность при необходимости прийти на помощь. Итог этого компромиса, триста тысяч полновесных кредитов уже заплачено. Сколько потеряют ещё, неизвестно.
  
   Дождавшись выбора, кластером Адмирала орбитальной станции, на которой будут высаживать обе группы Старших и, по мере получения выкупа, отпускать пленников астероида инкубатор, Макс прибыл на "Хиус". Незаметно для местных средств наблюдения, на десантном боте - "Окли", из парка пустотных машин "Элона".
   Как и обещал, с Ченом для помощи Вилли Морицу и, приписанными к древнему рейдеру, двенадцатью андроидами диверсантами. Бойцы майора Хога, входящие в экипаж ударных кораблей, на роль охраны не годились. На две головы выше любого человека, сверх развитые физически и рассчитанные на борьбу с тогдашними врагами империи, Грорхами, своим появлением могли создать прямо противоположный эффект.
   Взамен скрытой охраны, привлечь к себе внимание заинтересованных. СБ, военных и искателей удачи разной масти, и судя по обстановке в системе, эта охрана лишней не будет.
  
   Два мелких дроида диверсанта, прекрасно сработавшие на астероиде инкубаторе, не подкачали и здесь. За час времени, под маскировкой, добрались до этой группы из восьми кораблей и, выбрав приоритетные, тяжёлый и один из средних крейсеров, состыковались с ними в районе кормы. Там, где размещаются наружные точки коммуникационных портов.
   Ещё через час, на "Элоне" знали главное и, не сказать, чтобы что-то из ряда вон выходящее для Фронтира. Небольшой, но растущий в силе пиратский клан, какого-то Хвоша, насчитывающий в своём распоряжении, двенадцать ударных кораблей, включая линкор. К счастью для него, или для Макса, на этот момент, с ещё тремя крейсерами отсутствующий в системе.
   Плохо было другое, постоянный поток информации из их штаба на тяжёлом крейсере, и обратно с планет. и всех трех орбитальных станций. Судя по этому трафику и по беспрепятственному нахождению этой группы в системе, без власть имущих тут не обошлось.
  
   Обычный и распространённый вариант бизнеса в подобных местах и выяснять что-то, встревать в местные разборки, планов не было. Хотелось простого, по тихому, завершить свои дела и уйти. Тем более, что они продвигались и перевалили за половину.
   Вопреки ожиданиям обратного, самым безболезненным и спокойным, оказалось расставание с группой Старших. Аграфов и Дварфов. За остатками команды "Хитора", уходящей первыми, прибыли представители какой-то посреднической фирмы и, скупо поблагодарив за участие, мгновенно исчезли. По тому, как это было проделано, можно было понять, что разведка империи Агр и тут не на последних ролях.
   Аграфы и Дварфы, освобождённые с астероида инкубатора, с перрона причального дока рассосались сами по себе. Кто молча, и таких оказалось меньшинство, кто искренне благодарил. Нейросети, у них, никто не изымал и можно было считать, что перед законом "О содействии Старшим" команда Макса чиста. Доставили до места, откуда налажено регулярное пассажирское сообщение с центром и другими империя, и разбирайтесь сами.
  
   Сложнее, оказалось, с согласными на выкуп. Двести девяносто пять человек оформили довольно быстро. Согласие клиента- Под протокол и перевод кредитов, в первые сутки. Счёт клана приятно потолстел на чуть больше миллиарда и, на этой сумме, дело застопорилось. По официальной информации, что-то случилось с узлом гиперсвязи и, на неопределённое время, звёздная система осталась без связи с соседями.
   -Отдохни!
   Посоветовал Макс уставшему Морицу и дождавшись его ухода, переключился на Адмирала и, только что, зашедшего к нему Чена.
   - Колитесь, чего нарыли!?
   Вопрос на злобу дня, по данным Адмирала и, отдельно, Нора, с разных точек мониторивших информационный трафик между орбитальной станцией и тяжёлым крейсером пиратов, скрыть в тайне поток денежных переводов не удалось. Стукач в банке, или из другого источника, но капитан и глава пиратского клана Хвош, об этом знал.
  
   - Нарыл, - довольно хмуро усмехнулся Адмирал, - для нас ничего хорошего. Уходить надо из этого гадюшника. Ты-то сам, ничего не чувствуешь?
   -Давно свербит...
   В тон ему согласился Макс, - а со связью что? Тоже из-за нас?
   -Нет! Тут чисто, - вмешался в разговор Чен, - действительно неполадка и, если ничего не изменится, то за пять часов исправят.
   - Ладно, хоть так, - задумчиво, больше для себя бормотнул Макс и ткнул пальцем в Чена, - ты, иди отдыхай. Появится связь, по быстрому завершайте и уходим.
   И, глядя на покрутившего пальцем у виска Чена, рассмеялся.
   - Забыл! Тебе, ведь, не надо... Ну тогда бдите, а я, часок вздремну...
  
   Сутки без сна, когда с каждым надо было заключить договор о добровольном перечислении кредитов, как принято- Под протокол, с паралельным контролем его нейросети, что падало на Чена. Потом, проблема с банком Содружества, в котором около сотни клиентов держали средства.
   Возможно от того, что он не совсем на своей территории, но задержка с переводом средств, была только у него. Три Арварских банка, с какими пришлось иметь дело, таких проблем не доставили, но, всё равно, монотонная и скурпулёзная работа вымотала всех.
   За исключением искинов и родственных им андроидов и, судя по повышенному интересу местных обитателей к пристыковавшемуся, к орбитальной станции, "Хиусу", активности различной пустотной мелочи крутившейся в этом районе, их не спящий режим был к лучшему. Как и мониторинг информационных сетей примыкающего к доку сегмента станции кластером Адмирала.
  
   Административных, торговых и трех станционных служб: Службы безопасности, полиции и частной охраны. Гигантскую массу их разговоров в эфире, обычного трёпа, приказов и ругани. Но, не это было главное, с этим справлялись, основной объем мозговой активности был направлен на взлом шифрованной переписки местного СБ и полиции.
   Пока, без чего-то криминального, но по отдельным признакам, ещё не понятным кодовым словам, всем своим опытом, Адмирал чувствовал что, что-то назревает. Но что?
   Захват, при стыкованного к причальному переходу станции, "Хиуса", при наличии здравого смысла и элементарной логики, должен быть. исключён. Имея на орбите планеты, на дистанции прямого выстрела, линкор и три крейсера последних поколений, рисковать дорогостоящей орбитальной станцией, вряд ли будут. Ни её хозяева, ни, так и торчащая на орбите четвёртой планеты, группа кораблей пиратского клана.
  
   Тем не менее, суета вокруг "Хиуса" продолжалась. Под видом, вдруг потребовавшихся срочных работ на причальном доке, в пустоте, вокруг его корпуса, не приближаясь на опасную для здоровья дистанцию, и, самое опасное, в виртуальном пространстве. Осторожными попытками прощупать защиту командного искина, взять его под контроль.
   Неудачными, но тенденция настораживала и Адмирал, не тревожа Макса и рубку "Хиуса", под свою ответственность, усилил боевые посты андроидов. Бойцов Хога, внутри крейсера и, до восьми диверсантов, увеличил охрану на причальном доке, в районе шлюза перехода.
   Прорвало, через пять часов после возобновления гиперсвязи и работы с оставшимися клиентами. С сообщения Феда.
   - Вызов по местной сети! Соединять?
   - Кто? - отозвался, бывший на вахте, Ворш и услышав, - Служба безопасности станции, - почесав затылок, распорядился.
   - Передай им, пусть побудут на линии. Придумай, что-то, правдоподобное....
  
   Мгновенно проявившийся в рубке Адмирал, для этой цели не подходил. При наличии на борту вышестоящего, не имел права принимать решения. В подобных случаях, надо сообщать капитану корабля и Максу. Не хотелось, но пришлось будить обоих.
   Пять минут ожидания, за которые абонент выходил на связь ещё дважды и, вслед за заспанным Шенком, появившийся в рубке Макс, попросил Адмирала.
   - Введи в курс дела...
   И слушая о проделанной работе, выводах кластера о растущем напряжении вокруг "Хиуса", корабельной группы и вообще в системе, выругался.
   - У них там что, крышу сорвало?
   - Выходит, что так, - согласился Адмирал, - Нор сообщает, что и та группа задергалась. Если наши дроиды не ошиблись, выходит сюда...
  
   Макс, бросил быстрый взгляд на присутствующих. Адмирал, Чен, Шенк и Ворш, Синцов с Зоргом, Треймом и ещё многими на "Джупе" и других кораблях клана. Пока, до полной ясности, их не тревожили, но надо думать, скоро все будут знать о происходящем. Постоянный онлайн контакт корабельных искинов в нормальном пространстве, проблему связи снимал. Все свои, проверенные десятком, таких вот столкновений, что назревало на глазах, но всё же спросил.
   - Что будем делать?
   - Надрать им задницу, - хмуро отреагировал Шенк
   - В такой же, с виду мирной системе, я потерял двух друзей... Давно... Но, это ничего не меняет, не имеет значения. Гадюшник тогда, гадюшник сейчас.
   Какое-то время, стояла тишина, искины просчитывали варианты, Ворша, можно было не спрашивать и Макс вызвал Нора.
   -Слушаю, лорд!
   Неизменная фраза командного искина и, глядя на него, Макс поинтересовался.
   - У нас, вирус живой?
   - Даже доработанный с последнего применения, - поняв с полуслова, в тон ему, отрапортовал Нор.
  
   -Тогда так, - начал Макс, - терять людей и андроидов, я больше не хочу. Можешь, закинуть его на военные станции и все их корабли? - и спохватившись, дополнил, - Так, чтобы начал действовать по команде.
   Дождавшись от Нора, - Выполним! - переспросил.
   - Кстати, что у них за техника? Чья?
   Последний вопрос адресовался Шенку и Чену. Знатокам всех кораблей Содружества и не только его.
   - Арварская, - отозвался Чен.
   - По информации дроидов, тяжёлый крейсер серии "Керо", девятого поколения, средние, тот, что под контролем, серия "Ульри" восьмого поколения. С остальными непонятно, скорее всего, смесь.
   -Тяж, нормальный? - переспросил Макс, - и, на пожатие плечами Чена, ответил Шенк.
   - Серьёзная машина, пересекался пару раз в бою.
   - Тогда, тем более, - принял окончательное решение Макс. - Готовимся!
  
   - Минутку, лорд! - перебил, молчавший до этого момента, Адмирал.
   - Я советую разобраться с этим вызовом...
  Неопределённый кивок головой в сторону станции, но Макс понял.
   - Соединяй Фёдор! Не отстанут же...
   Вопреки ожиданиям, появившийся на экране, знакомый по досмотру при входе в систему моложавый мужчина в темно синей форме, возмущаться не стал. Взамен этого, коротко заявил.
   - Лэры! Сожалею, но мы, вынуждены вызвать для беседы, некоего лэра Морица.
   - Причина? - не вдаваясь в подробности, поинтересовался Макс.
   - На него, две жалобы за торговлю людьми, - так же, коротко пояснил чиновник и, приказным тоном, добавил.
   - У Вас, час на исполнение...
  
   Связь, резко оборвалась и Макс вопросительно посмотрел на Адмирала.
   - Откуда звонок? Засек?
   - Оттуда, - хмуро буркнул бывший начальник восьмого флота, - с линии СБ, - и повторил, - оттуда, как и та группа кораблей... - и без перехода.
   - Звонок и персонаж на экране липовые, компьютерная анимация. Им очень нужен язык. Выпотрошить, как того несчастного...
   - Лучше него, никто не сделает. Пусть цепляет на себя идент нейросети Морица, берет своих диверсантов и разбирается с наглецами.. . Зря, что-ли, учили.
  
   - Чен -
  
   Пустые переходы орбитальной станции, упругим покрытием пешеходных дорожек глушили шаги группы из семи человек. С виду и не посвящённому, а на самом деле, семь андроидов, внешне не отличающиеся от средне статистического человека Содружества. Чен в центре, остальные в боевом порядке частной охраны. Два впереди, два замыкающих и по одному, по бокам.
   С виду обычные, может незнакомой модели, комбинезоны и ручные гравитационные излучатели, своим толстым стволом напоминающие арварские лёгкие штурмовые комплексы, должны были усыпить бдительность засады. Расслабить, до потери осторожности.
   Точного места, где их будут ждать, Адмирал не смог вычислить, но отключившаяся связь в этом секторе станции, говорила о готовности задумавших это нападение.
  
   И не только связь. Адмирал, сводивший всю поступающую информацию по звёздной системе на свой кластер предупредил, чтобы не затягивали. Тяжёлый крейсер и три средних, уже не скрываясь, идут в лоб к орбите третьей планеты. В район базирования корабельной группы клана. Четыре пиратских фрегата, в обход, отсекая возможность отступления и, надо думать, в определённый момент их усилят патрульные корабли.
   Исходя из складывающейся ситуации, до нападения осталось меньше часа и, заметно нервничающий, Макс, давая согласие на его участие, попросил Чена.
   - Без церемоний с ними! Будет язык, не будет, уже неважно, - и, на секунду задержавшись, уточнил.
   - Можешь применять все! Напугай их! До жути...
  
   Судя по складывающейся ситуации, дальнейшее существование клана будет развиваться в полу криминальном направлении и, при таком раскладе, напугать, громко заявить о себе, не помешает. К тому же, надоела тупая наглость некоторых полу разумных.
   - Лейтенант!
   Ни чем не проявив себя внешне, по внутренней связи, обратился к Чену идущий впереди андроид.
   - Тридцать метров впереди, на перекрёстке...
   Короткая пауза и дополнение, - Пятнадцать бойцов в бронескафах и два абордажных дроида класса "Тарантул".
   - Вижу! - Отреагировал бывший искин диверсанта и скомандовал.
   - Живым нужен один. Их командир, я покажу его... Остальных, размазываем по стенам. Щиты на максимум! Вперёд!
  
   Окутавшись маревом защитных щитов, с непостижимой для нормального человека скоростью, боевая группа рванула вперёд. Чен и четыре андроида, в привычном положении, по полу перехода, два, активировав индивидуальную гравитацию, по его стенам. Командира засадников, по идущему от него шлейфу команд по внутренней связи и нейросети, Чен определил чуть раньше и даже успел поставить на него маркер приоритета, как с той стороны, андроидов накрыл сдвоенный залп станеров.
   Судя по насыщенности, из стационарных пушек дроидов, своей мощью выбивающий сознание у любого человека, независимо от наличия у него импланта защиты. У человека, но не андроида и Чен успел уловить волну изумления по их внутренней связи, когда его товарищи ударили гравитацией по обоим дроидам.
   Вмяли их бронированные туши в стены и, не давая опомниться, перенесли огонь по засадной группе.
   Приказ Чена, - размазать по стенам, - выполнялся буквально.
  
   Через две минуты, дожидаясь, пока упакуют оставшегося в живых командира пиратской группы и фиксируя в памяти для отчёта, Чен удовлетворённо константировал.
   - Хорошо сработали... Нагнали жути...
   Раздавленные и, одновременно, вывернутые наизнанку бронированные "Тарантулы", для Содружества картина не совсем привычная. Гравитация не имеет препятствий и, в момент активации, давит снаружи и изнутри, вспучивает подобно попкорн, и, только по этой причине, в сторону людей, или того что от них осталось, лучше было не смотреть.
   Как оказалось, не для всех и вопрос, подошедшего к нему андроида, на секунду поставил Чена в тупик.
   - Лейтенант!? Головы забираем?
   - Зачем? - уже врубаясь, на инерции поинтересовался он.
   - Так, тут, принято, - не совсем поняв его заторможенность, пояснил подчинённый, - нейросети и прочая шелуха...
  
   - Нет! - жёстко оборвал Чен, - наслушался от кого-то разной чуши... Забудь!
   - Был приказ, нагнать жути и мы его выполнили. Уходим!
  
   ***
   - борт "Хиуса" -
  
   К моменту подхода основных сил пиратской группы, тяжёлого крейсера и трёх средних на дистанцию уверенного поражения, все корабли клана успели рассредоточиться. С момента ухода от места базирования, ушли в невидимость. Все, это линкор "Джуп", оба крейсера проекта "Ирли", "Ост" и "Вест", и дальний рейдер "Норд", не уступающий им в мощи вооружения.
   "Фебу", в виду её бесполезности в контактном бою, под максимальной маскировкой и охраной "Игла", расцепившегося с "Элоном", отправили подальше. Насколько, не привлекая внимания, смогут уйти. "Элон", так и не обнаруженый локаторами военных станций и группой пиратских крейсеров, для лучшего маневра при выборе целей, завис на расстоянии пятьдесят тысяч километров от предполагаемого места встречи.
   Не перекрывая своим кораблям директрису стрельбы.
   Вот этой - стрельбы, не хотелось. Ни Максу, ни экипажам кораблей. Навоевались, устали морально, выходили, установленный умными людьми пустотный ценз. Но усталость и нежелание, вовсе не означало, что спустят это безобразие, попытку обидеть, на тормозах. Наоборот. Судя по докладам с кораблей и личной информации Адмирала от их командных искинов, народ хотел крови. Чужой, и ручьём.
  
   "Хиус", судя по нездоровому интересу к нему, явился основной причиной намечавшейся заварушки и, по независящим от экипажа причинам, в невидимость ушёл последним. Не по вине Чена. В отведённое его группе время на акцию устрашения и попутный захват языка, она уложилась.
   Задержка с отходом произошла по другой, не просчитанной, всезнающими искинами, причине. Около семидесяти, только что выкупившихся и не успевших на уже ушедший из системы пассажирский транспортник, организованно, под чьей-то командой, заполнили перрон перед входным шлюзом причального перехода на "Хиус" .
   Просьбу, или, скорее, мольбу, - Заберите, нас, отсюда!
   Высказал седеющий, но ещё довольно крепкий мужчина, по виду бывший или, ещё действующий военный. Причина их паники, слух о назревающих событиях на орбитальной станции. Как в захудалой деревне, мгновенно распостранившийся по её ярусам и просчитать последствия для чужака, ожидающие его, в случае провала авантюры местных хозяев, ума у них хватило.
  
   На вопрос Адмирала, - Что будем делать? - Макс ни секунды не колебался.
   - Объяви им одно. Берём только согласных на контракт. Куда-то заходить для их высадки не планируем. Дай пять минут на принятие решения и уходим.
   Сказав это, мгновенно забыл о толпе перед охраняемым андроидами шлюзом и их проблемами. Адмирал и Чен, с их потоками сознания, позволяющими заниматься несколькими проблемами одновременно, с ними разберутся. Не отступят ни на шаг от приказанного и отведённого на эту проблему времени.
   На экранах рубки складывалось не совсем простая, для их кораблей, ситуация. Не проигрышная, в зоне риска были только "Феба" с "Иглом" и то, лишь, в случае их случайного обнаружения. Тревожило, что пиратский глава Хвош, оказался достаточно умным, опытным тактиком и его четыре фрегаты привели с собой три патрульных и больше сорока единиц разнообразной пустотной мелочи. Штурмовиков, уже не применяющихся во флотах империй торпедоносцев и абордажных ботов. Устаревших, тихоходных, но густой сетью охвативших район нахождения "Фебы" и "Игла".
  
   Момент отхода "Хиуса" от причального перехода, если бы не доклад Феда, не заметили. Искали варианты на случай, если не сработает вирус. Подсаженный в искины кораблей и орбитальных станций. Всех, включая три гражданские. Получить от незамеченной искинами Адмирала и, оттого непросчитанной в планах, замаскированной, резервной, орудийной установки любой направленности, не хотелось.
   Плохо другое, в момент запуска вируса, пустотная мелочь в расчёт не бралась и, сейчас, надо было как-то отвлечь её от выбранного курса. Перенаправить её, хотя бы, на себя.
   - Ударить гравитацией по ближнему фрегату? - предложил Шенк, и развивая тему, - показать себя и ударить...
   - Сможешь эффектно, чтобы щепки от него полетели? - и поправившись, - ну, двигатели отстрелить? - спросил Макс и услышав,
   - Да без проблем! - распорядился.
   - Действуй!
  
   Дождавшись окончания их диалога, нарастающий, и уже начавший давить на уши, звук запасающих энергию генераторов накачки, заглушил доклад Феда.
   - Гиперсвязь, лорд!
  
   ***
  
   Глава 4.
  
   - рубка "Хиуса" -
  
   Напряжённая обстановка в рубке крейсера не располагала к посторонним, не связанным с ситуацией в звёздной системе разговорам, но просто так, от нечего делать, на связь никто не выходит. Независимо, есть у него лишние кредиты, или в карманах и на банковском счету полный ноль.
   - Фёдор!
   Не отрывая глаз от, только что выданных кластером Адмирала, трёх оптимальных вариантов назревающего боевого столкновения, обратился Макс к командному искину.
   - Выведи разговор сюда. Хоть на этот экран...
   -Исполняю, лорд...
   Одновременно с его словами на пустовавшем, до этого момента, боковом экране протаяло лицо давно знакомого человека. Полковника Форни.
  
   Высокий тон генераторов накачки гравитационного орудия, говорил о почти заполненном энергией накопителе, а лёгкое, почти незаметное глазу перемещение прицельной сетки тактического экрана в сторону ещё ничего не подозревающего фрегата, о скором выстреле. На этот момент и попал Форни.
   Рубка "Хиуса" в боевом расчёте, скафандры вахты, Макса в своём чёрном "Архе", его напряжённое лицо и вой генератора накачки. Кого-кого, но повидавшего много полковника не обманешь и первое, что он спросил, это...
   - С кем ты, там, опять воюешь?
   - Ты лучше спроси, где... - огрызнулся Мак и уже спокойнее.
   - Учим тут одних. В "Электи".... поразводили гадюшник под боком Империи.., - и меняя тему, поинтересовался.
   - У тебя-то как? Откуда ты?
   Форни неопределённо качнул головой и успокоил.
   - Да нормально, почти безработный... чуть позже расскажу... лучше дай посмотреть, что там у Вас происходит.
  
   Полковник на минуту замолчал, по всему, изучая картинку выведенную ему Федом на часть экрана. В рубке, занятая делом вахта, на их разговор не отвлекалась, как раз, в этот момент, искин поймал цель и, не выпуская её с перекрестья прицела, после команды Шенка, произвёл выстрел. Как и в прошлые разы, сотрясший до основания корпус "Хиуса.
   Оставшийся незамеченным вахтой, привычной к не совсем стандартной реакции корабля, но не Форни. Расстояние до фрегата, в каких-то тридцать тысяч километров, довольно медленный сгусток гравитации преодолел за три секунды и, наблюдая разваливающийся надвое корпус фрегата, в рубке одобрительно зашумели, а видевший результат на своём экране Форни, прервал молчание вопросом.
   - Чем это Вы его?
   На что Макс только пожал плечам.
   - Ты сперва расскажи, что там с нашей договорённостью, почти безработный звучит как-то неопределённое...
  
   Промелькнувшая малозаметная тень недовольства, или лёгкой досады, на лице их бывшего куратора могла говорить о разном, на таком расстоянии в голову к человеку не залезешь. Тем более к зубру флотской разведки, но Форни пересилив себя, признался...
   - Две недели у врачей и ребят уволили, с условием, если понадобятся то обязаны явиться. Я, наполовину... Согласие получено, но приказа пока нет. Жду. Мутят с адмиралом. Решают наверху...
   - Адмирал согласен? - дождавшись паузы спросил Макс.
   На той стороне экрана, Форни утвердительно кивнул.
   - Согласен! Тут файл от него, посмотришь позже, - и вздохнув, - если на словах, то, пока, все дела со мной...
   Макс усмехнулся, прогноз кластера Адмирала подтвердился на все сто процентов. Форни уволят, не сразу, помурыжив какое-то время, а с Харви будут проблемы. Вплоть до вызова в главный штаб флота Империи, а может и в резиденцию самого Императора. Командующий флотом, слишком заметная и значимая фигура для простого росчерка пера. Электронного, или не используемого здесь, гусиного.
  
   - Ты мне вот что скажи, - медленно начал Макс, - ментосканирование к Вам применяли?
   - С какой стати? Мы не под следствием, у всех смотрели только записи нейросети того периода.
   Усмехнувшись, полковник Форни добавил, -кроме того, для нас с Харви оно бесполезно, не возьмёт, - и на молчаливый вопрос Макса,
   - Аграфский имплант противодействия. Неизвлекаемый... Пояснить?
   На что, выставив перед собой ладонь, Макс отказался, - не надо, в курсе дела. У старого Морица такой-же...
   Полученный от полковника информационный файл мгновенно ушёл к Адмиралу на анализ и, как ни хотелось Максу дождаться результата короткой стычки с фрегатами пиратов, пришлось сосредоточиться на разговоре с Форни и первое что он спросил.
   - Сколько Вас? - а услышав, - у меня, на сегодня, семьдесят четыре и ещё есть кандидаты.... У адмирала, не знаю, он сам собирает команду, нас не посвящает, - невольно пробормотал под нос, - не понял...
   Последняя фраза об отдельном наборе, Максу не понравилась, не допонял он её и, на полном серьёзе, предупредил полковника.
   - За каждого отвечаешь, ты, лично. Понимаешь же, что к Вам могут проситься только в надежде на омоложение. По принципу, получилось у одного, получится и у других. Такие мне не нужны. Бонус будет, но за дело и со временем. Включай свои навыки и проверяй. Всех, своих и чужих...
  
   Корпус крейсера вздрогнул от повторного выстрела гравитацией, на этот раз по чересчур возбудившемуся соседу погибшего фрегата, начавшего бессистемный обстрел окружающего пространства по квадратам. Пришлось отвлечься от разговора с полковником, просмотреть информацию по звёздной системе и, главное, отчёт по реакции противника на запущенный вирус.
   С минуты на минуту, вразнобой, в зависимости от поколения корабельных искинов и мощности их защиты, она должна проявиться. Для этой цели, по нейросети, до времени не показывая его Форни, не спускавшего глаз с происходящего в рубке "Хиуса" и за её пределами, вызвал Адмирала.
   - Слушаю, лорд!
   Появившийся перед внутренним зрением бывший начальник восьмого флота, был предельно собран. Виртуальный образ для собеседника, в тему разговора, но как всегда впечатляло и соответствовало ситуации.
   - Что там с вирусом, что передают дроиды диверсанты?
  
   - Заглотили, пытаются бороться, - коротко, не вдаваясь в подробности, доложил Адмирал и добавил.
   - Рядовая ситуация и безнадёжная для них, ещё пять, семь минут на поиск резервов защиты и корабли наши.
   После этой фразы, мгновенно подобравшись, заявил.
   - Не вмешивайтесь, лорд. Пусть работает команда, Хог, его абордажники и, вторым эшелоном, люди. Вполне рядовая и безопасная операция. Ваше дело, решить судьбу пленных и сумму выкупа за всё это безобразие. С атакующего клана и хозяев системы. Раздельно.
   На секунду прервавшись, Адмирал поменял чисто деловое выражение лица, на прожженного жизнью торгаша и предложил.
   - Если позволите, я подсчитаю сумму компенсации за наши хлопоты...
   На что, Макс, внутренне и не выдавая это мимикой, усмехнулся. В успехе операции сомнений не было, получилось один раз, получится и во второй, но не вмешиваться, наблюдать со стороны было как-то непривычно и неуютно. Заметив его колебания, древний искин, повторил ещё раз.
   - Привыкайте лорд! За Вами люди, клан и отсюда совсем другие обязанности и возможности.
  
   Спорить с древним искином, имеющим в своём багаже опыт управления куда большими формированиями чем нарождающийся клан, было бесполезно, да и по большому счету он был прав, и махнув рукой, Макс согласился.
   - Ладно работай! - и переходя на тему Форни, - что там с анализом послания Харви?
   - С адмиралом всё нормально. Ждёт отставки и вербует людей в свою структуру, - и совсем неожиданно.
   - Только, я бы не делал на него основную ставку...
   Сказанное прозвучало диссонансом и Адмирал поспешил прояснить свою позицию.
   -Выводы кластера, Вам, сейчас скинут, а на словах и коротко, то с нашей подачи, Харви задумал довольно мощную частную структуру. Будет она играть по нашим правилам, или нет, вопрос спорный. Для чёткого ответа на него мало данных, но одно можем сказать определённо, Форни в ней будет на вторых ролях.
  
   Выслушав бывшего начальника штаба восьмого флота исчезнувшей Империи до конца, Макс невольно хмыкнул. Слишком большая структура, излишне посвящённая в интересующие многих дела, в их планы не входила. Теперь стала понятной тень досады на лице Форни, но что делать?
   Его идея привлечь к созданию легальнй структуры Харви, от этого Макс не отказывался и что теперь делать? Пока не поздно, спрыгнуть с поезда, полностью отказаться от участи? Или...
   - А если малая структура, в большей, связанная с ней не на сто процентов? - спросил он ждущего его реакции Адмирала.
   - Форни полностью наш, а структура Харви частично, - подхватил мысль Адмирал и без перехода.
   - Браво, лорд! Именно этот вариант и предлагает мой кластер. Отправляю на Вашу нейросеть файл с предложением полковнику и условиями работы. Наш прогноз, согласится...
   Ждавший его выхода из виртуала, Форни, заметно оживился и с ходу, не скрывая своего интереса спросил.
   - Так с кем драка? Что происходит?
   Совпадение выводов по ситуации с наёмным отрядом, его сложным рождением, привела Макса в благодушное настроение и на вопрос полковника ответил прямо.
   - Корабли для тебя отбиваю, - и заметив непонимание, перешёл а серьёзный тон.
   -Посмотри этот файл. Потом поговорим...
  
   ***
   - орбитальная станция Ноки-
  
   Матово белый потолок шикарного кабинета, третий раз за несколько минут мигнул и в половину снизил свою освещённость. Глава одного из торговых союзов и фактический хозяин системы, лэр Лэмис чертыхнулся и, через нейросеть, единственной работающей связи, потянулся к кабинетному искину.
   Последние пятнадцать минут в звёздной системе и на её пустотных объектах, таких как эта станция, творилось Харг знает что. Предварительный диагноз обслуживающих станционное хозяйство инженеров, что-то случилось с искинами. Одновременно и со всеми сразу. Массовое помешательство, или сознательно запущенный вирус.
   Как успели выяснить до исчезновения связи, атака извне на орбитальные станции, без различия, военные или гражданские и все боевые корабли. Пока, на пустотные объекты, без планет.
  
   С внесенной извне заразой, искины не справлялись. Независимо, обычные, или био, Аграфские. Последние минуты пошли доклады о резких скачках энергии в неуправляемых реакторах гигантского орбитального объекта, о начавшейся панике в её жилых секторах.
   Вполне ожидаемо, не ответил и личный, кабинетный искин и от порыва швырнуть в него что-то тяжёлое, лэра Лэмиса удержал стук в дверь кабинета с неработающей автоматикой и вызов по нейросети. Глянув на интерфейс и увидев там аватарку главы службы безопасности клана Цоле, коротко бросил.
   - Входи, открыто...
   Невзрачная фигура вошедшего, могла ввести в заблуждение многих и бывший полковник контр разведки этим пользовался в своих, и в целях работодателя, но сейчас особой уверенности в нём не было. Предчувствуя неприятность, Лэмис поторопил его.
   - Рассказывай! Только быстро... И всё.
  
   На удивление, пара экранов, связанная с диспетчерской звёздной системы, ещё работала. Показывала отметки всех пустотные объектов звёздной системы, свои и чужие, , транзитные и на какое-то время задержавшиеся в их системе.
   - Это работа Морти... - начал Цоле, - и, опережая гнев хозяина, поспешил пояснить.
   - Ваш сын решил отжать пару кораблей у залётного отряда и результат этого, мы наблюдаем. Посмотрите сами...
   На нейросеть торговца упал короткий файл с бойней в переходах станции, размазанными телами и короткий ролик с ещё работавшего искина диспетчерской. На нём в большом приближении два фрегата, точнее, половинки их корпусов и облака мусора из обломков...
   - В системе? - только и смог выдавить из себя Лэмис, - а ты, куда смотрел?...и почему ты, уверен что это он?... что за корабли и где они?
   - Не досмотрел, виноват, - склонил голову глава службы безопасности,
   - А корабли....
  
   На нейросеть лэра Лэмиса поступил короткий файл с линкором на орбите планеты и, странной формы, крейсером у стыковочного узла этой станции.
   Тем временем, глава безопасности системы продолжил.
   - Больше некому. Сами видите... Очень странный корабль и странное оружие. Я понимаю Морти, пройти мимо такого экземпляра он не мог...
   Вы присмотритесь к бойне в переходах станции, там только люди Морти. Размазанные в фарш и вспухшие изнутри "Тарантулы". Чем их так? Кроме того, мы не видим их кораблей, не можем вычислить где они сейчас...
   -Вывод? - успокоившись и, взяв себя в руки, потребовал хозяин системы.
   На что, Цоле пожал плечами, - Если у Морти, то же самое творится с искинами, то его возьмут не запачкав руки. Дальше Вы, понимаете... Лэр!? Пока не поздно, надо договариваться. Только как?
  
   ***
   - резиденция клана "Коготь Стронга" -
  
   Все пятнадцать суток, после сообщения из звёздной системы Фронтира "Электи", клан лихорадило. Причиной послужил выход на связь резидента по каналу высшего приоритета с давно ожидаемым сообщением, появлением в поднадзорной ему системе остатков экипажа "Хитора". Ждали "Хитор", целый и с успехом, но судьба распорядилась по другому. Только четыре живых Агра из всего экипажа, и самое печальное, с телом погибшего лорда Ли, Шохриэля.
   Итог этого сообщения, срочный фрахт скоростного курьера для их доставки на родную планету и объявление траура. По погибшему экипажу и многовековому главе клана, лорду Ли, Шохриэлю. Подробностей до прихода скоростного курьера ожидать не приходилось, но подготовку ритуала прощания с лордом начали сразу.
   Почерневший от забот и горя, за эти дни, Ли, Локриус, обвел глазами собравшихся в его кабинете и, на остановившись на главе службы безопасности, потребовал.
   - Докладывай!
  
   - Всё под контролем, лорд.
   Двухсотлетний барон Ози Ли, Ниллен на удивление был спокоен, и его следующие слова, - по нашим расчётам прибытие курьера в систему ближайшие два, три часа. Дальше по плану... Врачи, дознаватели, потом к Вам, - только подтверждали это.
   На что, глава клана и внешней разведки Империи, недовольно нахмурился.
   - Может, поменяем порядок? Сначала ко мне, а всё остальное потом? Свои же, люди..
   - Нет, лорд! - не согласился подчинённый.
   - Пять месяцев вне клана и гибель лорда... Прежде чем допустить к Вам, мы должны знать, как это случилось, - и пожав плечами, - стандартная процедура, лорд. Ничего нового...
   Чуть ли не ежедневные совещания, проводимые главным штабом Имперского флота по правительственной связи, часто с участием Императора и, до выяснения обстоятельств, проблема с сохранением в тайне смерти старшего брата, вымотала до предела, и, с силой потерев лицо, Ли Локриус был вынужден согласиться.
   - Хорошо! Действуй... но все видеоотчёты и заключения ко мне на стол. Немедленно. До окончания процедур...
  
   ***
   - там же через сутки-
  
   Главный псион прогнозного центра клана "Коготь Стронга", семисотлетний лорд Ли, Икоер, в чрезвычайных случаях подобных произошедшему привлекавшийся к расследованию, всё время, пока отчитывался Ли, Ниллен, просидел молча.
   О чём-то напряжённо размышляя и на прямой вопрос главы клана.
   - Ваше заключение, лорд?- какое-то время молчал, как это выглядело со стороны, общался с кем-то по нейросети...
   Было о чём. Часть собранного разведывательным рейдом материала по ящерам, доставила группа лорда Мелони и эксперты клана уже изучили и оценили угрозу устоявшемуся миропорядку. Положению в нём Империи, а может и существованию её и Содружества.
   Как это часто бывает, их оценка оказалась неполной. Материалы, привезённые вчера уцелевшими из экипажа "Хитора", его капитаном, майором кланового флота Отилли, на порядок усиливали угрозу, заставляли взглянуть на неё под другим углом.
  
   - Ози прав, - фамильярно назвав значительно младшего, очнулся старый Аграф.
   - Следов постороннего вмешательства, ни в памяти всех четырёх, ни воздействия на их нейросети, мы не обнаружили. У лорда примерно та же картина, целая нейросеть, без попытки взлома...
   С полминуты помолчав, старый псион горько усмехнулся, - что самое неожиданное для меня, лорда пытались лечить. Всерьёз. Все проводимые с ним процедуры в памяти нейросети остались.
   На вопросительный взгляд Ли, Локриуса, утвердительно кивнул,
   - Правильно лечить, в нашем реаниматоре, - и поправился, - по оценке врачей, не уступающему нашему. Лорд ушёл сам, кончился ресурс организма...
   После чего, неопределённо покрутив в воздухе пальцами левой руки, псион продолжил.
   - Меня другое волнует... Я не ощущаю лорда за гранью...
  
   ***
   - рубка "Хиуса"-
  
   Судя по призывам к помощи на всех диапазонах планетарной связи вирус достиг своей цели. Группа пиратских крейсеров, полудугой подходившая к орбите третьей планеты, опустевшему месту базирования кораблей клана и оставшиеся два фрегата задергались, потеряли ход. Не лучше обстояло и на орбитальных станциях, военных и гражданских.
   О проблемах с их управлением, наглядно показывала суета в прилегающих к ним секторах пространства. Различная мелочь, пустотные флаеры и боты, в один момент, начала резко покидать его. Уходить из зоны возможного поражения. К этому моменту, разговор с полковником Форни завершился консенсусом.
   Форни понял чего от него хотят и особых требований не имел, а Макс успокоился на достигнутом и доклад Адмирала,
   - Лорд! Операция началась, выдвигаю десантные боты, - воспринял спокойно.
  
   По предварительному плану, начинали с двух крейсеров, тяжёлого и среднего, тех, что с момента появления в звёздной системе находились под контролем дроидов диверсантов. Через "Элон" и Нора, от них шла чёткая информация о полной потере управления над кораблями и, как следствие, начавшейся среди личного состава панике.
   Но основная причина выбора объекта атаки, была другой, абордажному отряду ставилась задача не допустить ухода от ответственности главарей пиратского клана. Гарантии, что искины всех малых кораблей, ботов и штурмовиков скушали вирус и подчинились ему, не давал никто и ловить их по чужой системе не хотелось.
   Кораблей, крейсеров точно, с фрегатами ещё вопрос, нужны ли они вообще, они лишились. Бойцы майора Хога, с боем, или без него, их захватят, в этом сомнений не было. Техника Содружества, без управления искином кусок мёртвого металла, или металлокерамики, а отмороженных на голову, желающих воевать без её поддержки отыщется немного.
  
   - Аппетит приходит во время еды, - и, согласно этой аксиоме, одни корабли в качестве приза, уже не устраивали Макса и команду. Применение гравитационного оружия в переходах орбитальной станции и по двум фрегатам, как и участие в абордаже андроидов Хога, было сознательным и продуманным шагом.
   Может, излишне наглым, но висевшая над головами угроза раскрытия главной тайны, наличия у них технологии омоложения, заставила показать зубы. С одной целью, напугать необычностью и излишней жестокостью, отбить от скорой охоты за этим секретом, колеблющихся и не столь отчаянных.
   Охота не за горами и её не избежать, слишком много людей знало о нём и надеяться на их молчание не стоило. Исходя из этого, было принято решение, без денежной компенсации из "Электи" не уходить.
  
   Кто будет платить, пиратский клан, или хозяева звёздной системы, вопрос второстепенный. По последним сообщениям дроидов, они родственники и отвертеться, свалить на ошибку, а хуже того, на немотивированную агрессию со стороны клана Макса, не удастся.
   Терабайты записей переговоров между кораблями пиратов, орбитальными станциями и планетами, приказов и прочей организационной работы по попытке захвата собраны, и при необходимости будут предъявлены. Так что, пусть разбираются, без учёта кораблей пиратского клана, как уже своих, счёт, в три процента стоимости орбитальных станций, Адмирал приготовил.
   Пять миллиардов местных кредитов и, услышав эту цифру Макс промолчал, дал высказаться Шенку.
   - Что так, скромно? Кого обидеть боимся?
  
   Короткая перепалка между старым пилотом и ещё более древним Адмиралом, привычное явление в однообразности жизни на корабле, обычно развлекала, но не сегодня. Тактический экран показывал, что семь десантных ботов, три с "Хиуса" и четыре с "Джупа", упакованные сорока восьмью андроидами майора Хога, под его командованием и двадцатью тремя людьми, двумя инженерами, пилотами из ветеранов Зелийцев для приведения в норму заражённых вирусом искинов и последующего перегона кораблей, разобрали цели и стыкуются с ними.
   Если удачно, то через несколько минут на экранах рубки появится картинка и она интересовала больше чем трёп о сумме компенсации. Интересовала и, в тоже время, тревожила. Заразив искины, доработанный спецами "Элона" вирус должен был тормознуться на определённом этапе.
   Лишить экипаж доступа к управлению крейсером, что тяжёлым, что средним, перекрыть секционные люки, разбить его этим на случайные группы, без абордажных дроидов и корабельного арсенала. Полного безумия командного и подчинённых ему искинов, подобно произошедшему на "Шёпоте ночи", случиться не должно было.
  
   Это по плану, а как всё это будет выглядеть на самом деле, тревожило не только Макса. Информация от дроидов диверсантов сама по себе, но её подтверждения, человеческого голоса, Мольта, Синцова, или кого-то из инженеров, Зинта или Фоша, ждали все, и доклад Феда,
   - Мольт на связи! - вызвал вздох облегчения.
   Помня о просьбе Адмирала, не вмешиваться, Макс кивнул ему.
   -Всё на тебе... Командуй!
  
   - рубка "Хиуса"-
  
   Привычка просчитывать варианты, сопоставлять человеческое видение решения проблемы, с машинным, кластера искинов, уже который раз сыграла положительно. Одновременный захват потерявших возможность к сопротивлению пиратских крейсеров, оказался довольно простым. Пока двух, тяжёлого серии "Керо" девятого поколения и среднего, серии "Ульри" восьмого поколения, ещё два, более старых, оставили на потом.
   Благодаря дроидам диверсантам, по тяжёлому крейсеру и второй цели, среднему, на момент захвата, было известно почти всё. Местоположение отдельных групп экипажа, большей частью застигнутого врасплох, без скафандров, в обычных комбинезонах и без тяжёлого вооружения и, вроде бы, всё должно было пройти гладко, но совсем бескровным абордаж не получился.
   Нашлись три придурка из верхушки пиратского клана с абордажным дроидом, без полной информации по силам противника, устроившие бессмысленную засаду на пятачке перед рубкой. Так принято в их среде, или от отчаяния, уже не узнать. Возможный ущерб от этой авантюры закончился парой подпалин от плазмы на корпусе "Укса" и их размазанными по стенке телами.
  
   К счастью, хозяина пиратского клана Морти Лэмиса, в их среде имевшего превдоним, или кличку Хвош, там не оказалось. Чуть позже его нашли и вытащили из капитанской каюты. Если не считать полученных в горячке пары фонарей под глазом, целого и, как доложил на "Хиус" Мольт, уже созревшего к сотрудничеству.
   Вовремя... Около часа назад с "Хиусом", по стандартной и общедоступной частоте, вышел на связь хозяин системы "Электи" и, по совместительству, его отец. Некто, лэр Айе Ломис. В легальной базе данных галанета, глава торгового союза, которому и принадлежала система "Электи". С требованием прекратить безобразие и угрозой судебного преследования.
   Без результата по крейсерам пиратского клана, говорить с ним Макс не стал, лишь распорядился отправить, для ознакомления и дозревания до кондиции, выборку из распоряжений и приказов его отпрыска, по захвату пришлой корабельной группы.
  
   Очередной доклад Феда, - связь с орбитальной станцией... - на этот раз, без внимания не остался. Пришло время определиться с компенсацией и Макс, не хотевший лишний раз светиться по поводу и без него, кивнул Шенку.
   - Говори!
   Протаявшее на экране лицо крупного мужчины неопределённого возраста, судя по обстановке на втором плане, из какого-то небольшого помещения, было мрачно и его резкая фраза.
   - Вы перешли разумную черту, - вызвала искренний смех старого пилота и ответное, - заткнись, пока я добрый.
   После чего, не дожидаясь ответной реакции, Шенк вывел на четверть экрана только что полученные кадры с захваченным родственником. Морти, или по другому Хвошем, со звуковым сопровождением из его приказов и распоряжений. Короткую выжимку из перехваченного дроидами диверсантами.
  
   - Как ты думаешь лэр, на сколько лет каторги потянет всё это?
   Нейтральный вопрос Шенка, на какое-то время, повис в воздухе. Лэр Ломис смотрел на лицо сына и думал. Две минуты молчания и с его стороны прозвучал вопрос.
   - Сколько?
  
   ***
  
   - звёздная система "Юст" -
  
   Самое удивительное, что при такой, на глазок, навигации, муравьи не ошиблись. Вывели оба астероида верфи из последнего прыжка на краю древней звёздной системы "Юст", памятной Керку по многолетней службе в те времена ещё живом восьмом флоте Империи Джоре. Точку выхода довольно удачно прикрыло пылевое облако и пока, на остаточной скорости, оба астероида медленно дрейфовали к центру системы, району нахождения почти уничтоженного штаба флота, небольшая команда обитаемого астероида пыталась определить наличие, или отсутствие в ней чужаков.
   Гипотетическая возможность, что власти Аратана, по переданным им координатам, несмотря на сложную ситуацию в Империи, в моменте организуют сюда экспедицию, всё же существовала. Штаб флота древней Империи, возможные артефакты, всё это в цене и кластер искинов давал около двадцати процентов на этот вариант. Вроде бы мало, но надеяться на пронесёт, не хотелось...
   Два выхода из такой нежелательной ситуации, всё же, было. Первый из них, довольно простой, активировав артефакты уйти в прыжок, около трети толкателей ещё живы и на отрыв от преследователей их хватит. Второй, более сложный, остаться в системе и, собрав все наличные силы, дать бой излишне любознательным.
  
   В этом случае, имеющиеся у них два десантных бота за единицы обороны можно было не считать, при наличии штурмовиков у имперцев, сожгут не поморщившись, но остальное будет сюрпризом для любого. Сорок андроидов Хога с шестью "Уксами", ещё в конечной системе распределенные поровну по астероидам верфям и резерв из четырёх людей на обжитом, и всё это под защитой камня, для обороны хватит.
   Довольно маломощные двигатели астероидов, изначально предназначенные для маневрирования на орбите планеты, или места постоянного базирования, на этот раз использовались для торможения. Отсюда, к выбранной точке их остановки, от пятисот, до тысячи километров до штабного астероида, постепенно снижая скорость, двигались двое суток. Практически вслепую, на локаторах десантных ботов и на нервном напряжении. Снятом с души лишь в полумиллионе километров до конечной точки, докладом Степана.
   - Чисто! Нет никого!
   Это обрадовало всех. Из четырёх людей в этой древней системе был только Керк. В древности и в прошлое её посещение "Элона", и все разы в роли искина. Видел её совместно со всем кибер экипажем, с разных сторон, через дроидов и средств наблюдения рейдера, но без возможности зацепиться интересом за какой-то заинтересовавший тебя объект, пощупать его руками. С Петром проще, руки на месте и рад бы увидеть и пощупать, но его участию в том рейде помешала необходимость восстановления линкора в звёздной системе "Сигма".
  
   Сейчас же, глядя на обилие объектов, астероида-штаба, а чуть в стороне от него, массы разнообразных кораблей, флота Архов и Аграфских, разбитых и внешне целых, всем скопом, не разбирая правых и виноватых, одномоментно попавших под удар протонного оружия, Петро молчал. Прикидывал крестьянским умом, откуда начать и что брать в первую очередь. Благо, время для этого было.
   Из конечной звёздной системы уходили в неизвестность, что астероиды верфи с их экзотическим для человека способом передвижения, что корабельная группа с ворохом проблем и неясным местом их исполнения. Отсюда, срок встречи в этой системе определили приблизительно, с довольно большим разбегом и, по подсчётам Керка, до этого времени, около тридцати суток у них есть.
  
   Всё замеры по активации артефактов, уровня энергий и их принадлежности, бушующих вокруг помещения с ними во время их работы и гиперперехода, на всём его протяжении, зафиксированы неоднократно. В пещерных условиях астероида, без лаборатории завязанной на этот профиль и мощного кластера искинов для их осмысления, это предел, максимум, но почти месяц сидеть без дела, на это были не готовы.
   - Сколько, активировал чужих дроидов? - вопрос Керка оторвал Петра от размышлений.
   Три инженерных дроида, с помощью которых оборудовали помещения для артефактов, а потом, приводили к привычному облику пять помещений для человеческого экипажа, четыре жилых каюты и что-то вроде кают - компании с пищевым синтезатором и уголком отдыха, планировалось для восстановления кораблей.
   Но их малое число и отсутствие над ними управляющего искина инженерного комплекса, ремонт, или замену чего-то затянут надолго. Тем более, с незнакомым типом кораблей. Аграфских, да ещё и с двухсотлетней разницей в возрасте и технологиях.
   Пришлось пошевелить мозгами и выход подсказал Петро, почти не занятый в работе с артефактами и всё свободное время проводивший в технических помещениях астероида верфи.
  
   Боевых дроидов у ящеров не было, отчего-то не использовали. Возможно, по причине своей и так избыточной физической силы, или, что не лишено оснований, в связи с их верованиями. С беспристрастной точки зрения стороннего наблюдателя, зря. Дроиды у них были. Корабли, диски и прочую пустотную мелочь, строили с их помощью.
   С одним отличием от применяемых в Содружестве, под прямым управлением погонщика. Примитивный компьютер, на уровне земных, был, а общего управления искином, нет. Выверт технической мысли, но сейчас он помогал. За время вынужденного бездействия, Петро со своими помощниками, Степаном и Александром, отобрал часть дроидов, с их точки зрения оптимальных, и поменяли у них блоки управления. На такие же несложные, но откликающиеся на нейросеть.
   - Двенадцать, - откликнулся землянин и, в свою очередь поинтересовался, - планы те же, не меняем?
   - Нет! Не меняем...
  
   Годы жизни искином, наложили свой отпечаток на характер Керка и спокойный, без эмоций ответ, был в его духе, как и уточнение.
   - На лейтенанте андроидов оборона... Ищи для него пару небольших кораблей типа фрегата. С достаточным вооружением, таких, что можно восстановить быстро, заменой искинов на наши и мелким ремонтом. Протонное излучение, на ничего кроме электроники и уничтожения экипажей, испортить не могло. Передашь их лейтенанту и можешь выбирать любую цель. На меня не рассчитывай, я в штаб...
   Лорд, неосмотрительно, озвучил координаты этой системы и, до прибытия посторонних, надо там прибраться...
  
   На что, Петро невольно хмыкнул, то ли одобряя Керка, то ли придерживаясь общепринятой версии.
   - Не наше дело, - наконец, нашёлся что сказать и предложил, - бери Степу, поможет если что, - и на секунду замешкавшись, - и мне будет спокойней...
   Не проявив эмоций, что в принципе характерно для жителей этих миров, Керк уточнил.
   - Справишься с одним Алексом?
   Привычно пожав плечами, Петро усмехнулся, - Куда мы денемся с подводной лодки? Шесть дроидов и нас двое... Справимся... Штаб, сейчас важнее...
  
   ***
  
   - система "Электи" -
  
   Переговоры, или жёсткую торговлю с хозяином системы "Электи", лэром Ломисом вёл Шенк и его характер, в ней, свою роль сыграл. Не жалующий подобные образования, под чьим бы протекторатом или крышей они не находились, старый пилот отступил от просчитанной кластером Адмирала схемы переговоров.
   Спокойно, глядя в глаза торговцу, повторил за ним, - Сколько? - и, выдержав паузу, выдал, - Без учёта кораблей твоего сына, семь миллиардов кредитов. Три процента стоимости твоих активов...
   Глядя на опешившего торговца, Макс только успел ругнуться про себя, как без спросу, на нейросеть, вклинился Адмирал.
   - Не вмешивайтесь, лорд! Поздно... Уже ничего не изменишь, придётся ему помогать... - и пару секунд помолчав, - может это, и к лучшему.
   Лэр Ломис, не был бы главой торгового клана, если бы ответил сразу. За напряжённым выражением лица скрывалась лихорадочная работа нейросети, переговоры с кем-то и нетрудно догадаться по какому поводу. Три минуты молчания и выйдя из виртуала, и усмехнувшись, отрицательно качнул головой.
   - Не пойдёт! Эти два крейсера твои. Отпускаешь сына с его экипажем и я о тебе забываю.... Кредиты? О чём ты, и кто ты есть, чтобы их требовать?
  
   С кем советовался Ломис, не выясняли. Не до того и ушёл он со связи. Посчитал, что дело сделано и всё произойдёт по его сценарию. Напрасно. Наплевав на просьбу Адмирала не вмешиваться, через симбиот, Макс подключился к экспресс совещанию между четырьмя абонентами. Кроме бывшего начальника штаба восьмого флота, Шенком, Нором и Ченом.
   Попал на конец фразы Нора,... - на критический разгон реактора, от десяти минут до получаса...
   - Ну-ка, ну-ка? - вмешался он в разговор, - о чём это, Вы?
   - Прошу прощения, лорд!
   На правах старшего по званию, повинился Адмирал, - не хотел беспокоить, Вас, по пустякам. Исполняя Ваш приказ - напугать до жути, выбираем объект для демонстрации серьёзности наших возможностей ...
   - Поясни?
   Вопрос, чисто для подтверждения собственного вывода. Запущенный в искины орбитальных объектов вирус предполагал их уничтожение. Крейсера и фрегаты можно было считать уже своими, тогда что?
   - Взорвём одну из военных станций. Нор выбирает какую...
   Старики разбойники, что древние искины, привыкшие к несколько иным правилам мироустройства, что ветераны прошлой войны, в частности Шенк с Воршем, в части более жёсткого отношения к Империи и системам Фронтира спелись, и подталкивали к этому остальных.
  
   Ставили клан и его главу перед уже свершившимся фактом. На основе его же приказа - напугать... И не придерешься, сам хотел подобного эффекта, и как сказал Адмирал, к лучшему... Судя по всему, к этому выводу и шло. Андроидов абордажников, видело два экипажа пиратских крейсеров и уничтожать этих людей никто не собирался, то же самое с повреждениями от гравитационных ударов в переходах орбитальной станции и следов более мощного орудия на обломках фрегатов. Не хочет платить? Тогда, военная станция будет следующей.
   - Взорвать - то, мы взорвём, - ещё сомневаясь, в раздумьи, протянул Макс, - а что потом, иск не предъявят?
   - Не докажут,- не согласился Адмирал, - если дойдёт до взрыва, по нашему уходу из системы все заражённые вирусом искины и носители информации самоликвидируются.
   - А экипаж станции? С ним как?
   На что, Адмирал пожал плечами, - Их проблема, лорд... Перед выходом реакторов на критичный режим любой искин должен предупредить о взрыве.
  
   Со временем, на выход реакторов на критический режим, Нор немного ошибся. Искины военной станции третьей планеты, для большей наглядности выбрали её, оказались достаточно высокого класса и их сопротивление вирусу длилось дольше расчётного времени. Лэр Ломис больше не появлялся, но какая-то суета на орбите второй планеты началась.
   Искинов, начиная с командных и заканчивая кластером Адмирала и кибер экипажем "Элона" хватало для отслеживания всех изменений в парализованной вирусом звёздной системе и человеческий экипаж "Хиуса" переключился на более важные дела. К этому времени оба захваченных крейсера полностью зачистили от пиратского экипажа, согнав его в пустой складской отсек под контролем пяти андроидов и "Укса", на каждом.
   Фош на тяжёлом крейсере и Зинт на среднем, меняли искины и готовили корабли к передаче временным экипажам. Как уже привыкли, из трёх, пяти человек: двух пилотов, техника и одного, двух абордажников. Синцов с Мольтом готовились к следующему этапу, с бойцами майора Хога разобраться с двумя оставшимися, обездвиженными, средними крейсерами. Той же серии "Ульри", но шестого поколения, не столь интересного и уже не стоящего на вооружении флота Империи Арвар.
  
   Как было обещано Форни, все четыре для него, для нового легального подразделения наёмников и, из-за этого, дальнейшие планы придётся менять. Как? Макс не успел додумать, помешал вышедший на связь Синцов, с объявлением.
   - У меня тут небольшая проблема!
   Сказанное им предполагало тревогу, но выражение лица старого друга было спокойным.
   - Прикалываешься? - сдерживаясь, чтобы не выругаться, поинтересовался Макс.
   - Да нет, - пожал плечами Сергей, - проблема, в самом деле. Что мне делать с рабами? Сам посмотри...
   Сброшенный им по связи файл с коротким роликом, показывающий группу, навскидку пятнадцати человек с знакомыми ошейниками, смотрели молча. Без эмоций. Отчасти привыкли, отчасти было не до того...
   Но, всё же, Макс уточнил, - Только у тебя?... и чем они там занимались?
   - Да нет, шестнадцать на среднем и пятеро на тяже, -сказав это, Сергей усмехнулся, - а занимались, тем же что и когда-то Йорг с Вулфом. Члены экипажа с рабскими правами...
  
   Особо раздумывать было нечего, Синцов с Мольтом этот вопрос могли решить сами, но раз просят решения...
   - Заберёшь их с собой по окончании...
   Последнее слово заглушил голос Адмирала.
   - Началось, лорд!!!
   В районе военной станции творилось что-то невероятное. Резко покидающие её доки пустотная мелочь, боты, буксиры и с десяток штурмовиков. Как видимо, всё, что могло передвигаться. Глядя на это, Макс непроизвольно поежился от пробежавшего по спине озноба. Двухкилометровый шар оборонительной станции предполагал значительный экипаж и на этой мелочи всех не вывезти, а сколько их, просто, не успеет добежать до места эвакуации?
   Мы сможем остановить это?
   Его вопрос к Адмиралу, какое-то время висел в воздухе. Древний искин советовался с доводившим до ума вирус, кибер экипажем "Элона" и только через десяток секунд, вынырнув из виртуала, ответил.
   -На это не больше пяти, семи минут, после чего наше влияние на командный искин базы, а через него и на реакторы, будет утеряно. Дальше, только взрыв...
   Отступать поздно, или заплатят выкуп, или станция будет взорвана. Плохо это, или хорошо, вопрос второго плана. От бессилия что-то изменить и бешенства на хозяев системы, сквозь зубы Макса выскочило сдавленное.
   - Бл... ди! Экипаж - то, тут, причём?
  
   Буквально через две минуты выяснилось, что лэр Ломис полной информацией о ситуации на военной станции владеет и считать надвигающиеся убытки умеет тоже. Блеф не удался и, выйдя на связь, он коротко бросил.
   - Семь миллиардов будет в течении суток. Говорю под протокол! Остановите процесс...
   - Уважаю разумных людей, - не удержался от ехидства Шенк и кивнул, - сутки мы ждём...
   Экран с Ломисом погас, но нервное напряжение ещё не ушло и, от души врезав по подлокотнику пилотского кресла рукой, Макс был вынужден признать.
   - Неплохо сработали! Но по самому краю... - и уже по деловому к Адмиралу, - сутки у нас есть, - и кивнув на картинку с орбитальными станциями на тактическом экране.
   - Пусть "Джуп" с крейсерами присмотрит за этим безобразием, а мы с "Элоном" прогуляемся до их базы. Посмотрим, что там у них в закромах...
  
   ***
  
   Глава 5
  
   - опорная система гнезда Урххе -
  
   Висевшие на дыбе сородичи, два Иззила и патриарх рода, ответственные за потомство гнезда, у смотревшего на них верховного правителя народа Урххе, Айшши, ничего кроме брезгливости не вызывали. Отработанный, ни на что не годный материал и их страдания, изрезанные на ремни спины и перебитые в суставах конечности должны послужить наглядным уроком. Назиданием оступившимся при исполнении возложенного на них доверия.
   Потеряно невосполнимо много и главное в этой потере, без учёта флота, это мать гнезда и её тщательно оберегаемое потомство. Технику можно восполнить, отодвинув сроки вторжения, подтянуть с других направлений, а потомство...
   От этой мысли, в бессильной ярости, повелитель сжал кулак правой лапы. В условиях великого похода, без условий родных болот, рождение потомства, выкармливание без привычной пищи, донных личинок и воспитание, из выживших, бойцов, давалось крайне тяжело.
  
   Для этой священной цели, одиночные рейдеры гнезда, наладив связи с отщепенцами мягкотелых, таскали живой корм, их же сородичей. За небольшую плату редкими минералами и надежду выжить после захвата их территории.
   Планировали выжить... не зная, что торговля своими, в народе Урххе не приветствовалась.
   Резко обернувшись к следующему за ним второму Иззилу и ткнув в его направлении четырёхпалой кистью, правитель прорычал,
   - Определились, что пропало из системы и куда?
   Прослушав длинный список, уточнил, - Что говорят видящие, кто это сделал?
   - Без пауков подчинённого гнезда тут не обошлось, мой повелитель...
   Согнувшаяся в поклоне фигура ящера выражала смирение и тем страннее было продолжение его фразы, - видящие это не ощутили, но есть доказательства присутствия второй стороны. Совместной атаки на родовое гнездо местного паучьего улья и мягкотелых.
  
   И успокаивая вскинувшегосяся повелителя, - пауков я найду, клянусь жизнью, а мягкотелых, - на секунду прервавшись, подбирая слова, - с мягкотелыми сложнее, их поиски надо поручить нашим поставщикам. Трое из них ещё тут и этот ценный материал их заслуга...
   - Давай их сюда!!!
   Рык громадного, изрезанного ритуальными шрамами, ящера, заставил второго Иззила метнуться к, уже открывающимся, дверям и ткнув в сторону стоящих в ожидании трёх людей, распорядиться.
   - К повелителю!
  
   ***
  
   - борт "Элона" -
  
   Нервное напряжение последних дней, финальные события в системе "Электи", из которой ушли только на вторые сутки после обязательства лэра Ломиса - под протокол. Задержка случилась по простой, банальной причине удалённых от цивилизации звёздных систем, недостатка, в пяти имеющихся в ней банках, достаточного объёма денежных средств.
   В итоге, треть средств получили наличными, кредитными чипами по пятьсот тысяч каждый, остальное распределили по пяти счетам. Двум отрядным и личным доверенных членов экипажа. Шенка, Зорга и Морица. Всю сложность прохождения по грани, когда твоё не так понятое действие могло сломать это шаткое равновесие вспоминать не хотелось.
   Глушение киберами "Элона" вируса, сначала на гражданских орбитальных станциях, а перед уходом, на военных. Не совсем полное, с командой залечь на дно, уйти в периферийные информационные сети, а между этими операциями шмон на пиратской базе и после него, перемещение туда разоружённых экипажей призовых кораблей.
  
   Найденных рабов, всего сорок три человека на крейсерах и двадцать семь на обслуге базы, больше половины из последних женщины, с пока ещё не ясной целью, забрали с собой. В общем, повеселились и из системы уходили перегруженными. Два фрегата на спине "Джупа" и все четыре крейсера своим ходом. С минимальными экипажами, только на перегон в соседнюю звёздную систему. Короткий прыжок длительностью трое суток в сторону от общепринятого маршрута в Содружество, с двумя задачами. Сбить со следа любопытных и уже в ней разделиться.
   "Хиус" с крейсерами, "Фебой" и "Нордом", как и планировалось идёт в сектор Диких миров на соединение с мобильной базой и, уже вместе, через червоточину в систему почти погасшего красного карлика. С планетой гигантом и двумя меньшими, боевыми действиями той войны, разбитыми в каменное крошево. Предварительно, там планировался их крайний форпост обороны и не мешало бы исследовать её пространство, и как-то обозначить. Собственным именем, или буквенно цифровым кодом.
   Меняется задача "Элона" и "Джупа". Вместо того, чтобы прямо идти в опять же безымянную систему где оставили "Шёпот ночи", придётся, до срока назначенного родственникам ветеранов зелийцев, завернуть в звёздную систему "Тикса". В сопровождении трофеев, крейсеров для подразделения Форни, прыгнуть в сторону от запланированного маршрута. Встретиться с полковником и его группой и обговорить все нюансы, основные принципы и маркеры совместной работы.
  
   На "Элон" перешёл только Макс и то по требованию Линни для возобновления прерванного лечения. В регенераторе и изматывающей физиотерапией в тренировочном абордажном комплексе, с его наставником, и вытекающими из этого удовольствиями. Потом, вывихами и разбитыми в кровь конечностями. Как это ни странно, но предыдущий цикл, до выхода в пространство "Электи", помог снижением частоты приступов головных болей и, несмотря на сложную ситуацию, почти восстановившейся до прежнего уровня работоспособностью.
   А она требовалась и часть нервных клеток, спаленных неприятностями в "Электи", частично восстановило событие в медотсеке Линни. Выход из капсулы клонирования Улма Херца. В отличие от случая с Керком, когда весь процесс начинался из ничего, мизерной частички биологического материала, сейчас, используя уцелевшую голову и мозг, капсула восстанавливала тело. Отсюда, меньший срок и тот же сто процентный результат, сохранивший память и навыки двухсотлетнего, молодой Улм.
   Двум другим пациентам Линни, пилотам "Зеторов": майору Альби и капитану Уфри, повезло меньше, у них полная перезапись личности и такое же восстановление тел, времени требует вдвое больше. Херцу, можно сказать, повезло, в отличие от них, попавших под удар мощных гравитационных орудий треугольников, или "Дельта", ручные пушки ящеров выдавали значительно меньший импульс.
  
   По этому случаю, с целью отметить второе рождение ветерана и вспомнить старое, Макс собрал всех, с кем начинал. Из двух экипажей, "Элона" и прижившегося на его спине "Игла". Кибер экипаж, во главе с Нором, Витю, Игоря, Николая и Чена.
   Глядя на расслабившихся после приёма согревающего, какой-то элитной выпивки давно исчезнувшей Империи, Максу невольно вспомнились первые месяцы их жизни в чужом мире. Лёгкий крейсер Винкла, носящий сейчас имя "Игл", потом "Шёпот ночи", их капитанские каюты, его каюты, где вот так, без задней мысли, по дружески было выпито и решено немало.
   В тогда ещё чужом мире такие посиделки служили отдушиной. Тогда, а сейчас?
   В пол уха слушая Улма, - Помню, падающих сверху яшеров и страшный удар..., - Макс невольно задумался.
  
   Насыщенные событиями два года поменяли его и попавших вместе с ним на корабль Винкла кардинально. Трое из них, оба студента, Виктор и Игорь, и бывший земной терапевт за этим столом. В несколько другой роли, физической форме и изменившиеся внутренне.
   Характером, отношением к опасности и за это короткое время видевшие много крови. Человеческой, Архов и Грорхов, или как их там, Урххе. Странно, но во всех трёх случаях красной. Всего этого не было бы, если не Чен...
   Вспомнив мучивший его вопрос, Макс поднялся из за стола и, выходя в соседнюю комнату, поманил его за собой.
   - Секреты? - совсем неотличимо от человека поинтересовался андроид, - нейросети забываешь?
   - Не хочу выглядеть тупым болваном, - огрызнулся Макс, - у нас в компании не принято разговаривать на непонятном для присутствующих языке. Зависаешь..., разве не замечал?
   Чен, усмехнулся, - издержки цивилизации, куда от них денешься, - и без перехода, - я так понял, что у тебя ко мне что-то серьёзное?
  
   - Серьёзное, - не стал спорить Макс, - даже два вопроса. Пусть народ расслабится, а мы поговорим. Нор с командой и отсюда услышит...
   - Из любой точки корабля, лорд! - мгновенно откликнулся командный искин.
   Какое-то время помолчали и, не сбивая рабочего настроя, Макс поинтересовался.
   - Встреча с Форни, надо бы как-то проверить их на закладки. Скрытую агентуру... Сможешь сделать незаметно?
   - Сложно, - не раздумывая признался искин диверсанта, - связь через нейросеть гарантирую, а как заглянуть в её архив, не знаю, нет опыта.
   На интерфейсе нейросети, или симбиота, в последнее время Макс воспринимал их одним целым, замигал значок срочного вызова и идентификатор просившего связь.
   - Линни!
  
   Её последние дни в качестве искина и врач "Элона" использовала их по полной, подгоняла сложные и немного затянувшиеся вопросы. После удачной операции по внедрению ложной памяти оставшимся в живых членам экипажа "Хитора", это приведение в норму психики пациентов.
   Спасённых из откормочных капсул инкубатора, с почти той же проблемой, рабов арварцев, различные тесты и исследования на разумность группы приматов. Такая занятость могла подразумевать проблемы и мысленно скомандовав допуск на связь, Макс услышал.
   - Лорд! Я попробую, - и опережая готовый соваться с языка вопрос, - удалённо просканировать память нейросети.
   Несколько мало понятных терминов между Ченом и Линни, после чего искин диверсанта был вынужден согласиться.
   - С последним временным периодом, должно получиться. Будем пробовать...
  
   - Пробуй, пробуй, - буркнул под нос Макс и меняя тему, - там капсула клонирования освободилась. Для тела Нора..., - и не отводя от Чена глаз, - подбирай донора для тела и готовься. Следующая твоя...
   Задумка дать полноценную жизнь Чену появилась давно и сопротивления личности, когда-то офицерского искина диверсанта, а сейчас андроида с той-же квалификацией, не вызвала. Может, от интереса попробовать каково это быть живым из крови и плоти, а может и от желания воплотить в реальность мечту всей своей многотысячелетней жизни.
   Как бы там ни было, но суть от этого не менялась. Удача с Улмом Херцем подгоняла с решением назревшей проблемы. Не то чтобы слишком явной, мешающей жить, но разница в статусе несколько напрягала и, самое главное, имелась возможность всё это исправить.
  
   ***
  
   - борт "Элона" -
  
   В промежуточный, находящейся в стороне от оживленных маршрутов, унылой и необитаемой звёздной системе, задержались на двое суток. Надо было убедиться в отсутствии погони, или посланного по следам ухода в гипер разведывательного корабля, а при их наличии отрубить этот хвост и второе, более важное, перетасовать экипажи и разделить корабельную группу.
   Неожиданный трофей, в виде четырёх крейсеров и двух фрегатов, усложнил задуманное ранее. Прежде всего, человеческим фактором. Отсутствием достаточного числа проверенных временем исполнителей. Из четыреста семидесяти девяти освобождённых из инкубатора ящеров, добровольно согласившихся на контракт, около сорока человек имели отношение к пустотой работе.
   На разных специальностях, от пилота до техника, но только у пятерых изученные военные базы знаний и практический опыт их применения. Но как ни крути, этот фактор ничего не значил, доверить совсем чужому человеку крейсер, или фрегат, пусть и устаревший, не поднималась рука. Как и рабам из "Электи", с которыми, пока не разбирались, кто, откуда и почему раб. Разве что сняли ошейники, но до выяснения держали в изолированном помещении. Некогда...
  
   Пришлось действовать по старому проверенному временем методу. Через недовольство капитанов кораблей, выдергивать людей из их экипажей. Недовольство, больше, показное, для порядка, понимали, что надо и без этого не обойтись...
   По ходу, скорректировали состав передаваемых Форни кораблей. С подачи кластера Адмирала и по здравому размышлению собственными мозгами, оставили для него три крейсера. Тяжёлый и два средних. По профилю работы создаваемой группы, нужны два, три транспортных корабля уровня "Фебы" и выше, и если считать крейсера охраной конвоя, то их придётся приобретать.
   В долевом участии, или брать все расходы на себя? Последний вопрос не решён, ждёт встречи с Форни и в звёздную систему "Тикса", не считая трофеев, как и планировали раньше, идут три корабля. Линкор "Джуп" и "Элон" с "Иглом" на спине.
  
   По идее, на то чтобы переговорить и окончательно определиться с заданием для Форни, с необходимым для первоначального обустройства в далёкой звёздной системе, хватило бы и пары кораблей. "Элона" с "Иглом". Рейдер Джоре, по своему обыкновению, в невидимости и лёгкий крейсер на виду, в качестве основного. Под защитой трёх трофейных крейсеров, это бы выглядело внушительно.
   Линкор, с посадочных местом на его спине, брали с одной целью, забрать из захоронки "Шёпот ночи". По быстрому, не влазя в ремонтные работы по замене прыжкового двигателя и сгоревшей электроники в неприспособленном для такой работы месте. Для этих целей есть, уже заждавшийся их возвращения, Зик с мобильной верфью, но только чуть позже. По исполнению задуманного, встречи в системе "Юст" с верфями астероидами, их грузом и, само собой, с группой Керка.
   С кораблями по обоим направлениям определились быстро и без споров, проблема возникла с распределением людей, членов клана. Кто, куда идёт. В систему Диких миров к мобильной базе и дальше через червоточину, или, более сложный и длинный маршрут, через "Тиксу" за "Шёпотом ночи" и уже с ним в систему "Юст". По другому, с Максом, или под командованием Зорга и Морица.
  
   До Диких миров, два прыжка, до "Шёпота ночи", а потом до "Юста", по прямой и без неожиданностей, около пяти. С неожиданностями, в виде случайной встречи с кем-то, до семи и этот фактор значительно большей опасности свою роль сыграл. На линкор и "Элон" перевели двенадцать "Зигфи", доведя их численность до двадцати и в дополнение десяток более лёгких Аграфских "Зеторов". В качестве личной защиты кораблей, дополнили до тридцати боевую группу андроидов майора Хога.
   По людям оказалось тоже непросто. Как ни хотелось Максу забрать всех старых, из первого экипажа, и за время рейда обсудить с ними накопившийся ворох проблем. Не получилось. Зорг, Шенк, Ворш, Фош, Мориц, Мольт, кластер Адмирала с ним самим, и ещё много, идут к мобильной базе, а уже на ней, с помощью её мощного узла связи, можно будет пообщаться. Держать друг друга в курсе дел. Техника Империи Джоре это позволяла.
   Синцов и почти вся первая команда, за исключением ушедшего с Керком Петра, шли с Максом. Как в добрые старые времена, но чуточку по другому оснащёнными и достаточно опытными в политических раскладах Содружества и не только его. С настроением играть свою роль в этом мире.
  
   ***
  
   - резиденция Императора Винкрафта-
  
   Вопреки привелегии беспрепятственного прохода в кабинет Винкрафта, на этот раз, главу внешней разведки Империи лорда Корди продержали в приёмной достаточно долго. По собственному времени нейросети двадцать две минуты и когда адъютант, полковник гвардии, кивнул ему на броне дверь, со словами.
   - Проходите, лорд, Император ждёт Вас, - терпение его уже было на исходе.
   Достаточно серьёзный материал по случаю в системе Фронтира "Электи", произошедшему буквально на днях, трое суток спустя, жёг руки.
   Привычная и долгая процедура идентификации охранными системами кабинета и всё это время Император терпеливо ждал. До момента, когда лорд Корди подошёл к его рабочему столу.
   - Что на этот раз?
  
   Для понимания, что случилось что-то из ряда вон выходящее, не надо было иметь большого пси... Мрачное выражение лица главы Имперской разведки говорило само за себя. Посторонних в кабинете Императора не было и скрывать эмоции от друга детства Корди не захотел, а его заявление, - Мой лорд! Я не справился... , прошу отставки, - запутало Винкрафа ещё больше.
   - С чем, не справился!!! - впадая в бешенство, рявкнул он, - поясни толком, без истерики...
   Окрик, произвёл требуемую реакцию, успокоил Корди и пока перед взором Винкрафта разворачивалась короткая выжимка из недавних событий в не столь далёкой системе Фронтира, его мозг, а по его команде кластер искинов, анализировали увиденное.
   Следы гравитационных ударов в переходе орбитальной станции, более мощные, уже из корабельного орудия на размочаленных корпусах фрегатов, не воспринимались новостью, при наличии ящеров, кто-то мог их заиметь. Использовать трофей в своих целях. Более важное и новое давала информация из памяти нескольких членов экипажа при захвате их кораблей.
  
   Странными и, до сего момента, неизвестными, почти в полтора раза выше и настолько же массивнее обычного человека, абордажниками.
   - Дай угадаю, - остановил Винкрафт порывавшегося пояснить лорда Корди.
   - Наш общий знакомый выжил и решил отметиться, напомнить о себе, - а на его признание, - упущенный мной, - жёстко заметил.
   - И ты, предлагаешь, ловить его, мне? Не выйдет! Твой прокол, ты и исправляй!
   После чего, в ускоренном темпе ещё раз прокрутив доставленный лордом файл, остановил изображение на заинтересовавшем его моменте. На смазанной фигуре громадного абордажника.
   - А это, как я понимаю и есть андроид древних... Внушает... Значит, наш друг решил открыться, показать свою силу... и надо думать не всю... Значит, есть нора, где может спокойно отсидеться, переждать...
  
   Оторвавшись от объёмного изображения, деловым тоном потребовал, - Намётки по нему, планы, есть? Выкладывай!
   Несколько вариантов, предложенных воспрявшим духом Корди, Император забраковал с резюме, - Слишком большие силы, не ко времени.... Надо что - то по проще, чего он от нас не ждёт.., - и без перехода.
   - Проверь версию его появления в нашем пространстве. Что-то мне помнится, тогда речь шла о пиратах, освобождении из рабства и вроде бы он собирался наведаться домой... В нашем с ним разговоре такая фраза проскочила... Найди, кто это сделал, когда и из какой системы их взяли... Привлекли к этому его кураторов, твой отдел в шестом флоте... Пусть ищут концы, его слабое место.
   Дождавшись согласного кивка Корди и слов, - Сделаю мой лорд! - перешёл на другую, тревожащую Императора тему.
   - Харг, его забери! Теперь, под реальной угрозой, сданная им нам, база в системе "Юст"? Что там с корабельной группой, ушедшей туда? На связь, не выходили?
  
   ***
  
   - система "Тикса", борт "Элона" -
  
   Пять суток гиперпрыжка на этот раз пролетели быстро. Почти полный состав первого экипажа, по старой памяти разговоры под лёгкие напитки, всё это скрадывало тревогу за будущее, загоняло её на потом. После встречи с Форни.
   Из промежуточной звёздной системы "Элон" уходил последним, дождавшись исчезновения в воронках гиперперехода корабельной группы Зорга, потом трёх трофейных крейсеров для Форни и последним "Джупа". Большая скорость передвижения в гиперпространстве предполагала, что в конечной точке, звёздной системе "Тикса", рейдер Джоре будет первым.
   Так оно и получилось. Чернота обычного пространства, три планеты и куча различной величины и назначения пустотных объектов, от пяти гражданских орбитальных станций и полноценной оборонительной призмы из семи военных, и ни следа своих кораблей. Как и запросов от диспетчерских и полицейских служб.
   "Элон", а с ним и "Игл" на его спине, не видели.
  
   - Ну что ждём своих и вызываем Форни?
   Вопрос Макса можно было адресовать к любому из присутствующих в двух руках, древнего рейдера, или лёгкого крейсера на его спине, но ответил Нор. Как всегда, в общении с ним, вежливо и уклончиво, - Как прикажете, лорд!
   Последние дни, после начала процесса выращивания для него тела, командный искин стал излишне осторожным. В высказываниях на подобные темы и в общении с главой клана, Максом. Опасался отработки назад, или так казалось, но, по любому, понять его было можно. Бывшему человеку столько лет просуществовать искином, не пожелаешь и врагу.
   - Тогда ждём, - согласился Макс сам с собой и повернувшись к Сергею, - идём попьём кофе. Нор вызовет...
   Всё это суматошное время вживую, не через связь, друзья общались не часто и эти пять суток нагоняли упущенное. В основном на тему будущего. Что и как получится из затеи образовать на территории бывшей Империи Джоре независимый анклав в ещё нетронутой цивилизаций звёздной системе.
  
   Харви, его формируемой команде, а конкретно Форни, в этом деле отводилась особая роль связующего звена с мирами Содружества. Единственное что мучило, не давало покоя, насколько глубоко можно посвящать в свои дела и тайны, полковника.
   - Сюда его тащить? - думая о чём-то своём, поинтересовался Сергей.
   На встречу с Форни идёт он с небольшой группой абордажников и Ченом. Мирная и нейтральная, торговая звёздная система, от такого словосочетания уже давно отвыкли, и на встречу придётся идти почти голыми. Без абордажным скафандров, смотревшихся бы здесь дико и тяжёлого вооружения. С пукалками, игольниками и станерами. Непривычно, немного дико и отсюда этот вопрос.
   - Всё зависит от Чена с Линни, - вздохнул Макс, - как они сработают. Если с Форни чисто, то сюда. Сам понимаешь, что игры закончились. Его надо жёстко вербовать, - и на секунду задумавшись, - по полной. Вплоть до показа конечной точки...
   - Одного его? - уточнил Сергей.
   На что Макс только пожал плечами, - Линни определит, не знаю как это выйдет через Чена, но будем надеяться что не ошибётся.
  
   Доклад Нора, - Лорд! "Джуп" в системе, - прервал разговор и потянувшись, Макс удовлетворённо констатировал.
   - Сергачёв, наконец-то... Идём пообщаемся и перебирайся на крейсер.
   Оба, с сожалением, поднялись из удобных, расслабляющих организм и успокаивающих нервы кресел, фишке из Империи Джоре. Больше из-за Сергея, которому надо было двигать к переходу на, пока ещё, пристыкованный "Игл". Выполнять задуманное, встречаться с полковником Форни и, главное, обеспечить Чену возможность прощупать его память. Как? В медицинские термины Линни Макс не лез, главное, получилось бы...
   В системе началась привычная суета, запрос из диспетчерской службы системы о принадлежности линкора и целях его прибытия в систему "Тикса", обмен идентификационными кодами и после него выход трёх патрульных крейсеров для досмотра. Как принято в Содружестве, дистанционного с помощью всеволновых радаров и только при обнаружении запрещённого к ввозу в звёздную систему, обычного обыска таможенниками.
   В этой суете, никто не заметил, как "Игл" соскользнул со спины "Элона" и, через некоторое время, вышел из невидимости рядом с линкором.
  
   - Вызывай!
   Команда Макса адресовалась Нору и через короткое время,
  одновременно с проявляющимся на экране знакомым лицом, командный искин доложил.
   - Лорд! Полковник на связи.
   Вопреки ожиданиям лицо бывшего куратора было хмурым, не выражало радости от встречи.
   - Ты что, лимон съел, - на автомате поинтересовался Макс и увидев непонимание, спохватился.
   - Фрукт наш, кислый, - и откинув шутки, - Проблемы? Все твои тут?
   - Есть немного, - не стал отказываться Форни, - потом о них, - и перейдя на деловой тон.
   - У нас фрегат в доке орбитальной станции второй планеты "Цинти". Где и когда встретимся?
   На одном из экранов рубки замигала точка на орбите второй планеты, Нор посвечивал местонахождения Форни и, бросив на него взгляд, Макс хмыкнул.
   - Тогда жди "Игла", закончат с таможней и Серёга с тобой свяжется. Договоритесь сами, где и когда...
  
   Всё два часа, пока один, за одним выходили из прыжка три трофейных крейсера, их неизбежный досмотр и неспешное движение "Игла" к месту стоянки фрегата Форни, как это практикуется в обжитых звёздных системах, под управлением искина диспетчерской, Макс просматривал собранные Нором материалы.
   По здешним центрам отдыха, не сказать что супер фешенебельным, но последнее ничего не значило. После такого, многомесячного и полного опасностей, спаленых нервов, рейда, перед новым, возможно, ещё более продолжительным, людям надо было дать отдых.
   Всем, включая и его самого. С вином до поросячьего визга и морды в салате и женской лаской. Кому удастся нормальной, по согласию сторон, кому нет, с покупной... Основная группа Зорга, расслабится добравшись до мобильной базы. В её апартаментах и зонах отдыха, с её парками и озером. К тому же, в полутысяче человек пополнения, чуть не половина женщин. По меньшей мере на пять, семь лет одиноких.
   Сайты знакомств тут были и в большом колличестве, но лучше бы без них, не оставлять следов в информационном поле местного интернета. Найдут друг друга и состыкуются без посредников. Каким местом, это уже второй вопрос и никого из посторонних касаться не должен... Главное, что своё обещание разнообразить жизнь, заполнить её смыслом, Макс и команда выполнили.
  
   Он настолько увлёкся сопоставлением и выбором одного из пяти отобранных искином пансионатов в горном массиве на третьей планете, что с досадой отвлёкся на доклад Нора.
   - Лорд! Синцов на связи!
   - Соединяй, - со вздохом согласился Макс.
   Знакомая картинка кают компании "Игла" и пять человек, Синцов, Чен и Форни с двумя помощниками. Уже виденным полковником Зором Отегой и вторым, по его внешнему виду, тоже прошедшим через врачей клана, но незнакомого Максу.
   - Майор Лин Уитт, - заметив его взгляд, представил Форни, - мой второй зам.
   Обычное, в таких случаях, начало разговора ни о чём, как дань вежливости, или хорошим манерам. До момента прихода через нейросеть подтверждения от Нора, что Лиинни начала получать от Чена информацию. Каким образом, не уточнялось, но по всему, квалификация диверсанта помогла, нейросеть производства Содружества не заметила взлома и проникшего в её память лёгкого и безвредного вируса.
  
   С одной целью, просмотреть интересующий их отрезок времени, после чего вирус, без вреда для объекта, должен самоуничтожиться. Как бы ни было заманчиво, но тотального контроля за своими людьми Макс не хотел.
   Занять Форни и его людей было чем, обещанные крейсера, тяжёлый и два средних, их ТТХ и реальное состояние механизмов по результатам глубокой диагностики инженерными комплексами. Два прыжка и передышка в промежуточный системе провести её позволила и теперь оставалось одно, решить, где устранить выявленные ей неполадки.
   Вопрос о приобретении транспортников, а заодно и о причине мрачного настроения Форни, только обозначили, без конкретики. Макс ждал результатов от Линни и когда тройка полковника начала нервничать, перекидываться недоуменными взглядами, на интерфейсе его нейросети замигал значок вызова от Линни.
  
   - Лорд! Он чист... Глубоко мы не лезли, но с момента Вашего первого разговора, постороннего влияния не обнаружено.
   - Ты уверена? - ещё сомневаясь и дуя на холодную воду, так же по нейросети уточнил Макс.
   - Абсолютно! - и через секунду, озабочено, - как и в том, что у нашего друга, а через него, и у нас проблемы.
   На что, Макс невольно хмыкнул, - как же без них, без них мы не можем.
   Ирония это, или досада, но сути не меняли оба чувства. Полковника Форни, срочно, требовали в центральную резиденцию его бывшей службы. С какой целью, догадаться было несложно, что он и сделал. Связался с обоими сыновьями и предупредил о проблемах, вплоть до тайной точки встречи на всякий пожарный.
  
   - Не хочет обратно, - скорее для себя буркнул Макс.
   На автомате, по нейросети, за время жизни в Содружестве эта премудрость затруднений уже не вызывала и получил ответ от Нора.
   - Вы правы лорд! Не хочет и это нам на руку...
   Камень с души и не только у Макса, до случая с гибелью "Шёпота ночи" к полковнику относились как к своему и пройденная им проверка эти отношения возвращала. С его двумя помощниками, или заместителями, результат будет чуть позже и это уже не так критично.
   Словно угадав и собравшись с духом, Форни, всё же, сказал о своей проблеме.
   - Не знаю, как быть, - крутнув головой, начал он, - не хочу подставлять новое дело и в то же время... - короткая пауза и полковник решился, - меня вызывают в центральную резиденцию и ничего хорошего, от этого, я не жду...
   - Вот об этом поговорим отдельно, - остановил его Макс, - тут, у меня на корабле. На это время вашей команде будет чем заняться, - и продолжил, - мы тут сделали подборку по необходимым для работы транспортникам. Файл к Вам ушёл, посмотрите с коллективом, обсудите и прозондируйте по своим каналам возможность их приобретения. Суток хватит?
  
   Профессия военного приучает человека быстро адаптироваться к изменению ситуации, адекватно реагировать. на неизвестную до этого момента вводную и следующие слова Макса,
   - Для согласования, крейсер с Ченом остаётся с Вами, а Ортса с Сергеем, на это время, я забираю, - особого удивления не вызывали.
   Как не удивился и Сергей. По общей связи Макс с ним не общался, но надо думать, знавший обо всём Чен, не оставил друга в неведении. Доложил об удаче с зондированием памяти.
  
   - Орст Форни-
  
   Как и ожидалось, Макс на встречу не прилетел, шифровался, не хотел давать повода его бывшей службе, внешней разведке Империи. Для контакта прислал хорошо знакомого ему Синцова. Как показалось старому разведчику, собеседники по ту сторону экрана чего-то ждали и, оттого, начало разговора вышло вылым, за исключением обсуждения достоинств и недостатков пригнанных в систему крейсеров, на отвлеченные темы.
   Всё поменялось к его завершению, неожиданным и, оттого, вдвойне приятным предложением по выбору транспортных кораблей для предстоящей работы и приглашением его в гости. "Игл", в кают компании которого и говорили с линкором, для связи и консультаций по этому не простому вопросу оставался тут, на платной парковке нижнего яруса орбитальной станции.
   На линкор, к Максу, предстояло добираться десантным ботом и странности начались на лётной палубе "Игла", с его незнакомой конструкции. Размерами чуть больше привычных, хоть Имперских, хоть Аграфского "Кордиса", с матово чёрным аэродинамически зализанным корпусом и короткими скошенными назад крыльями, к тому же с обратным V, аппарат ни на один из них не походил. Выглядел хищно и чуждо.
  
   - Универсальный, пустота и атмосфера, - на автомате, отметил про себя, Орст, а вслух, спросил у стоящего рядом Синцова.
   - Что это? - и несмотря на многолетний флоткий опыт, голос его чуть дрогнул.
   На что, Синцов, не удержался от лёгкого, предположительно успокаивающего хлопка по плечу, - Не бери в голову. Бот, как бот... Не хочу портить сюрприз, на корабле Макс, сам, расскажет...
   - Умеешь ты успокаивать, - крутая головой и проходя по десантному отсеку, несколько иному, но похожему на привычные, Имперские, к сдвинувшейся в сторону при их приближении броне двери пилотской кабины, негромко пробормотал Орст.
   Привыкший к анализу мозг, уже поднапряг нейросеть на поиск аналогов, на всякий случай и без выхода в информационную сеть Содружества. Хотя и так было ясно, результата не будет, то к чему стремился его бывший шеф, лорд Корди, перед ним.
  
   - Джоре? - переводя глаза от одного незнакомого предмета на другой четырёх местной пилотской кабины, поинтересовался он и не дождавшись от Сергея ответа, - не боитесь открываться?
   - Поздно бояться, - не обращая внимания на поменявшееся на панорамном, почти на сто восемьдесят градусов, экране, картину лётной палубы на черноту космоса и, мимоходом, пояснив, - управления не требует, искин рулит, - повторил, - поздно бояться, мы такого наворотили в "Электи"... Все подробности чуть после, на корабле, наслаждайся полётом...
   Второй ряд, в котором расположился Орст, скорее всего, был предназначен для командного состава. Удобные, охватывающие тебя кресла, в отличии от применяемых сейчас захватов, гравитационные поля, чьё действие Сергей продемонстрировал, широкая тумба между ними и висящая над ней, на уровне глаз, объёмная карта звёздной системы, всё это впечатляло.
  
   Но не настолько, чтобы отдавшему флоту больше пятидесяти лет, потерять голову. Более продвинутая чужая техника... Единственное, что в первые минуты маневрирования, отхода от станции и резкого, неощутимого в пилотской кабине разгона, спросил Орст, это, - Как я понял, мы под маскировкой?
   - Ну да. - согласился Сергей, - местные средства нас не видят, - и уточнил, - и не только местные...
   Орсту, осталось только хмыкнуть, про себя, - Ну, ну... Поспешил лорд Корди..., - и коротко, и ёмко, выругаться, - Мудак!
  
   ***
  
   - борт "Элона" -
  
   Серьёзный разговор с полковником Форни смогли начать лишь через два часа после посадки бота на лётной палубе и встрече его экипажа четвёркой андроидов майора Хога. По принципу, если бить по мозгам, то сразу и по полной. Немного просчитались...
   За два часа полёта к "Элону" на чужом для Содружества десантном боте, старый разведчик сложил два плюс два и разве что дёрнулся при виде этих громил.
   -Как я догадываюсь, это не линкор?
   Кивок Синцова на этот вопрос и короткое, - Потерпи пару минут. Всё расскажут...
   И сейчас, по прошествии этого времени, когда основное, что решились ему рассказать, как-то усвоилось в голове, назрел вопрос.
   - И как долго, всё это ты собирался скрывать от Империи?
   После короткой экскурсии по рейдеру у всех разыгрался аппетит и перекус, Нор организовал в капитанской каюте. Поначалу без своего присутствия, только на троих и на этот вопрос, Макс только усмехнулся.
   - Ну, "Элон" мы не собирались светить, весь путь до конечной системы провел под маскировкой и вернулись бы так же, а абордажники Хога.... Не уйди вы тогда, то инкубатор брали бы вместе и с их участием. Что, впрочем, так и было.
  
   На долгую минуту замолчав, как бы раздумывая, стоит ли говорить дальше, закончил.
   - Орст! С Империей у нас, всё! Пройденный этап. За смешную цену предложили им технологию омоложения, - и бросив взгляд на задумавшегося полковника, - и что имеем? Кстати, что там у тебя с ними за проблемы?
   - Да всё те же, с Вами связанные...
   Суть дела была в начавшемся давлении на Форни. Почти спокойное, по согласию обоих сторон, увольнение со службы, среднего размера выходное пособие, что-то вроде пенсии на год. В привычном, Земном понимании, обязательного денежного содержания выслуживших срок по контракту, в государствах Содружества не существовало.
   Не практиковалось. Приличные оклады, надбавки за боевые, выслугу лет и особые заслуги, позволяли откладывать на будущее. Конфликт с лордом Корди, особые заслуги съел, но первое время после увольнения его не тревожили. Проблемы начались неделю назад с вызова на связь с центральной резиденцией его бывшей служб.
  
   Незнакомый полковник, как он представился, из отдела внутренней безопасности, интересовался командой Макса. Откуда появились, с чьей помощью и прочими подробностями. Ссылка на хранящиеся в отделе шестого флота, в памяти служебного искина, материалы, сработала не на долго. Через трое суток, Форни дёрнули снова, на этот раз вызовом явиться лично.
   - Не хочу! - мотнул головой полковник, - удалят имплант препятствующий ментосканированию и проведут процедуру принудительно. В лучшем случае за раз, а то и два, три раза... Не хочу!
   - Фигня делов, не бери в голову, - коротко резюмировал слушавший его монолог Макс.
   - Твои замы, без тебя, справятся? - и дождавшись согласного кивка Форни, - поменяем идентны твоей нейросети, прогуляешься с нами до конечной системы, а за это время забудут...
   - Каким образом?
   У полковника сработал служебный инстинкт на новое, неизвестное и спохватившись, смущённо улыбнулся.
   - Служба. Никак не отвыкну...
  
   - Может и не надо, - поднимая налитый Сергеем бокал, с чем-то вроде виски из запасов Нора и пододвигая к Форни его, задумчиво проговорил Макс.
   - Нам не помешает своя служба, - прервавшись на слове, громко спросил, - Нор! Твоё мнение об этом интересе к нашему прошлому?
   Проявившийся из воздуха командный искин, заставил полковника вздрогнуть, а слова, - Мало данных, лорд! Будем изучать и пополнять информацию. Подключимся к здешнему отделу их службы, - невольно покачать головой.
   - И что так просто?
   Молчавший до этого момента Синцов, усмехнулся, - проще, чем ты думаешь. Из офиса Ли, Шохриэля получаем информацию, а от вашей задрипанной службы... Не занимались мы ей до этого момента.
  
   Полковник Форни не был бы разведчиков, пусть и бывшим, если бы не спросил, - вот ты это сказал, а не боишься что я сбегу с этими сведениями, в тот же местный офис?
   Ироничный смешок Сергея и короткое покашливание Макса в попытке скрыть смех и Орст всё понял.
   - Проверили меня? Как?
   Судя по всему, Форни теперь никуда не денется. Не здоровый интерес центральной резиденции к нему, ничего хорошего не предвещал и Макс не стал юлить, и отнекиваться, - Есть технология... Какая, потом, спросишь у Линни. Кстати, оба твоих зама тоже чисты, можно с ними работать.
  
   ***
  
   - система "Тикса" -
  
   Живописное озеро в окружении скал, небольшой, курортный посёлок из одно этажных коттеджей и три двух этажных здания на его берегу. Не слишком фешенебельный курорт, в переводе на земные мерки на четыре звезды, идеальное место отдыха для не желающих излишней огласки.
   Из минусов, дорого. Почти пятьдесят тысяч в сутки за всё удовольствие. Сервис похожий на земной - всё включено, где под словом всё подразумевалась и оплаченная любовь. Последнее, при желании. Десять суток до назначенного ранее срока сбора родственников экипажей клана надо было ждать и чем-то заниматься кроме банальной попойки.
   Оставив на "Джупе" вахту рубки, меняющуюся через двое суток с доставкой в курортный посёлок и безсменных андроидов Хога для охраны линкора.
   С рейдером Джоре было проще, он от рождения под управлением кибер экипажем и в состоянии полной боевой. Кроме того, десять "Зигфи" под управлением его штатных андроидов диверсантов и два боевых звена Хога. На всякий случай, во избежание повторения недавнего случая. Попытки захвата кораблей в системе "Электи" мелким пиратским кланом.
  
   Командный состав: Макс, Синцов и Сергачёв, с одной стороны и Форни, со своими заместителями, с другой, отдых совмещали с работой. В не равном соотношении в пользу работы. После суток проведённых на борту "Элона", на период организационных мероприятий, полковник вернулся к своим людям. Без рассказа, где был и что видел.
   На таком, своём поведении, настоял сам, сработала осторожность опытного разведчика, или иные мотивы, но Макса они устраивали. Не пришлось просить и предупреждать об осторожности, кроме того, это добавляло полковнику плюс в не простых переговорах и решениях по созданию наемного отряда.
  
   - Хорошо -то как, - стащив зубами кусок мяса с шампура, шашлыка, приготовленного Мишей и прищурившись от удовольствия, признался Сергей.
   Сидели на берегу озера под тенью похожих на кипарис деревьев, за одним овальным и не совсем привычным столом на десять персон. Пока семеро и под охраной телохранителей Макса и Чена при необходимости. Предосторожность навязанная Нором, мешавшая отдыху и не позволявшая расслабиться.
   Расслабиться с женским полом. Пару раз Макс делал стойку на привлекательных и оплаченных жриц любви, но присутствие двух личных стражей ломало кайф. Начисто. Оставалось одно, работать.
  
   Семьдесят, с небольшим, пассажиров, в момент паники в системе "Электи" просившихся увезти куда угодно, только не оставлять, по трезвому раздумию не стали уговаривать на контракт. На ботах доставили до орбитальной станции и отпустили.
   Не решён вопрос лишь с рабами с пиратских кораблей и базы, освобождённые от ошейников и рабских нейросетей у кого они были, эти люди пока на "Джупе". В изолированных, но комфортных помещениях, но без полной свободы. Пока не до них, ждали больше и несколько суток ничего не решают.
  
   Первоочередной вопрос по трофейным крейсерам, тяжёлому серии "Керо" девятого поколения и двум средним серии "Ульри" восьмого поколения. Где и как приводить их в нормальное состояние. Арварская, а тем более устаревшая техника у флотских спецов не котировалась.
   Не то чтобы совсем, но апгрейд вооружения сделать было надо. Всё остальное, броню, системы маскировки и защиты, на первое время можно было оставить. Самое оптимальное решение, загнать их на мобильную верфь к Зику, отпадало по простой причине. Рано для новичков, от неожиданности и избытка впечатлений кое - кому может снести крышу. Может и нет, но проверять не рискнули.
   Флотские мощности для ремонта и модернизации кораблей не рассматривали. Заманчиво, есть связи, а через них, возможность сделать дешевле и взять более современные системы, но обязательный интерес СБ все эти преимущества убивал. Намертво. Придётся платить частным корабельным верфям, больше чем надо, но надёжнее.
  
   - Пора забывать флот, - подвёл черту в спорах Макс, - сколько там получилось, в общем?
   - С двумя транспортниками "Фини" полтора миллиарда, - доложил Зор Отега.
   В отсутствие Форни, он будет главным в отряде и, назвав сумму, с видимым напряжением ждал ответа.
   - Треть, у Вас есть? - переспросил Макс и, получив утвердительный кивок, успокоил, - недостающее мы добавим, - и оборвав пробежавший шумок, - теперь по работе. Конкретной работе, что будете закупать и куда доставлять...
  
   ***
  
   Глава 6.
  
   - система "Юст" -
  
   Проседание породы, в пробитой инженерными дроидами штольне, Керк ощутил слишком поздно. Половинная от стандартной искусственная гравитация и отсутствие звука в царящем в недрах бывшего штаба восьмого флота вакууме, не позволили вовремя среагировать. Сотрясение пола, только что расчищенного от мусора и обломков породы, помещения, по внешнему виду и отсутствию технологических коммуникаций, бытового назначения, было настолько мощное, что сбило его с ног.
   - Харг, его забери! - поднимаясь и, по ходу дела, пытаясь связаться со Степом, Степаном, сокращённым на местный лад и работавшими с ним инженерными дроидами, выругался Керк.
   Судя по погасшим картинкам от половины миниатюрных датчиков контроля, обвал произошёл в районе их работы. Почти на половине пробитого штрека от уцелевших помещений штаба до этого яруса, на боковом ответвлении.
  
   На старом плане астероида, с незапамятных времен хранящемся в памяти Керка, в том районе, в те времена располагались технические помещения. Реакторная, инженерный отсек для своих нужд и, самое интересное на сегодня, склады необходимых расходников.
   Судя по отсутствию связи, надо рассматривать два варианта произошедшего, лучший из них, непроходимость связи и худший, Степа с его инженерными дроидами завалило. Часто встречающаяся проблема во время такого рода работ, без штатного крепежа свода и в течении суток можно было не паниковать, спокойно заниматься спасательными работами.
   Пустотный инженерный скафандр выдержит и не такое, а корпус и манипуляторы дроидов, тем более. Хуже другое, после этого срока начнётся отсчёт времени до замены патрона с дыхательной смесью. Как ни крути, но обходиться без неё ещё не научились.
  
   Тысячи лет псевдожизни искином, реальному человеку оставили много, в том числе и привычку учитывать все факторы, хорошие и плохие. Вот и сейчас, отправив на разведку двух дроидов, Керк связался с Петром. Ретранслятор сигнала внутри системной связи находился в самом начале пробитого за трое суток штрека. На выходе из сохранившегося со времён Империи оперативного центра штаба
   - Ну что, нашёл?
   Плохая проходимость волн картинки не давала, а голос Петра слышался через треск помех. Камень астероида и металлопласт различных помещений и туннелей, пусть взорванных и заваленных, плохо способствовали полноценному сигналу, но главное, - У нас проблема, Степ под завалом, - Керк сказал.
   Поставил друга в известность, что меры принимаются и погнал трёх дроидов, из четырёх оставшихся, на его спасение. Разум Керка, за годы в шкуре искина, привык к многовекторности выполняемых задач и сейчас с новым мозгом, пусть и меньшей производительности и скорости, через их искины, держать под контролем до семи механических помощников труда не составляло.
  
   Для продолжения прерванных обвалом работ одного дроида оставил для себя. Пусть медленно, но начатую работу надо было выполнить. Кроме технического, их интерес распостранялся на двенадцатый ярус, на находившийся, в то время, на нём архив флота.
   Оговорка, в то время, к месту. Вероятность отыскать что-то там близка к нулю. Протокол флота, при эвакуации, обязывал вывезти хранилище, а при невозможности это сделать, уничтожить.
   Протокол флота Империи Джоре. Что за правила были установлены после её распада, никто не знал, но сути это не меняло. Проверить необходимо, по любому. Вдруг, да есть... Что архив времён Империи, что после неё, к посторонним, а после недавнего рейда к ящерам к ним относились все, в том числе и Аратанцы, попасть не должен.
   Просьба Макса, Адмирала и личная убеждённость кибер экипажа "Элона". До выполнения этой просьбы, осталось немного, разобрать не столь мощные завалы в двух межярусных переходах и откопать Степа.
  
   После чего, эвакуация на астероид верфь не составит труда. Десантный бот, свой, из комплекта "Элона", в беспилотном варианте остался снаружи, недалеко от астероида штаба, под маскировкой. Сигнал по внутри системной связи, или нейросети, от любого из них, а в случае их гибели и от Петра, и бот будет в нужной точке.
   В этом отношении техника его древней, давно не существующей, Империи опережала современную. Даже без учёта превосходства различных систем, более широкими правами искинов. Вот и сейчас, запросив недавнего собрата об обстановке в звёздной системе "Юст" и, убедившись в отсутствии нарушителей её покоя, Керк распорядился пристыковать бот к причальной площадке.
   Полуразрушенной, как и многие другие объекты астероида. Нарушить своё же распоряжение вынудил форс мажор. На исходе шестой час работы по разбору завала, поначалу тремя большими дроидами, а с половины этого времени четырьмя, и только треть пробитого Степом штрека расчищена. Добавлять механических помощников, из оставшихся у Петра, бессмысленно. Узость пробитого прохода не даст развернуться и ускорить разбор завала.
  
   На память Керк не жаловался и чётко помнил, как меняли воздушные патроны скафандров. Одновременно и больше двух суток назад. Запасной патрон в аварийном комплекте скафандра Степа должен быть, без него искин не позволит находиться в пустоте.
   Штатный запас дыхательной смеси, рассчитанный на трое суток плюс два часа, ещё не закончился, но молчание Степа начинало напрягать и серьёзно тревожить. Пусть, вышла из строя штатная связь скафандра, при внезапном обвале такое могло быть, но связь нейросетью пробивала и не такие препятствия. При одном условии, если её хозяин в сознании и жив.
   Всё это время, до самого последнего момента, когда от искина инженерного дроида поступил доклад, - Лэр, мы на конечном участке. Подключаю трансляцию...
   Привычная сухость и рациональность мышления, на этот раз, дала сбой, но без броска в другую крайность, панику, или растерянность. Не позволяла ситуация....
  
   С камер инженерного дроида, в режиме реального времени, на нейросеть Керка шла картинка с места раскопок. Освещённая с трёх сторон, прожекторами дроидов, неровная площадка с искорёженными, разорванными на части корпусами двух механических пауков и наполовину торчащими из под обломка, придавившей их плиты, ногами Степа. Само тело техника было скрыто под большой кучей обломков и в положении, лицом вниз.
   - Вариант- А! - скомандовал Керк, - приоритет, человек! ... снять породу, но без меня не трогать! Я подхожу...
   Отданная им команда, обязывала искины дроидов к осторожности. Как в откапывании пострадавшего и не подающего признаков жизни человека, так и общей. Разорвать бронированные тела инженерных дроидов могло прямое попадание из чего-то крупнокалиберного, или произошедший в непосредственной близости взрыв.
   В пользу второго варианта говорило, сбившее с ног в момент обвала, сотрясение астероида и тёмный пролом за грудой обломков конструкции этого яруса и камней.
  
   Ещё десять минут осторожной работы и освобождённый от лежащего на нём обломка плиты и мелких камней в районе шлема, Степ, по прежнему, не подавал признаков жизни. Побитая спинная бронепластина его скафандра и довольно сильная примятость от его изначальной формы ниже пояса предполагали худшее.
   До поставленной им цели, дроиды Степана докопались, сразу за их разорванными тушами зиял пролом довольно толстой перегородки, или стены. На первый взгляд, слепленные, на скорую руку, из инженерных дроидов ящеров и искина производства Содружества самоделки Петра нарвались на установленную в незапямятные времена мину.
   Каким образом, она дожила до нынешнего времени и от чего сработала, уже неважно, результат её мгновенной работы, разорванные туши механических пауков и неясное состояние, по прежнему, не подающего признаки жизни их погонщика.
  
   Смятый ниже пояса скафандр техника своей жёсткости не потерял и Керк решился осторожно перевернуть товарища на спину. С целью добраться до коммуникационного разъёма внешнего подключения к тактическому искину скафандра. Прежде чем отдавать команду на эвакуацию пострадавшего, было необходимо определиться с его состоянием. Жив, или спасать уже некого?
   Пару секунд и перед внутренним зрением Керка развёрнутый отчёт тактического искина инженерного скафандра и единственный плюс в нём, его герметичность. Всё остальное, смятый экзоскелет и раздавленное туловище ниже пояса у его хозяина, следствие удара вырванного взрывом обломка стены.
   По земным меркам, Степан скорее мёртв чем жив, по меркам Содружества, держится на грани и на последних каплях боевого коктейля лекарств из аптечки кибердока. Пополнение последней, в сложившейся ситуации, самое простое, вынуть из своей запасной контейнер и заменить использованный. С остальным сложнее.
  
   Что это даст в их положении, без мощного регенератора, а ещё лучше стасис камеры? По логике, скорее ничего, но вытаскивать из этих каменных лабиринтов пострадавшего товарища надо и это не обсуждается. Жаль, что так вышло, на последних метрах нарваться на тысячелетнюю мину...
   От этой мысли, Керк невольно вздохнул и, не теряя времени, скомандовал дроидам, - Эвакуация раненого!
   Проследив за осторожной погрузкой пострадавшего товарища на плоскую спину механического паука, его первыми шагами и двигаясь следом в направлении выхода, связался с Петром...
  
   ***
  
   - борт "Элона" -
  
   В системе "Тикса", пришлось задержаться дольше запланированного. Пятнадцать дней, вместо десяти и виной этому банальная задержка пассажирского транспорта "Шемис" с двадцатью тремя родственниками недавних ветеранов, а с недавнего времени полноценных членов народившегося клана. Пока без названия, девиза и герба, но уже реально существующего.
   Сто сорок три человека, жёны, достаточно взрослые дети ветеранов и чуть больше десятка мелких, до системы Фронтира добрались заблаговременно и уйти не дождавшись остальных, значит кого-то обидеть не выполнить обещание, и подорвать не столь устоявшееся доверие.
   Со старшим поколением, поголовно прошедшим войну и многолетние стычки на окраинах Империи после неё, трудно работать по определению. А в их случае, человеку из другой среды, по меркам Содружества дикого мира, вдвойне. Так что, сцепив зубы и пытаясь заглушить нарастающую в душе тревогу, пришлось ждать.
  
   Пользуясь возможностью, продлили людям отдых и оздоровили семь человек из отряда Форни. По выбору врачей "Джупа", с наиболее изношенным организмом. Остальным, после первой доставки груза, в звёздной системе Диких миров.
   После показа Форни "Элона" и введения его в курс дел, пусть неполный, с остальными решили притормозиться. Со всеми, включая и командный состав отряда, полковника Зора Отеги и майора Лина Уитта. Из предосторожности, оттянули это время до момента, пока люди проявят себя в новом качестве и отряд выполнит, хотя бы, одно задание.
   Всё их четыре корабля, фрегат, тяжёлый крейсер серии "Керо" и два средних серии "Ульри" ушли в сторону центральных миров, в звёздную систему "Итиль". За купленными средними транспортниками серии "Фини", и проведением среднего ремонта боевых кораблей на тамошней корабельной верфи. По стоимости, после перебора нескольких вариантов, наиболее приемлимыми оказались её условия.
  
   Конвой ушёл под командованием полковника Отеги, он же должен добрать команду. Семьдесят четыре человека, на шесть кораблей мало. При необходимости, на короткий срок, справятся, но на длительный рейс, работа на износ.
   Единственное требование при наборе людей, это проверка их контактов со спецслужбами и надёжность. Чётких критериев по возрасту не устанавливали, на этом этапе для клана совершенно неважно, кто претендент. Бывший военный, вышедший в отставку, или гражданский с нужной специальностью.
   Те, на кого не надо тратить средства для учёбы и, самое важное, за кого можешь поручиться. Единственное условие, личной ответственности за каждого нового человека, Макс поставил жёстко, без люфта в ту, или иную сторону.
  
   Возможно, и было недовольство у слушавших его полковника и майора, но внутреннее, не вышедшее наружу. Да и не могло оно выйти, даже не зная о существовании "Элона", оба понимали, что лишь одна утечка о наличии технологии продления жизни сломает всё. В лучшем случае, планы наёмного отряда, в худшем, отберёт свободу и жизнь.
   А планы были и на их исполнение, не считая уже переведённых за транспортники полутора миллиардов, ещё два на счету Отеги. На приведение крейсеров в нормальное состояние и покупку для клана наземного строительного комплекса. Без него, на необустроенной планете, никак и через три месяца загруженные техникой корабли должны быть в звёздной системе Диких миров.
   Там, где сейчас находился их астероид, мобильная верфь погибшей империи Джоре. Находится, или находилась? Три попытки связаться с Зиком, одна из звёздной системы "Электи" и две отсюда, из "Тиксы", закончились ничем. Молчанием эфира.
  
   Макс и посвящённые в это, уже начали нешуточно тревожиться, просчитывать варианты на тему, что случилось? Как через трое суток после ухода отряда Форни, рано утром его поднял вызов Нора.
   - Лорд! Мои извинения, но вынужден нарушить, Ваш, отдых... Связь с мобильной верфью!
   Обычно нейтральный, сдержанный голос командного искина, на этот раз звенел от радости и просыпаясь, оглядываясь на полуразрушенную постель, на разметавшуюся во сне блондинку, неизвестно как оказавшуюся в ней, Макс, про себя, присвистнул, - Погуляли, бл...ь, дорвался...
   После чего, прихватил одежду и, тихо выйдя в соседнюю комнату, переспросил, - Кто?
   - Адмирал Мориц! С поста связи астероида.
   - Дошли, - уже полностью проснувшись, констатировал Макс, - тогда соединяй.
  
   Разговор по нейросети имеет интересную особенность, кроме незаметности для окружающих, перед внутренним зрением, где-то внутри мозга принимающего возникала объёмная проекция собеседника. Внешне, без тактильного контакта, неотличимая от реального прототипа и сейчас перед Максом находились трое. Вилли Мориц, Зорг и Зик.
   - Наше почтение, лорд! - прервав короткое молчание, от всех поздоровался Мориц.
   - Чего это, тебя, на лорда потянуло? - в тон ему поинтересовался Макс, - вроде я не давал повода.
   - Так мы решили, - развёл руками Вилли, - пришло время, изменился статус, пора привыкать. Всем!
   Последнее слово, - Всем! - адмирал выделил чётко, с нажимом на него и это понятие пришлось проглотить. Молча и не вступая в спор, но насчёт узкого круга... с этим Макс был не согласен.
   - Ещё раз услышу от кого-то из Вас, - начал он с серьёзным лицом и, махнув рукой, - Ну, Вы поняли...
  
   Запущенная на аварийный режим функция нейросети, по нейтрализации выпитого вчера алкоголя, с работой справлялась, но за две минуты привести человека в нормальное состояние не могла и она. Сто пятьдесят и огурчик, об этом рецепте можно было только мечтать. Не приучены в мирах Содружества к такому методу, полагаются на нейросеть и прочие высокотехнологичные приблуды.
   - Как дошли?
   Тревога за ушедшие в сторону систем Диких миров корабли с повестки дня не сходила и вопрос Макса был естественен, в тему.
   Держал в напряжении до кивка ответственного за переход Зорга и его ответа.
   - Нормально, все целы.
   Только после него, Макс переключился на Зика, выслушал от него короткий отчёт за прошедшие месяцы и, получив на нейросеть объёмный файл с полным докладом, на пять минут отвлёкся на его просмотр.
  
   Благо, режим очистки организма начал приносить плоды. Убрал симптомы похмелья и в нормальном режиме заработал мозг. Смог осмыслить главное из устного отчёта Зика, что за время её одиночества в звёздной системе Диких миров, никаких происшествий с мобильной базой не произошло.
   Три корабля неизвестной принадлежности, использовавшие звёздную систему в качестве проходной, за всё это время и ожидание. Привычное за много тысяч лет, но после встречи с "Элоном" и переходом в подчинение людям, ставшее невыносимым.
   По диагонали пробежав глазами полный отчёт инженерного искина, невольно покачал головой. Работа корабельной верфи, пять усовершенствованных "Зигфи", результаты исследования звёздной системы временного базирования и отчёты запущенных в информационные системы базы Дварфов и центрального офиса клана "Коготь Стронга", вирусных программ.
   Не знающие усталости искины Зика, время не теряли. С таким объёмом надо было разбираться в спокойной обстановке, на корабле, в компании кибер экипажа и, отложив его в архив, Макс перешёл к делу.
   - Когда в червоточину?
  
   Вопрос, оказался неожиданным для его людей и, переглянувшись с Морицем, Зорг ответил, - Думаем, через пару суток, чуть подремонтируемся и прыгнем.
   - Не пойдёт, - не согласился Макс и, на недоуменный взгляд обоих, пояснил.
   - Вы же знаете, как это у меня бывает. Ничего определённого, но чувствую, у Керка что-то не ладно, или будет не ладно. Что не знаю... Ошиблись мы с системой "Юст", заход за "Шёпотом ночи" сбил, - и коротко помолчав, продолжил.
   - Если дошли туда, то торчат там, как три тополя на Плющихе.... Менять что-то поздно, только сейчас дошло, что надо бы было, пусть другим маршрутом, но всех в одну точку, к мобильной верфи.
  
   По мелькнувшей по лицу старого адмирала гримасе чувствовалось, что он не согласен и, поощряя, Макс разрешил.
   - Высказывайтесь, чего молчите...
   - Зря ты, Макс, накручиваешь себя, - начал Мориц, - решали вместе и этот маршрут предложен кластером искинов. Вдали от оживленных трасс и нежелательных свидетелей. Под завязку забитые грузом астероиды, к тому же, уходящие в гипер без разгона, заинтересуют многих... Верфи ящеров со "Стинами", хрен с ними, их потерю мы переживём, но "Деструктор" с крейсером прорыва показывать и отдавать нельзя. Зик, уже готов к их приёму...
   Молчавший, до этого момента, инженерный искин согласно кивнул, - Готов, лорд! - и перевёл разговор на другую тему.
   - Лорд! Оба моих фрегата, в полной готовности к выходу на усиление Вашей корабельной группы. Жду приказа...
   И на короткое Макса, - Не надо, сами справимся, - предложил.
   - В таком случае, пока у нас задержка, предлагаю, не дожидаясь выхода всей группы, отправить их Керку.
  
   - Дойдут? - не вдаваясь в подробности поинтересовался Макс и услышав, - за исключением системы "Зеро" и менее мощного вооружения, никаких отличий от "Элона". Пять суток и они будут в системе "Юст".
   Услышав такой вариант решения своих непонятных страхов и тревоги не утихавшей всю последнюю неделю, Макс с облегчением вздохнул и, не откладывая на потом, уточнил, - Гиперсвязь на них есть?, - а услышав ответ Зика, - Да, лорд!
   Коротко распорядился, - Отправляй!
  
   ***
  
   - зафронтирное пространство, система погасшей звезды-
  
   Тайная база арварского клана "Охир", устроенная глубоко под горным кряжем давно мёртвой, насквозь промёрзшей планеты, на этот раз не пустовала. Кроме стандартной вахты из тридцати семи разумных, двадцать восемь из которых носили рабскую нейросеть и в период затишья обеспечивали перевалку, складирование и охрану грузов, в её подземных капонирах сейчас находилось больше ста человек.
   Руководство клана и его охрана. Скоростной тяжёлый крейсер и три средних, доставившие этих людей сюда, прятались недалеко, в тени двух больших астероидов, осколков, когда-то целой, луны планеты. Причина, сорвавшая больших людей на посещение важной, но находящейся в малопосещаемом людьми месте, тёмной, с планетой гигантом на месте звезды, системы, не допускала её игнорирования и задержки.
   Если наглядно, то объёмное, в цвете, изображение громадного, почти в полтора человеческого роста, прямоходящего ящера, с ног до головы покрытого старыми шрамами. Как поясняли контактировавшим с ним представителям клана, частью боевыми, частью ритуальными.
  
   - Ай - ш - ши! - попытался повторить ещё не старый, подтянутый, мужчина с жёстким, волевым лицом. Глава клана и, по совместительству, начальник отдела - Зе, подразделения внешней разведки Империи Арвар, ответственного за контакт с этими мало приятными пришельцами, лорд и адмирал Иль, Цире. Позади него его бессменный заместитель, майор Льяо и четверо личных телохранителей лорда.
   Архив нейросетей всех трёх сотрудников, волею случая попавших на короткий приём к их правителю, тому самому ящеру на экране, эта группа, а за ней и эксперты, уже просмотрела. Кадры с висевшими на дыбе, ещё недавно бывшими и не малыми по чину военноначальниками, впечатлили не особо. На службе и параллельном пиратском бизнесе на рабах и контрабанде видели и не такое.
   Причиной заставившей сорваться с центральной базы клана, были не эти картинки, а жёсткое требование этого самого Айшши, отыскать в человеческих мирах их кровников. Группу кораблей, предположительно из Содружества, уничтоживших под корень весь выводок их молоди из инкубатора, отправленный на их перехват довольно большой флот ящеров и умыкнувших из под их носа два "Стина", и сам астероид.
  
   При невыполнение требования правителя народа Урххе, самоназвания большого клана ящеров, тайная торговая сделка между ним и Империей грозила сорваться. Иль Цире не знал, усиливают ящеров их поставки устаревшей в Империи техники, в частности, исчезнувших "Стинов" и человеческого материала, рабов, но плата кристаллами Силита, на порядок превышающих возможности Иртона, и биологическими ингредиентами как - то влияющими на продолжительность полноценной жизни, его Императору, а с ним государству и собственному клану в качестве торгового посредника, была выгодна.
   Старшие расы, Аграфы и Дварфы, ещё не знали, что Империя работорговцев уже обошла их в создании искинов с приставкой Био. Запрещённым в Содружестве методом, взамен медленно выращиваемого в условиях фабрики мозга полу разумных приматов и их последующего обучения, использовала для этого человеческий.
   Как правило, с высоким индексом интеллекта при жизни. Кристаллы Силита, мало известные в Содружестве дополняли биоискин, на порядок повышали быстродействие. За счёт срока жизни мозга, но кто обращает внимание на такие мелочи...
  
   Быстро вышедший из соседнего помещения сухощавый и довольно пожилой человек, при виде хозяина клана, словно запнулся и стал ниже ростом. Судя по мимолетной гримасе лица, привычный к такой реакции Иль, Цире, нетерпеливо потребовал.
   - Анализ!?
   - Есть! Лорд!
   Взяв себя в руки, уже спокойным голосом, отрапортовал эксперт и развернул в центре помещения объёмную карту интересующего клан сектора пространства. С пояснениями, по датам, произошедшего в звёздной системе ящеров, предположительной численности задействованных в этом кораблей и главный вывод.
   - Это флот, лорд!
   - Уверен? - тяжёлый взгляд Иль, Цире, казалось, вдавливал собеседника в стену.
   - Чей? Частник, не может быть?
   - Более сорока дисков в пыль и утащить астероид? - эксперт в сомнении покачал головой.
   - Чем лорд? - и уже уверенно, - Флот! Только ему по силам, а чей, будем искать.
   - Ищи! - тон голоса главы пиратского клана, мог заморозить и его следующие слова подтверждали угрозу.
   - У твоей группы декада, по окончании которой я должен знать - кто это сделал? Не будет результата, наказание одно... Всем! ... и ты его знаешь!
  
   ***
   - борт "Элона" -
  
   Обсуждение узких вопросов по подготовке мобильной базы и группы кораблей клана, переходу через червоточину, их действия после него, проводили уже на борту "Элона". В тот же день, через пять часов ушедших на сборы и перелёт на орбиту и ещё три раза на протяжении двух суток.
   В более широком составе принимающих в них участие. С борта "Элона" практически весь командный состав обоих кораблей и впервые Форни, со стороны мобильной базы, к Вилли Морицу, Зоргу и Зику, добавились капитаны кораблей и Адмирал. Тем самым положили конец их отдыху. На поверхности планеты, под охраной своих абордажников, остались только рядовые члены команды "Джупа" и "Игла" и то ненадолго.
   Зик не обманул, оба его фрегата, под управлением пилотов андроидов, через час после разговора, скрылись в червоточине, а ещё через полчаса вышли на связь с её противоположной стороны. Из разбитой в войну Империи Джоре с Грорхами звёздной системы, с штатным докладом, что начат разгон для ухода в гипер, с конечной точкой в системе "Юст". Тем самым, сняли с души Макса камень тревоги.
  
   - Приветствую, лэры!
   Всматриваясь в ставшие за короткое время давно знакомыми и, можно сказать, родными лица соратников, начал Макс и через секунду услышал от Адмирала.
   - И Вам не хворать, лорд!
   Что-то подобное, от игравшегося в прожженного скептика древнего штабного искина ожидать можно было. Нахватался словечек, местных и земных и время от времени довольно удачно вставлял их в разговор. Кроме того, за время рейда на вражескую территорию, несмотря на неуживчивый характер искина, а временами и не только его, они сдружились, и сейчас, Макс ответил в том же духе.
   - И я рад, Вас видеть...
   После чего, выждав пока установится тишина, уже сухо, по деловому поинтересовался у него
   - Анализ по базе Дварфов и Аграфской резиденции, я надеюсь, у Вас готов?
  
   - Несомненно, лорд! - мгновенно подтянулся Адмирал и, сменив маску на делового, штабного функционера, уточнил.
   - С чего начнём?
   Резиденция клана "Коготь Стронга", на сегодня, пока там заняты разгребанием своих проблем, особо не интересовала и сосредоточились на втором вопросе, Дварфской тайной базе.
   Внимательно слушая чёткий доклад о её жизни за прошедшие восемь месяцев: объёмах добытых кристаллов Иртона, частоте отправки накопившегося товара, его конечного получателя, перечень переговоров гипер связью и их содержанием, а краем уха пояснения Чена, не знавшему до этого момента о существовании мобильной базы Зика и тайной Дварфов, а оттого, мало что понимающему Форни, Макс, казалось, раздвоился сознанием.
   Одна его половина, воспринимала эту информацию обыденной, давно привычной, вторая, потихоньку офигевала. От нереальности, непонимания факта, как какая-то вирусная программа, запущенная в периферийную информационную сеть хорошо защищённой базы Старшей расы, к тому же, уже довольно давно, может такое сделать.
  
   Дома, на Земле, в периодически появляющихся сообщениях о хакерах запустивших в мировую паутину вирус слышали и привыкли. Как и к скорым, с потерей какой-то части железа, победе над ними. Но то, на Земле. С её не столь большими, в пределах планеты, расстояниями и не столь развитыми, по сравнению с Содружеством, кибертехнологиями.
   Как бы там ни было, но наобум и на всякий случай, запущенный мелкий вирус свою работу выполнил. Выложил своим хозяевам график челночных рейсов от Дварфской звёздной системы "Тарту" до неизвестной с тайной базой и фабрикой по добыче кристаллов Иртона, и обратно.
   - Три варианта разработаны! - доложил Адмирал и на вопросительный взгляд Макса, пояснил, - от перехвата транспорта с грузом до захвата самой базы.
   На пару секунд замолчав и направив свой немигающий взгляд на немного растерянного полковника, поинтересовался.
   - Полковник Форни, во всё посвящён? Я, обо всём могу говорить?
  
   - Можешь! - не сдержав усмешки разрешил Макс и добавил для ясности, - если что не поймёт, введём в курс дела по ходу... говори!
   Адмирал неопределённо, то ли одобряя, то ли обсуждая за поспешность с новым человеком, качнул головой и выдал свое видение дальнейших действий.
   - Оборудованием жилого комплекса на планете и устройством обороны системы, займется адмирал Мориц, - и дождавшись согласного кивка Вилли, продолжил.
   - Если кто-то, из Вас, считает захват конвоя с Иртоном нашей основной целью, то глубоко ошибается, а если на эту операцию всё же решимся, то спрогнозировать реакцию на неё Старших рас, я не берусь. Быстрые кредиты можно добыть и иным способом, не таким явным и самоубийственным ...
   Откашлявшись, с полной иммитацией лектора перед аудиторией, Адмирал продолжил.
   - Наше предложение приземленнее, ближе к нуждам клана.
   Оставшийся кварковый заряд, абсолютной защиты нам не принесёт, распылим одну компактную группу кораблей и от остальных придётся отбиваться на равных.
  
   Выдав эту фразу, Адмирал на секунду замолк и, изобразив на лице смущение, поправился.
   - Ну почти на равных... И это, почти на равных, сути дела не меняет. Первоочередной задачей считаю пополнение арсенала. Жёстко и с пристрастием потрясти Стерка. Откуда у них эти боеголовки? Координаты хранилища? Узнать и изъять... Все!
   Последние слова бывшего начальника штаба восьмого флота, зацепили Синцова, по ходу разговора, что-то комментировавшего полковнику.
   - Так они тебе сказали и отдали...- язвительно буркнул он.
   - А мимо груза с Иртоном пройдёшь и не прихватишь? Поверил, как же... Давить их там придётся... Всех!
   - Ну, насчёт давить, в этом ты прав, - неожиданно согласился древний искин.
   - В таком деле, свидетелей оставлять нельзя, а сказать, скажут... сами, или их память. К тому времени, я надеюсь, с Линни будет полный порядок?
   - Будет! - не вдаваясь в подробности, буркнул Макс.
   Откуда Адмирал узнал, что медицинский искин, уже как двое суток, на перезаписи сознания в мозг своего клона, интересоваться не хотелось. Чтобы не сглазить. Вторая операция по обретению искином тела, а отсюда и нормальной человеческой жизни шла успешно. Несколько медленнее, чем у Керка, но Тэкис и остальные врачи обоих кораблей уверяли, что это в пределах нормы и по принципу, медленнее но надёжнее.
  
   ***
  
   Из порядком надоевшей звёздной системы "Тикса" ушли через десять часов после прибытия пассажирского транспорта "Шемис" и доставки с поверхности планеты всех ста шестидесяти шести родственников недавних ветеранов на борт линкора. Курсом в сторону ничейных территорий, к давно заждавшемуся "Шёпоту ночи".
   С полной заправкой топливных баков обоих кораблей "Джупа" и "Игла" и пополненным запасом расходников. Активного вещества для реакторов и некоторых часто меняемых запчастей для маршевых двигателей. Таких, как выдерживающие многотысячную температуру плазмы метало керамические элементы внутреннего покрытия дюз маршевых двигателей и прочей, интересной только инженерам, мелочевки.
   Кроме того, медицинские картриджи всех направлений для медкапсул производства Содружества и по максимуму продукты.
  Пищевые картриджи для синтезаторов и натуральные. Мясо, рыба, всевозможная зелень, всё что успели попробовать и к чему привыкли за время отдыха на поверхности планеты.
  
   Покупали дорого, не торгуясь, стремились закрыть все позиции.
   По двум причинам, неизвестностью как сложится в дальнейшем с их поставкой и проявляемым к кораблям и их экипажам интересу.
   Неожиданно, с двух сторон. Как и ожидалось, со стороны внешне малочисленного, но легального отдела службы разведки Аратана, Форни определил их чётко, и со стороны, несмотря на превосходящую технику, так и не идентифицированных неизвестных.
   Попытки прослушать разговоры с орбиты на поверхность планеты и обратно обнаружили давно, практически с момента появления отряда в системе, а пять мелких дроидов, их стыковку с корпусами висевших на орбитальной парковке "Джупа" и "Игла", засек "Элон".
   Его средства наблюдения. Выждав сутки и успокоив этим отправивших дроидов, к слову, так и не сумевшим подключиться к внутренним информационным сетям, все пять, похожих на полуметровый, выпуклый с одной стороны блин, аппаратов изъяли из обращения.
  
   Как можно нежнее, не нарушая канал связи с их хозяевами, но, в итоге, ничего хорошего из этой шифровки не вышло. Мелкие искины, четырёх из них, смогли разобраться с нестандартной ситуацией и дали команду на самоуничтожение. С лёгким взрывом, без травм занимавшихся их взломом дроидов, погашенным гравитационными полями.
   Неповрежденным, вовремя перехватив управление и отключив его искин, удалось захватить только один. Результат довольно странный, учитывая что подбор кодов взлома проводился в условиях мастерской линкора и не слабым дроидом дешифратором. И эта неясность, заставляла спешить.
   В том числе и в решении темы всплывшей за трое суток до прихода "Шемиса", во время общения с мобильной базой, с Зиком. Темы старой, связанной с просьбой инженерного искина о как можно большем объёме броневого покрытия дисковидных кораблей ящеров.
  
   Проще говоря, для нормальной работы корабельной верфи базы нужен был высоколегированный материал. Тугоплавкие металлы, сплавы с высоким содержанием легирующих элементов и, как их заменитель, та самая броня дисков. Судя по всему, захваченный для этой цели диск Грорхов и элементы брони, с ещё одного, в его трюме, во времена относительной дружбы отправленный с флотским конвоем на сохранение, накрылись медным тазом.
   После неожиданного и предательского ухода флотской группы и свежей информации от Форни о царящих в верхах Империи настроениях, забрать будет трудно. Скорее всего невозможно. Это ломало все планы по восстановлению "Деструктора" и, за ним, крейсера прорыва древней Империи.
   Выйти из положения помогла торговая площадка местного Галанета. Выставленный на продажу лот с тремястами тоннами концентрата мелинита, весьма ценного в Содружестве тугоплавкого металла.
  
   Больше сорока миллионов за всё и Макс дал добро на покупку не поморщившись. Гораздо важнее для него и команд кораблей, человеческих и кибер, стало появление в мире живых Линни. В отличие от Керка, не поменявшего внешность, здесь отличия от оригинала были и значительные.
   Капсула клонирования позволяет варьировать параметры организма и Линни не была бы женщиной, если бы не использовала этот шанс. Увеличила рост до ста восьмидесяти, нынешнего стандарта Содружества и откорректировала фигуру, сделала её более стройной и спортивной. Опять же, по стандартам Содружества. Сильно фигуристых женщин, с пышными формами и бюстом Макс тут не видел.
   Поменялся и характер, с суховатого и делового у медицинского искина, на более мягкий. Последнее, скорее всего, ненадолго. На период адаптации мозга к новым условиям, человеческому телу, координации движений, речи и прочих мелочей живого организма. Не то что новорождённый, ничего не умеющий, но некоторая неловкость и заторможенность в движениях была.
  
   Во всяком случае, в первые дни, пока не освоится в компании Марины и Светланы. Проблема осознания себя живым человеком, для клона женского пола была настолько глубокой, что пришлось шикнуть на Сергея, при первой встрече, остолбенев от изумления, сделавшего на неё охотничью стойку.
   - Дай опомниться человеку, кобель....
   В шутку, в которой есть доля правды. Выход из положения нашла сама Линни.
   - Лорд!
   Почти привычным деловым тоном медицинского искина, начала Линни и на большее её не хватило. Перед Максом стояла испуганная и залившаяся краской смущения школьница. Настолько, что пришлось помогать, - Говори! Не съем...
  
   - Для всех будет лучше, если я какое-то время побуду на "Джупе", - голос Линни немного окреп и на вопрос Макса, - почему?
   Сделав неопределённый жест рукой, коротко пояснила.
   - Без этой обстановки, мне будет легче адаптироваться. Света с Мариной помогут и, кроме того, дети! Я хочу их видеть...
   С обстановкой "Элона", надо думать, за тысячелетия в его стенах надоевшего хуже горькой редьки это желание понятно, но что сделал Линни её кибер двойник, что буквально через пару часов после её рождения, поменявший внешность, вопрос открытый.
   И в этом тяжёлом случае, чего не наблюдалось с Керком, двенадцать детей, на вскидку, от семи до пятнадцати лет возрастом, чьи, Макс не интересовался, в самом деле, могли оживить Линни.
   Подумав про себя, - А мужик бы не догадался, - с лёгким сердцем, разрешил.
   - Уговорила, переходи!
   Месяц пути к звёздной системе приведёт её в норму, в этом никто не сомневался.
  
   ***
  
   - система "Юст" -
  
   - Ну вот вроде бы и всё! Мины заложены и активированы...
   Скорее, для себя и по привычке отслеживая скрывшегося в штреке последнего инженерного дроида, негромко прокомментировал Керк. Восьми суточная работа в глубинах бывшего штабного астероида закончена и последняя точка по недопущению сюда посторонних поставлена.
   Закончена с переменным успехом. Почти мёртвым, без надежды дождаться квалифицированный медицинской помощи, медицинского регенератора, Степом и находками. Кристаллы памяти флотского архива, с его родным искином, забытые, или просто брошенные за ненадобностью и два десятка рабочих элементов для реактора, из полупустого, с разбитым оборудованием, технического яруса.
   С одной стороны удача, с другой слишком большая цена за возможную пустышку. Спасти Степа в обычной медицинской капсуле, в последний момент, перед уходом, навязанной врачами невозможно, как и неясно, что на этих памятных носителях.
  
   С кристаллами, их содержимым, можно будет разобраться только на "Элоне", или его равноценном заменителе, мобильной базе. Их кластерами мощных искинов подчинить себе архивный и уже через него добраться до записанный информации.
   Основную цель поисков этого архива Керк знал ещё с времён пребывания в шкуре искина. Макса и Адмирала интересовали маршруты экспедиции отдела глубинной разведки восьмого флота. Было в то время такое подразделение по исследованию новых территорий вне зоны интересов империи Джоре.
   Их маршруты и отчёты и интересовали Адмирала, а через него, после обработки и Макса с командой. Не только в сторону Солнечной системы, но и в других направлениях вокруг Империи. Отдельная тема, уже после её распада, куда делся оставшейся в этой реальности флот ушедшего через портал клана?
  
   Ну, это уже не им решать. Главное сейчас, это доставить находку до адресата, дождаться в системе кораблей клана. По расчётам, до этого момента ещё месяц и что за это время натаскает на оба астероида Пётр, и закрепит на их летном поле для перевозки, страшно подумать.
   Работа по этому направлению идёт без перерыва. В две смены, Петром, Сашей и их группой не знающих усталости дроидов. Как и договаривались, в первую очередь приведены в относительную боеготовность два древних Аграфских фрегата.
   Те, у кого более менее целое наступательное вооружение, туннельные и плазменные пушки. Удар Зика протонным излучением застал их в бою, с ещё не полностью израсходованным боезапасом, мгновенно убил людей и выжег электронику.
  
   Искины пришлось ставить свои, конкретно для этой цели, для возможности управления кораблём пилотом анроидом, в свое время переданные Зиком. Жаль, что тогда не хватило ума и только два. Отсюда, при наличии десятка потенциальных кибер защитников, лишь два фрегата. На более тяжёлый корабль у искинов не хватит мощности.
   Пять суток пахоты Петра и инженерных дроидов и уже четвёртые сутки пилоты андроиды из команды майора Хога, по одному на фрегат, под его непосредственным руководством, таскают к астероидам верфям корпуса кораблей. Два средних крейсера, три лёгких и два фрегата. Крепит на место, втискивая куда возможно, Александр с тремя дроидами.
   Размышления, вымотавшегося за эти дни без отдыха, Керка и машинально переставляющего ноги по штреку за дроидами, прервал прозвучавший в шлеме тоновый сигнал вызова по внутрисистемной связи. Кроме двоих, Петра и Саши, других абонентов не ожидалось и, не глядя на дисплей искина, недовольно буркнул.
   - Выхожу, уже! Выхожу!
  
   Попытка припахать его на сбор трофеев со стороны Петра уже была и тогда удалось отвертеться неотложные делом. Минированием штреков и ещё сохранившихся, и относительно целых, помещений штаба флота. С одной целью, недопущению туда посторонних. Разрушить астероид, что было бы лучшим выходом, не удастся. Не та мощность мин производства Содружества и не то их колличество, но в виду удалённости от него, оттянуть этот момент, вполне.
   Пока доставят сюда соответствующее горное оборудования и вскроют полости астероида с другой стороны, пройдёт мног так необходимого клану времени. Укрепиться на этих территориях, обжиться и встретить нежданных посетителей уже во всеоружии. С позиции хозяина.
   Но слова помощника, - Мне кажется, у нас гости! - не были похожи на попытку припахать...
  
   ***
   Глава 7
  
   - лорд Корди -
  
   Плохое настроение и раздражительность с недавнего времени сроднившиеся с ним, впитавшиеся в его кровь с момента, когда до ставки Императора дошли слухи о том, что их недавний союзник, некий Макс, Командор, или, как этого самозванца называли его люди, лорд, выкрутился из безвыходной ситуации с превосходящим его силы флотом ящеров и Архов и жив, не отпускало и сегодня. Было от чего.
   Одну ошибку в оценке этого человека и его странной команды он уже совершил и, получив прощение Императора, а с ним и карт бланш на любые действия по его поиску, лорд дал себе слово, что второй не будет... Как бы там ни было, но сам он и его служба до последнего кредита оправдывали средства вложенные в них Империей и работать умели.
   Текущие дела взял на себя его заместитель, двух лучевой адмирал лорд Надис, а Корди сосредоточился на отряде Макса. Мониторинге и усиленном контроле за всеми звёздными системами по предполагаемому, рассчитанному кластером мощных искинов, маршруту его возвращения.
  
   Последняя встреча с Императором показала, что больше всего того интересует технология продления жизни и не только для себя, но и для Империи. Что, в принципе, понятно любому грамотному экономисту и первый выигрыш лежит на поверхности. Долгая жизнь с полноценной отдачей, то ли на производстве, то ли в вооружённых силах и флоте Империи, предполагала меньшие расходы. На выращивание и обучение всё новых специалистов.
   Отсюда, дабы избежать лишнего шума и не поднять на уши чужую агентуру, которой хватает во всех мирах, а во Фронтирных, тем более, задействовали для этой цели треть оперативников центрального аппарата и шестой флот Империи. Его зона ответственности и, основная причина, Макса там знали.
   По недолгой работе на отдел разведки и участию его корабля в спасении пропавшего дальнего рейдера. Отдельная тема по части кораблей флота ходивших с ним в тот самый, чреватый неприятностями для лорда Корди разведочный рейд. От участия в операции их изолировали, задействовали в патрульных рейдах на другом участке пространства.
  
   Самое странное, что объект их интереса, до этого момента и не думал скрываться. Довольно долгая остановка, с непонятными целями, в звёздной системе "Электи", судя по неполной численности кораблей отряда, его остатков, тех что смог уйти из звёздной системы ящеров и её безобразное завершение.
   Как выяснилось через пару суток после их ухода с трофеями, зачинщиком выявился глава местного, начинающего, пиратского клана и, по совместительству, сын номинального хозяина системы. Обычная неизживаемая практика во Фронтира и с этой стороны к Максу вопросов не было. Житейская ситуация тех мест, напали, по их мнению, на слабого и получили жёсткую ответку. С потерей кораблей и кредитов. Империя Аратан подобные действия только приветствовала.
   Вопрос в другом, отчего до этого момента скрывалось наличие абордажных дроидов древней цивилизации и явное, напоказ, их появление в "Электи"? Демонстрация возможностей после вроде бы не явного разрыва с Империей и предупреждение всем - Отстаньте!? Во время последнего разговора с Императором, при обсуждении этого случая Винкрафт это предположил и просил, по возможности, действовать на расстоянии.
  
   Изучить возможности, на сегодня нейтрального, а будущем потенциального противника и доложить. Зная осторожность старого друга, лорд Корди не исключал варианта, что следующим заданием для него будет налаживание контакта, по его же вине и разрушенного. Поэтому, в звёздной системе "Тикса", куда Макс пришёл с двумя своими и тремя трофейными кораблями, ему не мешали.
   Заниматься утряской каких-то дел с трофеями, закупками и длительным отдыхом экипажей на поверхности планеты. После такого сложного рейда, обычная практика и в этом им не мешали. Из чисто человеческих понятий и для лучшего выполнения своей работы. С расслабленными, не ожидающими подвоха людьми на поверхности планеты и меньшими по составу корабельными вахтами работать легче по определению.
   Дистанционная прослушка, записи разговоров несколькими подкупленными работниками из обслуживающего персонала курортной базы и четыре попытки засылки на оба корабля, линкор и лёгкий крейсер дроидов диверсантов. все это заставляло работать на износ. По большей части безрезультатно. Единственное, что достойно хоть какого-то внимания, это запись трёпа сильно поддатых отдыхающих в баре курорта. Без чего-то совершенно секретного, но пара фраз - эти чёртовы андроиды, и через какое-то время - Джоре в нём прозвучали. И только...
  
   Удачей, прорывом в разведывательной работе это назвать было нельзя. Как и то, что оба корабля ушли из "Тиксы" совсем не в сторону миров Содружества. Прочитав доклад ответственного за этот участок работы, оперативники центрального аппарата, майора Эпри, лорд Корди задумался.
   Особых надежд, что вот так, с лету. у них всё получится, не было. Месяцы совместного рейда с отрядом Макса и довольно частое и тесное общение с ним самим, предполагали что работа будет трудной. Но не настолько. Дварфская аппаратура прослушки последнего поколения и их же дроиды диверсанты, и нет результатов? К такому лорд и его служба не были готовы.
   Остался ещё один вариант и нажав клавишу связи с дежурным офицером, лорд Корди распорядился.
   - Соедини меня со Старки!
  
   Начальник отдела разведки шестого флота засобирался в отставку. Официальная версия, не сошёлся характером с новым и сравнительно молодым командующим, неофициальная и Корди о ней знал, собрался под крыло старого друга. Адмирала Харви.
   В принципе, препятствий не было и отдавшего службе лучшие годы старого служаку держать не собирались. Было кем заменить, но задержать на время заставило поручение Винкрафта отыскать родную систему Макса и его людей.
   Материалы по этому делу, имевшиеся у его бывшего куратора полковника Форни, к служебным не относились и исчезли с его уходом. Впрочем, как сам полковник и идентификатор его нейросети. Последний раз отмеченный в "Тиксе" и вспомнив своего зама в рейде, Корди невольно скрежетнул зубами.
   Сменил нейросеть? Надолго поможет? - и почти моментально успокоился. От службы не убежишь, встретятся ещё, но сейчас, его работу по поиску и захвату, привезшего в Содружество Макса и его людей, пиратского капитана, выполняли люди Старки. В качестве аккордной, дембельской...
  
   - Адмирал Старки на связи! - по громкой связи доложил дежурный, - соединять?
  
   ***
  
   - звёздная система "Юст" -
  
   - Конечная точка маршрута!
   Громкий голос корабельного искина по имени Альт и его сообщение, послужили спусковым крючком к сбросу накопившегося у людей напряжения. В просторной рубке тяжёлого крейсера, главного корабля исследовательской флотилии Имперской академии, заговорили и, как это часто бывает при виде новых мест, заспорили.
   Шумели два профессора каких-то наук, с разными мнениями о довольно пустынной картинке на тактическом экране. Пассивный сканер, а в целях скрытности использовали его, объекты неизвестной системы пополнял медленно и учёную братию это злило. Ровно до момента, когда у главы экспедиции, академика и лорда Лекриса, не кончилось терпение.
   - Хватит! - раздражённо врезав рукой по подлокотнику кресла, рявкнул он, - Заткнулись оба! У каждого свой сектор наблюдения и не дай Создатель, что - то пропустите...
  
   Экспедиция из шести кораблей, тяжёлого крейсера седьмого поколения "Итигу" с тремя исследовательскими фрегатами серии "Улти" на внешней подвеске, среднего "Польи" и траспортника "Шимба" с оборудованием для поиска и запасом топлива, два раза сбившись с курса, добиралась до этой звёздной системы чуть меньше двух месяцев. Причина такой несвойственной искинам ошибки, небольшая туманность на финише, отказ прыгать сквозь неё вслепую и поиск обходного пути.
   - Уверен? - вопрос капитана корабля полковника Филла пару секунд висел в воздухе рубки, до ворчливого ответа Альта.
   - Десять раз проверил! Всё точно, система "Юст"!
   - Активные объекты? - не унимался капитан и получив ответ.
   - С "Польи" полный контакт и беспилотники вышли, ищем! Не так скоро...- успокоился.
   Некоторая вольность Аграфского биоискина воспринималась привычно, за двадцать лет службы на этом корабле, его экипаж сжился с ней, привык и другого не мыслил. Главное, что в таком сложном задании для всех, по нехоженному маршруту через территорию отошедшую после войны Арханоидам, дошли без потерь.
  
   Не встретили ни пауков, ни искателей приключений. Изредка встречались разбитые до неузнаваемости корабли, свидетели и участники былых сражений, ободранные до остовов теми самыми любителями приключений, мусорщиками. Скучный до нельзя путь и пополнявшиеся на экранах рубки объекты этой звёздной системы тоже не радовали.
   Угасающий красный карлик с довольно странно расположенными тремя планетами. Ближней на нормальном расстоянии от звезды и ещё двумя большего размера но расположенных через орбиту отсутствуютх. Надо думать, для каких-то скрытых временем целей тогдашних хозяев звёздной системы.
   В дальнем орбитальном промежутке, между второй и третьей планетой если не считать трёх локальных облаков космической были, пассивными датчиками ничего не просматривалось. При наличии времени, исследуют и их, но главное задание экспедиции самый большой астероид на орбите между первой и второй планета и скопление разбитых кораблей недалеко от него. Штаб какого-то флота Империи Джоре.
  
   Два часа медленного дрейфа под маскировкой и за это время искин тяжёлого крейсера обобщил информацию от своих двух собратьев с "Польи" и "Шимба" и от более мелких с беспилотных разведчиков и как-то не очень уверенно выдал вердикт.
   - Если верить пассивным сканерам, то мы одни в системе!?
   На что капитан крейсера, недовольно хмыкнул, - Ты, что Альт, недоспал? Чего так неуверенно?
   - В районе работ пусто, никого... Тревожит вот эта область...
   Командный биоискин выделил на тактическом экране одно из пылевых облаков. Самое большое и по внешнему виду наиболее плотное.
   - В нём флот можно спрятать.... Не люблю иметь такое рядом... Опасно!
   Биоискин с почти полноценной личности имел странности, но с его страхами и опасениями полковник Филл считался и сейчас, переглянувшись со старым другом и первым пилотом крейсера, скомандовал бывшему на видеосвязи капитану "Польи".
   - Жак! Проскочи и обследуй! - и заметив его довольный оскал, предупредил, - помни где мы, осторожно!
  
   ***
  
   - звёздная система "Юст" астероид верфь -
  
   Пылевое облако в котором, чисто по наитию и привычке вдали от помощи спрятаться на всякий пожарный, забазировали оба астероида, при появлении чужих кораблей, на первых порах свою роль сыграло. Дало возможность успокоиться и проработать план эвакуации из звёздной системы "Юст".
   На этот момент уже неинтересной, даже для видевшего её в момент полноценной жизни Керка. Единственное что сдерживало, это необходимость, на этот раз для толкателей, чистого пространства для ухода в гиперпрыжок. Сто километров без посторонних предметов вокруг объекта, а в их случае пыли, каменного крошева, дабы в момент ухода в гипер исключить его захват сбивающий все настройки.
   Мешал средний крейсер, во всяком случае, так его определили оба искина на астероидах, Тор на обитаемом и Шиф на безлюдном собрате. Его облет пылевого облака с скрытыми в его глубине и, судя по его спокойноу поведению, ещё необнаруженными астероидами верфями, затем остановка чуть в стороне и выпуск из летных палуб шести штурмовиков.
  
   По сигнатуре определяемой мощным, но в отрыве от специализированных, имеющимися на каждом корабле, искином по имени Тор, все шесть пустотных машин относились к среднему классу и неизвестной марки. Как было понятно и не посвящённому для полноценной разведки. Что можно противопоставить такой силе?
   Два устаревших на двести лет Аграфских фрегата, на подобный случай и на скорую руку из местных комплектующих, подготовленных Петром. У которых по искину от Зика и по пилоту андроиду? Превосходящее современный уровень управление и устаревший и, к тому же, неполный функционал техники и вооружения? Вряд ли!? Разве что сыграет фактор неожиданности их местоположение среди битых бывших собратьев? На время отвлечет от основной цели, астероидов верфей и даст возможность на их маломощных двигателях, выйти из пылевого облака
   - Обложили бл..дь!
   Выругался прилипший к большому панорамному экрану с идущей от фрегатов картинкой окружающего пространства, Петро. С большим разнесением точек съёмки и в их условиях очень удобный взгляд со стороны, с тыла неприятеля. По другому назвать пришедших, пусть с большой долей вероятности что они из Империи Аратан, язык не поворачивался.
   - Ещё три мелких!
   Недовольным тоном, но уже без надрыва, спокойней, добавил Пётро и повернулся к Керку.
   - Посмотри, опыта у тебя больше.... - и не дожидаясь ответа переспросил, - Что делать будем?
  
   - Готовиться! Что, ещё, - мелькнув взглядом по экрану, довольно равнодушно, ответил недавний инженерный искин.
   - Направление прыжка определено заранее, муравьи и их погонщики на месте в полной готовности. Если придётся, то прыгнем без проблем.... А с пилотами?
   На секунду отвлекшись, на изменившуюся картинку на экране, где, судя по отделившимся от тяжёлого крейсера трём небольшим кораблям, по сигнатуре фрегатам, или корветам и без колебаний направившихся к астероиду штабу, пришедшие знали, что делать, Керк закончил.
   - Основной объем их памяти и матрица личностной составляющей в памяти Тора и если погибнут, то восстановим, - и без перехода.
   - Что там со Степом?
  
   В ещё недавно в безнадёжном состоянии полураздавленного техника забрезжила робкая надежда. Помощь, если так можно назвать этот ни кем не исследованный способ, пришла с неожиданной стороны.
   От старшего толкателя, высшего муравья. Как оказалось, недооценивать их было нельзя, к разговорам внутри астероида они прислушивались и многое понимали, как поняли и проблему со Степаном, невозможностью в имеющихся условиях довезти его живым. Две большие, грамм на пятьдесят каждая, капли зеленоватой и розовой вязкой жидкости, и обширное, не совсем понятное в машинном переводе, толкование их назначения.
   Всё это через имевшего с ними более близкий контакт Петра, но в итоге после трёх наводящих вопросов, назначение зелёной, а следом за ней и розовой жидкости прояснилось.
  
   Настолько, что поначалу не поверили. В интерпретации высшего муравья, эти вырабатываемые их организмом вещества служат для ввода и вывода живого организма в своеобразный биологический стасис. С замедлением, почти до нуля, всех функций организма.
   С незапамятных времен, подобным образом, через укус пойманной добычи, их предки длительное время сохраняли её в свежем виде. Без холодильников и прочих приспособлений, так привычных, в машинной цивилизации.
   Скорее всего, высший муравей, или, как уже привыкли, толкатель, в силу биологического развития своего вида не до конца понимал ценность сделанного. Как для себя и своей группы, так и для людей.
  
   Своим старым, видевшим и знающим многое, сознанием, понял Керк и для уточнения задал лишь один вопрос.
   - На людях сработает? Не убьём человека?
   Как оказалось нет, а после мыслефразы высшего муравья,
   - Пауки применяют... - в пору было задуматься.
   Где, когда, в каком количестве и относится ли это к их союзнику? Это вопрос будущего, а им предстояло сделать выбор, отставить как есть и гарантированно угробить друга, или рискнуть.
   Обычная лечебная медкапсула не имеет возможности провести анализ этих веществ и пришлось брать ответственность на себя. Через медкапсулу, сломав сопротивление его искина, ввести в кровь Степа зеленоватую биологическую субстанция и наблюдать...
   Не ожидая и не готовясь к этому, перед ними проходил полноценный не имеющий аналогов медицинский эксперимент. Вынужденный, с фиксацией искином, но кто будет разбираться в случае неудачи... Только совесть.
  
   И начало его было успокаивающим, через десять минут медкапсула чётко зафиксировала у раненого снижение сердечного ритма до трех, четырёх ударов в минуту, падение температуры тела до тридцати градусов и полное прекращение мозговой активности.
   Об этом и спрашивал Керк и получив ответ, - Пока без изменений, - успокоился.
   Дальнейшее от них не зависело, на носу неприятность похуже их гибели. Судя по активности шестёрки штурмовиков, а возможно и полноценных разведчиков, средний крейсер собирался разобраться с временным местом базирования астероидов верфей. Чуйка такая у кого-то из членов их экспедиции, или псион затесался, но разбив пылевое облако на сектора, эта мелочь начала планомерно углубляться в него.
   Наступило время принятия решения и Керк, как старший и ответственный за проводку, скомандовал.
   - Тор! Режим конференции!
  
   Оба пилота андроида из отряда майора Хога и абордажники на астероидах со связи не уходили и, дождавшись от них поочерёдного доклада о готовности, их недавний коллега начал довольно странно, но в то же время, учитывая сложившуюся в системе "Юст" ситуацию, правильно.
   - Лэры!
   Внезапно охрипший голос Керка в шлемах скафандров услышали все, люди и андроиды.
   - Я обращаюсь к моим недавним собратьям андроидам, пилотам и абордажникам на астероидах, - и, сбавив тон до обычного, продолжил.
   - Корабли нашей с Вами Империи не должны попасть в чужие руки. Отсюда один вывод, будем прорываться. Помните одно, для Вас смерти нет, матрицы сознания каждого в памяти искина и её дополнение будет идти до последнего мгновения Вашей жизни.
  
   По лицу Керка текли струйки пота и не вытирая их, а глотнув из протянутого Петром стакана воды, продолжил.
   - Больше всего это относится к пилотам. По команде Тора вы выдвигаетесь из укрытия и дождавшись когда Вас заметят начинаете работать по тяжёлому крейсеру. Причина, почему по нему, понятна?
   Дождавшись от андроидов с повывными Первый и Второй, чёткого, - Понятно, лэр! - продолжил.
   - Вы отвлекате внимание и оттягиваете на себя все их силы, и на Вас придётся основной удар. Считать вероятность выживания в подобном случае Вы умеете не хуже меня. Но помните одно, на базе Зика Вас ждёт новое тело и жизнь..., - и, резко сворачивая тему.
   - Вопросы?
   Вопросов не было, решение принято, задание доведено до исполнителей и осталось ждать. Наиболее удачный момент для начала атаки, после проверки полной готовности к выдвижению астероидов из пылевого облака Тор выберет сам и в этой ситуации уже неважно, наткнуться на них рыскающие во всех направлениях штурмовики, или до выхода в чистое пространство останутся не обнаруженными.
  
   Не дожидаясь этого момента, маневровые двигатели обоих астероидов синхронно заработали, толкнули эту массу камня и металла на выход из пылевого облака.
   - Первый и Второй! Время пошло!!!
   Команда Тора на начало атаки, как это часто бывает в моменты высочайшего наряжения, прозвучала неожиданно и в импровизированной рубке обитаемого астероида верфи, на её единственном панорамном экране, для полной подачи информации от трёх источников, поделенном на три сектора, начала меняться картинка.
   Средний сектор, завязанный на локаторы астероида, остался в статике, а на двух других, полностью дублирующих, то что видит пилот андроид фрегата, началось движение.
  
   Поначалу с территории небольшого корабельного кладбища, со ста километровым разнесением начальных точек, но к одной цели. К тяжёлому крейсеру. До выхода из замусоренного обломками поля довольно медленное и резко убыстрившееся в свободном пространстве.
   Без систем маскировки и защиты самоубийственное, на один раз, с одной задачей оттянуть средний крейсер от астероидов, не дать его массе сбить настройку прыжка. Чуда не случилось, без системы маскировки их движение обнаружили почти сразу. Сначала на тяжёлом, мгновенно окутавшимся защитным полем, а через десяток секунд проделавшим то же самое и на среднем крейсере.
   Надо отдать должное их экипажам, в диком космосе и на таком расстоянии от дома, где по определению не могло быть друзей, запрос на принадлежность фрегатов обоими крейсерами подавался до первых залпов в их сторону.
  
   Как и предполагалось в плане нанесения ущерба окутавшимся защитными полями крейсерам почти бесполезными. Разве что первый залп высек искру в районе маршевых двигателей тяжёлого крейсера. Так это выглядело с маломощными средствами наблюдения что самих фрегатов, что астероидов верфей, но это было уже неважным.
   Средний крейсер, судя по огненному шлейфу из дюз его маршевых двигателей, на форсаже, на их выжиг, сорвался с места на перехват ближнего к нему фрегата. По заначку на экране рубки, под командованием андроида с позывным Второй.
   Керк только услышал надрывный вскрик Петра, взявшего слишком близко к сердцу судьбу отправленных на убой андроидов.
   - Нарываешься, сука! - как стало не до боя.
   Астероиды верфи, один за другим, выскочили из пыли и ускорились в направлении заранее определённого сектора прыжка.
  Мгновенно замеченные не только искинами кораблей, но и мелочью, ещё не так далеко ушедшей шестёркой штурмовиков противника.
  
   В принципе, их ожидаемое любопытство и непременная передача изображения на крейсер, а также присутствие в зоне скорого прыжка уже ничего не меняло. Прыжок предопределен и какая-то мелочь ему не помешает. Пусть пеняют на себя если масса астероидов захватит их в воронку гиперперехода.
   Такая возможность Керка не зацепила, а вот мелькнувшее по краю сознания понятие - противник, заставило горько усмехнуться. Слишком уж быстро и непривычно в современном мире всё меняется местами. Вчерашний и смертельный враг человечества становится союзником, а вчерашний союзник врагом. В Империи Джоре такие кардинальные изменения растягивались на десятелетия, а то и на века. Возможно, из-за большей продолжительности жизни, но так было.
   Тем временем совсем рядом, по меркам космоса, в каких - то ста пятидесяти тысячах километров завершалось избиение калек. Восстановленых Петром древних Аграфских фрегатов, если в переводе на современную классификация, то второй, третьей серии, не выше, что не оставляло шансов на положительный исход. Сами корабли не интересовали, надо было выручать пилотов андроидов, или их останки.
  
   Компьютерного зума в настройках Тора не было, а без увеличения рассмотреть, что происходит с фрегатами, было сложно и прохождение боя, его фазы, шло в интерпретации искина. До десяти вспышек попадания, из чего-то крупного, по корпусу левого фрегата Тор насчитал и уже три минуты его пилот андроид, с позывным Первый, на запросы молчит.
   Молчит, но судя по тому, что фрегат не изменил курс, а ускорился в направлении тяжёлого крейсера, ещё жив. Искусственный интеллект обязан просчитывать всё, так он устроен и сухой доклад Тора.
   - До столкновения минута! - восприняли по разному.
   Петро, ударом кулака по панели пульта и криком, - Отворачивай, Первуша!
   Керк, наблюдавший эту картинку уже в пилотской кабине десантного бота, довольно спокойно и распоряжением Петру.
   - Ждёшь меня полчаса, это время у тебя будет. После чего уходишь в прыжок, - и не слушая возражений, - придётся Петя!
  
   Многотысячелетний опыт в шкуре искина говорил ему, что Тор не ошибается, андроид с позывным Первый не отвернет, не сможет с такими повреждениями корабля и, скорее всего, спасать там будет некого. Другое дело второй, сцепившися в неравном бою со средним крейсер ом, ближний фрегат. . До места их стычки и обратно на десантном боте родной Империи за это время он успевал.
   И разгоняя бот в их сторону, по старой привычке искина, подвёл итоги. В целом положительные. Основную задачу, обеспечить уход в гипер астероидов с грузом, оба пилота андроида выполнили и уже неважно останутся ли они целы. Если бы не их высокотехнологичные останки...
   На треть тактического экрана пилотской рубки бота транслировалось происходящее в системе, оба очага конфликта и пока шли под управлением искина Керк не открывал от них глаз. Тем удивительней для него оказалась трёхсекундная пропажа изображения буквально через долю секунды после взрыва в точке столкновения крейсера и фрегата и, через эту паузу, его замена на другое.
   На лицо незнакомого андроида и его короткий доклад.
   - Лэр! По распоряжению лорда, к Вам, на помощь! Жду приказаний?
  
   ***
   - борт "Элона" -
  
   Маршрут к безномерной звёздной системе со спрятанным в недрах астероида "Шёпотом ночи", по воле случая, проложили через знакомые места. Систему ХХ - 31,7, где в самом начале разведывательного рейда к ящерам встречались с фрегатами Зика, доставившими так нужные тогда восемнадцать "Зигфи", и через прыжок звёздную систему ХХ - 33,1.
   Памятную боем со смешанной рейдовой группой, составленной из кораблей пауков и ящеров. Тогда они понесли первые потери, Ли, Шохриэль один из "Алитеров" с экипажем, флотские пару пилотов "Рапторов" и команда Макса, безвозвратно, Морева. О раненых речи не идёт, все кто попал в руки отрядных врачей на своих ногах и вполне здоровы, в том числе и безнадёжный, на то время, Шишков.
   Мрачное и неприятное место, но на этот раз пустынное, без всяких признаков ещё недавних хозяев. Всё остальное было без изменений, тусклый свет красного карлика и обломки разбитых дисков и взорванного "Алитера".
  
   Инженеры подошли с просьбой задержаться на сутки, мотивировали необходимостью поковыряться в уцелевшей после взрыва кормовой части "Алитера" и Максу пришлось задуматься. Заурядная система красного карлика чем-то давила на него, то ли своей мрачностью, то ли воспоминаниями о недавних потерях и на его вопрос к Зинту.
   - Без этого не обойдётесь? - тот, только, пожал плечами.
   - Обойдёмся, но если есть возможность снять двигатели для Зелийского корвета, то почему не использовать её?
   Восстановленный и, в силу ограниченного времени на ремонт, лишь частично модернизированный двухсотлетний корвет нормально прижился на спине "Джупа" и в некоторых моментах был незаменим.
  
   Малые размеры при достаточном запасе автономности и довольно продвинутая система маскировки, через своих корешей по блату приобретенная Фошем, позволяли этому кораблю выполнять разведывательные задания недоступные штатным и слабо вооружённым разведчикам.
   Прежде всего, возможностью постоять за себя. Правда, за весь рейд в системы ящеров, это случилось всего лишь раз, но в дальнейшем... Дальнейшее скрыто в тумане и вспомнив, что корвет ещё и может садиться на поверхность планет, Макс махнул рукой на ждавшего ответа Йорга.
   - Сутки, не больше и под твою ответственность.
   Три гиперперехода для Макса и команды прошли довольно скучно, буднично. После красок курортного отдыха блеклость интерьера кают, рубки и даже парка отдыха с его озером, не впечатляла, но работа заставила втянуться и эта суточная задержка в нормальном пространстве оказалась на руку.
  
   Посетить "Джуп", пообщаться вживую с Сергачевым и его командой, и увидеть Линни. По регулярно поступающим отчётам врачей с борта линкора, обычной планетарной связью во время коротких, на разгон паузах в нормальном пространстве и гипрсязью во время прыжка, её состояние постепенно приближалось к норме.
   Настолько, что сегодня совершенно случайно, зайдя с Сергеем в рубку они стали свидетелями форменного и жёсткого допроса устроенного Линни своему нынешнешнему заместителю, медицинскому искину "Элона". По всем направлениям работы, регулярности лечебных процедур и тренировок в абордажном тренажёре самого Макса, и отдельно, ещё более дотошно по восстановлению людей побывавших в откормочных ячейках инкубатора.
   - Смотри, ожила! - прокомментировал Сергей после ухода Линни со связи, - и подозрительно окинув Макса взглядом, поинтересовался.
   - Ты ничего не имеешь против, если я...
   - Клинья к ней подобьешь? - пришёл на помощь Макс и невольно хмыкнул.
   - Дерзай! Хороша чёртовка, но как вспомню сколько ей лет...
  
   Забегая вперёд надо сказать, что это был их последний разговор на эту тему, Линни, как женщина, Макса не интересовала, не в его вкусе, а Сергей не особо откровенничал, но по слухам, у них что-то налаживалось. Насколько, вопрос открытый, но в последние дни старый друг как-то повеселел, исчезла его привычная хмурость.
   Тогда, в системе ХХ -33,1, Зинт слово сдержал, с разборкой и доставкой на борт "Джупа" трех маршевых двигателей "Алитера" и сопутствующей бесхозной мелочевки, уложился в сутки. После чего пошла рутина, разгон и уход в гиперпрыжок на семь суток, а следом ещё таких же четыре промежуточных звёздные системы.
   В стороне от занятых Архами и ящерами территорий, пустых, непригодных к жизни и скучных. Вот эта скука Макса и настораживала. За два года стали наркоманами постоянных стычек с кем попало и без них уже не могут? Пустотный ценз, максимум три месяца в пустоте, а потом такой же срок на планете, видать, прописан не зря и в дальнейшем придётся его придерживаться.
  
   Пятый, последний прыжок к звёздной системе с "Шёпотом ночи" тянулся подобно резине. Тягостно и долго. Тогда, в момент взрыва гипердвигателя рейдера, они и сами не поняли как их мгновенно перекинуло далеко в сторону от обжитых систем и, к тому же, на полгода вперёд.
   Парадокс гиперпространства, его временной и пространственный разрыв вследствии взрыва и моментального выброса накопленной в двигателе энергии? Этого никто не знает, ни в современном Содружества, ни в глубокой древности, в Империи Джоре. По крайней мере не знали Адмирал со своими искинами и кибер экипаж Элона. Узкая специализация, загруженные в мозг необходимые базы знаний, что сейчас, что тогда, ничего лишнего.
   Вспомнив всё Макс досадливо и мысленно отмахнулся. Вопрос интересный, особенно тот, что связан со временем, но не про них. Опасно и очень, повезло что выжили и сознательно повторять не тянет.
   К выходу из гипера на борту "Элона" установилась необычная и несколько натянутая нервная атмосфера. Как среди немногочисленных людей так и среди кибер экипажа. Если с людьми, в основном из старого набора и первого экипажа, это было понятно то с киберами полная неожиданность и жёстким, без обиняков, вопросом.
   - Что с Вами творится?!
   Максу пришлось вызывать на откровенность Нора. Один на один, что с киберами, связанными в одну сеть, было проблематично и получить от командного искина прямой ответ.
   - Волнуемся, лорд! - а на его недоуменный взгляд и невысказанный вопрос, - Искины? - пояснил.
   - Знаем, что глупо, но десять тысяч наших лет в этой системе...
   Привлечённые к этой проблеме в качестве консультантов Тэкис и Чен, выдали только одну версию.
   - Готовятся к реальной жизни, примеряют на себя человеческие эмоции.
   После этих слов, Чен, знающий изнутри всю корабельную кухню древнего рейдера, успокоил.
   - На исполнении их обязанностей это не скажется. Можешь не волноваться.
  
   И оказался прав, смена ваты гиперпузыря на экранах рубки, на черноту и редкие звезды этого сектора нормального пространства, прошла спокойно, с нормальной работой механизмов рейдера и штатным докладом Нора.
   - Лорд! Система ZT - 2497! Выход из гипрепрыжка в штатном режиме!
  
   ***
  
   - звёздная система "Лори" резиденция отдела Зе -
  
   Адмирал и лорд Шин Иль, Цире недовольно покосился на мигнувший пару раз над рабочим столом вызов по местной связи и лениво подумал.
   - Льяо!
   Только многолетнему, бессменому заместителю и, по совместительству, главе службы безопасности личного клана лорда позволялось тревожить его в этом кабинете. Местными звонками разумеется, вызов из метрополии, от любой из трёх жён, или из центрального офиса службы внешней разведки Империи, от его главы и небольшого числа ключевых работников, шли вне конкуренции и в любое время суток.
   Ещё недавно, до печального происшествия в зафронтирной звёздной системы их странных и опасных союзников, прямоходящих ящеров, с самоназванием Урххе, этих вызовов было на порядок меньше. Всё поменялось чуть больше двух месяцов назад. Кто-то до сих пор неизвестный и достаточно сильный сумел нанести большой ущерб этим Урххе. С перепугу, или сознательно, но факт налицо, его службу обязали найти этих обидчиков.
  
   - Что хотел?
   Недовольный тон лорда мог заморозить, но только не знавшего его с младенчества старого пройдоху Сима Льяо.
   - Есть результат, - не обращая внимание на тон и недовольное выражение шефа доложил он, и понизив голос, - подробности не по связи...
   - Жду! - гася изображение коротко бросил Иль, Цире.
   Вся безопасность клана "Охир", его центральная резиденция на столичной планете "Тасми", служебная на "Лори", три тайных в зафронтирной зоне и шахтерская корпорация, держалась на этом с виду спокойном, невзрачном человеке и если Сим сказал, не по связи, то накопали что - то сверхважное. Чего нельзя доверить обычной внутри системной связи.
   Официально, для обывателей сверх защищённой от прослушки. Но только для обывателей, многолетний бизнес на контрабанде, торговле людьми и обычный грабёж гражданских судов, дополненный выполнением обязанности перед Империей, службой в её разведке, давно отучил лорда от подобной наивности.
  
   Слушалось всё, от болтовни в помещении до любого вида связи, от обычной до гипер и сейчас, при появлении в его кабинете, Иль, Цире бросил тревожный взгляд на стены кабинета.
   - Тут не услышат, - успокоил Льяо, - каждый час проверяем, - и, получив молчаливое согласие хозяина, запустил просмотр довольно большого донесения. Объёмное динамично меняющееся изображение с картами звёздных территорий, лица незнакомых людей, графики сопоставлений и все это в сопровождении голоса за кадром.
   Такой способ подачи материала Иль, Цире усваивал лучше и в клане, а потом и на службе другие, текстовый или чисто звуковой постепенно сошли на нет. Не смогли конкурировать.
  
   - Останови!
   Неожиданный возглас лорда на пятой минуте просмотра и его последующий вопрос, - Так флота там уже не было? - не застал Льяо врасплох.
   - В корень зришь, Шин! - совсем по свойски, как старший младшего, похвалил глава службы безопасности и продолжил доклад.
   - Наш источник в их штабе вывел на участников того похода...
   Чуть запнувшись, признался, - С потерей одного из наших, трех из них мы захватили и контрольный съём метограмм с их памяти это подтверждают. На момент появления корабельной группы наших друзей в системе, флота там уже не было.
   - И кто же тогда их уничтожил?
   Судя по интересу в глазах, в Шине Иль, Цире проснулся адмирал.
   Его значительно старший собеседник и подчинённый, невольно хмыкнув, признался.
   - Сам не пойму, судя по информации, вот этот тип, некий Макс Корн! Наёмник!
  
   В центре помещения зависло объёмное изображение лица Макса и Иль, Цире обойдя его вокруг и зачем-то ткнув пальцем в глаз, недоверчиво покачал головой.
   - Этот?! И флот ящеров?! Расскажи эту сказку кому - то другому.
   Резко потеряв интерес и отвернувшись, зло поинтересовался,
   - И это всё? Ради этого такие меры секретности?
   Глава службы безопасности тяжело вздохнул, - Если бы! Досмотри дальше. Самое интересное там...
   Ещё семь минут просмотра с выдержками из памяти трёх несчастных, по пьяной лавочке попавших в поле зрения агентов клана и в результате жестского полевого ментосканирования поделившихся с ними этими воспоминаниями. Надо думать со смертельным исходом, специфика работы в тылу врага другого не признает, но кто думает о таких мелочах.
   Вот и лорд Шин Иль, Цире с силой потерев лицо и ещё раз переспросив, - Ты уверен? Мы не ошибается?
   Тихо, в тон своим мыслям, прошептал, - Технология омоложения?! Ничего себе?! И как же его выпустили?
  
   ***
   - обитаемый астероид верфь -
  
   Сутки в гипер пространстве, а события последних часов перед прыжком так и стоят перед глазами Петра. Керк, спасая и перетаскивая разорванное тело андроида с позывным Второй, в пристыкованный к погибшему фрегату десантный бот, в последний момент поймал в бедро правой ноги шальной осколок, рикошет от чего-то взорвавшегося.
   Хорошо хоть хватило сил не вырубиться на месте и скомандовать и кину обратный курс. Итог этой вылазки медикаментозная отключка на кибердоке. Старое правило земных таежников - идёшь в тайгу на день, бери продуктов на неделю, сработало и здесь.
   При подготовке астероидов к длительной переброске посчитали что одной медкапсулы хватит за глаза. Оказалось что нет. Трагическая случайность и она занята Степаном, а пришедшие на помощь фрегаты оказались не оборудованы подобным девайсом. Не требовалось на момент их создания.
  
   Хорошо что пришли, жаль только что поздно. На полчаса раньше и таких потерь бы не было. Подумав об этом, Петро тяжело вздохнул. Фрегат под управлением Первуши до тяжёлого крейсера не добрался, взорвался от удачного попадания из чего-то тяжёлого, но своими обломками довольно сильно повредил его корму.
   Картинку с места событий перекинул ходивший к его останкам командный фрегат Зика. Второй в это время осваивал оборону астероидов. Как и следовало ожидать оба, до сих пор, оставались под системами маскировки.
   В рубке астероида их видели, а на кораблях экспедиции, судя по тому как перевозбудились их экипажи при появлении в чистом пространстве новых замедляющих скорость объектов, их присутствие в системе оставалось тайной.
  
   Возможности заглянуть в их рубки и послушать о чем говорят не было, но при виде переданной штурмовиками картинки искусственно сработанных астероидов, да ещё и с необычными кораблями на их летных полях, предполагало именно такое развитие событий. Выпуск с летных палуб кораблей всевозможной мелочи, штурмовиков, ботов и инженерных кораблей и заявленные Керком полчаса на возвращение, а потом ещё десять минут на согласование по уходу в гиперпрыжок показались адом.
   На этот раз идущим на форсаже захватчикам. Три штурмовика, из ниоткуда, разорванных в клочья гравитационными ударами и повреждённый инженерный корабль, заставили притормозиться и сорваться с места среднему крейсеру. На этот раз по правилам, маневром аналогичным минному зигзагу.
   Ожидая его подхода, охватив оба астероида сферой и судя по отдельным репликам в эфире, по их мнению безопасной, успокоилась и пустотная мелочь. Занялась обычным делом, перекрыла все пути отхода добыче.
  
   Как бы там ни было, но двадцать минут до его подхода у них ещё есть. Есть и больше, но уж очень не хочется курочить корабль и убивать ни в чём не повинных людей. Оглущенный транквилизаторами Керк с трудом держался в сознании и до его потери, кровь из носу, надо было решить проблему с нестыковковкой длительности гиперпрыжка. Отдельно астероидов, и отдельно фрегатов Зика.
   Уменьшенному в размерах и мощности аналогу "Элона" на всё расстояние до конечной точки, по идентификации Джоре, системы ZT - 3317, требовался один прыжок. Астероидам верфям, а точнее обеспечивающим гиперпереход артефактам Древних и завязанным на них муравьям толкателям, два и это при том, что выход из первого прыжка и уход во второй должен осуществиться из меж звёздного пространства. Где-то на полпути до конечной точки.
   Несмотря на многовековое использование гиперпространства, его природа, задействованые, в момент создания канала перехода, силы изучены слабо и Керк догадывался почему. Конкуренция, боязь упустить исключительное право обладания технологией, но из своих исследований сделал вывод.
  
   В обоих случаях, разные энергии. В случае Империи Джоре, а потом и Содружества, пробитие канала перехода за счёт выброса энергии гипердвигателем и его поддержка за счёт постепенного расходования её запаса, и отсюда, только, от большого центра масс, до такого же в конечной точке.
   В случае с муравьями толкателями, пробой в пространстве за артефактами Древних, центральной спиральной пирамиды в человеческий рост и четырёх метрового диаметра неровных спиралей по углам большого квадрата. Жизненная сила полуразумных муравьёв перерабатываемая ими оказалась сильнее набираемой за разгон гипердвигателем, позволяла уходить в прыжок с места. На меньшее расстояние, но, чего не было в Империи Джоре и нет в Содружестве, без привязки к центрам масс. Из любой точки, в любую.
   - Так в чем дело?
   Прервал Керк оправдания старшего пилота андроида и, получив ответ в духе машинного интеллекта, - У меня жёсткое распоряжение не бросать, Вас, одних, - поинтересовался.
   - Надёжно пристыковаться сможете?
   - Да, лэр! Зацепимся гравитацией...
   В голосе андроида чувствовалось понимание, а его следующие слова, - Выполняем! Готовьтесь к прыжку, лэр!
   Поставили точку на пребывании в системе "Юст".
  
   ***
  
   Глава 8
  
   - центр научных исследований, столичная планета-
  
   Гранд академику, потомственному лорду Эйни Миола не спалось. Возраст приближающийся к критическому, без надежды на очередной пролонг, на хоть кратковременное оздоровление организма давал о себе знать. Но больше старческих болячек, не давали уснуть думы.
   Больше двухсот лет стагнации, с мелкими и на общем фоне незначительными прорывами в фундаментальный науке, внедрением разработанного в технологические процессы и в последний год как прорвало. Обнаружение неизвестной и агрессивной расы ящеров на границах Содружества, их трофейные корабли незнакомой до этого момента конструкции и на закуску, появление у Императора Винкрафта координат неизвестной базы Империи Джоре.
   С ящерами разберутся молодые, в штате исследовательских центров Империи Аратан их хватало, но тему Джоре, можно сказать мечту всей достаточно долгой жизни, гранд академик взял на себя. Полноценный творческий период его существования близился к завершению и прощальным аккордом к нему хотелось бы раскрыть связанные с древней Империей тайны.
  
   Не давала спать тревога за ушедшую к той базе исследовательскую экспедицию и сводный отряд учёных, собранный по всем Имперским научным центрам, и научного руководителя, старого друга лорда и академика Пери Лекриса. Их молчание в течении декады. Последняя связь, с временной задержкой в почти минуту, что совсем неудивительно для сигнала идущего через шесть ретрансляторов, закончилась фразой, - Прыгаем к системе "Юст".
   Так, кажется, называлась конечная точка маршрута у Джоре, но последнее неважно, по пути следования шесть кораблей экспедиции должны провести свое картографирование посещенных звёздных систем. С последующим, уже в Империи, их официальным названием. Дополнительная нагрузка на бездействующий в длительном полете многочисленный состав экспедиции, к тому же, хоть как-то, её окупающий.
   По всем подсчётам, все шесть кораблей лорда Лекриса должны были добраться до конечной точки маршруты ещё трое суток назад и непонятная тишина в эфире настораживала. На каждом из кораблей отряда установлена и полностью функциональна гиперсвзь, без неё в такой дальний маршрут их бы не выпустили.
  
   Погибли все? Шанс на такое развитие событий, один из тысячи. Старый и опытный капитан тяжёлого крейсера "Итигу" полковник Филл подобного допустить не мог. Шесть кораблей, пусть и не последних серий, сила значительная и оставалось ждать и надеяться.
   По уговору с узлом связи, любое сообщение с той стороны, или ещё лучше живая связь немедленно дублировалась на его виллу. Многолетнее правило для подобных случаев и на этот раз, уже далеко за полночь, задремавшего лорда Миолу поднял резкий зуммер соединения и виноватый голос оперативного дежурного.
   - На связи лорд Лекрис! Соединять?
   - Давай!
   Резко бросил, вскочивший с дивана, гранд академик и не успев причесать взлохмаченные волосы, как воздух в центре кабинета пошёл рябью помех и лишь через десять секунд собрался в слегка размытое лицо старого друга, и его искаженный треском разрядов, и паразитными шумами, голос.
   - Мы на месте, Эйни!
  
   Памятуя о минутной задержке, что крайне плохо влияла на динамичность беседы и не дожидаясь следующей фразы с той стороны, гранд академик задал заранее приготовленный вопрос.
   - Дошли, это уже хорошо. Базу нашёл?
   При передаче ему координат этой звёздной системы в резиденции Винкрафта тонко намекнули, что они могут быть блефом. Отмазкой какого-то наёмника, но судя по словам старого друга Пери обмана не было. Объект экспедиции на месте, это хорошо, а если ещё и не пустой, ещё лучше, но радость погасила дошедшая с задержкой фраза.
   - Проходимость волн отвратительная и с флотом связываться не буду. Сам сообщи им, - и вздохнув лорд Лекрис признался.
   - У нас проблемы, Эйни... нарвались на боестолкновение неизвестно с кем...
  
   - То есть? - мгновенно встрепенулся гранд академик, - то есть, как неизвестно с кем? Потери есть?
   Опять долгое ожидание ответа и искаженный помеха и но разбираемый ответ.
   - К моему сожалению есть... Три пилота штурмовиков с машинами и сильно побиты оба крейсера....
   Связь из плохой перешла в разряд отвратительнй и голос лорда Лекриса доносился сквозь треск и вой помех, но его последнюю фразу, - Посмотри отчёт, в нем все... - Эйни Миола понял.
   Свернувшееся в точку довольно плохое, дерганное изображение старого друга, а через минуту извинения оператора о невозможности возобновления связи и горящий зелёным индикатор принятого файла, прошли мимо сознания главы Имперской академии. За несколько минут сверхдальней связи сказано мало, но смысл слов с той стороны настораживал. Боестолкновение за десятки звёздных систем от Империи случайность, или их ждали?
  
   То, что при подготовке экспедиции, ему не всё сказали об объекте интереса, Эйни Миола понял. Вечная неизживаемая предосторожность разведки и Службы безопасности Империи, и в обычных условиях с этим можно было мириться. В обычных, на расстоянии пары прыжков, когда в любой момент можно прийти на помощь. Здесь же...
   Такое отношение к исполнителям, по своему положению не последним гражданам Империи, задело до глубины души и глухо выругавшись, и на автомате через нейросеть потянувшись к виртуальному индикатору запуска полученного информационного файла, пробормотал под нос.
   - Посмотрим, посмотрим, что тут у нас?
  
   ***
   - лорд Корди -
   Две недели на Фронтире в деле поиска исчезнувших в никуда кораблей Макса особых успехов не принесли и совершенно неожиданно эту тему заслонили неизвестные до этого времени довольно пугающие новости из системы "Электи". Настолько, что отложив дела лорду Корди пришлось поторопиться с её посещением.
   След недавних событий остывал, растворялся в пустоте и пока не исчез полностью, не мешало бы лично посмотреть, пощупать, что тут произошло, а пользуясь весом Империи выдавить из властей системы всю информацию.
   Надо полагать скрываемую. На это прямо указывала необычная активность агентуры Арвара и Империи Агр, в обычное время несовместимых друг с другом, присутствие в этой дыре их высокопоставленных эмиссаров, в силу специфики службы шифрующихся друг от друга.
   Выслушав от своего резидента майора Ленца подробный доклад, кто из них, когда и с кем встречался, лорд Корди не сдержался.
   - Опоздал!
  
   Говорить было не с кем, основных фигурантов, фактического хозяина системы, главы торгового клана лэра Лэмиса, его сына с кличкой Хвош и главы службы безопасности Цоле их клана в системе "Электи" не было. Скрылись сами, или вывезены более расторопными конкурентами, непонятно, но в качестве утешения, до основной интриги резидент службы докопался.
   И самое пугающее, что это не примененное тут мощное гравитационное оружие и не андроиды в полтора человеческих роста. В момент конфликта, в течении трех часов вся информационная сеть звёздной системы, все ее искины были парализованы неизвестным вирусом.
   Настолько, что реакторный узел главной орбитальной станции третьей планеты Ноки, вышел на неуправляемый критический режим взрыва. Вышел и продержавшись в таком состоянии полчаса, сбросил активность до нормальных параметров.
  
   Что это было и отчего? Станционные искины гражданской серии "Туко" и военной "Шиме" на оборонительных, пусть и не последнего, а девятого и десятого поколений славились своей надёжностью и непробиваемостью от внешних воздействий. Излучения, хакерских атак и всевозможных вирусов, а после этого случая можно считать, что все эта надёжность в прошлом.
   При тщательной диагностике, проведённой по свежим следам, практически сразу же после произошедшего, вируса в их ядрах и периферийных блоках не нашли. Факт довольно странный, массовое помешательство искинов, сбой их параметров, что документально смогли зафиксировать ограниченными средствами контроля, были характерны для его массированного внедрения.
   Отсюда вытекает вполне резонный вопрос. Совпадение ли, что их старый знакомый Макс, в этот период времени и в качестве одного из участников конфликта находился в системе? Кластер искинов, без которого при такой жизни никуда, выдавал восемьдесят семь процентов вероятности, что нет. Не случайно.
  
   Вирусные атаки на искусственный интеллект, чистый, на основе кристаллов Иртона и имеющий основой выращенный и обученный биологический мозг не новость. С завидной регулярностью они происходят с момента появления искинов, но всегда, после их подавления находится и сам агрессор.
   Впервые, такого не произошло и, имея за плечами ответственность за безопасность Империи, лорд Корди не на шутку встревожился.
   - По другим направлениям работали?
   Его вопрос заставил дёрнуться немного робевшего а присутствии высокого начальства майора Ленца, но нашедшего в себе силы переспросить, - Что, Вы, подразумеваете, под другими направлениями?
   Серьёзность темы заставила лорда сдержать раздражение, развернуть свой вопрос, и ткнув в объёмный снимок "Джупа", пояснил.
   - Что, они, тут делали? Записи разговоров их, к ним в период нахождения в системе. Банковские операции с их участием, - и, на секунду задумавшись, лорд Корди уточнил.
   - Вопрос с банками, давай расширим. Мне нужны все операции за период их пребывания здесь.
   Стоявший на вытяжку резидент, только спросил, - Сколько у меня времени? - и услышав от лорда, - вчера! - а через секунду уточнение.
   - У тебя двое суток, - поспешил удалиться.
  
   Задание серьёзное и, сказав - вчера, глава внешней разведки Империи Аратан не покривил душой, как и понимал, что выполнить его полностью резиденту службы, даже при наличии левого допуска к искину центрального узла связи звёздной системы, вряд ли удастся. Как не удавалось во время рейда к ящерам перехватывать связь между кораблями, тогда ещё, союзного отряда этого наёмника.
   Это со связью, с банками немного полегче, Имперский и банк Содружества информацию дадут, пусть не всю, не затрагивающую солидных клиентов и этого хватит. Проблема с банком Империи Арвар, в нём вряд ли пойдут навстречу представителям извечного соперника его государства.
   - Харг его побери, как закрутилось?!
   В тон мыслям, стоя у панорамного обзорного экрана прогулочнойй палубы его личного тяжёлого крейсера "Цикур", тихо проговорил лорд. Мог бы и не скрываться, охрана осталась за бронедверями, мешала въевшаяся в кровь привычка.
  
   Предстояло обдумать случившееся за последнее время, самому, по старинке, не полагаясь на заключение прогнозного кластера искинов. События тут в системе "Электи" и вчерашний выход на связь главы службы в шестом Имперском флоте адмирала Старка.
   Его, в целях секретности, короткий и скупой информационный файл, основная суть которого - аналогичная служба Арвара заинтересовалась их недавним рейдом в зафронтирную зону. К ящерам. Заинтересовалась настолько, что их диверсионная группа рискнула похитить из расположения шестого флота, из бара на военной станции в системе "Арда", троих участников рейда.
   Почему это произошло, зона ответственности СБ, разведка тут ни при чем и кто виноват разберутся. Удача на несчастье трех похищенных была в другом, не афишируя посторонним, люди Старка сумели подобрать одного, раненого и достреленного своими, члена этой диверсионной группы.
  
   Как выяснилось чуть позже, достреленного не до конца и крайне обиженного на своих за предательство. Настолько, что для получения от него информации, не пришлось применять ментосканирование. Что он такого знает, что Старки не рискнул доверить защищённой гиперсвязи, можно было только догадываться.
   За долгие годы руководства службой лорд Корди знал одно, старый лис никогда не просит зря, а в этот раз, это ни много ни мало, а прибыть лично в систему "Арда".
   Серп третьей планеты Ноки медленно смещался к краю панорамного, охватывающего всю прогулочную палубу, обзорного экрана. "Цикур" разгонялся в сторону "Арды". Здешний резидент майор Ленц получил небольшую фору, четыре, пять лишних суток на выполнение задания и лорд, чтобы не забыть, отметил в архиве нейросети.
   - Справится, заберу отсюда на повышение!
  
   ***
   - столичная планета, резиденция Императора -
   С утра не работалось и через адъютанта разогнав собравшихся в приемной, Винкрафт решил отдохнуть. Уделить, наконец, внимание супруге и детям, десятилетней дочери и семилетнему сыну. Государственные дела в такое непростое время затягивали, лишали личного, мешали жить нормальной человеческой жизнью и он уже не раз пожалел что в свое время согласился на коронацию.
   Потянувшись к клавише вызова дежурного адъютанта, как над столом мигнул красным сигнал срочного вызова.
   - Погулял!
   С иронией и довольно мрачно констатировал Винкрафт.
   Привилегией на такой вызов обладали немногие. Близкий круг Императора, люди занимавшие в Империи ключевые посты.
  
   - Кто?
   Коротко бросил Винкрафт и услышав голос старого друга Корди, - Прошу меня принять...
   Не смог сдержать удивления, - Ты же на Фронтире?
   - Вернулся мой лорд, вернулся. Дела заставили, - и ещё раз повторил.
   - Серьёзные дела...
   Винкрафт обречённо вздохнул, глава его внешней разведки в преувеличениях замечен не был, запланированный отдых накрывался, а гарантированные разборки с семьёй, наоборот, становились реальностью и, смирившись с неизбежным, разрешил.
   - Заходи!
   Дождавшись окончания процедуры проверки и внутренне смирившись с крушением всех планов, на всякий случай, попросил.
   - Давай! Что там у тебя? и если можно коротко...
  
   На что глава внешней разведки с сомнением в голосе протянул.
   - Коротко, вряд ли мой лорд. Слишком серьёзные темы. Начиная с последней... полученной сегодня утром.
   Завсегдатай императорского рабочего кабинета знал все его электронные устройства и, получив молчаливое согласие хозяина, вставил в приёмный лоток галопроектора стандартный информационный кристалл.
   Привычный туман в центре помещения через четыре пять секунд преобразовался в звёздную систему, как понял Император, из памяти корабельного искина. Корди пока молчал, ждал укрупнения изображения и только когда стали чётко видны все объекты системы, вмешался в процесс.
   - Система "Юст", трансляция с одного из кораблей экспедиции...
  
   - Значит дошли!
   Рассматривая выделяемые искином и на несколько секунд, рывком, укрупняемые планеты, а следом таким же образом и астероиды, удовлетворённо констатировал Винкрафт.
   - Дошли, - согласился Корди, - наёмник не обманул, база там есть, - и словно запнувшись, подбирая выражения.
   - Плохо другое, там кто-то был. Экспедиция нарвалась на серьёзный бой, - и после секундой заминки.
   - С применением гравитационного оружия. По докладу главы экспедиции лорда Лекриса, именно им уничтожены три штурмовика с экипажами и достаточно сильно побиты оба крейсера. В файле, чуть дальше, всё это есть...
   На любой вброс информации, положительный, или как сейчас отрицательный Император реагировал быстро, без раздумий и оторвавшись от просмотра, поставив его на паузу, переспросил.
   - Даже так!?
  
   Вопрос, утверждение, словно Винкрафт чего-то подобного ждал и его следующая фраза.
   - Наш знакомый? Макс? - была вполне закономерна.
   - Не уверен, - не согласился Корди и на удивлённый взгляд предложил, - Мой лорд! Досмотрите до конца и прочитайте доклад лорда Лекриса. Увидите и узнаете много интересного.... поможет лучше понять основную новость...
   - А так значит не пойму, - с сарказмом отреагировал Винкрафт, - и уже зло, - за тупого держишь?
   Но старый друг детства на этот раз, отчего-то, не смешался, не накинул на себя личину трясущегося от страха подчиненного, а довольно спокойно пояснил.
   - Нет мой лорд! И в мыслях не было. Может не так выразился, прошу за это прощения. Трое суток без сна. Устал...
   - Ладно проехали, - буркнул Винкрафт, - давай досмотрим...
  
   Молчание в кабинете длилось недолго, до момента, когда два довольно больших, но плохо различимых с большого расстояния астероида, один за другим, исчезли из поля зрения.
   - Что это? - ткнув пальцем в экран, поинтересовался Винкрафт, - ушли в невидимость? С такой массой?
   - Если бы так мой лорд, - хмуро отреагировал Корди, - по обобщенным показаниям локаторов всех экспедиционных кораблей, они ушли в гипер...
   Император, на фразу - в гипер, только хмыкнул и вернул прерванный файл немного назад, до момента исчезновения астероидов и после повтора, уже не останавливаясь досмотрел его до конца. Покореженные корпуса штурмовиков и оторванное броневое покрытие в корме тяжёлого крейсера бегло, не останавливаясь на не очень приятной картине и только после прочтения довольно объёмного текстового пояснения произошедшего, глазами очевидцев, оторвался от экрана с вопросом.
   - Явная работа гравитационного оружия и если не наш знакомый Макс, то кто? Пауки? Чего я не знаю?
  
   - Ещё трое суток назад, я и сам не знал, - признался Корди и пояснил.
   - В системе Арда моим людям попался один диверсант из арварской боевой группы, - и поморщившись, - раненый, брошенный своими... долго объяснять, лучше посмотрим его допрос и выдержки из ментограммы...
   Доклад или сообщение в виде коротких, но емких по содержанию видео файлах, в Империи был в ходу, распространён и широко применялся. Этот готовили профессионалы из отдела Старка, коротко, основное и без воды. Винкрафт смотрел с интересом и молча до момента, когда в выдержках из памяти захваченного не стали мелькать фигуры ящеров.
   - И эти туда же, и насколько давно?
   Вопрос немного шокированного Императора заставил видевшего эту картину не раз и чуть задумавшегося лорда Корди очнуться и отреагировать.
   - Десять лет назад, в момент поступления агента на службу, с ящерами уже работали. Поставляли им людей, а сколько до того, не знает. И это правда, ментограмма это показывает.
  
   Лорд Корди тяжело вздохнул и признался.
   - Моя вина, моей службы... упустили, не разглядели, но кто мог предположить такой активности работорговцев... их новый отдел Зе по связям с этой чешуйчатой мерзостью и базами в зафронтирной зоне. Переиграли нас... одно не могу понять, зачем, чего хотят получить от ящеров?
   На этой фразе, Винкрафт резко оборвал его самобичевание.
   - Хватит! Забыли! Не ты один проспал усиление Арвара. У меня к тебе пара вопросов... Обоснуй свои сомнения в причастности к безобразию с нашей экспедицией Макса...
   - Не то чтобы сомнения, - лорд Корди замолчал, подбирая слова, - смущают эти два булыжника, их уход в гипер с места. Технология Архов и, потом, по времени не сходится. Я имею в виду ту часть его отряда, что отделилась после "Электи", слишком большое расстояние... не успели бы... нет это не они.
  
   Винкрафт неопределённо хмыкнул и неожиданно согласился.
   -Я тебя понял и думаю эту проблему мы пока отложим. Не так уж важно кто... Подбери три четыре корабля и отправь им на усиление. Раз добрались, то отработать систему "Юст", базу Джоре если в ней что-то осталось, придётся, а у нас, в свете твоей последней новости, появились более серьёзные дела.
   Тем временем объёмная, застывшая в стоп кадре, фигура ящера сменилась на привычную, висевшую на этом месте всегда, звёздную карту Содружества в режиме онлайн и Винкрафт, уперев в неё взгляд, жёстко потребовал от лорда Корди.
   - Твои предложения по нейтрализации арварцев. Пока они не пропустили через свою территорию чужой флот в центр Содружества и к нашим границам.
   Большой, напоминающий своей формой неровную пирамиду сектор пространства Империи Арвар, половиной периметра примыкал к Аратану, второй, делил Силур и Вольные Баронства, а вершиной упирался в Центральные миры. Звёздные системы Империи Агр.
  
   Винкрафт думал и не отрывал взгляд от медленно поворачивающейся объёмной звёздной карты с жирной виртуальной стрелой со стороны Фронтира. Линия предполагаемого вторжения шла через территорию Арвара и, где-то ближе к её центру, делилась на два направления. К Империям Аратан и Агр. Получив вводную, мощный кабинетный искин, а при необходимости и подчинённый ему кластер, просчитывал варианты и, судя по обрастающей подробностями картине виртуального вторжения, при желании ящеров, добраться до любой из Империи им будет легко.
   Оторвавшись от этой картины, Винкрафт негромко, и больше для себя, выдал фразу, - С ними надо что-то решать...и срочно. Не хочется, но придётся подключать Аграфов...
  
   ***
   - борт "Элона" -
  
   Прожекторы висевшего неподалеку "Элона" и двух инженерных кораблей по обе стороны линкора хорошо освещали медленно приближающийся к нему "Шёпот ночи". Ответственный момент, подгонка места на спине "Джупа" для его перевозки, начался.
   Работы по освобождению рейдера из временного убежища завершились двое суток назад и все это время сводная инженерная команда провела в его внутренностях. Меняла искины, сгоревшие от мгновенного выброса энергии коммутационнные электронные узлы и запускала реакторы. По минимуму, с целью вернуть его к жизни.
   Макс с компанией побывали в его отсеках уже после восстановления системы жизнедеятельности и лишь с одной целью. Посмотреть когда-то их основной корабль и прикинуть его дальнейшее использование. Ностальгии, как таковой не было, понимали, что всё течёт и изменяется, и что ещё вчера казалось чем-то сверх, шедевром, сегодня переходит в категорию отстоя.
  
   Так и флотский рейдер шестого поколения, когда-то во время службы, корабль Фоша. Давно устаревший, наполовину модернизированный прежним хозяином и в этом состоянии хорошо послуживший команде Макса, в нынешних условиях, при наличии средств на покупку более современных проще бы продать.
   Проще, если не учитывать появление мобильной базы с корабельной верфью Зика. Появилась реальная возможность переделать старый флотский рейдер до уровня "Элона", или хотя бы "Хиуса". Широкий прочный и ёмкий корпус "Шёпота ночи", с двигателями и прочей высокотехнологичной начинкой древней Империи, должен превратить его в конфетку.
   Заключение Зика, получившего все характеристики и подробные схемы рейдера из памяти Чена. . Если коротко, то небольшой и хорошо вооружённый, на уровне крейсера, носитель пары фрегатов, или как это было до катастрофы, лёгких крейсеров типа "Игла". Для их целей, по складывающейся вокруг молодого и непризнанного никем клана ситуации, не очень законных, вариант идеальный.
  
   Первой ласточкой в этом направлении, толчком к действию, послужил выход на связь Зорга, уже после перехода через червоточину, из системы по идентификации Джоре ZTX - 11,32. Той самой с разрушенными в пыль планетами, их будущим крайним форпостом обороны.
   Проявившийся в рубке Нор и его доклад, - Гиперсвязь, лорд!
   Застал в ней, кроме Макса, трёх человек, или, по местному, разумных. Командира отряда андроидов майора Хога и Синцова с Мольтом, увлечённо занятых решением проблемы стыковки абордажных подразделений. Людей и андроидов.
   Тема извечная и набившая всем оскомину. В рейд собирались в спешке, не имея времени на притирку и переход на один стандарт. Отсюда разное вооружение, физическая сила и следовательно возможности. До мобильной базы ещё не добрались и на пути к ней может случиться всё, от случайной встречи с кем-то слабее тебя, или теми же Архами или ящерами. Лишних потерь не хотелось и, пока появилось время, не мешало бы боевые возможности обоих групп состыковать безболезненно, с максимальной от них отдачей.
  
   Появление на тактическом экране Зорга, этот спор прекратило, отодвинуло его на потом. Запредельное расстояние, даже для продвинутой техники древней Империи и, несмотря на наличие всевозможных фильтров, плохое качество изображения и звука заставили напрячь внимание, вслушаться в его слова.
   - Керк ушёл из "Юста"... с помощью фрегатов Зика, но ушёл...
   Судя по оборванной фразе, услышали её не с начала и Макс переспросил, - Не поняли, почему с помощью?
   Ретрансляторов на пути сигнала не было и дойти до адресата, по идее и науке, он был должен мгновенно, но не на этот раз. До полминуты молчания и в рубке "Элона" услышали.
   - С боем уходили. Судя по идентам кораблей Аратанская экспедиция.... по докладу парней Зика, прилично пощипали их...
   Изображение и звук засбоили помехами, но через десяток секунд прорвалось.
   - Файл с информацией отправил и если дойдёт, поймёте. Но на всякий случай повторю, маршрут через "Юст", для Вас, закрыт...
  
   - Приплыли! - отреагировал Синцов после прекращения связи и повернувшись к так и не развеявшемуся Нору, - Зорг что-то там говорил о файле? Есть?
   - Пока не могу сказать...
   Довольно хмурый ответ командного искина, несвойственный его прямой натуре, заставил Макса переспросить.
   - Чего так неуверенно?
   - Прошу прощения, лорд, - мгновенно поменяв тон, отреагировал Нор.
   - Файл есть, но повреждённый. Работаем над восстановлением.
   Восстановят, или нет уже не суть важно, главное Зорг сказал, в звёздной системе "Юст" чужие. Ругать себя за ошибку, выдачу Винкрафту её координат уже поздно. Никто тогда не думал что их поход в системы ящеров так повернётся. Оставлением на поле боя союзника, один на один, с превосходящим его силы противником. Кидалово, если по земному.
  
   - Не нравится мне всё это, - подал голос Ганс Мольт и на вопросительный взгляд Макса, пояснил.
   - "Юст", хрен с ней, забыли... Другое тревожит. Тут пауки, там ящеры, с третьей стороны Аратан с Арваром, а у нас нечего им противопоставить. Когда там Зик разберётся с "Деструктором" и крейсером прорыва, а до той поры одна боеголовка с кварком? Несерьёзно. Если найдут, несмотря на наличие и мощь "Элона", задавят. Массой...
   Возразить было нечем, если кто-то задасться целью найти и взять себе всё нажитое, не столь уж нереальный. Хотя бы через челночные рейсы отряда Форни и тогда против флота захвата им не устоять. Любого. А нажитое хозяйство, мобильная база и астероиды верфи не позволят их бросить.
   - Ты намекаешь на визит вежливости к тану Стерку? - глядя на возбудившихся собеседников, как можно нейтральнее, поинтересовался Макс и на кивок старого абордажника, заметил.
   - Не так планировали, но раз уж маршрут меняется, то грех не использовать момент. Возвращаемся в систему с червоточиной, переправляем к нашим "Джуп" с "Шёпотом ночи", и с чистой совестью можем идти в гости к Дварфам.
  
   Абордажная братия оживленно зашумела, а Нор, вполне по деловому, переспросил, - Это приказ, лорд? Нам, просчитывать варианты операции?
   На что Макс невольно усмехнулся, командный искин, единственный из кибер экипажа ещё не завершивший процесс перехода в состояние реально живого человека, как всегда воспринимал все буквально. Можно было догадаться, что процесс подготовки, просчёт наиболее выигрышного варианта уже пошёл и вмешиваться в это не стоит.
   Разве что добавить вводных, своего видения предстоящей операции.
   - Кровь из носу, но мне нужна связь с Зоргом, - глядя в глаза Нора, потребовал он, - как хочешь. Усиливай сигнал, пробуй иные параметры, но поговорить с ними необходимо, на крайний случай передать им текстовое сообщение. Я потом надиктую...
   - Что ты от них хочешь? - поинтересовался Синцов.
  
   - Есть вопросы, от темы как умыкнуть из "Юста" штабной астероид, до прогулки к Дварфам.
   Короткий смешок со стороны Синцова, мысль Макса перебил и бросив на него взгляд, поинтересовался, - Что-то не так? - и получив короткую фразу, - да нет. Представил, как это будет выглядеть, - продолжил.
   - Для прогулки к Дварфам хотелось бы оба фрегата и "Хиус" с поменяными двигателями. Под один стандарт, без проблем с топливом. До месяца у Зика будет, должен успеть...
   Повернувшись к Нору, переспросил, - сколько нам отсюда, из ZT - 2496, идти с грузом? Надолго задержит?
   Характеристики и длительность прыжка линкора могли и должны были поменяться. Добавленная масса "Шёпота ночи" не могла оставить их прежними, и ответ командного искина, - Надо считать, с лету сказать не могу, - был вполне ожидаем.
  
   Клубок событий, в которые они оказались втянуты с первого момента нахождения в мире Содружества, никак не распутывался. Не хотел, или не давали. Свои ошибки, на них чьи то желания и интерес, большей частью небескорыстный, закручивались в что-то совсем непонятное и Макс невольно выдохнул.
   - Надоело!
   - Что тебе надоело? - встрял Синцов.
   На что, Макс усмехнулся, - Жить не дают спокойно, что ещё...
  
   ***
   - астероид верфь Петро -
  
   Без медкапсулы, ранение Керка лечилось плохо. Не решились держать Степана вне её, понадеялись на кибердок. Сломанная осколком кость правого бедра и рваная рана нагоняли температуру, и этот высокотехнологичный девайс местной медицины держал организм инженера в состоянии лечебного сна. Настолько плотно, что всё пять суток до выхода из гипера, в световом месяце от какой-то звезды, с хозяйством астероида пришлось управляться вдвоём. Петру, в роли старшего и Александру, разнорабочего.
   Физической работы, как таковой, было немного, накормить беспомощного Керка и раз, два в сутки, помочь с естественными надобностями и практически все. Уборка и мелкий ремонт за дроидами. На них двоих остался контроль за параметрами и течением гиперпрыжка. Идёт ли запись от датчиков установленных в помещении с артефактами и рабочей сменой муравьёв толкателей, и, отдельно, на наружной поверхности астероида.
   Будучи недееспособным, Керк просил не бросать наблюдения. В само помещение с артефактами входа не было, жёсткое излучение непонятной природы на всем протяжении прыжка глушило всё живое в радиусе до ста метров, но видеоконтроль был доступен и, за ним, Петро проводил большую часть времени.
  
   Пульсирующая в неровном и непонятном алгоритме пирамида, разбегающиеся от неё и затухающие при приближении к спиралям темно бордовые лучи, фантастическая картина навсегда останется в его памяти и, параллельно, как документ исследования в архиве искина. Фантастическая, но непонятная, не дающая ответа, как всё это сообразуется с мгновенным проколом метрики пространства, а после него, поддержанием в рабочем состоянии туннеля гиперперехода. Работой, что на кораблях Содружества выполняли гипердвигатель и искины.
   Личные наблюдения за исследованиями Керка, короткие реплики инженера, его частая задумчивость до отключки от окружающей действительности наводили на мысль, что попытка разгадать принцип прыжка по паучьи и, как - то, приспособить его к местным реалиям особого успеха не имела. Не хватало методики и понимания, как у Древних, тех что были до Джоре, все это устроено? Короткая дорога за счет жизненной энергии.... с точки зрения чисто технологической цивилизации, затратный и не рациональный путь, а их недолгий опыт показывал, что рабочего материала на него требовалось много.
   На нынешний момент, в наличии меньше трети от первоначального числа муравьёв толкателей, остальные за это недолгое время перешли в разряд неживых и корма ещё живым. Чисто по человечески этих полуразумных тварей жалко и понятно желание Керка найти бы им, какой-то, заменитель. Бессловесную протоплазму...
  
   Такое малое число и неизбежная естественная убыль могли поставить на грань срыва доход астероидов до звёздной системы ZTX - 11,32, а после неё, последний в базовую, основную систему клана. Во избежание развития такого варианта, для восстановления их жизненных сил, пришлось тормознуться, вывалиться из гипера не дойдя до намеченной точки.
   Внеплановое прерывание прыжка, независимо от применяемой технологии, таит в себе много опасностей. От удачи попасть на какой-то материальный объект нормального пространства, скопление камней и пыли, или, что связанно с летальным исходом, астероид, или планету, до шанса оказаться в абсолютной пустоте, за пять, семь световых лет до звёздной системы. На этот раз повезло, астероиды верфи, один за другим вышли в нормальное пространство в пределах гравитационного влияния звезды.
   На краю системы, находящегося на последней стадии жизни, красного карлика. За орбитой его последней, покрытой льдом и тысячелетними наносами пыли планеты. Умирающая система, две, три тысячи лет и на месте звезды появится горячая и медленно остывающая планета гигант. Унылое, во всех отношениях, место и на третьи сутки вынужденного бездействия на Петра вышел пилот фрегата, судя по властным ноткам в голосе, их командир, с просьбой.
   - Лэр! В пределах световой минуты, до орбиты последней планеты безопасно. Прошу разрешения обследовать всю систему...
  
   Практически с первой минуты пребывания в этом месте, оба фрегата Зика на сторожевой вахте. Челночными рейсами раскидали массу мелких разведывательных зондов из штатного беспилотного комплекса на каждом и итог этого, уверенность в относительной безопасности.
   Проявлять инициативу и идти дальше? Не сказать чтобы удивил новизной, подобная мысль уже приходила в голову, но природная осторожность Петра перевесила. Его самоделки, наскоро восстановленные старые Аграфские фрегаты, ушли в небытие, можно сказать погибли смертью храбрых и отпустить в поиск последнюю защиту, было как-то боязно. Безжизненное, пустое место их вынужденного временного базирования, гарантии на абсолютную безопасность не давало.
   За два с лишним года в Содружестве в этом убедились на собственной шкуре и, исходя из этого опыта, андроиду ответил осторожно.
   - Сколько времени ждать Вас, в случае форс мажора? Стоит ли рисковать?
   - Одним кораблём лэр, - поправился андроид, - я остаюсь на охране, в глубину системы пойдёт помощник.
  
   - Пусть идёт, отпусти его, - подал голос, почувствовавший некоторое улучшение Керк и чуть развил тему.
   - Соседние территории с нашей базовой системой знать необходимо и если я не ошибаюсь, эту, в своё время, мы посещали.
   После ранения Керк не ушёл в свою каюту, с помощью дроидов устроил себе высокотехнологичный лежак в свободном углу их временной рубки. Навязанный кибердоком режим лечебного сна, с короткими паузами на приём пищи и естественные надобности человека, это позволял. Сегодняшнее улучшение, впервые за все дни, позволило ему бодрствовать и принимать посильное участие в решении проблем их небольшого конвоя.
   - Память уже далеко не искина, могу и ошибаться, - с сожалением, усмехнулся Керк и, кивнув на панорамный экран с сильно приближенной искином тускло багровой звездой, развил тему.
   - Звёзды в подобной стадии редкость и спектр этой, я уже видел. Что с системой, сказать не могу, не помню.... Может так оказаться, что кроме этой несчастной планеты ничего и не осталось... пыль и камни... В то время, в этом секторе рубились несколько флотов, наших и Грорхов. Жёстко, на тотальное уничтожение. Так что, пользуясь вынужденной задержкой пусть работают, ищут..
  
   Выступившая на лбу Керка испарина показала, что свои силы он переоценил и откинувшись на наклонное изголовье импровизированной кровати, задумался. Воспользоваться средством высших муравьёв и уйти в забытье, не решился. В отличии от безнадёжного Степа, не тот случай, в подобном состоянии кибердок не позволит загнуться.
   Зато появилось время спокойно обдумать этот уникальный рейд. Уникальный своим эксклюзивом. Кто из людей может похвастать своим наблюдением за технологией Древних. Работой их артефактов, моменты создания канала гиперперехода, его поддержания во время прыжка. Без искинов, одним ментальным управлением артефактами высшими толкателями.
   Может и рано об этом говорить, но кажется, что принцип создания ими гиперканала он понял. Видоизмененная технология "Зеро", создание кокона инопространства использовались и здесь. В большем масштабе, на иных частотах и длинах волн, но общее было и это вселяло надежду. Слабую, теория могла не подтвердится, но главное направление над чем надо работать, Керк ухватил.
  
   ***
   - Вольные Баронства, Фронтир, планета Реми -
  
   Переступив порог любимого ресторана, подтянутый и довольно моложавый мужчина, во всех информационных базах числящийся как лэр Рэм Коди, успешный бизнесмен и меценат, недовольно поморщился. Выходной день, час пик и обычно полупустое заведение класса люкс не избежало наплыва посетителей.
   Звёздная система Реми, как её неофициально называли система авантюристов, или пиратской и, одноименная с ней планета, не могли обидеться на отсутствие в ней богатых людей. Отсюда и всё остальное. Торговые биржи, банки, различные легальные, полу легальные и организации объявленные во многих мирах Содружества вне закона, и соответственно этому перечню сервис и цены.
   Подскочивший к нему дежурный распорядитель с улыбкой поклонился и сообщил, - Ваш кабинет готов. Вас проводить?
   - Сам дойду, - буркнул Коди и сделав два шага, не поворачиваясь, предупредил, - ко мне должны подойти, проследи...
   Почтительно согнувшаяся спина служащего и его немедленный ответ, - будет исполнено лэр! - говорили о многом.
  
   Его достаточной платежеспособности и высоком статусе в этом заведении. Иметь личный кабинет в классе люкс мог не каждый. Лэр Коди имел и не только в этом ресторане. Внешность человека Содружества обманчива, моложавость и спортивная подтянутая фигура обязаны недавнему, полтора года назад, медицинскому пролонгу. Двадцать миллионов кредитов и на десять, пятнадцать лет при соблюдении режима такая внешность обеспечена.
   Пролонги после ста пятидесяти, на больший срок не тянули, не позволяли человеческая природа и какой-то генетический механизм организма. Удобно устроившись за накрытым столом и потянувшись к слабо прожаренному стейку из местной разновидности горного буйвола, лэр Коди откинул эти мысли и попытался настроиться на еду.
   Как оказалось через пять минут, напрасно. Тщательно загоняемые последние полтора года, в глухой угол памяти, воспоминания о недавнем прошлом, потерянном бизнесе и положении в том обществе, сегодня напомнили о себе.
  
   С получения сообщения на нейросеть. По внешнему виду закрытого файла и как поначалу показалось, что из банка, держателя одного его не самого крупного счета. По своей сути расходного. Неприятности начались после активации команды на его распаковку.
   Всплывшая на интерфейсе нейросети фраза, - Серия 273, - заставила лэра Коди вздрогнуть и выругаться.
   - Кшолг тебя задери! Чего тебе ещё нужно? Контракт закрыт под протокол...
   Тогда, полтора года назад, его имя и статус в определённых кругах были другими. Рибби Винкл, глава довольно сильного клана Искателей удачи, по другому, принятому в официальных кругах общества названию, пиратского.
  
   Три базы, легальная в звёздной системе Фронтира Тири и две рабочие, шахтерские в двух зафронтирных. Мобильный флот из десяти военных кораблей для разных задач, большей частью на грани закона и вне его, два шахтерских добычных комплекса и больше трёх тысяч различных специалистов, обещали отсутствие проблем до конца жизни. Досадный случай, вспоминать который не хочется, все это уничтожил.
   Скорее, послужил спусковым крючком. Его двухмесячная задержка с возвращением на базу вселила в нестойкие умы ближайшего окружения, в том числе и, что было горше всего, младшего брата, уверенность в смерти хозяина и желание перекроить распределение доходов и прибрать к себе власть в клане.
   Возвращение всего этого было жёстким. С ещё недавно казавшимся невозможным союзником, корабельной группой из трех кораблей спецназа разведки Империи Аратан и их абордажных отрядов. Захват его "Вонксана" восставшими рабами, дикими из очень далёкой звёздной системы, поставил его тогда перед нелёгким выбором, провести остаток жизни на каторге, или согласиться на подобное противоестественное сотрудничество.
  
   Как оказалось не прогадал, сотрудничество оказалось недолгим. С разведкой Аратана разошлись полтора года назад. После серьёзной услуги со стороны Винкла по сдаче ключевых фигур очень борзого клана из молодых, связавшегося с аналогичной службой родной Империи и выполнявшего для неё задания на территории Аратана.
   Решение о расторжении контракта принималось его куратором, полковником Форни, под протокол и без взаимных претензий. И всё бы хорошо, но как это часто бывает, агент Винкла раздобывший эту информацию сработал не аккуратно, оставил за собой след.
   Поначалу слабый и несерьёзный, но с каждым днем обрастающий подробностями. Настолько, что пришлось идти на чрезвычайные меры. Оставив во главе клана преданных ему людей, организовывал свою гибель, новое лицо, нейросеть и все многочисленные реперы высокоразвитого мира.
  
   Благо, что основные накопления, двенадцать миллиардов кредитов, Винкл обезопасил заранее. Сразу после попытки захвата власти в клане. Из старого, связывающего его с прежней жизнью, забрал с собой лишь небольшую группу людей, старых соратников по активному бизнесу, включая сюда и остатки команды "Вонксана".
   Одного из них, его правую руку и, по совместительству, главу небольшой группы личной охраны, Вейма, он сегодня ждал.
  По его нервно бросаемым взглядам на дверь, с нетерпением и когда она впустила невысокого, на первый взгляд, квадратного человека, недовольно поморщился.
   - Заставляешь ждать! - и не давая тому оправдаться, без перехода, - Ну! Кто из них? Полковник, или капитан?
   - Ни тот, ни другой, - хмыкнул Вейм, - на планете и на орбите их нет, - и на недоверчивое Винкла, - уверен?
   Подтвердил, - абсолютно, жизнь ставлю... Что будем делать хозяин? Место встречи мы заблокировали, мышь не проскочить...
  
   - Что, что, - недовольно буркнул Винкл, - если это не Форни, или на худой конец его зам, то брать. Спокойно, на выходе и всех. Я хочу знать, кто это и чего им от меня надо... На моих условиях...
  
   ***
   Глава 9
  
   - звёздная система ZTX - 11,32 -
  
   Опробовав несколько вариантов, Нору удалось поднять мощность своего передатчика и обеспечить короткий, но ёмкий на задания и сроки их выполнения, сеанс гиперсвязи между "Элоном" и "Хиусом".
   - Рейд к Дварфам? - не поверил своим ушам Шенк, - и кто идёт?
   Изображение и качество звука, на этот раз, были на достаточном уровне и если бы не задержка сигнала на пятнадцать секунд, то сеанс связи можно было бы считать отличным. Команда привычная и не к такому, на подобные неудобства внимания не обращала.
   Вот и сейчас, губы Макса уже прекратили шевелиться, а его первые слова, - Как же без тебя? Идут "Хиус", "Элон" и оба фрегата, - только дошли до рубки.
  
   Дошли и вызвали в ней нешуточное оживление, наиболее полно выразившееся репликой Шенка.
   - Наконец-то! Давно пора причесать их по полной...
   - Причешем, - легко согласился Макс и после фразы, - а теперь по делу, - перешёл к раздаче заданий.
   Месяц срока до прихода их небольшого, но нагруженного конвоя в звёздную систему Диких миров с червоточиной, (до сих пор никак не обозначенную, ни цифрой, ни нормальным именем, что уже начало напрягать) и за это время предстояло много сделать.
   Зику, готовить корабли к рейду, остающимся в системе, под руководством Вилли Морица продумать и организовать её жёсткую и тотальную оборону. В качестве основы, стержня на котором будет держаться всё, будут оба трофейных "Стина". Первоначальный план оставить тут один, а второй забрать в систему постоянного базирования, накрылся после событий в "Юсте".
  
   Астероиды верфи появились в нормальном пространстве системы на пятнадцатые сутки после их ухода из "Юста". В комплекте с обоими "Стинами", "Деструктором", крейсером прорыва и побитыми, но годными к восстановлению кораблями что натаскали на свободные места их летных полей. Стандартная процедура опознавания, в данной ситуации оказалась формальностью, данью традиции и флотской дисциплине.
   Расцепившиеся с астероидами фрегаты, своими определили сразу, но порядок, есть порядок и возражений не последовало. Дальше, пошла рутина, обмен приветствиями, доклад Керка, усилиями кибердока накачанного поддерживающими тонус лекарствами, и разгрузка.
   И первой была, короткая по времени, операция по перевозке людей на мобильную верфь и уже в ней, в её древнем, но превосходящем современный уровень госпитале занялись ранеными. Случай Керка, особых сложностей не представлял и после его доклада Зоргу и Адмиралу в его виртуальном образе, последовала помывка и обычный регенератор.
  
  . Со Степаном, находящемся в каком-то подобии летаргического сна, такая простота не прокатывала. Землянин из группы оказавшейся на "Вонксане", пусть потом и отколовшейся на какое-то время, для Гриши Зинченко и Марины был своим и вводить ему непонятное биологическое средство, по всей видимости, какое-то выделение из организма паука, или высшего муравья, не решились.
   Но ценность его применения поняли сразу. В полевых условиях, когда поблизости нет медотсека, или хоть плохонькой медицинской капсулы и когда потери достигают двух третей тяжело раненых, оба средства должна быть востребованы.
   Разумеется, при условии доказанных и совпадающих с выданной высшим муравьём рекламой их свойств и безопасности для человеческого организма. Аппаратура и кибер кадры для этого на мобильном астероиде были.
   Сумеют ли синтезировать, повторить обе жидкости в точности, с теми же свойствами, что и у аналогов, вопрос пока открытый. До выяснения этих тонкостей, находящегося в бессознательном состоянии Степана поместили в стасис камеру. Не самый худший выход в этом положении.
  
   Значительно большую проблему могла составить непредвиденная задержка конвоя на семь суток. Возможный срыв корабельной верфью Зика, просьбы, или, что будет правильнее, приказа Макса. По нему, на "Хиусе" предстояло заменить маршевые двигатели аграфского производства на соответствующие по мощности, но Империи Джоре и этим унифицировать все корабли по топливу. Если быть точным, то по энергии.
   Перевести образование плазменной струи, источник их тяги, из жидкого топлива, низкотемпературной и не столь эффективной, на чисто энергетический с выработкой более высокотемпературной плазмы, минуя промежуточные стадии, прямо из энергии реакторов. Всё это тянуло на ряд переделок в оснащении крейсера. Добавление реакторов, усиление защитных полей и, пользуясь возможностью, частичное усиление медицинского отсека. Трёх медицинских регенераторов производства Империи Джоре из запасов Зика.
   Работы много и время не теряли. К моменту появления астероидов верфей корпус "Хиуса" был уже раскрыт, сняты маршевые двигатели и инженерные дроиды добирались до реакторного отсека. Даже для такого мощного оборудования работы достаточно, по предварительным расчётам, на весь месяц.
  
   С прибытием астероидов работы для Зика и его механической команды добавилось. Диагностика полуторакилометровых "Деструктора" и тяжёлого крейсера прорыва серии "Хигур", работа на перспективу, а первоочередная, в дополнению к "Хиусу", подготовка фрегатов к боевому рейду.
   Не столь большие корабли, во второй док поместились оба и это порадовало. Практически целым и исправном кораблям, Зиком спланирована достаточно серьёзная модернизация и заниматься сначала одним, а после него проводить точно такие же работы со вторым, на такое времени не хватало. Жёсткие временные рамки и большой объём работ по перепланировке внутреннего объёма корпуса, монтажа в него жилого и медицинского отсеков заставили учитывать каждую минуту и мириться с неудобствами в работе.
   Модернизация назрела. Оба корабля, в свое время созданные инженерным гением искина для охраны своего пристанища, мобильного астероида и в расчёте на чисто машинный экипаж, в нынешних условиях, при появлении людей, перестали удовлетворять требованиям.
  
   Пример этой недоработки, случай с Керком. При наличии на их борту медицинской капсулы, он был бы уже здоров и полноценно принимал участие в претворении в жизнь просьбы Макса. Проработать и осуществить вариант эвакуации штабного астероида. Короткий разговор перед регенератором на полноценное учатие не тянул, лишь подтвердил предложенный Адмиралом вариант. Увеличить число муравьёв толкателей через клонирование.
   И вроде бы дельное, снимающее проблему предложение, но главная трудность по его претворению в жизнь, их Высшие. Непонимание этими пауками, или, как уже привыкли, муравьями, нового для них процесса. Пётр, имеющий с ними самый лучший контакт, а почему не знал и сам, последние пять часов работал на разъяснение. Как и раньше через искин, переводивший образно смысловую речь муравьёв в нормальные слова и обратно.
   Будет ли из этого толк и куда повернёт мышление этих странных существ, уверенности не было, но и игнорировать их мнение, забрать биологический материал силой, не решились. Оставалось ждать и надеяться.
  
   ***
  
   - борт "Элона" -
  
   Тяжелая работа по вызволению "Шепота ночи" из временного убежища, подгонка посадочного места для его довольно большой туши на спине "Джупа", сам крепеж и перемещение, потерявшего место, корвета под брюхо "Элона", завершилась пять суток назад. С уходом значительно потяжелевших кораблей в гипер.
   На фоне этих хлопот удалось решить две проблемы. Первая из них, разговор с Линни по давно наболевшему вопросу о выращивании тела для Чена и, главное, его согласие на эту операцию. Попытку стать полноценным человеком. Из четырёх капсул клонирования занята телом Нора одна и то ненадолго. Через двадцать суток, тысячелетняя мечта командного искина станет реальностью.
   Считая Чена, две капсулы оставались свободны и Линни, уже вполне освоившаяся со своим новым статусом, с абсолютно женской въедливостью напомнила Максу о его обещании решить судьбу лорда Ли, Шохриэля. Его сознания и слепка личности.
   - И что прикажешь мне, потом с ним делать? - поинтересовался Макс, - с его ментальной составляющей? С одной дружеской встречи с ним, до сих пор не могу в норму прийти.
  
   Мысль, вернуть лорда в мир живых, приходила в его голову не раз, при всей его откровенной нелюбви к самому Максу и его команде. Если говорить откровенно, то обоснованной, между ними несчастный "Неркус" и его экипаж. Их жизни. С другой стороны, если бы не они первыми, то уничтожили их. Или ты, или тебя, местная житейская мудрость.
   При всём негативе к Аграфам, Ли, Шохриэля можно было уважать хотя бы за то что его "Хитор", в отличие от корабельной группы шестого флота, остался в конечной системе до конца, досмотреть финал и в своих интересах. Но остался и, нарвавшись на диски ящеров, дрался до конца. Картина разгрома в его помещениях, куча трупов чешуйчатых этот факт подтверждала.
   Кроме того, какой - то непонятный червячок который день точил мозг Макса мыслью, - Пусть живёт... пригодится...
   - Пси составляющей не будет, - не отставала Линни, - я нашла методику, как это сделать.
   - Точно? Ты уверена? - переспросил Макс и дождавшись, - на все сто и кроме того, его можно держать в беспамятстве до высадки на подходящий объект, - махнул рукой.
   - Под твою ответственность, если что, возиться с ним не будем, сама будешь выбрасывать его в пустоту без скафандра...
  
   Второй проблемой была связь с Зоргом и Шенком. После нескольких неудачных попыток, разговор с ними всё же состоялся, со всплеском эмоций в его начале и сухой конкретики вопросов по существу, в конце. Вопреки ожиданию, сомнений в нужности и целесообразности прогулки в закрытую звёздную систему Дварфов, именно сейчас, в этот момент, не прозвучало.
   На что, обычно выдержанный в эмоциях, Синцов, буркнул под нос.
   - Флибустьеры, бл..ь! Во вкус вошли... отморозились по полной..., - и без перехода.
   - Макс! Мне кажется, пора нам обзаводиться постоянной мобильной группой для подобных набегов. Как ты думаешь?
   - Ещё этот не начали, - невольно огрызнулся Макс, - закончи его сначала...
   Ответ так себе, можно сказать, отмазка и причина этому тянущее чувство какой-то неправильности. Тревоги. Аналогичное предыдущим случаям, но на этот раз уж слишком неопределённое и размытое. Как будто что-то упустил, не заметил, посчитал мелочью.
  
   То, что анализ каждой ситуации проходит через искина, или через их кластер при наличии такого, гарантии его непогрешимости, абсолютной точности, не давал. Машинный интеллект мыслит по другому и приоритеты у него тоже могут быть другими, и это не удивительно. Иные точки отсчёта и иные понятия, от беспокойства что голоден и надо где-то, чего-то перехватить, до навязчивой мысли, что накопитель памяти глючит, или переполнен.
   Но как бы то ни было, третьи сутки это самое чувство тревоги не давало спокоя. Кибердок и медкапсула в подобных случаях практически не помогали и всё свободное время Макс убивал на абордажный тренажёр. После прохождения в нём крайне тяжёлой полосы с препятствиями и, как это бывает всегда, в поту, его перехватил полковник Форни.
  
   Опытный зубр разведки достаточно серьёзно отнесся к порученному ему заданию по организации в клане контрразведки и все семь суток нахождения в системе ZT - 2496, пока доставали из временного убежища рейдер, крепили его на спине линкора, готовились к уходу из неё, занимался работой по профилю. Общался с пополнением клана, добровольным и не очень, составлял о новичках свое мнение, частично совпадающее с выводами искинов, частично нет.
   И его появление в таком месте было довольно неожиданным. Настолько, что Макс недовольно буркнул, - А тебе, чего приспичило?
   - Переговорить, - пожал плечами Форни, - есть пара вопросов, наедине.
   - Ну, есть так есть, - не стал спорить Макс, - тогда не здесь, идём в каюту. Подождёшь пока пот смою...
  
   За прошедшее время, Форни сжился с коллективом, своей ролью в нём и как - то раскрепостился от многолетней военщины. Вот и сейчас, выйдя из душа, Макс застал его за чашкой ароматного кофе, и в том же духе, с места, без наводящих вопросов, потребовал.
   - Ну, что там у тебя? Выкладывай...
   - Два вопроса, - не смутился Форни, - начнём с того, что по работе. Ты знаешь, что у нас до пятнадцати человек из нового набора, - с досадой поморщившись, - из тех, кому придётся отрабатывать свободу, ненадёжных. Откровенные арварские уголовники, убийцы, отребье, на котором метку негде ставить. Какие у тебя планы на них?
   - Хрен их знает? - честно признался Макс, - это дело мы как-то упустили. Поначалу было не до того, потом заела текучка, - и с недоумением, искренним, или наигранным, уставился на полковника, - а чего ты, об этом меня спрашиваешь, это теперь твоя работа герр Мюллер... Твои предложения по ним?
  
   Вопроса о Мюллере, кто такой и почему, не последовало, краткий курс Земной истории Форни знал и хмыкнув, как давно продуманное предложил.
   - Если не хочешь получить чего-то неожиданного, какого-то крайне неприятного форс мажора, то от них надо избавляться...
   На вопрос во взгляде Макса, энергичным кивком головы подтвердил и пояснил на словах.
   - Кардинально избавляться, с летальным исходом. Я бы, выбросил в пространство без скафандров, а если реально, то рейд к Дварфам... Старшая раса с серьёзной оборонительной структурой и без приличного абордажного отряда взять её не получится. Сформировать из них отдельное подразделение, взвод, соответствующая настройка ипланта подчинения, градация от мягкой до жёсткой, в нём есть и пусть штурмуют, доказывают свою нужность. Выживут, честь и хвала, сдохнут, туда им и дорога...
  
   - Жёстко ты их! - с сомнением в голосе, потёр подбородок Макс.
   - Жизнь такая, - не стал спорить Форни, - или ты, или они, третьего не дано.
   На что Макс усмехнулся, - в таком случае, на тебе и организация этого процесса. Как у нас говорят - инициатива наказуема.
   После чего, откинувшись в кресле, поинтересовался, - ты говорил два вопроса?
   - Второй личный, - полковник, что вообще-то не свойственно его профессии, несколько смешался и, через короткую паузу, спросил, - в промежуточной системе, планируешь гиперсвязь с Зоргом?
   - И не только в этой...
   Вопрос Форни удивил Макса, но тот уже поправился.
   - Я не об этом. Не мешало бы связаться с Отегой, получить от него отчёт по закупкам. По срокам должны подойти к этому вопросу и ещё, мне нужна связь со своими. Позволишь?
   - На тему своих, мог бы и не спрашивать, - усмехнулся Макс, - если достанет, можешь говорить без ограничений. Счётчика у нас нет, а с Отегой?
  
   С вновь созданным отрядом Форни и его зама Зора Отеги, надо было что- то решать. Планировавшийся как наёмный, в целях маскировки, входящий в большую структуру адмирала Харви, но со своим корабельным парком из нескольких транспортников среднего, или большого класса и мощной охранной группой, к этому моменту эти требования перерос.
   Прежде всего, в связи с задержкой в формировании структуры адмирала Харви. Насколько им было известно к моменту ухода из системы "Тикса", находящейся на начальной, организационной стадии. Ждать её развёртывания не имело смысла.
   Обустройство в звёздной системе "Тор" требовало заказанные грузы уже. Кроме того, массовая переброска их в систему Диких миров, с задействованием для этой цели чужих кораблей, делала невозможной сохранение абсолютной тайны..Одной лишь операцией, перевалки груза с корабля на корабль, странной любому здравомыслящему разумному.
  
   - Не уверен, достанем ли до них, в этот раз, - засомневался Макс, но пообщаться надо, в этом ты прав. И вот ещё что...
   Глядя на чуть напрягшегося Форни, предложил, - оставь этот отряд своим заместителям. Отеге и... как его там, Лину Уитту, оно им ближе, пусть занимаются. А на тебе твоя родная служба, разведка и контразведка! Подбирай людей и если ручаешься за кого, то и извне..., - и чиркнув пальцем по горлу, признался.
   - Эти пляски вокруг нас, во где сидят. Достали! Пришло время их предвидеть и избегать...
  
   ***
  
   - резиденция клана "Коготь Стронга -
  
   Окинув взглядом собравшихся по его экстренному вызову Эрл Ли, Локриус на минуту ушёл в себя. С одной целью успокоиться и решить с чего начать... Часовой давности разговор с первым лордом Ли, Кастиле, Императором Империи Агр, оставил у него двоякое чувство. Стыда за провал возглавляемой им службы, когда сверх важная информация, касающаяся напрямую безопасности Империи, попала к её первому лицу из рук прямого конкурента, из Империи Аратан и надежды, и готовности исправить его.
   И сейчас, собравшимся в этом кабинете командирам подразделений клана предстояло решить, как это сделать быстро и качественно. Двенадцать Агров не моложе двухсот лет каждый, начальник службы безопасности клана барон Ози Ли, Ниллен, главный псион прогнозного центра лорд Ли, Икоер, сын лорд Мелони, силовики, диверсанты и чистая разведслужба, они ещё не знали причины вызова, и когда стены и потолок кабинета подернулись дымчатой плёнкой силового защитного поля, лишь пререкинулись короткими взглядами понимания.
   - Лорды! - не затягивая молчание начал глава клана, - не буду пересказывать разговор с Императором, его крайнее недовольство нами и не буду искать виновного. Не хочу пережить этот стыд снова. Лучше меня, тему раскроет этот видеофайл и пояснения к нему.
  
   Развернувшаяся объёмная голограмма допроса разумного, по характерным чертам лица, человека, его пространные и точные ответы, без насилия, добровольно, а после него, контрольная ментограмма его памяти. Человеческие корабли, по характерным чертам корпусов Арварские, с недавних пор знакомые диски ящеров и на закуску, как гвоздь в профессиональную репутацию клана, люди вперемешку с ящерами и пауками.
   - Рабовлалельцы!? Отдел Зе!? Кто бы мог подумать...
   После долгого молчания вырвалось у старшего из них, лорда Ли, Икоера, семисотлетнего псиона прогнозного центра и повернувшись к Ли, Локриусу, он коротко поклонился со словами.
   - Мой лорд, я разделяю Ваши чувства... но Эрл, это ведь не всё?
   - Да, не всё, - согласился Ли, Локриус, - Император позволил нам реабилитироваться, завершить сделанное за нас. У нас месяц и ни суток больше чтобы найти все базы этого новоявленного отдела Зе и блокировать их, - и на пробежавший по подчинённым шумок.
   - Да! Да! Вы не ослышались, блокировать. С захватом нескольких высокопоставленных функционеров из руководства этого формирования и полной готовностью уничтожить эти гнезда измены. Императору нужны доказательства их связи с чужими...
   - Война! - с непонятным удовлетворением, подытожил лорд Ли, Икоер, - и наша первая цель Арвар...
  
   Глава прогнозного центра, семисотлетний псион, знал что говорит, при доказанной измене Арвара, без внезапного и массированного удара по его флоту захвату территории этой Империи, как будущего плацдарма для встречи волны ящеров, не обойтись. Воевать с таким серьёзным противником на своей территории, в планы и военную стратегию Империи Агр не входило. Так было всегда и так будет сейчас.
   - Лорды, внимание! - громкий окрик главы клана прекратил все разговоры, - как все понимают, у нас цейтнот. Месяц, не такой большой срок чтобы расслабляться, у Вас два часа на выработку плана, общего и по подразделениям.
   Просчитывающие за человека тысячи вариантов одного и того же действия искины, при всей их разумности и быстродействию, без него всё же смотрелись неполноценными. Не хватало гибкости ума, нестандартного взгляда на задачу со стороны. Когда-то, во времена прежних цивилизаций, эта функция у искусственного интеллекта была, старые книги и дожившие до этих дней носители информации это подтверждали, но отчего исчезла, тьма веков молчала.
  
   Вот и сейчас, связать в кучу все пазлы внезапно возникшей проблемы, без участия людей и прогнозного центра не получится. Разбросанные по значительной территории базы этого отдела, начиная с легальной Империи Арвар и заканчивая зафронтирными звёздными системами и неясное число боевых кораблей в его подчинении, даже для древнего клана Коготь Стронга, были серьёзным противником.
   От этой мысли Ли, Локриус с досадой, от души, врезал кулаком по столу и выругался.
   - Харг, их задери! Как некстати...,- и услышав негромкое покашливание за спиной, медленно обернулся.
   - Мелони? А ты, чего тут забыл?
   Старший сын смущённо улыбнулся и попросил, - Хочу поучаствовать в этой операции.... Дай мне одно направление, - и на недовольное, - Нет! Только вернулся, - поменял тон на требовательный.
   - Жаль, дядя не дожил, он был уверен, что война неизбежна. У меня есть небольшой опыт боя с ящерами, у них нет. На чей счёт будем списывать потери?
  
   ***
  
   - звёздная система "Итиль", тяжёлый крейсер "Керо" -
  
   Сильный хлопок по правому плечу заставил Зора Отегу недовольно поморщиться, полученная тридцать лет назад рана и заново собранная в медкапсуле рука, отдалась тянущей болью. Кроме Лина, старого друга с после военных лет, такого панибратства не позволял никто и, не поворачиваясь, спросил.
   - Ну что там ещё?
   - Работаем, Пери докладывает, ещё на трое суток ...
   Невесёлый тон друга и заместителя Лина Уитта говорил о многом. Непонятном и внезапном шухере на корабельной верфи, где их трём крейсерам проводился ремонт и модернизация, вопреки всем правилам и контракту, ударившем по ним рикошетом.
   Граничащая с Аратаном звёздная система "Итиль" со смешанным населением, четвёртая часть которого Аграфы, преимущественно на высоких должностях в управлении, орбитальном, или на земном, остальное люди, обслуга и технический персонал, славилась своими корабельными верфями и высоким технологическим уровнем выполняемых ими работ. Соответственно этому, ценами.
   Не столь высокими, как в мирах Фронтира, но на треть выше чем на Аратанских верфях. Аратан для них закрыт по известным причинам и пришлось выбирать дорого. Дорого, но спокойно. Аграфский протекторт, это гарантировал и бонус к спокойствия, более высокие технологии и надёжность выпускаемого продукта.
   Независимо, от того новая это техника, или подержанная. В любом случае корабельная верфь давала гарантию качества выполненных работ и точное исполнение требований заказчика. В срок и в полном объёме.
  
   Как оказалось, не в этот раз. Всё их три крейсера на девяноста трёх процентах готовности, мотивируя это приказом из самого центра, срочно выпихнули из доков верфи. На попытку Зора Отеги и трёх штатных юристов отряда надавить, директор корабельной верфи только развёл руками.
   - Не могу лэры! При всём моём желании не могу... Не мой уровень. У меня жёсткий приказ освободить все верфи для флота... И кроме того, я просмотрел отчёт верфи и по нему, основное на ваших кораблях сделано, и на их характеристиках, ходовых и боевых, эти недоделки не скажутся...
   Судя по усталому лицу и тону голоса, этого довольно пожилого человека, подобный разговор у него не первый и на его слова.
   - Неустойку согласуете с юристами, а лично от меня бонус, в любое другое время, любые работы вне очереди.... - Зор Отега лишь кивнул.
  
   Споров с юристами верфи по сумме неустойки, вопреки ожиданиям не случилось. Подсудный и на сто процентов проигрышный вариант для исполнителя работ. Понятие контракт, в Содружестве, независимо от места нахождения, во Фронтире, или как в их случае, центральных мирах, чтили и треть суммы от первоначальных шестисот тридцати миллионов кредитов, отбили без труда. Бонусом к этому шла за счёт корабельной верфи базировка крейсеров на десять суток.
   На той же стоянке что и два их траспортника, до встречи с Максом номерные, без личного имени. С целью, разобраться с грузом на них и привести в порядок крейсера, а по возможности и испытать новшества. По перехвату переговоров в системе, озвученный директором верфи флот прибывает завтра и суета в секторе пространства прилегающего к обоим обитаемым планетам зашкаливала.
   Начиная от довольно мощных патрульных сил, в отличии от общепринятого стандарта фрегат, использующих средние крейсера, до суеты частного челночного флота. Буксиров, ботов и прогулочных яхт. Ситуация похожая на подготовку к прибытию кого-то чрезвычайно важного, высоко стоящего и в эту теорию прекрасно вписывалась заглушенная на вход и выход гиперсвязь.
  
   - Что они прячут? - задумавшийся Зор не заметил, как сказал это вслух...
   - А ты не помнишь, какой шухер был перед началом войны? - отозвался мастер пилот Лон Фини, - так же освободили верфи от посторонних и так же бестолково суетились. Двести лет прошло, а ничего не поменялось... - и подобравшись, в привычной флотской манере, высказал своё мнение.
   - Зор! Как бы ушастые не закрыли систему... уходить нам надо и как можно скорее...
   Последняя фраза прозвучала твёрдо, без колебаний в ту, или иную сторону. Как привык высказывать своё мнение в бою...
   - Вот и я так думаю... - неожиданно согласился Зор Отега, - и Альт со своим кластером даёт прогноз восемьдесят процентов на вероятность подобного. Пусть не войны, драки... Только кого и с кем? - и резко меняя тему спросил у заглянувшего в рубку инженера.
   - Ну что там, Ким, определили что за зонд? Взломали его искин?
  
   Мелкий зонд разведчик, маяк для кого-то из посторонних, не связанных с отрядом, обнаружили вчера. В складках броневого покрытия, в районе маршевых двигателей тяжёлого крейсера "Керо", стандартном и идеальном месте для подобных устройств.
   - Ещё два нашли, по одному на среднем и на транспортнике.
   Ответ старого друга инженера и майора Кима Дилми заставил Зора присвистнуть, а его следующая фраза, - Конкретно чьи, сказать не могу, но однозначно не Старших. Не тот уровень технологии. Аратан, Арвар, или вообще частная структура, не определить, нет маркировки и невскрываемые искины. Одним словом, не знаю..., - на пару минут задуматься.
   В принципе, в этой системе их уже ничего не держало, заказанное оборудование закуплено и в трюмах транспортников, финишные работы на корабельной верфи сорваны не по их вине и самое важное, прибыла семья полковника Форни. Два его сына и жена с двумя десятилетними детьми младшего.
  
   Лон прав, в Содружестве что-то происходило, а блокировка гиперсвязи не давала связаться с кем-то из своих за пределами этой звёздной системы, друзьями, сослуживцами на флоте, и на основании этого не ошибиться, не застрять тут надолго. Ко всей этой непонятке ещё и зонды шпионы, маяки для определения их маршрута и уже неважно чьи... Система кишит посторонними, транзитными судами. Главное, что они предупреждены, чей - то интерес к конвою обозначен, вовремя выявлен и, глубоко вздохнув, Зор Отега распорядился.
   - Десять часов на всё! Залиться топливом под завязку, проверить корабли на наличие подобных сюрпризов, подготовить технику к прыжку и уходим. Хватит с нас их проблем, со своими бы разобраться..., - после чего, на секунду задумавшись, поинтересовался у командного искина.
   - Альт! Прозондируй в здешней гиперсвязи вопрос, практикуют ли они услугу отложенного сообщения?
  
   ***
  
   - борт "Элона" -
  
   Привычное течение времени в гиперпрыжке, вахты по графику, отдых, кому в каюте, а кому на природе, в небольшом но зелёном и живом отсеке древнего рейдера. Пользуясь спокойствием народ развлекался как мог. Третий прыжок после ухода из далёкой и безжизненной звёздной системы, десяти тысячелетнего прибежища "Элона" и не столь долгого для "Шёпота ночи", завершался.
   Через сутки выход в промежуточный системе и короткий передых на сутки. На, осмотреться в ней и при отсутствии посторонних, какой-то опасности, мелкий ремонт по необходимости и, самое важное, связь. С Зоргом, Вилли Морицем и Зиком. На повестке дня две темы.
   Срочный вопрос, ход подготовки кораблей к задуманному рейду к Дварфам. "Хиуса" и двух фрегатов, самоделок Зика. И второй более объёмный, это подготовка разбитой древней войной звёздной системы, на общем совете названной "Точка", (для себя без посягания на звёздный атлас Содружества). Звёздная система "Тор", открытая ещё во времена Империи Джоре, нуждалась в защите и практически пустынная "Точка" станет промежуточным звеном на пути к ней, вынесенным на расстояние одного прыжка форпостом обороны.
  
   Для этого, силами молодого клана, инженерами и военными из ветеранов имевших опыт работы на военных станциях разворачивались и приводились в боевую готовность оба "Стина", и параллельно комплектовались их экипажи. Частью, из уже служвших на них бывших рабов Арварцев, для гарантии лояльности имеющих внедренный в мозг имплант подчинения, частью, из освобождённых из астероида инкубатора. Из тех людей кто остался с ними добровольно и они чистые, без медицинского вмешательства в мозг Линни и её коллег. На доверии.
   К сожалению, для полноценной обороны звёздной системы, двух устаревших "Стинов" крайне мало. В отсутствии третьего не охватываются все направления возможного удара и пришлось пойти на вынужденную и временную меру. Дополнить "Стины" управляемыми минными полями и автономными артиллерийскими платформами, и крайне необходимой мелочью, зондами раннего оповещения, системы связи и много чего остального должна прийти с конвоем Зора Отеги.
  
   Молчание этого конвоя и напрягало. С момента ухода в обратный путь, с короткого разговора Форни с Зором, связи с звёздной системой "Итиль" не было. При всём совершенстве гиперсвязи Джоре не удавалось нащупать идентификатор их передатчика. Что-то случилось? Гадать на кофейной гуще было бессмысленно, но тревога за их судьбу не проходила.
   У всех, а больше всего у Форни, переправлявшего с конвоем своих родственников. Может и поспешно но, по его словам, хвосты рубят во время. До момента когда на них наступят. Ему виднее, Макс в его служебные заморочки не вникал, а по конвою хотелось бы надеяться на лучшее. Два километровой длины кирпича серии "Фини", аратанских средних транспортников и их охрана, тяжёлый крейсер "Керо" с двумя средними крейсерами серии "Ульри", достаточно серьёзный противник и в прежнем состоянии. До проведённой на Аграфской верфи модернизации, а после неё, тем более.
   В это момент Форни с инженерным искином и Ченом, пытались максимально усилить исходящий из гиперпередатчика сигнал и выйти на связь из гиперпространства. Из прошлого опыта Нора иногда подобный парадокс срабатывал. С Отегой и для контроля, с целью проверки связи и получения информации по общей ситуации в Империи и Содружестве, с капитаном Пенни Уилли, его бывшим заместителем и старым другом.
  
   И когда почти бесшумно сдвинувшаяся в сторону бронедверь рубки впустила в неё Форни с Ченом, а Нор материализовался рядом с ним, у Макса вырвалась только одна фраза.
   - Чем порадуешь? Есть успехи?
   Глядя на бывшего полковника разведки что-то понять было невозможно, спокоен, немного задумчив и зная его привычку не отвечать сразу, Макс его не торопил. Слушал по нейросети Чена, что он услышал и какие из этого сделал выводы.
   - Испробовали четыре режима и все без толку. Система "Итиль" недоступна, а с "Ардой" никаких проблем. За капитана тебе Форни расскажет. У меня более интересная новость, говорили со Старки...
   Аватарка Чена, хитро прищурившись, замолчала и зная все его приколы Макс поторопил.
   - И чем он порадовал, Вас?
   На что, Чен совсем по человечески хмыкнул.
   - Да ничем, молчит старая перечница, обиду проявляет... да и не нужен он, мой вирус до сих пор жив и все их тайны в этом файле... просмотри...
   Довольно большой по объёму информационный файл упал в хранилище нейросети и Макс, догадавшись о причине странной молчаливости Форни, переспросил Чена.
   - Полковник знает? - а услышав, - знает, но файла у него нет, - недовольно буркнул, - устроил мне тут тайны Мадридского двора, скидывай, нечего мучать человека.
  
   Просмотр собранной вирусом Чена информации затянулся на час. Для любого мало мальски разбирающегося в подобном бессистемной, оставленная без контроля вирусная программа собирала всё до чего могла дотянуться и на сортировку всевозможных совещаний, донесений и просто разговоров, выделение из них, действительно, интересного и нужного, ушла львиная доля времени. И это, лишь на промежуток времени после возвращения флотской корабельной группы из рейда к ящерам.
   Молчаливый и несколько напряжённый от осознания что вся сверхсекретная деятельность его службы была под контролем, Форни, во время работы над файлом постепенно оттаял, а закончив просмотр, уже спокойно откинулся в кресле и спросил Макса.
   - Может и в резиденции Корди, или самого Императора, у тебя есть жучки?
   - Расслабься, - хмыкнул Макс, - только в главном офисе клана "Коготь Стронга" и тайной базе Дварфов, - и неожиданно для себя, подмигнув полковнику, расхохотался.
   - Чена попроси и будешь иметь возможность подергать за яйца своего бывшего начальника, - и, резко посуровев, поменял тему.
   - И так! Что мы имеем? Высказывайтесь, начнём с тебя Орст...
  
   За это время Нор, завершивший анализ своей копии файла, развернул в центре рубки объёмную звёздную карту Содружества и, не вставая с места, Форни выделил на ней интересующий их сектор пространства. Три Империи, Арвар, Аратан и Агр.
   - Если начерно, на основе этих документов, то мне кажется что спокойная жизнь помахала нам ручкой. У всех, у всего Содружества. Насколько я знаю Старка, материал касающийся безопасности Империи, придерживать он не будет. Не та закалка.
   Отсюда делаем вывод, что информация о допросе этого арварца ушла к лорду Корди и тогда вполне вероятна цепочка, Корди, Винкрафт, а уже от него Империя Агр. Её Император. Теперь мне понятна нынешняя недоступность "Итиль" для связи... Особое положение, ограничение связи на вход и выход, стандартные мероприятия в предвоенное время. Осталось выяснить одно, успел ли выскочить из неё Отега?
  
   Полковник замолчал, и поочерёдно бросив вопросительный взгляд на Чена и Нора, Макс получил от последнего краткое обобщение.
   - Орст прав, начерно оно так и выглядит. Насколько мы успели изучить Аграфов, предательство своего вассала и угрозу безопасности своей Империи они не потерпят...
   Тем временем звёздная карта Содружества окрасилась в разные цвета, багрово красным Империя Агр с пограничной с ней зоной Аратана и бледной розовым неровная пирамида Арвара. Стрелы вторжения со стороны Фронтира, берущие своё начало с тех мест где они только что побывали, меняли свои векторы.
   То собираясь в одну толстую идущую в центр Империи Аграфов, то делясь на два направления. В сторону Империй Агр и Аратан. Нор, находящийся последние сутки в шкуре командного искина, показывал возможные варианты развития событий и с таким противником любой из них был неприемлем. Мирные звёздные системы на пути любого из вариантов с одной стороны и не имеющая понятия о человечности, к тому же, обладающая страшной ментальной силой раса ящеров, с другой.
   - Если мы не ошибаемся, то назревает повторение нашей войны, - заметив его гримасу, подтвердил Нор, - повторение с худшими начальными условиями для людей.
  
   Всё это время в голове Макса крутилась мысль.
   - Вовремя Адмирал подогнал им систему Тор. Вовремя... В случае большой драки, остаться в стороне вряд ли удастся. За исключением Землян чуть ли не у каждого из членов клана родственники и друзья в Империи и какого-то недовольства, а хуже того, открытого бунта с их стороны Макс не хотел.
   Отсидеться в стороне не удастся... Каким - то образом, отдельным отрядом и с учётом своей выгоды, повоевать видимо придётся, но спрятать основную массу людей в стороне от возможного театра военных действий сам бог велел.
   Это в случае, если Форни и Нор правы и в этом мире что-то назревает...
   - Всё хватит, не углубляемся в тему, - подвёл он черту, - из всего сказанного на нынешний момент меня интересует только наш конвой. Его благополучный приход... А по теме возможной войны, изучайте материалы. Сроки, варианты и нашу выгоду... В показаниях арварца много чего промелькнуло, координаты баз этого отдела Зе, к примеру... Если исходить из логики, то Аргафы о нём знают, не могут не знать... Сможем мы что-то поиметь с этого дела, или не стоит связываться? Думайте, время пока есть.
   И повернувшись к Форни, поменял тему, - Что там с Уилли? Как поговорили?
  
   ***
  
   - звёздная система "Лори" резиденция отдела Зе -
  
   Расстояние и идущий через три ретранслятора сигнал давали о себе знать, изображение сбоило, но звук был достаточно хорошим, таким, что смотревший на экран Сим Льяо, глава Службы безопасности клана Охир, мог разобрать каждое слово. Потом, после сеанса связи, искнины прогонят его через свои фильтры, уберут лишнее и добавят недостающее, но главное он уже понял
   - Лэр!
   Капитан тяжёлого крейсера, отбитого когда-то у Дварфов и командующий корабельной группой клана из пяти боевых единиц, майор службы Кен Ухе виновато потупился.
   - Решение идти за ними я взял на себя... На тот момент, связаться с Вами и поставить в известность возможности не было. Готов понести наказание...
   Имевший достаточно полномочий для принятия оперативных решений Сим Льяо, с досадой нахмурился. Распоряжение лорда по семьям этой группы и сегодняшнее извещение об его исполнении её командиру, Кену Ухе, судя по его растерянному виду эффект принесло. Вопрос, какой? Судя по его растерянности, обратный...
  
   Принцип комплектации экипажей кланового флота: где основная масса с рабскими нейросетями и командный состав из свободных, и постоянный страх наказания над всеми, до этого момента, сбоев не давал. Не должен дать и сейчас, и изобразив перед боевым капитаном клана задумчивость, работу мысли в поисках выхода, как снять его с крючка за самодеятельность в настолько серьёзном деле как слежка, глава Службы произнёс.
   - Выполнишь задание, всё вернётся на место, а по слежке...
   Пяти секундная задумчивость, игра на собеседника по ту сторону экрана и обещание.
   - На этот раз я тебя прикрою. Лорда нет в системе и моли Создателя, чтобы всё это осталось между нами. Теперь по заданию. Идёшь за ними на предельном расстоянии и под маскировкой на максимуме. Нам нужен их хозяин, с мелочью разберёмся позже. Кстати, куда они идут?
   Объёмное изображение корабельной рубки по ту сторону экрана, по прежнему, оставляло желать лучшего и какой сектор пространства показал Кен Ухе, Льяо не разобрал, но чётко услышал.
   - Точно определить не могу, пока мало данных, но по направлению и прогнозу искина, они идут в сторону Фронтира. Если он не ошибся, то в этот район...
  
   На секунду картинка улучшилась, стала более чёткой и Сим Льяо смог разобрать обозначенную Кеном область Фронтира. После чего, завершая разговор и ещё раз напомнив ему об обязательном докладе из каждой промежуточной звёздной системы, глава Службы безопасности и один из высших сановников клана Охир надолго задумался.
   Задание лорда Шина Иль, Цире, главы клана по розыску некоего наёмника, главы то ли отряда, то ли небольшой военной корпорации, оказалось непростым. При наличии их довольно разветвленной агентуры в Империи Аратан, к её стыду, тупиковым.
   Единственная зацепка, это каким-то образом связанные с ним пять кораблей в находящейся под протекторатом Аграфов звёздной системе "Итиль". Два средних транспортника и их сопровождение, три довольно старых крейсера.
  
   Отряду Кена Ухе, они на один зуб, но команды на захват от Шина не прозвучало. Первоначальное задание от ящеров Урххе, взяла бы их злая сила, перебила информация из памяти захваченных на базе шестого Аратанского флота. Операция проведённая его службой и этим, как и неожиданным результатом можно гордиться. Ментограмма не врёт, эта аксиома проверена жизнью и все трое захваченных знали о технологии омоложения, и что важно, прошедших её людей.
   Зная своего главу, Сим Льяо со сто процентной уверенностью мог сказать.
   - Ящеры подождут, получат своих обидчиков после мозголомов Шина. Пустых, с наполовину стёртой памятью... Такой информацией не делятся.
  
   ***
  
   - рубка "Элона" -
  
   Последняя перед конечной точкой их пути промежуточная звёздная система неприятностей не принесла. Оказалась пустой, без лишних свидетелей появления в ней двух кораблей, "Элона" с "Иглом" на спине и двухсотлетнего Аграфского линкора "Джупа" сразу с двумя наездниками. "Шёпотом ночи" в качестве мёртвого груза и такого же возраста Зелийским корветом.
   Особенность космических перелётов в этом мире, монотонность и рутина во время гиперпрыжка, а потом выход в нормальное пространство в таких вот промежуточных звёздных системах и суета. Гонка со временем на предмет, как можно быстрее осмотреться в поисках свидетелей твоего появления и разобраться с опасностями которых немало. Лихие команды в погоне за лёгкой добычей, работорговцы, или ещё хуже, Архи и фишка последнего времени, ящеры.
   Сборная солянка негодяев, поначалу, в первые месяцы вынужденного нахождения в мире Содружества, казавшаяся странной, непонятной своим существованием в столь развитом обществе. Это поначалу. Со временем притерпелось и следуя принципу, - с волками жить, по волчьи выть, - на многое стали смотреть по другому, в не столь контрастном цвете и с не столь резким осуждением.
  
   На последней мысли Макс, лениво наблюдающий отстыковку от "Элона" лёгкого крейсера и выход из летной палубы висевшего неподалёку "Джупа" трёх звеньев патрульных "Зигфи", невольно усмехнулся. Освободиться из рабства, пусть случайно, волей сложившихся обстоятельств и через два года иметь более трёхсот человек с имплантами подчинения в голове... Тот Макс, двух летней давности такое не мог представить и в страшном сне.
   Жизнь заставила и кроме того, знание что иплант подчинения исчезнувшей Империи, не нынешняя рабская нейросеть. Единственный запрет которого, не причинение вреда хозяину и его имуществу, в остальном, никаких отличий от стандартной. Без деградации мозга как это происходит с Арварскими.
   - Лорд! - сидевший за капитанским пультом Нор, ещё не совсем освоившийся с нормальным живым телом, не смело улыбнулся, - канал связи с системой "Точка" установлен. Соединять?
   - Не горит, - отмахнулся Макс, - подождём остальных...
  
   Остальные были в разгоне, со своими подразделениями, на случай появления чего-то и кого-то непредвиденного, чужой эскадры, или ещё какой гадости. С приближением к Фронтиру это добро росло в геометрической прогрессии и даже с их мощью, тузом в рукаве в виде "Элона" лучше перебдеть. Выгнать на патрулирование лишнее звено штурмовиков и быть готовым к неожиданным абордажу. Жизнь научила.
   Скользнув внутрь стены толстая броне дверь рубки впустила в неё Форни. Без предварительного объявления командным искином, электронной копией Нора. На время адаптации последнего к своему новому статусу, Макс запретил уже привычную материализацию в любой точке корабля, а то и в двух трёх одновременно. Оставил только голосовой контакт по необходимости.
   - Ну что ты решил с Винклом? Нужен он нам?
   Вопрос Форни, нынешнего главы разведки и контразведки клана, был в тему. Сеанс гиперсвязи с бывшими сослуживцами полковника, кроме не совсем плодотворного разговора с его бывшим начальником, адмиралом Старки, что можно было понять как боязнь прослушки, принёс неожиданность в общении с капитаном Пенни Уилли. Тем самым заместителем полковника, волею случая спасенного ими из промерзающего "Неркуса".
  
   Рибби Винкл, давно забытое имя человека, злой волей которого они оказались в этом мире. Чего-то не поделивший с такими же, но как оказалось более сильными кланами и на нынешний момент живущий инкогнито, под другим именем и внешностью. Форни об этом знал и не предавал значения до разговора со старым другом, а после "Неркуса" почти родственником и возможно будущим подчинённым.
   На Винкла, или по новому лэра Рэма Коди, обосновавшегося на планете Реми, одноименной с входящей в Вольные баронства звёздной системой, вышли агенты центральной резиденции лорда Корди. Используя личный пароль и идентификатор его бывшего куратора, полковника Форни. Как выяснилось в результате их жёсткого допроса людьми Винкла, с целью получения координат Солнечной системы. Маршрута к ней.
   - Решили сделать финт ушами...
   Комментарий Синцова, мрачный по смыслу и содержанию, как нельзя лучше передавал смысл задумки лорда Корди. Зачем за тобой бегать, сам придёшь...
   - А ты как считаешь? - вопросом на вопрос, отреагировал Макс и услышав от Форни, - скрывается, это одно, а агентура и связи у него сохранились. Пенни гарантирует. Пролонг на пятьдесят лет и со всеми его потрохами он наш.
   - Убедил! - кивнул Макс, - связывайся через Пенни...
  
   Последнюю фразу говорил глядя на чем - то сильно смущённую Линни. Зная её целеустремлённый и не по женски жёсткий характер, для такого смущения должно было произойти что-то из ряда вон...
   - Лорд! - голос Линни дрогнул, - у меня проблема, - и с пяти секундной заминкой, - проблема с клоном Ли, Шохриэля. Не знаю как, но его развитие пошло не по программе...
   - Ничего не понял, - отреагировал Макс, - толком говори...
   Судя по всему, Линни справилась с волнением и её следующая фраза прозвучала твёрдо.
   - По всем параметрам у него будет человеческое тело. Прекратить процесс?
  
   ***
  
   Глава 10.
  
   - звёздная система "Точка" мобильный астероид -
  
   - Ну, что там у тебя?
   Отреагировал Зорг на характерный звук появления в кабинете Зика, - что с кораблями? Когда будут готовы?
   Через двое суток в звёздной системе с червоточиной, с её новым, для внутреннего пользования именем "Дикая", присвоенному ей лишь пять суток назад, во время последней гиперсвязи с Максом, должны появиться его корабли.
   "Элон", в связке с лёгким крейсером "Иглом" и линкор "Джуп" с почти недвижимым полутрупом "Шёпота ночи". Не считая корвета, три боевые единицы в отдалённой от обжитых миров звёздной системе. По всем параметрам безопасной, но, тем не менее, хотелось их там встретить.
  
   Тем более, что назревала накладка, в одном месте два конвоя почти одновременно. Макс со своими и, во время его нахождения в последней промежуточный звёздной системе, вышедший с ним на связь Зор Отега. Снявший напряжение и нешуточную тревогу за судьбу его корабельной группы и поставивший вопрос, что с ними делать?
   Тащить их сюда, в звёздную систему "Точка" и выставить на обозрение не совсем проверенным людям всё что в ней находится: мобильный астероид с корабельной верфью и шикарной жилой зоной в его глубине, астероиды верфи ящеров и два уже полностью функциональных "Стина"? До этого момента не планировали... Не планировали, а как оно повернётся приходится думать и не только кластеру Адмирала.
   В перерыве между работой всем. Шенку и его экипажу одновременно с заботами об оснащении "Хиуса", вилли Морицу и капитанам остальных боевых кораблей клана: дальнего рейдера "Норда", двух однотипных тяжёлых крейсеров, "Оста" и "Веста". Десантный транспортник "Фебу" в этот список можно не включать, особого толку в противостоянии с любым противником с него не будет. Вспомогательные судно и этим всё сказано.
  
   - Прошу прощения лэр, - подал голос Зик, - но процесс настройки маршевых двигателей на "Хиусе", я бы не хотел прерывать.
   И обратив внимание что его внимательно слушают, объяснил подробнее.
   - Это не ваши низкотемпературные, на наших сложнее. Небольшое отклонение в настройке магнитных ловушек и теряем треть тяги. В дальнем походе такое недопустимо, не подстроишь без стенда.
   На что, Зорг недовольно хмыкнул, - а фрегаты, с ними что?
   За эти месяцы нахождения в человеческом обществе уже достаточно ориентирующийся в настроении собеседника, его целях, Зик понимал тревогу одного из руководителей клана, но чёткая машинная логика заставляла отстаивать своё.
   - Через сорок часов фрегаты будут в сто процентной готовности. Всё согласно приказа лорда...
   На что Зорг машинально почесал затылок, приказ лорда для инженерного искина закон и никакие уговоры не помогут, пришлось тихо подытожить.
   - Значит крейсера, "Ост" и "Вест" и придётся заранее, за сутки.
  
   Вполне материальная на прикосновение фигура инженерного искина выражала почти человеческое нетерпение, типа - что от меня ещё надо? Но глава лётной службы клана отпускать его не спешил, оба дока корабельной верфи освобождались и пора было прояснить вопрос с их дальнейшей работой.
   На двух верфях - астероидх, их лётных полях натащили до десятка разной степени сохранности кораблей и сильно побитых корпусов. Последние, на переработку в металл и хоть какую-то компенсацию потерянного груза с броневым покрытием от дисков ящеров.
   - "Деструктор" и тяжёлый крейсер прорыва" Хигур", с ними что?
   Насколько Зорг знал, инженерные дроиды разной направленности, внутренности этих двух кораблей не покидали и вопрос Зику ставился без обычного человеческого маневра вокруг да около, в упор.
  
   - С ними? - в чисто человеческой манере переспросил Зик, - я перешлю Вам полный отчёт, но на словах могу сказать, что с "Деструктором" сложно. У меня отсутствуют необходимые базы знаний и отсюда, я не знаю и не могу понять как он работает. Секретная техника и принцип её работы знали единицы.
   Выдав это оправдание, Зик развернул над стойкой гала проектора объёмное изображение сильно побитого корабля, и для наглядности пару раз медленно обернул его в горизонтальной плоскости.
   - "Хигур"! С ним проще, распространённая серия и вся документация на него есть. Вооружение и основные системы исправны, заменим маршевый двигатель, переберем и обновим корпус, его броневой пояс, и оснастим искинами. Два месяца и корабль будет в строю.
   - Два месяца, - бормотнул Зорг, - это хорошо, устраивает, - и завершая разговор, поинтересовался у Зика, - вопросы, проблемы?
   - Один, расходники, материал, - не смутился инженерный искин, - триста тонн мелинита что Вы притащили это хорошо, но на нашу программу крайне мало. Немедленно не прошу, но с приходом линкора придётся изыскать возможность конвоя в соседнюю систему гаснущего красного карлика. По нашей классификации ZTE - 14, 7, ту где у астероидов была последняя остановка.
  
   Зорг на секунду задумался, последняя промежуточная звёздная система красного карлика, в далёкие двадцать тясяч лет назад, как и соседние, в том числе и "Точка" служили арендой ожесточённые боев. Флот на флот и одиночный корабль на такой же, но с другой стороны. Поначалу со стороны Грорхов, а после во время распада Империи Джоре, между кланами.
   Решение Керка провести её разведку, в их условиях поверхностную оказалось удачным и проблема как забрать эти обломки стояла довольно остро. Единственное, что оставалось Зоргу, это отодвинуть решение на потом, пообещать.
   - Не знаю, рейс нужен слов нет, но подождём до прихода Макса. Там ведь не только металлолом, а ещё и два интересных камня, по определению Адмирала, непонятно чьи орбитальные станции... Их как притащить? Ждать когда подрастёт молодняк муравьёв?
  
   Оставшиеся в живых тридцать полуразумных особей толкателей, даже при полном восстановлении жизненных сил не потянут и один рейс за астероидом штабом восьмого флота. Почти в два раза большие размеры и масса от недавних объектов переброски, астероидов верфей ящеров и минимум два прыжка, требовали втрое большей живой массы, а если добавить сюда поход в ZTE - 14, 7, то впятеро.
   Не оправдалась и надежда на быстрое восполнение их численности за счёт клонирования. Долгие торги с высшими толкателями закончились их согласием на опытную попытку воспроизвести несколько особей. Итог десяти суток работы капсул клонирования, пять свежеиспеченных и внешне ничем не отличающийся от своих естественных собратьев, муравьёв.
   Как оказалось, лишь внешне. Узость шкалы настроек капсул тому виной, или организм муравьиных клонов кардинально отличается от человеческого, но через двое суток один за другим они погибли. Оказались нежизнеспособными.
  
   ***
  
   - борт тяжёлого крейсера "Керо" -
  
   Какую-то неправильность в поведении пространства за кормой, незаметные локаторами, но фиксируемые детекторами массы его возмущения заметили слишком поздно. В момент, когда уже было невозможно остановиться и отыграть назад, на скорости девяноста девяти процентов от необходимой для ухода в гиперпрыжок. Последний перед конечной точкой их маршрута, номерной звёздной системой Диких миров.
   - Похоже, за нами хвост, - после анализа всех этих нестыковок Альтом, подытожил мастер пилот крейсера Лон Фини, - и развернув пилотское кресло в сторону Зора Отеги, поинтересовался у него.
   - Что будем делать? Прерывать прыжок?
   - Сам знаешь что поздно, - буркнул тот, - вывалиться в межзвёздном пространстве и что потом? Без топлива год пилить на маршевых, по инерции? Искать надо было тщательнее, маячок где-то пропустили, - и врезав кулаком по подлокотниу кресла, - вот самка Кшолга, и не предупредишь никого...
  
   Посыпать голову пеплом, по любому, было поздно, пропустив перед собой весь конвой, "Керо" уходил в прыжок последним и пойми его команда что случилось, раньше на час, а то и на полтора, менять что-то было уже поздно. Разные классы гипердвигателей, массы кораблей и их разная скорость в гиперпространстве. Извечная болезнь групповых прыжков, когда разброс по времени выхода может доходить до нескольких часов.
   - Ну, и что приуныли! - свирепея рявкнул Отега, - флот мы, или стадо баранов. Из гипера мы выходим первые, так рассчитывалось и так будет, до этого времени трое суток и на достойную подготовку времени за глаза. Сколько у нас "Дракенов", четырнадцать? А что из номенклатуры военного груза в трюме? Займись этим Лин и если там есть что-то стоящее, дербань, навешивай на штурмовики. Останемся живы, отчитаюсь, - и с секундой заминкой, - а не выживем... обойдутся.
  
   ***
  
   - борт "Элона" -
  
   Последние часы перед выходом в обычное, нормальное пространство конечной точки маршрута, забытой Создателем звёздной системы "Дикая", для команды древнего рейдера выдались какими-то суматошными. Впрочем, как и весь короткий пятисуточный прыжок наполненный различной нужной и ненужной суетой.
   Из нужных, наполовину утряслась обнаруженная Линни нестандартная, возникшая ниоткуда, проблема с клоном Ли, Шохриэля.
   Тогда, в момент оглашения новости, что сознание погибшего лорда получит человеческое тело, от неожиданности Макс несколько растерялся. Рушилась идея, пользуясь представлением местных о чести и среди всех рас Содружества, включая Старшие, почти священном долге жизни, получить обязанного тебе разумного, а с его содействием наладить контакты и доступ к товарам, и высокотехнологическому оборудованию Старших рас.
   Упор лишь на остаточный ресурс складов Зика и в качестве его пополнения возможную находку древнего металлолома, крайне нерационален и ошибочен. Не они одни такие умные и предприимчивые, за прошедшие годы в обозримых просторах космоса всё давно уже найдено, и рано или поздно можно было остаться ни с чем. Со старыми, разваливающимися от древности кораблями и, на их фоне, со значительно уступающими Аграфским и Дварфским технологиями человеческих рас.
  
   Ради такого контакта подарить жизнь одному человеку и через него, пользуясь его связями, выгодно продать ту самую технологию, было не жалко. Рано или поздно этот секрет откроется и тут как при игре в карты, лишнее, лучше вовремя скинуть.
   Тогда, после её заявления, Макс только и смог спросить, - А повторить, или на крайний случай, исправить?
   На что, разведя руками Линни призналась, - Сожалею лорд. Моя вина, но весь рабочий биоматериал задействован, - и после почти минутного молчания, - не знаю, не уверена что из этого получится, но попытаюсь изменить параметры процесса.
  
   После этих слов слабая надежда на успех, всё же осталась и интрига, получится, или нет завершилась сутки назад. Половинным и с точки зрения науки странным результатом... С монитора капсулы клонирования на Макса глядел молодой Аграф, точная копия будущего клона, Ли, Шохриэля в молодости.
   - Ну, и из- за чего ты панику поднимала, - с помощью искина покрутив изображение удивился Макс.
   - Вылитый ушастик, что здесь человеческого?
   - Гены, лорд. Гены, - вздохнула Линни, - странный выверт программы, или отклонения в рабочем картридже и результат этого сбоя перед вами. При внешности Аграфа имеем человеческий геном...
   И следующей фразой, - Ничего не могу с этим сделать. Устойчивый человеческий геном, - пресекла возможные вопросы присутствующих.
   - Чей геном? - уточнил Макс, - Джоре?
   Плодить конкурентов как-то не хотелось и ответ Линни, - да нет лорд, что-то близкое к человеку Содружества. Зародыш на ранней стадии и решение продолжить рост этого гибрида, или прекратить, за Вами, - несколько успокоил.
   - Ага! И окончательно замочить старика, - в раздумьи бормотнул он и, решившись, махнул рукой.
   - Пусть живёт! Как - нибудь выкрутимся... Продолжай!
  
   Потом, вечером, в капитанской каюте и за бокалом лёгкого напитка, это его спонтанное решение судьбы Аграфа они обсудили вчетвером. С Ченом, Сергеем и Нором, за прошедшую неделю освоившимся с человеческим телом и вошедшим во вкус быть живым.
   Используя ресурсы мозгов и опыт сегодняшнего искина и недавнего раскинули по полочкам плюсы и возможные минусы и результат обнадеживал. Восемьдесят семь процентов вероятности, что Ли, Шохриэль примирится, не взбрыкнет и сейчас, вспомнив это, Макс невольно улыбнулся.
   Привычная вата гиперперехода на экранах рубки "Элона" начинала светлеть, прорваться прорехами, от чуть заметных к более значительным на одну две секунды. До момента, когда чисто механический голос командного искина, того что осталось от Нора после извлечения из него человеческой составляющей, доложил.
   - Выход в нормальное пространство штатный. Определяю координаты...
  
   Более массивный, а сейчас ещё и с рейдером на спине, "Джуп" ожидался позднее и по идее в звёздной системе "Дикая", удалённой от обжитых миров и общепринятых, рекомендованных корабельных маршрутов должно быть пусто. Но несмотря на это, в нормальное пространство выходили, как всегда, под маскировкой и пока тактический, и свободные от инженерной нагрузки экраны рубки медленно пополнялись объектами звёздной системы, тёмным шаром потухшей звезды, локальными облаками космической пыли и осколками разбитых планет, всё это время рабочая вахта напряжённо наблюдала и молчала.
   Частью по привычке, но больше для контроля. В безжизненной и вроде бы безопасной системе, можно сказать почти дома, можно было нарваться на крупную неприятность. Ниоткуда взявшиеся и неизвестно кем поставленные умные минные поля, или случайную засаду охотников за удачей.
   - Две крупнотоннажные цели под маскировкой.
   Голос командного искина и замигавшие в стороне входа в червоточину две красные звёздочки прервали затишье в рубке.
   - Накаркал! - ругнулся Макс и к повернувшемуся на его возглас Нору.
   - Кто? Сможем определить?
  
   - Я думаю это свои, - успокоил Нор, - не могу сказать кто конкретно, но частоты системы маскировки наши. Они нас не видят, не могут видеть... Связываемся, или подождём "Джуп"?
   На что Макс невольно хмыкнул, договорённости о встрече в этой системе не было, но Зорг, или Адмирал могли решить сами, без согласования и глядя на ждавшего ответ Нора, пожал плечами.
   - Чем "Джуп" - то поможет... Сами не справимся? Связывайся! Посмотрим кто тут такой храбрый...
   Как бы-то ни было, но осторожность в принятии подобных решений превыше всего и до того как в сторону неизвестных кораблей ушёл короткий, стандартный запрос о их принадлежности в полную боевую готовность привели все средства защиты и нападения. Готового к расцепу "Игла", курсовые орудия разной направленности, штурмовики "Зигфи" на летных палубх и противоабордажные команды на обоих кораблях.
  
   Как выяснилось через пятнадцать минут зря, на отправленный сигнал, в рубке услышали радостный возглас Ганса Морица.
   - Ну, наконец - то! Заждались...
   Знакомые лица на экранах рубки, Ганс Мориц, капитан "Оста" и ветеран той войны, полковник Ози Ульх, командующий Вестом и разговоры. Пока, до появления линкора, на расстоянии, крейсера близнецы у входа в червоточину, "Элон" с отстыковавшимся от него "Иглом" и тремя патрульными звеньями "Зигфи" на периферии зоны выхода из гипера.
   "Джуп" не опоздал, с большой вороной гиперперехода вывалился в пространство разбитой и тёмной системы по графику, на час позже более лёгкого и скоростного древнего рейдера. Дальше пошла стандартная рутина перестройки смены курса и движения в сторону червоточины.
   Желания задерживаться в этом негостеприимном месте не было ни у кого и через червоточину уходила вся небольшая корабельная группа Макса. Первым, как самый нагруженный "Джуп" и следом, через какое-то время на маневр, "Элон". Древний рейдер ненадолго, на пять, шесть суток, на отдых в жилом отсеке мобильного астероида и параллельно для решения организационных вопросов по корабельной группе в рейд к Дварфам.
  
   Встречать Зора Отегу в системе оставались оба крейсера. Судя по всему ненадолго. Последняя связь с ним прервалась внезапно и точное время прибытия в систему сказано не было, но по расчётам, прикидкам, это затянется не больше чем на сутки, максимум двое.
   И через два часа Макс, наблюдая на экране как "Джуп", от малоизученного наукой воздействия на материальный объект червоточиной, окутавшись змеящимися по плёнке защитного поля разноцветными электрическими разрядами, медленно втягивается и растворяется в её тёмном мареве, с восхищением прошептал.
   - Красиво, черт побери! Где, ещё увидишь такое...
   - Дома, на севере! - опошлил, подошедший Сергей, - полярное сияние, видел пару раз, похоже очень.
   - Ну, ты... - начал было Макс и прервался от громкого возгласа Нора.
   - Лорд! Чужие в системе...
  
   ***
  
   - тяжёлый крейсер "Иттиг" -
  
   - Кен! Десять минут до выхода...
   Негромкий оклик, напоминание, второго пилота Зиле Фоса оторвал капитана крейсера, майора Кена Ухе от тяжёлых мыслей и поблагодарив его кивком, отреагировал нейросетью. Одним словом.
   - Думайте, ищите выход!
   Не хотелось привлечь внимание командного биоискина по имени Тису, с его крайне вредным характером и регулярным, при первой возможности, сливом информации, о происходящем на борту, наверх, в СБ клана. О его мыслях насчёт задания, которым его корабельная группа занималась больше месяца и связанных с ним странностей, узнать там не должны.
   К секретности, эти странности не относились, работа на клан и входящий в него Имперский отдел Зе к ней приучила. Хорошо развитая чуйка, присущая многим пустотным бродягам кричала во весь голос, что на этот раз они вляпались во что-то другое, мало понятное и пугающее.
   Впервые на его памяти, за двадцать три года работы на относящийся к разведслужбе Империи отдел "Зе", его семья и семьи сорока двух членов экипажей кораблей группы, офицеров из свободных, оказались в статусе заложников. После ухода корабельной группы на задание, насильно выдернуты из привычной среды обитания и собраны в одном месте, на тайной шахтёрской базе клана Охир, в зафронтирной системе ТХ - 35,11.
  
   Об этом, между делом и с улыбкой, во время последнего сеанса гиперсвязи ему сообщил всесильный Сим Льяо. Не скрывая места содержания и участи ожидавшей их в случае невыполнения группой задания. Вспомнив, что он знал о широко применяемых в последние годы методах расправы в клане с оступившимися, много повидавший майор передернулся.
   Если до этого дойдёт, то невзирая на пол человека и его возраст, основную массу отправят к ящерам, имеющих высокий индекс интеллекта на фабрику производящую искины. Без шансов вернуться обоим группам. При таком выборе рабский ошейник можно считать посланным свыше благодеянием.
   Если дойдёт? Конференц связь, закрытая от посторонних, в том числе и от слишком любопытного искина, функция военной нейросети за время прошедшее с момента извещения, что они на крючке, не прекращала работу. В форме обмена мнениями о причине такой немилости и поиска выхода из неё.
  
   От покорного, типа, - А что мы можем сделать?
   До жёсткого, на грани бунта, предложения атаковать эту зафронтирную звёздную систему. Кстати, не столь уж абсурдного и невыполнимого. Тяжёлый крейсер Дварфского производства, два средних родного Арварского, но на голову превосходящие флотские аналоги и два фрегата, при действительности кодов и паролей для входа в далёкую систему и безпрепятственного прохода сквозь её оборону, призму из четырёх "Стинов", могли натворить в ней много. От её захвата, до тихого освобождения своих и такого же ухода. Что из них выбрать?
  
   Противный, скрипучий, голос Тису и его предупреждение, - Крейсер в нормальном пространстве! - заставил его капитана отставить в сторону посторонние мысли. Из прыжка выходили первыми и если что, то помощи от остальных кораблей его группы ждать не меньше пятнадцати минут. Долго... и это представляет определённые трудности...
   Любая система Диких миров место опасное, а эта, с её погасшим светилом и разбитыми в хлам планетами, вдвойне и в течении десяти минут, пока локаторы обшаривающие пространство звёздой системы на всех волновых диапазонах, добавляли на экраны рубки всё новые объекты, в ней стояла тишина. До момента, когда всех привлёк возглас инженера Хиа Ниру.
   - Что это?
   Его палец указывал на туманное пятно на самом краю тактического экрана и, бросив взгляд на столбик цифр рядом, Кен убедился, что съёмка идёт в рентгеновском диапазоне.
   - Тису! - невзирая на возможные последствия, рявкнул он, - Кшолгов выродок! Ты будешь докладывать вовремя, или это твоя последняя система... Отключу от питания к Харговой матери и выброшу в пустоту...
  
   Угроза на искин подействовала, через секунду изображение на тактическом экране, рывком приблизилось к присутствующим в рубке и выделило в его центре странно мерцающее фиолетом небольшое туманное пятно.
   - Аномалия! - таким же противным голосом, доложил Тису и подведя лазерный лучик к её центру, - а это, по всем показаниям, момент входа в неё корабля...
  
   ***
  
   - борт "Элона" -
  
   - Кто это?
   Мельком бросив взгляд на туманную точку чужого корабля, судя по её размытости, находящегося под маскировкой, поинтересовался Макс и отвернулся от этого экрана. Кибер экипаж держит руку на пульсе и проследит за его маневрами, на тактическом в этот момент было интереснее. "Джуп" уже скрылся в червоточине и она гасла, во всех диапазонах резко снижала своё свечение до нуля.
   - Работаем, лорд!- чуть запоздало отреагировал Нор.
   - Единственное, что на этот момент без сомнений, перед нами что-то тяжёлое. По воронке гиперперехода и спектру излучения двигателей крейсер, или линкор.
   - Приплыли! - тихо, для себя, буркнул Синцов, - ходют тут разные...
   Тихо, но в напряжённой тишине рубки древнего рейдера услышали все, как и доклад Нора.
   - Глушилка гипера на полной мощности!
   Стандартная процедура, в такой ситуации, помешать чужаку уйти в прыжок, или отправить сообщение по гиперсвязи и дать себе спокойно разобраться кто это, тип, принадлежность корабля. Сотни раз отработанная ситуация, проводимая искинами на автомате. Стандартная, но не сегодня, когда его экипаж, кто бы он ни был, увидел лишнее, червоточину в момент входа в неё "Джупа".
   И выход из неё один, нейтрализация искинов чужака вирусом и после неё захват. Жёсткий, для большего эффекта андроидами Хога, но главный упор на вирус. Зачем напрягаться на порчу уже своего имущества, абордаж и возможные потери, когда тренировка в системе "Электи" показала исключительную эффективность этой технологии.
  
   Тем более, что судя по отсутствию общепринятой и открытой для сканирования сигнатуры чужого корабля, к легальной среде относить его не стоит. К этому моменту кибер экипаж "Элона", теперь, после изъятия у них человеческой составляющей на сто процентов соответствовавший его названию, просчитал, что тоннаж чужака и мощность плазменного выхлопа его маршевых двигателей соответствуют крейсерскому классу. Залетный пират, контрабандист, или работорговец?
   С выясненим этого спешить уже не стоит, после закрытия червоточины, чужой корабль, потеряв к ней интерес, произвёл резкое торможение и знакомым зигзагом ушёл в сторону. Настолько знакомым, что Нор высказался твёрдо.
   - Да, он не один... Трассу выхода освобождает.
   На что, Макс на автомате кивнул, - Да! ... похоже на то...
   После чего, переспросив, - с вирусом что, когда запускаем? - услышал предложение Нора, - Вирус и абордажная команда готовы, но я бы подождал остальных. Позволите, лорд?
   После случая в "Электи", принцип проникновения вируса в информационные сети атакуемого объекта, с помощью мелких дроидов диверсантов, несколько изменили. Во первых долго, во вторых, в случае активного защитного поля, пусть мелкому, но материальному объекту проникнуть через него не удастся. Кибер экипаж, совместно с Ченом, предложил более изящный вариант засылки инфопакета с вирусом, когда в искин чужака, он попадает прицепившись к отраженному сигналу его же локатора. Его единственный недостаток, на несколько секунд появиться в видимости, мигнуть своей массой, можно было не учитывать. Не поймут и не успеют что-либо предпринять.
  
   Пять минут наблюдения и доклад командного искина, - наблюдаю возмущения пространства, - заставил вахту и присутствующих в рубке обратить внимание на замигавшую красным точку тактического экрана.
   Кто это? Случайный, не имеющий отношения к происходящему борт, насильно захваченный глушилкой гипера, или тот кого ждёт чужой крейсер, скоро выяснится. Между таким вот возмущением гравитационного поля звёздной системы и образованием воронки гиперперехода, обычно, срок небольшой. Три, пять минут и они, на этот раз, тянулись медленно.
   Корабль появился неожиданно, в той самой точке пространства, что и затаившийся под маскировкой чужак. Самое интересное в его поведении заключалась в медленном дрейфе от зоны выхода. Настолько, что этот непонятный маневр, с бокового экрана постоянной связи с "Иглом", прокомментировал Чен.
   - Да, он сам от кого-то прячется!?
  
   Прячется, или в засаде, разбираться и проводить анализ, времени не осталось, удивлённый возглас Нора.
   - По сигнатуре, это наш "Керо"! - поставил точку в нестыковках и противоречих последнего часа.
   - Связывайся! - с облегчением, разрешил Макс, - пока ждём остальных, пообщаемся и определимся, что с ним делать...
  
   ***
  
   - тяжёлый крейсер "Иттиг" -
  
   - Вроде все на месте, наши действия Кен?
   Вопрос пилота оторвал Кена Ухе от телеметрии инженерного экрана и заставил огрызнуться.
   - Подожди Фил, не гони, надо подумать...
   Девять отметок кораблей, четыре их которых зелёным и пять красным. Считая "Иттиг", абсолютное превосходство над не подозревающим о нависшей над ним угрозе возможным противником. Три крейсера постройки родной Империи, тяжёлый, два средних и два загруженных под завязку средних транспорта.
   Неожиданный выход "Иттига" из гипера в момент работающей и, до этого момента , неизвестной червоточины внёс сумбур в головы команды, её офицерского состава. Непонятное задание, взятые в заложники их семьи, тревога за них и за себя, и вопрос, что делать, мгновенно пришёл к одному знаменателю. Довольно простому и понятному всем.
  
   Главе клана "Охир" и по совместительству отдела "Зе", лорду Шину Ил, Цире червоточину отдавать нельзя. В зависимости от того куда она ведёт, на кону десятки, а то и сотни миллиардов кредитов и надеяться в этом вопросе на его порядочность, на какую-то малую долю этих средств, и спокойную жизнь после этого, не стоило. Проходили, подобный случай лет пятнадцать назад уже был.
   Червоточина, конвой с грузом в далёкой и пустой системе, эти два фактора подтолкнули командира корабельной группы майора службы Кена Ухе к дерзкому по своей сути плану выхода из сложившейся ситуации.
   Решение принято и, рывком поднявшись из пилотского кресла, он не стал терять времени.
   - Слушаем сюда! - командный рык пронёсся по рубкам всех пяти кораблей, - мне нужны эти крейсера!
   Неожиданно послушный Тису, уже подсветил три точки и ткнув в них, и резко снизив тон, майор попросил.
   - Всё понимают на что идём и надо перестраховаться, усилить нашу группу. Коды свободного прохода, это хорошо, лишний шанс, но как бы в ТХ-35,11 их не поменяли. Вы поняли?! Мне всё равно, хоть всех рабов положите, но захват этих олухов должен быть аккуратным.
   Ещё раз обведя взглядом лица подчинённых и друзей на экранах и в рубке тяжёлого крейсера, скомандовал.
   - Помоги нам Создатель, начали!
  
   Туманные пятна целей, трёх крейсеров по периметру и двух средних транспортников в центре, по прежнему, медленно дрейфовали к центру тёмной, когда-то и неизвестно кем, разрушенной звёздной системы. Под маскировкой пробиваемой локаторами его группы, без привычных рысканий в сторону охраной, спокойно, никого не опасаясь.
   Точку их остановки, вероятное место ожидания кого-то, в районе большого пылевого облака, Тису уже подсчитал, осталось дождаться этого момента и атаковать. За многие годы службы на клан "Охир", в его отделе "Зе", а до этого периода жизни во время службы на флоте, подобную операцию проводили не раз и за её исход можно было не волноваться.
   Всё её этапы известны и отработаны до автоматизма. Расслабленный экипаж цели в, казалось бы, безопасном месте и, как снег на голову, без предварительной подготовки, с двух трёх точек корабля, одновременный взлом его защитного поля мощными брандерами, и абордаж. Дикий и беспощадный, в своей основной массе, рабами идущими на смерть по команде хозяина.
  
   Так и было на этот раз до момента, когда с кораблём, тяжёлым крейсером "Иттиг", стало твориться что-то непонятное... Сначала скачки гравитации, от её понижения, до повышения в допустимых пределах, затем, буквально через десять секунд, невесомость на три секунды и резкий переход к тройной силе гравитации, мгновенно пришпилившей экипаж к полу.
   - Тису! Харгов сын, что за фокусы!!?
   Громогласный рёв, разбившего нос и ничего не понимающего в сошедших с ума диаграммах, исчезающего, и снова появляющегося изображения на экранах рубки, инженера Хиа Ниру, ещё звенел в ушах, когда шкала мощности реактора быстро прыгнула вверх, к его максимуму.
   Ожидание, что этим всё закончится не оправдалось, буквально через пять секунд все рабочие звуки рубки заглушил нарастающий, приближающийся к ультразвуковому спектру, малоприятный и нестерпимый для человеческого уха вой. Настолько нестерпимый, что вахте и Кену пришлось поднять шлемы скафандров и, только тогда, в их относительной тишине, удалось обменяться мнениями.
   Вопрос, что это такое и почему молчит суперсовременный командный искин, без ответа оставался недолго. До момента, когда у всех одновременно в ушах раздался абсолютно человеческий всхлип Тису и его полная боли просьба.
   - Вирусная атака! Делайте что-нибудь! Меня убивают...
  
   Связь с кораблями группы на двадцать секунд возобновилась и за это время майор Кен Ухе успел услышать поочерёдный доклад подчинённых о похожих проблемах. Разве, что обычные искины с кристаллическим ядром обошлись без звукового сопровождения, возобновившегося в жилом и рабочих отсеках "Иттига" душераздирающего, предсмертного воя живого искина. Вирус побеждал и их, поочерёдно, отрубая основные функции
   - Переиграли нас! - не отрывая глаз от изменившейся картины на экранах, бросил он.
   Три намеченных к захвату крейсера резко меняли курс и, по появившимся вокруг них точкам, выпускали свою мелочь, штурмовики и десантные боты. Самое страшное, не только они, чуть дальше появились отметки ещё двух кораблей, большого и чуть меньше.
   - Ловушка! - зло, с досадой констатировал второй пилот Зиле Фос.
   - Развели как лохов, - и, глядя в упор на командира группы, жёстко спросил, - Что делать будем, Кен?
   Майор хмуро огляделся и кивнул головой на инженерный экран, на ушедшую за предельную красную черту диаграмму мощности реактора.
   - Поздно об этом думать, кажется мне, наш искин хочет уйти не один...
  
   ***
  
   - рубка "Элона" -
  
   Период подготовки заканчивался, все пять чужих кораблей распределены по исполнителям. Пять, на пять, по одному на брата, даже без учёта превосходящих современные возможностей "Элона" соотношение для удара из засады приемлемое, а с участием вируса, убийственное. Последнее определение не обсуждается, по словам Зора эта группа идёт за ними от Аграфской звёздной системы.
   Заметили поздно, но анализ показаний локаторных систем во время последнего гиперпрыжка подтвердил эту версию и, кто бы они не были, остаётся одно, экипажи в расход, захваченное имущество в червоточину.
   Ждали только отмашки Нора, мониторившего результаты работы вируса и мелькнувшая по его лицу тень недоумения заставила Макса поинтересоваться.
   - Проблемы?
   - Не пойму, лорд, - пожал плечами капитан древнего рейдера, - странная, нестандартная реакция искина на тяже... Остальные четыре можно сказать уже наши, а этот борется, - и на невысказанный вопрос, - не могу определить, доступ к его показателям закрыт.
  
   - Усиль давление, - пожал плечами Макс, - жалко гробить такой кора...
   Последнее слово заглушил голос командного искина, его доклад.
   - Запрос на связь от их флагмана!
   - Вот и прорвало, - сквозь зубы бормотнул Макс и на минуту задумался.
   Времена рыцарства, милосердия к побежденному, слабому противнику в Содружестве не наступали. Не было такого понятия. Поначалу это коробило, потом привыкли и о чём, и стоит ли говорить с почти трупом, Макс не знал.
   Не мог решиться и, привычно потянувшись к функции нейросети, спросил, над чем-то напряжённо размышляющего, Синцова.
   - И что нам делать? Соглашаться, на поговорить?
   - А чо мы теряем, - пожала плечами аватарка друга, - жизнь дорого стоит, может и выкупит...
   - Торгаш, блин, - невольно хмыкнул Макс, - ладно, будь по твоему, попробуем.
   И, вслух, скомандовал искину, - Соединяй!
  
   Пустовавший до этого момента один из экранов налился цветом и мигнув пару раз явил рубке "Элона" довольно пожилого и хмурого человека со старым рваным шрамом через весь лоб. И не только его, приглушённый, но ясно слышимый вой смертельно раненого...
   Выворачивающий душу настолько, что первая фраза Макса, - Что это у Вас за хрень? - вырвалась непроизвольно.
   - Ваша работа лэр, - пожал плечами незнакомец, - это Вы убиваете мой искин, - и помолчав, продолжил, - если можно прекратите, мы готовы обсудить условия сдачи... выгодные для Вас условия.
   - Обращаться к моему командиру, лорд!
   Неожиданно вмешался, молчавший до этого момента, Нор, но по ту сторону экрана его реакция необходимое действие произвела. Незнакомец склонил голову и произнёс.
   - Прошу прощения, лорд! Майор Кен Ухе, к Вашим услугам...
   - Поздно майор, - качнул головой Макс, - слишком много ты увидел... и потом, зачем нам свидетели, это ты понимаешь?
  
   Вопреки ожиданию, комендир загнанной в угол корабельной группы не смутился и, пожав плечами, согласился.
   - Понимаю, не первый год в деле, но в отличие от многих у меня есть что Вам предложить за нашу свободу, - и поморщившись от звукового давления, попросил, - как я понял, от Вас мы уже никуда не денемся, тогда, если можно уберите давление на моего искина, ибо он уйдёт не один...
   Фокус камеры, по ту сторону экрана, сместился в сторону и перед глазами вахты и присутствующих в рубке "Элона" появилась какая-то инженерная диаграмма с показателями далеко зашедшими за красную линию.
   - Реактор, лорд! - мгновенно определил Нор, - реактор на грани взрыва... я снижаю давление вируса.
   Услышав эти слова, майор, непонятно чьего флота, чуть заметно усмехнулся и получил обратную реакцию Макса. Спокойную и без тени эмоций.
   - Зря радуешься майор, работоспособность твоего искина не восстановится, уже не выскочишь. Хочешь выжить и быть свободным, исполняй мои приказы. Первый из них, принимаешь абордажную команду и если всё пройдёт нормально, без глупостей, тогда и поговорим о твоём предложении.
  
   Задержка в системе не планировалось, уход "Джупа" в червоточину, за ним "Элон" и основная часть команды Хога, вместе с ним, уже по ту сторону аномалии. Двенадцать андроидов - абордажников оставшихся на рейдере и два "Укса", хватит ли такой малости для устрашения, судя по внешнему виду майора и его уверенному поведению перед лицом смерти, достаточно опытной команды тяжёлого крейсера?
   Тяжёлого... Остальные четыре корабля на время можно исключить, присмотрят крутящиеся вокруг них "Зигфи" и Зор Отега своими кораблями, кроме того, их блокированные вирусом искины не позволят команде произвести из основного калибра хотя бы один выстрел. Всё завязано на искусственный интеллект. А с тяжёлым, его бескровным захватом могла быть проблема.
   Поговорить конечно стоило, в таких обстоятельствах обычно не врут и какие-то доходы лишними не будут. Проблема сохранения тайны этой системы и червоточины, таковой не являлась, Линни уже выходила на связь и предложила свои услуги по этой теме. Корректировка памяти, изъятие временного отрезка, замещение его другим, как это было с людьми лорда Ли, Шохриэля и прошло проверку спецлужбой Аграфского клана.
  
   С этим утряслось, сбоя быть не может, но посылать в неизвестность, такие малые силы? Одними андроидами не обойтись, значит десяток людей и Синцов?
   Словно услышав его сомнения, Сергей рывком поднялся из кресла и хлопнув Макса по плечу, успокоил его в своём стиле.
   - Мы готовы! Брось переживать! Прорвёмся!
   Сильный удар абордажника пробил через металлопласт пилотского "Арха" и невольно поморщившись, Макс попросил вдогонку.
   - Не подставься там! Почуешь подставу, мочи наглухо всех... Обойдёмся без выкупа...
   - Я пойду с ними! - голос Чена по внутрикорабельной связи и его дополнение, - послушаю нейросети экипажа, - поставил точку в сомнениях.
   Хоть слабая но гарантия предупреждения чего-то там нехорошего, случайного форс - мажора появилась...
  
   - рубка "Элона" три часа спустя -
  
   Синцов с Ченом и группой абордажников, андроидов и людей остались в доставшемся им без боя тяжёлом крейсере с именем "Иттиг". Синцов, разбираться с его командой, чуть больше десятка вольных офицеров и больше сотни нижестоящих, рабов. Всех рас вперемешку, большей частью людей, десятком Аграфов и семнадцатью Двафами.
   Отчаянный план по противодействию, захвату абордажной группы в заложники у майора был, Чен это почувствовал сразу с первых секунд пребывания на борту крейсера, но появление на слипе десантного бота двух "Уксов", а за ними трёх звеньев бойцов майора Хога, на пару голов выше и шире самого мощного человека, это самоубийсивенное желание зарубили на корню.
   Команда сдалась без боя и доставленный на рейдер тремя громилами андроидами Хога, как он сам отрекомендовался, майор Кен Ухе, был подавлен и немного не в себе. Долго и молча стоял посреди рубки, изредка окидывая взглядом её непривычную обстановку, отличающиеся от современного дизайн пультов, экраны и напряжённо размышлял.
  
   До момента, когда Макс поторопил его вопросом, - Ну и что? Что новое увидел?
   - Хм! - невольно вырвалось у пленника, - не вижу смысла что-то говорить. Червоточина, андроиды и древний корабль... Кто, с такими знаниями отпустит живым?
   Доставившие его в рубку андроиды, так и стояли чуть позади него, для подстраховки и ждали распоряжений, в расход, или в арестантский изолятор.
   - Умный! - усмехнулся Макс, - резона отпускать и в самом деле нет, - и сделав десятисекундную паузу, продолжил.
   - Вывернуть твои мозги наизнанку, мы можем сами, ты знаешь как это делается, но я обещал и слово сдержу. То что это флот Арвара и в экипаже у тебя, в основной массе, рабы, мы знаем. Остальное, если захочешь расскажешь сам, а насчёт наших секретов, выход из этого положения без вреда здоровью есть, если...
   Уперев взгляд в глаза майора, потребовал.
   - Шутки кончились! Ещё раз повторю, шанс остаться в живых и на свободе у Вас ещё есть. Рассказывай, кто, откуда, зачем следили за нашим конвоем и что за выгодное предложение к нам у тебя было?
   И глядя на напряжённого, ушедшего в себя пленника, резко поставил точку, - Всё! Время пошло!
  
   Три минуты молчания, внутренней борьбы пленника, всё это время Макс, постукивая пальцами по подлокотнику кресла, терпеливо ждал и, наконец, майор Кен Ухе решился, хриплым голосом попросил.
   - Дайте команду своему искину на приём от меня файла, - и дождавшись доклада Нора, - файл получен, - вытянулся по форме.
   - Майор Кен Ухе, разведслужба Араврской Империи, клан "Охир", отдел "Зе"!
   Услышав слово "Зе", Макс невольно вздрогнул и переглянулся с Нором. Второй раз за короткое время эта структура пересекается с ними. Первый раз косвенно, в виде информации что такая есть, второй раз конкретно по ним.
   - Вот с этого места поподробнее, - попросил он, - почему предаёте хозяина? Чей заказ на слежку, всё что знаете... - и подбодрив майора, - жизнь ты уже заработал...
  
   Не меняясь в лице от услышанного, Кен Ухе продолжил.
   - Насколько меня посвятили в это дело, заказ на слежку от ящеров. На координаты Вашей базы и если бы не обстоятельства, изоляция наших семей отделом, за вашим конвоем мы бы дошли до конца.
   Опять ящеры, при их упоминании Макс еле сдержал ругательство, неймётся сукам чешуйчатым, мало показалось...
   - А что семьи? - переспросил он.
   На что, Кен Ухе, пожал плечами, - сами теряемся в догадках. Единственно стоящая версия, что у нашего лорда в отношении Вас что-то поменялось, настолько, что стало необходимым перестраховаться, взять наших детей в заложники. Некоторые намёки я слышал, но связать их во что-то конкретное не могу.
   - И Вы решили ослушаться, захватить мои корабли и идти за семьями?
   Как можно нейтральней, поинтересовался Макс. Сложить в уме дважды два мог каждый, вывод лежал на поверхности.
   -Да, лорд! - не стал отрицать Кен Ухе, - хотел усилить свою группу за счёт Ваших трёх крейсеров. В файле, что я передал, через прыжок отсюда координаты и точная карта звёздной системы, где у клана база шахтерской корпорации. Маршрут через минные поля, в общем всё. Предлагаю взять её вместе! Нам семьи и пара кораблей, Вам, всё остальное...
  
   На этом месте, майор Кен Ухе остановился и, глядя в глаза Макса, спросил в лоб, - Лорд! Что с нами будет?
  
   ***
  
   Глава 11
  
   - лорд Мелони, борт крейсера "Ноду"-
  
   - Какие новости лорд?
   Вопрос майора Тонги, командира абордажного отряда заставил Мелони недовольно передернуть плечами. Через двое суток ровно месяц как пять его кораблей, два тяжёлых крейсера, два средних и десантный транспорт прорыва вошли под маскировкой в эту забытую Создателем зафронтирную звёздную систему ТХ - 34, 20, и всё это время скрываются от её хозяев в довольно редком на камни астероидном поясе на периферии, за седьмой планетой.
   Ситуация для клана "Коготь Стронга" непривычная и не совсем понятная. Судя по показаниям захваченного боевика из Арварского клана "Охир" и его тайного подразделения отдела "Зе", расшифровки его ментограммы, таких баз у них было пять. Две легальных в обжитых звёздных системах" Лори" и столичной "Тасми", и три таких как эта, в зафронтирной и безжизненной системе горячего белого карлика.
   Пустой и непригодной для существования любой жизни. Триста, четыреста градусов на поверхности первых трёх, чуть меньше на двух последующих планетах и полное отсутствие на них атмосферы исключали её углеродную, или кремниевую форму. На поверхности планет, или под ней, возникшую здесь, либо занесенную извне, космическим ветром, кометами, или метеоритами, но не пришлую, высокоразвитую и преследующую свои интересы.
  
   Судя по вложенным средствам Арварский клан "Охир" пришёл сюда надолго. Стандартная оборонительная призма из четырёх арварских "Стинов" на орбите пятой, более холодной планеты, большая орбитальная станция с ориентацией на переработку руды, подземная база на её поверхности с развитой инфраструктурой и врытый в скалы наземный оборонительный пояс, говорили о серьёзности намерений его хозяев.
   Отсюда, с орбиты когда-то существовавшей восьмой планеты, судя по близости орбит двух её соседок, шестой и седьмой, по массе чуть недотягивающих до гигантов, разорванной их гравитацией, всё это виделось чётко. Через камеры пяти мелких дроидов диверсантов сумевших внедрится в информационную сеть орбитальных станций. Всех пяти, военных и гражданской.
   С самой базой не повезло. Три попытки посадить дроида на поверхность планеты, зацепиться за её информационную сеть, завершились неудачей. Предварительная причина, потеря связи с их искинами на высоте десять километров от поверхности планеты и следствие этого беспорядочное падение неуправляемого высокотехнологичного аппарата.
  
   Защитное поле с неизвестными в Содружестве свойствами виной этому, или другая причина, но от поиска обломков и выяснения нестандартного поведения новейшего Дварфского дроида отказались. Обнаружить своё присутствие и поднять неизбежную тревогу хозяев базы, было значительно хуже, ставило на грань провала порученную корабельной группе миссию.
   Справились и без внедрения на поверхность планеты. Пять дроидов диверсантов обеспечили полную прослушку внутренних помещений орбитальных станций и, по военному, скупых переговоров с базой. Без привычного трёпа между знакомыми людьми в свободное время и восемьдесят процентов этого информационного трафика, доклады орбитальной группировки о ситуации в звёздной системе и распоряжения с поверхности по обеспечению безопасного коридора для прибывающих в звёздную систему и уходящих из неё кораблей.
   И даже такой скупой поток информации с поверхности планеты позволил просчитать суммарную огневую мощь наземного оборонительного пояса. Наземного, который мог сорвать все планы по захвату базы, мощь орбитальной группировки, призмы четырёх "Стинов" и двух патрульных фрегатов секретом не являлась и известна любому офицеру флота.
  
   Отдельная тема, довольно оживленный корабельный трафик за неполный месяц их нахождения в системе. В обоих направлениях, в систему и из неё. Два средних транспорта с грузом руды для промышленной орбитальной станции, три одиночных захода крейсеров, без видимой сигнатуры, но по косвенным признакам, воронке гиперперехода и характерному выхлопу маршевых двигателей, из последних серий и вчера, знакомые лорду Мелони по прежним встречам, два диска ящеров. Без маскировки, по хозяйски и опять к промышленной орбитальной станции.
   Если на всё остальное, расположение базы клана вне обжитой зоны, бизнес её хозяев на редких металлах и не только на них, можно было закрыть глаза, оправдать нежеланием лишних расходов, или ещё какой - либо причиной, то появление ящеров, свободно, как у себя дома, его шокировало. Ещё не выветрилась из памяти картина первой встречи с этими тварями, взятый ими на абордаж "Кикри" и, за исключением горстки выживших, его погибшая команда.
   Исходя из изменившейся с появлением ящеров ситуации, вопрос Тонги, - Какие новости, лорд? - был в тему.
   План атаки на базу был разработан и отправлен на утверждение в центральную резиденцию клана десять суток назад, и по нему, с базой они справлялись без посторонней помощи. Справлялись до вчерашнего дня, до появления ящеров.
  
   - Новости? - вопросом на вопрос переспросил Мелони и жёстко закончил.
   - Приказано ждать! С ящерами мы не справимся, даже не будем рисковать. Совет клана решил собрать ударный кулак из наёмников и разной швали Фронтира. Ударить ими по орбитальной группировке...
   Заметив вопрос в глазах присутствующих в рубке, кивнул.
   - Да и по ящерам тоже. Старейшины посчитали, что так будет дешевле... Легче заплатить компенсацию за их гибель, чем потерять свой элитный отряд.
   - Планета, основная база за нами?
   Майор Тонги, командир абордажного отряда напряжённо ждал ответа. Появление кораблей ящеров предполагало наличие их сородичей и на поверхности планеты, в помещениях подземной базы, и его тревога и напряжение по этому поводу были понятны. Его бойцам идти на её захват и одно дело когда там люди, другое, неизвестный фактор в виде ящеров. Рассказы имевших с ними боевой контакт, подборка видеофайлов и рекомендации инструкторов одно дело, а личный опыт другое и самое плохое, что его не было.
   - За нами, - подтвердил лорд Мелони, - наёмников используют в тёмную, без указания конкретной цели и сам понимаешь, что трофеи базы попасть к ним не должны.
   Скептически хмыкнув, добавил.
   - Если останутся живы... Так что готовься, пять семь суток у
  тебя есть.
  
   ***
  
   - звёздная система "Дикая", борт "Элона" -
  
   Появление в системе корабельного отряда отдела "Зе" одного из подразделений Арварского клана "Охир" с одной стороны нарушило заранее спланированное, с другой открыло молодому клану Макса новые возможности. Первая из них, неожиданный подарок судьбы в виде пяти кораблей. Четырёх крейсеров: тяжёлого восьмого поколения Дварфской постройки, двух средних девятого поколения, распространённой в Арварском флоте серии "Хилки" и двух фрегатов чисто разведывательного направления, аналогов Аграфского "Алитера".
   Второй, на этот момент, виртуальный подарок, база клана в звёздной системе ТХ - 35, 11, на расстоянии пяти систем, или одного гиперпрыжка от "Дикой" на территории подконтрольного Аравару Фронтира. Майор Кен Ухе, уже бывший командир корабельной группы, предложил захватить её вместе и разбежаться, забыть о существовании мимолетних партнёров...
   Тогда, в момент когда вопрос захвата его кораблей стоял остро, Макс на это согласился, с одним но... Определение забыть, у него имело несколько другую интерпретацию - абсолютно забыть..., и сейчас, через двое суток после ухода через червоточину конвоя Зора Отеги, не планируемого, но в связи с изменившимися обстоятельствами, на этот шаг пришлось пойти, рискнуть раскрыть все карты, Макс ждал результатов от Линни.
  
   Корректировка памяти у сорока двух человек, а именно столько из общей численности пятисот двадцати человек были свободными, без рабской нейросети, или ошейника, много времени не требовала. Из памяти убирался небольшой связанный с наличием червоточину эпизод и только.
   Всё остальное, вызревшее в головах этих людей решение атаковать базу клана и освободить своих родных оставалось нетронутым. Припертый к стене обстоятельствами Кен Ухе, на подобное пошёл неохотно, с опаской и только после уговора лично проверить память у первой пятёрки.
   - Задерживается твоя, - повернувшись к Синцову, посетовал Макс, - пора, время...
   Линни и Сергей уже почти месяц жили вместе, не скрываясь и шутки по этому поводу давно прекратились.
   - Вызови, если не терпится, - пожал плечами старый друг и оправдывая подругу, - куда спешим - то, транспортники ещё не вышли.
   - Ну, да, - хмыкнул Макс, - не вышли, там не поспешишь...
   Транслировал этот короткий диалог искин, или пришло время, но буквально через минуту, на связь Линни вышла сама.
   - С последней группой закончили, всё в порядке, лорд!
   - Майор? - не мог не поинтересоваться Макс, - его реакция?
   Виртуальное изображение Линни, где-то внутри головы, рассмеялась, - Как и все, спрашивает отчего он в медкапсуле...
  
   "Хиус" и фрегаты Зика, переделанные под человеческие экипажи уже тут, в звёздной системе "Дикая", перешли сюда сразу после появления в системе "Точка" конвоя Отеги. Ждали "Фебу" и оба средних транспортника, за неимением времени на переименование, до сих пор, ходивших с заводскими цифровыми именами - VZT - 24 и VZT - 27. Судя по ментограммам прошедших через корректировку памяти Арварских офицеров, на тайной базе клана "Охир" было чем поживиться и это, "было чем", нуждалась в средствах доставки.
   Нуждалось, но горнопроходческий строительный комплекс для обустройства клана в системе "Тор" с большим перечнем комплектующих, бытовая техника в ассортименте и основное средство для защиты системы "Точка" и, как показали недавние события, системы "Дикая", триста двадцать умных мин с управляющими центрами, в их трюмах и на внешней подвеске, требовали осторожности и времени на разгрузку.
   Проблема со временем, в его отсутствии, намечалась и с задуманным рейдом. Жёсткие рамки задания для майора Кена Ухе, предписывали ему связь с центром при первой возможности. Последняя была десять суток назад и выводы о причине его молчания могли быть любыми. От форы, в виде пяти, семи суток ожидания на случай отсутствия возможности связаться и до догадки что, что-то пошло не так.
  
   Недооценивать противника не стоило, думать у него было кому и хорошо думать. Судя по био искину "Иттига" с именем "Тису", его сумашедшей производительности и информации о имеющейся, где-то в глубине Империи, фабрики для производства подобных, запрещённых в Содружестве устройств, в этом направлении рабовлалельцы были на равных со Старшими, а может и обгоняли.
   Раскормленный гормонами в три раза от нормального объёма человеческий мозг и обычный, маломощный искин для обеспечения его жизнедеятельности и контроля за лояльностью хозяевам. До такой конструкции могли додуматься только в Арваре, но при всех её недостатках до атаки вируса, уничтожившего кристаллический мозг надсмотрщика, она успешно работала.
   Для задуманного рейда к базе клана, к счастью. Не дал бы он обмануть охранные системы базы, поднял тревогу. Чтобы не вспугнуть в систему ТХ - 35, 11 корабельной группе клана "Охир" придётся входить открыто, как это делалось не раз, без системы маскировки. Остальные, "Элон", "Хиус", фрегаты Зика и три транспортника, зайдут в систему следом, по привычной схеме, под маскировкой.
  
   Вопрос предательства людей майора Кена Ухе не стоит, не актуален. Хитрая механика корректировки памяти поставила подобную мысль под запрет, с жестоким, не снимаемым медициной Содружества приступом головной боли. Случай, а вдруг, с малознакомыми людьми не исключали и для полной гарантии лояльности, на каждом их корабле будут находится абордажники Хога.
   Практически та же проблема и с командным искином "Иттига", общение с пилотами крейсера и их воспоминания в ментограмме подтвердили его незаменимость на этапе вхождения в звёздную систему. Там его знали и только с этой целью, умереть био искину не дали.
   Заменили его сгоревшего в борьбе с вирусом кристаллического надсмотрщика на искин инженерного дроида и задумались об ограничении его свободы. Склочный характер, в его бытность человеком, виноват, или обида на весь мир что ему повезло оказаться на этом месте, но без присмотра искин мог выкинуть неожиданный фортель... Над недопущением подобного Чен с Керком заняты уже двадцать часов.
  
   - Ну что там у Вас? - не выдержал Макс, - молчите, как партизаны...
   - Заканчиваем, - буркнул Чен, - клиент сильно возмущается, не хочет под плеть...
   - Обойдётся! - хмыкнул Макс, - сделает дело, там посмотрим.
   Мысль оставить искин у себя была и есть, неясен вопрос для чего. Подкинуть его Аграфам и столкнуть их с Аваром, пусть выясняют у кого яйца круче? Вопрос не решён и, на этот момент, открытый...
   С крейсерами проще, с ними решили сразу, майору Кену Ухе их никто не отдаст. Возможно фрегаты и то подобный вариант под большим вопросом. В то же время, кидать временного союзника, отряд спецов по устранению, или созданию проблем, не стоило, в условиях практической изоляции молодого клана, неразумно.
   За пару лет в Содружестве земляне вжились в местные реалии и содрудничество с командой, только что охотившейся на тебя, неприемлемым не казалось. К тому же, единственное препятствие к разовому или периодическим контрактам с ними, случайно увиденная рабочая червоточина, медиками устранена.
  
   Этого момента никто из офицеского состава не помнит, а о рабах нет речи. После операции, надо надеяться удачной, те из четырёхсот восемьдесяти разумных кто выживет после атаки на тайную базу, остаются в клане Макса. Скорее всего с имплантами подчинения, а на какое время с ними, будет зависеть от их поведения.
   Майору и его людям придётся обходится без них, а пара кораблей, для его поредевшей команды должна найтись на месте. Не может не найтись. Осталась малость, зайти в систему и взять своё...
   План операции Адмиралом и его кластером искинов проработан до минуты: вход в систему, проход через минные поля и заход в тыл линии обороны. Дальше дело штурмовиков и абордажной команды.
   Всё готово, через пять, шесть часов из червоточины появятся транспортники, ещё пару часов на короткое совещание, утряску нестыковок, скорее всего по связи, в режиме видеоконференции и можно отправляться.
  
   ***
  
   - борт "Хиуса" -
  
   - Если у них там все искины такие, - по своему обыкновению, Адмирал изобразил многозначительную паузу и закончил.
   - Боюсь, что вирус нам не поможет. Лучше не рассчитывать на него. Этот, как его, "Тису" десять минут боролся, а их центре должны быть мощнее? Что тогда будем делать? Подставляться под их орудия?
   Спор о тактике предстоящего вторжения, иначе операция захвата чужого имущества не могла называться и на этот термин внимания уже не обращали, с переменным успехом шёл вторые сутки. Адмирал прав на сто процентов, это все понимали и спорили по инерции, с целью убить время и из вредности.
   За последние месяцы пребывания на борту "Элона", с его чопорной и старомодной, в духе времен Империи Джоре, командой Макс отвык от постоянной словесной перепалки между Шенком и Адмиралом. Словесной, ибо разные весовые категории, с одной стороны живой человек, с другой искин, не позволяли распить пару бутылок и набить друг другу морду. Выяснить, наконец, кто круче.
  
   На "Хиус" перебрался по одной причине. Подвернувшаяся тайная база клана "Охир" находилась чуть в сторону от давно разработанного маршрута к Дварфам и теперь предстояло согласовать эти две цели. Во время прыжка из рубки "Элона" делать это было неудобно, тесной работы с бывшим начальником штаба восьмого флота давно исчезнувшей Империи не получится.
   После корабельной верфи Зика "Хиус" мало отличался от древнего рейдера, разве что внутренний интерьер жилого отсека остался нетронутым. Всё остальное, система защиты, маскировки, (исключая режим "Зеро" - уход, при необходимости, в инопространство), и вооружение, наступательное: туннельное, плазменное и гравитационное орудия, соответствовали его уровню.
   Жаль что без козыря в рукаве, без жрущей энергию системы усчезновения из реальности, но для её копирования Зику нужно две вещи. Время и "Элон" в доке его верфи. Иначе не получалось, неизвестная для него технология, на которую ни баз знаний, ни учёных способных в ней разобраться, разработать теорию на имеющейся рабочем образце.
  
   Может как - нибудь потом, когда спадёт этот аврал со становлением, обустройством клана и его защитой. "Стины" на выходе из червоточины в системе "Точка" и умные минные поля, два в ней и одно в "Дикой" это хорошо, но мало. "Деструктор" при исправности его систем завис, отсутствуют управляющие процессом распада материи искины и самое главное программное обеспечение для них.
   Жаль, но ничего не поделаешь. Придётся обходится более простыми методами и один из них, это крейсер прорыва серии "Хигур". Доки верфи работают над вводом его в строй. Подобную боевую единицу в состоянии металлолома не держат, а для их клана и подавно. Ввести этот, по современной классификации, почти линкор, в строй, перетасовать экипажи и тогда можно будет вздохнуть спокойнее.
   Заняться текущей рутинной работой по переходу в звёздную систему "Тор", их новый дом, а возможно и временное место базирования. Слишком большая пропасть лет отделяет знание о ней Адмирала от сегодняшнего. Пять, семь суток и Вилли Мориц должен отправить туда разведку. Скорее всего флотский рейдер "Норд" и один из крейсеров, "Ост", или "Вест".
  
   Конкретно кого, Макс ему не определял, адмирал флота, разберётся, хватало проблем с рейдом, с непонятными био искинами арварцев и их неожиданной сопротивляемости вирусу. Рано или поздно такое должно было случиться. Случилось и, как это часто бывает, не вовремя.
   - Не нравится мне это, - недовольно буркнул он.
   Предложение Адмирала не использовать вирусную атаку а действовать по стандарту, обойти защиту и ударить всей мощью имело все шансы на успех. Но не попробовать ещё раз вирус?
   - Почему же, лорд! - не согласился многоопытный штабист.
   - С вирусом мы уже достаточно наследили, одна "Электи" чего стоит. Думаю по ней нас и выследили, а тут у нас есть прекрасное прикрытие. Команда клана, вышедшая из его подчинения... Что может быть лучше...
   Помолчав с полминуты Адмирал продолжил.
   - Немного оттвлекусь от темы, всё не хватает времени сказать. Так вот, мне интересна конструкция этого био искина, его начинка. Осторожное сканирование показывает рядом с мозгом какой-то кристалл. Хотелось бы разобраться какой и как он воздействует на его производительность?
  
   Синцов, с пятью андроидами, с контрольной миссией на "Иттиге", попытки отговорить от этой бесполезной потери времени, успеха не принесли. Ни со стороны Макса, ни со стороны Линни и, плюнув на упрямца, пришлось согласиться. Отрезав, тем самым общение во время прыжка, а жаль, именно сейчас оно бы не помешало...
   - Макс!? - встрял в разговор Шенк, - какие проблемы, всю жизнь воевали без всяких вирусов, справимся и сейчас. В этом я даже не сомневаюсь...
   - Так-то оно так, уступил их натиску Макс, - и, покрутив головой, - но всё же, будьте готовы к худшему...
   На вопросительный взгляд Шенка, признался.
   - Не знаю, крутит что-то неявное, а что, определить не могу... В мысли этого био искина не лезли и что у него на уме не знаем, выкинет фортель и потом расхлебывай последствия. Не знаю, готовьтесь, сутки у нас есть...
   Предательство, свою игру майора Кена Ухе не рассматривали, ни он сам, ни Адмирал, методики Линни по контролю над памятью работали без сбоев и мысль о благодарности оставившим им жизнь и свободу она внушила. Оставалось надеяться, что все его предчувствия, бред переутомленного длительным сроком в пустоте сознания.
   - Сутки! - тихо, для себя уточнил Макс, - посмотрим, что они покажут...
  
   ***
  
   - система ТХ - 35, 11, диспетчерской центр -
  
   Возмущение гравитационного поля обнаружили все локаторы, на "Стинах" оборонительной призмы и у них на орбитальной станции второй планеты. Собрав и систематизиров всю информацию, верный своему долгу био искин врубил ревун тревоги и поднял на уши не только дежурную вахту, а все службы, включая и базу на поверхности планеты.
   Протокол утверждённый хозяевами клана и, до сих пор, сбоев в его выполнении не было.
   - Кто? - крикнул, влетевший в операторский центр глава службы безопасности системы, растрёпанный и запыхавшийся от бега, капитан Зуль.
   - По возмущению пространства, кто-то тяжёлый, - меланхолично отреагировал старший смены лейтенант Миор и, так же спокойно, добавил, - запрос уже ушёл. Ждём...
   Пробежав взглядом бегущие строки текущей информации по системе и выделив из них нужное по неожиданному пришельцу, капитан несколько успокоился. В звёздную систему корабль зашёл открыто, без активной системы маскировки. Не боялся кого-то здесь встретить?
   Додумать, не дал доклад главного искина центра, Килти.
   - Корабль идентифицирован! Клановый крейсер "Иттиг", его командир, майор Кен Ухе, просит разрешения на связь...
   - Уверен? - перебил его Зуль, - в графике заходов в систему, его нет...
   На что, получил, абсолютно человеческий, хмык главного искина.
   - Нас не обманешь, со мной говорил тот же командный искин, уж "Тису" я узнаю.
  
   Появившееся на одном из экранов лицо, заходившего в систему не раз, майора Кена Ухе, несколько успокоило и, на правах старшего, капитан Зуль хмуро потребовал.
   - Кен, ты знаешь порядок. Причины захода в систему? Сколько Вас, один?
   На экране, майор Кен Ухе пожал плечами.
   - Вы там, что, с ума посходили? Связь мне с центром нужна... Связь, Ники, ну и заправка за компанию. Отметь там у себя, на все пять кораблей моей группы. Пятнадцать минут и они появятся... Коридор для прохода к базе дашь, код минного поля, или мне центр запрашивать?
   Капитан службы, на минуту задумался, сигнатура знакомого корабля клана, майор Кен Ухе близкий к Симу Льяо, бывавший в их системе не раз и уверенность командного искина центра об идентичности его собеседника в зоне выхода из гипера, говорили о напрасных страхах, тревоге и прочих предосторожностях протокола безопасности. Но не только это, больше всего не хотелось выставить себя в глупом виде перед своим шефом, главой СБ клана "Охир" Сим Льяо. Ещё раз ощутить на себе его пронзительный и, в буквальном смысле, леденящий взгляд.
  
   - Жди своих в этом секторе, - повинуясь его мысленной команде искин подсветил точку на карте системы, - маршрут и коды тебе скинут... все остальное, на базе.
   После чего, ещё раз пробежав глазами по экрану с постоянно пополняющейся информацией по системе потребовал.
   - Связь на оборонительную призму, мне!
   Вспыльчивость главы Службы безопасности знали и, переглянувшись за его спиной с коллегой, оператор связи несмело напомнил.
   - По протоколу тревоги, она активна.
   - Значит, все слышат, - не смутился капитан Зуль, - тем лучше, не придётся повторять, - и неожиданно для его тщедушной фигуры рявкнул.
   - Тревогу не отменяю, на "Стинах" не спать и ещё...
   Капитан на десяток секунд прервался, что - то раздумывая и прокручивая в уме, после чего, выдал главное.
   - Коды минного поля поменять сразу после прохода корабельной группы, без задержек как, у Вас бездельники, это часто бывает... Всё поняли!?
  
   ***
  
   - Синцов -
  
   Звездная система не обманула ожиданий, четыре планеты, первая слишком близко к звезде жёлтого класса и вторая несмотря на отсутствие атмосферы ограниченно обитаемая, с двумя базами клана на поверхности и под ней. Оборонительная призма из четырёх военных станций на её максимальной орбите и одна административная орбитальная станция. Жаль ни одну из них не утащишь, нет подходящего транспорта и не будет времени на их свёртывание.
   Главный трофей, из-за чего согласились на помощь команде майора Ухе, это два шахтерских добывающих комплекса. Система, а точнее орбитальный пояс камней третьей планеты гиганта, напоминающие Сатурн Солнечной системы.
   Три дорогостоящих металла, местные названия их Сергей благополучно забыл, добываемые как и всюду в Империи Арвар шахтёрами - рабами, главная из составляющих благополучие и богатство клана "Охир". Чистая служба на Империю здесь не приветствовалась. Но добывающие комплексы и обслуживающие их люди дело второе, первоначальная и главная цель дойти до обитаемый планеты. Спокойно, или с уничтожением сопротивления, это уже не так важно.
  
   На дело подписались добровольно и, вспомнив с кем ему придётся идти в бой, Сергей недовольно поморщился. Сто двадцать абордажников - рабов и два офицера из вольных, с полноценными нейросетями и всеми человеческими правами. С таким контингентом взаимодействовать ещё не приходилось, но винить не кого, сам вызвался и самому придётся расхлебывать эту кашу.
   Вопреки опасеним, тайную мысль измены команда, профессиональных диверсантов и шпионов, майора Кена Ухе не имела, или умело скрывала, и внешне мало обращала внимания на контроль за своими действиями. На него самого и пятёрку бойцов Хога с двумя "Уксами" усиления. С одной стороны досадно, с другой вызывало невольное уважение к почти незнакомым людям и предложение Кена, поучаствовать в штурме наземной базы принял без возражения.
   В самую гущу боя лезть не собирался, не пустят получившие приказ о сохранности его тушки андроиды Хога. Но посмотреть на уровень подготовки, почти своих людей, получится. Всё остальное, их статус, кого куда, на контракт, или дальше с ошейником позже, что-то менять в их статусе сейчас опасно. В голову и мысли каждого не залезешь, а получить удар в спину, как - то не хочется.
  
   Над операционным столом рубки объёмная карта звёздной системы, вторая планета, растянутая оборонительная призма на её максимально высокой орбите и от их точки выхода из гипера, ломаный, напоминающий знак войск СС, маршрут к её орбите. Их "Иттиг" на выходе, на расстоянии десяти минут хода на форсаже до низкой орбиты планеты и уже вне зоны поражения ближнего "Стина", за ним, цепочкой, с десятиминутным интервалом остальные четыре корабля группы.
   Два средних крейсера и два фрегата. За ними, невидимые средствами обнаружения "Хиус, оба фрегата Зика и три транспортника:
  "Феба" и два номерных Отеги, VZT - 24 и VZT - 27. В каком порядке Сергей не знал, короткая связь с "Хиусом" этой темы не касалась.
   "Элон", на это раз, в самую гущу драки не лезет, на под страховке и руководством операции по захвату вне её, в зоне выхода из гипера. Как таковой разведки не было, систему берут нахрапом, только на основании информации из памяти команды майора и опытный в подобных операциях Зорг присмотрит за изменениями обстановки в системе. Издали всегда видится лучше.
  
   Может и напрасно, до этого момента всё получается, вход в систему, разговор с её руководством, главой её СБ и получение кодов к минному полю, прошли как по нотам.
   - Ты уверен, что Ваши там, на поверхности? - ещё раз уточнил Сергей и ткнув пальцем в шар орбитальной станции, - на мой взгляд на ней проще держать...
   - Ошибаешься! - усмехнулся майор, - не знаешь нашей системы, - станцией займутся остальные, наша цель база на поверхности. Рабов и заключённых держат там, - и помолчав, - увидишь какой там комплекс под поверхностью, - и помолчав, - много чего увидишь...
   Последнее слово Кена Ухе заглушил доклад искина, - крейсер в свободном пространстве, - и без перерыва, - до цели семь минут, начинаю обратный отсчёт...
   Нестерпимо яркая вспышка экранов, тактического и задействованных на обзор окружающего корабль пространства, чуть не ослепила. Шлем абордажного скафандра был откинут и пока Сергей промаргивался, вытирал выступившие слезы, противный голос "Тису" доложил.
   - Взрыв на маршруте, уточняю...
  
   Ломаная линия их пути на объёмной карте системы и четыре медленно движущиеся по нему точки кораблей Кена Ухе были на месте, надо полагать невредимые, яркая точка взрыва мигала позади них.
   - Бл.. дь! Приплыли! - выругался Синцов, - Кто?
   С одной стороны надо было бежать на летную палубу, занимать своё место в отсеке десантного бота, старший андроид уже выходил на связь, справлялся, не передумал ли. Сброс будет с низкой орбиты и на запредельной для такой операции скорости, и надо успеть подготовиться. С другой стороны, пока не узнаешь кто нарвался на мину, спокоя и необходимой для боя концентрации не будет, Сергей это знал.
   Долгие три минуты ожидания и доклад "Тису".
   - Это кто-то крупный, на восемьдесят семь процентов вероятности, транспортник...
   Дальше Синцов не слушал, стараясь отогнать мысли о погибших, кто это и прочее лезшее в голову, с принимавшим участие в десанте майором, на лифте, поднимался на летную палубу. Искин Аграфского абордажного "Арха" уже подключился к тактической сети и транслировал на закрытый и затемненный лицевой бронепластик шлема картинку несущейся, под снижающимся "Иттигом", неровной каменистой поверхности.
  
   Ждавшие его два анроида едва успели подсадить командира и вскочить на слип, десантного бота как он резко поднялся и с чвакающим звуком сминающегося герметизирующего пластика закрылся. Пристегиваясь противоперегрузочными захватами и оглядывая соседей в стандартных флотских абордажных скафандрах, мало похожих на рабов, успел подумать.
   - Сумасшедшие тут служат? Расхерачимся на хрен, на такой скорости...
   Как удар гравитационной катапульты, выкинувший в пустоту десантный бот, выбил из сознания лишние мысли...
  
   ***
  
   - борт "Хиуса" -
  
   Короткая растерянность от взрыва налетевшего на мину транспортника Отеги под номером VZT - 24, Фед вывел на экран именно эти цифры, длилась недолго, до его уточнения мрачным голосом.
   - Мне жаль, лорд! Но судя по нескольким большим фрагментам, там сдетонировал реактор. Шанс экипажа на выживание пятнадцать процентов...
   - Макс! Нор обнаружил, что они поменяли на минах код пропуска, - вмешался, бывший на связи, Зорг.
   Смотревший на экран Макс, краем глаза успел заметить как переглянулись два старых друга, Шенк и Ворш и, повернувшись к ним, спросил.
   - Есть мысли по выходу из этой задницы?
   На что, старый пилот усмехнулся.
   - Столько лет прошло и ничего нового. Было такое не раз. Фрегаты уже вне прохода и через три минуты выскочим и мы, успеем, скорость мин не такая большая, а "Фебу" и 27 - й, до выяснения, надо тормозить. Защитные щиты и маскировку на максимум и пусть ждут.
   - А экипаж? Может кто живой остался?
   На этот вопрос Макса, Шенк пожал плечами.
   - Не знаю, как технический персонал, где был в момент взрыва и сколько их, а бронекапсула рубки должна была уцелеть. Одна проблема, активные мины и в ситуации их активности, мы им ничем не поможем... Будет на то воля Создателя, выживут, а нет... Все, под ним ходим.
  
   Тяжёлое минутное молчание, когда у каждого в голове стучала одна мысль, что делать и как помочь, прервал голос Нора.
   - Лорд! У нас нет другого выхода, как запустить вирус, десять минут его работы и мины будут обезврежены. Нужно Ваше разрешение...
   Макс невольно хмыкнул, предчувствие неприятностей не обмануло, как и его нежелание отходить от применения вируса и заметив невольную гримасу на лице Адмирала, распорядился.
   - Действуй!
   Одновременно, прикидывая в уме реальность предложенного. Десять, пятнадцать минут на то, чтобы маломощный искин умной самодвижущейся мины сдох, ещё двадцать на добраться до погибшего корабля и, с сожалением, констатировал.
   - Вряд ли они доживут до помощи, долго.
   На что получил неожиданное, на этот раз от Зорга.
   - Результата от вируса не ждём, уходим к месту крушения через инопространство...
  
   Первая серьёзная потеря в клане, неважно, новых его членов, или старых. Такого явного разделения на своих и чужих не было, и независимо от того, знали ли они погибших, или нет, наказание, в общем-то за хорошо выполненную работу защитниками системы, будет. Не может не быть, взрывы своих кораблей и гибель людей, независимо от мотивов исполнителя, прощать нельзя.
   Макс знал, что такие мысли, возможно в иной интерпретации, крутились в голове у каждого члена команды. Крутились, но свои, до более подходящего времени, он гнал. Тактический экран и ещё шесть по обе стороны от него были заняты происходящим в звёздной системе. Бессистемный огонь по квадратам их недавнего маршрута, а значит и по затаившимся "Фебе" и 27 - му транспортнику, вёл ближайший к нему "Стин". Макс не успел возмутиться безответностью, как военная орбитальная станция вспухла невыносимо ярким пламенем взрыва антиматерии.
   - Фрегаты, - пояснил командовавший захватом системы Адмирал, - и проворчал не к месту, - надо бы обозначить их как-то, обозвать. Путаю...
   Сказал и уставившись в никуда отключился от реальности. Большой объём проходившей через него информации на общение в рубке выделял малый процент мощности его разума, и как показалось Максу временно исчез и он. Главное происходило на орбите второй планеты и на её поверхности.
  
   Четыре корабля их временных союзников, два средних крейсера и два фрегата в окружении штурмовиков атаковали орбитальную, по информации Кена Ухе, административную станцию, а сам он и, пока ещё его "Иттиг" базу на поверхности планеты.
   - Абордаж! - заметив его внимательный взгляд на происходящее, пояснил Шенк, - на станции и на поверхности одновременно.
   Отслеживающий любой разговор, внимание к какому - либо объекту в досягаемости его локаторов, Фед подсветил зелёным точки приземления пяти десантных ботов и и четыре пристыковавшихся к орбитальной станции.
   - Неплохо, - похвалил Макс, - слаженно работают, - и наугад, проверяя пришедшую в голову мысль.
   - А что там Синцов, случайно не влез в эту заваруху?
   - Сожалею, лорд, - донеслось от вынырнувшего из виртуала Адмирала, - я отслеживаю их переговоры и, судя по ним, наш друг на поверхности планеты.
   - Ну конечно, - зло буркнул Макс, - как же без него..., - и через короткую паузу, - надо Линни сказать чтобы хвост ему накрутила, объяснила политику партии...
  
   - Синцов -
  
   Вопреки опасениям рабская абордажная команда своё дело знала, работала грамотно и чётко. Жёсткое приземления и на адреналине, под акампанимент беззвучных, но бьющих каменистой почвой по ногам взрывов, результат работы десяти штурмовиков "Иттига" по трём батареям защиты комплекса базы и висевшая в пустоте пыль. Картина достойная запоминания, но отвлекаться на её красоту и необычность было некогда.
   Команда майора Кена Ухе по тактической связи, - Вперёд! - и три оперативные группы по сорок абордажников каждая двинулись к своей цели. К трём известным входам в базу, двум техническим и центральному. Судя по выбранному Кеном для его группы левому, тот вёл к основной цели из за которой весь этот сыр бор, местам содержания пленников.
   Мешать ему не хотелось и сам не зная почему, Сергей выбрал группу идущую штурмом на центральный вход в подземную базу и этим усилил её. Два "Укса" и пять андроидов в дополнение к семи абордажным дроидам марки "Дафин", что - то среднее между "Тарантулом" и "Идиссом", делали её сильнее двух остальных.
  
   Группой командовал лейтенант Холен, по его спокойным и грамотным командам, опытный в подобных делах человек и Сергей решил не вмешиваться. Единственное, что сделал, это оставив при себе андроидов, передал ему временное оперативное управление обоими "Уксами. До слома сопротивления на входе в комплекс и оставил за собой контроль за действиями дроидов. С выводом на лицевой щиток шлема всего, что видят и ощущают эти разумные машины.
   Судя по трём активным точкам плазменных орудий, штурмовики недоработали и, как всегда, что дома на Земле, что тут на безымяной безатмосферной планете, доделывать за них придётся пехоте. Продвигаться вперёд помогала поднятая взрывами и в условиях слабого тяготения висевшая над поверхностью пыль. Мешавшая работе инфракрасных прицелов обороняющихся.
   Плотная коробочка из пяти андроидов вокруг его охраняемой тушки дала понять, что активная фаза операции по захвату базы для него закончилась. Приказ Макса, охранять, бойцы майора Хога восприняли буквально, без ограничения свободы и инициативы, но в относительно спокойном месте.
  
   В их условиях, за пятьдесят, восемьдесят метров от линии соприкосновения. Оставалось смотреть на бой глазами "Уксов" и, при необходимости, подправлять команды не знающего их возможности лейтенанта. С андроидами спорить не стал, перехватил инициативу и поставил задачу.
   - Возможностей у Вас больше, крутите головами на триста шестьдесят градусов и просчитывайте для меня варианты развития ситуации, - и подумав, добавил.
   - Постоянная запись всего, кто и как действует, любую мелочь, потом проанализуем...
   Вопреки его опасеним, заслон на входе в базу сбили довольно быстро. С потерей разорванного плазменным ударом в упор "Дафина" и двух абордажников. Бесстрастные органы зрения "Уксов" чётко показывали как десяток их товарищей массированным огнём обеспечивали им подход к огневой точке с последней плазменной пушкой, но результат, последовавший после этого мощный двойной взрыв, заставил Сергея глухо выругаться.
   - Ты что творишь сука!? Ты, мне всех людей угробишь...
  
   Тупое исполнение приказа гарантирующего смерть, впервые показывала ему вживую, не по рассказам, возможности рабской нейросети и невозможность человека к сопротивлению. Надо полагать, понимающего на что он идёт. Вспышку гнева и желание развернуть один из "Уксов" и гравитацией размазать по стенам, отдавшего этот приказ, лейтенанта, подавил с трудом. Остановило невыполненное задание и понимание, что их не изменишь, привыкли, впитали принципы такого поведения с молоком, с детства.
   Остановило, но интерес к ходу операции и её результатам резко пропал, и уже не пытаясь вмешаться, подсказать, в окружении андроидов медленно двигался по уходящему вниз спиральному туннелю базы. В грузовой лифт, в данный момент в ловушку, грамотно не сунулись и со скоростью черепахи, метр за метром отвоевывали путь к нижним, промышленным и жилым этажам.
   С потерями, оставив в нем пятнадцать неподвижных тел с различной степенью поврежденности, семь из которых летально. Таков счёт был перед последним, промышленным ярусом. Много! Их команда так не воевала и что заметил Сергей глазами "Уксов", это большее предпочтение в сохранности дроидов. Разумная железка ценилась дороже человека.
   Печально... Высказанное кем - то предположение о возможности, изредка, использовать эту команду в своих целях, придётся пересматривать.
  
   Проломленные плазмой большие сдвижные ворота и приготовившиеся к рывку десять абордажников. На этот раз с идущими впереди двумя "Дафинами". Сделавшие своё дело "Уксы" вперёд не лезли, вышли из подчинения лейтенанта и транслировали происходящее только Синцову. Через искин его скафандра на лицевой щиток шлема. Особой опасности уже не было, из ментограмм офицеров отряда Кена Ухе сколь - либо мощная охрана на этом ярусе отсутствовала.
   Управляемые искином сектора для рабов и заключённых и пара, тройка человек из обслуживающего персонала. Клан Макса интересовали люди, промышленный персонал нескольких перерабатывающих производств, шахтёры и высоколобые учёные из двух исследовательских лабораторий. Всё остальное, оборудование, что можно быстро снять и материалы со складов, пойдёт прицепом. Типа, как бросить, потом жаба задавит...
   Один "Укс" так и остался на площадке перед входом, а второй, по его команде, прешагнул порог разрушенных броне ворот и открывшаяся перед взором Сергея картина не обманула ожиданий. Широкий коридор по центру громадного, но низкого, вырубленного в камне ангара, и по обе его стороны клетки с людьми. Чем - то похожие на ту памятную, на "Вонксане", с такими же нарами, но значительно большего размера.
  
   На семьдесят, восемьдесят человек каждая. Повинуясь его команде "Укс" медленно переводил свой взгляд с одной на другую, то увеличивая, то уменьшая зум изображения. До момента когда, привлечённый необычной группой людей Сергей, не командовал.
   - Стоп! Максимальное увеличение...
   Застывшая картинка показывала лицо вполне обычного человека европейской внешности, но... с кожей тёмно синего, с переходом в фиолетовый цвета и он был не один.
   - Что за хрень? - невольно вырвалось у него, - Откуда эти фантомасы...
  
   ***
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
Оценка: 7.18*80  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Лошкарёва "Суженая"(Любовное фэнтези) И.Громов "Андердог - 2"(Боевое фэнтези) Б.лев "Призраки Эхо"(Антиутопия) Р.Прокофьев "Стеллар. Инкарнатор"(Боевая фантастика) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 2"(Киберпанк) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) А.Дмитриев "Прокачаться до Живого"(ЛитРПГ) Е.Флат "Невеста из другого мира"(Любовное фэнтези) С.Елена "Беглянка с секретом. Книга 2"(Любовное фэнтези)
Хиты на ProdaMan.ru Вальпургиева ночь. Ксения ЭшлиПодарю ветхий дом.Парни входят в комплект. Оксана ШарапановскаяАртефакт для практики. Юлия ХегбомДиету не предлагать. Надежда МамаеваНедостойная. Анна ШнайдерКошачья магия. Нелли ИгнатоваСвидание на троих. Ева АдлерНить души. Екатерина НеженцеваМилашка. Зачёт по соблазнению. Сезон 1. Кристина АзимутЧерный глаз. Проникновение. Ирина Грачильева
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"