Смекалин Дмитрий Олегович: другие произведения.

Лучший друг големов - Лишний-2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!
Конкурсы романов на Author.Today
  • Аннотация:
    Интеллигент продолжает свои исследования уже в новом мире. В мире пост-Апокалипсиса. Такой он "везучий". Впрочем, это как посмотреть. Ведь что изучать и чему учиться найдется и тут. Версия от 10.10.18. Добавлена глава 9.


   Лучший друг големов
   Введение. Камня на камне...
   По глазам ударила яркая вспышка света, и я невольно зажмурился. Древний портал сработал!
   - Ну, здравствуй, новый мир!
   Медленно приоткрыл глаза. Вспышка давно закончилась, но глаза, привыкшие к темноте подгорного комплекса Ушедших, невольно снова сощурились от яркого солнечного света. Более наглядное доказательство, что переход состоялся, трудно было придумать.
   Поспешил сойти с портальной площадки. Вроде, два раза подряд она срабатывать не должна, но проверять не хочется. И чуть не упал, споткнувшись о какой-то камень.
   Зрение довольно быстро пришло в норму, и мне открылась совершенно безрадостная картина. Вокруг были сплошные руины. Даже по портальной площадке были набросаны обломки чего-то разного. Если бы я только что на нее не перешел, никогда бы не догадался, что под всем эти мусором скрывается артефакт Ушедших.
   Перешагнул через только угадывающийся бортик. Отошел немного в сторону, сгрузил рюкзак на землю и присел на какой-то камень с более или менее ровной поверхностью. Как говорил ослик Иа-Иа: "Душераздирающее зрелище".
   Сел не просто потому, что "сидеть лучше, чем стоять". Хотя и это тоже. Особенно если стоишь с тяжелым рюкзаком за плечами. Но еще я почему-то дико устал. Как будто "полное исцеление" несколько раз подряд наложил. Странно. Когда порталом с Земли на Землю Лишних перемещался, ничего подобного не ощущал.
   Посидел, помедитировал. Силы постепенно возвращались.
   Проверил ближайшие окрестности "определением жизни". Ожидаемо, ничего. Впрочем, на сто метров, на которые я теперь могу этим заклинанием дотянуться, при таком освещении я вполне мог обойтись одним обычным зрением. И даже гораздо дальше. Но так, по крайней мере, знаю, что никакая змея меня за пятку не укусит.
   Нужно хотя бы в первом приближении обследовать окружающие меня развалины, постараться понять, куда я попал, и подумать, что делать дальше.

***

   Здесь будет вставлен краткий пересказ первой книги, в надежде на то, что и продолжение истории тоже будет издано. Так положено.

***

   Сразу срываться с места я не стал. Надо сначала чуть-чуть подумать, а сидя думается лучше, чем на бегу. По крайней мере, мне так удобнее.
   Итак, что я знаю об этом месте? Раз меня сюда перенесло порталом, когда-то здесь был какой-то комплекс Ушедших. Не обязательно Суркартарам, где мне советовали продолжить обучение, но где-то в том же мире. Иначе было бы странно предлагать идти в одно место, а переносить в совершенно другое.
   С этим комплексом явно случилась беда, причем уже давно. Ушедшие свои строения делали прочными, так их разнести - надо очень постараться. Но надо проверить, не уцелело ли хоть что-нибудь еще, кроме портальной площадки. Если это все-таки Суркартарам, естественно предположить, что тут были какие-то аналоги хотя бы одной полосы препятствий и лаборатории. Как я понял, артефакт еще в старом мире (теперь Запорталье для меня тоже - старый мир) направил меня учиться на ликхаха (то есть артефактора, буквально - "писца") дальше. Интересно, а какие рекомендации получает кират (целитель или маг жизни) в комплексе в Сурдиваре?
   Еще надо поискать воду. Это связано не столько с исследованием развалин, сколько с моей возможностью здесь задержаться. Фляга с водой у меня есть, но при нормальном расходовании этого запаса даже до вечера не хватит. Хотя, если речь пойдет о выживании, растянуть можно и на несколько дней. Так что пока буду экономить, хотя, надеюсь, что какой-нибудь источник тут есть. По моим, не слишком полным, знаниям, Ушедшие свои комплексы в местах без воды не строили.
   И здесь должно быть место силы. Что это такое я так и не знаю, но артефакты Ушедших работают только там, где это самое место есть поблизости. А портал, да и сам комплекс - это артефакты, без энергии от места силы они будут мертвы.
   В первом приближении, это все, что мне сейчас следует искать. Остатки сооружений (в том числе пригодные в качестве убежища для меня) и воду мне придется искать исключительно визуально, а вот наличие места силы можно проверить с помощью артефакта.
   Я достал из рюкзака каменное яйцо. Среди тех, что я прихватил с собой, оно было единственное с записью, сделанной каким-то древним упсуром (курсантом) задолго до меня. Почти все каменные яйца, обнаруженные мною, содержали очень низкий звук, который ни разу не использовался в изученных мною заклинаниях. Но вот в этом яйце звук был уже из нормального диапазона, использовался в мелодии заклинания "идеальное самочувствие", вот я и решил взять его с собой.
   Поставив яйцо на ровную поверхность камня, на котором ранее сидел сам, я легонько щелкнул по яйцу ногтем, ожидая услышать записанный в него звук. Тишина. Я щелкнул сильнее. Эффект тот же, то есть никакой.
   Тааак... Что бы это значило? В Испагане при сильном щелчке звучало всюду, рядом с Черным Камнем особенно громко. В подгорном комплексе Ушедших - тоже. Снаружи в ашраме - тише, но тоже яйца "пели". Так почему здесь не хотят?
   Подошел вплотную к портальной площадке, поставил яйцо прямо на нее и щелкнул его изо всех сил. Оно аж набок завалилось, правда, сразу же вернулось в стоячее положение (острым концом вверх). Эти артефакты - как детская игрушка Ванька-встанька. В общем, палец я отбил, но звука не услышал. Наложил на ноготь "малое исцеление". Все прошло. Заклинание работает. А артефакт - нет.
   Отправился исследовать территорию дальше. Присыпал рюкзак камнями. Больше для порядка. Не верю я, что кто-то между камней тут прячется. Куда ни кинь глаз, вокруг каменистая пустыня. Жаль, идти придется по "резко пересеченной" местности. Прицепил к поясу флягу. Взял топорик и веревку. Все равно, больше никакого альпинистского оборудования нет. Впрочем, гор тут тоже нет. Есть завалы камней, иногда поднимающиеся довольно высоко. И какое-то неприятное чувство на душе. Нет, чужих взглядов я не ощущал, опасности тоже. Но было как-то неуютно.
   Не скажу, чтобы новый мир встретил меня так уж неприветливо. Воздух никакими противными запахами не испорчен, пыли, несмотря на валяющийся вокруг битый камень, почти совсем нет. Нет в воздухе. На земле ее лежит предостаточно. Что, кстати, странно. Но дышится легко. Температура тоже вполне комфортная, градусов двадцать, правда, потихоньку поднимающееся все выше солнце обещает, что через некоторое время здесь станет жарко. На небе ни облачка, но, хотя бы, дождя не будет. Можно сказать, со стороны климата и погоды все обстоит неплохо.
   Вот природа - не радовала. Нигде рядом даже травинки не было, один камень. И ровной поверхностью в этом камне была, похоже, одна портальная площадка, и то ее всю каменными обломками разной величины засыпало. Какая-то мертвая пустыня. Чтобы идти по ней требовалось больше смотреть под ноги, чем по сторонам, а перелезать через завалы было, пожалуй, посложнее, чем преодолевать препятствия в оставленном мною комплексе Ушедших.
   Через три часа подобного путешествия воду я все-таки нашел. Чуть не первая, после портальной, ровная каменная площадка оказалась украшена посредине небольшим круглым углублением, с тарелку для супа размером. И из ее середины бил крохотный фонтанчик. Вроде питьевого фонтана, которые я встречал на курортах, только на земле. Из "тарелки" вода переливалась через край и по небольшому желобку стекала к краю площадки, а дальше терялась между камней.
   Как говорится, сразу "жить стало веселее". Вода на вкус самая нормальная, к тому же прохладная, что, с учетом поднявшегося к тому времени и жарящего немилосердно солнца, было весьма хорошо. Черпать ее, правда, пришлось крышкой-стаканчиком от фляги из-за малой глубины "тарелки", но и флягу заново наполнил, и напился, и умылся. А вот источником силы этот ручей не был.
   Еще через пару часов мне удалось найти, даже не знаю, как назвать, "обломок" старого помещения? Взобравшись на довольно высокий каменный завал (хотел местность с точки повыше осмотреть), я обнаружил между больших камней какую-то щель-лаз вбок и вниз. Страхуя себя веревкой, протиснулся по нему. И оказался в явно рукотворном помещении. По краям те же самые завалы, видимо, рухнувшего свода, но в центре даже четыре колонны сохранились. Если не обращать внимания на валяющиеся на полу камни поменьше, очень похоже на зал в комплексе, откуда я сюда прибыл.
   Мелькнула мысль: вот будет весело, если меня между колонн не пустит и появится надпись "Только для суров".
   Нет, пустило без проблем. Ничего хорошего, кроме самого факта наличия кусочка старого комплекса я тут не обнаружил. Но, хотя бы, место для ночевки нашел. Просто укладываться спать между камней, не имея палатки, как-то неуютно. А вдруг, например, дождь пойдет?
   Остаток дня ушел на то, чтобы сходить за рюкзаком, а потом за водой. Набрал не только флягу, но и котелок.
   А вот с едой, не совсем чтобы полный, но облом все-таки случился. Не нашлось в этой местности ничего, пригодного стать топливом, готовить не на чем. На зажигалке котелок не вскипятишь.
   Продуктов у меня и так было не много, успел подъесть за время последних тренировок в комплексе Ушедших, а тут и кашу сварить не получается. Перебился остатками вяленого (скорее, сушеного) мяса и сухофруктов. Заодно попробовал любимую пищу голодного времени, о которой слышал от деда - "затируху". Не ту, рецепты которой в Интернете выкладывают, а настоящую - фактически, самое простое тесто из холодной волы и муки. Не скажу, что вкусно, но как-то поел. И понял, что долго в этой местности я задерживаться не буду. Еще день, максимум два, и хватит. Все тут так порушено, я бы сказал, основательно, даже системно, порушено, что вероятность что-либо найти с наскока, близка к нулю. Хорошо бы нормальную экспедицию организовать, с оборудованием, тогда за несколько лет можно было бы местный комплекс не то, чтобы изучить, но хотя бы нарисовать его план и иметь обоснованную гипотезу о его назначении. А так - только желудок мучить. Не по силам одинокого археолога эта работа.
   Нужно только еще одну гипотезу проверить.
   Есть у меня подозрение, что источник силы в этом месте разрушился. То есть даже не подозрение, а почти полная уверенность. Облазил я за день, конечно, не все развалины, но нигде мой тестовый артефакт силой не напитывался. Так что вероятность того, что где-то что-то слабое от источника сохранилось, ничтожно мала.
   Получается, толку от этого комплекса мне в качестве места для тренировок нет никакого. Обидно, но можно пережить. Беспокойство вызывает другое. Если нет источника, то что может запитывать портальную площадку? Или для отправления человека из одного мира в другой достаточно запитать только отправляющую площадку? А в точке приема уже как повезет? Может, я поэтому такой усталый здесь появился?
   В принципе, логично. Получается, вместо портальной площадки мою целостность здесь обеспечил симбиот. Что ж, спасибо ему.
   Как это проверить? Просто встать на портальную площадку. Если никаких признаков жизни она подавать не будет, можно считать доказанным, что источника питания у нее нет. Ибо считать ее просто поломавшейся нельзя, я же на нее перенесся. Правда, тогда переход прошел успешно только благодаря моему (симбиота?) личному резерву этой непонятной энергии.
   Жаль, но Ушедшие не предоставили мне никакой информации о природе этой самой силы. Она же мана, она же пракрикти (на языке Ушедших). Возможно, они и сами об этом ничего не знали, иначе не искали бы по всем мирам способных принять симбиота и стать магами.
   У меня на эту тему есть гипотеза, но доказательства - чисто умозрительные, основанные на личных ощущениях. Мне кажется, что симбиот не производит энергию, а перерабатывает нечто первичное, разлитое по всему миру. Или даже - по всем мирам. Например, эфир, существование которого наукой так и не доказано. Вот эта "переработанная" энергия уже и есть та самая мана, которая расходуется при работе заклинаний. Скорость "переработки" достаточно велика, ее вполне хватает на не самые сложные заклинания. А вот на заклинания уровня "полное исцеление" и выше требуется больше энергии, чем симбиот успевает выработать. В этом случае, она расходуется из внутреннего запаса, и маг от этого устает. Где-то так.
   Ну и существуют природные источники маны, которые я стал называть местами силы. Там мана энергия разлита в пространстве, и заклинания, записанные в артефакты, могут работать без усилий мага.
   Из моих рассуждений следует еще один вывод. Раз маг вырабатывает ману, значит, он должен иметь возможность запитывать артефакты. Я направил на яйцо "силу жизни" и щелкнул по нему ногтем.
   Хижина индейская, однако... Либо я был в корне неправ, либо чего-то не учел.
   Тем временем, в моем новом убежище стало совсем темно. Свет и так сюда только сквозь лаз попадал весьма слабо, и только усовершенствованные симбиотом глаза позволяли мне не чувствовать дискомфорта. Но сейчас стемнело и снаружи. Надо бы на звездное небо посмотреть, но было лень. Если основные созвездия земного неба я еще помнил, то в Запорталье астрономией не интересовался. Узнал, что там две небольшие луны, и успокоился. А здесь? Позже посмотрю.
   Пока же я, ориентируясь с помощью "аурного щупа" достал и надул матрас, постелил поверх него спальник и улегся, не раздеваясь. Только ботинки снял. Спать раздетым в незнакомой местности было как-то неуютно. Глупо, никого рядом (в ста метрах) точно нет, и в своих скитаниях по развалинам я никого не встретил, но проще пойти навстречу своей слабости, чем начинать с ней бороться.
   Так, а что у нас с браслетом? О! Белая бусина, чуть большего размера, чем остальные, стала светиться. Значит, к этому браслету тоже прилагается инструкция. Сыграв заклинание "абсолютной памяти", я аккуратно сжал бусину пальцами. Перед глазами появилась надпись на языке Ушедших:
   "Привет тебе, упсур (курсант)! Радуйся! Ты успешно прошел испытание, и обрел квалификации кирата (целителя, мага жизни) и книш-ликхаха (писца-артефактора начального уровня). Твой симбиот хорошо развивается и тебе стали подвластны многие заклинания. Тебе присвоено звание шуура (буквально - отважный воин). Служи и дальше империи Хасти-Набур! Ты выбрал путь силпина (ремесленник-творец). Достойно. Ты все так же далек от Шанти-Нагара, поэтому учиться ты будешь заочно. Тебе выдан новый браслет - учебник начальных знаний силпина. Каждая бусина - описание отдельного заклинания. Когда ты дотронешься до нее, твои энергетические каналы придут в состояние, в котором ты исполнишь это заклинание. Почувствуй это состояние, запомни его, научись входить в него. Тогда ты сможешь выполнить (на самом деле - исполнить, заклинания звучат для меня, как музыка) это заклинание в любой момент по собственному желанию. Не спеши. Изучай заклинание только тогда, когда будешь к этому готов. Ты поймешь это, ибо эта бусина будет светиться. И будь ответственен. После третьего использования бусина исчезнет. Первые заклинания будут простыми, потом - все сложнее. Некоторые заклинания действуют быстро, другие надо поддерживать энергией долго (мне казалось, мой симбиот делает это, практически без моего участия). Учись выполнять их одновременно. Когда ты выучишь все, и бусин на браслете не останется, приходи в Сурадигам. Там ты сдашь экзамен, тебе будет присвоено следующее офицерское звание, выплачена премия, и ты получишь следующий браслет. Возможно, будет и приказ о твоей дальнейшей службе. Будь верен и старателен!".
   Что же, инструкцию я выучил дословно. "Абсолютная память" - замечательное заклинание для любого студента. И хорошо, что запоминаю я все только в течение пяти минут после его каста. Остаток времени лучше просидеть в медитации, полостью очистив голову от любых мыслей. Нечего память всяким ненужным навсегда засорять.
   Все. Время вышло. Что можно сказать? Это послание во многом дословно повторяет предыдущее, которое было в браслете с заклинаниями кирата. Только учиться мне предлагается дальше не на ликхаха, как я думал, а на силпина. Скорее всего, под этим словом подразумевается артефактор. И запись звуков в готовые каменные яйца - самый первый, начальный этап его обучения.
   Зачем-то повторены правила работы с бусинами, хотя любой упсур уже должен был это освоить, как свои пять пальцев. А вот с точки зрения понимания менталитета Ушедших - познавательно. Хотя однозначных выводов сделать нельзя. Такое разжевывание может быть как следствием вклада в их культуру чиновничьего "тупизма" (как вариант, армейского "тупизма", принципиально они не различаются), либо, типичной для Запада борьбы за права потребителя. Если в инструкции не сказано, что вилку надо вставлять в розетку, а не в собственный нос, то за травму носа на производителя можно подавать в суд.
   Но тоталитарный вариант кажется более вероятным, так как в тексте повторяются те же призывы хорошо служить империи Хасти-Набур и обещания пряников. Кстати, один мне, похоже дали. Присвоили звание шуура. Язык Ушедших у меня в голове оказался вместе с симбиотом, но словарь - это не энциклопедия. Что такое шуур, я представляю очень приблизительно. Что-то вроде сержанта, дает право командовать десятком. А обещали первый офицерский чин. И премию. Где она, интересно? Надо было за ней в Сурдиват идти, а не в комплексе у ашрама испытания проходить? Ладно, переживу.
   Кстати, стоило мне отпустить большую белую бусину, как засветилась соседняя с ней. Уже светло-малиновая. Впрочем, в русском языке и слов-то таких нет, чтобы описать шестьдесят четыре оттенка красного и фиолетового. А ведь придется запоминать не только сами заклинания, но и цвет бусин, в которых они находятся. В прошлом комплексе с меня эти знания строго спрашивали. Хорошо, с "абсолютной памятью" цвет запомнить совсем несложно. Один раз посмотреть внимательно, и все.
   Заклинание оказалось неожиданным. "Определение камня", если я правильно понял. Мелодия - простейшая, одна нота, только из нового диапазона. Звук кажется очень низким, хоть я и слышу его не ушами.
   Заклинание выучил, зря "абсолютную память" запускал, это я явно перестраховался. Второй раз слушать бусину не понадобится, пусть дальше горит.
   Скастовал выученное заклинание. Опять что-то вроде радара, как и "определение жизни". Только там картинка (на самом деле, ощущение картинки) была в зеленых тонах, а эта - красных. Сейчас вокруг на расстояние примерно сотни метров (текущий радиус действия) сплошной слабосветящийся красный фон с вкраплениями более ярких фрагментов. Что они означают, не знаю. Надо будет при свете посмотреть, что там. Но, в целом, чего еще можно было ожидать? Вокруг сплошной камень.
   А если одновременно с этим заклинанием сыграть еще и "определение жизни"? Интересно, цвета друг на друга наложатся?
   Сыграл. Ничего не изменилось. И не могло. Я же ничего живого в округе не обнаружил. Нечему накладываться.
   Делать больше было нечего, но сон что-то не шел. Жаль, самого себя "здоровый сон" наложить не могу. Лежа на матрасе, повторил все известные мне заклинания. Не заснул.
   Протянул руку, взял каменное яйцо и поставил его себе на живот. Щелкнул ногтем. Просто так. И... это у меня глюки, или оно и вправду тихонечко зазвучало? Щелкнул сильнее. Нет, не глюки. Действительно, очень тихо, но звучит. Но ведь я же проверял!
   Сел и поставил яйцо рядом с собой на пол. Теперь не звучит. Поздравляю с открытием!
   Следующие полчаса я провел, прижимая яйцо к разным частям своего тела и стуча по нему ногтем. И еще отчаянно напрягал свой магический слух, надеясь уловить самое тихое звучание заклинания.
   В результате проведенных исследований могу сказать, что звучало яйцо только будучи прижатым к животу. Не в любом месте, а как можно ближе к солнечному сплетению. Читал в фэнтезийной литературе, что где-то там и должен располагаться внутренний резерв мага. Возможно, эти фантазии не на пустом месте возникли. Но я никакой маны не вижу, нет у меня магического зрения (подозреваю, что его, вообще, не существует). У меня магический слух есть. Магия Ушедших - сродни музыке.
   Получается, что маг (в моем лице), производит ману даже тогда, когда не тратит ее на заклинания. Совсем немного, но производит. Наверное, она идет на восполнение внутреннего резерва, а когда он полон - просто выделяется в пространство.
   И еще один вывод. Мана и жизненная энергия - не одно и то же. Направлять на артефакт "силу жизни" нет никакого смысла, а вот на любой живой организм она действует благотворно.
   Не бог весть какие открытия, но я был очень доволен. И почти сразу же уснул.
   Проснулся выспавшимся и отдохнувшим, но все в такой же темноте. Утро еще не наступило. В принципе, это хорошо, что укрепленный симбиотом организм не нуждается в долгом отдыхе, но сегодня я бы лучше поспал подольше. Придумать себе дело в темноте не так уж просто. Заклинания повторять? Так с ними у меня и так все неплохо обстоит, даже экзамены артефакту Ушедших успешно сдал. Вот если бы новые учить...
   Машинально посмотрел на браслет. А ведь на нем еще одна бусина засветилась. Ура!
   Заклинание оказалось еще менее понятным. "Сила камня". И никакого пояснения в голове не появилось. Видимо, для Ушедших все было очевидно. Что, кстати, также является еще одной характеристикой их культуры. То направление магии, к изучению которого я только приступил, получило в их мире широкое распространение и активно применялось. Считать эту гипотезу полностью доказанной на основании отсутствия "пояснительной записки" к заклинанию, конечно, слишком смело, но интуиция мне подсказывает, что я прав. При их любви все разжевывать, молчание кажется мне весьма красноречивым.
   Заклинание я, понятное дело, сразу же выучил. Снова заклинание из одной ноты, но раскрашенное обертонами. Какой-то очень "густой" звук должен быть. Совсем непросто оказалось его изобразить. У меня долго не получалось. Даже думал, не наложить ли на самого себя заклинание "моделирования"? Но все-таки не стал. Голосовые связки я бы так себе поправил, а что у меня управляет магическим звуком, я не знаю. То есть, скорее всего, симбиот. Но что или кто это я не имею представления. Никакого нового органа тела, ни даже извилин в мозгах у меня не появилось, так что где он во мне живет и как выглядит, посмотреть не получается. Да и не нужно на нем эксперименты ставить, слишком полезный товарищ, страшно навредить.
   Машинально погладил найденный мною в комплексе Ушедших медальон в форме знака солнцеворота. Почему-то у меня была уверенность, что возникшее тогда желание его надеть и носить, не снимая, как-то связано с симбиотом. Знак в наше время неоднозначный, поэтому и прятал его глубже под рубашкой (футболкой), взяв шнурок подлиннее. Ушедшие, хоть и использовали знак свастики с лучами, загнутыми в противоположную сторону, по сравнению с фашистской, но на это не всякий внимание обратит. Да и перевернуться медальон обратной стороной может. А выставлять себя сторонником национал-социализма, которым я никак не являюсь, мне не хотелось.
   Впрочем, в новом мире прятать медальон, наверное, необязательно. Люди с Земли сюда, вроде, не попадали, я - первый. В наше время, по крайней мере. А так, возможно, и попадали, раз портал на Землю есть, но очень давно, когда этот символ никаких негативных эмоций не вызывал. А если и вызывал, то по другой причине, поправился я.
   Я стал укорачивать шнурок, разместив медальон сначала на уровне солнечного сплетения. Никакой разницы в ощущениях не заметил. Наверное медальон с этой "волшебной" точкой никак не связан. Куда еще? На лоб? К точке "бинди"? Может, это было бы и неплохо, но там у меня уже знак о квалификации размещен. Так что просто укоротил шнурок до минимума, разместив знак между ключицами. Вроде, так лучше. Почему - не знаю, но ощущаю именно так. Мистика какая-то!
   Вспомнил, что найденная с медальоном цепочка тоже была очень короткой. Я тогда решил, что часть ее просто оторвалась и потерялась, но, может, она с самого начала была именно такой длины. А замочка на ней не было потому, что снимать ее прошлый владелец не собирался. Пока на полосе препятствий под каменное "бревно" не попал.
   Как ни странно, с медальоном на новом месте, в точности повторить звук из бусины мне удалось уже со второй попытки. Возможно, и с первой бы получилось, но я сам себе не поверил и сбился.
   Дальше я заклинание "сила камня" уже просто тренировал, направляя его во все стороны вокруг себя. Все-таки, что оно дает? Запустил "определение камня". Возможно, фон вокруг меня стал ярче. Камни я, что ли, укрепил?
   Наконец все-таки стало светать. В своем "убежище" точного момента восхода я засечь не мог, но надо будет провести следующую ночь наверху, заняться астрономическими наблюдениями. Ничего живого тут так и не появлялось, так что, думаю, это будет безопасно. Солнце тут по небу идет нормально, по часовой стрелке (вообще-то наоборот, это стрелки у часов в свое время сделали вращающимися "по солнцу"), так что нахожусь я в Северном полушарии. Надо будет попытаться разобраться со сторонами света и замерить длину суток. А то часы у меня теперь сутки по стандарту Запорталья меряют, даже не земному. Интересно, а здесь часы мне приобрести получится? С местным временем? Но для этого надо, как минимум, к разумным выйти.
   Выбрался наверх и отправился к источнику, набирать воду и приводить себя в порядок.
   После завтрака (столь же унылого, как и ужин) отправился к портальной площадке экспериментировать. По дороге заинтересовался нагромождением камней, некоторые из которых, как мне показались, имели следы обработки Вот этот - явно обломок какого-то блока. А если эти три фрагмента склеить, могла бы колонна получиться. Или хотя бы ее часть. А вот здесь так и вовсе каменный шар валяется.
   Как осуществляется научный эксперимент? Правильно, "методом тыка". Мои заклинания кирата-целителя здесь явно не помогут. Так что пробую оба новых заклинания.
   "Определение камня" показало, что некоторые обломки воспринимаются ярче других. В том числе и те, о которых я говорил.
   Примем к сведению. Теперь "сила камня". Направлю-ка я ее на фрагменты колонны. Может, они соединяться?
   Идея была наивной, но я упорный. Прогудел заклинание минуту, вторую, ничего не меняется. Но я продолжаю тянуть ноту этого заклинания, даже громкости прибавил.
   А потом обломки вдруг... нет, не склеились, они взлетели где-то на метр в воздух каждый сам по себе, но построились так, что сложились в колонну. И со свистом пролетели метров на десять в сторону (хорошо, не в меня), так же шустро вернулись обратно и повторили маневр почти три раза. Почему почти? Качать в них "силу камня" я закончил, и на третьем повторении обломки потеряли скорость и грохнулись на землю уже каждый сам по себе.
   И что это было?
   Немного подумав, я решил, что наткнулся на останки разрушенной полосы препятствий. В комплексах, где я тренировался, были похожие препятствия, когда от летящих горизонтально колонн приходилось уворачиваться.
   Получается, "сила камня" и есть та энергия, на которой артефакты работают?
   Вытащил из кармана свой тестер - каменное яйцо. Направил на него "силу камня" и щелкнул ногтем.
   Н-да... Нельзя сказать, что яйцо совсем не звучит, но звук какой-то не тот. Формировать из таких мелодию заклинания, я бы не рискнул. Неожиданный результат.
   Добавил еще "силу жизни". Звук немного поменялся, но все-таки - не то.
   Это что же получается? Выделяемая в местах силы энергия состоит из нескольких компонент. В которые входят "сила камня" и "сила жизни", но не только. Для простых механических движений достаточно одной "силы камня". Для более сложных заклинаний известных мне двух компонент недостаточно.
   Безумно интересно. Я продолжил эксперименты.
   Поднял с земли каменное ядро. Ничего так. Сантиметров двадцать диаметром, весом не меньше десяти килограммов. Повертел его в руках. Никаких отбитостей, по которым можно было бы определить, куда он ориентирован лететь, на нем не обнаружил. Держа его на вытянутых руках и, наигрывая в фоновом режиме "застывшую ауру" (мой самый крепкий щит), стал накачивать в него "силу камня", надеясь успеть поймать момент, когда он куда-нибудь дернется. Не хотелось, что бы в меня.
   Странно. Каменный шар никуда не полетел, а когда я попробовал его бросить сам, просто упал на землю, как самый обычный камень. Снова его поднял, добавил еще "силы камня". Опять ничего. Повернул его другой стороной. Еще на девяносто градусов. Не летит, только падает.
   Но ведь "определение камня" четко показывает его, как артефакт. В смысле, светится он на картинке "радара" ярче других камней в округе. Обломки колонны так же светились. И когда лежали, и когда летали. Что же это ядро делать должно? Щелкнул по нему ногтем. Не звучит.
   Устав держать его на вытянутых руках, непроизвольно прижал его к животу. Тут ядро неожиданно повернулось. Само. И не просто повернулось, но и приподнялось немного, оказавшись аккуратно напротив моего солнечного сплетения. И до меня даже не сразу дошло, что ядро больше не надо держать. Само висит в воздухе. Попробовал от него отойти. А вот и хренушки...
   Ядро будто прилипло к моему животу. Точнее к солнечному сплетению. Попробовал его от себя оттолкнуть. Вот тут ядро меня удивило. Оно с бешеной скоростью отлетело от меня метров на десять и потом с той же скоростью вернулось. Попытка увернуться успехом не увенчалась. Но и удара тоже не последовало. Оно снова резко встало и прилипло к животу.
   Дальнейшие опыты показали, что дальность броска я могу регулировать силой начального толчка. Максимально чуть не до ста метров, на глаз не определил.
   Назад камень возвращался все в такой же манере. И прилипал к животу. Мне что, так с ним и дальше ходить? И сидеть? И спать тоже?
   Оказалось, все-таки нет. Если много раз отправлять его на дальнее расстояние, то, в конце концов, энергия заканчивается, и он падает. Вздохнул с облегчением. Но артефакт поднял и прилепил к себе обратно. Днем он почти не мешает, а как оружие может пригодиться. Это здесь и сейчас ничего опасного нет, как будет в дальнейшем - неизвестно. А перед сном как-нибудь буду от него избавляться.
   Кстати, а почему он ко мне прилипает? Видимо, в алгоритм его работы заложено что-то более сложное, чем просто полет вперед и назад. Наверное, он должен возвращаться к источнику энергии. Выход энергии из солнечного сплетения у меня слабый, но других тут вовсе нет. Вот он его определил и прицепился. Получается, это уже не простой артефакт, заточенный на одно действие (как колонна), а целый голем. Интересно, научусь ли я сам делать что-нибудь подобное? Почему в начальной инструкции к браслету список заклинаний не приводиться? Чтобы упсуры учили все подряд, не задумываясь, зачем им это? Еще один штришок культуры Ушедших.
   Немного помечтал о том, что было бы здорово все здесь восстановить. К сожалению, никак я на это не способен. Вот когда выучу все заклинания браслета... Тогда мне этот комплекс больше не будет нужен. Полоса препятствий предназначена обеспечивать быстрейшее развитие симбиота и освоение упсуром заклинаний. А если я все выучу, эти тренировки мне уже ничего не дадут. Вот если найду, где испытание проходить, и новый браслет получу... Но для него и полоса препятствий новая потребуется. Если, вообще, методика обучения в корне не изменится.
   Так что, хватит мечтать. Пошел дальше.
   Портальная площадка ожидаемо оказалась мертвой. Камни, видимо, раньше составлявшие бортик и которым положено светиться при срабатывании портала, превращены в гравий. От того, что я встал в середину портальной площадки, ничего не изменилось. Стал играть "силу камня", и некоторые из разбросанных вокруг камешков стали светиться. Быстро прекратил. Уже видел, как от подачи только этого вида энергии артефакты работают как-то не совсем так, как положено. А тут еще и гравий вместо каменных блоков. Риск явно превосходит допустимые пределы. Я же не собаку Лайку послать собираюсь, а себя - любимого. Да и Лайку мне тоже было всегда жалко.
   Особенно сильно не расстроился. То, что могу тут застрять, я допускал. Значит, все идет по плану.
   Обидно, конечно, что жить и тренироваться в этом разрушенном комплексе у меня не получится. Но так даже интереснее. Буду другие искать. Ведь будь тут все цело, я бы в этом комплексе надолго задержался, а так буду новый мир исследовать.
   Кстати, надо бы этот мир как-то назвать. Просто, чтобы не путать его с Землей и Запортальем. Уже третий мир, в котором мне удалось побывать!
   Хотя, если здесь есть аборигены, они, наверняка, как-то свой мир называют. Я же не англосакс какой-нибудь, который на местные названия плевал и все называл по-своему. Но временно, до выяснения... Можно просто обозначать его Ягат. На языке Ушедших ягат как раз и обозначает "земля", "мир". Но так я, фактически, буду называть новую землю Землей, только на новом языке. Чтобы уточнить, придется "новый" добавлять. Тогда зачем плодить сущности? Пусть пока так "Новым миром" и побудет.
   А если этот мир тоже пустой, как Запорталье? Тогда мне придется на подножный корм переходить. Или попытаться остатки взятой с собой крупы в землю посеять? С заклинаниями кирата, наверное, даже неплохой урожай собрать получится. Только меня эта перспектива никак не радует.
   Ничего страшного. Надо будет всего-навсего научиться строить порталы. Или хотя бы их ремонтировать. Или найти портал в еще один новый мир. Ведь раз есть уже два портала, ведущие в разные миры, значит, их должно быть больше. В общем, вешать нос не надо.
   И очень хорошо, что этот Новый мир мне теперь обязательно придется исследовать. Изучение его и культуры Ушедших интересны мне ничуть не меньше, чем магия.
   Так что - не вешать нос! Вперед и только вперед!
   Глава 1. Первые встречи
   Остальную часть дня и большую часть ночи провел в "астрономических" наблюдениях. Примерно определил направление оси Юг-Север и долготу дня. Вроде, сутки на несколько минут короче, чем в Запорталье. Ориентировочно - минут на двадцать. То есть совсем близки к земным. Жаль, старые часы с собой не взял.
   Но и от новых часов некоторый толк все-таки был. Первая мысль, их можно ежедневно корректировать и иметь хотя бы приблизительное представление о времени. Впрочем, не факт, что я это делать буду. Точное время мне особо ни к чему, а примерно можно и по солнцу определить. Но есть и прямой смысл. Часы у меня электронные, типа "командирских" в них еще и компас с термометром и барометром встроены. И если то, что последние две функции будут рабочие, я не сомневался, то работа компаса меня порадовала. Есть у этой планеты магнитное поле и ориентированно оно так же, как и у Земли. Про силу не скажу, но стрелка компаса часов показывает на Север. И даже довольно точно (совсем точно сам определить направление не смог). В общем, компасом можно пользоваться, что радует.
   Еще убедился, что у планеты есть спутник. Не такой большой, как Луна, где-то две трети от нее. По площади, занимаемой на небосводе. А Солнце, наоборот, кажется немного больше земного. В общем, Луна тут меньше Солнца, полное затмение устроить не сможет. Это так, констатация факта. По большому счету, затмения меня не волнуют. Даже меньше приливов на море, до которого я неизвестно когда доберусь и доберусь ли вообще. Но раз есть Луна, приливы тут теоретически должны быть.
   Также с помощью часов убедился, что день и ночь по продолжительности тут различаются несильно. Но все-таки различаются. Значит, какая-то смена сезонов имеется. А я нахожусь либо во время, близкое к равноденствию (то есть весной или осенью), либо где-то в тропиках.
   Так что лучше идти на Север. Жарковато в том месте, куда меня выкинуло. И сухо. Облаков на небе за три дня я так и не наблюдал. Срок, конечно, небольшой, но, раз тут ничего не растет, можно предположить, что дожди тут большая редкость. В общем, есть надежда, что севернее места будут более подходящими для жизни.
   Ну что? Брать рюкзак и идти? Как ни хочется мне поскорее покинуть эти места, но я все-таки не прапорщик Иванов, который трясет дерево. И даже не В.И.Ленин, который почему-то приписал свое кредо "главное - ввязаться в драку, а там посмотрим" Наполеону (из статьи "О нашей революции (по поводу записок Н.Суханова)"). У Бонапарта такой фразы историки не нашли, он совсем безответственным человеком не был.
   Куда я пойду? С полным грузом и напрямик через все завалы? К сожалению, да. Пока не выберусь за пределы разрушенного (похоже кем-то специально) комплекса Ушедших. Тут дорог нет, деваться некуда. Но дальше-то они должны быть! Здесь все-таки поселение было. Не могло оно быть полностью отрезанным от остального мира.
   Так что еще день убил на то, что выбирался к краю разрушенного поселения и пытался найти следы дороги. Вокруг оказались каменистые холмы, почему-то без растительности. Отнюдь не гладкие, а покрытые всевозможными неровностями с перепадами высот в несколько метров. Перелезать замучаешься.
   Забирался на макушку ближайшего холма и пытался разглядеть в окрестностях что-нибудь, напоминающее заброшенную дорогу. Повезло. Нашел что-то похожее уже со второй попытки. И примерно в северном направлении (с него исследования и начал). Но, все равно, пока вернулся к источнику (вещи я перетащил поближе к нему, поверив, что ни враги, ни дождь мне здесь не грозят) день почти к концу подошел. Так что выход вновь пришлось отложить до утра.
   Как рассвело, покинул эти места без сожаления. Неся все свое имущество на себе. Еще и котелок в руках полный воды. А то в одной фляге запас не слишком велик.
   Иду. Иду дальше. Все так и иду. Относительно по прямой, стараясь выдерживать направление. Вроде, это у меня получается. Рюкзак тяжелый, солнце жарит. Силы, практически, закончились, поддерживаю себя тем, что периодически наигрываю "малое исцеление" и "силу жизни". Каменные завалы тоже закончились, но далеко не сразу. На дорогу (действительно, дорогу) выбрался только к концу дня, дико устав. И еще мне было ужасно жалко свои ботинки с берцами. На них "восстановление" не наложишь. Испытания последних дней они с честью выдержали, но если все время лазить по камням, надолго их не хватит. Сменную обувь я взял, даже две пары, но это кроссовки и сандалии, еще менее способные переносить серьезные нагрузки.
   Ничего живого вокруг все так же не наблюдалось. Лагерь устраивать не стал, только посидел часок, отдыхая, пожевал чего-то из остатков, погрыз сухарь из высохшего теста, попил водички. Немного передохнул и пошел дальше уже в темноте. Луна светит, дорога, хоть и присыпанная кое-где каменным мусором, но выделяется достаточно четко. Путь не потеряю, а сидеть и ждать рассвета, когда на сон мне больше трех часов не надо, как-то расточительно. Наоборот, ночью не так жарко, идти легче.
   Чем дальше от комплекса Ушедших, тем лучше становилась дорога. По моим впечатлениям, когда-то ее не мостили и не прорубали, а проплавили. Покрытие - почти ровная поверхность спекшегося камня. Конечно, за долгие годы (века?) полотно обзавелось дефектами, и кататься по нему на роликовых коньках я бы не рекомендовал. Но идти пешком было относительно комфортно. Я даже пожалел, что мотоцикл с собой протащить не смог. Сейчас бы с ветерком...
   Вот ветра как раз, практически, не было. Солнце село, но камни радостно выделяли накопленный за день жар. Так что к моменту остановки на ночлег, котелок у меня уже был пуст. Жаль, но воду из него я не только выпил, но и пролил больше половины, пока через завалы пробирался. Вопрос поиска нового источника делался актуальным, но до утра я решил не заморачиваться. Только настроение себе зря портить ненужными волнениями. Сыграл "идеальное самочувствие" и провалился в сон.
   Когда стало светать, я взобрался на холм рядом с дорогой и в очередной раз внимательно осмотрел окрестности. Все та же каменная пустыня вокруг. Дорога просматривалась вперед всего километра на три, так как слегка извивалась между холмами. Сворачивать смысла не было, и я пошел по ней дальше. Километров через пять, снова залез на холм, оставив вещи внизу.
   К середине дня, пройдя уже километров двадцать, я, наконец, увидел вдалеке в седловине между холмов пятно, отличающееся от окрестных камней по цвету. Тоже бурый, но с легким зеленоватым оттенком. Неужели растительность появилась?
   В этот раз я не просто улучшил себе самочувствие магией, но и поднял свои характеристики, промузицировав "силу", "скорость" и "остроту чувств". Держа в уме направление на возможный оазис, рванул вперед почти бегом. Не напрямик, естественно, а по дороге, решив, что если строители дороги были людьми (разумными), пройти мимо источника воды в пустыне они не могли.
   Километров через пять стало ясно, что я не ошибся. Недалеко от дороги между двух холмов находился клочок относительно живой природы. Где-то с полтора гектара площадью. Трава, кусты, в середине виднелись несколько деревьев. Только все какое-то пожухлое. "Определение жизни" показывало, что большинство растений еще живы, но какие-то полудохлые. Вода, что ли, из этого оазиса ушла?
   Оказалось, нет. Даже целый пруд посредине имеется, небольшой, но явно питаемый снизу ключом, иначе не заполнял бы свое ложе (котлован?) почти до краев.
   Ура! Можно сделать остановку. Не просто напиться, вымыться, постираться и водой запастись, но и костер из сушняка, наконец, развести. Хотя бы чай заварю и кашу себе сделаю. Вот уж не думал, что когда-нибудь горячая каша будет казаться мне шедевром кулинарии! Пять дней на "затирухе" подняли ее акции до небес.
   Еще раз проверил оазис на предмет наличия жизни. Странно. Нет ее. Совсем нет. Один слабый фон от растительности, и то какой-то неравномерный. Но так не бывает! Есть пруд, а в нем нет никакой живности. Даже примитивной. Поневоле забеспокоился, не ядовитый ли он.
   Зачерпнул воду крышкой от фляги. Внешне - чистая, без запаха. Вскипятить? Нет, кипячение может на нее повлиять. Сделал маленький глоток. Страшно, но все-таки я маг. Симбиот должен помочь, а заклинания "исцеления" и "восстановления" любую заразу и любые яды из организма выведут.
   Присел на краю пруда и стал ждать, непрерывно наигрывая разные заклинания из серии диагностических. Ничего. Либо вода вполне нормальная, либо тут какая-то дрянь замедленного действия.
   Еще подождал. Похоже, так можно до скончания века сидеть, нет во мне никаких негативных изменений. Нормальная тут вода. Ядов нет. А бактерии или вирусы какие кипячением лечатся. А я здесь снова питаться "затирухой" не намерен.
   Оставив вещи у прудика, двинулся по оазису дальше - территорию исследовать и сушняка набрать.
   Вот так сюрприз! За полузасохшими зарослями, обрамлявшими пруд, оказался вполне себе целый небольшой домик. Метров этак пять на шесть. Стены сделаны из какого-то странного материала. Похож на кирпич-сырец, с которым я часто встречался во время раскопок на Земле. Неужели здесь из такого строят? Впрочем, учитывая, что крыша покрыта чем-то вроде соломы, почему бы нет? Строение выглядит почти новым. Дверь на месте, окна закрыты ставнями. Но внутри никого нет. Или никого живого нет?
   От последней мысли мне сделалось как-то неприятно, но я подавил это чувство, решив, что нахождение свежего трупа внутри маловероятно. Банально запах от него должен был бы быть. А тут воздух ничем не пахнет. Что, кстати, тоже странно.
   Тут дверь дома неожиданно приоткрылась наружу, и через щель стала медленно выползать змея. Симпатичная такая серо-зеленая анаконда. Я невольно попятился.
   Откуда она взялась? "Определение жизни" четко показывало, что никого в доме нет. Сыграл заклинание еще раз. И ничего не понял. На радаре - полная пустота. В смысле, змеи на нем нет, только фон от чахлой растительности. Или все-таки что-то есть? Пожалуй, змея немного все-таки выделяется. Но не более ярким и насыщенным светом, как положено живому существу, а, наоборот, фон от растений рядом с ней кажется более блеклым.
   Что за чушь? Может, она голем? Сыграл "определение камня". Нет, к камню она отношения точно не имеет.
   Пока я занимался этими экспериментами, змея успела подползти ко мне уже довольно близко. Хорошо хоть именно ползла, а не бросилась рывком. Так что я опомнился и стал играть "застывшую ауру", расширив этот аурный щит до максимального размера.
   - Змейка, ты случайно к разумным не относишься? - Ментально оттранслировал я ей. На всякий случай. А вдруг?
   Реакции не последовало. Змея все также целеустремленно двигалась в мою сторону. Тут стало понятно, какая же она громадная. Метров десять длиной точно будет. Или больше. На глаз трудно определить, она же извивается. Впрочем, это для Земли она была бы рекордисткой, в Запорталье, как пишут, экземпляры и вдвое крупнее встречаются. А здесь это первое живое существо на моем пути. Причем, не факт, что живое. Тогда какое? Наверное, магическое, больше никакое определение в голову не приходит.
   Последняя мысль меня не напугала. Наоборот, стало жутко интересно. Ведь я, действительно, встретил что-то новое, ранее никем не описанное. В общем, убивать мне это существо совершенно расхотелось, зато проснулся азарт исследователя. Одно за другим я стал применять к змее все известные мне диагностические заклинания. "Взгляд внутрь" не показывает почти ничего. Шкура есть, кости есть, зубы на месте (!), а вот все остальное напоминает однородную массу. Желе какое-то вместо мышц и внутренних органов. Как будто это не змея, а ее чучело. Только кости таксидермист зачем-то на месте оставил.
   "Ощущение состава", похоже, вообще не сработало.
   "Ощущение течения жизни" показывает какую-то чушь. С помощью этого заклинания маг-целитель должен почувствовать, что у объекта его исследования не в порядке в организме. Где что болит или отличается от нормы. Сейчас же мне кажется, что у этой змеи не в порядке все (!), но при этом она активно поглощает жизненные силы из окружающего пространства. Примерно так же организм себя ведет, если на него заклинание "превращение в хищника" наложить. Но он тогда не на жизненные силы, а на недостающие ему микроэлементы налегать должен. В общем, это не змея, а вампир какой-то!
   Пока я был занят изучением непонятного существа, оно успело подползти ко мне и обмотаться вокруг меня кольцами. Не совсем меня - моей затвердевшей ауры. До меня еще не меньше метра с каждой стороны оставалось. И длины змеи на два полных кольца хватило. И еще голову подняла, уставившись немигающими глазами (не глазами, а черными провалами какими-то!) как раз мне в солнечное сплетение. Видать, не одному каменному ядру-голему это место понравилось.
   Пора бы эту тварь шугануть. Что-то ее активность мне не нравится.
   Включил "трансляцию эмоций" и попробовал змею напугать, оттранслировав ей чувство страха. Ноль эмоций. Просто заорал на нее ментально, вроде как это делали хануманы. Хорошо так, с чувством. Нормальный человек от такого ментального удара с ног бы свалился, а змее - хоть бы хны.
   А что у нее, вообще, с эмоциями? Полный ноль. Как если бы на камень заклинание направил. А "чтение мыслей"? Тем более, тишина.
   Долбанул ее "железными мышцами", то есть "параличом". Никакого эффекта. Похоже, мышц у этой змеи просто нет, застывать нечему. "Здоровый сон"? Нет, не засыпает.
   Поэкспериментировав еще немного, я вынужден был констатировать, что мои ментальные заклинания на обмотавшееся вокруг меня существо не действуют совсем.
   А если лечебным попробовать? "Исцеления" и "восстановления" (малые и средние, полное накладывать не рискнул, только сам устану) через змею, похоже, пролетали безо всякого эффекта.
   Ситуация мне нравилась все меньше и меньше. Особенно после того, как змея распахнула пасть и впилась зубами в мою застывшую ауру. И ведь вырвала из нее приличный кусок. И проглотила?!
   Не буду врать, что мне было больно. Ничего я не почувствовал. Разве что легкая паника стала подкатывать. А змея еще кусок откусила и сожрала. И еще. И ее треугольная морда подобралась к моему телу сантиметров на десять ближе.
   Ставить эксперимент, что со мной случится, если змея сожрет всю мою ауру или хотя бы доберется зубами до тела, совершенно не хотелось. Общий принцип работы этого не пойми чего, мне понятен. Ничего хорошего меня от продолжения контакта с ним не ждет. Пора от него избавляться.
   Я аккуратно толкнул каменное ядро в сторону его морды. И ничего не произошло. То есть ядро чуть дернулось (или мне это показалось), но осталось на месте. Мысленно выругался. Оно же - не я. Поэтому, как и всякий посторонний объект, просто залипло в отвердевшей ауре. Вот если заклинание "застывшей ауры" убрать, тогда - да. Полетит и врежет змее со всей своей големной дури. Но ведь и змея свои кольца вокруг меня тогда стянуть сможет. В общем, не вариант.
   Что же остается? Нет в моем арсенале никаких плазменных шаров или ледяных копий. Целитель я. Разве что жизненную силу попробовать у этой твари отнять? Она сама у растений вокруг ее отбирает (в этом я уже был уверен), возможно, мою жизненную силу тоже жрет. Вместе с аурой - так точно.
   Заиграл "поглощение жизни". Если уж убивать, так наверняка. "Извлечение жизни" живых существ только до обморока доводит, а это заклинание их в высохшие трупы превращает. И если это заклинание не подействует, то я уже не знаю, что делать.
   Есть, конечно, шанс, что раз змея грызет мою ауру как раз по направлению к ядру, то когда-нибудь они все-таки встретятся и мне удастся этим каменным шаром ей по морде засветить. Но, во-первых, ауру жалко. Еще неизвестно, как ее частичное поглощение на мне скажется. А во-вторых, не факт, что змею механические повреждения сильно обеспокоят. В отличие от меня. Так что лучше не дожидаться этого интересного момента. Придется удирать, но не факт, что получится.
   Заклинание все-таки подействовало. Сначала мы как будто перетягивали канат, выясняя, к кому должна идти жизненная сила. Змея даже кусать мою ауру перестала, застыв в напряжении. Невольно глянул ей в черные провалы глаз. Похоже, эта тварь меня гипнотизировать пытается. Или пытается меня убедить, что ее воля тверже. Меня это почему-то рассердило. Какой-то червяк решил со мной бодаться?! С дипломированным магом-киратом?! Он же даже к разумным не относится. Только инстинкты или что там в него магией запрограммировали. Такому поддаться - себя не уважать!
   Я полностью отрешился от мира, сосредоточившись только на мелодии заклинания и своем противнике. И буквально смел все стоявшие на моем пути ментальные преграды.
   Змея дернулась и попыталась сбежать, но не успела. Чужая жизненная сила хлынула в меня бешеным потоком, выгребая из нее все, без остатка.
   Наверное, со стороны это выглядело довольно странно, только вот наблюдать за нами было некому. Видел только я, да и то урывками.
   Свернувшаяся вокруг, человека змея вдруг стала резко разматываться, выстрелив головой и тянущимся за ней туловищем куда-то в сторону, как будто хотела хлестануть собой по кустам, как бичом, но прямо в воздухе потеряла упругость, скорость и опала на землю сдувшимся воздушным шариком. Если, конечно, бывают воздушные шары в виде "колбасы" десятиметровой длины. Уже лежа тело продолжало опадать, превращаясь в пустую шкуру, через которую выпирали ребра. Потом ребра осыпались, и на земле лежала уже пустая шкура. А потом и шкура стала на глазах разваливаться, расползаясь, как гнилая ткань. В конце концов, на земле осталась только изогнутая полоса зеленовато-бурой пыли, огибавшая полукругом скорчившегося человека.
   Или согнувшегося в три погибели в попытке вывернуть на изнанку желудок и легкие одновременно. Какой же гадостью оказалась пришедшая от змеи жизненная сила! Я весь пропитался омерзительной гнилью. Весь - в смысле абсолютно весь - и тело, и аура, и энергетические каналы. Причем это была не просто вонь, это был яд. Я никогда особо не налегал на спиртное, но, как и всякому нормальному человеку, несколько раз мне доводилось перебрать до жуткого алкогольного отравления. Так вот то, что я испытывал сейчас, было в тысячу раз хуже. Меня тошнило, крутило, я задыхался от кашля, и с каждой минутой мне становилось все поганее. В разнос пошло все. Сердце, печень, желудок, вообще все. Даже магия отказала, мои надежды поправить ситуацию заклинаниями пошли прахом. Заклинания звучали все тише, и не оказывали на меня никакого воздействия. Похоже, мы с симбиотом оба умирали.
   Сознание еще не погасло совсем, но сил пошевелиться уже не было. Но голова еще продолжала работать, только уже как-то отстраненно. По привычке, что ли, но я продолжал думать и анализировать имеющуюся информацию. Напавшая на меня тварь явно магического происхождения. И она, несомненно, заточена на борьбу именно с такими магами-целителями, как я. Не только с ними, но с ними в том числе. Нет в арсенале кирата нужного средства для ее уничтожения, можно только погибнуть вместе, как это уже почти сделал я. Но это не победа, а поражение. Тот, кто сделал эту змею, сделает еще. А я, умерев, уже ничего больше не сделаю.
   Только не привык я сдаваться. Не помогают заклинания браслета, надо пробовать то, что я знаю сверх него. "Идеальное самочувствие" - мимо цели. Ни на йоту лучше не стало.
   И тогда я стал исполнять мантру "Гимн Свету" из репертуара Бабы-Сатьи. Носом, но стараясь подключить к мычанию и магический звук. Тихонечко, но точно. Музыкальный слух мне пока еще не отказал. Ноты давались с трудом, но тут издаваемые мною звуки вошли в резонанс с висящем у меня на груди древним амулетом. И усилились. И музыка потихоньку стала меня увлекать куда-то ввысь. Ушла боль и, главное, все меньше давило чувство омерзения, как будто пропитавшая меня тухлятина стала потихоньку из меня вытесняться, а сам я стал растворяться в свете. Легком, синем и удивительно приятном.
   Мелькнула мысль, если я так умираю, то хотя бы умру чистым.
   Нет, умереть, это проиграть. А я хочу победить. Обязан победить, иначе сам себя уважать не буду.
   Последняя мысль меня буквально спустила с небес на землю. Нет, не рывком. Медленно и нежно, как будто, с сожалением. Я успел посмотреть на себя со стороны. Скрючившееся в позе эмбриона тело. Прозрачное и пылающее. Синим пламенем. И вот мы с этим телом соединились, и я посмотрел на свои руки. Все такие же прозрачные и все также в огне. При этом я сел. Не в позу лотоса и даже не по-турецки. Просто сел, прислушиваясь к своим ощущениям. Я - Свет! Я - чист! И я - это я.
   Наконец, я перестал исполнять мантру-заклинание и стал приходить в себя. Я был жив. И никакой гадости в себе больше не ощущал. Правда, я был слаб, но сил на "малое" исцеление" мне хватило. А через некоторое время - и на "среднее исцеление". И "ускоренную регенерацию".
   Так и сидел, медитируя и тратя накопленную ману на очередное целительское заклинание. Закончил все "идеальным самочувствием". И встал.
   Наша битва (да, именно битва!) с магической змеей, к сожалению, не прошла для оазиса безболезненно. Вокруг меня метров на десять все было мертво и осыпалось грязно-серым пеплом. С оттенком зеленого, как и след от погибшей змеи. Осторожно выбрался на чистое место, тщательно вытер подошвы ботинок. Потом не поленился, зачерпнул котелком воды и вымыл их, стоя на краю мертвого пятна.
   А затем я очень долго жег костер, постепенно сдвигая его по мертвому следу змеи и пятну, где я приходил в себя. Правда, еще один маленький костерок я разжег отдельно и в перерывах между походами за очередной партией сушняка готовил себе кашу.
   Провозился я больше десяти часов, закончил уже в полной темноте. Не знаю, надо ли было так все выжигать, может, оставшийся от змеи пепел был вполне безопасным, но мне так было спокойнее. Заодно и оазис почти от всего сухостоя, которого здесь было много больше, чем живых растений, почистил.
   В дом не пошел, разложил матрас прямо здесь же у кострища. Не того, на котором пепел выжигал, а где кашу варил. И чай в кружке заваривал. Заснул сразу же, как лег. Слишком устал. Никакая магия сон полностью не заменит.
   Проснувшись провел полную самодиагностику. В общем, все удовлетворительно. Заклинаниями я тело привел в порядок полностью. С магией дело обстояло чуть хуже. Все заклинания я помнил и мог выполнить, но их максимальная громкость, доступная мне сегодня, была явно меньше, чем вчера. Досталось от подлого змея бедному симбиоту. Но, надеюсь, отдыхом и медитациями удастся привести его в норму.
   Невольно улыбнулся. О своем симбиоте я думаю, как о ком-то одушевленном и своем лучшем друге. А ведь даже не знаю, что он из себя представляет. Скорее всего, он нематериален. Ни зрением, ни диагностикой я его увидеть не могу. Разве что эмоции иногда ощущаю. Даже - тень эмоций. Просто откуда-то возникает уверенность, что вот именно это я делаю правильно.
   В общем, сейчас я думаю, что правильным будет отдохнуть.
   Восстанавливался я больше двух недель. Мой скудный запас продуктов за это время должен был бы совсем закончиться, но неожиданно некоторое количество круп нашлось в доме.
   Правда, сначала пришлось заняться неприятным делом. Когда рассвело, я, наконец, подошел к домику и обнаружил прямо у крыльца чей-то высохший до состояния мумии труп. Скорее всего, прежнего хозяина дома.
   Судя по целой одежде, пролежал он так не очень долго. Хотя, учитывая сухость климата, это "не очень долго" могло составлять и несколько лет. Но не столетий, точно.
   Раздевать я его не стал, тем более, что мумия полностью одеревенела и сделать это можно было только поломав ее. Глумиться над трупом мне не хотелось совсем.
   Могилу вырыл найденной в прихожей домика лопатой. В результате получил некоторое представление о жителях этого мира.
   Во-первых, они точно есть. И это люди. По крайней мере, умерший был человеком. Расу и прочие особенности определить сложно. При высыхании кожа теряет пигментацию, превращаясь в коричневый пергамент. Волосы (точнее их остатки, человек был лысоват) - темно-русые не вьющиеся, так что, скорее всего, негром он не был. Рост - немногим выше ста шестидесяти сантиметров, но делать выводы о росте местных жителей по одному представителю преждевременно.
   Во-вторых, этот мир (по крайней мере, его ближайшая часть) находится в техническом упадке. Дом из сырца. Лопата - деревянная, железом окован только край. Одежда тоже домотканая из довольно грубых волокон серо-коричневого цвета, возможно, конопли. Как я это определил? Так я все-таки археолог, навидался. Ручное и машинное производство различу без проблем. Обувь - сандалии тоже кустарного производства.
   Фасон что одежды, что сандалий тоже самый архаичный. Штаны, похоже, из одного куска материи шили без всяких выточек и вставок. Вместо рубашки что-то вроде пончо - кусок ткани с дыркой для головы. Сандалии - кусок грубой кожи, привязанный к ногам веревочкой.
   Предположить, что такие люди межмировые порталы делали как-то сложно. Но кто они - потомки Ушедших или жители еще одного мира, куда те случайно и ненадолго заглянули, узнать можно будет только после более близкого с ними знакомства.
   Надеюсь, об Ушедших они знают больше меня. Конечно, изучать отсталые (или одичавшие) цивилизации тоже интересно, но культура Ушедших интересует меня больше.
   В-третьих, сельское хозяйство тут как-то развито. У покойника в доме нашелся небольшой запас круп в плетеных корзинах без ручек, но с крышками, и муки в мешочке из такого же материала, из которого была изготовлена одежда. Мяса или рыбы, даже высохшей, я не обнаружил. Но это ни о чем не говорит. В большинстве домов Индии вы их тоже не найдете.
   Благодаря сухому климату и отсутствию мышей и прочей живности, которая могла бы запас оприходовать, я стал богаче килограммов на десять различных зерновых и бобовых.
   Змея ими явно не интересовалась, так что я решил, что они остались съедобными. Попробовал, вредных последствий не заметил, успокоился и прибрал их к рукам.
   Больше ничего ценного не нашел. Ни денег, ни украшений у покойника не было. Из инструментов - уже описанная лопата, большой нож из скверного железа и что-то вроде шила или большой иглы. Посуда - пара глиняных горшков и мисок Про гончарный круг тут знают, но стенки толстые и никаких украшений. Еще несколько выщербленных деревянных ложек. Жил покойник что-то совсем небогато.
   Ничего из найденного имущества тащить с собой мне не захотелось.
   Да, последнее, что я узнал в оазисе, это влияние убитой мною змеи на живые организмы. Судя по всему, она могла сразу выпить всю жизненную силу, что и проделала с бывшим хозяином дома и пыталась проделать со мной. В этом случае труп превращается в высохшую мумию.
   Может такая змея выпивать жизненную силу и постепенно. Возможно, осуществляя это не произвольно. Вроде как, дышит она так.
   Жуткая гадость!
   Вот под это невольное влияние попали все растения оазиса. Возможно, там и животные были, но их змея "выпивала" сразу. В качестве подтверждения этой гипотезы послужил тот факт, что среди кустов я нашел мумифицированный трупик какой-то мелкой пичуги. Возможно, на дне пруда и остались такие же трупики рыб.
   Вообще у меня есть подозрение, что первое время змея жила именно в пруду. Анаконда все-таки. И это объясняло бы полное отсутствие там водорослей.
   Но - не знаю. Спросить не у кого.
   Такие вот у меня появились первые сведения об этом мире. Не скажу, что они меня порадовали, но, как говорится, выбирать не приходится.
   Пока жил в оазисе (на вторую ночь все-таки перебрался в дом, но спать продолжал на своем надувном матрасе), немного привел его в порядок. Первые два дня я только спал, ел и медитировал, но дальше уже занялся местными растениями. Воды рядом хватало, так что заклинание "стимулирование роста" работало нормально. "Стимулирование плодовитости" тоже запустил, не сразу, так потом пригодится.
   Заодно проверил свои запасы зерна и бобов на предмет еще годных к посадке. Все теми же диагностическими заклинаниями. Немного, но пара горстей нашлась, так что засадил ими самые страшные проплешины, в том числе и следы от моих костров. Надеюсь, выросшее там ядовитым не будет. То есть, в принципе, не должно быть таким. С помощью магии добился, что все семена проросли и даже немного подросли.
   Так как долго я тут задерживаться не собирался, и поливать их будет, скорее всего, некому, прорыл к своим посадкам канавку от пруда. Не скажу, что получился хороший корневой полив, но, надеюсь, что укрепленные магией растения справятся с проблемами.
   В общем, считаю, что бесполезным мой труд не был. Кстати, мощность звука у заклинаний, фактически, восстановилась где-то через неделю. Точно не уверен, но слабым я себя чувствовать перестал.
   Теперь меня беспокоило уже другое. В изучении заклинаний браслета я совершенно не продвинулся. Две первые бусины зажглись, можно сказать, на старых запасах, и это были простейшие мелодии из одной ноты. Собственно, с первым браслетом все было точно так же. Но в Запорталье у меня даже до попадания в тренировочный комплекс новые бусины зажигались каждые два-три дня. А здесь что-то не спешат. Судя по двум первым заклинаниям, ничего сложного в ближайших быть не должно. Это встреча со змеей так на меня повлияла? Думаю, она. Жаль, что о состоянии симбиота я могу судить только по косвенным признакам.
   Некоторое время поколебавшись, я все-таки снова стал наигрывать "Гимн Свету". От отравления ядовитой силой змеи он меня спас, может, поможет и полученные при этом травмы залечить?
   На сей раз проваливаться полностью в состояние Света я не хотел, надеясь сохранить контроль над своим сознанием. С первого раза не получилось, так что вернуться к жизни мне удалось чудом. Или мне симбиот с амулетом в виде свастики помог. Уж больно ярко пылало у меня в груди пламя, выделяясь в основном потоке, что и позволило мне зацепиться за реальность.
   Потом долго сидел в обычной медитации, отходя от пережитого. Никакой подсказки, правильно я поступаю или нет, я не получил. Новые бусины в течение последующих двух дней тоже не зажглись.
   Решился повторить попытку. На сей раз сразу сосредоточился на пламени из груди, что и стало якорем для моего сознания. Так что вышел из состояния Света я уже легче. Но никаких новых бусин снова не горело.
   Утешил себя тем, что освоив новую технику медитации под "Гимн Света", я, если не дай Ушедшие, опять сцеплюсь с еще одной змеей или похожей гадостью, сумею очиститься от ее яда уже легче.
   Все равно от воспоминаний о пережитом меня еще довольно долго потряхивало. Пока новая бусина все-таки не засветилась. Ура!
   "Ощущение камня". Замечательно. И что это такое? Опять пояснения нет.
   Заклинание я выучил без использования "абсолютной памяти", на одном энтузиазме. С первого раза. Благо мелодия всего из двух нот состояла. С непростым звучанием. Куча обертонов и создавалось впечатление, что эти два звука как бы ведут перекличку между собой. О чем? Стал экспериментировать.
   По ощущениям, это заклинание оказалось чем-то вроде эхолота, только для работы не в воде, а камне. В земле, впрочем, тоже работало, но не так ярко. Кажется, с его помощью можно в породе (грунте) пустоты определять или всякие там неоднородности. Например, воду почувствовать или жилу чего-нибудь. К сожалению, именно "чего-нибудь". Отличать что либо ценное (металл, руду, жеоду, клад, наконец) от чего-то совсем ненужного - учиться надо. А так как копать, чтобы проверить, придется, возможно, довольно глубоко, экспериментальным путем тут далеко не уйдешь. Буду надеяться, что со временем у меня появятся заклинания, которые позволят эту проблему решить.
   Пока же, главное то, что с мертвой точки я все-таки сдвинулся. Мой симбиот оправился и готов развиваться дальше. Значит и со знакомством с новым миром можно продолжить.
   Пора двигаться дальше.
   Глава 2. Первые контакты с аборигенами
   Сказать, что мой путь был прост и приятен, было бы преувеличением. Ничего особо сложного в нем тоже не было. Почти ровная дорога без серьезных повреждений. Пару раз ее сужали оползни камней с соседних холмов, но даже до конца не перегораживали. Не было на ней ни разбойничьих засад, ни встреч с опасными животными. Зато было жарко и далеко.
   Я читал, что в начале Первой мировой войны немецкие солдаты бодро маршировали через Бельгию, Нормандию и далее, практически не встречая сопротивления. Но к концу дневного марша бравые бойцы падали с ног, а единственные слова, которые они при этом бормотали, были: "Семьдесят километров!!!". Ибо именно такой марш-бросок с полной выкладкой приходилось им совершать каждый день на протяжении месяца. В результате, к Марне они вышли, но сил преодолеть наскоро собранный заслон французов у них уже не осталось. Кстати, во время Второй мировой войны эта ошибка была учтена, и солдат Вермахта пешком на большие расстояния больше не гоняли. Шансов Франции не оставили не только и не столько танки Гудериана, а тысячи трудяг-грузовиков Opel Blitz.Opel BlitzOpel Blitz
   У меня никакого транспорта не было, а навьюченное на меня имущество тянуло, пожалуй, не меньше моего собственного веса. Никаких сверхзадач, вроде семидесяти километров, передо мной не стояло. Все обстояло гораздо хуже. Требовалось пройти путь от одного источника воды до другого. Так что шел я (с перерывами на отдых) весь день и всю ночь, преодолев километров пятьдесят. И это с таким грузом!
   Единственное, что я смог сделать, защищаясь от солнца, это соорудил из носового платка вариант панамы, завязав по углам узелки. Где-то читал, что в прошлом веке одно время так многие делали. Вид, наверное, забавный, но даже удобно оказалось. Размер получившегося головного убора можно положением узелков отрегулировать, так что моя "панама" сидела на голове, как влитая.
   Пейзаж по сторонам дороги постепенно менялся. Каменная пустыня закончилась, сменившись подобием африканского буша. Очень похоже на то, что я видел в Запорталье, только здесь было гораздо суше. Сначала и вовсе все было мертвым, и трава, и кусты, и редкие деревья. Потом среди сухостоя стали попадаться отдельные живые растения. Точнее сказать, полудохлые. Постепенно их делалось все больше, и выглядели они все здоровее. Так что ночью я шел уже в обрамлении вполне нормальной природы. С учетом климата, естественно.
   Заметил я это не потому, что так хорошо видел в темноте. Нет, меня комары атаковали. Надеюсь, не малярийные. Я за последние дни так отвык от соседства кровососущих летунов, что перестал поддерживать заклинание "разгон насекомых". Теперь снова срочно его перевел в фоновый режим, но несколько гадов меня успели укусить. Но я это даже как добрый знак воспринял. Точнее, как индикатор полноценной жизни вокруг.
   А потом дорогу мне перегородила река. Ну, не совсем перегородила, через нее мост был. К сожалению, не совсем целый, так что идти по нему ночью я не рискнул. Да и хватит с меня на сегодня. До воды добрался, можно лагерь разбивать.
   Под гордыми словами "разбить лагерь" я имел в виду - снять, наконец, с себя рюкзак, развести небольшой костер, приготовить на нем еду и подготовить себе спальное место, надув матрас и развернув спальник. С грустью вспомнил, сколько же всякого хорошего и нужного у меня в гостинице в Аншане осталось. Очень бы сейчас палатка пригодилась. И надувная лодочка. И ведь не тяжелые они, донес бы. Но, что делать...
   Делать было, действительно нечего. И совсем грустно мне стало, когда ночью пошел дождь. Первый за все время моего пребывания в Новом мире. К счастью, недолгий, но, к сожалению, довольно сильный. Рюкзак у меня из непромокаемой ткани, и спальник я успел в него спрятать еще до того, как он серьезно промок. Котелок с кашей (успел приготовить) накрыл крышкой. А вот самому мне прикрыться было уже нечем. Разве что надувным матрасом, которому вода пофиг. Вопрос с крышей над головой надо будет как-нибудь решить. Либо останавливаться на постой у местных, либо хотя бы палатку себе справить. А пока - промок изрядно и совершенно не выспался. Утром сушился и отсыпался. Перед этим успел выяснить, что мост через речку все-таки разрушен. Два центральных пролета упали в воду, и вокруг центральной опоры (устоя?) моста образовался маленький остров, на котором даже какие-то кусты выросли.
   Река была совсем неширокая, метров тридцать, но с моим грузом ее только по дну переходить, чего я, понятно, делать не буду. А переправиться надо. На том берегу - явные следы деятельности человека. Прямо рядом с мостом - какое-то строение, дальше тянутся возделанные поля, за ними - лес, а где-то в километре или чуть больше на берег у речки, похоже, какое-то поселение. Разглядеть, чем занимались его жители, с моей позиции было проблематично, но несколько раз разные люди, одетые в нечто похожее на "костюм" мумии, выходили к самой воде, потом возвращались. Когда доберусь до их деревни, светить золотом, наверное, будет легкомысленно. Лучше предложить им услуги целителя. Не похоже, чтобы тут особые богатства были, издалека дома похожи на хижину в оазисе. Но мне от них ничего, кроме информации и продуктов в дорогу не надо. Хорошо бы еще транспорт какой-нибудь, но это - как получится. Будет зависеть от того, насколько им мои услуги нужны будут.
   Вот на каком языке я с ними общаться буду - вопрос. Но транслировать мысли я, как бхаас, умею. Ответы же либо считаю, либо по эмоциям пойму. Как вариант, можно будет попробовать память какого-нибудь пациента прочитать. Вроде, так язык можно почти мгновенно выучить. Только не пробовал я это делать ни разу, страшно немного.
   Переправа у меня заняла три дня. Нет, я не переплывал речку, перенося золотые слитки по одному. Я зарастил на мосту обрушившуюся часть. К сожалению, восстановить каменную поверхность я пока (надеюсь, что "пока"!) не в силах. На пути силпина я только три заклинания освоил. Но магом жизни я уже стал полноценным. С помощью заклинаний "стимулирования роста", "моделирование", "локальный рост" и "сила жизни" мне удалось не только вызвать бурный рост у кустов на островке посреди русла реки, но и заставить их сплести свои побеги в подобие висячего моста.
   Возгордиться своим могуществом мешало то, что выполнение этой работы далось мне с огромным трудом. Двое суток без сна, непрерывный контроль с помощью диагностических заклинаний, а иногда даже "слияния". Ибо кустикам такое надругательство над их природой совершенно не понравилось, и они все время норовили помереть. Именно помереть, а не засохнуть, так как водой я их в избытке накачивал из реки. Еще ветки совершенно не желали делаться более крепкими, наоборот, малейшая нехватка тех или иных микроэлементов делала их совершенно непригодными для строительства. Добыть необходимый "строительный материал" для их клеток прямо из реки или почвы островка оказалось в принципе невозможным, пришлось пустить в расход изрядное количество растений на берегу. В результате, по обе стороны от моста образовалась чуть не стометровая мертвая проплешина, смотревшаяся и дико, и некрасиво. Но мост я все-таки достроил, перешел по нему и улегся спать прямо рядом с ним, даже не раздеваясь.
   Следующий день ушел на приведения себя в порядок, в сторону поселка (деревни?) я двинулся только на следующий день.
   Все время, пока я возился с мостом, местные жители меня то ли не заметили, то ли игнорировали. Близко никто не подходил, видимо, работы в близлежащих полях никакие проводить было не надо. Хотя, когда растения у моста резко сохнуть стали, не заметить было трудно. Проплешина изрядная появилась. Или они на противоположный берег не смотрят за ненадобностью?
   В последние два дня, включая тот, когда я уже отдыхал и восстанавливался, в деревне, похоже, был какой-то переполох, но с моей новой позиции было видно совсем плохо. Так или иначе, но я пошел к ним устанавливать контакт.
   Вокруг зеленели поля, колосья на которых только начинали завязываться. То есть тут сейчас весна? Не обязательно. Например, в Египте Нил разливается в сентябре, но, благодаря орошению, там три урожая в год собирали. В Древнем Египте. Сейчас - не уверен. Но я не о Египте, а о том, что определять по полям время года можно только в странах с долгой зимой.
   По мере приближения к поселку мне все больше делалось, не то, чтобы не по себе, а как-то странно. Поселок оказался не таким уж маленьким, где-то на полсотни домов. Дома, правда, все такие же убогие, что и в оазисе - стены из сырца, крыши крыты соломой. Размер, правда, в среднем был больше. Имелись и хозяйственные постройки, в том числе глиняные, видимо, "элеваторы" в древнеегипетском стиле. Внешне они напоминали перевернутые горшки в полтора человеческих роста высотой с дверцей (ставнем) вверху - засыпать зерно, и внизу - зерно доставать.
   При этом поселок был абсолютно пуст. Ни людей, ни скота, ни домашней птицы. Даже собак и кошек видно не было. Впрочем, не знаю, есть ли они тут вообще. Но это - вопрос чисто из любопытства. А вот куда подевались все жители поселка - уже проблема. С кем мне контакт налаживать?
   Сгрузил свой рюкзак на крыльцо у дома, показавшегося мне чуть побольше и чуть более ухоженным, чем другие. Хотя, какое крыльцо? Две ступеньки из глины, прикрытой сверху плетеными из веточек половичками. Заглянул внутрь. Не заперто, но, практически, пусто. На глинобитном полу только следы от циновок остались. Видно, что вывозили отсюда все, может и в спешке, но основательно.
   Перегородок тоже нет, одна большая комната метров восемь длиной и четыре шириной. Возможно, разгораживалась занавесками, но унесены даже веревочки от них. Окна крохотные, без стекол, закрываются ставнями. Потолка нет, сверху балки и двускатная крыша, крытая соломой.
   Из примечательного - нет печи. Наверное, очаг для готовки где-нибудь снаружи. И можно сделать вывод, что климат тут теплый. Еще у дома пристройка из того же материала, только поменьше и пониже. Думаю - хлев для скота. Но я туда не пошел. Успею еще все обследовать, если здесь задержусь.
   А вот очаг я пошел искать. Он мне понадобится, еду себе я готовить буду. Нашел его за домом в углу рядом с хлевом. Даже не простой очаг, с что-то вроде садовой печи с топкой-нишей и метровой трубой сверху. В стенках следы от, видимо, металлического штыря, на который над огнем котелки вешали. Но хозяева даже штырь с собой прихватили. Основательные люди. Что же их с места сорваться заставило?
   Заглянуть в другие дома? Может, и найду что-нибудь случайно оброненное. Вряд ли ценное. Это как при раскопках древних поселений, медные монеты попадаются довольно часто и в самых неожиданных местах. А вот золотые - очень редко и только в виде кладов. Впрочем, это понятно. Если уронишь на землю копейку или даже рубль, вполне возможно, что и нагибаться за монеткой не станешь. А пятитысячную купюру потеряешь, искать будешь.
   Пока я все это исследовал, ситуация изменилась. В поселке появились люди. Но явно не его постоянные жители. Эти были верхом (на самых обычных лошадях) и при оружии. На всякий случай я стал наигрывать "застывшую ауру" и с интересом разглядывал вновь прибывших.
   Было их десятка полтора, все мужчины, но возраст колебался от пятнадцати до пятидесяти. В основном, ближе к тридцати. Оценка, понятно, приблизительная, чтобы определять возраст на взгляд необходимо привыкнуть к местной культуре. Мне, например, юные актрисы из эпохи немого кино все кажутся сорокалетними тетками. Зато в наше время сорокалетний Галкин и пятидесятилетний Киркоров все еще изображают мальчиков. Про актрис так и вовсе лучше не говорить.
   Как я уже сказал, все всадники были вооружены, но и оружие, и одежда у них были какими-то странными. Словно бы смешанными из разных эпох. Все были в шлемах и кирасах, из под которых выходили кольчужные рукава и юбки. Сапоги из грубой кожи тоже казались кустарного производства. Но вот штаны, как мне показалось, были из такой же джинсы, как и у меня.
   Оружие тоже было странным. У всех были мечи и легкие пики (дротики?) вроде казацких. Так же в отряде, как минимум у троих, были луки. Но также у каждого к седлу было приторочено короткое ружье вроде кавалеристского карабина, а у двоих так и вовсе автоматы. Странный набор!
   Пока я их разглядывал, большинство этих граждан успело спешиться и окружить меня полукольцом. Самый старший из них (кстати, с автоматом) остался верхом, но тоже подал коня ко мне поближе. После чего пролаял что-то на незнакомом языке. Думаю, спрашивал, где все или кто я такой. Других вариантов не вижу.
   Решил сразу не прибегать к мыслеречи, кто их знает, как отреагируют, а ответил на языке Ушедших. Вдруг он тут в ходу?
   - Я здесь случайный путник. Вошел в деревню совсем незадолго перед вами и сам был очень удивлен, никого здесь не обнаружив.
   Старший как-то нехорошо усмехнулся и ответил мне, вроде, на том же языке, только ужасно его коверкая:
   - Кто такой умный говорить на язык Империя?! Богат знаниями? Может и золотом богат? Мы проверять!
   Н-да. Классическая ситуация контакта. Почему-то всегда тот, кто считает себя сильнее, рассматривает другую сторону исключительно как предмет для собственной поживы. Сначала - обобрать, а потом, возможно, и в рабы превратить. Или как-нибудь еще использовать. Островитяне, например, капитана Кука просто съели.
   Ответил совершенно спокойно.
   - Я упсур, путешествую в поисках знаний и с целью самосовершенствования. Уже имею звание кирата, так что могу оказать нуждающимся целительские услуги. За деньги, естественно.
   В это время, рядом со мной, уже спешившийся воин лет двадцати воскликнул что-то недовольное (снова на незнакомом языке), и послышался свист меча.
   Меч оказался хорошим, удар сильным, так что лезвие даже вошло в мою отвердевшую ауру где-то на ладонь. Я немедленно усилил звук мелодии "застывшей ауры", сосредоточив внимание на мече. В результате, он застрял намертво.
   Парень что-то снова воскликнул, рванул меч на себя, не вырвал, уцепился за рукоять обеими руками...
   Я прекратил этот балаган, сыграв ему "извлечение жизни". Тихонько, чтобы сознания не потерял. Но ноги у него подогнулись, и он опустился на землю.
   - Я же сказал, что я упсур! Почему такое неуважение?
   Остальные воины, тем временем, кинулись к лошадям за карабинами и вскоре навели их на меня. Но выстрелов не последовало, так как старший предостерегающе поднял руку. Сам он за автомат не хватался.
   - Прости, шуура (могучий). У тебя странный одежда головы, она скрыла аргха (знак).
   Я срочно сдернул носовой платок с головы. Совсем про него забыл, так как привык в нем ходить под здешним солнцем. Не слишком презентабельная шляпа. И, похоже, узелок, который я зачем-то поместил спереди, прикрыл мне точку "бинди" чуть выше бровей. А вот как называется полученное в артефакте украшение на ее месте, я не знал. Возможно и аргха. Аргха на языке Ушедших как раз "знак" и означает.
   Воины как-то сразу все шумно вздохнули и слегка подались назад. Но оружие не опустили. Старший, между тем, продолжил:
   - Что привело могучего в эти бедные земли. Откуда он идет?
   Манера говорить обо мне в третьем лице казалась странной, но, возможно, это связано с плохим знанием этим воином языка Ушедших. Но то, что он его, вообще, знает, уже о многом говорит и сильно обнадеживает. Контакт пошел. Придется еще и "ощущение эмоций" в фоновом режиме включать. Напряжно, немного, но надо.
   - Я ищу знания и учусь быть сильнее. Я ходил в каменную пустыню за рекой, - рассказывать первому встречному о том, что я пришел из другого мира мне не хотелось. Не представляю, как тут к иномирянам могут отнестись.
   - Как могучий прошел? - Изумился (похоже, искренне) мой собеседник: - там же с древние времена махораги (демоны-змеи) стерегут мир от каменной смерти?!
   - Большие змеи? - В последний момент я передумал рассказывать, что демонов-змей там стало на одну меньше: - Я же упсур. Они меня не трогали.
   Старый воин был шокирован:
   - Как же...- он не договорил, то ли слова не смог подобрать, то ли хотел выразить возмущение тем, что его кто-то обманывал.
   - Там нет ничего, - решил я его успокоить: - Вот, взял один с собой.
   Я медленно взялся за так и висевшее у моего живота каменное ядро обеими руками. Быстрее шевелиться с "застывшей аурой" я просто не мог. Так же медленно отодвинул его от живота и выдвинул за пределы своего щита. Оказалось, когда двигаешь ядро руками, а не пытаешься толкнуть и отправить в полет, оно в ауре не залипает. Только оно снова стало тяжелым, как обычный камень. Видимо, потеряв контакт с источником маны (моим солнечным сплетением) этот голем потерял возможность выполнения заложенной в него программы. Оказалось, что таким способом его можно отлепить от себя гораздо легче и быстрее, чем кидая вдаль, А я до такого решения раньше не додумался. Сразу же почувствовал себя "прапорщиком Ивановым" или хотя бы программистом, который найдя одно решение, предпочитает "не трогать то, что и так работает".
   Мне даже удалось отлепить ядро от руки и уронить его на землю. Воины снова попятились.
   - Что он делать? - спросил старший.
   - Ничего. Или я не знаю. Я кират, а не силпин, - про то, что именно на силпина я учусь, уточнять не стал. Три заклинания из шестидесяти четырех, даже и говорить пока не о чем.
   Но надо же и мне свои вопросы начать задавать:
   - Что делает здесь кшатрий? - я решил польстить собеседнику.
   - Я Аджит-патим (хозяин) эта земля. Собирай дань с пахарь.
   Ну, раз он решил представиться, я слегка поклонился в ответ:
   - Меня зовут Николай Алексеевич Некрасов, - специально произнес полное имя, чтобы не запомнил.
   Продолжу вопросы:
   - Какие города есть недалеко отсюда?
   - Нет города. Есть мой замок, - Аджит махнул рукой вправо: - Есть замок Джей, - теперь взмах руки был влево.
   Судя по интонации, с соседями он не ладит.
   - А главный город, столица?
   - Далеко дорога, - судя по его взмаху рукой, к столице как раз и вела дорога, по которой я шел.
   - Как далеко?
   - Много день пути. На конь. Зачем спешить? Могучий отдохнуть мой замок. Хорошо плата работа.
   Беседа стала меня утомлять. Аджит коверкал не только фразы, он и слова произносил так, что приходилось очень напрягаться, чтобы его понять. Хотя беседа, надо признать, получилась вполне плодотворной для первого контакта. Только ехать к нему в гости меня совсем не тянет. Наверняка я ему для чего-нибудь пакостного нужен, например, соседа извести. И нет у меня никакого к нему доверия. С золотом я все время ходить не буду, а вещи мои наверняка обыщут. Судя по началу нашего "контакта", этот желтый металл тут в цене. Так что либо украдут, либо убить меня попытаются. Оно мне надо?
   - Нет, я пока здесь буду. А вы езжайте.
   Наверное, немного нахально посылать владельца земли из его деревни куда подальше, но мне кажется, что это будет верным тоном.
   Аджит, а с ним его воины явно пришли в замешательство. Возможно, среди них еще кто-нибудь язык Ушедших понимал. Или они каким языком жестов общались? Вроде, был такой в Индии у воинской касты. Да и не только там. Впрочем, это я так, фантазирую, не заметил я ничего такого. Впрочем, и не смотрел.
   Тем временем тот парень, что меня мечом рубить попытался, потихоньку стал приходить в себя. Организм молодой, здоровый, восстанавливается быстро. Посмотрел на него, направил на него руку и заклинание "сила жизни". Дальше конфликтовать не собираюсь, так что можно и помочь. Тем более что есть в нем что-то общее с Аджитом. Точно, родственники.
   Молодой воин поднялся на ноги и, что-то говоря, протянул руку за мечом.
   - Мечом он меня ударить пытался, - пояснил я старшему: - Меч я оставлю себе.
   Молодой, видимо, понял, так как буквально завыл. Горестно и протяжно. И стал себе щеки царапать. Успешно, кровь появилась. Однако. Вот что значит чужая культура...
   - Можешь его выкупить, - решил я сбавить накал страстей. Собственно, зачем мне этот меч? Большой, тяжелый. А деньги очень даже могут пригодиться. Светить золотыми слитками в дороге - как минимум будут проблемы со сдачей.
   - Сколько? - после некоторого колебания спросил Аджит.
   - Сам дай справедливую цену.
   Старший скривился. Я его понимаю. Предложение типа "сам решай" исключают возможность торговли. А просто меня послать решимости не хватает. Наконец он выдавил:
   - Десять арджун (серебряных), - и вопросительно посмотрел на меня.
   - Если ты так ценишь своего сына, - сказал я многозначительно.
   - Цена его пустой головы пай (медяшка), - а с сыном я, похоже, угадал.
   - Хорошо, пусть будет десять серебряных, - согласился я. Все равно не знаю, сколько это. Но так хотя бы местные деньги увижу.
   Я взялся за лезвие рукой и медленно вывел его из ауры, протянув рукояткой Аджиту. Не такой уж и тяжелый, как выглядит. Всего килограмма два. Тот принял меч, небрежно сунул под мышку и что-то сказал второму воину постарше. Тот полез в седельную сумку и вытащил оттуда по одному десять серебряных кружочков, которые и передал мне. Мог бы и кошелек предложить. Пришлось небрежным движением их в карман ссыпать.
   Дальше все затоптались на месте в замешательстве.
   - Подожди, - сказал я и направил руку на так и стоявшего понурившимся молодого хозяина. Или лучше его привычным словом "барон" называть? Наверное, так проще будет.
   В общем, наложил я на молодого барона "среднее исцеление", целясь, прежде всего в голову. Царапины на глазах прошли.
   - Все, можете ехать.
   Неохотно, и как-то неуверенно воины все-таки последовали моему указанию. Через пять минут я остался один и, сидя на ступеньке у облюбованного дома, подводил итоги произошедшей встречи.
   Прежде всего, самое последнее и интересное. Монеты. С одной стороны какая-то надпись, с другой чей-то портрет. Точно не Аджита, так что есть надежда, что деньги тут хоть какую-то унификацию имеют. Серебро, размером меньше царского рубля раза в полтора, но точно тяжелее десяти граммов.
   Похоже, все-таки дешево этот барон меч сына оценил. Если со средневековыми ценами сравнивать, в Италии подобный меч таких монет пятьдесят потянул бы. Ну да ладно. Местных цен, все равно, не знаю, зато деньги первые в кармане появились.
   Что я еще узнал?
   Есть тут какое-то общее государство, но порядки, похоже, феодальные. Барон лично с отрядом дружинников едет по деревням дань собирать... Это что-то из времен Игоря Рюриковича.
   Теперь о месте откуда я пришел. Похоже, неслучайно там все разрушено оказалось. И змея эта мерзкая была одним из стражей, поставленных древними магами никого оттуда не выпускать. Судя по всему, и не пускать туда никого - тоже. Есть подозрение, что силпины, на которого я учусь, здесь персоны нон-грата. Непонятно с чего. В упор не понимаю, чем големы могут быть хуже той гадости в виде анаконды, что я встретил в оазисе. И артефакты - вещь полезная. Но браслет, получается, лучше не светить. Как это сделать? Например, надеть толстые напульсники. В глаза бросаться будут? Перчатки? Тоже заметно и неудобно. Просто рубашку с длинным рукавом? Манжет штука ненадежная, может и не скрыть. Есть еще вариант какие-нибудь боевые наручи нацепить. Вроде, были в средние века подобные элементы доспеха. Но странно я буду смотреться только в них, а если к ним более полный доспех прилагать, будет тяжело и неудобно. Так что думать надо. Хорошо, магов я пока не встречал и, похоже, они тут тоже изрядная редкость.
   А вот мой знак на лбу, оказывается, виден всем. И легко прикрывается обычной тканью. Только надо ли это делать? Он показывает, что я - дипломированный кират. Разве это плохо? Целитель - очень нужная профессия. Вот вторая половина знака вызывает некоторые сомнения, но она показывает, что я умею записывать звуки в артефакты, а не создавать их. Возможно, местные маги борются с артефактами, чтобы сохранить монополию? Глупо. Они же без магов только в местах силы работают, так что сильно потеснить их не могут. Гадать бесполезно. Но, буду надеяться, что мои знания - еще не криминал, ведь сами артефакты я изготавливать не умею. Но вести себя надо будет осторожно. Я сюда шел за новыми знаниями, а не с системой воевать.
   Дальше я, наконец, погрузился в хлопоты по обеспечению себя любимого. Сходил к реке за сухими ветками. Небольшое количество таких же веток было сложено у печки, но я решил их пока не жечь. Приготовил кашу. Поел, сходил на речку - помыться самому и простирать уже изрядно запачканные вещи. В общем, день провел с толком.
   Ближе к вечеру в деревне, неожиданно, появился мальчишка. Темнокожий, темноволосый. Лет десяти. Босой, в набедренной повязке и слегка грязноватый. На меня воззрился в изумлении, но сразу убегать не стал.
   Языка Ушедших он не знал. Пришлось использовать "ментальное общение" - передавать свои мысли и "чтение мыслей" - для того, чтобы мальчишку понимать самому. Оказалось это совсем непросто. Особенно сложно было объяснить мальчику, что я от него хочу. "Произнеси мысленно...". Он, похоже, и слов-то таких не знает. Приходилось варианты пробовать "проговаривай про себя", "говори, только поняв, что ты хочешь сказать". Как ни странно, лучше всего сработал вариант "говори медленно". В общем, кое-как мы друг друга понимали.
   Оказалось, сбежал весь народ не от приехавшего за данью барона (они об этом просто не знали), а из-за моего строительства моста. Увидели, что все кусты вокруг засохли и решили, что на том берегу демон-змея махорага. Там, где они появляются, все умирает. Раньше они далеко от этих мест обитали, но когда там все в пустыню превратилось, стали все дальше от своего начального положения забираться. Все деревни за рекой уже погибли. Или жители сами сбежали, но мальчик был уверен, что погибли. Здесь пока еще не появлялись, но общий страх присутствовал. Вот все в лесу и спрятались.
   Сознаваться, что порча кустов - моя работа, мне не захотелось. Сказал, что прогнал змею. Она обещала сюда не возвращаться, так что можно жить спокойно. В качестве доказательства предъявил метку на лбу и залечил ему имевшиеся ссадины.
   Так что через час началось возвращение беженцев обратно по домам. Довольно бестолковое занятие, растянувшееся на добрую половину ночи.
   Самым неприятным в этой истории было то, что в этом бардаке я был совершенно лишним, инородным элементом. Я непроизвольно хмыкнул. Инородным я тут был не только иносказательно.
   Меня откровенно побаивались, и если бы я стал распоряжаться, выполнили бы любой мой приказ. Но всем было не до меня, а мешать людям мне не хотелось. Но и проблему ночлега надо было как-то решить. Не под открытым небом же это делать, раз до деревни добрался.
   Дом, у которого я обосновался, принадлежал кому-то вроде местного старосты. У них в ходу свои названия, но функции похожи, так что буду называть его так. Звали его Рагу. С названием мясного блюда созвучность случайна, но был этот господин довольно упитан. Для крестьянина, которому самому в поле работать приходится. Никаким "господином" он, понятное дело не был, но был довольно зажиточным, так как мог позволить себе иметь двух жен и полдюжины еще довольно мелких детей. Как ему это удается, меня не волновало, но вот подселяться в дом из одной комнаты десятым, меня не устраивало категорически. Выселять столь многочисленное семейство на улицу тоже было жалко.
   В конце концов, попросил Рагу решить эту проблему. Решил. Выселив семью буквально из соседнего дома, кстати, тоже немаленькую, и распихав ее по другим домам. Было неловко. Впрочем, чего я еще мог ожидать? Лишних домов в деревне нет. Решил здесь долго не задерживаться.
   Улегся спать, фактически, уже утром.
   Мне-то времени на сон много не надо, но когда я встал, все жители деревни были уже на ногах. Совсем не ложились?
   Разговора ни с Рагу, ни с другими жителями деревни у меня не получилось. Только в одностороннем порядке. Каждую мою фразу воспринимали, как приказ. Предложил вылечить болящих, через пять минут ко мне согнали всех, у кого хотя бы одна царапина была. Серьезно больных было несколько стариков. У двоих - воспаление легких, у одного - что-то с кишечником (язва?). Вылечил всех. Одному мужику напрягся и даже новую кисть вырастил. Устал, но был доволен. Серьезную практику получил.
   За труды попросил продуктов в дорогу. Тут Рагу впервые заговорил, преимущественно причитая. С грехом пополам понял, что бедные они все, данью душат, нет у них ничего. Это что же такое?!
   Староста меня специально повел по элеваторам, показывая, что зерна всюду на самом дне. Если все, действительно так, то до нового урожая продуктов им не хватит. Только я не верю. Страх в эмоциях есть, но именно что передо мной, а не от перспективы голода. Небось, где-то основные запасы припрятали. Кстати, скота тоже что-то не видно, несколько жалких кляч и тощих коров. Похоже, эти крестьяне не только демона-змеи испугались, но и к приезду барона с дружиной подготовились.
   Объяснил, что барон Аджит уже приезжал, но я его обратно отправил. Долго кланялся, но пластинку не сменил. Пришлось на него рыкнуть и пообещать привести назад змею-демона. Сначала не поверил, но когда я напялил на себя рюкзак и, высказав ему все, что думаю о неблагодарных скотах, отправился к мосту, за мной скоро бежала целая делегация.
   В общем, мне все-таки выдали небольшой мешок-сумку через плечо с лепешками неизвестно из какого теста, кусок плотной ткани на эрзац палатку, мешок, наверное, овса (плохо я в зернах разбираюсь) и старого осла (точнее, ослицу). Возможно, ослицу отдавать и не собирались, просто использовали в качестве транспорта донести мне зерно. Но я забрал их вместе. К моему грузу только мешка зерна не хватало.
   Посещение деревни оставило неприятное чувство. Неправильные какие-то отношения у меня с крестьянами сложились. Я собирался их лечить и получить продукты в качестве платы, а получилось, что я, вроде как, дань с них собрал зерном, ослом и натурой. Ибо мое лечение, похоже, восприняли именно за оброк натурой. Жуть. И как себя в следующих деревнях вести?
   Двинулся я, естественно, не обратно в пустыню, а в сторону столицы. По все той же древней дороге. Рюкзак нес сам, так как испугался, что от дополнительного веса транспорт копыта откинет. Отойдя километров пять увидел сбоку от дороги крохотный ручеек, остановился и занялся делами. Разгрузил бедную животину и пустил пастись. Убежать не пыталась, уже хорошо. Срезал пару жердин, заточил несколько колышков и соорудил примитивную тент-палатку. От ткани - только боковые стенки, но какая-никакая крыша будет. Запалил костерок, приготовил себе ужин. Потом занялся ослицей.
   Во-первых, решил дать ей имя. Особо не мудрствовал. Помню, что Шурик в "Кавказской пленнице" ездил как раз на ослице, и звали ее Люся. Пусть и эта Люсей будет.
   "Во-вторых" было сложнее и занялся я им после еды и медитации. Сосредоточился я на Люсе и стал ей исполнять "расцвет сил". Играл с перерывами, ибо, хотя облезлая шкура у ослицы на глазах пришла в порядок, ребра через нее скоро стали торчать совершенно неприлично. Видимо, у бедняги на такую перестройку ресурсов не хватало.
   Так что завел я Люсю в кусты и стал ей играть "превращение в хищника". Пусть ее организм сам доберет недостающее. Через час лесок вокруг на сто метров вокруг превратился в сухостой, а пара деревьев даже свалилась. Но, вроде, процесс уничтожения природы прекратился. Возобновил "расцвет сил". Потом повел в сторону - еще кусок леса портить.
   Через три таких захода и пять часов времени был я дико уставшим, но при молодой и бодрой ослице. Соорудил из отобранного у крестьян мешка из под лепешек торбу и засыпал Люсе овса. А сам лег спать.
   Проснулся с первыми лучами солнца, но, как всегда, выспавшимся. И обнаружил, что ослица - далеко не дура. Не сбежала, но торбу сняла с себя сама. Теперь травку пощипывала. Похвалил за правильное поведение и промузицировал "идеальное самочувствие" уже нам обоим. Поделился с ней заваренной еще вечером кашей и трофейной лепешкой.
   Потом не спеша собрал лагерь, на сей раз нагрузив на Люсю не только мешок, но и свой рюкзак. Перенесла стоически. Похоже, за время крестьянской жизни ее не баловали.
   А потом на нас напали.
   Со стороны дороги на нас неожиданно бросилась довольно крупная собака. Точнее, на меня. Без звука, но очень решительно. И "паралич" на нее не подействовал. Так как никакого магического щита на мне в это время не было, запустил в нее каменным ядром. Полетело как... именно как ядро. И я даже попал. Ее отбросило, приложило не только об землю, но и о дерево. И прилично поломало. Не совсем затихла, но атаковать меня с такими переломами, надеюсь, не сможет. Кстати, крови не вытекло совсем.
   Проверил "определением жизни" и выругался. Судя по всему, это еще одна магическая хрень по типу демона-змеи. Меньше и слабее, но эта собака - неживая.
   "Поглощать жизнь" у этой мерзости мне не хотелось совершенно. Помню, как от змеи чуть не помер. Сейчас зверь меньше и не столь интенсивно поглощает жизненные силы у растений вокруг, но лучше попробовать по-другому.
   Подойдя поближе, я стал раз за разом кидать в него каменным ядром, стараясь "проутюжить" это подобие собаки до состояния коврика. Вроде, получалось. Потом попробую это сжечь.
   Вдруг со стороны дороги раздался злобный и одновременно испуганный крик. Похоже, детский. Но у меня хватило ума не нестись посмотреть, что случилось, а быстро юркнуть за дерево, около которого я производил расправу над собачьим монстром.
   Вовремя. Раздалось несколько выстрелов. В дерево, возможно и попали, в меня нет. Срочно заиграл "застывшую ауру". Однако, прикрывшись щитом, вылезать на всеобщее обозрение не стал. Пусть лучше сами подъедут. Раз эти граждане сразу стали стрелять, убеждать их в том, что я хороший, бесполезно. А если я к ним сейчас просто пойду (причем весьма небыстро, щит не позволит), велика вероятность, что они сбегут. И потом мне уже не отмыться от их свидетельских показаний.
   Так что я лег скрючившись за деревом, прижимая руки к животу, как будто бы зажимал рану, а ноги выставил на всеобщее обозрение.
   Заодно сыграл себе "остроту чувств". "Определением жизни" до дороги мне отсюда не дотянуться, а так я их хотя бы слышать буду.
   Моя хитрость подействовала. В мою сторону двинулись всадники. Похоже, все. Даже тот, кто вначале кричал, если я правильно голос определил.
   Выстрелов больше не было, видимо, патронами тут тратить зря не принято. Ну, давайте!
   Вот они уже въехали в радиус действия "определения жизни". Их всего шестеро. Тем лучше. Еще чуть-чуть поближе... Зачем встали?
   Кажется, ко мне решили послать одного - проверить мое состояние. Мысленно сосредоточившись с максимальной громкостью врубил в сторону этой компании "железные мышцы" (паралич). После чего поднялся, как мог быстро, и двинулся в их сторону. Все свалились с коней. Из коней упали только трое. Это хорошо. Животные ни в чем не виноваты.
   Однако, не на всех мое заклинание подействовало. Один, на вид совсем молодой человек, почти мальчишка. Его конь был одним из упавших и сейчас он сжав зубы вытаскивал из под него ногу.
   Раз на него ментальное заклинание не подействовало, нацеливаю на него "извлечение жизни". Не убьет, но вырубить должно. Так и получилось.
   Напавшие на меня по одежде оказались похожи на барона Аджита и его отряд. Только их много меньше. К счастью для меня. Только с чего это они на меня напали?
   Вариантов, собственно два, и оба мне совершенно не нравятся. Во-первых, может быть, что все бароны тут на голову отмороженные и без переговоров кидаются резать и грабить всех, с кого можно поживиться. Собственно, Аджит и его люди меня тоже ограбить хотели. А молодой барон меня даже убить пытался. Но второе нападение от первого существенно отличалось. Там был стандартный вариант "лорд беспредельничает на своих землях". И этот лорд сразу сдал назад, как только признал во мне мага. Здесь было по-другому. Так что второй вариант - меня за кого-то приняли, и этого кого-то им нужно было убить. Они поняли, что я маг, но это их не остановило. Скверно. Выяснить причину нападения для меня жизненно важно. Парализованных не спросишь, а вот юношу можно попытаться.
   Я вернулся к своим вещам и вытащил из рюкзака артефакт "Истины". Молодой человек был в сознании (живуч, однако) и слабо попытался сопротивляться, что-то подвывая, но я защелкнул у него на шее этот обруч.
   Теперь вопрос, как его спрашивать? На языке Ушедших? Нет. Наверное, пора местный язык выучить. Вот на нем и попробуем. Есть же у меня заклинание "чтение памяти". Как раз для этого, только ни разу неопробованное.
   А если будут скверные последствия? Для меня? Нет, ничего летального быть не должно, но вырублюсь я почти наверняка, не может такое надругательство над собственным мозгом пройти без последствий. Был бы опыт, качал бы мелкими партиями, но я даже не представляю, как это сделать. И если я за десять минут не оправлюсь, эти парализованные раньше меня в себя придут. Тот, что с ошейником не опасен, а вот другие...
   Прогнать их всех раньше? Могут вернуться. И даже если этого не сделают, похоже, они опознали во мне кого-то, кого надо обязательно убивать, и теперь растрезвонят об этом на весь мир. За мной же все королевство (или что у них тут?) гоняться будет! Очень большой риск.
   Как ни противно, но иного выхода, похоже, нет. Случай такой, что даже стирание им памяти не поможет. Чтобы выжить в этом мире, придется всех убить. А я смогу? Хотя...
   Я подошел к своему пленнику и стал командовать ему ментально:
   - Сними все щиты и не вздумай больше их ставить!
   После чего добавил ему "силу жизни".
   - Вставай, обыщи всех воинов, собери их оружие, деньги, все ценное и неси сюда!
   Выполнение команды заняло некоторое время, но я стал богаче на два десятка серебряных монет вроде тех, что уже получил от барона Аджита", столько же медных и даже парочку золотых. Забавно, но все монеты были примерно одного размера и веса, граммов по двенадцать, я бы сказал.
   Ружья были явно промышленного производства, внешне напоминали те, которыми в вестернах вооружены ковбои. Плюс один автомат, похожий на ППШ, но не он. Патронов для ружей оказалось всего около сотни. К автомату (вроде как, пистолетные) - столько же.
   Я еще раз прошел по лежащим и сыграл для каждого "паралич" индивидуально. Не надо, чтобы в себя приходили.
   Теперь - самое неприятное. Чувствуя себя последней сволочью, я резко скомандовал:
   - Бери ружье и убей всех этих воинов. Только аккуратно. Не надо доспехи портить.
   Я не отворачивался. На трупы я в Запорталье насмотрелся, даже сам по людям стрелял. Но одно дело в бою и вот так - перебить обездвиженных. Сам бы, наверное не смог.
   Вот и все. Стрелять этот юноша, надеюсь, умел. По крайней мере в каждого выстрелил только по одному разу. В голову. Предварительно снимая с воинов шлемы. Мелькнула мысль, что надо бы и броню с них снять. Вдруг на меня какая подойдет. Хотя, зачем она мне? Для веса? "Застывшая аура" много надежнее. Да и нет здесь на меня ничего подходящего. Все убитые были значительно ниже меня ростом.
   - Н-да. Цинизм крепчал, - пробормотал я, оценивая свои мысли и действия.
   Затем снова обратился к пленному:
   - Теперь садись. Расслабься. Не вздумай закрываться. И сиди спокойно, что бы ни происходило.
   Я подошел к юноше сзади, зачем-то положил руки ему на виски и стал наигрывать "чтение памяти".
   Глава 3. Ну и мир...
   Однако сразу же пришлось прерваться, так и не начав. Стали приходить в себя лошади. Две из упавших просто встали, а вот у одной оказалась сломана нога, и она теперь жутко билась. Бросился к ней бегом, на ходу наигрывая "здоровый сон". Затем кое-как выпрямил сломанную ногу (какие же у лошадей ноги здоровые!) и запустил проигрыш "среднего восстановления". Интересно было смотреть, как нога сама приняла правильную форму, торчащие обломки кости сначала собрались вместе, а потом покрылись шкурой. Как результат - от недавнего жуткого открытого перелома только следы от пролившейся крови. На всякий случай еще и "среднее исцеление" наложил. Подумал, и сыграл это же заклинание всем остальным лошадям. Хуже не будет. После чего всех в "здоровый сон" погрузил. У меня дела, а они ведь разбежаться могут.
   Краем сознания отметил, что валяющиеся вокруг трупы мне совершенно не мешают. Просто не обращаю на них внимания, ну, есть они и есть. Лежат, и пусть себе лежат. Впрочем, это, вообще, мое свойство. Я уже говорил, что по темпераменту - флегматик. И очень спокойно отключаюсь от любых внешних факторов. Мне никогда не мешал шум под окном, чужие разговоры в комнате, наваленные и даже переносимые вокруг предметы и тому подобное. Мне для работы нужно совсем небольшое личное пространство, буквально квадратный метр. Если внутри него меня не беспокоят, то все в порядке.
   Ладно, это так, к слову. Меня пленник ждет. Как сказал ему тихо сидеть, так и сидит. Ждет, когда я его память прочитаю.
   Главная проблема в том, что я представляю процесс чтения памяти очень приблизительно. При этом не был уверен, это представление у меня появилось от Ушедших вместе с изучением бусины, или я сам так нафантазировал.
   Брать всю память целиком мне не нужно, да это и чревато нехорошими последствиями. Как она еще с моей совместится? Не дай Ушедшие, раздвоение личности схвачу. Так что нужен мне от этого парня только язык. Нет, не только. Знания об этом мире тоже очень пригодятся. Но к знаниям надо подходить осторожно. Без критического отсева как бы мне не стать уверенным, что земля - плоская и плавает на трех китах. Или во что там местные верят? Лучше не надо.
   А как фильтр поставить? Без понятия. Но ведь не идти же на попятный.
   Продолжая наигрывать заклинание я постарался очень четко представить, что же именно я хочу узнать. Именно представить, а не сформулировать. Ведь "язык" - это просто слово, как говорится, "звук пустой". Кстати, а кто это первый сказал? Знаю, что есть такой стих у Арсения Тарковского, но был ли он первым? Опять меня куда-то не туда понесло. Не отвлекаться!
   В общем, музыка играла, процесс как-то шел. Что я там конкретно принимал, сказать не берусь. Может, язык уже давно закончился, а я все о нем думаю? Может пора думать об этом мире. Что о нем знал мой источник?
   Так и сидел, пока не отрубился. Очнулся, валяясь на траве. Сколько провалялся, не знаю, но лошади стали просыпаться. А пленник так и сидит. Обратился к нему мысленно:
   - Скажи вслух "Хорошо живет на свете Винни-Пух!".
   Почему я такую фразу вспомнил? Потому что он тоже песни вслух поет? Не важно. Мне, главное, местную речь услышать.
   Пленник выдал фразу на своем языке. И я ее понял! Ура! Сработало.
   - А теперь: "Вокруг растут деревья".
   Похоже, язык я теперь знаю. Теперь можно и некоторые вопросы задать:
   - Почему вы на меня напали?
   Стоп! Я ведь знаю ответ. Потому, что я големом бил его собачьего кадавра или, как их тут называют, маакара. Слово, кстати, из словаря Ушедших. Как раз что-то вроде "немертвый" означает.
   Големы тут, как я и опасался, под строжайшим табу. Если бы я просто камень, как сувенир вез, и то проблемы могли бы быть. А раз я им управляю, значит я - сектант, чернокнижник, враг рода человеческого и все тому подобное, подлежащее немедленному уничтожению. Во всех магов это вбито на уровне рефлексов.
   Что там стал говорить пленный, я уже не слушал. Не скажет он мне ничего нового, надо будет только самому в своей (уже своей) памяти покопаться. Разобраться, что же я узнал. А лишнее общение с этим юношей мне ни к чему. Нельзя мне его живым оставлять. Враг он. Водить его за собой в ошейнике - чревато, противно, да и смысла не имеет. Не нужен мне раб. Который к тому же будет думать только о том, как бы меня убить.
   Сыграл ему "железные мышцы" и снял с него ошейник. Артефакт "Истины" слишком ценен, чтобы с ним какие-нибудь ненужные эксперименты проводить. Вдруг сломается?
   С сомнением поднял ружье. Парень лежал неподвижно. Выстрелить? Нет, магией мне как-то проще. Сыграл "поглощение жизни". Невесело усмехнулся:
   - Мало того, что человека убил, так еще и жизненной силой от него зарядился. Зачем добру пропадать? Совсем циником стал.
   Но особых душевных терзаний при этом не испытывал. Скорее, факт констатировал. Да, я совершил ошибку. Не в том, что перебил весь этот отряд, а в том, что раскрылся перед посторонними людьми, как идущий путем силпина. Первое только следствие второго. Впредь о том, что я учусь делать големы, никто не должен даже заподозрить.
   И... наверное надо будет чаще "Гимн Свету" исполнять. Хотя логичное объяснение своему поведению я нашел и даже обосновал, почему оно было единственно правильным, все-таки внутри царапает, что это был не я. Какая-то во мне внутренняя злоба появилась, которой раньше никогда не было. Есть подозрение, что это остаточные явления поглощения демона-змеи. Вот уж в ком ничего, кроме злобы не было! Убить ей меня не удалось, но какой-то след во мне остался. Ведь перебить всех, заподозривших меня в работе с големами, самый простой путь сохранить это в тайне, но ведь никаких других путей я особо и не искал! Дать им шанс, подтерев им память. Можно же было всех не только парализовать, но и усыпить. Связать, лишить сил, по головам настучать, наконец. А самому с пленником уехать и проводить чтение памяти где-нибудь в отдалении. Конечно, ситуация была стрессовая, но спешить с решением было необязательно. Я, обычно, сначала думаю, потом делю. А тут единственная мысль: "Они враги, врагов нельзя оставлять за спиной, их надо убивать". Никогда раньше так не думал. Так что возьму за правило погружаться в "Гимн Свету" не реже раза в день. Не факт, что полностью поможет, но другого средства очищаться от яда маакара я не знаю.
   Вроде, сам себя оправдал. "Это не я, это у меня от дедушки" или как там говорил Король из "Обыкновенного чуда" Е.Шварца? В данном случае - не дедушка, а маакара, но сути не меняет. Сейчас уже ничего не поправишь, но надо будет не только "чиститься", но и за собой следить.
   Тут я заметил, что проснувшиеся лошади опасливо косятся куда-то на край поляны и начинают пятиться. Кажется, пора их снова в сон погружать. Или хотя бы стреножить. Я, вроде, учился это делать. Но в сон - быстрее и проще.
   Что же их напугало? У дерева, где я превращал немертвую собаку в коврик, этот коврик стал слабо шевелиться. А вокруг него вся трава засохла. Он что, восстанавливается потихоньку? Так как же его добить?
   Заранее давясь от отвращения, все-таки сыграл ему "поглощение жизни". После чего сел на землю, где стоял, и стал играть "Гимн Свету". Что за невезуха! Не успел от змеи отойти, как новую порцию яда от собаки получил. Скверно.
   Я даже с каким-то надрывом растворился в синем пламени. Реальность исчезла, растворились все чувства. Осталась только одна мысль, которую я повторял раз за разом: "Яд уходит, я становлюсь чище".
   Отвлекло меня от этого занятия внезапное осознание чьего-то постороннего присутствия. И не просто присутствия, меня что-то под ребра колет! Сразу же сменил мелодию на "застывшую ауру".
   Дежавю, однако. Опять молодой барон с застрявшем в моей ауре мечом. А если серьезно, то мне крупно повезло, что этот молодой человек растерялся. В состоянии Света на мне щита, точно не было. А если бы он меня, как давеча, сильно рубанул? Неправ я совсем. Похоже, в этом мире совсем расслабляться нельзя. Это только кажется, что он слабо заселен, а стоило мне на этой поляне лагерь разбить, как тут прямо-таки проходной двор случился.
   Ладно, как безопасно входить в состояние Света буду думать потом. Сейчас обошлось.
   - Совсем вы, юноша, свой меч не жалеете, - обратился я к барону уже на местном языке: - Уже второй раз им в меня ткнуть пытаетесь. А если я рассержусь?
   Говорил медленно, подбирая слова, как если бы перевод делал. Но ведь получалось! И чем дальше, тем легче.
   Тот выпустил меч и попятился:
   - Тут... свет... меч насквозь проходил... и тут вы...
   Ничего себе! Я в состоянии Света, действительно, в Свет превращаюсь?! Обалдеть. Похоже, этот молодой вояка тоже растерялся, так что я одной царапиной на ребрах отделался. Кстати, залечить надо. Я скастовал "малое исцеление". После чего обратился уже к старшему барону:
   - Вы за данью во второй раз заехать решили? Правильно. Вернулись ваши крестьяне, - и, вспомнив, как они меня продуктами обеспечивали, мстительно добавил: - Я бы на вашем месте не только в деревню заглянул, но и в окрестные леса разведку выслал. Они там много чего попрятали.
   - Знаю, - буркнул Аджит: - Ничего, сами принесут. Высеку самых наглых, враз все найдется.
   - А что здесь случилось? - спросил он после небольшой паузы. Видно было, что вопросов ко мне у него много. Например, почему я в прошлый раз заставил его на языке Ушедших говорить, но решил, что это не главное.
   - Так напали на меня какие-то самоубийцы. Я отдохнуть остановился, сижу, никого не трогаю, - чуть было не добавил "примус починяю": - Налетели какие-то с дороги, стали в меня стрелять без предупреждения. Вот теперь не знаю, что с конями и оружием делать. Не купите?
   Барон слез с коня и с некоторой опаской подошел, осматривая трупы. Наверное, со стороны место смотрелось жутковато. Засохший кусок леса, где я Люсю омолаживал, вокруг меня черное, выжженное пятно (дрянь, полученную от собаки, из себя Светом выгонял), шесть трупов, один из которых в виде мумии, я сам, который недавно горел синим пламенем, и, в довершение всего, шестеро спящих коней по краю поляны. Не был бы я виновником всего этого безобразия, сам бы испугался. И это называется маг жизни?! Целитель?!
   - Это патим (барон) Джей, - сказал Аджит, остановившись около одного из трупов: - Но он же всегда с магом ездит?
   Я махнул рукой в сторону мумии:
   - Этот?
   - О, сильно могучий Екасьми! - потрясенно выговорил барон.
   До меня не сразу дошло, что это он так мою фамилию переделал. На языке Ушедших екасьми означает "единственный". Это, случайно, не титул Бога? Даже если нет, как-то очень претенциозно звучит:
   - Раз тебе трудно произнести мое имя полностью, зови меня кратко Кока.
   - Коканда? Хорошо, сильно могучий.
   Я срочно зарылся в прочитанную память. Коканда означает "красный лотос". Надеюсь, это не женское имя? Нет, кажется, просто "лотосом" девочек не называют. Могут "цветком лотоса" назвать, но это звучит как "падма". Так что Аджит решил, что меня зовут Красный Лотос. Не буду спорить. По-русски, например, многие китайские имена, как матерные слова звучат...
   - А где же его маакара?
   Я показал на оставшуюся от собачьего монстра кучку пепла:
   - Так и не понял, почему они на меня напали.
   - Джей был дурной и жадный, - откликнулся Аджит, в голосе которого ничего, кроме удовлетворения не звучало. В эмоциях, впрочем, тоже, я их проверяю уже автоматически: - Он в мою деревню ехал, хотел с них дань собрать. Знал, что это мои люди, но раз они далеко от моего замка, считал возможным заявлять на них права. Увидел одинокого путника на моих землях, почему не ограбить? Это хорошо, что он на тебя напал. Если бы со мной встретился, маакара много бед мог бы натворить.
   Ну и хорошо. Нравы тут простые. Еще проще, чем в Запорталье. Из той серии, когда простота хуже воровства. Или примерно то же самое. Сильный имеет право сильного. Зато я сам стал много сильнее того, каким пришел в Запорталье с Земли. Так что, шансы остаться живым и не быть ограбленным у меня определенно есть. Если сохранять бдительность и хранить в тайне свою магическую направленность.
   А здесь какая направленность у магов? Судя по всему - некромантия. Я тут переживал по поводу завядшего леса, а он, похоже, очень даже к месту получился. И труп-мумия. Теперь Аджит и не усомнится в том, что я -некромант.
   - Я повторю, коней и оружие этого Джея ты купить не хочешь? Мне оружие ни к чему. Я сам - оружие.
   Заявление наглое и не соответствующее действительности, но пусть лучше боится, чем попытается спящим зарезать.
   - Могучий, я бы рад, да денег у меня таких нет.
   - Ладно, давай сколько есть.
   Барон повернулся к тому же воину постарше, что и в прошлый раз мне деньги отсчитывал. Тот немедленно полез в седельную сумку, но его эмоции мне не понравились.
   - Ты! Хитрый! Зачем второй кошелек глубже прячешь?! Оба сюда давай! - Что он делает в сумке, я не видел. Это была чистая импровизация. Но - угадал.
   - Так то приготовлено пожертвование для храма...- Недовольно проворчал этот казначей, но все-таки вынул оба кошелька.
   - Ничего, коня подарите, если раньше в замок за деньгами не заедете, - фыркнул я в ответ, забирая кошельки.
   Обычные кожаные мешочки на завязках. Не особо полные, но вдвоем больше килограмма тянут. Конечно, смешная сумма за шесть лошадей и комплекты оружия. Они раз в десять дороже стоят, если не в сто. Но... Легко пришло, как говорится. И продать эти трофеи мне, скорее всего, до крупного города на пути не удастся. Мало того, что хлопотно в дороге будет одному с таким табуном управляться, так и вопросы ненужные в городе вызовет. Это Аджит рад, что я его соперника убил, а вот центральные власти могут к такому поступку совершенно иначе отнестись. И если барона я не боюсь, то в городе вполне могут свои маги оказаться. Да и огнестрельное оружие где-то производят, вполне может оказаться что-нибудь посерьезнее карабина. Зачем к себе ненужное внимание привлекать? А так, придет полусумасшедший странник с ослом в поводу, какой с него спрос? Полученных денег на жизнь мне должно хватить на довольно долгий срок, и не следует забывать о тридцати килограммах золота в рюкзаке.
   В принципе, можно было пересесть на коня, но мне банально стало жалко Люсю. Или собственных сил, потраченных на приведение ее в форму. Так или иначе, но этот зверек мне понравился. Да и привычнее мне пешком, чем верхом. Скорость передвижения? Во-первых, если не загонять лошадей, не такой уж сильный выигрыш будет. А во-вторых, куда мне спешить? Климат мягкий, припасов пока хватает, и пополнить их можно в любой деревне. Месть со стороны тех, кто остался в замке Джея? Скоро они не спохватятся, деревня от замка, как минимум, в паре дней пути. Пока ждать надоест, пока гонца пошлют на поиски, не меньше недели пройдет. К тому же оружие и лошади Джея будут у его старого врага Аджита. На него и подумают. С какой стати им за каким-то магом погоню устраивать? Может, его и вовсе не было. В крайнем случае, если даже погонятся и догонят, без мага и этих модифицированных животных они мне не опасны. Но не будет погони. Я уверен. Так что - все правильно.
   Надо ли мне, вообще, идти в город? Не лучше ли затаиться в какой-нибудь деревушке и спокойно учить заклинания?
   Нет, не лучше. И не только потому, что в деревне я ничего нового не узнаю, и мне в ней скучно жить будет. Деревни тоже не в отрыве от остального мира живут. Вон, в первую же встреченную на пути, два барона за данью наведываются. И очень я в деревне выделяться буду. Думаю, в городе будет проще затеряться и не привлекать к себе внимания. То есть не совсем затеряться, конечно, здешние города вряд ли похожи на земные мегаполисы, своих соседей тут наверняка все знают. Но подобрать себе роль, которая не будет вызывать подозрений, в городе будет проще. Какую? Рано загадывать, на месте пригляжусь и разберусь. И считанную память по дороге проштудирую.
   Кажется, я слишком глубоко задумался, и надолго замолчал. Барон, кажется, нервничать начал.
   - Надеюсь, у вас ко мне претензий нет? Тогда я рад, что оказался вам полезен. Думаю, что через некоторое время я снова окажусь в этих краях, тогда обязательно к вам загляну. А пока мой путь лежит в столицу.
   И как бы вспомнив:
   - Ах, да! Забирай свой клинок! И больше не лезь с ним, куда не надо. - Я выудил меч из ауры и протянул его молодому барону. Честно говоря, раздражение он у меня вызывал изрядное, но я его подавил. Хватит на сегодня смертей. Желательно, не только на сегодня.
   Поняв, что больше я с ними не склонен общаться, Аджит (его воины) быстро собрали валявшееся оружие, разбудили и разобрали лошадей. Привязывать их воины не стали, просто взяли по второй уздечке в руки, заставляя ставших заводными лошадей бежать рядом.
   - Эй, куда?! Раз лошадей забрали, их бывших хозяев похороните! - До меня дошло, что они собираются смотаться, оставив меня на поляне вместе с трупами. У меня даже лопаты нет.
   С плохо скрываемым недовольством воины все-таки взвалили трупы на вновь полученных лошадей. Так как доспехи теперь шли отдельно, получилось довольно объемно. Ничего, справятся. Главное заботу с себя скинул. Все равно, довезут до деревни, и копать могилы заставят крестьян.
   Поляна быстро опустела. Наверное, и мне лучше ее покинуть.
   Только... что делать с каменным ядром? Оставить на поляне? Жалко и не лучший вариант. Через некоторое время из люди из баронства Джей это место наверняка найдут. И если Аджита версия "сувенир на память" устроила, то эти точно меня подставить попытаются. Так что здесь такие следы оставлять не надо. Я с некоторым трудом запихнул ядро в рюкзак, а рюкзак - на спину Люси. Добавил бедной ослице веса. Ничего, если устанет, сыграю ей "идеальное самочувствие".
   Можно в путь.
   Дорога рассекала лес прямой, как стрела просекой. Ветки над ней, конечно, нависали, но прорасти на спекшемся камне за прошедшие века ни одно растение не смогло. Возможно, кстати, что дорога появилась здесь раньше леса. Или, по крайней мере, лес этот уже не по одному разу успел обновиться, а дорога все такая же ровная без ремонта. Ну, почти такая же...
   Шел ровным шагом, по сторонам почти не смотрел, так как был погружен в себя, пытаясь разобраться во вновь полученных знаниях. Они у меня были, но моими еще не стали. Вроде как книга на полке. Она есть, ее можно полистать, прочитать любую открытую наугад страницу, но пока не прочтешь всю книгу, о чем она, так и не узнаешь. При этом, к сожалению, никакого оглавления эта "книга" не содержала, она даже "переплетена" не была, так что определить, какая страница первая, а какая последняя не было возможности. Так что выявление новых знаний приходилось проводить путем четкого формулирования вопросов: "А что я теперь знаю о...?" или "...- что это такое?". Итак, начнем:
   - Какое ближайшее поселение будет на этой дороге или недалеко от нее?
   Сразу же "вспомнил", что к ближайшему поселению надо будет сворачивать направо километров через пять, а потом километров десять идти по проселку. Еще через километр будет аналогичный проселок до другой деревни - влево. А вот рядом с дорогой деревня будет только километров через двадцать пять.
   Хорошо, с ближайшей целью и местом ночлега определился. Теперь:
   - Куда ведет эта дорога?
   Вот так, задавая самому себе вопросы, я через некоторое время получил определенное представление о географии королевства Угра. Вообще-то угра означает "строгий" или даже "жестокий". Странное название для страны. Но о его происхождении мой донор (его звали Гхаран) ничего не знал. Или я из его памяти это не взял. Королевство было совсем небольшим, по крайней мере, по населению. Гхаран, конечно, точной цифры не знал и даже на эту тему не задумывался, но я оценил его где-то в двести тысяч человек. Примерно такими были удельные княжества на Руси периода раздробленности. Городков было с полдюжины, но по-настоящему, на звание города могла претендовать только столица - тоже Угра. Да и в ней, хорошо, если тысяч пятнадцать жителей наберется. Остальные городки были при замках наиболее могущественных баронов и насчитывали от трех до пяти тысяч поселенцев. А так баронов было до пса. Много. Больше тысячи. Пожалуй, поговорка "один с сошкой, семеро с ложкой" - про это королевство.
   Угра находилось, можно сказать, на краю "цивилизованного мира". За каменной пустыней, откуда я пришел, довольно скоро начиналось море. На берегу встречались редкие рыболовецкие поселки, но добирались в них (и из них) морем. Через пустыню никто не ходил, а кто туда заходил - не возвращался.
   За этим королевством целая куча других. Угра с пятью граничит, но это только начало списка. Еще есть область Хотран - религиозный центр этого мира и Абхавапур - область магического ордена. Все маги оттуда выходят. Наконец, есть еще то ли город, то ли государство то ли несколько городов под общим названием Карабур. Место, где есть промышленное производство, откуда поступает огнестрельное оружие. К сожалению, мой донор про них, практически, ничего не знал. Знал, что есть такое, но лучше бы не было.
   Вообще, как я понял, все три негосударственных центра (магический, религиозный и производственный) между собой на ножах. А вот королевства (и их бароны) стараются ни с кем из них не ссориться, а пользоваться возможностями всех трех. Но это - как получается. На мировую гегемонию тут претендует каждый, так что войны и столкновения - не редкость.
   Но до этих культурных (или не очень культурных) центров еще добраться надо. Если решу это сделать, конечно. Пока мой путь только в Угру. И, кажется, будет он не таким уж легким и безопасным.
   Королевство Угра, рядовое по населению, но не по площади. Входит ли в него Каменная пустыня - не совсем очевидно, но вот другая аномалия, которую здесь называют уже не пустыней, а Пустошью, входит полностью. Собственно, сто лет назад именно Пустошь и была границей обжитых земель. Но между Пустошью и Пустыней находится вполне пригодная для жизни полоса, шириной где-то в сто километров, а длиной, даже неизвестно сколько. В несколько раз больше. Заселять эти места стали относительно недавно. Лет сто или двести назад (во, точность!). Пока сюда всего десяток баронов перебрался. Крестьян мой донор не считал. И людьми их тоже не считал, кстати.
   Пустошь, на самом деле, совсем не "пустошь". В основном, лесом покрыта. Только живут в том лесу магически измененные существа. Звери, птицы и даже нечто полуразумное. Они по-настоящему живые, маахарами не являются. Не столь опасны, как встреченная мною махорага (демон-змея), с которой, считается, вообще сладу нет. Но по отношению к людям очень агрессивны. Так что одиночки ехать не рискуют, только караваны с серьезной охраной. Хотя, можно проехать и никого не встретить, это как повезет. Гхаран (мой донор), когда сюда ехал, никого не встретил, так что знает об этих монстрах только по слухам.
   Кстати, дорога считается самым безопасным местом в Пустоши. Заколдованный лес вокруг не как бы двумя пятнами идет, чем ближе к центру пятна, тем хуже. Теоретически, можно было бы новую дорогу в обход проложить, но Пустошь обоими краями упирается в труднопроходимую местность. С одной стороны - горы, с другой - озеро и болота. Да и по качеству древняя дорога много лучше современных. Так что все ездят по ней. Правда, нечасто, так что территория, где я сейчас нахожусь, так и осталась малозаселенной.
   Так что ждут меня три дня относительно спокойного пути по обжитым местам, а потом столько же по Пустоши. Если я только в какой-нибудь из эпицентров не сунусь. Что-то мне подсказывает, что два пятна чародейского леса неслучайно возникли, а вокруг древних центров. Которые, подозреваю, разрушили в то же время, что и центр в Каменной пустыне. Как бы не в ходе той же войны. В общем, интересно, что там на самом деле. Но пойду только если решу, что это мне по силам. Надеюсь.
   Про ту войну мой донор знал мало. Непопулярная тема. Ее больше жрецы муссируют, а к ним у Гхарана почему-то негативное отношение было. Вроде как были в древности две силы (два ордена?), два пути развития магов. Как положено - силы добра и силы зла. Которые в конце концов сцепились в жестокой войне. Добро, понятно победило, но погибли в боях все великие герои, и многие города оказались разрушенными. Остался один мудрый старец, который собрал всех сильнейших магических зверей и повелел им охранять обитель зла в Каменной пустыне (во как!), чтобы никогда она не возродилась. Сам же ходил по свету и доламывал все, что осталось от его врагов, пока сам где-то не сгинул. А его ученики (выходит были такие) основали в Абхавапуре школу, в которой все современные маги и получают образование.
   Так, оказывается, эта война была не так уж и давно. Лет триста назад. А до нее была по-настоящему Великая война, в которой бились боги. После чего ушли из этого мира, а вместо них миром стали править ордена. И вот та война была действительно давно. Тысячи и тысячи лет назад. Но про нее только легенды рассказывают.
   Что же, это немного проливает свет на то, когда и почему Ушедшие стали именно "ушедшими". Надо бы подробнее про это узнать. Жаль, мой донор каким-то плохо образованным оказался. Или я не так его память считывал?
   Почему, кстати, Гхаран жрецов недолюбливал? Он был магом?! Не каким-то племянником барона, а именно магом у него на службе. Ни хрена себе! Так он же должен был заклинания знать...
   Я стал срочно искать место для досрочной остановки. Разбил лагерь у первого же встреченного ручейка, которые в здешнем лесу попадались довольно часто. Не знаю, как это у природы получается, за рекой - пустыня, а с этой стороны недостатка в воде нет совсем.
   Встал не у самой дороги, а пройдя вдоль русла с полкилометра, чтобы меня видно не было. Разгрузив Люсю и запалив костерок, уселся перед ним прямо на землю, пытаясь найти в памяти новые знания по магии. Так и просидел почти до вечера. Сидел бы и дольше, но ослица стала выражать протест в связи с недостаточным вниманием к ее персоне. Она груз тащила, а теперь жалкими листочками питайся?! Овес где?!
   В результате до ближайшей деревушки я добрался только дней через десять. Зато стал богаче на несколько заклинаний. Гхаран, оказывается, окончил годичный курс в Абхавапуре, после чего был отправлен на трехлетнюю практику для закрепления материала и его практического использования. Через год (два года он уже отработал у барона) имел право вернуться и продолжить обучение. Только вряд ли бы это сделал. Заклинания он помнил, а вот с воспроизведением были проблемы, не все получались. Ибо учили его не с помощью бусин браслета, а наставник с помощью заклинания ему их в голову вложил. Я подходящее заклинание знаю, "передача знаний" называется. В моем браслете кирата (маг жизни, целитель) оно было шестьдесят первым. То есть его наставник киратом, скорее всего, был.
   Как же Гхарану симбиота подселили? Или тут какой-то другой способ передачи магических способностей?
   Мой донор про это ничего не знал. Процедура инициации была, но его перед ней усыпили.
   Что еще? Как же они магов выявляют? Двумя путями. Можно прийти на испытание в Абхавапур, а можно любого мага попросить проверить. Гхарану тоже такое кольцо дали. Из кости сделано. Если его к затылку испытуемого прикладывать надо. Даже чуть ниже. Если кольцо начнет вибрировать, есть шанс, что человек может магом стать. Чем сильнее вибрирует, тем больше. Но гарантий все равно нет. В среднем инициируется где-то один из пяти отобранных.
   Прошедших инициацию разбирают наставники и, похоже, целый год промывают им мозги. Судя по тому, что мне в память попало, это не обучение, а сплошная пропаганда. Целый год без месяца. И если успешно сдаешь экзамены, наставник закачивает ученику в память первую дюжину заклинаний, месяц за ним следит и даже дает советы, как их освоить, а потом - все. Направляющий пинок и три года практики. Или больше. Когда (если) все свободно освоишь, можно вернуться и сдать экзамен на первую ступень, а до этого маг учеником считается. Сдал, наставник еще порцию заклинаний в память закачает. Кажется, еще дюжину. Точно Гхаран не знал. Сколько всего ступеней? Вроде, ограничений нет. У сильнейшего наставника была двенадцатая. Кажется.
   В общем, очень интересно, но, судя по всему, такой порядок подготовки магов - местная отсебятина. У Ушедших было не так. Хотя, не знаю. Может артефакты, в которых я браслеты получал, только на периферийных планетах ставили? Для заочного обучения? Хорошо бы здесь какие древние книги сохранились. Только как до них добраться? Ладно, "будем искать", как говорил С.С.Горбунков (фильм "Брильянтовая рука").
   Теперь про заклинания. Довольно странная смесь целителя и некроманта. Впрочем, у кирата тоже вполне некромантские заклинания есть, сам "поглощение сути" неоднократно использовал. И некромантия здесь тоже была какая-то необычная. Точнее, привычной по фэнтези терминологией ее трудно описать. Идущий путем нааша (смерти) - это не совсем некромант, это, скорее, какое-то извращенное развитие мага жизни. И занимаются эти некроманты не просто поднятием мертвецов, превращая их в немертвых разной степени силы. Здесь труп тоже можно поднять. Он тогда будет называться акару (зомби). И вести себя, как зомби. То есть тупо бросаться на живое. Но не жрать (откусить кусок может только если нужен материал для собственного восстановления), а поглощать жизненную силу. Жертву хватает исключительно для того, чтобы не убежала. Никакого развития у зомби нет. Каким был, таким и остается, сколько бы ни сожрал.
   Но есть еще маакару (вот их буду называть немертвыми). Это - живое существо, которого магия некроманта превратило в немертвого. Оно сохраняет старые мозги, но также делается агрессивным в отношении всего живого. При этом, прежде чем превратить животное (или человека!) в немертвого, некромант может его модифицировать с помощью. Я подобные заклинания из курса кирата знаю. Думаю, что здесь именно их используют, просто мой донор их не знал.
   Из закаченного в память Гхарана заклинаний, пять были мне знакомы и входили в состав бусин браслета кирата. Это были: "разгон насекомых", "ощущение жизни", "сила жизни", "простой ментальный щит" и "малое исцеление". Кстати, "малое исцеление" у Гхарана не получалось.
   Новых было семь (путь нааша):
  -- "Определение смерти" - аналог "определения жизни" для поиска мертвой органики и творений некромантов.
  -- "Сила смерти" - аналог "силы жизни" для акару и маакару. Можно и на живой организм направить. Ничего хорошего от этого не получится, действует, как яд.
  -- "Слабая мертвая вода" - что-то вроде "малого восстановления" для творений некромантов.
  -- "Малое раскрытие сути" - превращение трупа небольшого животного (примерно до двадцати килограммов) в акару (зомби).
  -- "Малая замена сути" - превращение небольшого животного (примерно до двадцати килограммов) в маакару.
  -- "Управление смертью" - на самом деле, что-то вроде "ментального общения", с помощью которого некромант отдает команды своим творениям.
  -- "Метка истины" - на самом деле, "метка небытия" - исполняется непрерывно в фоновом режиме и не позволяет маакара напасть на тебя. Без специального приказа хозяина (существенная оговорка).
   Последнее заклинание, на мой взгляд, чуть ли не самое нужное. Стало понятно, почему на меня напала неживая собака. А вод демон-змея нападает, как я понял, на всех подряд, не обращая внимания на метки.
   Эти заклинания у Гхарана тоже не всегда получались, но, подумав, я решил, что связано это было с его плохим музыкальным слухом. В память-то ему все закачали, а вот исполнить сколько-нибудь сложную мелодию не фальшивя, у него получалось редко. Но иногда получалось. Несчастную собаку он все-таки обратил в маакару (немертвого).
   У меня таких проблем не было, но переход с выученных заклинаний на новые дался непросто. Очень уж тембром они отличались. При "абсолютной памяти" и, скорее всего, помощи амулета-свастики более или менее свободно переключаться с одного на другое стало у меня получаться только через неделю. А ведь мелодии были совсем несложные, не больше четырех нот.
   Что еще не понравилось. За все это время у меня больше ни одной новой бусины не засветилось. Новые заклинания мешают? Или без тренажеров так скорость падает?
   В целом же набор заклинаний для первой ступени нааша показался достаточно продуманным. Но явно неполным. "Малое исцеление" в списке кирата было на двадцатом месте, а тут оно уже в первые пять попало. Думаю, что с некромантскими заклинаниями та же картина. Наставники просто сделали выборку минимально необходимых мелодий, исполняя которые маг уже может быть полезен своему нанимателю. Прикладная направленность обучения кажется очевидной.
   Это что же получается? Магии можно учиться, просто считывая память другого мага? Почти без труда? Собственно, чем это меня удивляет? Когда доучивал последние заклинания курса кирата, я о такой возможности уже думал. Проблема в том, где знающего мага найти и как его уговорить знаниями поделиться. Не уверен я, что найдутся желающие сотрудничать добровольно, разве что самому в Абхавапур учиться пойти. Но там мой браслет силпина наверняка обнаружат. И не рискну я кого-то пускать мне в память что-то закачивать. Если щиты снять, наверняка ее и считать можно будет. Так что этот вариант отпадает.
   А захватить в плен сколько-нибудь сильного мага может очень непросто оказаться. Гхаран только начальным курсом владел, и то его ментального щита хватило от "паралича" прикрыться. Подкрасться с артефактом "Истины"? Есть у меня подозрение, что на по-настоящему сильного мага он не подействует. Артефакт не может быть сильнее своего создателя. Какой-нибудь сур только спасибо скажет за подарок. Так что особо рассчитывать на такой способ добывания знаний не стоит.
   Так или иначе, за проведенное в Новом мире время (уже скоро месяц будет, между прочим) я всего на три заклинания продвинулся по пути силпина-артефактора, зато на целых семь заклинаний нааша-некроманта. Не скажу, что меня такое соотношение радовало, но десять заклинаний за месяц - неплохой результат. Правда, большинство некромантских заклинаний так и остались неопробованными. "Метку истины" (метку небытия) я на себя сразу навесил, "ощущение смерти" периодически запускал, а вот производить немертвых даже не пытался. Брезгливо как-то.
   Еще за этот месяц я прошел немалое расстояние, под двести километров, и вышел к границе Пустоши. После бурных первых дней остальное время (и путь) в этой захолустной провинции королевства Угра прошли совершенно спокойно. Заезжали в целых три деревни, но назвать их очагами цивилизации никак не могу. Постоялых дворов в них не было. Нигде даже бани не нашел. Так что мыться предпочитал уже за их пределами в каком-нибудь ручейке, благо запас мыла у меня с собой был.
   В первой же деревушке я привел в порядок снаряжение моей ослицы, купив (заказав изготовить) примитивное седло (в которое так ни разу и не сел), а также седельные сумки, в которые и переложил свое имущество и продукты. Надеюсь, Люсе нести все это стало удобнее. К счастью, моя спутница оказалась с покладистым характером, к тому же явно понимала, что я ее периодически лечу и подливаю ей сил. Помимо того, что кормлю и чищу. Так что относилась ко мне с уважением. Не знаю, заметила ли, что ее со мной никакие оводы больше не кусают, но настроение у нее было, как правило, хорошее.
   Переход от обычного леса к Пустоши (как я уже говорил, там такой же лес), я заметил. Как ни странно по приятным ощущениям. Похоже, появился слабый магический фон, похожие ощущения были в "местах силы". Проверил, постучав ногтем по одному из яиц-артефактов. Тихо-тихо, но звучит. Я был прав. Естественно, очень захотелось пойти поискать источник, но помня рассказы о жутких монстрах, сворачивать с дорог спешить не стал. Шел вперед, периодически проверяя окрестности "определением жизни", "определением смерти" и "определением камня". Но ничего существенного не попадалось.
   В остальном же мой путь не изменился. Лес как лес. С некоторым опасением заночевал у встреченного ручейка, но опять же никто не беспокоил.
   Так вот и шел. И на третий день дошел до перекрестка. Самого настоящего. Вправо и влево от дороги под прямым углом отходила прямая же дорога. Видом и покрытием очень сильно напоминавшая ту, по которой я все время шел. То есть перпендикулярная дорога, похоже, тоже была проложена в древности с использованием забытых теперь технологий. Как бы не Ушедшими.
   Глава 4. Экспедиция без должной подготовки - авантюра
   Естественно, я на нее повернул. Налево, в сторону болота. Почему? Как-то само собой получилось. Немного поупражнялся в остроумии над самим собой, оценивая этот выбор. В основном, чтобы снять непонятно откуда взявшееся напряжение, не теряя при этом бдительности.
   Дорога оставалась сухой и ровной, а вот заболоченность вокруг стала проявляться довольно скоро. То есть болото начиналось вовсе не за пределами Пустоши, как считал Гхаран, а гораздо раньше. Тут я увидел первого комара. Нет, он меня не атаковал, а, наоборот, с недовольным гудением убирался в сторону. И был уже довольно далеко, метрах в пятидесяти. Как я его увидел? Так он был размером с хорошего голубя. А гуденье его крыльев больше вертолет напоминало.
   Я немного нервно добавил громкости в заклинание "разгон насекомых", которое у меня всегда звучало в фоновом режиме. Еще "остроту чувств" себе добавил, после чего разглядел, что хоботок этого монстра, довольно толстый у основания, к кончику заметно сужается и заканчивается диагональным срезом, как на игле шприца. То есть надежды, что он питается нектаром, можно отбросить. Понятно, что если тут такие монстры летают, обычным людям без мага далеко вглубь болота не пройти. Съедят.
   Еще как летают! По мере продвижения вперед, количество разлетающихся с моего пути комаров непрерывно росло. Их тут уже десятки! Хорошо, что от меня летят, а не ко мне.
   Движение началось и по земле. Из обрамлявших дорогу канав при моем приближении стали выползать всякие членистоногие страхолюдины. Многие размером под стать комарам. Ползли не на дорогу, а в соседние лужи и дальше. Не сказал бы, что приятное зрелище. Разве что моральное удовлетворение, что они с моего пути убраться спешат. А потом из воды метрах в десяти от дороги вынырнула лягушка и очень ловко зацепила длинным языком очередного пролетавшего комара. Лягушка, правда, больше на некрупного гиппопотама походила. Хорошо хоть ее насекомые, а не я с Люсей, интересовали, и что насекомых было довольно много. Пасть у этой квакушки внушала уважение, и я впервые увидел, что зубы у лягушек, оказывается есть. Некрупные, по сравнению с полуметровым "ротиком", но хитин перемалывали вполне успешно.
   С каждым шагом количество лягушек вокруг начало увеличиваться. Те, что были от дороги подальше, весело хрустели комарами, те, что поближе, слизывали ползущих личинок и жуков плавунцов. Наконец, полностью по законам статистики, очередная вынырнула совсем рядом с дорогой и вылезла уже на нее. Ничего съедобного, кроме нас, она там не обнаружила.
   При всем уважении к ее умению широко разевать рот, заглотить меня или ослицу целиком она никак не могла бы. Но ее это не смутило. С каким-то утробным звуком, лишь отдаленно напоминающим кваканье, она устремилась мне навстречу. Именно "устремилась" ибо, как оказалось, лягушка еще и прыгать умела. Не очень далеко, к счастью, но метра по три за один раз преодолевала.
   Я выдвинулся вперед, прикрывая свой транспорт и активировал "полный аурный щит". "Застывшая аура" обеспечивает лучшую защиту, но затрудняет передвижение. Идешь, как сквозь густой кисель (так говорят, сам я ни разу в киселях не купался). К тому же прикрывать ею еще и Люсю потребовало бы идти совсем рядом с ней, буквально прижимаясь к ее боку. К тому же не известно, как бы она в "киселе" ноги переставляла. А сейчас я раздул пузырь щита метров до пяти в диаметре.
   Очередной прыжок лягушки как раз на этот щит пришелся, так что она на нем и повисла, широко раскорячив лапы. Какой же огромной она при этом казаться стала! Размах лап не меньше метра. Мою защиту не продавит, но вид не приятный. Ослица попыталась шарахнуться, еле удержал.
   Быстро подключил к исполнению свою любимую мелодию "железных мышц", которой я до сих пор успешно отбивался он нападавших на меня во всех ранее случившихся конфликтах. Кроме единственного случая со змеей-демоном. Меня невольно передернуло от воспоминаний.
   На сей раз заклинание не подвело. Лягушка, хоть и была монструозного размера, оставалась обычным живым существом. Вот только ее застывшая тушка так и осталась висеть на моем аурном щите, как на большом воздушном шарике, слегка его продавив. И чем она за него уцепилась?
   Сыграл "прямой толчок аурой". Не особо сильное заклинание, но его хватило отцепить лягушку от щита, который я одновременно с этим усилил. Получилось довольно эффектно. Толчок аурой наложился на расширившийся и спружинивший щит, по которому, как с горки, стала соскальзывать застывшая тушка. В общем, отлетело это земноводное довольно далеко, метра на три, свалившись на дальний край наполненной водой придорожной канавы.
   И тут из воды высунулась морда змеи. И я понял, откуда неведомый некромант брал анаконду, создавая встреченного мною в оазисе демона. Молниеносное движение, и лягушка целиком исчезла в пасти, а змея чуть повернула голову и нацелила на меня взгляд своих пылающих оранжевым огнем глаз (хорошо, не "черных провалов", как у Махораги). Стало неуютно. Срочно встал рядом и вплотную к Люсе (сдвинуть ее с места к себе поближе я не смог, застыла, как будто ей тоже "параличом" перепало) и переключился на исполнение "застывшей ауры". Вместе с ней мы к ней в пасть, точно никак не влезем, но холодок по спине бежит неприятный.
   Но тут змея, вместо того, чтобы ринуться в атаку, неожиданно как-то странно дернула головой и верхней частью шеи. А потом и вовсе икнула. Неужели растопыренная и застывшая благодаря "параличу" лягушка у нее в горле застряла? Икание между тем продолжилось. Раз, другой, третий... Анаконда еще раз дернула головой, но теперь уже не угрожающе, а, скорее, растерянно. После чего резко ушла под воду. Похоже, не привыкла собственную слабость демонстрировать. Или я за нее додумываю? Так или иначе, "застывшую ауру" снова на "полный аурный щит" заменил и попытался прибавить ходу. Сразу не получилось, пришлось Ослицу успокаивать. Минут пять ей "трансляцию эмоций" наигрывать пришлось, внушая спокойствие. К счастью, больше нас никто за это время не атаковал.
   Вперед мы все-таки двинулись. И даже быстро. Нет, не сломя голову, так можно и бдительность потерять, но ногами перебирали чаще, чем обычно. Оба - опасливо косясь на придорожные канавы.
   Некоторое время удалось пройти спокойно. Насекомые разлетались, лягушки (сколько же их тут!) гнались за ними, а на нас внимания не обращали. Никакие монстры вроде той змеи из воды не выныривали.
   Постепенно воды вокруг делалось все больше, пейзаж по сторонам дороги начал напоминать заросший тростником (и всяким подобным) край озера. Пучки растительности торчали уже прямо из воды, которая поблескивала вокруг ровной поверхностью, кочки и островки суши пропали совсем.
   Про подводных насекомых утверждать не буду ("определение жизни" показывало кучу отметок, но кто это был конкретно, я не видел), а комаров тоже стало заметно меньше. Возможно потому, что охотились на них тут уже не только лягушки. Сначала стали появляться стрекозы. Жуткие монстры. Это когда они маленькие даже красивыми кажутся, а когда у них размах крыльев под два метра, брюшко (брюхо!) - метровая труба, а жвалы на мордах такие, что заикой стать можно... Хорошо хоть, заклинание и на них действовало, совсем близко не приближались.
   Затем между тростниковин стали появляться сети. С нитками такой толщины, что гамаки из более тонких вяжут. Самих пауков, правда, видно не было, в воде, что ли прячутся? Пусть прячутся. Подозреваю, те еще красавцы.
   Потом, вроде как рыбы с земноводными появляться стали. Воды все больше, между торчащих из воды растений уже плавать можно. Даже таким монстрам, чьи спины иногда из воды выглядывали. Но, вроде как, у них свои дела, у меня свои. Иду себе, никого не трогаю, и на меня никто не нападает. Я даже нервничать перестал, головой верчу, но больше не от того, что опасности выглядываю, а оттого, что любопытно. Как в каком-то заповеднике на экскурсии. Там, правда, туристов на автомобилях возят, чтобы, если что, от вышедшего из кустов тигра удрать можно было, а меня ослица, скорее, тормозит, чем поторапливает. Одна надежда на аурные щиты, которые защищают надежнее, чем автомобильное железо.
   Посмотреть же было на что. Не знаю, сами ли представители местной фауны такими вывелись, или кто-то из древних магов болел гигантоманией, но все, попадавшееся на глаза, было похоже на земные аналоги, только очень большого размера. Рыбка всплывает, так один спинной плавник под два метра, а сколько там в мутной воде осталось, можно только гадать. От крокодила я сначала только одни глаза заметил, но потом он пасть приоткрыл, так нос от этих глаз тоже метра на полтора отстоял. И, кажется, это еще детеныш был, потом что-то совсем невообразимое всплыло. К счастью довольно далеко от моего пути.
   Дорога шла почти по прямой и оставалась все такой же хорошей. Только теперь с обеих сторон была вода. Обочин не было, полотно дороги обрывалось, как крутой берег. В первый раз после поворота с основной дороги во мне шевельнулось беспокойство, а правильно ли я поступил? От развилки мы уже удалились километров десять-двенадцать, а ведь ни до чего так и не дошли. Вокруг одна вода, и никакого намека на поселение Ушедших, которое я надеялся здесь отыскать. Дорога, правда, еще далеко не закончилась, видно, что еще на километры вперед тянется. И только совсем на горизонте, похоже, что-то вроде острова виднеется. До него, как бы еще не столько же пилить. Дойти-то мы туда дойдем, но день уже к вечеру клониться будет, да и транспорт мой устанет. На ночевку останавливаться? Обстановка не располагает. Заснешь, а тебя кто-нибудь схарчит. А если не меня, так Люсю - точно. Получается, что спать мне не придется, только свой транспорт охранять. Пару суток я так выдержу, но много разведать точно ничего не успею.
   Может, прямо здесь на отдых остановиться? Уже давно никто не нападает, монстры куда-то попрятались, только птички щебечут.
   Действительно, птички. Целая стайка пичуг совсем небольшого размера. Не стая небольшая, а сами птицы где-то с обычных галок будут, только серого цвета. Я даже умилился. И пожалел их. Как они, бедные, среди таких чудищ выживают? Тут комары крупнее их будут. Или на таких мелких местные монстры не охотятся? Это вряд ли. Медведи же мышами не брезгуют.
   Стайка птиц сидела на каком-то островке и что-то там жизнерадостно клевала. Приглядевшись, я понял, что это не остров, а гигантская черепаха. Судя по всему - дохлая. Птички ее ели. В смысле, жрали. И панцирь им ни сколько не мешал, они его спокойно расклевывали.
   Челюсть у меня не отпала только потому, что чего-то подобного подспудно я ожидал. А ведь симпатичные такие пичуги. Аккуратные, чистенькие. И клювики, кстати, самого обычного размера, как будто они зернышками или насекомыми питаются. Обычными, земными.
   Как выяснилось, местными насекомыми эти птички тоже не брезгуют. По мере моего приближения, отдельные бородатые комары вдруг появлялись на открытом пространстве и спешили прочь. Где они прятались раньше, точнее, как они умудрялись это делать, я не понял. Островки камыша делались все более редкими и жидкими, а размеры комаров оставались все такими же исполинскими. Но как-то прятались, пока мелодия "разгона насекомых" не заставляла их стронуться с места.
   Работы по разделке черепахи, на мой взгляд, хватало всей стае птиц, но пропускать пролетающих мимо комаров оказалось выше их сил. При приближении очередного носатого летуна сразу же несколько птичек взмывали на перехват, налетали на него с разных сторон и как-то очень быстро и ловко роняли его аккуратно на черепаху. На пяток секунд там возникало всеобщее оживление, после чего на воде, чуть в стороне начинали покачиваться одни слюдяные крылья. Не птицы, а проглоты какие-то!
   Вдруг с десяток пичужек с веселым чириканьем взмыл вверх, с изумительной скоростью преодолел разделявшее нас расстояние и со свистом промчался у меня над головой. Куда их понесло? И тут мое плечо обожгло жуткой болью, а сам я чуть не упал. Но вертеть шеей, выясняя, что меня обидело, не стал. Вместо этого мелодию щита заменил на "застывшую ауру", а сам при этом привалился к Люсе, пытаясь прикрыть и ее. Мои движения замедлились, зато новых повреждений не последовало.
   С трудом повернул быстро немевшую шею. Из плеча торчало перо. Небольшое, сантиметров двенадцать длиной. Или чуть больше, так как его конец непостижимым для меня образом вонзился в меня. Как выяснилось, почти на пару сантиметров.
   Глянул на свою ослицу. Нет, не падает. Не задели ее перышки, но пара из нагруженных на нее сумок торчат. Кроме того, еще несколько перьев застряло в ауре и, к счастью, до наших тушек не добрались. Некоторым всего ничего оставалось. Получается, "полный аурный щит" они пробили, в "застывшей ауре" тоже продвинулись, но уже теряя скорость. И завязли, в конце концов. А та пара штук, что в сумки попала, воткнулись в них ровно по оперение.
   Перо из плеча выдернул, ранку зарастил, с ядом справился. Хорошая вещь - магия! Затем аккуратно собрал все остальные. Интересные сувениры, только нести их как, чтобы не оцарапаться? Сложил их в котелок, металл сходу, вроде, не протыкают. Только помыть его потом надо будет тщательно. Перья - точно ядовитые.
   Над головой еще раз свистнуло, и количество перьев у меня удвоилось. Хорошо, я все время так и стоял, прижимаясь к Люсе и прикрывая ее своим щитом.
   Птицы не успокоились, и еще дважды подвергли нас бомбардировке. Что ты будешь делать?! Медленно пошел вперед, все также держась вплотную к своей носильщице, надеясь, что если удастся отойти подальше, птички от нас отстанут. Других вариантов не было. Зацепить их заклинанием, когда они с такой скоростью проносятся над головой, я просто не успею.
   Идти сразу стало проблемно, каждый шаг приходилось делать, преодолевая нешуточное препятствие. Я-то был к этому готов, а вот ослица... Приходилось не только ее прикрывать щитом, но при этом непрерывно успокаивать и придерживать, чтобы не упала. Чуть ли не на себе ее тащил. Хорошо хоть брыкаться не пыталась, а помогала мне, как могла. Животное она, явно, неглупое, понимает, когда норов проявлять не следует. Или просто прониклась ко мне доверием?
   Но и птички не отстали, упорные. Как им перьев не жалко? Их же еще вырастить надо! Этак мы, через некоторое время, в буквальном смысле сами в "чудо в перьях" превратимся. Вон их уже сколько в ауре застряло.
   Тут навстречу нам попался еще один местный обитатель. Прямо по дороге пер. Настоящий Кинг-Конг! Не совсем такой монстр, как в последних фильмах про него, скорее, на самого первого похож, который из тридцатых годов. Что на шпиле Эмпайр-стейт-билдинга сидел и от самолетов отмахивался. Этот все-таки поменьше, но оторвать старому биплану крыло тоже смог бы.
   Очень захотелось куда-нибудь с его дороги убраться, но не в воду же прыгать! Там крокодилы ничуть не меньшие встречаются. Может, ему страх оттранслировать? Вдруг, поможет? Даже вспоминать эти эмоции не надо, сами напомнились.
   Над головой у меня снова свистнуло, но перья больше не сыпались. Атаковавшая меня бригада понеслась вперед к более крупной цели. А следом, через несколько секунд, просвистела и оставшаяся стая. Черепахи им не хватило, что ли? Хотя, я не знаю, сколько времени они ею уже питались. Но куда им целый Кинг-Конг?
   Кинг-Конг атаку заметил. И, судя по всему, не обрадовался. Он подпрыгнул на месте, забавно взмахнув руками, после чего стало видно, что что-то он с собой нес. Напоминающее пучки тростника. Сейчас он эти пучки сунул под мышку и рванул вперед уже на трех костях.
   Переваливался он при этом довольно забавно, но смешно мне не было. Эта махина, качаясь из стороны в сторону, неслась прямо к нам.
   Прижался к самому краю дороги, и немного выдвинулся вперед, прикрывая собой ослицу. Зря я ее с собой потащил. То есть зря сам с ней сюда поперся. Надо было лучше подготовиться. Себя-то я как-нибудь "застывшей аурой" прикрою, а еще и Люсю все время защищать - уже сложно. Да и нервничает она, все время вырваться норовит. Но если отбежит, долго здесь не проживет. Скверно получилось. Так что вместо страха Кинг-Конгу стал транслировать спокойствие своему транспорту. Заодно сам немного успокоился.
   Горилла-переросток, тем временем, добралась до нас. И, судя по жесту свободной лапы, решила попытаться нас с Люсей не то сшибить с дороги, не то с собой прихватить. В общем, "загребущий" такой жест она сделала.
   Давя в себе панику, я встретил ее "параличом". Но преуспел лишь частично. Видимо, на такую тушу несколько секунд мелодии просто недостаточно, чтобы подействовать. Но лапа, наверное, у нее онемела, так как перестала сгибаться, и взмах ею получился какой-то неловкий. Более того, на следующем шаге, уже пролетев мимо нас, Кинг-Конг навернулся (видимо, лапа в качестве опоры подвела) и прокатился по дороге, теряя ранее зажатую под мышкой добычу. Но бодро (или почти бодро) вскочил и рванул дальше.
   К сожалению, в подробностях этот акробатический этюд я не рассмотрел, так как сам в это время летел с дороги в воду. Лапа, хоть и пошла криво, меня зацепила. Даже не столько меня, сколько "застывшую ауру", к тому же по касательной, но мне хватило. Хорошо, недалеко упал. И благодарить за это должен Люсю. Как она умудрилась удержаться на краю, я не знаю, но, в результате, загустевшая аура сыграла роль амортизатора. А сама ослица - якоря, удержавшись за который, я втянул себя на дорогу обратно.
   Правда, этот подвиг чуть было не стал для Люси последним. Видимо, в какой-то момент мой щит прикрывал ее не целиком, и в круп ей все-таки вонзилось перо. Когда только эти птицы успели?!
   Ничего, обошлось. "Полное исцеление" помогло. Но желание идти дальше пропало не только у Люси, но и у меня.
   Бросил взгляд на дорогу. Кинг-Конг продолжал улепетывать в сторону главной дороги, куда я решил и сам возвращаться. Птички, скорее всего, продолжили его преследовать. Интересно, смогут они его завалить, или его шерсть с толстой шкурой от перьев-стрел защитят? Да и масса тела большая, на такое яда много надо. Но если бы не было шансов, птички бы за ним, наверное, не гнались, а он сам не убегал бы.
   Выберемся, посмотрим? Лучше бы без новых встреч обойтись. Хотя, пока мы до перекрестка доберемся, несколько часов пройти успеют. Может, проблема сама рассосется?
   Честно говоря, это было бы слишком хорошо. Но, все равно, решать проблемы надо по мере их возникновения. Сейчас главное то, что мы живы. И идем назад. Очень хочется узнать, что же там дальше на озере, но риск слишком велик. Возможно, в другой раз больше повезет. Когда-нибудь я сюда точно вернусь. Хорошо бы на велосипеде. Ему, думаю, бомбардировка перьями опасна не будет. А терять за зря ослицу мне не хочется. И животное жалко, и своих сил, на нее потраченных. И привязаться я к ней успел. Так что - в другой раз.
   Пока же собрал все оставшиеся в ауре и на дороге перья. Птички ими, конечно, щедро разбрасываются, но, думаю, в более обжитых местах ценность они имеют. Может, в "дартс" ими играть получится?
   Мое внимание привлек оброненный Кинг-Конгом пучок тростника. Или это совсем даже не тростник?
   При ближайшем рассмотрении это нечто оказалось похожим на человека. Как если бы большую куклу кто-то из смеси тростника (камыша?) с осокой связал. Похоже, он, действительно, из отдельных прутиков состоит! На настоящего человека не особо похож. Разве что наличием рук, ног и головы. Но больно небрежно все соединено и пучки какие-то непропорционально тощие. И лохматые. А голова (?) совсем небольшая, из груди высовывается в обрамлении каких-то листьев. Кукурузный початок какой-то напоминает. Но, следует признать, что среди зарослей камыша заметить подобную фигуру было бы невозможно.
   Желая понять, что же передо мной, запустил диагностические заклинания. Нечто живое, хотя и полудохлое. Что с ним делать?
   Прикинул свои силы. После "полного исцеления", наложенного на ослицу, силы восстанавливались на изумление быстро. Все-таки тут место силы, никаких сомнений. И, похоже, источником силы здесь вся вода является. Как ручеек у которого я свой дом строил рядом с ашрамом. Только там совсем небольшой ручеек был, а тут - громадное болото переходящее в озеро. Куча квадратных километров. Возможно, именно с этим связано то, что местные монстры в другие места не заглядывают. Иначе навели бы там шороху. Но если они без постоянной подпитки от источника силы жить не в состоянии, то все делается понятным. И версия кажется мне вполне логичной. На Земле насекомые большого размера жили только в древние эпохи, когда в атмосфере было много больше кислорода. Ведь легких у них нет, они кожей дышат. И когда кислорода стало меньше, все эти метровые стрекозы и муравьи размером с собаку просто задохнулись. Не сразу, конечно, процесс долго шел, но жить большие насекомые не смогли. Вымерли или измельчали. А здесь - ничего, живут. А атмосфера близка к земной по составу. Так что без подкачки силой жизни от источника, эти насекомые-монстры точно бы жить не смогли. Прочая фауна, наверное, тоже. И хорошо. И им, и людям спокойнее.
   Но это - философское отступление. Вечно меня порассуждать тянет. А ведь всего-навсего сказать хотел, что рядом с местной водичкой я, похоже, при музицировании заклинаний, даже самых сложных, почти совсем не устаю и очень быстро восстанавливаюсь.
   Так что непонятному существу, напоминающему веник, сыграл "полное исцеление", а потом и "идеальное самочувствие". Последнее заклинание не камышовому человеку (буду называть их так, только на Земле есть камышовые коты, а здесь - люди из камыша), а себе с Люсей. Он обойдется, надо сначала на поведение посмотреть, а нам не помешает.
   Существо медленно село. Совсем по-человечески.
   - Ты меня понимаешь? - оттранслировал я ему с помощью "ментального общения". И стазу же переключился на "чтение мыслей". Вдруг ответ прочитать удастся?
   Существо, похоже, ничего не понимало. Или было в прострации, после пережитого.
   - Я маг, кират и бхаас, вылечил твои травмы, ты теперь здоров, - продолжил я.
   - Кират?! - Совершенно точно отреагировало это существо, после чего рывком перекинуло себя с дороги в воду и исчезло.
   - Эй, ты куда побежал? Я ничего плохого делать не собираюсь. Я, наоборот, тебя вылечил. Хотел расспросить тебя об этих местах. И об Ушедших, если ты о них хоть что-нибудь знаешь.
   Ответа не было. Зато на дороге со стороны острова (предположительно), похоже, в мою сторону двигались заросли камыша. Как там было у Уильяма нашего Шекспира в "Макбете"? "Пока Бирнамский лес пойдет на Дунсиан"? Или это у Марка Твена в "Приключениях Гекльберри Финна"? Не важно. Как местных жителей не назови, но в поход они, похоже, собрались. И я на их пути. И отойти в сторону не получится, просто некуда.
   - Люсенька, а давай ка мы с тобой назад пойдем, - обратился я к ослице: - Обидно, конечно, поворачивать, когда столько прошли, но вон тот комитет по встрече мне совсем не нравится.
   Ослица, как выяснилось, была со мной полностью согласна, так как быстро развернулась и затрусила по дороге с такой скоростью, что мне пришлось снова заменить щит на обычный и перейти на легкий бег, чтобы не отстать.
   К сожалению "Бирманский лес" от нас не отстал, а продолжил погоню, медленно, но неотвратимо сокращая расстояние. Пришлось прямо на ходу музицировать себе и Люсе "идеальное самочувствие", а "силу жизни" так и вовсе чуть не каждые двести метров повторять.
   Но все-таки эти "чучела" нас догнали. Километров за пять до перекрестка. Видимо, местный источник силы не только меня, но и их поддерживал. Пришлось притормозить и снова вернуться к "застывшей ауре", одновременно прижавшись к Люсе, чтобы прикрыть и ее. А также ее поддерживать, помогая идти "сквозь густой кисель" переставляя ноги внутри "застывшей ауры".
   Попытка поговорить с "камышовыми людьми" полностью провалилась. Не настроены они были на переговоры. Или с мозгами у них совсем плохо, хуже чем у хануманов было? Связно ответить мне никто не пытался. Осмысленной речи в издаваемом ими шелесте я разобрать не смог. Отдельные мысли, которые мне удавалось считывать, можно было трактовать, как желание кому-то нас отдать, доставив предварительно на остров. Точнее, только кирата, то есть меня. К кому и зачем, я не понял. Зато понял, что Люся для них ценности не представляет совсем, убить и все дела.
   Вооружены они оказались каким-то подобием копий. Вроде как, целиком растительных. Интересно, у какого растения такие ветки могут быть? Прямые, без листьев, зато с наконечниками? Разберусь, когда выберемся из этой передряги. Копья успешно застревали в "застывшей ауре", так что сколько-то трофеев у меня должно остаться.
   Отбивался я "параличом", который на них успешно действовал. Так что наш путь был усеян застывшими телами наших противников. Отойдут минут через пятнадцать или даже быстрее. Думаю положительное влияние на них источника силы должно сказаться. Если только их лягушки со змеями не съедят раньше...
   Поняв, что лобовая атака у них получается плохо, "камышовые люди" сменили тактику. Теперь за спиной у нас постоянно держалась группа, не приближаясь, но угрожая копьями и даже изредка их в нас кидая. Остальные же обогнали нас прямо по воде, после чего стали с неприятной периодичностью наскакивать с боков. Выскочат, ударят, обратно в болото убегают.
   Когда это не помогло, попытались нас такими наскоками с дороги в болото спихнуть. Спасибо, Люся сразу копытами в землю уперлась, и я успел нападавших "параличом" успокоить.
   В общем, вперед мы шли, но медленно и в страшном напряжении. За два часа хорошо если километра три преодолели.
   Когда до перекрестка осталось уже не так далеко, мне казалось, что я его уже вижу, камышовые люди в очередной раз сменили тактику. Новым актом в их атаках стала построенная поперек дороги баррикада из того же камыша. Возможно, некоторые тела парализованных соратников тоже в дело пошли. Мы с Люсей застыли в недоумении. А "камышовые люди" быстро перегруппировались, собрав за этой стеной значительный отряд, и стали сдвигать ее на нас. Ближних достал "параличом", но остальных это не смутило.
   Паники не было, но ситуация неприятная. Врагов, конечно, можно парализовать, но разбирать такую баррикаду мне потребуется больше времени, чем им в себя прийти. И как при разборке Люсю защищать?
   Ситуация возникла патовая. Тех, до кого смог дотянуться заклинанием, я парализовал, баррикаду двигать не даю, но сзади и с боков копьями в меня продолжали тыкать. Слишком много супостатов оказалось. Пока одних "параличом" прикладываешь, другие в себя прийти успевают. Благодаря источнику силы творить заклинания я не устаю, но вот физическая усталость вполне может накопиться. Сколько я в таком режиме еще продержусь? Сутки? Двое? Но не бесконечно же. Очень не хочется проверять, насколько долго у этих "камышовых людей" энтузиазма хватит.
   Глянул назад, и мне конкретно поплохело. Похоже, по дороге еще целая толпа подходит.
   Может, их убивать начать? В моем арсенале единственное убойное заклинание "поглощение жизни". И то не самое надежное. Жизненные силы жертвы я, как это понимаю, себе забираю. "Емкость" у меня довольно большая, но врагов много, как бы не лопнуть. И нет уверенности, что жизненная сила у них без посторонних примесей. Когда Махорагу (демона-змею) выпил, чуть не помер. Как бы и здесь не вырубиться. Терять сознание в бою - смерти подобно. Так что - только на крайний случай.
   Выдрав из ауры одно из застрявших в ней копий, я попытался, не слезая с Люси, поковырять им край баррикады. Невольно хмыкнув: "Рыцарь с копьем и при коне, роль которого исполняет ослица. Классика".
   Успеха не добился, но настроение улучшилось. Раз способен шутить, значит, все не так уж плохо. Надо только извилины напрячь.
   Попробовать врагов "силой смерти" шугануть? А если не испугаются, а наоборот, озлобятся? Причем не только "камышовые люди", а, например, анаконды из канав полезут. Пока их не видно, но вмешательство любой такой зверюшки может для меня кончиться фатально. Бой - не самое подходящее место для сомнительных экспериментов.
   Кстати... Действительно, а где все местные крупные твари? Я запустил "определение жизни". Полно тут жизни! В том числе и большого размера. Как бы не анаконда в ближайшей канаве прячется. Ну, где наша не пропадала?!
   Нацелившись на невидимого в воде монстра, я заиграл "перехват контроля".
   Н-да... Как говорится, ощущения "не то, чтобы приятные, но сильные". Когда я у входа в подгорный комплекс с одним из бандитов-стражей слился, все прошло как-то очень легко. Теперь понятно почему. Он был человеком. Руки, ноги, голова - все как у меня. Так что проблем ни с управлением его телом, ни с переключением на его органы чувств у меня не возникло. А вот у змеи с человеком (кто бы мог подумать?!) оказалось очень мало общего.
   От совершенно иного зрения у меня закружилась голова. Ползать по-змеиному я не умею. Хорошо, она-я совсем рядом баррикадой находилась. Так что приподнять голову и ударить ею по куче валежника моего контроля хватило. После чего из сознания змеи я выскочил. Точнее вывалился. Потеряв ориентацию в пространстве. Если бы не сохранившаяся "застывшая аура" упал бы. А так за ослицу удержался. После чего пришлось уже ее поддерживать, ибо она от змеи попыталась шарахнуться, но сильно в этом не преуспела. После чего вцепился частично в нее, частично в груз и перетащил ее на другую сторону баррикады, которую змеиный удар изрядно порушил.
   Змее чуть ли не хуже, чем мне пришлось. Наше слияние сознаний ей по мозгам, похоже, тоже сильно вдарило. На несколько секунд она застыла, после чего стала конвульсивно дергаться, изгибая петли тела, куда придется.
   Баррикаду окончательно смахнула с дороги вместе с валявшимися рядом парализованными чучелами. Нас с Люсей тоже поддала, но, к счастью, запулила нас дальше вперед по дороге. Оба упали, но без повреждений. "Застывшая аура" защитила. Зато рванула вперед моя ослица, как только поднялась, с такой скоростью, что никакая аура ей не помеха. Пришлось срочно менять щит и бежать за нею следом - догонять. Только метров через двести сумел это сделать. И то потому, что она сама скорость сбросила. Видимо решила, что отбежала достаточно.
   Никакие копья мне вслед не летели, так как "камышовым людям" стало не до нас. Змея, похоже не на шутку разозлилась, а кто-то из моих преследователей не придумал ничего лучше, как потыкать в нее копьем. Так как копье застряло, шкуру он пробил. Непростые копья оказались. Я не уверен, что такую чешую из ружья прострелить можно, а тут - какая-то веточка.
   Змея задергалась совсем как дождевой червяк (не случайно Каа в мультфильме на такое сравнение обиделся, есть что-то общее) кого-то сминая кольцами, кого-то просто расшвыривая, а кого-то и пополам перекусывая. Так что заварушка получилась приличная, но ожидаемой полной победы змеи я, когда обернулся в следующий раз, не увидел. Из змеи уже немало копий торчало, и билась она уже не так истово. А "камышовые люди" оказались какими-то почти неуязвимыми. От них ветки да щепки летят, а они сами назад собираются. Разве что пополам перекушенные сразу не вскакивали, но желания изучить вопрос внимательнее у меня не возникло. Наоборот, хотелось как можно скорее убраться подальше. Что мы с Люсей и попытались сделать, бодро переставляя ноги по направлению уже к близкому перекрестку. Только почему я решил, что там уж от меня обязательно отстанут? На караваны же нападения случаются. Но иного пути у нас нет.
   Трое чучел таки за нами погнались и довольно быстро догоняли. Опять "параличом" бить? Как-то это заклинание против них малоэффективным оказалось. "Поглощение жизни", раз их немного? Как вариант, но - в крайнем случае.
   Тут мне почудилось, что со стороны дороги (точнее, перекрестка), раздаются выстрелы. Как сглазил! И там неспокойно? Скверно, но поворачивать обратно хочется еще меньше. Но выстрелы навели на мысль. Может, удастся преследователей револьвером остановить или хотя бы напугать? Что-то стал я на одну магию надеяться, а она у меня, в основном, целительская, для смертоубийства не предназначена. Пассивную оборону неплохо обеспечивает, но одной ей с врагами не управишься. Патронов, правда, мало, но почему не попробовать?
   Я остановился и тщательно прицелился. Когда до ближайшего преследователя осталось шагов десять, нажал на спуск. После чего снова заиграл "застывшую ауру".
   Во врага я умудрился попасть, причем даже не просто попасть, а именно туда, куда целился - в лицо-початок. Не в центр, а с краю, но все-таки! Сам не ожидал. Расстояние, конечно, было ерундовским, но и стрелок из меня никудышный. Однако попал! Причем выстрел оказался эффективным. Преследователь упал, как подкошенный, а двое других резко затормозили. Неужели этот "початок" - их уязвимое место? Проверил "определением жизни". Нет, подстреленного я не убил, но нехорошо ему явно. И это - хорошо. Для нас Люсей. Лечить чучело я не буду. Мне его не жалко.
   Направил револьвер на следующего. Тот шустро попятился, прикрыв "початок" вениками, которые у него были вместо рук. Понимает, что такое огнестрельное оружие.
   Направил на обоих "паралич", но больше стрелять не стал. Патронов жалко. Подумал, и подстреленного тоже парализовал.
   Догонять Люсю с поклажей не пришлось. Стояла и меня ждала, молодчина. На выстрел она отреагировала гораздо спокойнее, чем на здешних монстров. Значит, стреляли в ее деревне нечасто, узнать, что это опасно, ей не довелось. Гигантских анаконд и Кинг-Конгов тоже, наверное, не видела, но тут опыт не нужен, и так все ясно.
   Воспользовавшись паузой в атаках на нас, наконец, собрал копья этих камышовых людей. Странное оружие. Легкие, действительно, как тростинки, но твердые, даже не знаю, как что. Железо точно царапать будут. Приторочил десятка два сверху на сумки. Остриями в одну сторону, чтобы не знать, с какой стороны от ослицы идти самому.
   К перекрестку мы шли медленно (под "застывшей аурой" быстро, все равно, не получится) и осторожно. Я не только смотрел и слушал, обострив с помощью заклинания все чувства, но и по очереди включал все свои "локаторы" - "определение жизни", "определение камня", "определение смерти". Впрочем, и без этого было видно, что непосредственно у перекрестка ничего не происходит, а вот несколько в стороне от него бесчинствует парочка Кинг-Конгов.
   И навстречу нам кто-то бежит. Мелкий. Да это - ребенок! Лет семи-восьми. Кстати, хорошо одетый. В смысле, в куда более качественную одежду, чем были одеты деревенские.
   - Господин! Там! Огры схватили папу!
   Так. Что за огры? Здесь так Кинг-Конгов называют? Почему бы нет. Земных фильмов или оригинального комикса тут наверняка не видели. Хотя я по фэнтезиным романам и компьютерным играм огров себе по-другому представлял. Впрочем, вопрос не в названии, а что делать дальше.
   - Спокойнее, молодой человек, - я ободряюще улыбнулся малышу: - Со мной ты в безопасности, а можно ли выручить твоего папу, мы сейчас посмотрим.
   Про то, что я не представляю, как справляться с гориллами-переростками, я предпочел не говорить. Да и отца его, скорее всего уже в живых нет. Но не бросать же малыша?
   - Давай, садись на Люсю, так эту милую девочку зовут. Не свалишься?
   Мальчик отчаянно замотал головой. Молодец. Хотя, кто же ему даст упасть, когда нас "застывшая аура" прикрывать будет.
   - Ой, а что с нами? - малыш заметил, что движения стали затрудненными.
   - Это нас магический щит прикрывает.
   - Вы маг?!
   - Кират. То есть целитель.
   - Вы всех спасете?
   - Постараюсь, но сам понимаешь, я не воин, а лекарь, - брать на себя повышенные обязательства очень не хотелось, но в голосе этой кнопки было столько надежды...
   Понимая, что делаю глупость, заменил щит на обычный и увеличил скорость. Впрочем, вернуть мелодию я всегда успею. Огры не такие мелкие существа, чтобы их не заметить.
   - Тебя как зовут? - спросил я, в основном, чтобы отвлечься от неприятных мыслей.
   - Дипак. А вас?
   - Меня? Вообще-то Николай или Кока, но местные называли меня Коканда.
   - Коканда..., мальчик покатал имя на языке: - Красиво. Ты сильный маг? У тебя даже знак (аргха) есть. Сколько же тебе лет?
   Мальчик как-то незаметно перешел на "ты". Наверное, правильно. Я же ему "вы" говорить не буду.
   - Почему ты решил, что я стар?
   - Аргха на лбу есть только у очень старых магов, которые его еще до Очищения получили. Это все знают.
   Интересная информация, но сейчас отвечать необязательно. Лучше сначала подумать. И еще раз в памяти Гхарана покопаться. В спокойной обстановке. А пока мы вышли к перекрестку.
   Никакого боя там не было. На земле валялись разломанные повозки, люди и лошади. Между ними ходили два огра, осматривая тела. При этом каждый прижимал к себе уже несколько тел. Возможно, живых. Сейчас же, подойдя к очередному телу, огр склонялся над ним, принюхивался, раздувая ноздри. Иногда тыкал пальцем. Один раз я увидел, что ближний к нам огр подобрал тело с земли и попытался засунуть к себе под мышку к остальным.
   Но тут он заметил нас и с радостным урчанием поспешил навстречу.
   Пришедшая мне в голову идея была поистине сумасшедшей и дико авантюрной, но других вариантов я не видел. Был бы огр один, мог бы попробовать применить "поглощение жизни", но с двумя мне никак не справиться. Так что я решительно пошел ему навстречу сам, приказав мальчику держаться подальше и беречь мою ослицу и поклажу.
   - Я кират и бхаас, - обратился я мысленно к этому Кинг-Конгу: - Я пришел с миром, но мне не нравится, что вы разорили караван. Давай обсудим ситуацию.
   Обсуждать со мной никто ничего не собирался. Огр сделал хватательное движение рукой (это мы уже проходили) и обнаружил, что я гораздо больше, чем кажусь. За счет щита из "застывшей ауры". Засунуть меня под мышку да еще не потерять при этом тех, кто уже там был, получалось плохо. Он недовольно заворчал и застыл, наверное, в размышлениях.
   А я стал играть "перехват контроля". Глядя ему прямо в глаза. И вдруг понял, что я гляжу уже не на обезьяну-переростка, а на самого себя. Которого держу в лапе.
   Я-огр аккуратно положил на землю всех остальных (еще живых!) пленников, оставив в лапе только себя настоящего. Можно было и мое тело опустить, но я боялся, что с увеличением расстояния потеряю контроль.
   После чего неуклюже пошел на трех лапах, стараясь ни на кого не наступить и выискивая на земле что-нибудь, что может послужить оружием.
   О! Целое дерево. Похоже, огры его сломали и положили поперек дороги, чтобы никто не сбежал. То есть они совсем не безмозглые. Но почему-то на контакт не идут. Как и камышовые люди.
   Дерево я-огр подхватил одной рукой и двинулся с ним на плече ко второму монстру. Тот на секунду отвлекся и рыкнул что-то недовольное, но продолжил свое дело. Подошел и встал рядом с ним, немного сзади.
   Опустил себя настоящего на землю, громко рыкнул и сделал еще шаг за спину напарнику. Тот обернулся на нового человека и явно им (то есть моим телом) заинтересовался. Но тут я-огр взялся за дерево уже двумя руками и со всего маху ударил им второго огра по голове.
   Хороший удар получился. Головы у огров крепкие, видимых повреждений не появилось, но с копыт он слетел и сознание, похоже, потерял. По крайней мере, пленников выпустил.
   Надо бы добить...
   Но тут на дороге из болота появились новые лица. То есть старые. Все те же камышовые люди. Получается, змея их задержала, но не очень надолго.
   Эти новые люди по деловому устремились к разгромленному каравану, но не к ограм. А вот люди их явно заинтересовали. Кого-то слабо шевелящегося двое подхватили на руки и потащили прочь.
   Я-огр взревел, подхватил себя настоящего с земли и бросился на чучел с деревом наперевес. Подбежав поближе опустил застывшее тело на землю и уже двумя руками принялся гвоздить камышовых людей деревом. В ответ те стали тыкать в гиганта копьями. Кстати, уколы оказались довольно болезненными. Но угрозы жизни пока не несли. А вот от ударов дерева их ломало и плющило.
   Скоро все камышовые люди бросили попытки собрать добычу в виде людей и кинулись в бой. А я-огр потихоньку сместился в сторону перекрестка - чуть в сторону от своего тела и людей из каравана.
   Тем временем получивший по голове огр пришел в себя. Были ли у него претензии к напарнику или он ничего не понял, не знаю, но сейчас он кинулся на помощь. Прихватив еще одно дерево, перекрывавшее дорогу уже с другой стороны. Получается, с использованием ограми деревьев в качестве дубин я угадал.
   Все. Я-огр упал на противников всей тушей и разорвал контроль. Несколько секунд потери ориентации прошли. Огры дерутся с камышовыми людьми. И, похоже, они очень заняты друг другом.
   Быстро подошел к ослице. Мальчик с нее все-таки соскочил и теперь пытался, вроде как, помочь одному из отпущенных огром людей. Тех, кстати, было шестеро, и все были живы, но не очень целы. Так как пытались подняться на ноги из них немногие. Но отползти старались, практически, все.
   Подошел к ним. Фон от источника силы, вроде, был и тут. На пробу наложил "полное исцеление" на того, кого тормошил мальчик. Видимо его отца. Ничего, серьезной потери сил не заметил. Взялся сразу за двух следующих. Опять, вроде, с ног не падаю. Тогда последних трех сразу.
   В общем, здоровье я этим людям вернул. Некоторое время лечение заняло, но сколько, точно не знаю. В момент работы заклинаний исцеления я чувствую не время, а на сколько процентов это самое исцеление удалось осуществить. То есть чувство времени у меня теряется. Но, главное, что дерущиеся местные жители мне при этом не мешали.
   - Господа, я предлагаю отойти отсюда в сторону. Эти монстры пока заняты друг другом, но дожидаться окончания их боя я бы не советовал.
   Люди стали приходить в себя и что-то гомонить. Особой осмысленности в речах не заметил. Логично было бы ожидать благодарность, но большинство караванщиков осматривали себя на предмет целости своих тел и имущества. Некоторых еще тела, которым я не оказал помощь, заинтересовали.
   Проверил "определением жизни" на наличие живых. Еще двоих нашел. Исцелил, но уже с трудом. Когда закончил, остальные успели прийти в себя, практически, полностью. И, в большинстве своем, удирали по дороге в сторону обжитых территорий. То есть туда, куда я шел первоначально.
   Остались только Дипак с отцом и с ними еще один человек. И те двое, кого я исцелил последними. Смотрят на меня. Заговорить, похоже, не решаются. Нет у меня опыта поведения в подобных ситуациях. Попробую держать светский тон. Или деловой.
   - Давайте мы с вами отсюда отойдем. Там на дороге, по-моему, еще есть люди, которым нужна помощь, - взял я инициативу в свои руки: - Дипак, ты меня отцу не представишь? И как там моя Люся?
   Про ослицу я зря спросил. Стояла рядом. Груз на ней никто не трогал, но косились на него, особенно на копья, с интересом.
   - О, шуура (могучий) кират! Недостойного зовут Сачин. Купец из Бипина. Я владел половиной этого каравана, от которого теперь ничего не осталось.
   - Почему же, почтенный Сачин? Остались вы, ваш сын, ваши спутники. К сожалению, не все. Но если мы поспешим, надеюсь, еще несколько человек я успею спасти.
   - Надолго ли? Если от болотных энтов еще есть шанс убежать, то от горных огров человек спастись не в силах.
   Вот эти люди-веники - это энты? Ничего себе! Совершенно не так их себе представлял. Впрочем, миры разные, почему их жители должны выглядеть одинаково?
   - Судя по всему, драться они собираются еще долго, - сказал я, глянув в сторону вышеупомянутых персонажей: - Было бы хорошо, если бы они перебили друг друга. Так или иначе, победителям тоже должно прилично достаться, и отбиться от них будет легче.
   Никакой уверенности я не испытывал, но зачем людей пугать заранее. Тем более, что шанс отбиться все-таки есть. На мой взгляд, сейчас преимущество у огров. А одного из них я, как выяснилось, могу попробовать взять под контроль.
   К сожалению, живыми из оставшихся караванщиков были только четверо. И то без сознания. Из тех, что уронил огр, получив деревом по башке. Прочие, валявшиеся на дороге, были уже трупами. Из уроненных огром двое тоже скончались. Надеюсь, не от падения, а от полученных ранее травм. Впрочем, общий результат не так уж плох. Всего семь трупов, а двенадцать человек я привел в норму. Считая вместе с последними. Четверо, правда, уже убежали. Зато и ответственности за них я не несу, а этих, боюсь, теперь защищать придется. Если получится... Но бросить их я тоже не смогу.
   Как там дела у энтов с ограми? Горные великаны жмут? Кажется, их преимущество скоро станет еще больше. На дорогу прямо из болота вылезал еще один Кинг-Конг. Грязный и слегка покачивающийся, но повернул он к своим.
   На месте боя возникло замешательство. Это же мой старый знакомый! И он не один сюда прибежал, но и серых птичек привел.
   Так, энты срочно отступили по боковой дороге и кинулись в болото, как только его достигли. А огры? Тоже повернули на боковую дорогу, только в противоположную сторону. К горам. Двое быстро, последний, вылезший из болота, медленнее. Периодически падая. Не уйдет, пожалуй.
   Вот уж не думал, что на вершине пищевой цепочки тут окажутся столь безобидно выглядящие небольшие серые птички. Судя по тому, как все от них разбегаются, именно так.
   Неужели повезло? Поле боя осталось за нами? Но лучше тут долго не прохлаждаться.
   - Так, противник сбежал сам. Давайте быстрее проверяйте, уцелело ли что-нибудь из вашего имущества.
   Сам я пошел проверять уже лошадей. Ломали их огры жестоко, в обычных условиях таких пристреливают, но ведь я маг-целитель. Переломанные ноги и даже хребты для меня не проблема. Если сил хватает. А на дороге, хоть и не так, как среди болота, но источник силы все-таки чувствуется.
   В общем, четырех лошадок мне починить еще удалось. Пока люди в вещах копались.
   Все-таки странно человек устроен. Только что с жизнью прощались, а теперь Сачин и второй купец, который, как оказалось, был в последней партии вылеченных мною, ожесточенно спорили, как они будут делить убытки. Именно так. Почему каждому просто не забрать свое? Впрочем, как забирать? Люди и лошади, хоть и целы, но изрядно истощены. Починка организмов идет за счет внутренних резервов. К тому же повозки, в отличие от живых организмов, я чинить не умею, а поломаны они в хлам. Ни одного целого колеса не осталось.
   В спор я не вмешивался, не мое это дело, но и ждать здесь до морковкиного заговенья не собирался. Предупредил, что если на них снова нападут, больше вмешиваться не буду. Не помогло. Понимаю, что имущественные споры можно вести до бесконечности, но враги и вправду вернуться могут. Огры, похоже, убежали, а вот энты остались где-то недалеко. Убедятся, что птички улетели, и вполне могут из болота назад вылезти.
   Уехать одному? Мальчика бросать жалко, да и знакомство в купеческом сословии мне бы пригодилось. В иом числе и в качестве источника информации. Считанная память не очень надежным подспорьем оказалась, тут такие вещи всплывают, что и в голову не могли прийти. Как-то не подумалось мне, что мой знак на точке бинди здесь носят только маги, которым больше трехсот лет и которые успели его получить до того, как здесь все артефакты-экзаменаторы разрушили. А, может, и не все, просто Гхаран об этом не знал. Тема той войны, вообще тут непопулярна. Просто Свет победил Тьму, все Очистились и теперь все живут в Свете. Больше на религию похоже. Но при этом жрецы и маги - на ножах. С чего бы? В общем, со знающим человеком с удовольствием бы пообщался. Надо только линию поведения продумать. Хамом, что ли стать? Им вопросы не очень-то задают, а на заданные они не очень-то отвечают.
   Я безапелляционно заявил, что ждать их больше не намерен и еду дальше. А раз они не могут поделить имущество, делю его сам. По справедливости. Каждому по паре лошадей, и кто сколько увезти сможет.
   Видимо, не умею я говорить безапелляционно. И хама отыгрываю неубедительно. Вроде, засуетились купцы, но все ни с места. Спросил, какие товары везли. Оказалось, практически, одинаковые. Что называется "повседневного спроса" и некоторое количество дорогих тканей и изделий для приграничных баронов. Но фарфоровая посуда побилась, ткани перепачканы, все товарный вид потеряло и определить, где что лучше уцелело, просто так невозможно. А перематывать те же рулоны тканей здесь - только больше их пачкать. К тому же все увезти не получится. Вьючная лошади и лошадь, запряженная в телегу - большая разница. Теперь весь поход убыточным будет.
   Спросил Сачина, представляют ли ценность в его городе мои трофейные копья и перья. И может ли он их для меня продать?
   Все. Купец только воровато глянул на компаньона, убедился, что тот не слышал, и попросил больше тему не поднимать. После чего уступил тому трех лошадей и всех охранников. И возможность разбираться в разбросанном грузе сколько влезет. Сам лишь подхватил пару сумок и сына, поместив их на лошадь, и изъявил готовность ехать.
   - Все равно, вся поездка в убыток пошла, половины затраченного не отобьешь. И закупиться на обратную дорогу толком не получится. А так, могучий, какой процент за продажу дашь? В благодарность за спасение, согласен на тридцать...
   Глава 5. Жизнь налаживается?
   Сквозь шелковые шторы ко мне в комнату заглянуло утреннее солнце. Я завершил медитацию и с удовольствием перешел к "водным процедурам". Уже второй день я наслаждался жизнью в городке Удака - местном курорте.
   Как же я соскучился по нормальным условиям! Всего-то унитаз со сливным бачком, душ с горячей водой и, пожалуй, еще кровать с пружинным матрасом и прозрачные стекла в окнах. Правда здесь в нагрузку к этому великолепию шли совершенно ненужные парчовые покрывала, ковры по полу и стенам, мебель из редких пород дерева, стол с мраморной столешницей и прочие совершенно излишние вещи. В комплекте с душем - бронзовая ванна на львиных лапах и барельефами (хорошо хоть, с внешней стороны), да и унитаз был выполнен из этого же металла и тоже разукрашен. Но возможность нормально вымыться и выспаться компенсировала эти недостатки.
   Электрический свет в номере тоже был - единственная лампочка под потолком с абажуром в виде тканевого колокольчика, натянутого на проволочный каркас. С кружевами и рюшками, но я старался этого не замечать. В ванной ламп не было, было застекленное окошко в комнату. Розетки тоже не было, но это меня не расстроило. Планшет я от солнечной батарейки заряжаю, а столько тут ватт и вольт только местному электрику известно. И то, не факт.
   Стоило это великолепие немало - четверть золотого в день, но я решил себя побаловать. Тем более, что это была цена за полный пансион или, как говорят на Земле, "all inclusive".
   Еще одним приятным дополнением оказалось наличие в номере небольшого запирающегося металлического шкафа. Почти сейфа для наиболее ценных вещей. Понятно, что ключи от него есть, как минимум, у управляющего, но от его любопытства обычной прислуги, которая в номерах регулярно убиралась, это должно защитить. Можно, конечно, распустить свою паранойю и снова купить бронированный сундук, как я делал в Запорталье. Но любые замки, как говорится, только от добрых людей, а ненужное внимание я таким поступком точно привлеку. К тому же, среди отдыхающих почти все - богатые люди. С банками тут дела обстоят довольно плохо, в самом зачаточном состоянии. Менялы и ростовщики - есть, а вот услуги хранения или перевода средств не предусмотрено. Максимум, что можно, обзавестись заемным письмом какой-нибудь купеческой компании, как Дэвид Бальфур у Р.Стивенсона. Тогда их партнеры в нужном городе могут вам по этому письму денег выдать. И то, не очень много. Так что каждый хранит деньги, как может, а нужные суммы с собой в виде монет возит.
   Я это к чему? У многих тут при себе весьма крупные суммы имеются. Если их грабить начнут, курорт разорится. Так что не будут хозяева у клиентов деньги воровать и не дадут криминалу по номерам шастать. А полюбопытствовать... могут. Но я свое золото ни у кого не крал, да и сунул его в этот шкаф-сейф в самый низ, а сверху перьями серых птичек из Пустоши вещи присыпал. Теперь в них копаться - уколоться только так.
   В общем, счел эти предосторожности достаточными.
   Городок, к моей радости, оказался совершенно не таким, как я ожидал по первым впечатлениям от этого мира. Небольшой, пара километров в поперечнике, но вполне цивилизованный. Про мощеные улицы и аккуратные дома не говорю, такое и в Средневековье встречалось. Но здесь мальчишки по углам газетами торгуют! В принципе, газеты на Земле в XVII веке появились, кардинал Ришелье лично в "La Gazette" статьи писал, но чтобы вот так, на перекрестках свободно... это уже век XIX-XX. Впрочем, в этом мире "имеет место быть" какое-то смешение эпох. Тут и феодализм самого примитивного толка, и автоматическое огнестрельное оружие. Купцы, разъезжающие с караванами, и типографски отпечатанные газеты. Не знаю, (но хочу выяснить) чего достигла местная цивилизация (цивилизация Ушедших?) на пике, но после двух войн ее сильно отбросило назад. И, на мой взгляд, как-то перекосило. Впрочем, нельзя подходить к данному миру с Земными лекалами. Даже там странам Запада единую культуру (или бескультурье) глобализма на весь мир натянуть не удалось, а здесь дядюшки Сэма никогда не было. Зато есть магия, на которой общая скособоченность проявилась особенно заметно.
   Удака - модный курорт, кажется, вместил в себя все лучшие технологические достижения, доступные в этом мире в данный момент. Водопровод, канализация, электричество - все есть, правда, только в центральном квартале, где живут отдыхающие. На периферии, где обитает обслуживающий персонал, все гораздо проще. Жить в центре стоит дорого, и небольшая ТЭЦ отчаянно дымит всеми трубами (дровами ее топят, что ли?), отнюдь не улучшая атмосферу. Но мне здесь нравится. С деньгами проблем пока нет, так что просто живу и получаю от жизни удовольствие.
   В число отдыхающих я вписался очень легко. Есть деньги, номер в гостинице снял? Воду лечебную пьешь? Одеждой не выделяешься?
   На самом деле инородность моей одежды в глаза особо не бросалась, но я поспешил ее заменить, благо всевозможных лавок тут было в избытке. Носили тут, в основном, шелковые шаровары свободного покроя. И мужчины, и женщины. Только у мужчин цвета были строже и ткани на них меньше шло. На ногах - сандалии или мягкие полусапожки. Тоже - унисекс. Вот блузы тут существенно различались, у мужчин - обычные рубашки с широкими рукавами и шнурком в вороте. У дам... всякое разное. От полностью закрытых вариантов до диких декольте или почти полностью прозрачных тканей. И куча всякой драгоценной бижутерии. У мужчин - разве что перстни и цепочки на шее. Что там за медальоны или амулеты - не видно. Но, в целом, мода отторжения у меня не вызвала.
   Попал сюда я транзитом через другой городок - Бипин, где был дом и база встреченного мною в пути купца Санчина. К сожалению, как говорится, дружбы между нами не получилось. Купец был навязчиво почтителен и внимателен, так и рвался услужить, в смысле, решать за меня все мои проблемы. Которых у меня, на самом деле, не было. "Ютиться в гостинице" (по его выражению) мне было много комфортнее, чем в его доме. И спокойнее. Эмоции мне его не понравились. Не забота и благодарность там чувствовались, а желание поправить свои дела за мой счет. И очень ему было любопытно в моих вещах порыться. Пока были в дороге, я от них не отходил, а вот в своем доме у него куда больше возможностей было бы.
   В дороге, когда в первой же деревне мы встретились с ранее бежавшими стражниками каравана, он тоже мной попытался заслониться от их претензий. И еще сына привлек, который ко мне с криками "Спасите, убивают!" кинулся. Хотя разговор они вели, хоть и на повышенных тонах, но без рукоприкладства.
   Я тогда посоветовал им разбираться с трактовкой их договора с привлечением соответствующих компетентных организаций. Есть же у них какое-то объединение наемников? Гильдия, союз, биржа, наконец? И у купцов тоже какая-то организация должна быть. Не на улице же они друг друга находят. Вот пусть они между собой и разбирают их случай. Наверняка, он не первый. Или пусть в городской совет обращаются. А мне - дадут поесть спокойно.
   На последней фразе я слегка повысил голос, да еще "трансляцию эмоций" запустил, попытавшись им робость оттранслировать. Получилось так себе, но отстали. При этом и купец, и охранники были недовольны. Похоже, официально хозяйственные споры разбирать, себе дороже получится. И, наверное, это правильно. Нечего со всякой ерундой солидных людей беспокоить...
   В общем, оказался я для купца не субъектом, а объектом. А раз так, лучше было с ним держать дистанцию. В прямом и переносном смысле этих слов.
   Впрочем, к одному делу я его все-таки привлек. Чтобы с другими предложениями не приставал, и чтобы самому в муниципалитете не торчать. Один раз сунулся - не понравилось. Принял меня какой-то мелкий чиновник. Или рядовой? По крайней мере, не начальник. Что, впрочем, не мешало ему надувать щеки, говорить со мной через губу и всячески подчеркивать свое превосходство над просителем, то есть мною.
   Сначала он долго листал бумаги, которые тут же достал из своего стола, потом сходил к шкафу, принес оттуда еще одну пачку, потом просмотрел какой-то журнал. На меня при этом не обращал никакого внимания, хотя секретарша в приемной пригласила меня внутрь явно с его разрешения. Да и других посетителей не наблюдалось. В какой-то момент он поднял на меня глаза и заявил: "Я очень занят". Видимо, решил прояснить свое виденье ситуации, на случай, если до меня не дошла его пантомима. После чего снова зарылся в бумаги. И только убедившись, что я все еще тут, важно спросил:
   -Что там у вас? Излагайте кратко и быстро.
   Узнав, что я хочу на время открыть частную врачебную практику, сразу заявил, что вакансий нет, у них своих дипломированных целителей хватает, а я к нему даже без повязки явиться посмел.
   Порывшись в памяти Гхарана я "вспомнил", что местные упсуры-недоучки тут, действительно, носят на лбу повязку со значком вроде того, что у меня на лбу после сдачи экзамена артефакту Ушедших появился. И значки на повязках как-то еще ступень мага шифруют. Мой "донор" ее носить не любил, так как имел самую низшую ступень - ученика, вот я на это и не обратил внимания.
   Я поинтересовался, чем его знак дипломированного кирата не устроил? Чиновник, судя по эмоциям, растерялся, но внешне остался все таким же наглым и важным. Оборвал разговор, сказав, что слишком занят, и чтобы я зашел завтра. Так что "завтра" я уже вместо себя Санчина послал.
   О чем и как они договорились, я не знаю, но комнату для приема мне выделили прямо в муниципалитете, и посетителей был вал. Наверное, все сложные заболевания и травмы у всех жителей городка и проезжавших мимо караванов вылечил. И неплохо заработал, хотя, подозреваю, что купцу и чиновнику перепало не меньше.
   В результате, за декаду, к имевшимся у меня ранее двум золотым и тридцати серебряным монетам добавилось еще полсотни золотых. Большие по местным меркам деньги. По дороге в Бипин мне только одну серебряную монету разменять пришлось, когда ослицу экипировал. Еда - так и вовсе медяки стоила.
   . Я уже говорил, что серебряные монеты тут "арджунами" называют, медные - "пай", а золотые - "мухр". Но, пожалуй, перегружать свой рассказ местными терминами я не буду. Так что продолжу называть их по металлу, из которого они отчеканены. Монеты тут не то, чтобы унифицированы, ввести полную монополию на их чеканку корона не смогла. Да и королевств тут явно больше одного, сколько точно, так и не знаю, Гхаран географией почти не интересовался, но о пяти ближайших соседях слышал. Но все монетные дворы, вроде, стараются использовать один тот же стандарт. Если же кто решит сжульничать и начнет чеканить монеты меньшего веса или пробу портить, менялы очень быстро начинают принимать их с таким дисконтом, что себе дороже получается.
   Так что денег у меня стало прилично, даже без учета спрятанных в сумках слитков золота. А делать в Бипине стало нечего. Оставаться там надолго, лечить заболевших караванщиков я не собирался. Да и лишнее внимание мне привлекать к себе не хотелось. Наверняка информация о полноценном кирате уже разошлась по ближайшим городкам. Там, глядишь и до сильных мира сего доберется. А я с ними встречаться пока не хотел. Не готов. Прежде всего, информационно. Просто не представляю, какая у них на меня будет реакция. Скорее всего - разная у короля, жрецов и местных магов, но не факт, что у всех благожелательная.
   Так что решил я, что пора менять место жительства, а лучше, совсем "исчезнуть". Спрятать свой знак на лбу (он аргха называется), немного подправить внешность и стать совсем другим человеком. Тоже упсуром, но без присвоенной квалификации, или даже магом первой ступени. В отличие от Гхарана, у меня все вложенные ему в голову заклинания без проблем получаются. Или для этого надо будет в Абхавапур наведаться и экзамен сдать? Кстати, а почему бы и нет? Назовусь тем же Гхараном, внешне мы даже немного похожи, а о его жизни я теперь почти все знаю. Он, правда, моложе меня, но не думаю, что это составит мне большую проблему.
   Надо будет все это более подробно продумать и проработать, если в город магов все-таки решусь ехать. Оценить возможные риски. Но, в целом, идея мне понравилась. Но в Абхавапур спешить не буду. Помимо риска быть там разоблаченным, как идущий по пути силпин, больно до этого города далеко. Он за пределами королевства уже. Фактически, отдельное государство. Так что, пока прикрою лоб повязкой и назовусь простым учеником, который идет туда экзамен сдать, но никак добраться до места не может. И подрабатывает по дороге. И отдыхает. Возможно, так даже лучше будет. В крайнем случае, по ходу легенду откорректирую.
   Другая причина, по которой я решил покинуть Бипин, была более приятной. В результате похода в Пустошь, хоть я ни до каких памятников Ушедших не добрался, можно было считать доказанным, что пребывание в месте силы в купе с физическими упражнениями (ведь можно же так назвать мое отступление с боем) положительно сказывается на развитии моего симбиота. Две новых бусины засветились еще в дороге, а третья - уже в городке. Видимо, полученный мною "заряд бодрости" в результате путешествия в магическое болото оказался даже больше, чем я надеялся.
   Первыми двумя заклинаниями были "нагрев камня" и "охлаждение камня". Полезные заклинания. При этом "камень" в названиях оказался совершенно ни при чем, нагревалось, как выяснилось, все, что угодно. Наверное, так даже еду можно готовить или, хотя бы, разогревать. Если я правильно понимаю, действие заклинания "нагрев камня" на органику сродни микроволновке.
   Сначала мне показалось, что никаких проблем с использованием заклинаний у меня не будет. Заиграл мелодию, сосредоточил внимание на конкретном камешке, и где-то через полминуты он перешел в форму лавы. Только толку от этого не было никакого. Когда я остудил камешек, он стал более гладким, но каким-то ноздреватым. И хрупким. В общем, испортил я его. Утешало только то, что он и раньше никакой ценности собой не представлял. Но возможность таким способом проложить дорогу вроде той, по которой мы едем, вызывает большие сомнения.
   Очень сложно (для меня) оказалось нагревать не весь предмет, а только его часть. И совсем не получилось частично нагревать два предмета одновременно. То есть сварка (пайка) мне не далась. Надеюсь, заклинания для этих целей еще будут.
   Третье заклинание - "разрушение камня". Тоже неплохо! Теоретически можно даже в скалах тоннели прокладывать. Если сил хватит. Хотя, не думаю, что без магии быстрее получается. Сейчас, вроде, научились камень струей воды под чудовищным давлением, как масло, резать, но ведь отрезанное еще убрать надо. У меня все то же самое. Под воздействием заклинания камень в какую-то "нано-пыль" превращается, чуть ли не на отдельные молекулы разбираясь. Когда один камешек так обрабатываешь, ничего страшного, а если, действительно, тоннель делать? Не проморгаешься и не прочихаешься от этой пыли, тут герметичный костюм полной защиты понадобится с маской-респиратором. И то не факт, что поможет. Так что с восторженной оценкой заклинания я сто-то поспешил. С его помощью, разве что, крепости ломать, если других идей не будет. Но от участия в военных действиях я предпочел бы воздержаться.
   Сидеть в городке без источника силы было бесперспективным, для дальнейшего развития своего магического потенциала их придется искать. Желательно бы там без драк обойтись, но общие принципы прокачки я для себя прояснил. Надо сосредоточиться на исследовании мест, где такие источники могут быть. Местных аномалий. Так что я караванщиков не просто лечил, я их еще и о необычных местах расспрашивал. Их не так и мало оказалось, но большинство из них были довольно опасными, вроде Пустоши. Но, оказалось, что в королевстве есть и совсем другое место - дорогой курорт Удака. С целебными водами, которые съезжаются пить не только состоятельные люди королевства Угра, но и соседних.
   Так что в один прекрасный день я объявил, что убываю в столицу, торжественно со всеми простился, нагрузил (к ее неудовольствию) Люсю, которая, на мой взгляд, к моим сумкам собственного веса килограммов десять за время стояния в стойле успела добавить, и двинулся в поход. Один, не примыкая ни к какому каравану. Я - маг со странностями, мне так удобнее.
   Все копья и перья забрал с собой. Ничего удовлетворительного по их продаже Сачин мне не предложил. В городке богатых коллекционеров не оказалось, а сдать их проезжим купцам я и сам мог. Не теряя половины цены за такую "слугу". Так что пусть радуется, что на моих целительских услугах наварился.
   Вечером того же дня я остановился прямо в ближайшем лесочке и преобразился. Повязку на лоб одевать не стал, так как не стал ее изготовлять. Их, как я "вспомнил" только в Абхавапуре изготавливали, так что в моем самопале вполне могли разгадать фальшивку. А оно мне надо? Так что просто скрыл печать у себя на лбу, воспользовавшись заклинанием "моделирование". С его помощью я, в принципе, могу кому угодно, в том числе и себе, изменить рост, черты лица и тому подобное. Вот и блямбу на лбу спрятал, банально прикрыв ее бородавкой. Как там А.С.Пушкин Гришку Отрепьева описывает в "Борисе Годунове"? "На лбу - бородавка, на щеке - другая". И ничего, парень даже красавцем считался. Почему бы и мне так себя не украсить?
   Одежду менять не стал, она у меня и так добротная, но не богатая. А вот Люсе от меня досталось. Масть я ей поменял, сделав из серой с черной гривой и полосой на спине равномерно песчаного цвета. Она этого, вроде, не заметила, так что скандалов не устраивала. В качестве компенсации сыграл ей "идеальное самочувствие".
   Перед сном уже традиционно некоторое время помедитировал, исполнил "Гимн Света". Он у меня уже легко получается, и в небесные дали улететь тянет все меньше, значит, контроль тоже растет. Так и не решил, считать ли этот свой переход в состояние Света применением заклинания или все-таки разновидностью медитации? Вопрос, конечно, чисто философский, практического значения не имеет, но я предпочитаю понимать, что делаю. Но - не знаю.
   Дальше ехал уже спокойно, представляясь на постоялых дворах магом- учеником, неплохо заработавшим в окраинных землях и теперь едущим сдавать экзамен на первую ступень. И, при первой же возможности, свернул с древней дороги в сторону. В столицу я решил пока не ехать, а в Удаку (курорт) предпочел добираться проселочными дорогами. Дольше, но и не встретил по дороге никого, кроме местных крестьян, которых я, заодно, лечил за ночлег и еду. Старался ограничиваться "малым исцелением", но пару раз и "среднее" использовал. Все равно, в таких тонкостях тут никто не разбирается.
   И вот я прибыл на курорт. Вообще-то курорты у меня ассоциируются с морем, ни в Кисловодск, ни в Карсбад на Земле мне в голову съездить не пришло. Вот теперь в Новом мире посетил.
   В принципе, все здесь было очень даже неплохо организовано. Городок Удака находится не то, чтобы в горах, а среди каменистых холмов, что ли. Или сопок. Как Рим или Хабаровск. В общем, местность там, что называется, пересеченная, а сам город - многоуровневый. Центр, где проживают состоятельные отдыхающие, понятно, плоский, а вот примыкающий парк уже обеспечивает возможность прогулок по горным тропам.
   Главная достопримечательность - три фонтана с целебной водой - один прямо в центре городка, другой - в парке, третий - на вершине горы. Последний считается наиболее животворящим, но, как мне кажется, вода подается к ним по трубам из одного источника. Правда, источника, который, действительно является местом силы, прежде всего - жизни.
   Так что, приехав сюда, первую и главную задачу я выполнил. Оказался в месте силы. Фон был не очень силен, но использованные в качестве "тестеров" яйца с записанной в них нотой, звучали вполне слышимо. В том числе и в парке, где для отдыхающих предлагался некоторый набор аттракционов.
   Нет, это не был ни Диснейленд, ни даже Луна-парк, но меня колеса обозрения или комнаты смеха не интересовали. "Горные тропы" на полосу препятствий из комплекса Ушедших, конечно, не тянули, но какую-то нагрузку прогулка по ним давала. Особенно, если бегом. С подтягиванием на иногда нависающих над тропой ветвях.
   К тому же парк и гора с источником были украшены различного вида развалинами разной степени сохранности и времени строительства. Большинство - откровенный новодел, в таком же стиле было модно украшать парки при царях со времен Екатерины II. Даже у Кремлевской стены в Александровском саду якобы античный грот появился. Грот так и называется "руины". Но кое-какие старые постройки точно имелись, и мне было очень интересно по ним полазить. Вдруг вход в еще один комплекс Ушедших обнаружить удастся...
   Эти постройки также выполняли физкультурно-оздоровительную функцию, так как лестницы в них были со ступенями разной длины, и регулярно требовалось перебираться через завалы (регулярно подновляемые).
   Для любителей острых ощущений в парке был небольшой водоем, в который можно было прыгать прямо со скал, обрамлявших две трети его берега (оставшаяся треть - пляж). В окрестных скалах было несколько пещер и гротов, где передвижение требовало определенных усилий и внимания.
   И уж для совсем экстремалов были частично отреставрированы две рядом стоящие башни - "Две сестры". Между их верхними площадками было метров пять, а вот до земли - метров двадцать. Желающие могли залезть наверх и перепрыгнуть с одной площадки на другую, там специально зубцы убрали (или не восстанавливали). Башни находились на краю довольно большой (мощеной камнем!) площадки, большую часть которой занимали тенты и столики ресторана с весьма приличным меню и оркестром, услаждавшим слух гостей. Возможность увидеть, как кто-то прыгает в воздухе, тоже привлекала сюда посетителей.
   Вообще, различных учреждений общепита в городке было много. На каждом углу, не считая рестораны при гостиницах. Были тут и иные способы развлечения отдыхающих, как то - летний театр, что-то вроде цирка, а также места для занятий спортом. Я о них не упомянул с самого начала, так как для меня они интереса не представляли и были, в основном, связаны с лошадьми. Конкур, поле для игры в конное поло, манеж для выездки. Было еще тир, активно посещаемый мужской частью отдыхающих. Дамы чаще участвовали в играх, напоминающих гоняя деревянными молотками деревянные же шары через металлические воротца.
   Также было несколько танцплощадок, казино и курильня. В общем, рай для богатых бездельников. Интересно, они тут собираются на недолгий отдых или живут постоянно? Немного отдохнуть и я бы не прочь, но все-таки я сюда по делу приехал.
   Кстати, на курорте стало особенно заметно, что здешнее общество никакого отношения к индийской патриархальности не имеет. То, что гаремов тут нет, я и раньше знал, но независимость местных дам даже несколько удивила. Пожалуй, ведут они себя даже более раскованно, чем европейские барышни конца XIX века. Поодиночке гуляют редко, но зайти в кафе с одной служанкой могут вполне. Или вдвоем с подругой. Также и по местным аттракционам вполне могут пройтись без мужского сопровождения. Некоторые, похоже, и вовсе без мужей или родителей сюда приехали. Так что, думаю, "курортные романы" тут не редкость.
   Моя гостиница, несмотря на шикарный антураж, была еще одной из самых скромных. Номер - из одной небольшой комнаты, плюс включенные в стоимость проживания комплексные завтраки, обеды и ужины. Больше на пансионат похоже, чем гостиницу.
   Большой плюс местной цивилизации - нет никаких паспортов или иных удостоверений личности. Все соседи друг друга и так знают. А на курорте, где много приезжих и они регулярно меняются, никому дела нет до того, кто ты на самом деле. Пока есть монеты в кошельке и ты способен оплачивать здешнюю недешевую жизнь - ты желанный гость. Это для местных. Отдыхающие между собой кошельками и титулами все-таки меряются, но без фанатизма. Какой-нибудь граф меня (якобы мага ранга "ученик") в гости приглашать не будет, но и откровенно хамить тоже не станет. Раз я тут отдыхаю, значит, определенный ценз прошел.
   Первые дни я старался особо не выделяться из общей массы отдыхающих. Просто гулял по горным тропкам, пил воду (только из самого "верхнего" источника), а также заглядывал в гроты и пещеры. С другими отдыхающими специально не знакомился, но если кто-нибудь обращался ко мне с вопросом или репликой, вежливо отвечал. Но в друзья никому не набивался, стараясь после случайной беседы поскорее перебраться в новое место.
   Особое внимание уделил развалинам и пещерам. Реальным развалинам, а не их имитации. Надеялся найти следы Ушедших. К сожалению, без успеха. Либо древние маги защитили свои строения от заклинания "ощущение камня", либо их тут не было. По крайней мере, никаких следов подгорного комплекса, как рядом с ашрамом в Запорталье, я не обнаружил. Пустоты в виде пещер и каверн - этого хватало. Заклинание даже два клада показало, но вскрывать их не стал. Не сундуки в пещере спрятаны, в лучшем случае, шкатулки. И, если я правильно понял, даже не золото, а серебро. Денег у меня пока хватает, тут важнее свои слитки сберечь, чем пригоршню монет найти, с риском привлечь к себе ненужное внимание из-за этой находки. Так что оставил все, как есть. Возможно, непосредственно перед отъездом отсюда и достану, но пока заниматься этим не буду.
   Следующая бусина засветилась только на пятый день таких прогулок. С одной стороны - хорошо, с другой - назвать такие темпы высокими, язык не поворачивается. Особенно учитывая то, что первые заклинания браслета считаются самыми простыми.
   Название заклинания я перевел как "бур". С его помощью в камне (и не только в камне) отверстие можно сделать. А вот на живую органику заклинание, как выяснилось, не действует. В камешке с его помощью дырку просверлить можно, а вот в листе дерева - нет. Игнорирует оно его. Если на ногу направить - ноге ничего не будет, а вот в сапоге сквозная дырка образуется. Забавно. И еще - дырки небольшие получаются. Максимум - палец просунуть можно. А вот узкие - надо концентрацию тренировать. К сожалению, скважину для воды или нефти так не сделать. Максимальная глубина - пара метров. Но сваи уже можно попробовать поставить. Но я строительством заниматься пока не планирую.
   Поразвлекавшись некоторое время с новым заклинанием, решил увеличить интенсивность тренировок. По горной тропе - не шагом, а бегом, с отвлечениями на подтягивание на доступных ветвях деревьев и взбирание наверх отдельных скал. Старался делать это, когда вокруг будет поменьше народа, но, все равно, внимание к себе привлек. А когда я стал еще и с башни на башню прыгать, вообще, стал местной достопримечательностью. У меня даже последователи появились. Как ни странно, не только молодые люди, но и женщины. Причем некоторые даже весьма солидной комплекции. Похудеть так надеются? Впрочем, дамы на скалы не кидались и между башен не прыгали, ограничивались бегом трусцой. Но в платьях и отнюдь не спортивных ботинках - уже не мало.
   Думаю, это все со скуки пошло. Просто пить воду и посещать имеющиеся аттракционы приелось, тем более, что многие сюда уже не в первый раз приехали. А тут - свежая струя. Моно сказать, новое модное направление. Не думаю, что надолго, но пока обо мне и возможностях курорта для развития тела в местной газете репортаж сделали. Что еще добавило последователей.
   Не скажу, что скорость освоения новых заклинаний существенно возросла, но новая бусина все-таки засветилась. "Погружение камня". Весьма оригинально. Оказалось, что таким способом я могу спрятать небольшой предмет внутри другого, не повреждая их. Например, погрузить монету в камень. Любопытное зрелище. Монета, действительно, потонула в камне, как если бы он был жидким. Точнее, какой-то густой субстанцией, так как "тонула" она очень неспешно. Но погрузилась вся целиком. И камень внешне остался абсолютно целым, разве что раздулся немного. Заклинание "ощущение камня показало, что монета цела. Разбил камень. С некоторым трудом. Молотка у меня нет, есть небольшой топорик, вот его обухом и стучал. Скорее всего, монета была в камне абсолютно целой, но разбивая его, я ее немного деформировал. Осмысленного применения заклинания пока не придумал.
   Относительный успех добавил мне энтузиазма, и я продолжил скакать по горным тропам горным же козлом. Завершая маршрут или прыжком в озеро, или с башни на башню. Зачем я эти прыжки делал, не совсем понимаю. Нагрузка, разве что на нервы. Хотя, о роли адреналина в развитии симбиота у меня весьма туманные представления. Или совсем никаких. К тому же, раз уж я стал в некотором смысле местной знаменитостью, надо соответствовать. На мои прыжки посмотреть специально зрители собирались. Особенно к "Двум сестрам". А что? Сидят себе, дышат воздухом, деликатесы вкушают, музыку слушают, а тут еще и зрелище. Раньше, думаю, хозяин ресторана специально каких-нибудь циркачей нанимал, а тут - обычный отдыхающий. И даже с последователями. Пока, правда, желающих прыгать за мной много не нашлось, только пара ребят спортивного телосложения, но уже нет гарантии, что никто не сорвется. Вот нервы всем и щекочет. Я тоже разошелся. Сыграв себе "силу" и "скорость" стал не простые прыжки делать, а с сальто или пируэтами. Сам себя за это ругаю, понимаю, в конце концов добьюсь того, что кто-нибудь из подражателей сорвется, но продолжаю. Зацепили меня крики зрителей. Никогда спортсменом не был, а тут на своей шкуре почувствовал, как их трибуны вперед гонят.
   После очередного прыжка обнаружил на верхней площадки башни скромно держащуюся девушку. Поклонница? Оказалось, нет. Служанка, которую ее хозяйка прислала пригласить к себе за столик внизу. Почему бы нет? Пошел.
   Оказалась дама, приятная во всех отношениях. Раджешь (в привычных терминах - графиня) Савитра. Савитра, как я понимаю, название территории владения, что-то вроде "солнечное". Но, вообще, я от этой смеси индийских и европейских традиций... даже не знаю, как выразиться. Не "шокирован", как любят сейчас говорить на Земле по делу и не по делу, и не смеюсь я над этим. Просто воспринимаю с некоторым трудом. Когнитивный диссонанс. Но, ничего, привыкаю.
   Так вот эта графиня Савитра (кстати, зовут ее, как выяснилось Амалия, имя вполне европейское, а на санскрите означает "чистая") была довольно красивой женщиной бальзаковского возраста. Настоящего "бальзаковского", то есть лет двадцати пяти. Можно сказать, ровесница. Сидела за столиком одна, хотя, судя по взглядам на нее окрестных мужчин, желающих к ней подсесть (вариант - пригласить за свой столик) было немало. Видимо графиня умеет себя держать. Одним взглядом любого может и наградить, и осадить. И цену себе знает. Настоящая аристократка, как я это понимаю, а не адаптировавшиеся к демократическим ценностям, вроде Джонни Бофора.
   - Ваши спортивные упражнения уже который день производят на меня впечатление, - сказано это было абсолютно естественно, безо всякого высокомерия, но и без кокетства. Констатация факта, легкий интерес, поощрение... Целая гамма сдержанных но благожелательных чувств. Я бы так не смог: - Вы действительно маг-ученик, как писали в "Удакских хрониках"?
   - Да, я пока не успел сдать на первую ступень, хотя все заклинания выучил, - мне почему-то в первый раз стало неприятно, что я сам себе назначил столь низкий ранг. В глазах такой женщины мне бы хотелось выглядеть более значительным. Впрочем, первая ступень для нее тоже близка к ничему, я думаю. Лучше буду напирать на свои приключения: - Я ведь довольно долго в приграничных территориях крутился. Кстати, неплох в целительстве оказался, чем, в основном, деньги и зарабатывал. Если вам вдруг в этой области что понадобится, сделайте милость, позовите. Буду счастлив возможности продемонстрировать свои возможности.
   - А как же маакары? - удивилась моя собеседница: - Маги же больше на немертвых слугах специализируются?
   - Если у вас есть кошка или собака, могу ее в маакару превратить. Если вам ее не жалко будет. Или на корме решите сэкономить. Но, на мой взгляд, в быту от них мало толку. Захотите погладить, только силы зря потеряете. Да и не очень-то приятно маакар гладить. А как защитники? Никакому дикому зверю менять суть я сам не рискну. Сожрет. Чтобы ими управлять надо самому магом высокой ступени быть. Есть заклинание "управление смертью", но, во-первых, чтобы его использовать, надо самому быть магом. А во-вторых, оно не столько контролирует маакара, сколько мысленно передает ему команды. Если животное при жизни дрессировке не подверглось, могут быть большие проблемы. А преданное вам животное будет и жестов слушаться. Так что даже магом быть не обязательно. Но про охранных котов я что-то не слышал. Так что остаются одни собаки. Боевые свойства у них, конечно, повысятся, но мне их, на самом деле, жалко. Без острой необходимости предпочел бы это не делать.
   - Интересные рассуждения. Вы очень оригинально мыслите. Наш маг с вами бы не согласился.
   - Вы ему не рассказывайте, пожалуйста. Мне еще экзамен на ступень сдавать! - Я постарался улыбнуться как можно более комично. Кажется, Амалии это понравилось.
   - Но вы же маакар делали в своем приграничье?
   - Да, бля барона Джея пришлось. За деньги, - добавил я значительно.
   - И много вы так заработали? - Не думаю, что графиню сильно волновали мои финансовые возможности, просто чужие деньги считать каждому интересно.
   - Пару золотых. Этот барон, вообще, жмотом оказался. Хотя там все такие. Барон Аджит мне и вовсе двадцать серебряных заплатил за труды, а я ему, между прочим, сына вылечил.
   Следующий вопрос графиня не задала. Точнее, задала взглядом. "На какие же шиши ты, мой хороший, здесь живешь?". По крайней мере, я это так понял.
   - Так я по всему приграничью прошелся, но заработал больше на артефактах. Я же во все интересные места влезал. До самого центра Пустыни добрался, в Пустошах изрядно наследил. Если хотите, могу перышко Стимфалийской птички подарить. Или даже несколько. Милые такие птички, роняют их в полете на путников, а те, как стрелы, в них втыкаются. Еще и ядовитые. Я их довольно много набрал. От меня эта стая почти лысой улетела.
   Как ни странно, разговаривать с нею было очень легко. Вроде, никак мы не ровня. Она графиня, причем правящая целым графством, а я маг, даже не подтвердивший первую ступень. У нее в замке, поди, таких с десяток. И ступенью повыше. И познакомились мы только что. А вот нет между нами никакой дистанции. Разговариваем и нам друг с другом хорошо и интересно. Со мной-то все понятно. Встретил красивую и умную девушку, которая обратила на меня внимание, вот и рад стараться. Но ведь ей тоже искренне беседовать со мной нравится, это я по эмоциям чувствую, которые с помощью соответствующего заклинания отслеживать не забываю. И от ее эмоций сам еще больше млею. Давно такого удовольствия не получал.
   Дальше уже пошли рассказы о моих подвигах. Естественно, приукрашенные и разбавленные историями из фэнтезийных книг. Впрочем, много придумывать или напрягаться мне не пришлось. Графиня очень ловко направляла беседу, а мне лишь приходилось следить, чтобы не сболтнуть лишнего. И, благодаря чтению эмоций, старался корректировать свои рассказы в зависимости от ее реакции. И, каюсь, не удержался и иногда симпатию ей транслировал. Понравилась мне эта графиня Амалия.
   Видимо, в качестве поощрения за интересный рассказ, графиня немного поведала и о себе. Оказалось, она вдова. Вышла замуж, вроде, удачно, но семья мужа оказалась втянута в заговор против короля. Даже активно в нем участвовала. Вот она теперь и осталась единственной графиней Савитра. Благо ее родная семья всегда была королю предана и на хорошем счету.
   Какая-то странная история. Явно не так все просто, и с этой милой девушкой лучше держать себя аккуратнее. Но, все равно, когда она предложила еще раз встретиться завтра, я обрадовался. Она красива, обаятельна и скучает. Почему бы не провести некоторое время вместе, мне ее общество просто приятно. А то, что перспектив для серьезных отношений нет... Надо быть реалистом. Тут не то, что о серьезных, вообще, о каких-либо отношениях рано думать. Пока мы только проболтали пару часов, получив от этого удовольствие. А перо я ей, пожалуй, подарю. Или даже копье? Нет, пока рано.
   В номер гостиницы я вернулся в приподнятом настроении. Которое еще улучшилось от того, что засветилась следующая бусина. Заклинание с простым названием "лопата". Простое и действенное. Действительно, копает. И измельченный грунт рядом кучкой укладывает. И ему все равно, что копать, землю ли, металл или что иное. Но, опять же, живую материю не трогает. То есть если "буром" можно небольшую дырочку проковырять или круглое отверстие посверлить, то "лопатой" возможно даже котлован выкопать. Только долго. Так как за один раз захватывается объем примерно как настоящей лопатой.
   Заклинание выучил быстро. Благодаря "абсолютной памяти" у меня это теперь безо всяких проблем происходит. Только экспериментировать с ним в номере не стал. Незачем мне люк в полу копать. Там, наверное, соседи снизу, так что даже подземный ход наружу не вырыть. Да и зачем мне он?
   Мысли невольно снова вернулись к графине Амалии. Я часом в нее не влюбился? Как школьник с первого взгляда? Вроде, все-таки нет. Желания срочно на ней жениться и прожить вместе всю жизнь не наблюдается. Но она мне определенно понравилась. И еще раз я с ней с удовольствием встречусь. Надо, кстати, подумать, чем я ее могу развлечь.
   Полез к себе в "сейф", стал аккуратно перебирать перья. Больше мне ей подарить нечего. Привезенного еще с Земли оборудования у меня с собой совсем немного, к тому же мне оно самому пригодиться, и светить его совсем ни к чему. Медальон-свастика на груди мне явно самому пользу приносит. Серьга Ушедших? Я ее толком не изучил. Надеюсь, по мере освоения заклинаний силпина, смогу узнать больше. Пусть лежит. Шар-фрагмент голема? Не нужны мне неприятности. Его, вообще, лучше никому не показывать. Так что остались только перья и копья. Вот перо и возьму.
   Интересно, а Амалия обо мне вспоминает? Может, опять служанку послала?
   В этот момент раздался решительный стук в дверь. Я, на автомате, прикрыл дверцу сейфа и кинулся открывать. Неужели, угадал?
   Нет. На пороге стоял какой-то молодой человек. Никак не старше меня. С повязкой на лбу, на котором был намалеван некрупный значок типа "инь-ян", вроде того, что мне артефакт на точке "бинди" поместил. Только у этого цвет сине-зеленый. Блеклый. И сам он весь какой-то некрупный и невзрачный. И улыбается крайне неприятно.
   - Кто это у нас тут жирует?! Старшим по ступени не докладывает?! Забыл, чему тебя в Абхавапуре учили?! Так я напомню!
   Голову резко сдавило болью, я даже пошатнулся. Но быстро выставил "ментальный щит", и она сразу прошла. Этот гаденыш меня что, атаковать решил?
   - Что, не понравилось? Сейчас добавлю! Хотя, потом. Ты мне еще живой и соображающий нужен. Ну-ка показывай, что ты там в приграничье надыбил? Не нужно тебе все это. И сам ты тут не нужен. Будешь хорошим мальчиком, так и быть, отпущу тебя к учителю. Кто он у тебя?
   - Виджей-баба, - кто был учителем Гхарана, я выучил. А сейчас ответил только потому, что пока не решил, что с нахалом делать.
   Про то, что у местных магов дедовщина встречается, я знал из памяти своего донора, но происходящее явно выходило за ее рамки. Считалось правильным проявлять уважение к старшим, предлагать им помощь, дарить подарки. Как правило, старшие в ответ тоже как-то помогали младшим. Хотя бы временным покровительством. А у этого юноши самого только первая ступень. То есть он отличается от Гхарана только тем, что успел добраться до Абхавапура, сдал экзамен и получил для выучивания новую порцию заклинаний. Что-то из этого успел выучить. Ведь атаковал он меня каким-то ментальным заклинанием, которого в начальном наборе не было. Но это несерьезно. Был бы он хотя бы третьей ступени, а так...
   Похоже, он после сдачи экзамена на радостях заявился на курорт, а тут понял, что его денег для полноценного отдыха недостаточно. Вот и решил меня пограбить. И эмоции у него соответствующие. При этом грязные и противные. Ему еще меня унизить хочется.
   Этот тип, тем временем, нахально наклонился к сейфу и потянул дверцу на себя:
   - Ого! Это что? Они ценные? А под ними что?
   Все. Хватит. Я вырубил его "параличом" и сел подумать, что с ним дальше делать. Скверно. Свалился вымогатель на мою голову. И ведь если его просто выкинуть, шум поднимет. Не может маг-ученик таким заклинанием владеть. А этот гад точно к магам в Абхавапур кинется. И еще такого наврет, что за мной, поди, ловцов вышлют. Не убийц, а тех, кто на суд к старшим эскортирует. В мои планы подобные суды и встречи никак не вписываются.
   Затереть ему память? Заметить могут. Не специалист я в этом вопросе. Так что? Одного мага я уже убил, теперь второго? Оба на меня сами напали. Получается, сами виноваты?
   Противно, но, в принципе, я по характеру не склонен к истерикам. Убивать - совсем не моя стихия, но и сделать это я могу без душевных терзаний. Уже проверил.
   Еще некоторое время я просидел, пытаясь найти другие приемлемые варианты. Не нашел. Ну, надо, так надо...
   Я аккуратно разобрал свой сейф, чтобы вынуть артефакт "Истины". Аккуратно сложил все назад и запер дверцу. Скоро мы отсюда уйдем, не надо, чтобы обслуга в моих вещах рылась.
   Одел на мага артефакт-ошейник и снова сел. Избавлять его от "паралича" заклинанием "исцеления" мне не захотелось. Скоро и так все пройдет. А я пока вопросы придумаю.
   - Зачем ты, болезный, меня грабить пришел?
   - Денег мало. Несправедливо, что у тебя они есть, а у меня нет. И как ты меня скрутил? Ты не можешь это заклинание знать. У тебя артефакт?
   - И артефакт тоже. Но вопросы здесь задаю только я. Я спросил, ты ответил. В остальное время молчишь. И сидишь смирно все время.
   Убедившись, что все идет штатно, я стал выяснять единственное, что меня о нем интересовало:
   - Ты в Удаку один приехал?
   - Один.
   - У тебя тут знакомые есть?
   - Нет.
   - Как ты поддерживаешь связь со своим учителем? Как, кстати, его зовут?
   - Учитель - Массуд-баба, иду к нему, когда приезжаю в Абхавапур.
   - Помимо личной встречи, как ты ему можешь информацию передать?
   - Послать письмо. Но оно долго идет и стоит это очень дорого. Разве, через знакомых удастся.
   - Где ты тут остановился?
   - Пока нигде.
   - А где собирался остановиться?
   - В этом номере.
   - Вещи где?
   - Внизу оставил.
   Хорош гусь! Решил отдохнуть за мой счет вместо меня. Только я тут не просто отдыхаю и такой гость мне ни к чему. Впрочем:
   - Меня куда деть собирался?
   - Еще не решил. Либо выгнал бы, ибо проводил за границу города.
   - И что бы там сделал со мной?
   - Убил бы.
   - Это если бы у меня очень много денег оказалось?
   - Да.
   - Ладно, пошли вниз за твоими вещами. Нечего им там внимание привлекать.
   Вещей оказалось немного, всего одна сумка с одеждой. И еще небольшой тубус по размеру скрученного листа А4. Документы? Потом посмотрю. Заставил этого типа снять с головы повязку, сунул ее и тубус в сейф.
   - Теперь сядь и расслабься. Сними все щиты, если они у тебя есть. Что бы ни произошло, продолжай так сидеть.
   Я подошел к нему со спины и положил руки ему на виски. Лишнее движение, но с Гхараном я поступил именно так. Не буду менять технологию.
   Заиграл заклинание "чтение памяти", сосредоточившись на желании получить от него все известные ему заклинания. На сей раз сознание не терял. Вроде, все удачно прошло. Что мне перепало?
   Старый набор заклинаний Гхарана в полном составе. Заклинания из бусин браслета кирата "разгон насекомых", "ощущение жизни", "сила жизни", "простой ментальный щит" и "малое исцеление" мне уже в третий раз попадают. Я их и так хорошо знаю. В новом наборе я знал заклинания: "ослабление чувств" (слабая анестезия), "простой аурный щит", "локальное сокращение мышц", "железные мышцы" (паралич), "малое восстановление" и "взгляд внутрь". Очень поверхностный и с большими пропусками курс кирата. Получается, "паралич" он тоже знал. Просто мой ментальный щит сильнее его, да и сам я, как маг сильнее. Вот и уложил его без проблем. А зачем "сокращение мышц" понадобилось? Неприятное заклинание, заставляет пациента чем-нибудь дергать против его желания. Или так и было задумано? Ведь среди новых заклинаний (путь нааша) были:
  -- "Боль" - почувствовал на себе.
  -- "Страх смерти" - ментальное давление на живое существо, повергающее его в панику и растерянность.
  -- "Малое уплотнение мертвой плоти" - вариант щита для нежити. Ткани тела уплотняются и хуже поддаются разрушению.
  -- "Средняя мертвая вода" - что-то вроде "малого восстановления" для творений некромантов.
  -- "Среднее раскрытие сути" - превращение трупа живого в прошлом существа (примерно до пятидесяти килограммов) в акару (зомби).
  -- "Средняя замена сути" - превращение животного (примерно до пятидесяти килограммов) в маакару. На человека не действует, для этого требуется другое заклинание.
   Учить буду позже, но наборчик "говорящий". Пара пыточных заклинаний (или больше, с учетом возможности использования в этих целях заклинаний кирата), а также заклинания, позволяющие делать нежить больше и крепче. И в этом мире считается, что некроманты идут путем Света? Интересный выверт.
   Я поднялся с пола. Неприятных ощущений, вроде, нет. Можно идти. Хотя...
   - Тебя как зовут?
   - Мохан.
   - Давно ученичество проходил?
   - Три года назад.
   - На первую ступень когда сдал?
   - Прямо сейчас.
   - Сколько сюда из Абвахапура добирался?
   - Три месяца.
   - А говоришь, "прямо сейчас". Ладно, пошли. Держись рядом со мной.
   Сначала я даже имя его узнавать не собирался. Решил убить, так зачем знать подробности. Но потом решил, что будет странно, что мы с ним встретились, вместе гулять пошли и так и остались незнакомыми. На вопросы о нем мне, скорее всего, отвечать придется. Так что информация лишней не будет.
   Повел его своим стандартным маршрутом по тропе в горы. Иногда шагом, иногда бегом. Физически Мохан был развит не очень здорово, так что долгий или быстрый бег не выдерживал. Приходилось сбавлять темп. Впрочем, у меня и не было цели его тренировать.
   Конечной точкой маршрута стали "Две сестры". Так как дело близилось к вечеру, на площадке вверху было пусто. До вечерних прыжков мои "последователи" еще не доросли.
   - Садись.
   Я посадил мага у наружной стены и снова наложил на мага "паралич". Снял с него артефакт "Истины", убрав его к себе в здоровенный карман шаровар. Почти как у старых армейских галифе. Носил в одной экспедиции. Вот это карманы! Килограмм яблок влезал.
   Надолго замирать не стоит. Снизу за нами следят. Сел с ним рядом и заиграл ему "среднее исцеление". Полностью сразу "паралич" не сбросит, но время действия сократит почти до нуля.
   Вот он шевельнулся. А я уже "перехват контроля" играю. Все, я теперь - маг первой ступени Мохан. Встаю. Разбегаюсь. Прыгаю. Не долетаю до стены. Пытаюсь ухватиться за край руками, но соскальзываю. Все. Контакт немедленно разрываю.
   С земли раздался стон зрителей.
   Глава 6. Светские развлечения на курорте
   Я подошел к краю площадки башни, глянул вниз. Падать с двадцати метров на брусчатку, результат ожидаем. Хотя, кажется, еще слабо шевелится. Незадача, однако. Я одним прыжком (с места) перескочил с одной башни на другую ("силу" и "скорость" я себе заранее сыграл), после чего бегом кинулся вниз. Еще находясь внутри башни пощупал "ощущением жизни", где этот недобитый маг. Есть засветка на локаторе, слабая, светит прерывисто, но есть. Если бы хотел, мог бы его еще откачать. Но такой цели у меня не было. Наоборот, "извлечение жизни" на него направил, ориентируясь по локатору. Заклинание не летальное, внешних изменений не производит, но если у и так умирающего жизненные силы забирать... И это нее помогло! Очень слаб, но еще жив. Скорее всего, скоро помрет, но мне категорически противопоказано, чтобы он перед смертью что-либо сказать сумел.
   Так, а что я только своими целительскими заклинаниями пользуюсь? Есть же еще некромантские. Из местного арсенала. "Силу смерти" ему. Тоже аккуратно, чтобы уже подходящих людей не задеть. С него и надо было начинать. Засветка моргнула и погасла окончательно, а я выбежал из башни на площадь.
   Кинулся к телу. Но какой-то шустрый дядька меня опередил. Прижал палец к шее, пытаясь пульс нащупать. Поздно, батенька. Нет уже никакого пульса, что этот господин и вынужден был довольно скоро признать.
   - Он мертв! - громко сообщил он подавшейся ближе толпе ротозеев.
   - Ооо... - прокатилось по площади. Разочарования я в этом стоне не услышал, скорее удовлетворение, что наконец-то кто-то разбился, и теперь будет тема для обсуждений и демонстрации собственных переживаний по этому поводу.
   Ломать руки и делать вид, что очень расстроен, я не стал, но с чувством выругался. Что вполне соответствовало моему настроению. Все-таки, убивать человека - не самое приятное занятие, даже если делаешь это магией. Но деваться мне было некуда, этот Мохан мне сам никаких иных вариантов не оставил. И чувства жалости к этому мерзавцу я не испытывал ни малейшего. Но душа, мягко говоря, не пела.
   Впрочем, моя работа еще не была закончена. Я дождался появления кого-то из местных охранников порядка. Были тут и такие. Вели себя скромно, отдыхающим старались не мешать, а давать им чувство защищенности. В громадных (высоких) шлемах, чтобы их издалека видно было. Немного вроде английских Бобби, но фасон другой, головные уборы остроконечные.
   Передал им известную мне информацию: Зовут Мохан, точнее, звали при жизни. Имел официальную первую ступень. Подробностей не знаю, так как познакомился с ним только что. Навестил меня в гостинице и попросил показать, как я магическую силу тренирую. Зачем полез прыгать, не знаю. Я отговаривал, но запретить не мог, у него ступень выше, я только ученик. Мои упражнения, действительно, помогают силу качать? Мне кажется, что да. По крайней мере, я в это верю. К тому же занятия спортом еще никому не мешали. Я, как многие видели, с башни на башню прыгаю свободно и по-всякому. И сам сдать на первую ступень готов, надо только до Абхавапура добраться.
   В общем, беседа вполне мирной получилась, почти задушевной. Осудили, что зря неподготовленного товарища на башню привел, мог бы и подумать о его безопасности. Но так, для проформы, сами понимали, что я ему не указчик. А то, что Мохан сам прыгнул, видела вся площадь.
   Спросил, куда можно его вещи отдать, он их у меня в номере оставил, чем вызвал определенное оживление. Охранники (их ко мне двое подошли) вызвались меня до гостиницы проводить и изъявили готовность сами все унести и организовать. Мне же лучше. На это и рассчитывал. Выразил готовность пожертвовать деньги на похороны. Вдруг, у него не найдется. Спросил, хватит ли трех золотых? Замечательно, готовы принять. Лучше бы разменянными.
   Ничего, сами разменяют. И так каждому не меньше чем по золотому взятки даю. А они и последний поделить хотят. Ну да их дело.
   В результате, один все-таки остался решать проблемы с эвакуацией тела, другой пошел со мной. За сумкой. Порадовался, что тубус и повязку в сейф сунул, они мне самому пригодятся. А сумка с его вещами мне без надобности. Если в ней что ценное было, пусть пользуются. Но - не думаю. Уж больно завидущими глазами этот Мохан на меня смотрел.
   А что взятку стражникам дал? Должны понимать, что это за то, чтобы меня больше по этому инциденту не беспокоили. Намекнул, что информировать общественность о том, что погибший был магом, лучше не стоит. В Абхавапуре могут быть недовольны. Еще пришлют кого-нибудь разбираться, почему здесь маги с башен падают. А оно нам надо? Им хлопотно, и мне влетит, просто потому что рядом оказался. Мохан же не от применения магии погиб, а как обычный отдыхающий. Вот пусть им и остается.
   Тем более, у меня тут курортный роман намечается, мне лишнее внимание совершенно ни к чему. Об этом я уже открытым текстом сообщил. Вежливо, но доходчиво. Получил заверения, что претензий ко мне нет, и от амурных дел меня отвлекать не будут. Заодно охраннику стала понятнее моя щедрость.
   В общем, проблему, надеюсь, удалось решить. Осталось его выпроводить и очистить сознание от неприятных ощущений медитацией и "Гимном Свету". Что я и сделал. Теперь и спать можно ложиться.
   На следующее утро бежать по своей горной тропе мне не пришлось. Буквально на выходе из номера меня ждала уже знакомая служанка графини Савитра. Как же ее зовут? А! Джиоти! Так вот, ее госпожа срочно захотела узнать подробности о вчерашнем происшествии из первоисточника.
   Хм. Звучит двусмысленно. Я ведь не сколько свидетель и участник этих событий, но и их организатор. То есть в некотором смысле - источник. Сам удивился, как я на такую тему шутить могу. Однако же факт. Как-то совсем просто я к чужим жизням относиться стал.
   Нет, не совсем просто. Если кого лечить буду - вылечу и без сопереживания при этом не обойдусь. А вот к тем, кто мне плохое сделать норовит, стал относиться как к мухам. Можно прогнать, но лучше - прибить. В другой раз лезть не будет. Это как? Хорошо или плохо? Сам я становлюсь другим или я такой был всегда, но другими были условия моей жизни? Боюсь, понять это можно будет только по конечным результатам.
   Сейчас даже хорошо получилось. Вон, Амалия встречу назначила. И сделала это раньше, чем я надеялся.
   - Приказ прекрасной графини Савитра для меня закон, - я даже слегка поклонился. Не служанке, а выражая почтение ее хозяйке: - Когда и куда мне надлежит прибыть?
   - Госпожа живет в гостинице Грихан. Через два часа она будет завтракать и приглашает вас разделить с ней трапезу. Вы ведь к этому времени закончите свою пробежку по горам?
   - Госпожа знает мои привычки? Это льстит, - я еще раз обозначил поклон: - Передай ей, что я обязательно буду.
   Девушка повернулась, чтобы уйти.
   - И спасибо тебе, Джиоти! У тебя замечательная госпожа, можешь так ей и передать, - сам я передал (не госпоже, служанке) серебряную монету. Не помешает. Доброе отношение слуг - дорогого стоит. А та приняла без бурных проявлений восторга, но с удовлетворением.
   На пробежку я, понятное дело, не пошел. Денек можно и пропустить. Вонять потом в присутствии Амалии мне совершенно не хотелось, так что после физических упражнений пришлось бы срочно возвращаться в свой отель мыться. А при таком раскладе банально не оставалась времени дать себе серьезную нагрузку.
   Зато появилось время позавтракать и пробежаться по лавкам. Кстати, дамам тут цветы дарят? Гхаран никому не дарил, но маги, вообще, тут народ не слишком галантный. В Индии дарят, но это, скорее, заимствование европейской традиции. Так у них подарки дарить принято, небольшие, типа сувениров, но обязательно запакованными. В золотую бумагу. И при дарителе подарок не открывают, что меня не устраивает. Я же перо местной Стимфалийской птицы подарить хотел. А его просто так руками лучше не хватать, без инструктажа по технике безопасности не обойтись.
   В результате для начала отправился на завтрак. Еще неизвестно, чем и как меня графиня кормить собирается, лучше хотя бы немного перекусить. Да и цель у нее не накормить меня, а послушать мои рассказы. Может, вовсе поесть не получится. К тому же пропускать оплаченный завтрак - жаба давит.
   Потом переоделся поприличнее, хотя никаких дорогих костюмов я тут не покупал. Так что выбрал чистое и малоношеное.
   Поход по лавкам у меня коротким получился, так как что брать, я заранее придумал. Купил довольно изящный походный набор писца. Из серебра. В комплекте небольшая кожаная сумка (кожа с позолотой!), в которую сложены: чернильница непроливайка, небольшой пенал для перьев и перочинный ножичек. Вот в этот пенал я и убрал два пера Стимфалийских птиц (я их решил так называть, хотя, боюсь, кроме меня тут никто с греческой мифологией не знаком). Два золотых отдал. Работа, правда, изящная, но если я такими темпами золото тратить продолжу, надолго его не хватит. Впрочем, паниковать рано, я пока и десятка золотых не израсходовал.
   Добавил маленькую корзиночку с цветами за одну серебряную монету. Понял, почему кавалеры так любят дамам цветы дарить! На них точно не разоришься.
   Время еще оставалось, так что к гостинице Гхиран я пошел мимо "Двух сестер". Посмотреть, какая там сегодня обстановка, и просто оживить в памяти место "трагедии". Для более красочного рассказа пригодится.
   Тело, естественно, уже давно увезли, мостовую, по-моему, вымыли. По крайней мере, никаких кровавых следов на брусчатке не наблюдалось.
   А вот народа за столиками было больше, чем обычно. Видимо обсуждали вчерашнее падение. Надеюсь, нового не ждут? Я сегодня, вообще, прыгать не собираюсь. А падать так и в будущем не планирую.
   Однако, когда я подошел, кто-то как раз прыгнул с одной башни на другую. Удачно. Даже дружный стон толпы ему не помешал. А ведь мог и сбить с настроя. О чем только люди думают!
   Повторных прыжков этот "спортсмен" делать не стал (и правильно!), а быстро спустился вниз по лестнице внутри башни. И сразу решительно направился ко мне. Я даже внутренне немного напрягся. Чего ему от меня может быть нужно?
   При ближайшем рассмотрении, назвать этого молодого человека "спортсменом" я бы уже не рискнул. Ничего атлетического в нем не было. Лет тридцати, среднего роста, скорее, худощавого телосложения, но с небольшим брюшком. Но главными в нем были большие выразительные глаза и улыбка. Голливудская, но при этом искренняя. Молодой человек совершенно точно радовался жизни и был готов поделиться этой радостью с окружающими. Я невольно улыбнулся в ответ.
   - Господин Гхаран! - Ах, да, Гхаран - это же я. Я в Удаке этим именем представился: - Давно мечтаю с вами познакомиться.
   Улыбка стала еще более радостной. Как это ему удается?
   - Ратнам, корреспондент и основной автор репортажей "Удакских хроник". Псевдонимов у меня много, о вас писал как "Ленивый водохлеб". А вот теперь решил на себе почувствовать, какого это - лететь над бездной!
   Почему-то захотелось с радостной улыбкой, если не кинуться к нему на шею, то хотя бы дружески похлопать по плечу. И рассказать все, о чем только ни спросит. Срочно наложил на себя "ментальный щит". Не то, чтобы это помогло отразить его атаку, никакой магии с его стороны не было, но сам стал воспринимать мир немного приглушеннее, что ли. В общем, не так ярко. Но даже так вызывать к себе симпатию Ратнам не перестал. Что у него за свойство личности? Это ведь не харизма. Никуда в бой я за ним бы не побежал. Обаяние? Возможно, но без сексуального подтекста. И не потому, что я закостенелый натурал. Бывает такое у некоторых артистов, когда они и женщинам нравятся, и у мужиков при этом ревности не вызывают, а только добрую улыбку. Действительно, артист!
   Так что я ограничился ответной улыбкой и спросил первое, что пришло в голову:
   - Ленивый водохлеб, значит? А остальные ваши имена тоже "водохлебы"? Вроде, в газете мне на глаза еще "Упорный водохлеб" попадался...
   - Да, а есть еще "Легкомысленный водохлеб" и "Истинный водохлеб". Но также и "Столичный критик", "Восторженный лошадник", "Дамский угодник", "Певец прекрасное" и даже просто "Патриот". Так что на одной воде не зацикливаюсь. Да и псевдонимы регулярно новые придумываю, так что меня проще по стилю определить, чем по подписи под текстом. Кстати, как вам моя статья? Не знаю почему, но до вас никто по горным дорожкам регулярно бегать не додумался. Развлечений для отдыхающих тут немало, но любая новинка немедленно становится событием.
   Не скажу, что я эту статью читал внимательно. Больше смотрел на то, могут у меня из-за нее неприятности случиться или нет? Особого криминала не нашел, хотя внимание к моей персоне этот многоголовый писака привлек. Но я и так его привлекал своими физическими упражнениями.
   - Никаких гадостей про меня вы не писали, а то что чудаком изобразили, я не против.
   - Но, все-таки, зачем вы это делаете? Вы так форму поддерживаете или это как-то связано со здешними водами?
   Я на секунду задумался. Не люблю врать и на прямые вопросы предпочитаю отвечать честно. Но ведь молодой человек не просто так интересуется, он об этом в газете напишет. То есть то, что я скажу, станет известно всем. Не уверен, что следует делать предметом общего достояния мою методику развития магической силы. Возможно, конечно, что она и так в этом мире всем известна. Но обилия магов на этом курорте я не наблюдаю, так что не факт. Единственным магом, которого я встретил, был Мохан. Наверное еще целители какие-нибудь есть (должны быть!), но по горам они точно не бегают, да и по улицам особо не шляются, раз я ни разу мне на глаза не попались. Хорошо бы и дальше не попадались.
   - В целом вы правы, уважаемый Ратнам, для собственного здоровья. Но подробнее, простите, рассказывать не буду. Во-первых, не уверен, что мои упражнения полезны абсолютно всем, здесь индивидуальный подход требуется. В двух словах не описать, да и широкой публике это неинтересно будет. А во-вторых, у меня сейчас нет времени на разговор. Одна значительная особа меня на свою трапезу пригласила, опаздывать неудобно. Так что - как-нибудь в другой раз. До свиданья.
   Журналист - молодец. За руки хватать не стал, пытаться идти рядом - тоже. Вежливо улыбнулся:
   - Желаю вам приятно провести время. Но на разговор в будущем все-таки надеюсь.
   Конечно-конечно. Там видно будет. А пока, отойдя на пару десятков шагов в сторону, сыграл ему "отвод глаз". Незачем ему знать, к кому я конкретно иду. Внутренне потирая руки, свернул за угол. Все-таки появление у меня магии не только предоставило новые возможности, но и радует меня самим фактом своего наличия. Понимаю, что это несолидно, но почти всякое применение магии поднимает мне настроение.
   К себе в номер меня Амалия не пригласила. В принципе, я на это и не рассчитывал, с какой стати ей это делать? Меня же не в гости позвали, как равного, а рассказ мой послушать. Заодно от барских щедрот накормить обещали, спасибо, что не на кухне. Хотя, насчет кухни, это я загнул. Чай, не прислуга, а маг, пусть и ученик. Просто нет во мне никаких внутренних сословных ограничений, привык со всеми, как с равными, разговаривать. Не хамлю, но и не перед кем не прогибаюсь. Не всем начальникам это и на Земле нравилось, особенно не слишком умным, но с дураками и мне общаться никогда удовольствия не доставляло. А здесь? Так большие начальники мне до сих пор не попадались, графиня Савитра, можно сказать, первая. Но у нее моя манера общения никакого негатива не вызвала, только симпатию. Я по эмоциям проверял. Еще один плюсик к ее "светлому образу".
   Та же служанка (Джиоти) перехватила меня в холле гостиницы и повела куда-то во двор. Оказалось, что за гостиницей разбит небольшой сад. По моим впечатлениям, из фруктовых деревьев. И в этом саду несколько (насчитал три, но через зелень не особо видно) беседки, где ВИП-клиенты могут обедать (в данном случае, завтракать). Согласен, здесь много уютнее, чем в общем зале.
   Столик был уже заставлен едой и напитками, а вот самой графини за ним не было. Наверное, дамам по этикету не положено ждать кого-либо в одиночестве. Впрочем, это только мое предположение, Гхаран об этикете представления не имел никакого.
   Джиоти передала меня, как эстафетную палочку, официанту, а сама ловко юркнула куда-то между деревьев. Видимо, за хозяйкой.
   Зачем мне нужен был официант, я так и не понял. Разбитной и довольно навязчивый малый, очень хотевший получить от меня дополнительный заказ. Так положено? На столе еды явно больше, чем на двоих. Алкоголь? С утра? Мне бы не хотелось произвести на даму впечатление пьяницы. Особенно с учетом того, что я и по вечерам предпочитаю иметь ясную голову. Впрочем, соков можете добавить, если у вас есть какие-нибудь еще. Яркого цвета и приятного вкуса. Горячее? Ну, дайте меню... Кстати, а что графиня обычно заказывает? Всякий раз разное? Тогда с заказом лучше подождать до ее прихода. Ах, да. Я тут букетик цветов принес, можете для него вазу найти? У вас тоже цветы есть? Не знал. Тогда повесьте над столом цветочную гирлянду. Все! Может ей не понравится.
   Еле отбился. Где же Амалия? Или весь этот концерт как раз и нужен был для того, чтобы мне ее ждать не так скучно было? Ведь начинать есть до ее появления будет невежливо.
   На самом деле, графиня появилась довольно скоро, минут через десять. Вся из себя прекрасная и, видимо, шикарно одетая. К сожалению, я в моде не разбираюсь, в тканях тоже не очень. Но вскочил с самым потрясенным видом, восхищение выразил и комплиментов отсыпал щедро. Упор делал не на одежду или макияж, а на тонкий вкус самой графини. Реакция была снисходительно-благожелательная. Сойдет.
   Наступило время демонстрации подарка. Я извинился за невоспитанность, но лично открыл пенал с перьями.
   - Как видите, графиня, это не обычные перья, а перья птиц из Пустоши. Они ими стреляют не хуже, чем лучник стрелами. Только эти стрелы пробивают стальной доспех и смочены весьма неприятным ядом. Поэтому я не стал сразу обрезать им концы и затачивать, возможно, вам или вашим гвардейцам они пригодятся, как оружие. А сделать их мирным инструментом писаря вы сможете и сами. Или какого-нибудь оружейника попросите, так как перышки, хоть и выглядят обычно, очень твердые.
   Амалия осторожно, но с интересом взяла одно из перьев в руки.
   - Слышала о них, но никогда не видела. Спасибо, Гхаран, очень ценный подарок.
   Дальше мы немного поговорили о необычных созданиях, живущих в Пустоши. После чего, наконец, сели за стол и мне пришлось-таки сделать заказ горячего подскочившему официанту. Началось мероприятие под названием "завтрак аристократа".
   Есть мне, как и опасался, почти не пришлось. Это Амалия успевала между наводящими вопросами отправить в рот маленький кусочек с очередной тарелки. Мне она пауз, практически, не давала. А говорить с полным ртом, как-то не комильфо. Максимум к бокалу с соком прикладывался.
   Однако, наше общение доставляло мне удовольствие. Уже одно то, что женщина умеет слушать, делает ее почти равной богине. А Амалия еще умела мои рассказы ненавязчиво направлять и еще, ей было интересно! Совершенно искренне. Причем радовали ее не мои шутки или комплименты, а именно само содержание рассказов. Информация. Обо мне, о магах, о магии. О себе я старался говорить поменьше, а вот о том, что почерпнул в памяти Гхарана, говорил не стесняясь. Думаю, вещи эти общеизвестны, а мои претензии на мага-ученик станут более убедительными. И, если честно, мне самому хотелось обсудить эти проблемы с умным человеком. Собственно, она оказалась первой со времени гибели родителей, с кем мне было интересно говорить. К тому же - красивой и обаятельной женщиной. В общем, я немного увлекся, немного поплыл, но совершенно об этом не жалел.
   Начали, как и ожидалось, с личности Мохана. Тут я честно сказал, что почти его не знал, но приятного впечатления он на меня не произвел. О покойниках плохо не говорят, но это - не желание его принизить, а его объективная оценка. У парня было очень высокое самомнение, но при этом он был малообразован и плохо воспитан.
   - Странно, - удивилась графиня: - Он же закончил вашу магическую Академию и, как вы говорили, даже сдал экзамен на первую ступень.
   - И что? - Тут уже удивился я: - Академия не имеет целью сделать магов разносторонне образованными и культурными людьми. Ни литературе, ни танцам там не учат. Вообще, никаким наукам и искусствам. Даже магии. Просто за один день, точнее, даже за четверть часа в конце обучения каждому ученику закачивается в память небольшой набор заклинаний. Ровно двенадцать. А дальше - учи их и тренируй сам. Вне Академии. В нее возвращаются только чтобы сдать экзамен, показав, что все выучил, а также получить в память новую порцию.
   - Не ожидала. Об устройстве Академии почти нет информации. У нас на службе несколько магов, но ничего подобного они не рассказывали. Так чему же там учат? Не сидели же вы там столько времени без дела?
   - В основном, быть преданными Академии и ее руководству. А также четкому разделению на "мы" и "они". "Мы" - это маги, высшие существа этого мира, а "они" - все остальные. По сути, Академия, ее преподаватели и ученики - некая разновидность религиозного ордена. С жесткой иерархией, подчинении младших старшим. А из учеников стараются вырастить фанатиков.
   - Маги презирают аристократов? А как же тогда они им служат? Знакомые мне маги графства всегда казались мне вполне лояльными и ответственными.
   - Во-первых, маги не служат, а зарабатывают деньги. А во-вторых, маги - тоже люди и человеческие отношения им вовсе не чужды. Если долго живешь и сотрудничаешь с кем-то, невольно начинаешь чувствовать себя сопричастным к заботам своего работодателя.
   - Но вы сказали о жесткой иерархической структуре.
   - Она есть. Но между собой маги общаются не так уж много. Как правило, они разъезжаются по всей стране, находят свое место в жизни и строят ее в соответствии с новыми интересами. Но если из Академии придет четкий приказ, не думаю, что найдется много магов, которые попытаются его саботировать.
   - Вы рассказываете очень интересные вещи. В газетах о таком не пишут. В учебниках - тоже. Похоже, вы не совсем одобряете описанный вами порядок?
   - Я предпочитаю жить своим умом. От того, что какой-то маг успел раньше меня сдать экзамен на более высокую ступень, авторитетом для меня он не делается. Надеюсь, вы об этом рассказывать не будете? - Я улыбнулся. Чуть заискивающе, но, на самом деле, мне было почти все равно. На то, что в Удаке мне удастся задержаться надолго, я не рассчитывал. И место заметное, и банально деньги закончатся. А зарабатывать здесь целительством я не рискну. Наверняка рынок поделен, а неприятности с коллегами мне ни к чему. Так что через некоторое время придется менять место жительства и имя, а также еще раз немного подправить внешность. Хотя... если отношения с моей собеседницей будут удачно развиваться... Так что не буду загадывать. А графиня - девушка умная и, как мне кажется, не относится к числу тех, кто делает другим гадости только из любви к искусству.
   Мы еще немного поговорили об организации местной жизни. Амалия в ответ немного рассказала мне об обычаях местного дворянства. Тут феодализм, но не классический, а более централизованный. Королю подчиняются все, принцип "вассал моего вассала..." давно отменен. Если, вообще, когда-то был. Административное деление - герцогства - графства - баронства - населенные пункты (города и деревни). И если жители деревень, фактически, крепостные, то города обладают самоуправлением, только налог платят в пользу феодала, на чьей земле стоит город. И короля, разумеется. Королевский домен - такое же герцогство, только расположено вокруг столицы, имеет кучу льгот и платит налоги только королю. Король, вообще, со всех налоги собирает, даже с дворян, ибо обязательной службы для них здесь нет.
   Нет, дворяне, конечно, служат - офицерами в армии, чиновниками в министерствах и при дворе, заседателями в различных коллегиях, а также судьями в королевском суде. Но за это им зарплату платят и, теоретически, служить могут и не дворяне. Но последнее случается редко, в основном, в службах и администрации городов.
   В общем, какая-то смесь крепостничества и поздних монархий.
   Социальных лифтов, практически, нет. Служащие на высоких должностях получают только личное дворянство без наследования. То же и к магам относится. Так что я, получается, личный дворянин.
   Теоретически король может пожаловать дворянством за заслуги, но делается это крайне редко. При нынешнем монархе, Прабху III, вообще, ни разу за семь лет правления.
   Единственный реальный шанс - приграничье. Там любой владелец замка получает личный титул барона, который во втором поколении владельцев делается наследственным. Проблема - удержаться, ибо замок можно не только на новых землях построить, но и уже имеющийся захватить. Впрочем, это отнюдь не простое дело. Как правило, все стараются себя обезопасить договорами с соседями, так что удержаться захватчику очень трудно.
   Но основные действующие лица в этих беспокойных районах все-таки не простолюдины, а вторые-третьи сыновья баронов центральных областей. Майоратов нет, свои владенья можно делить, но не до бесконечности. Меньше одной деревни в баронстве быть не может. Так что большие семьи среди дворян встречаются редко, обычно, два три ребенка. При наличии магии регулировать рождаемость вполне реально. Даже я знаю заклинание "уменьшение плодовитости", а некроманты так и вовсе запрещать размножение умеют. Правда, начиная только с третьей ступени, так что стоит услуга недешево.
   Вопросов у меня было еще много, но я решил, что пока достаточно. Картина мира стала немного яснее, и не стоит девушку чрезмерно утомлять. Теперь ее очередь спрашивать. И она спросила:
   - Вы можете рассказать, откуда, вообще, берутся маги?
   Вопрос на сотню золотых. А я сам-то знаю? Откуда они берутся в Запорталье - знаю точно. А здесь? Какая-то мутная ситуация. Гхарану ни его персональный наставник, ни другие преподаватели Академии, ничего по этой теме не объясняли. Скорее всего, специально. Сам он никаких идей не имел, но инициацию, точнее ее местный вариант, проходил. Сравнивая то, что видел он, и то, что случилось со мной в Запорталье, я, как мне кажется, могу сформулировать непротиворечивую гипотезу. Скорее всего, именно так дела и обстоят на самом деле. Только стоит ли об этом говорить? Наверняка не стоит, но я все-таки расскажу. Почему-то я уверен, что Амалия мои рассуждения выслушает с сочувствием и не будет о них доносить. Так что моя откровенность должна только в плюс пойти. У нее явный, неподдельный интерес. Пока только к моей информации. Но, возможно, и на меня перейдет? Хотя, как собеседник я ей уже интересен. Еще бы и как мужчина...
   - Пожалуй, я начну издалека. Давным-давно этим миром и многими другими мирами правили те, кого я буду называть Ушедшими. Их империя называлась Хасти-Набур, а их столица Шанти-Нагара. Расположена не в этом мире. Их достижения в магии были настолько велики, что сейчас их даже невозможно представить. Они строили порталы между мирами и создали много других потрясающих воображение артефактов. Часть из них уцелела до наших дней, скорее, частично уцелело, и наша современная магия существует исключительно благодаря им. Да, в это трудно поверить, но без наследия Ушедших магии бы не было, как не было бы и магов.
   Амалия была потрясена моими откровениями, и не пыталась это скрыть. Но слушала с громадным интересом. Видимо, здесь на эту тему просто не принято говорить. Или ничего не известно.
   Я продолжил:
   - Я немного неточно выразился. Магия существует во всех мирах. Скорее всего, в виде некоего поля, вроде электро-магнитного или гравитационного, - судя по реакции графини о них она тоже имела весьма смутное представление. Но, кажется, что-то слышала.
   - Но человек, обычный человек оперировать магией не может. Ушедшие оставили нам в наследство артефакты, которые позволяют провести магическую инициацию тех, кто имеет к этому расположенность. Оставили их во всех мирах своей империи, и когда-то проверку артефактами проходили абсолютно все люди. К сожалению, люди, способные стать магами, встречаются редко. По крайней мере те, кто способен стать сильными магами и со временем приблизиться по возможностям к магам Ушедших. Своих магов Ушедшие называли "сурами", тех же, кто был инициирован, но еще только учился - "упсурами".
   Моя лекция затянулась на добрый час, но мои попытки закруглиться решительно пресекались. Амалии было, действительно, интересно. Почему? Она же не маг. Насколько я понял, системой Ушедших женщины-маги не были предусмотрены вообще. Кстати, тоже непонятно, почему так. Единственное, что я смог предположить, что графиня от природы крайне любопытный человек и тянется к знаниям. А я, вроде как, тайные знания магов ей выбалтываю. Рядовые маги такого явно не знают, но будем считать, что так.
   Добрались мы и до скользких тем. Собственно, их тут две, и по обеим я категорически не согласен с принятыми здесь порядками.
   - Как я понимаю, первоначально направлений магии было, как минимум, три. Путь кирата, то есть целителя, путь нааша, то есть некроманта, и путь силпина, то есть артефактора. Триста лет назад между теми, кто шел по пути силпина, и последователями пути нааша случилась жестокая война, после которой артефакторика оказалась под запретом, а артефакты, в том числе Ушедших, были разрушены.
   - Вам это не нравится? - сразу же ухватила суть графиня.
   - Я уверен, что нельзя ставить идеологию впереди науки. Это крамольная мысль, но надеюсь, она останется между нами. Но, согласитесь, любое орудие используют во зло или во благо сами люди. Заклинания целителей тоже можно использовать для того, чтобы пытать или убивать. А творения некромантов - макаары существуют за счет того, что забирают силу жизни у живых существ, в том числе людей. Так что все - относительно. Если когда-то лидеры магических орденов что-то между собой не поделили, это не означает, что целое направление магии должно быть вычеркнуто из жизни. Но это произошло. Кстати, инициация магов так и происходит с помощью артефакта Ушедших, только он оказался частично разрушен. Если раньше артефакт сам определял, может человек стать магом или нет, и был абсолютно безопасен, то теперь это делают наиболее сильные маги Абхавапура, и в случае их ошибки, ученики гибнут. А ошибаются они в четырех случаях из пяти. Только это - страшная тайна.
   Еще раз попросил ее не распространяться о том, что я ей рассказываю. Во избежание неприятностей. Тут я больше о ней беспокоился. Я всегда могу поменять внешность и место жительства, если что, а у нее графство, которое с собой в сумке не унесешь. Но говорить об этом не стал. Девушка умная, сама все понимает.
   - Неужели все это вы узнали в Академии? - спросила она, когда мой рассказ был, наконец, закончен.
   - Вы сами знаете ответ. В преподаваемом там курсе ничего подобного нет. Там одна идеологическая накачка. Но если уметь думать и сопоставлять... Артефакт инициации магов я, сами понимаете, видел. Но я также отправился в приграничье, а затем - в Пустыню. И в Пустыне нашел разрушенный межмировой портал Ушедших, а также остатки их комплекса, где когда-то упсуры проходили подготовку. К сожалению, ничего целого в нем не сохранилось. Кто-то ломал все очень основательно.
   - Вы мне рассказали ужасные вещи. Примерно что-то такое я и подозревала, но одно предполагать, а другое дело - знать. Очень ценная информация. Но не беспокойтесь, во вред вам ее никто использовать не будет.
   - "Никто"? То есть вы все-таки с кем-то ею собираетесь поделиться?
   - Только с отцом. Она ему будет чрезвычайно полезна. Ему просто по должности необходимо знать все обо всех.
   - И кто у нас отец?
   - Урама, граф Куула, канцлер королевства Угра.
   Не скажу, что это был шок, но некоторая оторопь на меня нашла. Что-то я на мелочи не размениваюсь. Кого-нибудь попроще в качестве объекта интереса выбрать не мог? Ладно, еще графиня, к тому же вдовая. Но дочка канцлера она действующая...
   Я еще раз, несколько судорожно, проверил ее эмоции. Нет, не обманывает. По крайней мере, сама верит в то, что говорит. А вот можно ли верить канцлеру? Вопрос риторический, но кидаться меня арестовывать, резона у него нет. На таких должностях люди религиозными фанатиками не бывают. Как источник информации я ему могу быть полезен, а сдавать меня руководству Академии или жрецам - не вижу резона. Точнее, дивидендов для него. Слишком я мелкая сошка. Ну, появился среди магов-учеников вольнодумец, и что? Наверное, и раньше встречались. Не такое уж выдающееся событие, чтобы на нем сколько-нибудь серьезную интригу строить. К тому же канцлер не в соседнем номере живет, а в столице. Пока ему Амалия напишет, пока письмо дойдет... Думаю, к тому времени и мои перспективы с графиней тут прояснятся.
   Но, все равно, стало немного неуютно. Появился новый серьезный фактор, способный существенно осложнить мою жизнь. Как бы не пришлось из-за него в самый неподходящий момент отсюда срочно когти рвать. Возможно, через неделю-другую мне и так придет пора уезжать, но вот именно сейчас мне это делать совсем не хочется. И причина, как возможного спешного отъезда, так и моего нежелания уезжать, сидит напротив меня.
   А что там у Амалии в отношении меня? В эмоциях? Скорее симпатия, явный интерес и немного уважения. Замечательно. Возможно, все к лучшему. Надо интерес поддержать.
   Возникла пауза. Графиня по-видимому переваривала полученную информацию, а я старался придумать, как бы мне ее на прогулку пригласить. В этот момент ветка рядом с беседкой неожиданно отогнулась и внутрь заглянула сияющая физиономия газетчика Ратнама:
   - Ну и задали вы мне задачку, божественная Амалия! Такая фактура! Первая красавица королевства, к тому же самая желанная невеста в высшем свете Угры расспрашивает главного спортсмена курорта, к тому же мага о... Да о чем угодно! Беседу двух умных людей всегда интересно послушать. Я тут, в лучших традициях светской журналистики, догадываюсь о вашей встрече и прячусь в засаде. И что? О чем мне теперь писать, скажите на милость? Нет, мне было безумно интересно. Я искренне восхищен, графиня, как вы умеете вести беседу. Но если о ней написать, за такой материал нас всех троих на костре сожгут! Хотя, скорее, придушат по-тихому, а статью банально редактор не пропустит.
   Я мысленно надавал себе пощечин. Кто мне мешал хотя бы проверить окрестности "определением жизни"?! Загляделся на красавицу, распустил хвост, совсем мозги потерял. Что печально. Не люблю терять над собой контроль, а в присутствии графини Савитра именно это, похоже, со мной и происходит. А то, что журналист подслушал, в общем-то, не так страшно. Парень явно не дурак, ему светская хроника нужна, а не потрясение основ. Так что сейчас все разрулится.
   В подтверждение моих слов графиня, не проявив ни капли волнения (в том числе и в эмоциях), просто отчитала журналиста:
   - Сами виноваты, господин Ратнам. Нечего было по кустам прятаться. Ничего, кроме колючек там не поймать. Вы мне какой материал обещали? Что-нибудь позитивное и интересное, чтобы обо мне в столице не забывали. А сами в какие-то дурацкие игры играть стали. Извольте немедленно забыть все, что услышали. Моему батюшке информация нужна для работы, в виде эксклюзива, а не скандала в газете. Думайте теперь, как свою вину загладить.
   Последние слова она произнесла уже мягче. В эмоциях тоже симпатия стала проскакивать. Явно эти двое уже не первый день знакомы. Почему-то я почувствовал укол ревности:
   - Если прикажете, могу ему память подчистить, - я кровожадно улыбнулся: - Забудет все, как миленький. Может, и еще что-нибудь забудет, заклинание "стирание памяти" инструмент не совсем, чтобы ювелирный. Но имя свое помнить будет, гарантирую.
   Ратнам потешно изобразил испуг и схватился за голову:
   - Заступитесь за меня, лучшая из женщин! Не давайте воли злобному магу. Этак он разойдется и еще станет других мужчин заставлять забыть, что они в вас влюблены. Нельзя быть таким ревнивым!
   Меня что, так легко прочитать? Бред какой-то. Веду себя, как школьник. Правда, графиня смотрит с симпатией и улыбается благожелательно. Все. Пора себя брать в руки:
   - У меня есть предложение. Тему подготовки магов поднимать, вообще, не нужно, а вот о связи магии и курорта - вполне можно сделать интересный репортаж. Ведь здешние целебные источники, на самом деле, целебны не сами по себе. Они пропитаны силой жизни. А при подкачке силы жизни человек, действительно, быстрее отдыхает, лучше борется с недомоганиями и болезнями, просто лучше себя чувствует, наконец. Вы позволите?
   Я сыграл своим собеседникам "идеальное самочувствие". Немного слукавил, это не чистая "сила жизни", но и нечто целительское. Но зато его воздействие заметнее:
   - Чувствуете? Это я вам немного "силы жизни" подкачал. Источники примерно также работают, только слабее.
   - Действительно! Такое ощущение, что крылья выросли. Еще чуть-чуть, и взлечу!
   Все-таки этот журналист очень шумен. Вот Амалия просто улыбнулась. Но интерес к моей персоне с ее стороны явно возрос.
   Я продолжил:
   - Источник силы здесь очень давно. Не знаю, Ушедшие ли его создали, или он был всегда, но силой жизни здесь пропитана не только вода, а все вокруг. Поэтому жили здесь люди тоже испокон веков. Думаю, что поселение здесь существовало и во времена Ушедших. Так что я не только по горам бегаю, я его следы ищу. Пока не нашел, но кое что интересное мне попалось. Так что позвольте пригласить вас на прогулку. Не пожалеете. Гарантирую не только красивые виды, но и интересные находки. Заодно и материал для статьи появится.
   - Готов идти прямо сейчас! - Этот Ратнам прямо как юный пионер. Вскочил, сделал вид, что уже бежит. Шут. Но обаятельный. Амалия рассмеялась вполне благожелательно:
   - Вы меня заинтриговали. Пожалуй, прогулка могла бы быть интересна. Если вы, конечно, не будете меня заставлять бегать и прыгать, как это вы, Гхаран, любите проделывать.
   - Если устанете, готовы нести вас на руках! - опять этот журналист... Слов нет.
   - Но я еще не одета. Ждите меня примерно через час.
   - Разве мы не будем присутствовать при туалете сиятельной графини?
   - Вы же знаете, Ратнам, что этот обычай давно вышел из моды.
   - А жаль...
   Вот почему у меня так не получается? Какая-то скованность одолела. Манера разговора Ратнама мне кажется грубоватой, а графиня ушла, весело смеясь. Вполне довольная полученными комплиментами. Ладно, на прогулке отыграюсь.
   Журналист тем временем повернулся ко мне:
   - Так что вы там планируете показать графине? И найти? Хотя бы намекните, чтобы я мог вам подыграть.
   Подыграть? Что-то мне не верится.
   - Нет, пусть это будет и для вас сюрпризом. Так будет интереснее. А пока, давайте, наконец, поедим. А то графиня меня, вроде как, на завтрак пригласила, но возможности поесть так и не было. Вон, весь стол так и остался заставленным, а у меня от разговоров аппетит разыгрался. Присоединяйтесь!
   Уговаривать журналиста не пришлось. Он мигом уселся на место графини и даже что-то пошутил насчет того, что есть из ее тарелки вкуснее будет.
   Ел Ратнам быстро и аккуратно. Но это совершенно не мешало ему разговаривать. Я даже позавидовал. Зато удалось раскрутить его на пересказ сплетен о графине:
   - Очаровательная девушка. В нее здесь все влюблены. А жениться на ней был бы счастлив любой холостяк. А женатый ради такого дела с удовольствием бы развелся. Правда, сама она замуж совсем не рвется. Уже была. А сейчас она и свободна, и богата. Уникальная ситуация. По сути, никаких прав на графство Савитра у нее нет, ей, в лучшем случае, вдовья доля положена, то есть небольшое пожизненное содержание. Но из-за заговора прямых наследников не осталось, а король его не конфисковал только потому, что передать его нужному человеку удобнее через брак с Амалией. Только уж больно куш жирный. Слишком сильно усилить какой-нибудь род Прабху III тоже не хочет. Вот она и стала королевским стратегическим резервом. И уже довольно долго, чуть не пять лет. В графстве почти не показывается, там ситуация сложная, канцлер без нее от имени короля управляется, а сама живет то в столице, то на курорте.
   Я немного робко спросил, а как же графиня справляется с таким количеством поклонников и претендентов на ее руку?
   - С претендентами - это не к ней, а королю и канцлеру, а поклонниками... или вас любовники интересуют? Вижу, что интересуют. Но я бы на вашем месте на успех особо не рассчитывал, какой-то вы слишком серьезный человек. У меня шансов и то больше. Тут, главное, без скандалов обойтись, легкие и непринужденные отношения она еще может себе позволить, но это все. Вроде как и есть что-то большее, чем флирт, а вроде как и нет. На грани. Чтобы у общественности и короля не было повода возмутиться. А так, ей много кого приписывали, но, как правило, все-таки из ее круга. То бретер какого-то ее стал сопровождать вроде телохранителя, то она вдруг увлеклась сонетами, которые один молодой барон сочинял. Потом искусством разбивки парков увлеклась и граф Адхирая в своих поместьях ей работы лучших садовников показывал. Да много кто. Так что мне очень даже интересно, чем и как вы ее удивить собрались. Точно не подскажете? Тогда, может, хотя бы и мне покажете, что за перья графине подарили? Она их как-то быстро унесла, не показав прессе. И другие трофеи, если есть. А я репортаж сделаю.
   Я молча кивал, слушая его в пол уха. Что-то меня откровения газетчика совсем не порадовали. Тем более что в их правдивости я совершенно не усомнился. Ему о светских интригах по должности знать положено. Впрочем, я же и сам ни на что особенно не рассчитывал? Ну, понравилась мне девушка, но в здешнем сословном обществе я ей неровня. Так что ни на что, по большому счету, и не мог надеяться. Но почему-то моего отношения у Амалии эти рассуждения совершенно не поменяли. И желание ей понравиться меньше не стало. Так что, когда она, наконец, появилась, настроение само по себе пошло вверх.
   Особых перемен в ее одежде я не заметил. Но, на всякий случай хотел восхититься. Не успел. Ратнам меня опередил, осталось только поддакнуть.
   Оказалось, что прогулка с красивой девушкой не такое уж большое удовольствие. Если эта девушка - графиня. Вышла она не одна, а со служанкой и двумя телохранителями. Двумя еще молодыми качками в каком-то местном варианте легкого доспеха, с мечами и автоматами. Которые к тому же смотрели на свою подзащитную влюбленными глазами и регулярно норовили меня от нее оттереть. А тут еще юркий журналист вокруг нее ужом вился. Вот он как-то между телохранителей очень ловко просачивался. Пришлось сделать вид, что все так и было задумано, и возглавить нашу небольшую группу, периодически оборачиваясь назад для того, чтобы дать свои комментарии.
   - Обратите внимание, - рассказывал я: - Тропинка, по которой мы идем, когда шла вдоль стены старого укрепления. Не Ушедших, а позже, но сейчас от них остались лишь едва угадывающиеся контуры. Вон там - следы старого поселения, а вот в этой пещере, наверняка было оборудовано убежище и последний рубеж обороны.
   Я ничего не сочинял. Конечно, чтобы все это заметить, надо было обладать профессиональным взглядом археолога, но он-то как раз у меня был. Был и опыт исследования подобных укреплений. В другом мире, но общие принципы были похожи. Я даже представлял себе, где поднимались массивные башни, какие постройки, от которых и фундамента почти не осталось, имели какое назначение. И свои ощущения постарался передать своим экскурсантам. Даже провел эксперимент: запустил "ментальное общение", но транслировал не слова, а мое зрительное восприятие этих домов, стен и башен. Сопровождая словестное описание вот такой мысленной прорисовкой. Кажется, слушатели впечатлились.
   - Вы так замечательно рассказываете, что мне кажется, будто я все это вижу, - совершенно искренне сообщила графиня. Ратнам промолчал, но репортаж для газеты в уме, похоже, проговаривал. Возможно, с иллюстрациями.
   - Теперь давайте войдем в эту пещеру, - я добрался до кульминации своей экскурсии: - Здесь горожанам приходилось прятаться в смутные времена. Думаю, они это делали не раз. Вот в этом тупике когда-то стояли бочки. Если приглядеться, можно заметить их следы. Вот здесь был очаг, вон там - второй. Дым, видимо выходил вон через ту трещину. А вот здесь, похоже, что-то спрятали. Давайте проверим?
   Я подвел свою группу к тому месту, где ранее нашел клад. Тот, в котором были не только монеты, но и украшения. Думал как-нибудь его себе забрать, но ради внимания Амалии решил им пожертвовать. Для нее - не жалко.
   Все с интересом подались вперед. Причем не только графиня с журналистом. Оказывается, моя экскурсия привлекла внимание и прочей праздно шатавшейся публики. Я так увлекся, что не заметил, что к нам пристроился еще чуть не десяток людей. Теперь все дружно пялились на стену, пытаясь углядеть на ней какие-нибудь следы.
   Я опустился на колено и склонился над местом клада. До него с полметра. Прикрывавшая его когда-то каменная крошка давно спрессовалась до состояния бетона. Аккуратно запустил заклинание "разрушение камня", превращая эту крышку в пыль. Одновременно поддерживал "ощущение камня", чтобы не увлечься и не повредить сам клад.
   Сначала пыль я разгребал прямо руками, потом попросил у одного из охранников меч. Очень нехотя тот его мне все-таки вручил. После прямого приказа графини. Я сделал вид, что им копаю, но, на самом деле воспользовался им только тогда, когда до клада осталось меньше сантиметра. Удар. Каменная пленка пробита. Еще несколько толчков, и я более или менее обрисовал контуры металлической шкатулки, которая была здесь погребена.
   - Кому предоставить честь поднять клад на поверхность? Графиня?
   Но графиня не захотела пачкать ручки:
   - Нет уж, Гхаран, вы начали, вам и доделовать.
   - Позвольте я! - Ратнам очень ловко протиснулся между мной и стеной: - Действительно, какая-то шкатулка! Только не вылезает. Дайте-ка мне меч.
   В отличие от меня, газетчик меч не жалел и стал долбить им камень с запасом. Но аккуратно. Меч тупился, а вот шкатулку он ни разу не задел. Наконец, ему удалось воткнуть меч рядом с ней и использовать его, как рычаг. Не пошло. Тогда - с другой стороны.
   Меня совсем оттеснили зрители. Нашлись советчики и желающие помочь. Даже охранники туда кинулись. Зато меня оттеснили прямо к графине, которая тоже с царственным видом ждала результатов работы.
   - Как это вы умудрились так точно указать место клада?
   Я чуть было не ляпнул про профессиональные навыки археолога. Жаль, тут такие не водятся.
   - У меня острое зрение и неплохая наблюдательность. Вы бы тоже могли заметить неоднородность каменного пола, если бы пригляделись.
   - Но вы были абсолютно уверены, что там клад.
   - Доводилось искать нечто подобное в своих странствиях. К тому же, в эту пещеру я уже не в первый раз подхожу и успел все подозрительные места простучать. Так что в том, что там что-то спрятано, был уверен. А вот что именно, к сожалению не знаю. Но мы сейчас можем выяснить это вместе.
   - У вас куча талантов.
   Графиня была довольна, но явно не до конца мне верила. Она что, решила, что я этот клад сам сюда закопал? Впрочем, она меня за это не осуждает, так что не буду оправдываться.
   Шкатулку, тем временем, все-таки вытащили, и Ратнам торжественно подошел с ней к графине:
   - Вот, прекраснейшая. Вашим покорным слугам удалось добыть трофей, который по праву принадлежит вам.
   Шкатулка была закрыта, в дело пошел все тот же многострадальный меч. Но оказался слишком грубым инструментом. Сразу же было предложено насколько более тонких кинжалов. Оказывается, тут многие с оружием ходят, а я и не замечал.
   Одним из них Ратнам и подцепил крышку. Рывок, и она открылась. Все опять подались вперед. Внутри явно блестело серебро.
   - Ого! - воскликнул журналист: - пойдемте-ка отсюда на свет. Тут монеты и украшения, но чтобы понять, какого они возраста, надо их рассмотреть более внимательно.
   Через некоторое время все собрались вокруг парковой скамейки, на которую уселась одна графиня, а склонившийся рядом Ратнам выгружал добычу.
   - Если я что-нибудь понимаю, это монеты времен Империи! Им же больше полутысячи лет! - Журналист оказался специалистом и в этом вопросе. Очень разносторонне образованный молодой человек: - А вот этот браслет, судя по стилистике, еще более древний. Как и этот перстень. Я вас поздравляю, графиня, теперь в вашей сокровищнице будут украшения эпохи Дхананджей. Не уверен, что в королевской сокровищнице найдутся такие. Но все это надо внимательно изучить специалистам.
   И добавил себе под нос:
   - Вот это - репортаж!
   Глава 7. Просто дела и дела сердечные.
   Я стоял рядом и счастливо улыбался. Графиня сдержанно улыбалась, благожелательно кивала в ответ на очередные словоизлияния Ратнама, а также нашла по паре ласковых слов каждому из принявших участие в добыче клада. В том числе и мне, ничем не выделив мой особый вклад в его поиске.
   Но! В эмоциях она вовсе не была так спокойна. Там было и удивление, граничащее с потрясением, капелька неверия во все происходящее (не сон ли это?), накатывающееся волнами удовольствие и громадный интерес к моей персоне. Благожелательный интерес. Меня он буквально обволакивал и заставлял млеть.
   У меня возникло какое-то раздвоение личности. Умом я понимал, что делаю чудовищные глупости. У самого осталось не так уж много денег, а я только что подарил довольно ценный клад вот этой девушке, с которой знаком всего несколько дней и наши отношения (по крайней мере, с ее стороны) никак нельзя назвать близкими.
   Тут я усмехнулся. Мало денег? А тридцать килограммов золота? Очень крупная сумма в этом мире. Проблема только в переводе ее в монеты. Опасаюсь я светить наличие у меня золотых слитков. Но ведь старинные монеты и украшения продать ничуть не проще, чем обменять слитки на монеты. У меня даже с продажей перьев и копий проблемы возникли, хотя, если честно, всерьез я этим делом не занимался.
   Еще одна странность. Историческая ценность клада оставила меня, практически, равнодушным. Вот если бы он принадлежал эпохе Ушедших... Видимо, подсознательно мне не хочется разбрасываться. Хотя раньше я бы подобную древность обязательно оставил себе.
   Но для Амалии мне совершенно ничего не жалко. Думаю не о том, как буду жить дальше, а чем бы ее еще порадовать. Совершенно нетипичное для меня поведение и мысли.
   Как-то, не спросясь ее мнения, я назначил Амалию самым близким и дорогим для себя человеком. Тут ведь не только подарки. Разговоры, в которых я был предельно откровенен. И не только в критике состояния местной магии. Я ведь почти открытым текстом заявил ей, что являюсь полноценным киратом, продемонстрировав знание заклинаний абсолютно недоступных для мага-ученика. И она наверняка это заметила, только виду не подала. Девушка она очень неглупая.
   Вот зачем я это сделал? Вроде, хвастовство мне несвойственно. И представился я магом-учеником в целях конспирации, чтобы не мешали мне моими делами заниматься. Но это я от всех прочих людей таился. А внимание Амалии мне привлечь как раз очень хочется. Прямо непреодолимо.
   Наверное, это и называется влюбиться. Когда умом понимаешь, что делаешь глупости, но все равно их делаешь. Потому что у тебя всю систему ценностей перекорежило, вознеся на небывалую высоту ее, прекрасную и единственную. Ни разу этого чувства не испытывал, а тут вдруг и так сразу. Сам на себя злюсь, но при этом душа поет. И продолжаю делать то, чего бы делать не следовало.
   Так, надо отвлечься. Этот клад я и сам планировал подарить Амалии, но самого акта дарения почему-то не получилось. Все и так восприняли, что клад - ее и только ее. Почему?
   Порылся в памяти Гхарана. Этот неудачник мечтал разбогатеть, поэтому о находке клада грезил довольно регулярно. Так что кое-что знал.
   Если ты нашел клад в одиночку - он твой. Здесь к счастью нет закона о том, что клады принадлежат государству или тому, на чьей земле они спрятаны. Раз лендлорд о кладе не знает, он им не владеет. Логично. И без жлобства, принятого на Земле.
   Если клад нашла группа из нескольких равных по статусу человек, клад они делят поровну. Или как договорятся. Доля любого может быть увеличена, если остальные признают его особые заслуги.
   Но вот если в этой группе были аристократы, все остальные в расчет не принимаются. А если аристократы были неравны по положению, все забирает старший из них. Остальных он может наградить по своему усмотрению. То есть наш случай. Действующая графиня - единственный законный претендент на находку. Ну и ладно. Все равно, она понимает, что клад для нее нашел именно я.
   К сожалению, следующие несколько дней я графиню не видел. А вот Ратнам почти все время у нее торчал. Ко мне тоже иногда заскакивал, так что я был в курсе событий.
   Так вот, этот журналист не только выдал по поводу клада целую серию статей (с гравюрами-иллюстрациями), но и, фактически, организовал у графини салон любителей старины, куда вытащил всех отдыхающих, хоть немного разбирающихся в старинных монетах и украшениях. Те, кто не разбирался, но обладал сколько-нибудь значимым весом в здешнем обществе, тоже шли. Один раз графиня и меня пригласила. Предъявить общественности того, кто догадался искать клад в конкретной пещере. Заодно мне пришлось частично повторить лекцию о древнем поселении, его основных строениях и укреплениях. Кстати, Ратнам и на эту тему целую серию гравюр как-то подготовил в качестве иллюстраций. Думаю, сам их делал, так как они в точности совпадали с образами, которые я им во время экскурсии транслировал. Или хотя бы эскизы готовил. Видимо, неплохо рисует.
   В общем, комплиментов наслушался, но радости они мне не доставили. Были они какие-то снисходительные, что ли. Да и с графиней пообщаться толком не удалось, ей было не до меня. Много гостей, она в центре внимания...
   Впрочем, определенный толк от моего выступления все-таки был. С Амалией не поговорил, так хотя бы с некоторыми из ее гостей. В результате продал два копья и четыре пера каким-то немолодым любителям редкостей. По символической цене в десять золотых за штуку. Проблема финансов сразу оказалась решена. Наверное, мог бы и все продать, но решил этого пока не делать. Денег и так хватает, а сувениры из Пустоши еще могут пригодиться.
   Образовавшееся свободное время попытался занять прежними тренировками. С башен не прыгал, а вот по горным тропам бегать продолжил. Только теперь невольно вспоминал все время проведенную экскурсию. Вот здесь я рассказывал об угловой крепостной башне, и Амалию рассказ заинтересовал, а вот описание дороги оставило равнодушной. Наверное, надо было не так обо всем этом говорить...
   В общем, мысли непроизвольно крутились вокруг одной и той же особы. И ведь понимаю, что шансы у меня близки к нулю. Она графиня, а я так толком и не легализовался. И даже не знаю, как это сделать. Как я понял, для магов и, видимо, жрецов идти путем силпина здесь страшное преступление. А у меня браслет на руке. Прикрыт напульсником, Мохан его не заметил, но не факт, что другие маги будут столь же ненаблюдательны. И даже на то, что я дипломированный кират смотреть не будут. Со светской же властью ситуация мне просто не известна. Особой религиозности в народе я не заметил. В хорошем отношении к себе кирата, который может вылечить любую болезнь и даже вернуть молодость, заинтересованы, наверняка, многие. Вопрос в том, сможет ли это перевесить религиозную традицию, собственное воспитание и опасность со стороны магов и жрецов?
   Уверен, что на определенных условиях можно договориться с любым монархом этого мира. Или почти любым. Только меня эти условия не устраивают. Наверняка захочет меня куда-нибудь спрятать от посторонних глаз, но чтобы был под рукой. То есть - в тюрьму, хотя бы и комфортно обставленную. Засовывать меня в камеру никто не рискнет, ему же самому потом у меня лечиться. Но я ведь сюда из Запорталья переехал не ради выживания, а чтобы наследие Ушедших изучать. И развиваться, как маг. Так что почетное заключение для меня не вариант. Разве, как временное пристанище, но дальше наши интересы с гипотетическим монархом не совпадут.
   Хотя... Если моя тюрьма будет располагаться в месте силы, и мне дадут ее оборудовать, как учебный комплекс Ушедших, то, как вариант, зависнуть в ней на все время изучения браслета. Допустим. Как самый крайний случай. Ведь вырываться, возможно, придется с боем. Бежать в Пустыню и восстанавливать портал. Если у меня такие знания после освоения бусин появятся. В общем, как-то ненадежно все. Так что спешить на переговоры с королем мне пока явно не следует.
   За этими рассуждениями я добрался до пещеры, где мы клад выкопали. "Разрушение камня" превратило фрагмент пола в углу пещеры в углубление, заполненное пылью. Углубление с довольно ровными краями. Тогда на это никто особого внимания не обратил, тем более, что кое-что пришлось и мечом, как ломом добивать, но если кто посмотрит внимательнее, могут возникнуть вопросы. Поэтому я запустил "бур" и стал делать края неровными. Заодно проверил "ощущением камня", нет ли внизу чего интересного. Ничего не обнаружил.
   А вот заклинание "бур" повело себя странно. Примерно на метровую глубину - все нормально, а дальше не идет. Добавил громкости звучания. Никакого эффекта. То есть в ширину отверстие стало больше, а в глубину нет. У него что, передел действия такой? Странно. Направил его на боковую стену и спокойно просверлил метра два. Мог бы и больше, просто зачем?
   Еще раз включаю "ощущение камня". Ничего. То есть яма, которую я выкопал, на месте, а дальше - как отрезало. Меня охватил азарт. Конкретно это место я трогать больше не стал, но, отойдя вглубь ответвления пещеры, запустил сначала "бур", потом "разрушение камня" а потом и "лопату". Через некоторое время у меня получился колодец метрового диаметра и метровой же глубины. И если диаметр я мог свободно увеличить еще, пока не надоест, то углубиться дальше в породу у меня не получалось.
   Покрутившись вокруг так и сяк я, в конце концов, спрыгнул в яму. Подо мной был не совсем камень, хотя внешне от стенок он не отличался ничем. Он слегка пружинил!
   Не придумав иных способов исследования, я несколько раз подпрыгнул. Перед глазами появилась надпись "Только для суров". Захотелось одновременно и петь, и выть. Внизу подо мной явно было помещение, построенное еще Ушедшими для своих целей. Но меня туда не пускают, носом не вышел. Вспыхнула слабая надежда, что, может быть, если долго ломиться, мне, как в подгорном комплексе у ашрама, дадут временный пропуск. Как старшему упсуру. Но она быстро погасла, хотя прыгал я еще чуть не полчаса, пока еще какие-то посетители не заглянули. Срочно наложил на них "отвод глаз" и шуганул "трансляцией эмоций" неуютности и беспокойства.
   Ушли. После чего я некоторое время обламывал выступы с разных мест стен, засыпая вырытый колодец. У ашрама меня пропустили по специальному коридору к выходу из комплекса. Думаю, единственному официальному выходу. При этом остальная часть комплекса осталась для меня закрытой. А здесь я в потолок стучусь. Уверен, что никакого входа через потолок предусмотрено не было. Так что шансов попасть в комплекс через него у меня нет.
   Что же, будем искать.
   Начал с того, что выкопал второй клад. Но под ним никаких строений Ушедших не обнаружил. Снова - серебряные монеты, судя по всему, древние. Спрятал в "сейфе" номера. В местной нумизматике я совершенно не разбираюсь. Можно ли клад продать и за сколько, тоже. Но - пусть будет. Второй раз дарить Амалии нет смысла. Удивить не получится, зато может сложиться впечатление, что тут этих кладов, как грязи. Если больше ничего не найду - только негатив заработаю. Кстати, в кладе, помимо монет, еще один перстень оказался. Довольно массивный, мужской, без камня, но с выгравированным на нем каким-то гербом. Не артефакт, впрочем, среди найденных украшений в первом кладе их тоже не было. Проверил во время приема у графини. Наверное, странно выглядел, щелкая ногтем по вещам из клада, но другие их тоже вертели по-всякому. А перстень? Были бы на Земле, сказал бы, что "баронский". А здесь - кто его знает. То есть знают, наверное, многие, тот же Ратнам почти наверняка, но показывать ему не собираюсь. Зачем мне лишние вопросы.
   Так что вернулся к первой пещере. Теперь я проводил дни, со всех сторон обходя скалы, в которых она располагалась, и с помощью "бура" пытался нащупать контуры подгорных помещений Ушедших. К сожалению, делать это было не так просто. Если в пещеры почти никто не заглядывал, то по горным тропинкам гуляло немало отдыхающих. Скорее всего, к росту их числа я сам приложил руку. Или Ратнам, который с моих слов расписал в газете пользу физических упражнений на свежем воздухе, который, благодаря источникам, тоже обладает целебными свойствами.
   Еще очень огорчало, что ноутбук остался в Запорталье. Очень мне бы пригодилась программа обработки фотографий рельефа местности. На планшете ее не было, да он бы и не потянул. Впрочем, с фотографиями тоже были проблемы. Единственная оставшаяся у меня камера тоже была в планшете, а демонстрировать его любопытным курортникам мне совершенно не хотелось. Так что обзавелся эскизником и набрасывал контуры рельефа древнего поселения от руки. Вечером в номере пытался проанализировать увиденное. Но, главное, теперь мог зависать в любом месте, не вызывая подозрений. Присел человек на раскладной стульчик, рисует. Даже если кто подойдет посмотреть, милости прошу. Кстати, рисую я не то, чтобы очень хорошо, но немного умею. При этом мои манипуляции с "буром" остаются совершенно незаметными.
   Не скажу, что дела шли быстро, но определенные успехи были. Правда, какое-то странно небольшое помещение "для суров" у меня получалось. Или оно в несколько этажей вглубь?
   Зато сдвинулось с места изучение бусин. Не знаю почему, но новая зажигалась каждые три дня. Хуже, чем в подгорном комплексе, но гораздо лучше, чем раньше. Так что выучил еще несколько заклинаний. Самыми полезным (на данный момент) для меня оказалось "соединение камней" и "слияние камней". Первое позволяло точечно "сварить" два неорганических предмета. Довольно крепко. А второе было не совсем чтобы противоположным "разрушению камня", но помогло мне лучше замаскировать мои работы в пещерах. До однородности камень не спекался, но получилось уже что-то достаточно плотное. С учетом набросанных внутрь обломков, внимания последствия моих работ привлекать были уже не должны. Если, конечно, не проводить тщательного исследования, но, надеюсь, до такого не дойдет.
   Еще одним заклинанием стало "извлечение камня". Обратное "погружению камня". По идее можно заставить "всплыть" из земли или даже скалы нечто однородное, находящееся внутри нее. Например, жилу металла или друзу драгоценных камней. Замечательно. Только их еще найти надо. И, заклинание, как я понял очень энергозатратное и небыстрое. Особенно, если с глубины поднимать. Можно не один день просидеть, наигрывая заклинание с полной концентрацией. Но, все равно, возможности радуют.
   Заклинание "текучесть камня" оказалось обычной плавкой. В отличие от "нагрева камня" материал не уродовался, а переходил в жидкое состояние равномерно. Если бы еще форму можно было задать! А так пока применения не нашел.
   И, наконец, последним новым заклинанием стала "большая лопата". Ура! Скорость копания серьезно возрасла. Если бы я еще планировал огородничеством или строительством заняться. А так большой пользы от него не вижу. Но - пусть будет.
   Так что с изучением заклинаний дела у меня обстояли относительно неплохо. Четырнадцать заклинаний из браслета и тринадцать новых заклинаний, вынутых из голов некромантов. И, возможно, "Гимн Свету" тоже можно зачесть. Расту.
   А вот с Амалией отношения развивались как-то не очень. То есть развивались односторонне. Я, похоже, влюблялся все больше и больше, а с ее стороны все как-то так и застыло в фазе симпатии и не вполне определившегося интереса. В ее номере, фактически, образовался салон для наиболее знатных и образованных отдыхающих. Они там что-то обсуждали, делали доклады по разным темам или просто читали вслух свои сочинения. Иногда играли в какие-нибудь игры. Пару раз она меня на такие мероприятия приглашала, но я в них плохо вписывался. То есть послушать некоторые разговоры мне было интересно, особенно когда речь шла об истории королевства, но самому сказать было нечего. Впрочем, меня и не спрашивали. Кто я такой, чтобы мое мнение было интересно? Маг-ученик, оказавшийся неплохим спортсменом. Еще человек посетивший Пустыню и Пустошь. Вот по этому поводу один раз меня и пригласили - сделать доклад. Слушали с интересом, но не более. Своим я в этом обществе не стал, да и не мог стать. В родстве ни с кем не состою, общих знакомых не имею. С сильными мира сего не знаком. Так что я здесь - не более, чем каприз графини. Имеет право.
   Наедине побеседовать не удалось ни разу.
   Поскольку местная аристократия, претендующая на культурность, по вечерам часто посещала театр, то и я несколько раз туда заглянул, в надежде увидеть графиню. Ну, увидел, и что? Даже адресованную мне улыбку поймал. Но в ложу к себе не пригласила, там и без меня народа хватало.
   Еще у меня вошло в привычку проходить мимо ее гостиницы или ресторанов, где она может оказаться. Тоже пару раз ее увидел издалека. Не одну. Даже подходить не стал. Утешало только то, что никаких кавалеров в своем обществе она специально не выделяла. Приветлива была со всеми, с некоторыми вела себя, как со старыми друзьями, но никаких пожатий ручек или поцелуев украдкой я не заметил.
   Однажды я набрался смелости и подошел. С подарком, который целую неделю готовил. Нашел я среди скал укромный уголок, в котором посадил кустик какого-то местного декоративного растения. Вроде некрупного шиповника, но цветы побогаче, хотя на розу и не тянут. С магией кирата проблем с тем, чтобы кустик прижился и зацвел, у меня не возникло.
   А потом я стал извращаться. "Разрушением камня" превратил в пыль по паре золотых и серебряных монет. Напомню, они тут довольно большие, граммов по двенадцать каждая. Затем "погружением камня" отправил эту малопитательную смесь под корни растению.
   С помощью заклинаний "извлечение материала" и "изменение состава" превратил три цветочка в золотые с серебряными чашечками и парой серебряных же лепестков под ними. Получилось очень симпатично, только жутко долго возился и сил затратил кучу. По три лепестка за день успевал. Потом сорвал один цветок и с гордостью понес графине. В театр, так как приглашения к ней в номер у меня не было.
   Естественно, она была не одна. Первоначальная реакция ее спутников была осуждающей. С чего это вдруг маг-недоучка сиятельной графине золотую безделушку дарит? Рассказал, что нашел среди скал волшебное растение. Мне не поверили, но на следующий день все вместе пошли смотреть. Все-таки развлечений тут немного. От Амалии веяло сочувствием. Но когда комиссия убедилась, что цветы к веточкам не приклеены, а действительно выросли, поднялся знатный галдеж. И что? А ничего. Я опять выступил в роли проныры, который во все закутки нос сует. Цветочки обломали себе две другие дамы, а на следующее утро куста на месте не оказалось. Кто-то выкопал. Ну, пусть ждут урожая...
   Положение было совершенно унылым. Я уже даже начал мечтать, вот если бы она заболела, или на нее было покушение... Прямо как школьник. Сам себя отчитал за глупые мыли, но легче мне от этого не стало. Рассказать ей о том, что я полноценный кират? В принципе, она девушка неглупая, и так догадывается, что я не совсем простой маг-ученик. Но, во-первых, никакой возможности поговорить с ней наедине, у меня нет. А во-вторых, если уж открываться, придется и о своей иномирности говорить, и о том, что сейчас я изучаю курс запрещенного здесь големостроения. Если бы наши отношения стали, действительно, близкими, если бы мы друг друга хорошо знали и полностью доверяли, тогда, конечно. А как способ сближения подобные откровения никуда не годятся.
   В отчаянии я даже с Ратнамом о своих шансах поговорить попытался.
   - То, что вы влюбились, ни для кого секретом не является, - обрадовал он меня: - это за версту видно. Это нормально. В нее тут куча народу влюблена, я имею в виду, не графство ее к рукам прибрать хотели бы, а именно в нее. Человек пять только солидных людей. А всякой золотой молодежи, если не каждый первый, то второй - точно.
   - И я в этом обществе лишний?
   - Нет, что вы! Какой девушке не нравится, когда в нее кто-то влюблен? У вас это очень трогательно получается. Но слишком заметно. Потому и приглашает вас так редко, больно уж вы серьезно настроены.
   - Но ведь вначале...
   - Вначале у нее тут не было самого модного салона этого курорта. И к тому, что он возник, вы тоже приложили руку. Как, впрочем, и я. Дали, так сказать, начальный толчок. А потом уже сработали ее положение, ум и обаяние.
   - Ей это нравится?
   - Это жизнь высшего света. В салонах же не только любовные интриги завязываются, но и политические союзы. Например, благодаря вашему кладу герцог Чандам, известный любитель старины, стал гораздо лояльнее относиться к канцлеру. Вы чувствуете гордость?
   Гордости я не чувствовал, особенно после того, как вредный журналяга намекнул, что любимый племянник герцога вполне может стать женихом Амалии. Если король одобрит.
   Не преуспев в своих ухаживаниях, чтобы забыться, с большим энтузиазмом продолжил поиски подходов к комплексу Ушедших.
   Не сразу, но до меня дошло, что выделенная мною часть комплекса, куда меня не пускают, была в нем не единственной. Просто другие разрушены. Можно было и догадаться, но я, пока подробную карту местности не нарисовал, никак не мог увидеть очевидное. Обидно, обычно быстрее соображаю. Видимо, наличие поблизости графини Амалии сказалось на моей способности думать не лучшим образом. А говорят, любовь окрыляет. Или это только тогда, когда она взаимна?
   Так или иначе, примерные контуры комплекса я обозначил. Пригодился опыт пребывания в комплексах у ашрама и Черного Камня. Даже определил, где должен был находиться главный вход. Только на месте его теперь хаотическое нагромождение камней. Вроде как тут какие-то тектонические процессы прошли. Даже страшно представить, какие чудовищные силы были когда-то задействованы.
   Я потихоньку занялся раскопками. Тайно, стараясь не привлекать к своим занятиям постороннего внимания. На месте бывшего входа я стал создавать собственную искусственную пещеру. Именно пещеру, а не тоннель, так как я всячески старался придать тому, что получалось, естественный вид.
   Нашел место среди нагромождения камней, относительно скрытое от взглядов тех, кто будет по ближайшим тропам ходить. Замаскировал его еще больше, вырастив новые кусты, а старые сделав гуще и выше. С помощью заклинаний кирата (в основном, "стимулирование роста", "извлечение материала", "сила жизни") это не слишком сложно оказалось, основная проблема была в том, что для роста растениям нужна вода, а бегать по дорожкам с ведрами - выглядеть несколько странно. Так что обзавелся рюкзаком, в котором стал таскать приличного размера бурдюк. Чтобы влезал, не бросался в глаза и был объемом литров пятнадцать. Три дня с этим рюкзаком носился, пока не вырастил кусты до удовлетворительных габаритов.
   За это время у меня еще одна бусина загорелась - заклинание "смерч". Я уже давно обратил внимание на то, что осваиваемые мною в последнее время заклинания имели, скажем, горнодобывающую направленность. Впрочем, в земледелии они, наверное, тоже полезны. Подозреваю, что с их помощью я вполне могу вспахать боле без трактора. Но добыча руд и минералов мне как-то интереснее кажется. А еще лучше - все это вполне применимо для археологических раскопок. Ведь с помощью "ощущения камня" можно определить разнородность почвы под ногами, а всяких копающих заклинаний мне досталось и вовсе с большим запасом.
   Так вот "смерч" сначала привел меня в недоумение. Это новая серия заклинаний началась? И, вообще, при чем тут воздух?
   Но после нескольких экспериментов понял, что заклинание - очень нужное и как будто специально создано для раскопок. Только его правильнее было бы назвать "маленький смерч" или "смерчик". Им оказалось очень удобно пыль собирать и подхватывать, чтобы потом унести куда-нибудь в сторону. Впрочем, предметы, и даже не очень мелкие, им тоже оказалось можно переносить, только не так удобно. Они при этом вращаться начинают. А с песком и пылью - просто класс! Сначала "разрушением камня" превращаю препятствие в мелкую крошку, потом "смерчем" ее подхватываю и уношу. Можно далеко, а не как "лопатой". И ее не только в сторону отбросить могу, но даже вверх отнести.
   Так что с помощью этих заклинаний стал я себе проход расчищать. "Соединением камней" свод укреплял. При этом камни старался убирать целиком, как будто бы среди них проход случайно остался. Вроде щели, которую просто так не заметишь.
   Так как видно меня со стороны в этой пещере не было, то работал я там почти весь день. Проблемы только с уборкой мусора были, но я его старался провести уже в сумерках, когда отдыхающие уже по ресторанам или иным местам отдыха разбредались. Заодно кое-где дорожки улучшил, сделав на них из растертого в крошку камня новое ровное покрытие, объединенное "слиянием камней" в однородную массу. В общем, работал не только на себя, но и на благо курорта.
   В конце концов, я все-таки добрался до сохранившейся территории комплекса. На сей раз она от меня каменным видом не маскировалась, так что я даже смог посмотреть внутрь. Картина, можно сказать, знакомая. Свет прихваченного фонарика высветил несколько колонн, расположенных рядами. Но меня и отсюда в комплекс не пустило! Опять "Только для суров". Я испытал дикое разочарование.
   Тырканье в надежде получить временный проход неожиданно дало эффект. Но не тот, на который я надеялся. Меня не пустило, но появилась новая надпись. "Научный комплекс. Учебные корпуса находятся в Сурадигаме и Сураакаше". Еще бы знать, где это.
   Жаль, что бусина-инструкция к моему второму браслету не содержала информации по географии. После первого браслета я хотя бы знал, где находятся некоторые центры Ушедших в Запорталье. А об этом мире ничего не знаю. Как-то плохо продумано. Ведь поставили же древние суры портал рядом с местом вручения браслета? И дали рекомендацию идти в Сурдигам. Хотя, если разрушенный центр в Пустыне и был Сурдигамом, то объяснять, как к нему добираться было необязательно. Только не осталось там ничего от центра, даже источника силы нет. Придется этот Сураакаш искать. Может там хоть что-нибудь уцелело.
   Ничего нового мои попытки протаранить барьер не дали. Жаль. Я надеялся, что временный проход мне все-таки предоставят. Но раз здесь в принципе не было учеников, то, получается, такая мера не предусмотрена.
   Ну, на нет и суда нет. Отломил несколько камней и прикрыл ими сначала вид на помещение Ушедших, а потом и вход в сделанный мною проход. Нечего тут посторонним ходить. И смотреть на колонны под землей ни к чему.
   Возможности попасть в комплекс нет, но ведь можно поискать под руинами что-нибудь интересное. Типа артефактов. Жаль нормально раскопки провести не могу. Не технически. Мои заклинания вполне позволяют тут все расчистить по слоям. Но такие работы не могут не привлечь внимания. И яснее показать, что я владею заклинаниями силпина, наверное, невозможно. Когда я Амалии выражал сожаление, что это направление магии заброшено, я показал себя вольнодумцем. Показав же заклинания, я стану бунтовщиком. Существенная разница. Боюсь, смертельная.
   Но я ведь могу искать предметы под землей и без раскопок. Заклинание "ощущение камня" позволяет определить неоднородность по структуре, а "определение камня" выделяет более ярким светом сами артефакты. Если к этому присовокупить "извлечение камня", теоретически можно заставить артефакт выбраться на поверхность без раскопок. Хотя, конечно, глубину, с которой придется всплывать, лучше бы уменьшить "разрушением камня".
   В общем, в теории все реально, а как на практике? Смогу ли я по показаниям своих магических локаторов четко выделить именно то, что имеет смысл извлекать? Хватит ли у меня на это сил и концентрации? Надо пробовать.
   Однако начало новых работ было сбито с настроя новым приглашением в салон к графине.
   На сей раз, Амалия была сама любезность и довольно заметно выделила меня среди прочих приглашенных. Нет, не приватным разговором, а особо радушным приветствием, причем видеть меня она была рада искренне. Даже попеняла, что давно не заходил (вот тут - совершенно неискренне), и при этом, вроде как даже сама извинилась, что не приглашала, прошептав что-то вроде: "ну, вы понимаете...". Даже руку мне слегка пожала и посадила рядом, как дорогого гостя.
   Пока я приходил в себя от такой метаморфозы, выяснилось, что пригласила она меня все-таки не просто потому, что соскучилась.
   - Гхаран, вы показали себя столь блестящим знатоком истории... Ваш изумительный рассказ о древнем городе на месте Удаки...- Каждая фраза сопровождалась многозначительной паузой и ясным взглядом ее громадных глаз: - Вы наверняка знаете какие-нибудь древние истории, неизвестные широкой публике... Расскажите какую-нибудь из них, очень вас прошу... Я уверена, что и всем нашим дорогим гостям будет интересно...
   Манера говорить у нее была какая-то неожиданно нарочитая. Ладно, потом постараюсь выяснить, что бы это значило. Раньше она говорила со мной абсолютно естественно. Или это светское общение отпечаток накладывает?
   Сейчас же надо срочно придумать занимательную историю. Местную историю я не знаю почти совсем. Можно и без "почти". Но, к счастью, она попросила рассказать что-нибудь малоизвестное. Или неизвестное, как будет в моем случае.
   В общем, я намешал Илиаду с Махабхаратой. Упор сделал на Гомера, все-таки там история не только об интригах и сражениях, но и о любви. Но Трою переименовал в Двараку, как поменял и другие имена и названия, а также позаимствовал из индийского эпоса магию, беззастенчиво цитируя "Астру видье шастрике" (Науку о небесном оружии). От местных тоже накрутил, так что погибшие армии вставали в виде маакара, а троянский конь стал големом, который прикинулся статуей бога.
   В общем, благодаря поощрительным улыбкам Амалии, я почувствовал себя в ударе и дал разгуляться фантазии. Кажется, неплохо получилось, так как слушали меня, не прерывая, и с очевидным интересом.
   - Потрясающе! - Выразила всеобщее мнение графиня, при этом не лукавила: - Никогда не слышала ничего подобного. Так в какую же эпоху все это произошло?
   - По преданиям - незадолго до Великой войны. Уже Золотой век подходил к концу, но героев и великих магов было еще много.
   К обсуждению подключились и другие гости:
   - Вы рассказывали о какой-то необычной системе магии, - задал вопрос один довольно солидный господин: - Не могли бы вы пояснить подробнее?
   Я вопросительно взглянул на графиню.
   -Я вас не представила... Граф Киирти, старый друг моего отца, которого я давно воспринимаю, как любимого дядюшку, - граф был одарен ласковым взглядом, но вот той же ласки в эмоциях я не заметил, а эмоциям я как-то верю больше, чем просто словам: - Он, наверное, самый отчаянный вольнодумец в королевстве.
   Вольнодумец? Это намек? Или просьба? Или предупреждение? Впрочем, ничего принципиально неизвестного я говорить не собираюсь. Общие принципы магии этот "дядюшка" должен, наверняка, и сам знать:
   - Когда-то эти сказания исполнялись, как песни, а песни были магией. Не все, конечно, а только гимны. К сожалению, до нашего времени дошло очень мало этих древних произведений.
   - Мало? Значит, что-то все-таки дошло?
   - Да, Гхаран! Вы же наверняка что-нибудь знаете, - неожиданно поддержала его графиня. Да так горячо: - Напойте хоть что-нибудь! Я вас очень прошу.
   Я недоуменно обвел глазами столпившуюся вокруг толпу гостей. Нет, это будет через чур.
   - Кое-что дошло, но если вы думаете, что я могу их точно воспроизвести, то вы заблуждаетесь. Тогда я был бы не магом-учеником, а магом даже не знаю какой ступени. Одной из высших. К тому же эта музыка совершенно непривычна нашему уху. Но если вас устроит очень приблизительное воспроизведение, то я могу напеть.
   - Очень просим!
   Интересно, что она надеялась услышать или увидеть? Настоящее древнее заклинание? Хотя, "Гимн Света", действительно, очень древнее заклинание. Только я его не собирался исполнять магически. Хватит с них моего мычания, как это делал Баба Сатьи.
   В общем, я прогудел всю мелодию. Как мне кажется, даже точно. Кстати, там ведь какие-то слова были? Примерно такие. И я запел на языке Ушедших, стараясь положить слова на ранее исполненную мелодию:
   Видя только два шага того,
   Кто выглядит, как Солнце, -
   Мечется смертный.
   На Него больше никто
   Не отважится взглянуть,
   Даже крылатые птицы в полете.
   (гимн Ригведы)
   Получилось не очень, но я старался. И хорошо, что не очень. Нездоровый интерес к моей персоне как-то быстро сошел на нет, и гости, хоть и продолжили обсуждать рассказанную мною историю, делали это уже между собой. Ко мне вопросы, если и появлялись, то редко, а потом и вовсе прекратились.
   Амалия и этот, как его, Киирти, выглядели разочарованными. Жаль. Очень не хотелось мне графиню огорчать. Бред какой-то! Мое настроение скачет в зависимости от ее эмоций. Только в десятикратном размере. Нет, долго я так не выдержу...
   Кое-как дожив до конца приема, я все оставшееся время просидел в гостинице, медитируя. "Гимн Света" тоже исполнил. Немного полегчало.
   Утром повторил медитацию, потом по привычке повторил все известные мне заклинания. Про себя, чтобы ничего, случайно, не порушить. Требовалось на это все больше времени, так что, хотя я и сплю уже давно очень мало, обязательные процедуры (включая водные) дотянулись почти до времени начала завтрака в гостинице. Можно будет поесть (оплачено, и не помешает), после чего... даже не знаю. Наверное, наконец, попробую добыть артефакты из под завалов разрушенного комплекса Ушедших с помощью освоенных заклинаний. По крайней мере, начну эту работу.
   Неожиданно в дверь постучали. Кому я вдруг понадобился?
   За дверью оказалась служанка Амалии Джиоти. Неужели новое приглашение?
   Но та почему-то приложила палец к губам, как-то странно оглядела меня и комнату, после чего снова скрылась за дверью. И вместо нее ко мне в номер проскользнула ее хозяйка!
   Нет, на шею она ко мне не кинулась, поцеловать хотя бы в щеку тоже не стала. Сам я, к сожалению, застыл столбом и на активные действия оказался не способен. Графиня же мило улыбнулась и проследовала к креслу, но не села, а просто положила руку на спинку.
   - Я рада, Гхаран, что вы встаете так рано, и что мой приход не привлек особого внимания других постояльцев, которых я не встретила ни одного. -Еще одна милая улыбка: - Или правильнее сказать, что я успела застать вас на месте?
   Я, наконец, избавился от своего столбняка. Даже "малое исцеление" на себя наложил, чтобы в себя прийти.
   - Ваш приход - большая честь для меня. И громадная радость. - Я так и не знал, как на это реагировать.
   - Не удивляйтесь. Я очень любопытна, а вчера вы явно рассказали и показали далеко не все. Понимаю, не следовало раскрывать тайны вашего сословия всем подряд. Но мне-то вы хотя бы чуть-чуть показать можете? Я специально ради этого встала ни свет, ни заря.
   Графиня даже лицом подыграла, придав ему немного детско-наивное, восторженно-ожидающее выражение. Совсем чуть-чуть, и получилось у нее это как-то очень трогательно. Не свысока, не панибратски, а одновременно тактично, но и доверчиво. То есть, демонстрируя доверительные отношения. В общем, не подбираются у меня правильные слова, но желание растечься лужей у ее ног возникло сильное.
   Желание я подавил.
   Она пришла сама. Одна. И даже не так важно зачем. Есть шанс, если не объясниться, то хотя бы поговорить. Не только о тайнах магии, а о себе.
   - Амалия..., - я сделал небольшую паузу, но никакого протеста на обращение по имени не услышал: - Я давно хотел вам сказать...
   - Не надо это делать, - мягко, но решительно прервала меня графиня: - Сейчас это будет совершенно несвоевременно. И у вас, и у меня ситуация очень непростая, и наше будущее зависит не только от нас. Достаточно скоро сюда приедет мой отец, специально познакомиться с вами. Об этом граф Киирти сообщил. Отец - человек умный, хочет мне исключительно добра, и есть надежда, что тогда многое прояснится. А пока - держите себя в руках. Оставайтесь тем, кто вы есть на самом деле, самым необычным магом, которого мне когда-либо довелось видеть. Вы меня заинтересовали и мне лестно, что я смогла заинтересовать вас. Уверена, в своей жизни вы встречали красавиц, до которых мне далеко. Так что пусть пока так все и остается. И я очень надеюсь, что вы все-таки хотя бы чуть-чуть приоткроете мне завесу над древней магией...
   Ее слова меня, надо сказать, привели в недоумение, но я постарался не показать вида. За кого она меня принимает? За древнего мага, что ли? И я ей "интересен". Как мужчина или как древний маг? И что с этим делать? Терпеть не могу быть самозванцем, но, боюсь, мои протесты ее не убедят. Разве что про свое иномирное происхождение расскажу. Но к этому я пока не готов. Слишком непредсказуемые могут быть последствия.
   - Прошу меня простить, прекрасная графиня. Ваши неисчислимые достоинства заставляют меня терять голову. И вы абсолютно неправы, никого, совершеннее вас я в жизни не встречал. Так что - приказывайте!
   - Древнюю магию...
   Что она ей так понадобилась? Ну да ладно. Ничего кроме "Гимна Свету" я все равно показать не могу. И, судя по местным реалиям, это должно быть менее опасно, чем показывать заклинания силпина. Внимание ко мне привлечет, в том числе и магов, но тащить в застенки, думаю, не будут. Сначала наверняка постараются просто поговорить. Я бы без этих разговоров с удовольствием обошелся, но они ведь не завтра начнутся. И не в ближайшие дни. Почта ходит небыстро, а магия - это такая сфера, что без санкции первых лиц никто не полезет. Причем я уверен, что Амалия никому, кроме отца, об увиденном не расскажет, а мое мычание в ее салоне не было настолько убедительным (скорее, наоборот), чтобы солидные маги срывались с места лишь об этом услышав. Так что, как минимум определенный запас времени у меня есть. До приезда канцлера и отправки им писем в солицу. Другое дело, как быть с канцлером? Но и здесь есть время продумать линию поведения. Обязательно на холодную голову.
   - Раз вы так настаиваете, не могу вам отказать. На вашем приеме я напел древний гимн из эпоса без применения магии. Теперь смотрите, что будет, если музыка звучит магически. "Гимн Свету" - скорее медитация, нацеленная на очищение души, но древние маги владели ею в совершенстве. Да, можете попробовать до меня дотронуться, когда я буду ее исполнять.
   И я запел "Гимн Свету" одновременно вслух, обычным голосом, и магическим. И через некоторое время перестал ощущать что-либо вокруг себя. Мысли об Амалии меня при этом не покидали, но стали более отрешенными и одновременно ясными.
   Ведь эта хитрюга, на самом деле мне ничего не только не обещала, даже не сказала. Только то, что скоро ее отец-канцлер приедет. А остальное - придумывай сам. Или обманывайся сам.
   Эти мысли как-то сразу вытолкнули меня из состояния Света. Даже не знаю, как долго я в нем находился, может, всего несколько секунд. Но, судя по потрясенному виду Амалии, все-таки дольше, и дотронуться она до меня попыталась.
   - Что это было? - Еле слышно прошептала она.
   - Всего лишь демонстрация древнего искусства медитации.
   - А еще?
   - Не рискну. Надеюсь, вы не думаете, что мне десять тысяч лет и я один из Ушедших богоравных суров? Если да, то должен вас разочаровать. Я родился много позже их ухода. Кое-что из их наследия я, действительно, знаю, точнее, знаю сами мелодии заклинаний. Но далеко не все могу правильно воспроизвести. И не всегда знаю, к чему приведет их правильное исполнение. Последствия могут быть весьма разрушительными. Так что я собираюсь вернуться к их изучению вдалеке от обжитых мест, возможно, снова в Пустыню наведаюсь...
   Так, что-то меня опять понесло. Хватит уже перед девушкой хвост распускать! Поэтому я закончил:
   - И вообще, что вы хотите от мага ученика? Я и так, благодаря своим любопытству, везению и пронырливости, узнал о древней магии много больше, чем мне положено. И попасть под вечный контроль в Абхавапуре мне совсем не хочется.
   - Действительно, что же я могу хотеть от мага-ученика? - Согласилась со мной графиня с каким-то странным выражением на лице и в эмоциях: - Разве чтобы вы меня проводили к моей гостинице. Я и так задержалась в номере постороннего мужчины дольше, чем позволяют приличия.
   Мы вышли. Никого не встретив, так как служанка неплохо справилась с ролью разведчицы. Шли не под руку, просто рядом. И наша беседа стала абсолютно нейтральной по теме. Как ни странно, об экономике. Точнее, об экономике дворянской усадьбы, в которой, как выяснилось, Амалия очень неплохо разбиралась. В отличие от меня. Так что я больше слушал, чем говорил, лишь изредка внося предложения усовершенствований с учетом возможностей магии. С интересом узнал, что маги в замках местных феодалов сельским хозяйством, практически, не занимаются. Маакар можно использовать для прокладки дорог и прочих строительных работах, а вот на поля их лучше не выпускать. Качество урожая снижается. Максимум - для выкорчевывания деревьев и вспашки полей, когда на них нет ничего, кроме сорняков. Тогда это дает хорошие результаты.
   Наверное, много еще чего интересного мог бы узнать, но тут нам встретилась группа отдыхающих молодых людей. Из аристократов. И графиня немедленно меня бросила, перейдя в их ряды. С милой улыбкой и выражением благодарности за приятную беседу, но теперь она под надежной защитой. Мои надежды на совместный завтрак в ресторане или ее гостинице пошли прахом. Вот и гадай теперь, конспиратор она, или просто от меня сбежала.
   В гостиницу возвращаться не стал, плюнув на оплаченный завтрак. Аппетит пропал.
   К счастью, жизнь - она все-таки полосатая, и за огорчениями следуют удачи. По крайней мере. Так это случилось со мной. Пребывая в меланхолии, я стал исследовать остатки комплекса Ушедших под завалами камней не с края, а пробрался куда-то далеко вглубь. Ходить там уже было проблематично, скорее, ползать по скалам. Зато, меня ни откуда не видно и пейзаж вокруг под стать настроению. Решив, что хуже места уже не найти, я стал обследовать его своими локаторами. И почти сразу же обнаружил под камнями целую россыпь артефактов. Может, и не артефактов в том смысле слова, как мы их привыкли считать, а обломков голема (големов). Но там было много некрупных предметов, содержащих следы магической обработки. К сожалению, на довольно приличной глубине.
   Я стал потихоньку убирать камни завала, превращая их в пыль "разрушением камня", а затем относя получившийся песок в стороны "смерчем". Работал аккуратно, слой за слоем. Монотонный труд тоже способен успокаивать нервы, если уделять ему ровно столько внимания, сколько требуется, и не больше. Тогда и на другие тему думать получается.
   Итак, каково мое текущее положение или, если точнее, во что я влип? Во что влип, понятно. Влюбился. Неожиданно, быстро и сильно. Как меня угораздило, другой вопрос, но кажется, наука на него ответа не имеет. Амалия, безусловно, очень милая девушка, неглупая, обаятельная, умеет слушать и тактично говорить, в общем, куча достоинств. Если она захочет сделать меня счастливым, ей будет нетрудно это сделать. Не в смысле выйти за меня замуж, это разовое мероприятие, на самом деле ничего не решающее. Важно, чтобы мы относились к друг другу по-доброму, чтобы наши интересы и стремления, если и не всегда совпадали, то хотя бы легко согласовывались, чтобы общение между собой продолжало доставлять нам удовольствие. И если в себе я, практически, уверен, то...
   Впрочем, а так ли уж уверен я в себе? То, что я сейчас вижу в Амалии, мне очень нравится, но ведь я ее очень мало знаю. При этом понимаю, что испортить мне жизнь у нее ничуть не меньше возможностей, чем меня осчастливить. В общем, лучше бы не спешить, а сначала познакомиться поближе.
   Что за издевательство это свалившееся на меня чувство. Ведь все понимаю, но как же меня к ней тянет!
   Ведь и приезд ее папаши ничего принципиально не изменит. Если все сложится самым лучшим образом, меня не заподозрят в подрывании основ, а наоборот, найдут чрезвычайно нужным для королевства, меня же просто постараются привязать к себе. Возможно даже через женитьбу с Амалией. Она ведь пойдет? Если король прикажет, еще как пойдет. За любого барона пойдет. И любого мага. Разве я об этом мечтаю? Вообще-то об этом, но с оговоркой, что она меня полюбит.
   Совсем запутался.
   Додумать не получилось, так как неожиданно случилось "отрытие". Самое настоящее. Я умудрился аккуратно докопаться до столешницы какого-то каменного стола. На котором, похоже, артефакты и лежали.
   Все прочие мысли отлетели в сторону. Меня охватил азарт, но никакой суеты я себе не позволил. Максимальная концентрация. Слои снимать по миллиметру. Жаль, кисточки нет. Но я и лопатой аккуратно умею. "Лопатой" я и стал дорабатывать открывшуюся поверхность. Даже ни разу не повредил.
   Засыпавшие помещение камни, к счастью, не спрессовались в монолит, так что раскрыть всю поверхность стола, не повредив то, что на ней лежало в момент обвала, у меня получилось. Действительно, артефакты. Часть в виде шаров, размером с шарик для настольного тенниса, сложенных в один слой в каменную плоскую коробку. К сожалению, без крышки. Кстати, материал самих шаров мне идентифицировать не удалось.
   Еще там лежало три каменных яйца, аналогичных тем, что я уже находил раньше, и две ограненные сферы из прозрачных дымчатых кристаллов размером чуть меньше шариков из коробки.
   Но, главное, там на небольшой подставке находился красный шарик, который мои локаторы не улавливали. Вроде тех, что у меня в качестве бусин в браслете. Точнее того, по которому я учился на ликхаха (писца) - записывать звуки заклинаний в каменные яйца в оставшейся в мире Запорталья учебной лаборатории Ушедших.
   Я грохнулся на колени рядом с артефактом и вцепился в него обеими руками. Одной в подставку, другой - в сам шарик. Перед глазами возникла надпись: "Малый справочник ликхаха".
   Я невольно издал победный вопль.
   Глава 8. Хорошо отдохнул?
   Следующий час у меня ушел на то, чтобы замаскировать свой раскоп. Сделал это весьма халтурно. Кое-какая жалкая растительность между камней все-таки росла, вот я и вырастил из некоторых былинок подобие маскировочной сетки над вырытой мною глубокой ямой. Сверху прикрыл каменной пылью, спаянной "слиянием камней" в тончайшие пластинки и решил, что сойдет. Если, конечно, на мое творение кто-нибудь наступит, почувствует все прелести падения в ловчую яму, правда, без кольев внизу, но каменная столешница - тоже не матрас. Но это - маловероятно, зачем кому-то лезть в это нагромождение камней? А если кто-нибудь пойдет по моим следам специально, все равно, полностью от него следы своей работы спрятать не удастся. Но пока я, вроде, не под "колпаком". А к приезду канцлера работы надо успеть закончить.
   Свои трофеи я оттащил в гостиницу, очень хотелось их изучить в спокойной обстановке. И, кстати, поесть тоже не мешало бы.
   Итак, Малый справочник ликхаха. Трофей - всем трофеям трофей. Я о таком даже не мечтал. Хорошо, что, как оказалось, этот не совсем чтобы материальный светящийся красным шарик переносится вместе с подставкой. Этакий мини-глобус. Что же там может быть?
   Сначала я никак не мог понять, как же добраться до спрятанной в нем информации. Подсознательно ожидал увидеть что-нибудь вроде компьютерного интерфейса. Кликнешь мышкой по нужному окошку - и вперед, к знаниям.
   А вот, ничего подобного. Надпись, вроде как, есть, но вижу я ее всю целиком. Никакие ее отдельные части не выделяются. Больше всего это напоминает, как если бы я увидел ее на долю секунды, "сфотографировал" в памяти, а потом уже по памяти восстановил и изучил. Наверное, и в прошлые разы, когда я инструкции к браслету читал или запретительные таблички в комплексах Ушедших разглядывал, все было точно также. Надпись не перед глазами, а сразу в памяти возникала. Впрочем, не так уж важно, как это Ушедшие сделали, раз я все прочитал (как-то) и запомнил. Почему-то не только сам текст, но и его оформление в виде таблички. И никаких окошек с надписями "Содержание" или хотя бы "Нажмите сюда" на табличке предусмотрено не было. Точно не было. И как быть дальше?
   На команды голосом или мысленно шарик не реагировал. Все мои пожелания нагло игнорировались. На заклинания тоже - ноль внимания. Даже на те, что я знал из репертуара ликхаха.
   Наконец, перепробовав, на мой взгляд, абсолютно все, я убрал со лба бородавку, выпустив наружу свой аргха (знак) в точке бинди. После чего приложился им к шарику. Безрезультатно.
   Но все-таки оказалось, что идея была правильной. Только прикладывать ко лбу надо было не шарик, а его основание. Не одной из боковых граней пирамидки (а именно такой формы было основание, шарик на нее был как бы насажен), а донышком.
   После чего появилась очередная надпись (или я ее осознал) "Курс книт-ликхаха был пройден. Использование справочника упсуру разрешено".
   Задним числом это все кажется абсолютно логичным. Если не прошел хотя бы начальный курс писца, справочник для тебя - излишняя роскошь. Интересно, при повторном использовании этого артефакта его опять к моему аргху прикладывать придется? Замучаюсь я так бородавку на лбу то выращивать, то сводить. Можно было бы просто пластырем залепить, но моя аптечка в Запорталье осталась, став магом-целителем я решил, что она мне больше не нужна. А вот, на тебе. Впрочем, сожалеть о том, что я через портал на себе сюда не перетащил, бессмысленно. Много чего хорошего пришлось оставить.
   Главное, что сейчас все работает. И на мысленные пожелания пошел отклик. Хочу увидеть содержание!
   Итак, четыре основных раздела:
      -- Подготовка артефакта,
      -- Камертон,
      -- Метроном,
      -- Создание артефакта.
   Номера я сам поставил. Не было в справочнике никаких номеров. Просто мне стало понятно, что разделов - четыре, и любой я могу просмотреть.
   Многое из информации справочника мне уже было знакомо. Для подготовки артефакта использовались уже известные мне заклинания "диагностика" и "шлифовка". Но теперь еще к ним добавилось "потенциал" - еще одно диагностическое заклинание, позволяющее определить, сколько всего звуков можно записать в артефакт. И это было что-то принципиально новое. Раньше для записи звуков я использовал только специальные заготовки-яйца, и записать в "яйцо" мог только один звук. Для воспроизведения мелодии заклинания требовалось играть на нескольких "яйцах", как на ксилофоне. Теперь же, оказалось, что возможно записать в один артефакт целую мелодию из последовательности звуков. В принципе, что такая возможность есть, я не сомневался, а вот теперь буду знать, как это делать. Надеюсь.
   Также в этот раздел вошло новое заклинание "уплотнение". Никакого внешнего эффекта от его воздействия на предмет заметно не было, но после того, как я воздействовал им на "яйцо" оказалось, что в него можно записать уже не одну ноту, а две. Путем экспериментов выяснил, что чем дольше (большее количество раз) воздействовать на "яйцо" этим заклинанием, тем больше нот оно делается способным принять. Не до бесконечности, результата больше двенадцати мне получить не удалось. Но это - уже очень много.
   Еще оказалось, что с помощью "уплотнения" превратить в артефакт можно почти любой материал. Даже дерево. Правда, деревянный брусок больше одной ноты принимать отказывался. Но ксилофон реально можно сделать. Мне идея понравилась, но пока ее реализовывать я не стал.
   А вот с камнем, как оказалось, все зависит от его однородности. Гранит, вообще, ничего держать не захотел. А вот в кремний записать несколько нот после обработки "уплотнением" оказалось реально. Думаю, что с кристаллами драгоценных камней дело обстоит лучше всего, но проверить не смог. Их у меня попросту нет. Однако, есть стимул заняться геологоразведкой.
   Группа заклинаний "камертон" мною была уже выучена. Все девяносто шесть различающихся по высоте звуков. Помню, чуть не облысел, пока их вызубрил. "Абсолютной памятью" я на тот момент еще не владел.
   А вот раздел "метроном" меня поверг в полное уныние, и я впервые понял, зачем нужен этот справочник. Эти заклинания предназначены задавать длительность и громкость звука. А их, знаете, сколько?! Жуть.
   В нашей традиционной нотной грамоте используют всего пять длительностей - такт, его половина, четверть, восьмушка и шестнадцатая часть. Правда, сам такт отнюдь не константа, музыканты могут исполнять одну и ту же мелодию в разном темпе. В заклинаниях такое не пройдет, звучание должно идти ровно столько, сколько положено. И тянуть одну ноту могут довольно долго, как выяснилось, до двенадцати тактов. То есть только длительностей оказалось шестьдесят.
   Но есть еще и громкость. Есть f (форте - громко), p (пиано - тихо), есть mf (меццо форте - умеренно громко), mp (умеренно тихо), а также ff, pp, fff и ppp. В магии, к счастью, оказалось, используются только первые четыре уровня громкости. То есть громкость можно варьировать очень существенно, от этого мощность заклинания меняться будет, но внутри самого заклинания допустимы только четыре уровня. Но! Нет здесь обозначений перед нотой. Каждый звук - сам по себе. То есть всего получается 60*4=240 различных возможностей каждый звук воспроизвести. И при записи этой характеристики в артефакт для каждого используется отдельное заклинание. То есть девяносто шесть нот уже цветочками кажутся. Вот и думай теперь, вызубрить это все или лучше справочником воспользоваться?
   Понятно, что я буду учить все. В магии я решил полагаться только на себя. К тому же вдали от источника силы справочник вполне может отказаться работать. Только сделать это быстро у меня не получится. Даже с "абсолютной памятью" я больше пяти-шести заклинаний в день учить не рискну. Не знаю почему, но есть уверенность, что больше - нельзя. Так что лучше с собственной интуицией не спорить. Если, конечно, это интуиция, а не знания, которые я вместе с открытием справочника получил. Но тогда тем более не стоит спорить.
   Зато какой фронт работ образовался...
   Наконец, последняя группа. Создание артефакта. Это не совсем заклинания, скорее команды, с помощью которых на артефакт записывается мелодия. Раньше я умел записать в заготовку под артефакт (яйцо) одну ноту. Для чего использовал команду "открытие сути", за которой сразу же эту ноту воспроизводил. "Открытие сути" присутствовало и в новом наборе. Но там было и более продвинутое заклинание-команда - "открытие сути ячейки". "Ячейкой" я ее обозвал по аналогии с компьютерной терминологией. Здесь оно называется ваак (звук, слово). Но никакого "звука" на самом деле нет, это - место под запись звука. Типичная ячейка памяти. А вот "открытие сути ячейки" как раз и будет запись звука в эту самую ячейку.
   Еще есть заклинания-команды "ячейки звука", "стирание звука", "стирание мелодии", "чтение звука" и "чтение мелодии". Они служат... проще последовательность действий при записи мелодии в артефакт описать:
   Сначала артефакт готовится к записи с помощью команд других групп, не буду повторять. Потом с помощью заклинания "ячейки звука" задается число звуков в мелодии, которые будут записаны. Грубо говоря, выделяются ячейки памяти. К сожалению, универсальной команды нет. Для мелодии из двух, трех нот и т.д. для каждого случая есть своя команда. Всего их оказалось сто сорок четыре (!). Не знаю, это предел, или в кратком справочнике большее число сочли излишним? Мне пока полутора дюжин хватает на самые сложные заклинания. Но ведь придется учить...
   А вот затем уже идет сама запись звуков. Заклинание "Открытие сути ячейки" и сразу же за ним "метроном" и "камертон" (конкретная нота) без пауз. Потом секунд пять подождать. Ячейка заполнена. Запись ведется последовательно, начиная с первой ноты.
   Оставшиеся четыре команды-заклинания можно назвать редакционными. "Чтение звука" позволяет воспроизвести в уме звук, записанный в любую ячейку. Раз ячеек может быть всего сто сорок четыре, то и команд на их воспроизведение столько же. "Стирание звука" - все аналогично, только теперь запись из ячейки можно удалить. И тоже сто сорок четыре варианта. "Чтение мелодии" позволяет воспроизвести всю мелодию-заклинание про себя, а "стирание мелодии" удаляет всю мелодию заклинания из артефакта вновь превращая его в чистую заготовку. Правда, при стирании артефакт лучше не делается. Его рекомендуется продиагностировать и при необходимости подправить "уплотнением".
   Вот такая она - работа магического писаря-ликхаха.
   В общем, очень удачно я эту бусину-справочник нашел. Хотя учить мне его еще до-о-о-лго. В принципе, для того, чтобы самому создавать артефакты, учить все варианты необязательно. В тех заклинаниях, что я уже выучил, нет ни таких длинных мелодий, ни особо долгих звуков, ни больших перепадов по громкости. Но мне хочется не только самому научиться, но и диплом соответствующий получить. Стать не книш-ликхаком (писцом младшего уровня), а писцом полноценным. Найду же я когда-нибудь полноценный артефакт, контролирующий знания. Не здесь, так в Запорталье вернусь. Или еще какой мир из империи Ушедших посещу. Да и сам я не люблю халтуры. С "абсолютной памятью" я же могу это все выучить? Значит, выучу.
   Собственно этим я и занялся. Учил новые заклинания. Не все подряд, а пока необходимый минимум. И где-то на неделю с лишним выпал из жизни. Даже об Амалии, не то, чтобы забыл, но тянуло к ней не так остро. Она тоже никак не проявлялась.
   Пока учил, две новые бусины засветились. Я даже не очень обрадовался, и без них чего учить хватало. Но - прервался с курсом писца и быстренько их заучил. Ничего принципиально нового. Была у меня "текучесть камня", добавилась "текучесть камней". То есть сделать жидким я теперь могу не только один камень, а несколько, находящихся рядом. А во что они при этом сольются, это уже как получится.
   Еще одно заклинание - "ковш". "Лопата" еще большего размера. Им не только канавы, но и крепостные рвы рыть можно. И еще одно отличие, им не только отбрасываешь (отгребаешь) грунт в сторону, но и можешь его перенести на некоторое расстояние. Теоретически, неограниченное, но тогда надо самому ножками идти. Отодвинуть ковш больше чем на двадцать метров от себя, у меня не получилось. И еще одно отличие: "ковшом" можно жидкость зачерпнуть. Чем громче мелодию играешь, тем больше. По ощущениям, кубов десять могу зацепить, но проверить не смог. Нет в этом городке ни приличной реки, ни моря.
   Помимо Малого справочника ликхаха на том же столе я нашел еще несколько артефактов. Из них знакомы мне были только три каменных яйца - стандартные заготовки под артефакты, кстати, чистые. Добавил к уже имеющимся. Пригодятся. А вот коробку с кучей (в куче было две дюжины) шариков из непонятного материала, а также два дымчатых кристалла мне пока идентифицировать не удалось. Несмотря на появление в моем репертуаре заклинания "чтение мелодии". Какие-то мелодии были записаны, что на шариках, что на кристаллах. На шариках - длинные, на кристаллах из четырех нот. На всех - одинаковые. В смысле на шариках - своя, на кристаллах - своя. А вот что это за заклинания, я так и не понял. Конечно, по совершенно незнакомой мелодии и невозможно догадаться, какой будет эффект от ее воспроизведения магически. Но в том то и дело, что эффекта не было никакого. Я все-таки рискнул испытать. Нашел в парке уединенный уголок и тихонечко их исполнил. Потом погромче. И ничего. Но так же не бывает! Не стали бы древние ликхахи на эти артефакты записывать пустышки. Пришлось отложить до лучших времен. Возможно, с освоением новых заклинаний что-нибудь станет понятнее.
   Зуд (или азарт?), заставлявший меня буквально заглатывать новые знания, немного угас. Прорыв уже совершен, я могу создавать уже довольно сложные артефакты. Ограничение теперь не создании, а возможности применения. В принципе, я теперь могу впихнуть мелодию "полного исцеления" или даже "расцвета сил" в одно из своих каменных яиц. Более того, впихнул, а именно "полное исцеление". Только проку от этого не было никакого. Оказалось, даже рядом с источником силы ее мощности не хватает, чтобы эта мелодия правильно зазвучала. Я, как маг, способен этой силы вобрать и пропустить через себя много больше артефакта, и то мне приходится собственный резерв опустошать. А у "яиц" внутренних резервов нет. Только что в них само попало, то и пускают в дело.
   Попробовал добавить артефакту "силу жизни". Не помогло. Видимо та же история, что и с подобранным у портала каменным ядром. Нужна не конкретная сила, а их смешение. Или универсальная сила, если такая есть.
   Лишний раз пожалел, что система обучения у Ушедших какая-то слишком прикладная. Заклинания учу, а теории не знаю совершенно. Только могу предположения строить. Не факт, что верные. Даже про силу (ману, пракрикти) ничего не знаю. То есть, ничего в моем курсе (браслетах) об этом сказано не было. Неправильно это. Хотя на индийскую систему обучения очень похоже. У них тоже школьники очень много наизусть учат. Например, таблицу умножения двузначных чисел. Зачем? Можно же столбиком перемножить, если вдруг калькулятора под рукой нет. Возможно, у Ушедших был такой же подход.
   Уныло. Мощнейшая же цивилизация была, а родства с нею я как-то не ощущаю. Может, еще вживусь и пропитаюсь ее духом? Ведь необязательно их философии следовать, а вот понять ее было бы очень здорово.
   По мере снижения накала в обучении, все большее беспокойство вызывало молчание графини Амалии. В последнюю нашу встречу у меня возникла надежда, что я ей небезразличен. По крайней мере, "интересен". И где этот интерес? Я ее уже две недели не видел. Опять начинать бродить в тех местах, где она может появиться, надеясь на случайную встречу? Не больно-то много радости мне такие прошлые встречи доставили. Но что-то делать надо. Тут со дня на день папа-канцлер появиться может, а я совершенно не знаю, как себя с ним вести. Или Амалия это специально делает? Надеюсь, нет. Мне казалось, что она ко мне искренне хорошо относится. Хотя... Хорошо относиться и использовать в своих интересах, для женщин - это нормально. Впрочем, не только для женщин.
   Что-то я в последнее время явно отупел. Социальных сетей тут нет, но есть же газета. "Удакская хроника", в которой светские новости печатаются и даже очень подробно. Причем не только усилиями Ратнама. Он, конечно, пишет под кучей псевдонимов, но и помимо него, по крайней мере, еще пара человек старается.
   Я спустился в холл гостиницы и купил все последние номера газеты, которые там нашлись. После чего вернулся в свой номер - изучать.
   Так. Столичные новости и международную политику - пропускаю. Сразу к местным событиям. Бал в купеческой гильдии... Была там графиня Савитра, потрясла публику красотой и нарядом, но долго не задержалась. Видимо, статус у мероприятия недостаточно высок. Что за гильдия-то? Как-то бестолково написано.
   В салоне у графини Савитры, чье присутствие украшает курорт и воздействует на отдыхающих, особенно молодых людей, возможно, даже значительнее целебных вод... Сомнительный комплимент, однако. Но писака старался. Были такие-то графы (насчитал четверых), бароны (этих - шестнадцать обоего пола)... А что в салоне происходило? Или это неважно? Вроде заметки в газете "Правда": "Второго мая на стадионе "Динамо" состоялся спортивный праздник... завершившийся футбольным матчем между московскими командами "Динамо" и "Спартак". На матче присутствовал товарищ И.В.Сталин." Результат матча газета не сообщила.
   Что еще? Граф Дхавал проигрался в игорном доме... Нет, Амалии там не было. Зато она приняла участи в каком-то матче на крикетном поле. Вместе с другими графинями и баронессами. Победила, как я понимаю, дружба.
   Еще она посетила скачки. Со спутником. Каким-то бароном Кишором. Это еще кто такой?!
   Я стал просматривать газеты на предмет выявления прибывающих гостей в Удаку. Граф Ракеш с семьей (немало на курорте графов, однако) надеется подлечить больную печень... Почему-то вспоминается анекдот про Боржоми. Барон Сандил, тоже с семьей, привез болевшую легкими дочь. Еще мелкую, обозреватель подчеркивает, что до брачного возраста ей еще лет пять. Но - красавица и умница. Лучше бы целителя оплатил. Или ее уже вылечили, а на курорт для развлечения приехали? Ладно, не мое дело.
   О, вот! Граф Варадат приехал долечивать последствия дуэли. С друзьями и спутниками. В чем разница? Неважно. Среди спутников упомянут этот самый барон Кишор, который Амалию на скачки выгуливал. То есть барон этот тут не один, а с компанией. Впрочем, какая разница. Ну, сходила она с кем-то вместе на светское мероприятие. Разве это что-нибудь значит? Или все-таки значит? Не разбираюсь я в местном этикете.
   Вот. Даже специальная заметка о бароне оказалось. Почти статья. Блестящий гвардеец. Пользуется большим влиянием на юного графа Варадата, который во всем пытается копировать своего кумира, что, в некоторой степени, стало причиной его ранения на дуэли. К счастью, без серьезных последствий для здоровья.
   Барон - известный сердцеед и первый красавец королевства. Подраться тоже не дурак, пять дуэлей за последние два года. И все - из-за женщин. Ему приписывали романы с... длинный перечень титулов, имена скромно представлены одной заглавной буквой: баронесса К., графиня С... "А" нет. Или Савитра?!
   Да, дальше прямым текстом. Барон сразу по прибытию посетил модный в этом сезоне салон графини Савитра, хотя ранее в интересе к старинным монетам и иным древностям замечен не был. В отличие от хозяйки салона, с которой, по слухам, имел особо близкие отношения еще в столице.
   Настроение опустилось до абсолютного нуля. В принципе, все это ничего не значит. Так, газетные сплетни. О чем им еще писать? Тем более, что барон Амалии никак не пара. Она - графиня, дочь канцлера, а он - непонятно кто. Баронство ничем не знаменито и, похоже, он даже не наследник. Вроде, подвизается на королевской службе, только что это за служба такая, если гвардейцы свободно по курортам разъезжают? Или он е в гвардии?
   Но, действительно, красавец. Если верить отпечатанному в газете портрету. Может, надо было и себе внешность улучшить? Раньше в голову не приходило. Даже когда подправил себе внешность, преобразуясь в якобы Гхарана, красивее себя не сделал. Вспомнил, что при паспортном контроле, вроде, основное внимание уделяют форме ушей и подбородка, а также разрезу глаз. Нос, вроде, не так важен, на фотографиях он может разной длины казаться, в зависимости от наклона головы и освещения. Вот разрез глаз, уши и подбородок себе немного подправил. Красивее точно не стал. Уродливее - тоже. Возможно, зря старался, но так я увереннее себя чувствовал. Теперь, глядя на изображение барона Кишора, немного об этом пожалел. Впрочем, пустое это. Красота мужского лица не только его чертами определяется, но и умением держаться. А здесь я уже ничего с собой поделать не могу, артист из меня никудышный. Так что и стараться не стоило.
   Время было уже не раннее, но усидеть в номере я не смог. Двинулся в город, надеясь встретить графиню и посмотреть, как обстоят дела на самом деле. Опять не повезло. Салона у нее сегодня быть не должно, она их раз в три дня проводит, последний был вчера. Но ни в театре, ни в посещаемых ею ресторанах ее не было. Все-таки в гостинице? Больше, вроде, негде.
   До гостиницы я добрался раньше, чем подумал, а что я там буду делать. Прорываться к ней в номер? Неприлично без приглашения, а незаметно это сделать не получится. Это в моей гостинице можно подняться в номер, никого не встретив, а здесь и швейцары, и дежурные, и охрана, и прочая прислуга на каждом шагу.
   Но в ресторан-то я могу войти? Там же кормят не только местных постояльцев. Дорого тут, конечно, но могу себе это позволить.
   Зашел. Вежливый официант спрашивает, где я хочу сесть. В одной из беседок. Самые дорогие VIP-места, но почему бы и нет. Зато меня там никто беспокоить не буду. И я смогу попробовать нащупать "определением жизни" номер графини. Что мне это даст? Сам не знаю. Но других идей нет совсем, а я хочу хотя бы так к ней прикоснуться. И понять, одна она там или нет.
   Заказал себе легкий ужин. Легкий, но очень дорогой. В заведениях такого рода деньги берут, в основном, за аренду тобой столика и времени официанта. Себестоимость еды в общей стоимости настолько мала, что ее можно не учитывать. Обычно не люблю так бессмысленно выкидывать деньги, но сегодня мне все равно.
   Официант приносит полдюжины розеток с чем-то разным. Неважно, потом попробую, если настроение будет. Сейчас главное, что я один и предоставлен самому себе. Так где же может быть номер Амалии? По расстоянию дотянуться своим "радаром" я должен, а вот как вычленить конкретный этаж и место на нем?
   От геометрических вычислений меня отвлек веселый смех, показавшийся мне знакомым. Из дальней от меня по дорожке беседки выходила пара, сопровождаемая официантом. В хорошем настроении и вполне довольная друг другом. Кавалер что-то говорил негромким бархатным голосом, дама воспринимала это с благосклонностью, временами что-то отвечая, но чаще просто смеясь. Видел я их со спины, но не узнать графиню Амалию не мог. Она, без сомнения. С кавалером. Наверное, с бароном Кишором.
   На душе стало жутко противно. Нет, никаких вольностей в поведении они себе не позволяли, но и не могли позволить. Воспитание не даст. Но ужинали они вместе, и общество друг друга им было приятно. Впрочем...
   Свой "радар" я включил с небольшим опозданием, но вычленить среди других отметок две конкретно меня интересующие сумел без труда. И дальше сидел в мрачной сосредоточенности, следя, куда они пойдут дальше.
   Пошли вместе. По гостинице шли тоже вместе. Наконец, остановились. Постояли на месте. Еще чуть сместились, но расходиться не спешат. Наоборот, разместились совсем рядом.
   Я прикинул их месторасположение в гостинице. Получается, как раз где-то в районе номера графини. "Где-то"? Ясно, в нем.
   Вместо того, чтобы есть, я еще полчаса с замиранием сердца отслеживал слабые перемещения точек, в виде которых мне высветилась Амалия и ее кавалер. Все так же рядом. Даже ближе. Они уже не двумя точками кажутся, а одной большой с чуть размытыми краями. Что же это такое?!
   Я переключился на "ощущение эмоций" и чуть не задохнулся, такой на меня пахнуло похотью. Вот уж не думал, что использование магии может причинить такую боль. Почти не соображая, я вышел из беседки и поплелся к выходу. На ходу был подхвачен официантом, не глядя сунул ему пару золотых и, не обращая внимания на слова благодарности и какие-то там добрые пожелания, вышел на улицу.
   Не скажу, что жизнь закончилась, но плохо мне было очень. Но, может быть, там никакого секса и не было? А похотью несло от этого козла-барона? Чьи там были чувства точно не разобрать. Но, сам-то я в это верю? Нет, конечно. В номере они были очень близко друг от друга, ближе не бывает. Эмоции я уловил сильные и однозначные. Явно не в буриме они там играют.
   И что же мне теперь делать? Продолжать ждать канцлера? Зачем? Я почти бегом помчался в свою гостиницу.
   - Ну как, Люсенька, пойдем с тобой отсюда на ночь глядя? - Спросил я свою ослицу, забежав в конюшню. Вопрос был риторический. Не думаю, что ее такое мое поведение обрадует, но ее голос тут не решающий.
   Однако, оказалось все не так просто. Решил проверить ее самочувствие своими диагностическими заклинаниями. И охренел. Ослица оказалась беременной. Или правильно говорить - жеребой? Тем более, что других ослов я тут в стойлах не вижу, одни лошади. Она что, лошака на свет произвести собралась? Как это могло случиться? Я тут конюхам приплачиваю, чтобы за ней хорошо ухаживали и гулять выводили, но не думаю, что ее прогулки были дальше двора. Обиходили, ничего не скажешь...
   Срок, конечно, еще небольшой, но если я куда-нибудь далеко собираюсь ехать, Люся мне не помощница. Разве что прервать беременность? Но специальных заклинаний для этого у меня нет. Что-то мне с женским полом совсем не везет!
   Впрочем, неожиданная проблема с транспортом, по зрелому размышлению, пошла мне даже на пользу. Иначе бы я прямо сейчас сорвался, а так отложил отъезд до следующего дня, а главное, восстановил способность соображать. Похоже, сработал принцип "клин - клином". Или удар по другой щеке вправил мозги на место. Даже какой-то план действий составил.
   На следующий день я, не стал сразу съезжать, а вынес в небольшой сумке часть вещей, в спокойном темпе купил себе пару приличных, но не шикарных верховых лошадей со всей экипировкой, и немного подправил себе внешность. Даже не магией, а нехитрым гримерским приемом, нарисовав себе мешки под глазами обычным карандашом, а также сунув за щеки пару камешков. Также одел шапку, опустив ее на глаза. После чего снял себе на три дня номер в другой гостинице, все в том же районе для отдыхающих, но ближе к краю. Заселился там под именем Хрита, барона из пограничья, решив пока свою магию не светить. Оставил лошадей, а сам в течение дня несколько раз возвращался в старую гостиницу и небольшими порциями перетащил на новое место все свои вещи. В обеих гостиницах старался никому на глаза не попадаться, проверяя путь "радаром". Перед последним выходом заплатил еще на десять дней вперед, в том числе и на содержание Люси. Но предупредил старшего конюха, что очень недоволен интересным положением своего транспорта. Скандал поднимать не стал, но потребовал, чтобы они до окончания оплаты продали ее какому-нибудь приличному владельцу, который ее не будет обижать. Я проверю.
   С ослицей расставаться было жалко, да и немного неловко, вряд ли ей в дальнейшем такие же условия создавать будут, но, как говорится, сама виновата. Не стала она мне верной подругой. Хотя, чего я от нее хотел? Не надо животных с людьми равнять.
   Утром следующего дня, на последок, прошелся по городу. Зашел к месту своего раскопа и укрепил над ним крышу из камней уже существенно. Затем просто бездумно прогулялся. Как-то ноги меня сами вынесли к гостинице графини Амалии, но желание зайти внутрь или хотя бы оставить записку я в себе подавил. Зачем? Ее роман с бароном меня, скажем, огорчил, но между нами ничего не было. Попытаться отбить? Не уверен, что я этого теперь хочу. И, надо быть честным, с самого начала я не очень верил, что у нас получится что-нибудь путное. Не видел пути. Хотя надеялся на что-то.
   Ладно, что себя мучить? Расстояние - тоже неплохое лекарство.
   Я решительно повернул прочь.
   Однако около "Двух сестер" невольно задержался. Точнее, был задержан Ратнамом:
   - О, Гхаран!
   Я невольно протер глаза. Нет, я "мешки" смыл и больше пока не рисовал, шапка в кармане. Я, действительно, Гхаран. И что этому газетчику от меня понадобилось?
   - Гхаран, ваши развлечения делаются все более популярными среди молодежи. Граф Варадат с большинством своих спутников решил испытать острые ощущения. Барон Кишор, как всегда, первый.
   Я непроизвольно задержался и поднял глаза на макушки башен. Ракурс не слишком удачный, лиц толком не разглядеть. Но посмотреть мне захотелось. Конечно, мало шансов, что барон сверзится сверху, но захотелось убедиться.
   Нет, конечно. Перепрыгнул. Даже с некоторым изяществом, хоть и без запаса. Слышны возгласы, что он это сделал специально, чтобы нервы пощекотать.
   О, следом за ним еще кто-то прыгнул. Даже дальше Кишора пролетел, но приземлился без пижонства, чуть не упал. Но на площадке уже не страшно. Потом запоздало руки вскинул. Барон его снисходительно по плечу похлопал. Дернулся, но стерпел. Это кто был не граф?
   - Нет, барон Сандар. А графу, по большому счету, не следовало бы. Все-таки после ранения, хоть и залеченного. - Пояснил мне Ратнам.
   Возникла небольшая пауза. Видимо, больше желающих прыгать не было. Или кто-то с духом собирался. Кишор крикнул оставшимся что-то вроде "Хей-хей!". Вроде, ничего не сказал, но на оставшихся это подействовало. Какой-то юноша, оттолкнув соседа, решительно прыгнул с разбега в пару шагов.
   - А вот это, как раз граф, - раздалось рядом.
   Варадат тем временем перелетел через разделявшее башни расстояние и не без изящества приземлился на бортик соседней башни. Наблюдавшая толпа отметила это радостным гулом и выкриками. Баронам так не кричали. Видимо, граф (или его родители) относится к значительным людям королевства.
   Прямо стоя на бортике граф стал поворачиваться к наблюдавшей публике, видимо, чтобы ее приветствовать. Неожиданно нога у него подогнулась, он качнулся к краю и, пытаясь обрести равновесие, сам шагнул вниз. Кишор подскочил к краю, протягивая к нему руки, но схватил только воздух. Далеко перегибаться он не стал. Был риск свалиться самому.
   Радостный гул толпы сменился испуганным криком, а я, как завороженный, наблюдал показавшийся таким медленным полет юноши вниз. Беспорядочного дерганья не было, фактически, он спрыгнул и приземлился на ноги. Только кто же это делает с такой высоты? Гарантированы переломы не только ног, но и позвоночника. Верная смерть.
   Люди подались вперед к месту падения, но Ратнам (профессионально?) успел первым. И увлек меня за собой.
   Юноша, почти мальчик, был еще жив. Но это, явно, ненадолго. Он хрипел, изо рта вытекала кровь, а ноги... Впрочем, жуткий вид переломанных ног был не самым страшным. Вот позвоночник и внутренние повреждения - куда хуже.
   - Умирает, - констатировал факт газетчик и с неожиданной страстью продолжил: - Можете сделать хоть что-нибудь? Вы же изучали целительство!
   Помочь? Могу. Но спалюсь по полной. Или мне все равно? Я же через час уеду. И Гхаран исчезнет навсегда.
   - Этот юноша хотя бы достойный человек? По сегодняшнему поведению этого не скажешь.
   - Он - сын и наследник очень достойного человека. Не потому, что заслуженный генерал, но старый граф известен как честный и справедливый человек. А юноша? По молодости делает глупости, но это пройдет. Не скажу, что Кишор хорошо на него влияет, но все-таки высший авторитет для него именно отец. Так вы можете помочь?!
   Я внутренне махнул на все рукой. Чего таиться? Все равно у меня весь мой курортный отдых крахом закончился. Так хотя бы напоследок доброе дело сделаю. Да и противно мне смотреть, как человек умирает, и не помочь.
   Я решительно шагнул к юноше, слегка склонился над ним и заиграл "полное исцеление". Максимально громко, как мог. При наличии рядом источника силы, мелодия полилась как-то особенно мощно и торжественно. Жаль, никто кроме меня не слышит.
   Склонился над Варадатом не столько, чтобы усилить заклинание (это как раз так не делается), а чтобы не подпустить к нему других "сочувствующих". Пользы от них не будет, а мне могут помешать. Так что мой ограждающий жест немного притормозил наиболее рьяных. А дальше стали видны результаты действия заклинания.
   Даже не думал, что со стороны это может выглядеть столь эффектно. Торчавшие кое-где наружу обломки костей сами стали вставать на место, все тело выпрямилось, грудь выправилась и стала ровно дышать...
   По толпе прокатился новый вздох. Затрудняюсь сказать, какие в нем эмоции преобладали, впрочем, мне было не до этого, я играл, поддерживая максимальную концентрацию.
   Минут через десять видимых повреждений уже совсем не осталось, но я продолжал играть, так как чувствовал, что процесс исцеления еще не закончен. Ратнам достал откуда-то блокнот (или что-то на него похожее) и во всю что-то в него заносил. Нет. Рисовал. Вот и получил подтверждение, что иллюстрации в газете он сам делает.
   Так, не отвлекаться!
   Толпа вокруг нас уже стала плотной, спустились и все спутники графа, включая Кишора, который немедленно протолкался в первый ряд. Даже попытался дотронуться до Варадата, но на мой предостерегающий жест все-таки среагировал. Так и остался склоненным рядом.
   Еще минут через десять граф открыл глаза, а я почувствовал, что все закончилось. Исцелен. И даже полон сил. Только похудел немного. Кстати, не только Варадат, но и я.
   - Все. Граф цел и здоров, - произнес я устало: - Но лучше несколько дней сильно не напрягаться и есть побольше. И между башнями не прыгать.
   Естественно, первым, кого увидел излеченный юноша, был Кишор.
   - Как вы себя чувствуете, Нил? - Спросил он участливо.
   Графа Варадата зовут Нилом? Не знал. Впрочем, теперь это уже неважно.
   Аналогичные вопросы посыпались на графа со всех сторон. Услышав, что, "кажется, все в порядке", масса рук потянулась с желанием помочь ему встать. Рука Ратнама в том числе. Но смотрел он при этом на меня. Вопросительно.
   Я поймал его взгляд:
   - Сейчас для вашей газеты важнее, чтобы вы были с графом. Я вам, все равно, до приезда канцлера ничего не скажу.
   Тот кивнул, и за толпой его стало не видно, а я потихоньку стал выбираться с площади. Первые ряды еще на меня косились и даже пытались что-то спросить, но дальше уже все тянулись в сторону графа. Так что ушел я спокойно.
   Немного неприятно было, что Ратнама я, фактически, обманул. Хотя и сказал правду. До приезда канцлера я с ним говорить не буду. А к тому моменту, как канцлер, наконец, приедет, я уже сам успею уехать. Надеюсь, далеко.
   В номер я проскочил, удачно никого не встретив (предварительно путь, естественно, проверил). И в номере принялся менять перед зеркалом внешность уже не с помощью грима, а магии. Не сильно, но достаточно, чтобы стать другим человеком. Даже бородавку на лбу превратил в не сильно бросающееся в глаза родимое пятно. И все-таки подправил себе форму носа и немного увеличил глаза и лоб. В общем, как мог, сделал себя красивее. Пожалуй, получилось. Зачем? Не знаю. Барону Кишору позавидовал. Я же теперь тоже бароном представляться решил. Хритом, как в гостинице записался? Нет, лучше другое имя взять, чтобы совсем концы обрубить. Буду Накулой. Почему? Какая разница. Кажется, одного из царевичей в Бхагавадгите так звали. И на Николая немного похоже.
   Для завершения облика - переоделся на манер того, как были одеты барон Аджит с сыном. Ничего особенного, но ткань более плотная, чем использовалась на курорте отдыхающими, и одежда доукомплектована курточкой со стальными накладками на плечах и груди. Не совсем доспех, но жизненно важные органы немного прикрыты. И даже меч сбоку прицепил. Без украшений, но относительно приличный. Денег было жалко, но решил не позориться. Даже небогатый дворянин с бутафорским мечом не ездит. Все это купил накануне.
   За номер я расплатился вперед, так что съехал спокойно. Загрузил вьючную лошадь уже подготовленными тюками со своим имуществом, сам уселся на другую и покинул город. Без шума, практически незаметно. Кого интересует, что кто-то из отдыхающих закончил свою курортную эпопею и поехал домой. Денег у него, скорее всего, осталось немного, так что - скатертью дорога. По крайней мере, в ленивых взглядах, которыми меня проводили стражники при выезде из района отдыхающих, читалось именно это. А дальше стражники и вовсе не попадались.
   Не скажу, что из меня хороший кавалерист, но несколько уроков верховой езды я еще на Земле взять успел. В Запорталье не пригодилось, а вот здесь моя предусмотрительность к месту оказалась. В общем, сижу довольно уверенно, а если что-нибудь станет натирать, магия поможет.
   Уезжал с каким-то сложным чувством. С одной стороны, любая мысль о графине Амалии продолжала отдаваться болью. С другой стороны - испытывал облегчение. Ничем хорошим все это закончиться не могло, так что хорошо, что закончилось ничем. И не надо думать о прошлом, лучше планы на будущее строить.
   Ехать я, скорее по инерции, продолжил в сторону обжитых земель. Куда конкретно, пока не решил, но первый день двигался в сторону столицы. Дорога оказалась достаточно оживленной и поддерживалась в неплохом состоянии. Не тракт Ушедших, но и не сельские дороги, по которым я на курорт пробирался.
   Выбранный мною образ, похоже, оказался удачным. Особого внимания он к себе не привлекал. То есть я ловил взгляды встречных путешественников, но они выражали не удивление, а, скорее, легкую опаску. Видимо, у молодых дворян из приграничных районов репутация не очень. Вот и хорошо.
   К вечеру добрался до большого постоялого двора. Судя по всему, они тут как раз на расстоянии дневного перехода оборудованы. Караванного перехода. Конный налегке, вроде меня, мог бы и два таких перехода за день сделать, но я выехал не с раннего утра, так что решил остановиться.
   Двор не был полностью забит, но народу в нем оказалось порядочно. Лучшие номера занял какой-то важный вельможа с сопровождающими, но для меня нашлась каморка на том же этаже. Через стенку от вельможи, за что хозяин нагло попытался двойную цену содрать. Пришлось пообещать отрезать ему уши. Деньги у меня еще есть, но принятый образ не позволяет ими сорить. С добавлением "трансляции эмоций" наезд удалось отбить. Тем более, что переплачивать реально было не за что. Комната была метров шесть. Еле тюки свои впихнул.
   Ужинать пришлось в общей зале, но я сделал как мог быстро. Вроде, в номере никто пошуровать не успел. Впрочем, что с бедного приграничного барона взять можно? Скорее, неприятности огрести. Но, на всякий случай, остался при вещах.
   За стеной довольно громко разговаривали. От нечего делать сыграл себе "остроту чувств" и стал подслушивать. Не то, чтобы я любил совать нос в чужие дела, совсем наоборот, просто мне в какой-то момент послышалось, что там графиню Савитра помянули. Вот я и заинтересовался. Как выяснилось, не зря. Вельможа в соседнем номере самим канцлером оказался, ее батюшкой. По ходу дела он раздавал поручения помощникам, а потом стал диктовать письмо. И если поручения показали мне только, что канцлер и на курорте собирается продолжить работать и интриговать, то письмо, неожиданно, касалось и меня. Ибо писал он дочери.
   Никаких сантиментов в письме не было. Даже дежурное "здравствуй" в начале письма, по-моему, было опущено. Или секретарь такие вещи сам вставляет? В виде обычной шапки по трафарету? Но ведь это письмо к дочери...
   Вначале граф Куула уведомил графиню Савитра, что прибывает в Удаку завтра к вечеру. Письмо отправляет с доверенным порученцем впереди себя, чтобы та успела подготовиться.
   Граф несколько снисходительно одобрил активность дочери в создании на курорте модного салона. Не стоит переоценивать его значение, в большой политике личные симпатии и антипатии играют второстепенную роль, но часто именно они становятся решающим аргументом для колеблющихся. Трудно рассчитывать на то, что приходящие в салон люди станут союзниками, но сам факт, что ее салон стал самым модным в этом году, работает на престиж семьи.
   Дальше шла рекомендация быть осторожнее с герцогом Чандамом, который давно точит зубы на граничащее с его землями графство Савитра.
   В целом одобрялась желание графини приобрести влияние на юного графа Варадата. Вместе с тем, граф напоминал, что окружение Нила, не сам Нил, а сын - совсем не то же самое, что отец. Влияние Нила на старого генерала проявляется только в том, что сына тот безумно любит и готов за него перегрызть глотку любому. Но не в принятии решений, где старый граф абсолютно самостоятелен и старается наставлять сына.
   Наконец, главное. Появление на территории королевства целителя неизвестной силы, чрезвычайно заинтересовало Прабху (короля). Он уверен, что появление древнего мага, ставшего таковым еще до гибели последних Великих Артефактов, станет решающим фактором возвеличивания нашего королевства. Якобы есть такая легенда в королевской семье. Хотя, если маг действительно, полноценный кират, то он должен уметь, как минимум, возвращать молодость. Что уже само по себе является сильнейшим аргументом. Так что Прабаху жаждет добраться до него первым. Если этот непонятный юноша Гхаран действительно тот, кем его считает графиня, и если этим умно воспользоваться, то даже нет смысла озвучивать, какие это может иметь последствия. Граф надеется, что дочь его не подведет.
   Я выругался про себя. Опять меня хотят использовать и делят мою шкуру, забыв меня спросить. Правда, я не древний маг, прошедший очередное омоложение, но все-таки кират. И начинающий силпин, не будем забывать, что может дать совершенно иной расклад. Похоже, вовремя я уехал.
   Но долго переживать у меня не получилось, граф стал давать порученцу устные указания. В основном, по тем же темам письма, но более подробно. На бумаге все было сказано аккуратнее и нейтральнее, а здесь канцлер не стеснялся в выражениях.
   - Очень надеюсь, что Амалия там не заигралась в политику. Девочка она неглупая, но тот же герцог Чандам ей не по зубам. Женские чары на него не действуют. И никогда не действовали, тот еще хищник. Постарайся разъяснить ей, что старый волчара давно ищет предлог продемонстрировать королю свое участие в ее делах и делах графства. Не секрет, что король не одобряет ситуации, когда главой крупного феода является женщина. Мне очень трудно противостоять давлению со всех сторон. Ведь моя цель - сделать из графств Савитра и Куула еще одно герцогство. Об этой идее Амалии не напоминай, ей самой нравится быть правящей графиней.
   Переведя дух, граф продолжил:
   - Ее желание сблизиться с Варадатом меня беспокоит. Она не писала, как собирается это делать. Не думаю, что юношу заинтересуют темы ее салона, седая история, вроде, его не привлекала. Надеюсь, она не собирается действовать через Кишора. Этот красавчик блюдет только собственные интересы, к тому же старый граф от него не в восторге. Вскружил голову дочке, а сам не того полета птица, чтобы годиться в женихи. Так что лучше его держать на дистанции.
   - Наконец, по кирату. Совершенно невозможная вещь, но я почему-то поверил, что она случилась. Возможно потому, что мое положение при дворе, скажем честно, в последнее время стало недостаточно твердым. Лишнее графство - это не только сила, но и всеобщая зависть. Так что оказать такую услугу королю было бы замечательно. Да и самому не помешало бы годков этак тридцать... или хотя бы двадцать сбросить. Сразу бы вопрос о наследниках отпал, сам мог бы стать герцогом...
   Последовала мечтательная пауза.
   - Так что проверка этого Гхарана - дело первостепенной важности. Короля я не обнадеживал, но, думаю, недруги его уже просветили о целях моей поездки. Так что на кону стоит очень многое. Пусть Амалия приведет ко мне этого юношу, не знаю скольких сотен лет отроду, прямо завтра вечером. Объясни ей, как это важно. У нее будет завтра почти целый день его подготовить. Тут трудно советовать. Я, вообще удивлен, как ей удалось его заинтересовать. В общем, я на нее надеюсь. Хочет оставаться графиней Савитра, пусть старается.
   Собственно, это было все. Дальше шли указания по поводу подготовки его апартаментов, организации приемов, приглашении гостей. Перечислялись, наверное, все значительные фигуры, пребывающие на курорте, и их родня, но я уже, практически, не слушал. Возможно, что-то в фоновом режиме и запомнил, но сейчас это было для меня неважно. Не собираюсь я лезть в большую политику.
   И канцлер меня... не впечатлил. Видимо, дела его совсем плохи, раз он стал на чудо уповать. Как-то неконструктивно все. Ему нужен кират, а вот что дочка может кирату обещать, даже порученцу не сказал. Все, что пожелает? Но тогда это означает, что обещания он выполнять не собирается. И я правильно поступил, что уехал.
   Подвел ли я тем самым Амалию? Наверное, да. Но ведь мы с ней ничего друг другу не обещали. А барон Кишор как-то намертво убил во мне желание делать ей подарки. Тем более, если дарить придется себя, а подарок она намерена передарить королю. Меня в Запорталье избыток начальников раздражал, а тут они еще более авторитарны. Так что завтра мы поедем в разные стороны.
   Утром я не стал спешить с отъездом. В принципе, спешить мне некуда, обойдусь одним дневным переходом. Лошади, думаю, меня одобрят. А поеду я... в столицу. В качестве барона из приграничья. Дальнего приграничья, так что даже знакомых не встречу. Впрочем, некоторую информацию о тех землях я из памяти Гхарана почерпнул, так что глупостей говорить не буду.
   Почему в столицу? Во-первых, потому, что мне просто хочется ее посмотреть. Прибыл в новый мир, новое королевство, так надо с ним ознакомиться. Во-вторых, где можно найти информацию, как не в столице? Она туда со всей страны стекается. И из заграницы тоже. И, наконец, в-третьих, в столице, наверняка, много приезжих, и в большом городе легче всего затеряться. Угра, конечно, не Земной мегаполис, думаю, раз этак в тысячу поменьше будет. Или хотя бы в пятьсот. Но все-таки крупный по здешним меркам город. Всякие дворяне, особенно младшие сыновья, туда тянутся в надежде урвать себе кусочек личного счастья. И люди эти могут быть очень разные и очень странные. Так что я на их фоне выделяться не буду.
   Так что пока - курс на столицу. А там, посмотрим.
   Когда спустился вниз завтракать, обнаружил некоторое оживление у стойки. Оказалось, рано утром посыльный привез из Удаки газеты. Точнее, одну газету - "Удакскую хронику", но в нескольких экземплярах, которые некоторые из постояльцев теперь покупали, а другие требовали пересказать им новости.
   Купить газету самому? Или бароны из приграничья газет не покупают? Пробежал глазами заголовки на первой странице газеты в руках одного из постояльцев:
   "Экстренный выпуск". "Чудесное спасение молодого графа Нила Варадата". "Древний кират рядом с нами".
   Н-да. Все понятно. Ратнам не стал ждать приезда канцлера. Ну и пусть берет интервью у моей (уже не моей) ослицы. Интересно, а сам канцлер газету видел? Не видел, так увидит, похоже, кто-то из его людей экземпляр купил.
   К счастью, мои планы это не меняет. Я завтракать. А потом - в дорогу. Граф Куула, наверное, так же поступит. Только пути нам лежат в противоположные стороны.
   Глава 9. Столица. Первые шаги (в разные места).
   Дорога в столицу? С одной стороны, ничего особенного за время моего путешествия не случилось. С другой стороны, наелся я романтики конного похода по самые уши. Насколько же комфортнее путешествовать в самолете, поезде или автомобиле! Не говоря о том, что много быстрее. А ведь еще недавно на Земле тоже другого транспорта, кроме четвероногого, не было. Ах, да! Были еще корабли, но это - не мой случай.
   Как ни странно, с ослицей в поводу пешком я передвигался даже быстрее. Не в километрах в час, а километрах в день. Ибо постоялые дворы по столичному тракту были расставлены с интервалами в двадцать пять-тридцать километров. Это и получался мой дневной переход. Конечно, в этом имелись определенные плюсы. Весь месяц пути я спал на кроватях, мог заказать горячую воду для мытья, был избавлен от готовки, стирки и даже обихаживания своих лошадей. На постоялых дворах имелись, говоря современным языком, соответствующие сервисные службы.
   К сожалению, уровень сервиса был невысок. Кровати неудобные, белье подозрительной чистоты, удобства во дворе, еда тоже весьма однообразная, как будто все трактирные повара учились в одном кулинарном техникуме и исключительно на тройки.
   В принципе, я довольно неприхотлив, в экспедициях приходилось жить в куда более спартанских условиях. Но там и даже здесь при путешествии с ослицей (что-то я ее часто вспоминаю) я был весь день занят. Так что ворчу я не столько на плохие условия, сколько от скуки. Дневной переход на неплохих и хорошо откормленных лошадках я преодолевал часа за четыре. И потом двадцать часов не знал, куда себя деть.
   Бесконечно медитировать или повторять заклинания не имело смысла. С "абсолютной памятью" я и так все запоминал с первого раза. К тому же после того, как я покинул место силы, скорость активации новых бусин упала. За весь путь - всего две новых, причем одно заклинание "большой бур" мне, вообще, показалось ненужным. Не собираюсь я рыть колодцы, а других его возможных применений я не придумал. Другое было более толковым - "сплав". Теперь я мог не просто растопить два камня или куска металла, но и получить из них один. Однородного материала, полученного из сплава исходных. Идеально перемешенного на молекулярном уровне сплава, даже если первоначальные материалы сами были неоднородными сплавами.
   Продолжил зубрежку бесконечных вариантов "метронома" из арсенала ликхаха. (Или у писца не "арсенал" а "пенал"?) На все путешествие хватило и еще осталось. Но по времени это занимало меня не очень надолго. Как я уже отмечал, сразу много заклинаний учить нельзя. Не больше пяти-шести в день, даже если они во многом однотипны, как "метроном" (240 вариантов) или "чтение звука" (144 варианта). Так что раз в сутки, обычно с утра, доставал я артефакт-справочник, запускал "абсолютную память" на пять минут и за это время выучивал пять новых заклинаний, каждое исполняя по минуте. Потом еще некоторое время их повторял. Но, сами понимаете, бесконечно наигрывать гаммы - занятие далеко не самое интересное.
   С другими развлечениями в дороге дела обстояли еще хуже. Попутчиков я избегал, предпочитая ехать в одиночестве, а встречи на постоялых дворах интересными собеседниками не обеспечивали. В общем зале все больше простые стражники и караванщики "культурно общались" под дешевое алкогольное пойло, которое меня совершенно не вдохновляло. Купцы или иногда встречавшиеся состоятельные дворяне предпочитали есть и отдыхать в своих номерах. Так что поговорить мне было не с кем. А подслушивать? Зачем? Это мне в первый день повезло на канцлера нарваться, а что полезного я могу извлечь из пьяных бесед простых стражников? Разве что адреса борделей. Да и то я в одни бордели с ними идти побрезгую.
   Кстати, о борделях. Что-то я в новом мире совсем целибат блюсти стал. Понятно, что в Пустыне или в Пустоши удовлетворять плотские потребности было не с кем, а в деревнях в пути я останавливался редко. И симпатичные селянки там толпами не ходили. То есть иногда ходили, но какие-то все грязноватые, усталые и отнюдь не красавицы. В Бипине меня местные кумушки как-то сразу оженить нацелились, так что пришлось вести себя очень осторожно. Наверное, это и стало одной из причин, почему я из этого городка поспешил съехать. А в Удаке, где, казалось бы, были все условия для приятного проведения времени в женском обществе, меня самого угораздило влюбиться. Впервые в жизни. И на других женщин банально смотреть не хотелось. В дороге немного отошел, но мысли, все равно, регулярно к графине Савитра возвращаются. Так что надо будет меры принять. Когда до столицы доберусь. Конкурировать за служанок постоялых дворов с уже упомянутыми пьяными стражниками мне интересным занятием не показалось. Моются они куда реже, чем с постояльцами уединяются. К тому же возможный бонус в виде кабацкой драки меня тоже не привлекает. Без магии меня, скорее всего, побьют, даже сильно побьют, а с магией вся моя легенда пойдет насмарку.
   В результате, моим основным развлечением было почитать старую газету, если таковая на постоялом дворе находилось, да наблюдать, как из кровати, а потом и из номера после моего заселения разбегаются насекомые.
   Странно, но никакие крупные поселения мне за все время пути не встретились. Даже деревушки, как правило, были хотя бы немного, но в стороне от дороги. А про то, что в королевстве Угра существуют и другие города, кроме столицы и курорта Удаки, я узнавал из указателей на перекрестках дорог. Часто именно на таких перекрестках располагались и постоялые дворы. Странно. На Земле дороги в объезд городов стали только в ХХ веке строить, а здесь проблем с выхлопными газами пока нет. Или когда-то были? А дороги так и остались на старых местах?
   Так или иначе, до столицы я добрался. Что можно о ней сказать? Довольно большой город. Так как ни стен, ни кольцевой автодороги вокруг него нет, то четкий размер указать трудно, но километров пять-шесть из конца в конец идти придется. То есть площадь где-то пятнадцать-двадцать квадратных километров. Застройка все больше индивидуальная. Ближе к центру - городские усадьбы, дальше - частные дома с небольшими участками. Так что вдоль улиц тянутся сначала заборы, потом - кованые ограды. Но сами улицы относительно прямые и довольно чистые. Потом специально справки навел, город на месте древнего поселения построен, так что канализация и водопровод в нем чуть ли не Ушедшими еще построены. По крайней мере, основа - с тех времен.
   Административный центр - королевский замок на невысоком холме в центре города. Вот вокруг него стены есть, но, скорее, как дань памяти о периоде анархии и упадка, чем оборонительное сооружение. Стены относительно невысокие, в эпоху огнестрела задирать их в небеса нет никакого смысла. К тому же в них в более поздние годы ворота превратили в нормальные улицы и, наверное, понаделали их больше, чем было первоначально предусмотрено.
   Замок занимает изрядную площадь, помимо королевской резиденции в нем все дворцовые (читай государственные) службы расположены. Отличие от земных министерств только в том, что они одновременно являются дворцами их руководителей. Или наоборот, руководители служб их в своих дворцах разместили. Гримасы феодализма, однако.
   Других зданий на территории замка нет, даже архив и библиотека в замках соответствующих вельмож расположены.
   Мне понравилось, что вход на территорию замка абсолютно свободный. На въезде на каждой улице есть по небольшому блок-посту, но стражники из них даже не показываются.
   Королевский дворец (резиденция) расположен на самой высокой части холма, не совсем в центре, а ближе к его южному краю. Большое квадратное здание, судя по всему, с внутренним двором. Но во дворец уже обычных граждан не пускают. Перед дворцом - довольно большая площадь, с которой в праздники можно увидеть короля, выходящего на балкон.
   За площадью (она как раз с южной стороны) никаких зданий больше нет, от стены тоже только одни фрагменты остались. За стеной - торговые ряды. Ряды вовсе не лотков, а вполне стационарные. Где-то половина выглядит так и вовсе культурно. Типа Гостиных дворов, чьи здания до сих пор сохранились в провинциальных русских городах. Вторая половина - тоже здания, но уже попроще. Вроде старых рыночных павильонов, которые тоже традиционно называют "рядами". Длинные одноэтажные бараки, в которых по центру и по краям столы-прилавки со всякой снедью. Есть мясные ряды, есть овощные и т.д. Судя по всему, со снабжением в столице дела обстоят неплохо.
   Еще здесь было довольно много мест, где можно было поесть. Самого разного уровня, от забегаловок до довольно пафосных ресторанов. Было два театра, один из них - чисто балетный, другой - условно драматический, так как основной репертуар состоял из водевилей. Еще цирк, городской парк (скорее, сад) с простейшими аттракционами.
   Улицы в Угре (напомню, названия королевства и столицы совпадают) обычные, жилые с периодическим вкраплением лавок с товарами повседневного спроса. Никаких средневековых улиц ткачей, кожевенников и пр. тут нет. Производство сосредоточено в фабричных цехах, разбросанных по всему городу. Кроме аристократических кварталов, естественно.
   Фабрики небольшие, заводов-гигантов тут нет, но заводские трубы кое-где возвышаются. Похоже, пар тут снова освоили. Или снова вернули в эксплуатацию. В уровне развития местной науки и технологий я пока разбираюсь плохо.
   Как я и надеялся, мой "торжественный" въезд в столицу прошел, практически, незаметно. В отличие от коня Д'Артаньяна, лошади мои были самой обычной гнедой масти, и ничем не выделялись. Ворот у города не было, пошлину за въезд не собирали, а внимания стражников, хранивших покой горожан (два наряда из трех человек встретил), я не привлек. В общем, въехал и въехал.
   Сначала остановился в гостинице недалеко от центра, но сразу понял, что надо будет искать другое жилье. То ли мне так "повезло", то ли здесь, действительно, такие цены, но за ночь в номере класса "одна звезда" с меня содрали пол золотого. Без ужина и прочих услуг, хотя за такие деньги вполне могли и девочек предложить. Но не предложили.
   Ужинать пришлось идти в общий зал местной едальни (на ресторан не тянула). Наверное, можно было и в номер заказать, но не у кого. Дежурных на этаже (я был поселен на третий) не оказалось, пришлось спускаться вниз. А если уж спустился, проще за столом подождать, здесь хотя бы видно, как официантки по залу ходят. Обслужат явно быстрее.
   Еда ожидаемо тоже оказалась дорогой, причем от блюда и ее количества цена почти не зависела. Прямо как в "Кофе хаусах" и прочих местах общепита, куда люди поговорить выходят, а не пожрать. Но я-то как раз поесть пришел. В результате заказал целого поросенка с гарниром.
   Даже странно, но подали мне его очень быстро. И, помимо заказанного, девушка принесла мне на стол большой кувшин. Как выяснилось, с пивом. Попросил заменить его на морс в таком же кувшине, но пришлось заказывать дополнительно. Пиво, видите ли, к поросенку в комплекте идет. Как и тушеная капуста, которую я, кстати, тоже не заказывал.
   Раз уж принесли, попробовал. Тем более будет странно, если провинциальный дворянин, которого я изображаю, окажется трезвенником. Но местное пиво не одобрил. Вкус даже хуже, чем у якобы советского "Жигулевского". Мутное, горчит, но градусы присутствуют. Мечта алкаша. Хорошо, морс все-таки принесли, дальше я уже его в кружку наливал. Тоже ничего особенного, но хотя бы пить не противно.
   Уровень сервировки стола, как говорится, тоже "оставлял желать". Кувшины и кружка - глиняные, довольно грубой работы. Но хотя бы не текут. Вместо тарелки - деревянная доска (интересно, как их моют?), роль вилки играют деревянные палочки (хорошо, я ими пользоваться умею) и еще нож типа "тесак". Видимо, поросенка резать, в тарелке таким не поковыряешься. В общем, какой-то китч.
   А вот поросенок оказался неплох. Жарили, видимо, на вертеле, а при такой технологии мясо испортить трудно. Если есть, кому вертел поворачивать. Судя по результату, здесь нашлось, кому это делать.
   Нож, правда, пришлось доставать свой. Но я еще в Удаке, готовя образ барона из Пограничья, обзавелся мечом (который оставил в номере, так как все равно не умею им махать) и небольшой кинжал, которые в этом мире немного финку напоминают. Резать мясо в тарелке - вполне сойдет, тем более что я его хорошо наточил и укрепил "уплотнением".
   Жуя первый кусок, оглядел зал. Народу немного, судя по виду и поведению - все приезжие. Единственная официантка прислонилась к косяку дверей на кухню. Так и будет стоять? Вроде, никто ее не подзывает. Впрочем, учитывая цены, ожидать наплыва сюда местных жителей было бы странно. Что печально. Не мешало бы начать собирать информацию о столице и местных особенностях, а делать это лучше всего как раз в разговорах с теми, кто тут живет.
   Как будто услышав мои мысли, провидение (или кто-то еще) направило к моему столу пару каких-то мужиков, которые, не спросив разрешения, спокойно уселись напротив меня. Бросил на них вопросительный взгляд, ведь пустых столов вокруг полно.
   - Приветствую юного патима (барона). Из Пограничья? - Не столько спросил, сколько констатировал факт один из них.
   С чего это он меня юным назвал? Понятно, что тридцати мне еще нет, но на мальчика тоже давно не похож. Или в Пограничье народ рано взрослеет и в восемнадцать на тридцатник выглядит? Возможно.
   Пригляделся к неожиданным соседям повнимательнее. Были они, вроде и разные (один повыше, с бородой, другой - лысый), но в чем-то и похожие. Оба средних лет (скорее всего, между тридцатью и сорока, но выглядят старше), одеты в нечто с военным уклоном - куртки с металлическими вставками, на поясе с одной стороны по мечу, с другой - по кинжалу. Я примерно так же одет, только у меня все новее и дороже. Наемники?
   А вот глаза этих ребят мне не понравились. Ни на грош приветливости в них не было. Вопреки сразу появившимся улыбкам на губах. Срочно запустил "ощущение эмоций". Нет, резать меня они не собираются. Тогда что? Свои услуги предложить? Или просто так поболтать сели? Не верится. Впрочем, раз конфликта не ожидается, послушать их будет даже неплохо. Может, что интересного про местную (столичную!) жизнь узнаю.
   - Позволено мне будет узнать, как зовут юного героя?
   Вежлив, однако. Не ожидал.
   - Барон Накула, - я слегка наклонил голову.
   - Просто Накула?
   - Пусть будет просто БАРОН Накула, - "барон" (патим) я выделил голосом. Но, вообще-то, это мой прокол. Кажется, они решили, что Накула - мое имя, а какой у меня род я не придумал. Впрочем, если эти ребята информированные, лучше не фантазировать. Может же барон не желать светить свое родовое имя, особенно пока он в столице не устроился нормально. Чтобы честь свою не умалить. Мужики эти, кстати, тоже не представились. Хотя здесь, кажется, и не принято, чтобы простолюдины сами представлялись аристократам, пока те их об этом не спросят. А я не спрашивал. И не уверен, что мне это надо делать. Нанимать я пока никого не собираюсь.
   Незнакомец меж тем пристально разглядывал мой перстень. Тот, который я в кладе нашел, а теперь нацепил на средний палец правой руки. Для полноты образа.
   - Что же, представитель столь древнего рода имеет право не называть его в столь убогом месте.
   Вот и хорошо, что ничего выдумывать не стал. Получается, моя догадка, что кольцо - не просто кольцо, а аристократическая регалия, оказалось верной. Теперь надо будет в библиотеке поискать, чей это все-таки герб? Должна же в столице быть библиотека!
   - Неужели тот самый барон Накула?! - С восхищенной интонацией включился в разговор второй незнакомец: - Герой Пограничья, чья слава бежит впереди него?!
   - А ты что думал, - немедленно отреагировал первый: - Так уж ли много в Пограничье представителей древних родов? Чьи имена гремели еще до всех катаклизмов?
   - Действительно, все сходится! Молод, древнего рода... Почтенный Накула, ведь это вы добыли целый пук перьев птицы Рурх, разорив ее гнездо?
   Странно, откуда они о перьях узнали? Я же только что приехал и уж точно не перед кем не хвастался:
   - Нет, никаких гнезд я не разорял. Мне только посчастливилось собрать перья, оставшиеся на земле после их атаки на огров.
   - Которых вы перед этим сами били! За это надо выпить!
   Мужики вытащили откуда-то по глиняной кружке и быстро наполнили их пивом из кувшина. И, приветственно подняв, разом выпили.
   Пиво, вообще-то, мое, но мне такую гадость не жалко. Я его пить не собирался, так что - пускай.
   Дальше пошло что-то непонятное. Мужики сыпали комплементами, восхищались моими подвигами (совершенно неискренне), а вот на интересующие меня темы переходить не желали. Точнее, говорили, но на уровне тех же комплементов. Мол, такого орла, как я, в гвардию короля не просто возьмут, а сразу в личные телохранители запишут. С бешеным окладом и возможностью перетрахать всех дам двора. Которые сами такому красавчику на шею вешаться будут.
   При упоминании "красавчика" я невольно поморщился. На внешность никогда не жаловался, но уж "красавчиком" никогда не был. Но тут вспомнил, что внешность-то я себе подправил. Может, переусердствовал?
   А песня на два голоса продолжала литься. О том, что мои выдающиеся способности будут, несомненно, замечены и отмечены. Что скоро король меня начнет выделять, а потом сделает личным порученцем. А там и до наместника провинции недалеко. Так что не миновать мне стать графом, а то и герцогом. А уж выдающимся генералом - это даже не обсуждается.
   В общем, все "вкусняшки", которые только могут достаться королевскому фавориту, были мне обещаны и расписаны.
   При этом рассказчики не забывали подливать себе пива (промочить горло), а количество кувшинов перед ними росло как-то само собой. Поросенка они тоже почти полностью сами оприходовали, хорошо я с самого начала успел себе изрядный кус отрезать, так что совсем уж голодным не остался. И на морс они не покушались.
   Их сольное выступление закончилось исключительно по техническим причинам. Назюзюкались они изрядно, но, главное, обоим срочно потребовалось облегчиться. Что неудивительно, кувшины были литра по три. Договориться, кто пойдет первым, они не смогли, так что пошли вместе. А я позорно за это время сбежал. Но содрать с меня денежку за дополнительные кувшины официантка не забыла.
   В номере я первым делом запер дверь на щеколду, после чего, наконец, смог задуматься, а что это такое было? И пришел к выводу, что сам виноват. Надо было "ментальный щит" ставить. Нет, магически эти мужики меня не обрабатывали, но спектакль у них проработан до мелочей, а искусство с магией в близком родстве.
   Правда, успокоился по поводу того, что обо мне все известно. Ничего обо мне эти "артисты" не знали. Просто увидели молодого провинциального барона и решили угоститься за его счет. А подвиги? Они мне приписали абсолютно все, что только может случиться в Пограничье. Оно ведь от остального королевства Пустошью отделено, значит, тамошним баронам в это опасное место волей-неволей заезжать приходится.
   Обещание придворной карьеры? Был у меня один знакомый, который обожал так над первокурсниками издеваться, уговаривая их не тратить время зря, а идти в армию. Они же ребята образованные, культурные, на общем фоне сразу выделяться будут. Лычки и награды им обеспечены. А потом и предложение даже не в офицеры пойти, а обязательно в ФСБ. Кому, как не им? А там... Недаром наш Президент сам из этой среды вышел и своих-то продолжает выделять и привечать... Дальше все это описывалось в вариациях.
   В общем, знатно по ушам ездил. И ведь некоторые даже всерьез задумываться начинали, чем дико повышали ему настроение.
   Но это так, вспомнилось.
   Сейчас же я отделался небольшими финансовыми потерями, а также провалом эксперимента "смогу ли я съесть поросенка целиком?". Для меня - некритично. Жаль, что про столичную жизнь ничего полезного не узнал, зато в качестве первоочередного дела наметил выяснить, что же это за герб у меня на перстне. Надо же "свое" родовое имя выяснить.
   Утром я отправился на поиски другого жилья и, в результате, снял целый флигель в пустующем доме какого-то аристократа за пять золотых в месяц. Тоже дорого, но не умею я торговаться, да и не с кем было. Я догадался обратиться за помощью в городскую управу и, за пару серебряных, меня к этому дому привел какой-то мелкий клерк.
   Дом, как я сказал, был пуст, даже сторожа не было, так что бонусом к снятым комнатам (целых четыре) шли не только конюшни, но и небольшой сад, оказавшийся в моем полном распоряжении. Дополнительным расходом стал наем соседского подростка - ухаживать за лошадьми и присматривать за домом в мое отсутствие. "Соседского" - в смысле, что он был сыном семейной пары слуг, работавших в одном из особняков по соседству. Думаю, что именно в том доме мальчик и будет проводить большую честь времени, но меня это не слишком беспокоит. Лошадей он точно накормит и почистит, а какой-никакой пригляд за домом обеспечит вместе с родителями.
   Была у меня мысль - обзавестись слугой, как это сделал Д'Артаньян, приехав в Париж, но я от нее отказался. Конечно, так было бы солиднее и даже правильнее. Дворянину положено иметь слуг. Но мне выпендриваться не перед кем, а обзаводиться домочадцами я еще не готов. В столицу я приехал ради сбора информации. Не собираюсь я здесь ни придворной, ни военной карьеры делать. Я тут временно, и должен быть готов уехать в любой момент, возможно, снова сменив облик. А просто рассчитать при этом слуг и послать их на все четыре стороны, мне будет банально неприятно. Как говорится, "мы в ответе за тех, кого приручили", а слуги, нанявшись к аристократу, рассчитывают остаться в его семье надолго. То есть на поколения. И увольнение для них - трагедия. Так что приходящий мальчик-конюх меня вполне устраивает.
   Плюсом столицы для меня стало наличие в нем банка. Так и не понял, частный он или королевский. Называется "Национальный Банк Угры" - все с больших букв (на вывеске). В принципе, в нем можно было бы мои слитки на монеты поменять, но я не стал с этим спешить. Зато снял сундук в хранилище. Они здесь роль банковских ячеек выполняют. Вот туда почти все свои ценности и сложил, за исключением нескольких перьев, которые на продажу оставил. Думаю, что нет смысла хранить большое их количество в качестве трофеев или сувениров. Если понадобится, я их еще добыть сумею. Хотя, нет, лучше бы не понадобилось.
   Несколько дней ушли у меня на экскурсии по городу. Небольшой он, на самом деле. За неделю я себя стал чувствовать, если не старожилом, то, по крайней мере, свободно ориентирующимся в нем человеком. В зажиточных кварталах, естественно. В трущобы не совался. Не похоже, что там можно найти что-нибудь интересное, разве что возможность помахать мечом, когда какие-нибудь местные жители рискнут поправить собственное благополучие за свой счет. Но меня подобные развлечения совершенно не интересуют.
   А вот наличие здесь места силы, наоборот, сильно заинтересовало. Плохо только, что его эпицентр оказался как раз под королевским дворцом, единственным местом столицы, куда посторонних гарантированно не пускали. В отличие от остального замка. Правда и там здания можно было только снаружи обходить, экскурсии в местные присутственные места не проводятся. А жаль. В Британский парламент и Госдуму РФ туристов пускают, правда, только группами и с сопровождением.
   Мои регулярные прогулки по королевскому замку все-таки дали некоторый результат. Не скажу, что только положительный. Осмотр дворца с разных сторон укрепил меня во мнении, что простроен он на месте базы Ушедших. Возможно, подземные этажи как раз и являются приспособленными к современным нуждам помещениями этой базы.
   Этот результат можно считать положительным. А вот отрицательным было то, что примелькался я многочисленным постам охраны, расположенным в замке. В конце концов, командир очередного патруля меня прямо спросил, что я тут забыл? Пришлось врать, что хожу и думаю, как бы в гвардию устроиться. Был довольно грубо высмеян и получил рекомендацию больше тут не шляться. А то, может я какое покушение на короля готовлю?
   Качать права не стал. Не факт, что с ними считаться будут, если повернуть дело, как обеспечение безопасности государя. Да и делать там мне, по большому счету, было больше нечего. Внутрь, все равно, не пустят, а снаружи я уже все осмотрел и даже на громкость звучания яиц-артефактов проверил.
   Была идея попроситься поработать в Архиве. Он на территории замка расположен, и туда посторонних пускают. Но не просто так, а по рассмотрении прошения. И тут у меня сразу возникла проблема. Я уже решил, что представляться буду бароном, чей герб у меня на перстне выгравирован. Прошение нужно печатью заверять, то есть тот же перстень, как печатку, использовать. А я-то как раз и надеялся в архиве узнать, чей это герб я ношу. Замкнутый круг получился.
   Пришлось в обычную библиотеку отправиться, благо и такая в городе нашлась. Туда без разговора пустили, только заплатить пришлось. Пять серебряных за месячный абонемент (это если в привычных терминах). Кинул регистратору монету в половину золотого мухра, и сразу же стал уважаемым клиентом.
   Как позднее выяснилось, очень правильно сделал. Здешняя библиотека оказалась зданием из многих комнат, в которых по стенкам стояли книжные шкафы, а в центре - несколько высоких конторок без стульев. Нашел книгу - вынул, положил на конторку и читай, пока ноги стоять не устанут. Можешь и выписки делать, но бумага и писчие принадлежности должны быть свои. Убирать книги с конторок не надо, в конце дня это делают служители.
   В общем, все замечательно, но никакого каталога в библиотеке нет, а книги разложены по шкафам не по тематике, не по авторам, а по годам поступления. А так как книгопечатанье давно изобретено и используется, то этих книг тут очень много. Найти что-нибудь нужное без помощи библиотекаря можно только случайно. Если ищешь что-то конкретное, Как я.
   Не особо ценную (в смысле дорогую) литературу разрешалось выносить с собой, так что народу в комнатах было немного. Или просто место не пользуется популярностью, не знаю. Главное, что регистратор сам вызвался меня проводить. Я сперва не понял, зачем, но без него, все равно, пришлось бы искать какого-нибудь другого сотрудника.
   В результате я получил целых шесть томов местной Бархатной книги, а также пару трактатов по древней истории.
   Сразу же возник вопрос, а насколько мне нужна информация по местным дворянским родам. Надо ли все читать, или меня только гербы интересуют? И надо ли мне это учить? С "абсолютной памятью" - не проблема, но не будет ли это ненужным засорением мозгов?
   Решил, что все-таки надо выучить. Хотя бы наиболее значимые роды. Открыл первую книгу:
   "Шанти призываю я - во главе поставленного, Бога жертвы и жреца Света обильнейшесокровищного.
   Набур-раджа, обладавший всей вселенною, разделил вселенную в содержание братии своей. Брата своего Пати-Агра поставил царем над Нагаром, и брата своего Упала-Кана Кусум-Апура властодержцем положил, брата ж своего Гая-Гхора предводителем Асур-Агни учинил..."
   Кое-какие названия мне знакомы. У Ушедших была Империя Хасти-Набур, а столичная планета Шанти-Нагар называлась. Только вот где они, понятия не имею. Читаю дальше:
   "А от Асур-Агни четырнадцатое колено Мазуд Раджаникап"
   Уже легче. Сразу кучу поколений проскочили. А Мазуд этот, наверное, царь-основатель. Только чего? Угры или того государственного образования, что триста лет назад погибло?
   Так и не понял. Ибо дальше пошло тоскливое перечисление детей этого царя. Точнее, с этим царем ничего страшного не было, трое сыновей, но двое помечены, как бездетные. А вот начиная с правнуков пошла полная катавасия. Сначала они перечисляются по порядку. Потом дети каждого из них. Потом для каждого из детей - его дети. И это все - царская семья. Или царский род. Причем изредка идут пометки, что от такого-то пошел род герцогов таких-то.
   Затем оказалось, что не все герцоги от Мазуда Раджаникапа произошли. Были и из других земель от других прародителей. Где-то на двести тридцать шестом роде, а читать бросил. Имен - куча, толку - ноль. Большинство из родов, про которые я прочитал, сначала плодились, потом делились, а потом большинство ветвей (если не все) засыхали. Нет сейчас никаких герцогов Ямбупадских. То есть они есть, но совсем из другого рода, просто владеют этим герцогством, которое им пра-прадед нынешнего короля пожаловал.
   Пришлось снова звать уже знакомого регистратора и по-новому ставить ему задачу. Получил "Гербовник". Но тома "Бархатной книги" все-таки не вернул. Решил их дочитать, но не сразу.
   В результате застрял я в библиотеке недели на две. Рыскал по книгам, рисован генеалогические деревья ведущих родов, запоминал гербы. Как ни странно, в основном, разобрался. Жалко, что в гербовых книгах политические союзы не описаны, а просто знание дворянских родов мне может понадобиться, если я сам в высший свет попаду. Что очень сомнительно. Зато я теперь знаю, что графиня Савитра по происхождению (графиня Куула) к древним родам не относится. Первым дворянином в роду был ее пра-прадед, получивших баронский титул за какие-то военные заслуги. А вот прадед уже сделал придворную карьеру и получил графа (за что - не нашел). Дед тоже был на различных высоких гражданских постах, а отец так и до канцлера дослужился. Сам же род Савитра, графиней которого она стала по мужу, наоборот, очень древний. Можно сказать, царский, но так как шел от младших ветвей, сначала был выделен в герцогский, а потом - еще раз - уже в графский. Может, их поэтому в заговор потянуло? По происхождению у короля прав на престол как бы не меньше, чем у них. Тоже от младших ветвей происходит.
   Не знаю, зачем я все это изучил, наверное, просто увлекся. Соскучился по научной работе. А тут такая тема, о которой я раньше даже не подозревал. Как и об этом мире...
   С гербом на перчатке перстня дело оказалось еще сложнее. Нет, царским он не был. Поле на четыре равные части разделено, так что это не основная ветвь, а ее третье ответвление. Только вот предпоследнее по значимости место на моей печатке занимала "двойная луна" - герб королей Угры. А на первом и главном - обратная свастика. В точь в точь, как у меня на медальоне. На втором месте - "мировое дерево", а на последнем - тройная ломаная зигзагом линия "грозового дождя". В пантеоне ариев - знак Индры. Среди гербов существующих родов был похожий - двойная волнистая линия дождя. Род - графов Паржани. Но у них младшие ветви - одиночная линия со сглаженными углами, различаются числом волн. Бароны Ванада, Варсана и Исти.
   А мне как теперь назваться? То есть Накулой я уже представлялся, но это стало личным именем. А родовое? На языке древних лучше всего подходит Хариндер. "Управляющий грозой". Был когда-то такой род. Герцогский. Почему бы тогда просто Индрой не назваться? Ха-ха!
   Стал искать изучать ответвления этого герцогского рода, кстати, пресекшегося уже давно. Все какие-то вариации на тему "дети Индры", слишком претенциозно. Может, род из-за этого и пресекся?
   В конце концов, решил стать Апати - "сыном". Неважно чьим. Барон Накула Апати. Вроде, просто "сыновей" баронов не было. Обычно сыновья - чьи-то. Скорее всегоЮ подумают, что я свой род полностью не называю. Меня это вполне устраивает. Если, конечно, кто-нибудь на эту тему думать будет.
   От этого имени и стал сочинять прошение допустить меня в архив.
   Сочинил, лично отнес и, совершенно неожиданно, получил разрешение в тот же день. Буквально через полчаса начальник Архива все подписал. Видимо, феодальная бюрократия работает на других принципах, не как в России. Там по регламенту на любую, даже самую очевидную, бумагу две недели отводится. И ни один чиновник раньше установленного срока свою работу сдавать не будет.
   Как я потом узнал, начальником Архива является какой-то граф. На работе его не бывает, так что и бумаги он не подписывает. Но печать доверена старшему клерку, вот тот ее и ставит. И с дворянами, которые платят за посещение наличными, предпочитает сотрудничать.
   Никакого официального пропуска в Архив мне не выдали. Подошел ко мне какой-то совсем уже не молодой человек, принял от меня десять серебряных за день работы (расписки не дал) и повел внутрь.
   Здание явно было очень старым. Но удивительно хорошо сохранившимся. Стены сплошь покрыты плитами декоративного камня, в основном, гладкого, но периодически встречались и плиты с барельефами. С явно мифологическими сюжетами. На потоке - тоже рельефы и свисают магические светильники в форме белых матовых шаров. Захотелось задержаться и осмотреть все внимательнее, но мой сопровождающий вел меня, хоть и небыстро, но целеустремленно.
   Все, что я успел заметить, это то, что все здание является артефактом. Оно уже относилось к дворцовому замку, и место силы на нее распространялось. Вот все вокруг и было пропитано заклинаниями. Тогда становилась понятна высокая сохранность всего вокруг. В комплексе Ушедших у ашрама тоже все было цело. Максимум, что смогли сделать многочисленные поколения обитавших там обезьян, это покрыть пол спрессовавшимся слоем мусора.
   Так это что, тоже часть комплекса Ушедших, получается? Или все-таки более поздняя постройка, но того времени, когда знания еще не были потеряны, а силпины не стали изгоями? Мез их мастерства тут явно не обошлось.
   В коридор, по которому мы шли, выходили многочисленные двери. Все закрытые, так что узнать, что там за ними, не было возможности. На мой вопрос сопровождающий ответил лаконично:
   - Вам туда не надо.
   Я в этом не был уверен, но спорить не стал. Если повезет, постараюсь сам тут походить.
   Коридор закончился проходом в довольно большой, но совершенно пустой зал. С кучей закрытых дверей по всем стенам. К одной из них мы и подошли. Дверь оказалась незапертой, и за ней оказался небольшой кабинет. Комнатка метров пять квадратов, внутри письменный стол с магической лампой на нем и даже не стулом, а целым креслом с резными ручками и высокой спинкой рядом. На столе полный набор письменных принадлежностей и даже пачка бумаги. По сравнению с библиотекой - небо и земля.
   - С какими конкретно документами вы хотели бы поработать? - вопрос был задан абсолютно корректно, а вот в эмоциях чувствовалась издевка. Служитель был абсолютно уверен, что барон из Пограничья сам не знает, чего хочет.
   А действительно? Пришел я сюда исключительно с целью оказаться поближе к королевскому дворцу. Снова "Гербовник" попросить, только более полный? Или не стоит привлекать внимание к своему перстню? Здесь служители, наверняка, более квалифицированные, чем в библиотеке. И очень может быть, что и более любопытные. Так что не стоит.
   - Видите ли... - начал я немного неуверенно: - У меня целых две цели посещения вашего храма знаний. Независимых цели. Во-первых, мне бы хотелось посмотреть отчеты об экспедициях в Пустошь. Не все, конечно, а те, в которых столкновения с местными тварями описаны. Я имею в виду - успешные столкновения, а не там, где от них сломя голову драпали. Не самые приятные соседи для нас, как вы понимаете. Как-то отбиваемся, но любая информация, как с ними бороться, мне очень нужна. Если есть какой-нибудь обобщающий труд на эту тему, было бы совсем замечательно.
   Архивариус посмотрел на меня с интересом.
   - Я что-то не так сказал? - забеспокоился я.
   - Все так. Я прямо себя на семинаре в университете Сураты себя почувствовал. Что-то и не припомню, чтобы меня так кто-либо просил материалы подобрать. Четко, образно, по делу. Вот уж не думал, что в Пограничье так говорят.
   Прокол, однако. А я думал, что говорю, отнюдь, не интеллигентно. Даже простонародное слово "драпать" употребил. Или тут интонации важнее слов? Впрочем, намеренно поменять манеру говорить я, все равно, не могу. Не артист, вжиться в роль у меня не получится.
   - У меня в семье именно так и говорят. А в других семьях? Честно говоря, не обращал внимания. Понимаем мы друг друга без проблем. Но так как насчет материалов?
   - Давайте я вам для начала суратский "Бестиарий" дам. А сам посмотрю, какие еще интересные результаты есть из относительно недавних походов. Вы ведь к нам не на один день зашли? Я правильно понял?
   - Поняли вы правильно. Хотя бы на полмесяца я у вас засесть планировал. Ведь, как я сказал, у меня и вторая цель есть. Видите ли, отец загорелся идеей из нашего баронства графство сделать. Вот я и хотел посмотреть, какие для этого условия должны быть выполнены, прецеденты изучить, а заодно что-нибудь о существующих графских родах почитать.
   Уважения во взгляде архивариуса как-то сразу убавилось. Судя по реакции - задача нереальная. Но через секунду он ответил вполне нейтрально, что подборка материалов потребует немного больше времени, но дня через три он постарается мне их предоставить. А пока я вполне могу "Бестиарием" заняться. Он его прямо сейчас принесет.
   - Если вы мне что-нибудь дополнительно по истории древнейших родов королевства принесете для общего развития, тоже буду благодарен.
   Кажется, последняя моя заявка архивариусу понравилась больше. Наверняка идеалом молодого человека для него является "ботаник". Так что несколько дополнительных очков я заработал. Чувствую, именно, эти книги (или в каком там виде эти материалы хранятся) принесет в первую очередь. После "Бестиария", понятно. Его, наверное, искать не надо. Просто взять с полки.
   Служитель еще раз меня оглядел, вздохнул о чем-то о своем и резво двинулся из кабинета, прикрыв за собою дверь. Мне стало интересно, куда он направился, и я тихонько выглянул следом.
   Вот он. Подошел к одной из дверей, но открыл ее не сразу. Сначала что-то на цепочке из-за пазухи вытащил и приложил к стене рядом. Подождал пару секунд и открыл дверь уже после этого. Похоже на ней что-то вроде земного кодового замка стоит. Только тут он, наверное, на основе магии сделан. Очень интересно. Жаль, видно плохо. Не только оттого, что далеко, архивариус большую часть своих манипуляций спиной от меня закрыл.
   Как я и предполагал, вернулся он минут через десять и принес именно "Бестиарий". Толстый, иллюстрированный, но явно не являющийся раритетом. Издание печатное, вышло в свет десять лет назад, книга не обтрепанная. То есть в Архиве этот экземпляр неединственный.
   Не скажу, что книга совсем не представляла для меня интереса, но, по сравнению с прочитанным ранее, нового в ней было мало. А полезных советов - и того меньше. Но я сделал вид, что внимательно изучаю материал, так как архивариус за этот день подходил ко мне еще три раза. Принес несколько папок с материалами по древним родам. Одному герцогскому и трем графским. Все - не исконно Угрского происхождения, а перебравшихся сюда уже в последний период истории. Спросил, чем эти рода так примечательны?
   Оказалось, действительно древние. Древнее королевского. Точнее, королевский род, конечно, самый древний, но документального подтверждения его происхождения от отца-основателя в виде выписок из храмовых книг о рождении всех его легендарных предков нет. Реально - только за последние двести лет, даже не сразу после магической войны трехсотлетней давности, во время которой очень многое было утрачено. А вот у этих - по пятьсот с лишним лет подтвержденной истории.
   Поблагодарил и попросил сохранить на несколько дней за мной этот кабинет, чтобы не таскать книги туда и обратно. Пришлось сразу за заявленные две недели вперед заплатить. После чего получил ключ от арендованной комнаты. Оказалось, что-то вроде кольца с печаткой. Тонкого кольца и маленькой печатки. Мой "баронский" перстень много массивнее и печатка больше, но что-то общее есть. Похоже, металл одинаков. Вроде, серебро, но какое-то необычное. И "ощущением камня" воспринимается не совсем как металл в монетах. Хотя - похоже. А у нового "ключа" так и вовсе оказалось, что из этого металла только маленькая печатка сделана, колечко - обычное серебро.
   Естественно, все эти исследования я уже дома проводил, при архивариусе старался свой перстень не выпячивать. Еще углядит что-нибудь ненужное для меня.
   Так вот, как оказалось, дверь в кабинет запиралась так же, как и та, в которую архивариус за книгой пошел. Такое же углубление в стене, в которое надо было приложит печатку. Кстати, диаметр углубления был значительно больше, чем выданный мне "ключ". Но невидимый замок послушно срабатывал.
   Почти до конца срока я вел себя как примерный школяр. Приходил утром в одно и то же время и сидел в кабинете весь день, делая выписки из просмотренных книг и папок. После чего вежливо прощался с дежурным на входе и шел обедать. Не знаю, заглядывали ли архивариусы в мои бумаги (я их тоже оставлял на столе) после моего ухода, Но ничего подозрительного в них не было. Я честно делал выписки из "Бестиария" изредка снабжая их собственными замечаниями. Ведь кое-что в Пустоши я успел увидать. Впрочем, заимствования из книги с аналогичным названием, но уже А.Сапковского я тоже иногда использовал. Может, зря перестраховывался, но лучше побыть параноиком, чем вляпаться в неприятности в столице, наверняка хватит сил, что мне не по зубам.
   Сперва все тот же архивариус посещал меня довольно часто, но, по мере роста стопки книг и папок на моем столе, наши встречи делались все реже и реже, пока и вовсе не сошли на нет. Материала он натаскал мне много, нормальному человеку их и за год не переварить, а про свою "абсолютную память" я ему, естественно, не сообщал. Поблагодарил за помощь золотой монетой (взял без разговоров) и сказал, что пока с меня достаточно. Заодно еще две недели аренды кабинета оплатил.
   Событий за время моего сидения, естественно, произошло немного. Выучил два новых заклинания из бусин - "извлечение сферы" и "форма камня". Первое заклинание оказалось сродни "извлечению камня", только раньше я мог извлечь (условно, из-под земли) нечто однородного материала произвольной формы, то теперь я мог заставить "выбраться наружу" шар произвольного состава. Как если бы я в жидкости выделил шар невидимой пленкой, а потом вытащил его к себе. При этом окружающая жидкость как бы обтекала его, не оставляя пустых мест. Только проделать я это мог не только с водой, но и со скалой или слитком металла. С расстояния до пятидесяти метров. Пока шар был не очень велик, не больше теннисного мячика, но была надежда, что с ростом контроля мне удастся существенно увеличить его размер. Наверное, дальность действия заклинания тоже удастся увеличить.
   А вот второе заклинание осталось мне непонятным. Применение "формы камня", действительно, делало мне понятной форму любого предмета в мельчайших деталях. И все. Создать копию этого предмета с его помощью было невозможно. Наверное, соответствующее заклинание мне только предстоит выучить.
   Еще я протоптал дорогу в шикарный магазин, куда стал мелкими партиями (по две-три штуки) продавать свои перья и копья. Зачем большими? Только цену собью. Пока же мне за каждое по тридцать золотых отвалили. На прилавке они не появились, так что продажную цену так и не узнал, но я на них ведь не разбогатеть собирался, а деньги на жизнь получить. Так что был доволен.
   Кстати, магазин сам по себе был довольно интересен. Специализировался на предметах роскоши. То есть на всем, за что можно было большие деньги содрать. Чего там только не было! Но если всевозможные предметы украшения (как себя, так и интерьера) меня интересовали слабо, то рукописные книги явно древнего происхождения я бы с удовольствием полистал. Особенно те, что на языке Ушедших написаны. Но в руки их не давали, а цены были такие, что пришлось зажать волю в кулак и пойти на выход. В принципе, использовав слитки, мог бы себе позволить себе их купить, возможно, даже все... Но слишком мало я о здешних порядках знаю, чтобы такие суммы светить. Жизнь для меня все-таки дороже научного интереса. Такой вот я неправильный исследователь.
   Удостоверившись, что в Архиве за мной никакого пригляда больше нет, я потихоньку стал его исследовать. Сначала проверил "определением жизни" наличие людей в соседних кабинетах. Как ни странно, нашлось еще трое человек. Но вели себя смирно, работали за столами, положения не меняли.
   Затем уже "ощущением камня" проверил, что скрывается за многочисленными дверьми по стенам центрального зала. Оказалось, в большинстве своем это были такие же кабинеты, как и у меня. Но три комнаты (по одной с каждой стены, не считая направления на выход) от них отличались. В них еще двери были. Вот в одну из них архивариус мне за книгами и ходил.
   Вот к ней я и подошел первой. Заперто. Приложил выданный мне "ключ". Подошел, дверь открылась. Комната была небольшой, с диванчиком у одной из стен. Больше в ней ничего не было, только еще одна дверь в противоположной стене.
   Эта дверь моим "ключом" отпираться уже не пожелала. Погрустив некоторое время, я приложил к выемке уже свой "баронский" перстень. В конце концов, он ведь того же металла, что и печатка на "ключе". И ведь сработало! Непростой у меня перстень, однако!
   Дальше уже был лабиринт комнат со шкафами и стеллажами вдоль стен. Разделенных запертыми дверями, которые мой перстень успешно открывал. В документах я сразу рыться не стал, а вот план помещений старался мысленно нарисовать. Вроде, получилось. Не столько благодаря моему неплохому чувству пространства, сколько заклинаниям. Все-таки несколько "радаров" в моем распоряжении имеется.
   Комнаты были довольно большими и, как правило, шли анфиладой, что наводило ассоциации с планировками дворцов XVIII века. Вечером, перед уходом, осторожно расспросил служителя о прежнем использовании этого здания.
   Оказалось, да, я был прав. Когда-то Архив входил в здание дворца. И было это еще до последней магической войны. Строили тогда надежно, и все последовавшие катаклизмы дворец пережил почти без разрушений. Недоступными только оказались только проходы от этого здания к центральной части комплекса. Собственно, не только этого, а и всех остальных. Дворец с самого начала состоял из отдельных зданий, соединенных подземными проходами. Нынешние же короли предпочли надстроить центральное здание, а в оказавшихся отделенными от него строениях разместить различные службы. Вот в этом конкретно теперь архив.
   Что же, очень интересно. Дал ему за рассказ пару серебряных. Похоже, зарплата у здешних служителей отнюдь не заоблачная.
   Следующие несколько дней прошли в изучении "служебных" помещений. Комнат было много, но с Зимним Дворцом все-таки не сравнить. Немногим больше сотни. И, как выяснилось, из любой из них можно было пройти в любую, не выходя в общий зал. То есть, войдя в любую из трех дверей, ведущих в эти помещения, при желании можно было выйти через любую из двух оставшихся дверей. Как-то я это коряво сформулировал, но вы меня поняли.
   Была еще одна особая дверь, за которой располагалась лестница вниз. До другой такой же двери. Обе из них мой перстень открыл.
   А вот дальше возникла до боли знакомая картина. Невидимая упругая пленка, перекрывающая проход, и появляющаяся перед глазами надпись "Только для суров". Вау!
   Фонарика у меня с собой не было, а висевший над лестницей магический светильник позволял посмотреть очень недалеко. Но, похоже, впереди был очередной "колонный зал".
   Я застыл, привалившись к пленке, пытаясь разглядеть, что там дальше. Минут на пять, не меньше.
   И вдруг надпись сменилась. "В связи с отсутствием в комплексе в течение длительного времени суров, старшему упсуру временно разрешен проход".
   Три раза вау!!!
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

163

  
  
  
  


РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  М.Мистеру "Проклятые души" (Любовное фэнтези) | | Д.Черепанов "Собиратель Том 3" (ЛитРПГ) | | Л.Васильева "Небеса" (Постапокалипсис) | | П.Эдуард "Квази Эпсилон 5. Хищник" (ЛитРПГ) | | К.Грицик "Не ходите по ромашкам без бахил" (Постапокалипсис) | | А.Демьянов "Долгая дорога домой. Книга Вторая" (Боевая фантастика) | | Д.Владимиров "Киллхантер" (Боевая фантастика) | | Э.Тарс "Мрачность +1" (ЛитРПГ) | | I.Eson "Паша и его друг - робот 3-Niti" (Научная фантастика) | | Е.Сволота "Механическое Диво" (Киберпанк) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
П.Керлис "Антилия.Охота за неприятностями" С.Лыжина "Время дракона" А.Вильгоцкий "Пастырь мертвецов" И.Шевченко "Демоны ее прошлого" Н.Капитонов "Шлак" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"