Смирнова Александра Юрьевна: другие произведения.

Нареченная тьма

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Продавай произведения на
Peклaмa
 Ваша оценка:


   Оглавление
  
  
  
  
  
  

В колыбели младенец, покойник - в гробу.

Вот и все, что нам известно про нашу судьбу.

Грехи свои тащишь на своем же горбу.

Не спрашивай! Господин не откроет секретов рабу....

   Наш мир называется... к слову, все имена мирам дают демоны, ну им виднее просто, со стороны... Впрочем, о чем я? Ах, да...
   Сколько времени прошло, я видел много миров, странных и непонятных, и я нигде не видел ничего похожего на наш мир. Знаете, почему?
   Ну, самое видимое отличие - у нас два солнца на горизонте. Не можете представить? Не знаю, а вот мне кажется, что двадцать четыре часа в сутки, привычные для вас, - это чертовски мало. Примерно двенадцать часов в нашем мире царит ночь, примерно столько же приходиться на утро и вечерние сумерки. А остальное - светлый день.
   Одно солнце яркое, золотое, хотя увидеть его цвет можно лишь, когда оно опускает за горизонт. Другое - синее, холодное, оно движется быстрее. Один раз в год оно полностью обгоняет золотое солнце на круг, если можно так выразиться.
   В году - шестьсот тридцать четыре дня, ровно двадцать один месяц по три декады и четыре дня - солнцестояния и равноденствия. В сутках тридцать шесть часов. Как видите, время у нас идет медленнее, чем в любом другом мире. Нечего удивляться такому несоответствию и трудностям, с которыми столкнулись люди.
   Людей в нашем мире не было изначально. Нет, они не приплыли из-за океана. Нет, они не эволюционировали из потомков смешанных браков. И они не спустились с небес, заявив, что они с другой планеты и с мирными намерениями. Люди в нашем мире - наше наказание.
   Давно, этак несколько десятков тысяч лет назад в нашем мире существовала такая раса - радени. Они были чем-то похожи на людей. Вернее, на нас, потому что к людям они не имеют никакого отношения. Нет, они виноваты в их появлении, но об этом позже. Радени похожи на эльфов, только более крупные и крылатые. Если проводить параллели, то они чем-то напоминают ангелов в человеческой религии.
   Когда радени достигли того уровня развития, когда возможно проводить эксперименты над живой материей, они создали нас, эльфов. Радени были техно-магической цивилизацией, и один из их экспериментов - дегроны, унаследовали эту тягу к механизмам. Сегодня потомков этих низкорослых существ называют гномами. Помимо всего этого были еще разные существа, феи, например, орки... нет, кобольды были созданы кое-кем другим. Помимо радени были тут еще существа, айхи.
   Если радени и их потомки господствовали на суше и в воздухе, то айхи занимали океан. Это были существа, способные жить под водой, как рыбы. Сейчас они тоже умерли, от них уже ничего не слышно, подозреваю, что от этой великолепной расы остались лишь её подводные города, да куча чудовищ, которые помимо магического барьера не позволяют людям пересечь океан.
   Айхи были уничтожены давно, и не нами, слава небу, хоть к этой трагедии эльфы не причастны. А вот смерть расы радени лежит на нашей совести. Иные существа и глазом моргнуть не успели, образно выражаясь, как вот мы уже скинули наших родителей с трона земного и уселись туда сами. Это произошло около десяти тысяч лет назад.
   Да, наш мир, разумный мир, достаточно древен, по сравнению с иными, что мне довелось увидеть. Эльфы первыми затеяли эту войну, когда мы были такими же, как люди сейчас. Радени не были способны сопротивляться нам, это такие существа, не способные воевать. За все время существования их цивилизации они не вели ни одной войны.
   И вот такое вероломство их созданий заставило их пойти на отчаянный шаг - они решились нас уничтожить. Тогда к эльфам присоединились иные расы, и все-таки радени были повержены. Некоторое время они все еще жили среди нас, так спешно и неудержимо захватывающих их земли и разрушающих их культуру, но потом они исчезли без следа. А на их место...
   А на их место пришли люди. Позднее, намного позже, я узнал, что они призвали их в этот мир. Людей, не принадлежавших нашему существу, которые в такой обстановке могут только разрушать... По началу все было хорошо. Но не долго. И вот уже три тысячи лет люди господствуют в нашем мире, разрушая его целостность и его ткань. Я думаю, наши создатели тысячу раз пожалели, что призвали их в наш мир.
   Люди - не плохие, о нет. Но таким, как они, нельзя доверять в руки магию. Нельзя...
   Восемьдесят процентов суши нашего материка занимает человеческая цивилизация. Она правит миром, она диктует условия, законы и понятия. Все, эльфы, гномы, дриады, феи - живут по их идеологии. Потому что три тысячи лет назад нас почти истребили и поставили перед выбором - подчиниться или умереть. И мы смерились.
   Люди решают все. И поступают иногда глупо и необдуманно.
   То, с помощью чего они нас победили, то, что получили в дар от радени, они нарекли мировым злом и заставили отказаться от этого все иные расы. Они забрали нашу магию и сделали из нее подобие науки, к которой их так тянет. Они сделали нас своими подобиями, но...
   Человек, ведущий в бой их армию, был объявлен Князем Тьмы, Темным Властелином и много еще чем. Это был первый раз, когда в наш мир было внесено понятие Добра и Зла. И с того момента все разделилось на двое - на хорошее и плохое. И мы вынуждены были это принять, хоть это было и неправильно. И наш мир начал умирать.
   Потом люди долго воевали между собой, за территории и за власть, за идеалы и теории, пока наконец не успокоились с уничтожением последнего потомка того самого Князя Тьмы. Эта последняя война в нашем мире носит название Проклятых войн.
   Только это, то время, пока люди грызлись между собой, позволило нам выжить. Нам, последним представителям магического мира, истинным его хозяевам. Нам выделили некую территорию, зачитали права и оставили в покое.
   Время шло, все менялось. Появились Зачарованные Леса, обитель эльфов и дриад. Это заповедная территория и люди восхищаются нами, но держат на коротком поводке. Эльфы за свой мир платят кровавую цену - вместе с людьми воют на островах между двумя частями нашего материка. Истребляют так называемое "последнее зло" - кобольдов и орков. Я говорю все об эльфах, потому что я сам - эльф. Но и другие расы тоже живут не ахти.
   Мы приняли их религию, их извращенное понятие магии и мира, разделения надвое... мы приняли все это безропотно. Отныне существует Порядок и Хаос, и первое - это хорошо, а второе - плохо. Разделилась магия, стала темной и светлой. Разделились мы - тот, кто слушается и поступает так, как предписано законом, а не природой - хороший, а кто слушает свой внутренний мир - плохой. Кто поступает так же, как люди - хороший, кто выглядит иначе и ведет себя по другому - плохой.
   И начались большие проблемы. Отчасти из-за того, что наше существование было построено на взаимодействии со всеми видами энергии - положительной и отрицательной. Отвергая одну часть, мы вредим себе непоправимым образом. Очеловечиваемся, грубо говоря, но мы не люди, и потому мы - умираем.
   Феи исчезли навсегда. Дриады деградировали и стали просто духами деревьев. Их не так много осталось, кто может жить вне своего дерева, несколько отдельных деревень, пара сотен тысяч дух. Пройдет еще цикл, и их не станет. Эльфы умирают. Мы стали меньше жить, начали болеть, утратили свое магическое могущество и способности тела. Начались проблемы рождаемости. Если человечество каждые пять-десять лет удваивается-учетверяется в своей численности, у нас об этом даже речи нет - даже за десять тысяч лет. Мы - пережиток прошлого, и мы должны умереть.
   Только гномы не меняются так стремительно. Может быть, потому что радени не сделали их так похожими на себя? Дегроны не были привязаны к энергетической структуре мира, они не способны к магии. Им повезло. Нам - нет.
   Пока это все, что я хотел вам сказать. Небольшой экскурс в историю. В наше ужасное прошлое, полное роковых ошибок. Я - эльф. Я не король, я не представляю большой ценности, даже пусть я сын главного генерала. Я не такой хороший маг и воин из меня еще того хуже. Но я хочу спасти себя. Спасти от этого... Понять правду. Разобраться в себе. Я так хочу проснуться от этого кошмара!
   Меня зовут Матиас Эспадор из Дома Золотого Клена, и я - будущий Князь Тьмы.
   Часть первая.
   Мне было всего двадцать шесть лет, а по меркам нашего народа, и по сравнению с людьми, это почти ребенок, когда я впервые задумался о смерти. А мудрая и прекрасная мама даже не соизволила мне объяснить, почему? Что есть смерть? Как так, когда ты перестаешь существовать? Как это? Как это было, когда меня не было? Нет, не история, не события прошлого, а что я чувствовал, когда меня не было? Как ощущается пустота? Как понимать, что сначала был только Хаос? Конечно, это понятно, что не тот хаос, который творится у меня в комнате, но как? Как такое возможно?
   Учитель из академии говорит, что из Великого Ничто (ударение на последний слог) появился наш мир. Как из ничего может получиться все? Я даже плохо себе представляю, как это все, мир, народы, солнца и Лес может исчезнуть, когда наступит Последний День? И что будет тогда, скажите мне?
   За такой спор на уроке истории меня выгнали из класса.
   Не то чтобы я был занудой, дотошным отличником, хотя не без отличника точно. Просто простые вопросы, проблемы и желания моих сверстников были для меня понятны, были самыми простыми вещами. И почему некоторые мои вопросы приводили в ступор взрослых и мудрых профессоров Высшей академии? Тоже вопрос, однако...
   Не понимаю; это я говорил почти на каждое объяснение и заставлял отвечать на другие вопросы. Позже библиотекарша начала от меня шарахаться. Именно это тихое место под большим сводом в самом большом корпусе Средней академии стало для меня любимым местом вплоть до сорока лет, когда эльф уже считается взрослым и самостоятельным.
   Мы, то есть весь класс, скоро должны были сдать экзамены, чтобы перейти в Высшую академию, где проучится еще шестнадцать лет. Не все, кончено, идут туда, только те, кто становятся магами. Некоторые из моих знакомых не пойдут учиться дальше, кому-то больше нравится... да что угодно, что бессмертный красавец не найдет себе занятие? И у него будут века, чтобы добиться совершенства в том, чем он решит заниматься. Я же шел по пути мага только по тому, что ничто другое меня не привлекало, а видит небо, я практически все перепробовал! Но в маги мне не хотелось, и я просто плыл по течению судьбы, если можно так сказать... Это тоже было скучно.
   Невероятная память и непостижимый склад ума сделали меня любимчиком чуть ли не всех учителей, конечно, до тех пор, пока в голове у меня не рождалась МЫСЛЬ. Тогда они все хватались за свои головы и сами лезли в библиотеку и совсем древним мудрецам в головы, чтобы найти ответ для меня и успокоить хоть на какое-то время.
   Так было. Вот именно, было!
   Итак, в возрасте сорока одного года, что, если переводить на людской век, равнялось половине второго десятилетия, я выпросил у ректора Академии разрешение покинуть Зачарованные Леса. Правда, мне дали на это всего две декады, время до экзамена, но... меня, такую мелюзгу, выпустили в мир!
   Рвался я туда не просто так. Дело было в том, что хоть история было довольно ограниченным источником знаний, она мне нравилась. Раскладывать у себя в голове все события, вправлять ошибки и размышлять и продумывать, что было бы, если бы было иначе... О, это мне нравилось, и это была одно и немногих вещей, которые меня привлекали. Хотя не настолько, чтобы я посвятил им всю жизнь.
   А еще меня привлекал страх в любых его проявлениях. Именно поэтому научные труды я писал на темы не просто войн, а Проклятых Войн, когда все народы, включая наш, боролись с Темными Властелинами. По несчастью, последняя такая была задолго до моего рождения, так что все факты были очень сильно исковерканы. Разве бы это меня остановило? Ха!
   Я собирался посетить одно место перед экзаменами, и эта так сказать экскурсия была связана с очередным исследованием. Да, именно по Темному Властелину. А направлялся я в то место, где некогда он обитался, где стоял его замок.
   В хрониках сказано, что в то время земля там была черная, безжизненная, что всю жизнь из нее вытянул Он. Слабо верится, учитывая мои обширные познания в этих аспектах наук, там и сейчас должна быть пустыня. Она так и называется - Пустошь. Вот только название местности не соответствует.
   Насколько я узнал перед поездкой, на месте Замка в обширной равнине посередь молодого леса есть река. И землю там не устилает пепел и прах, там растет трава, ничем не хуже, чем у нас. Там живут животные. Только люди не приближаются к этому месту.
   Но почему? Это ведь простые суеверия! От развалин черного камня остались лишь воспоминания, а если и в самом деле они до сих пор там лежат, так по-моему это просто живописная картинка, какие на гобеленах делает мой дед... Откуда такая ненависть к этому уголку земли?
   Нет, я понимаю, что там жило мировое Зло, но... это абсурд, это зло давно мертво! Ну, если оно живым-то было, конечно.
   В общем, я обещал ректору, что в долину я заходить не буду, даже поклялся. Но мне ли не знать, как эти клятвы обходить! Теперь вопрос стоял в другом - как мне быстро добраться почти через весь континент к Пустоши, чтобы у меня еще и время было для исследований! Из Зачарованных Лесов нельзя телепортироваться, нужно выйти за границы леса, а это почти шесть дней, если очень быстро. Это меня не устраивало, я надеялся хоть декаду там погулять, в Пустоши-то.
   Я мог пойти один, но это было бы, во-первых, скучно, во-вторых, не целесообразно.
   Мой друг Рин, а точнее, Ринелин, почти весь последний день в Академии уговаривал меня взять его с собой. Честно, я был не против, но ректор... мы пошли к нему вдвоем, а потом и Сильвия к нам присоединилась... В общем, он не выдержал через полтора часа и дал добро, а меня назначил ответственным за все это. Мол, все должны быть целы.
   Я его понимаю! Да его просто на куски порвут, если Сильвия, наследная принцесса, не вернется. О да, в моих друзьях ходят коронованные особы! Сильвия должна была унаследовать трон уже через пару столетий, и сейчас принцессу вовсю натаскивали в умении управлять государством. То, что мы с ней подружились, можно объяснить лишь случаем. Я ей нахамил, и девочка обиделась; мой персональный наставник (а у некоторых способных учеников бывают и такие) устроил мне такой разнос, что отцу и не снилось, он как и в очереди был вторым, так и по качеству головомойки там и остался. А потом мы с Сильвией опять нечаянно пересеклись, и я опять повторил свой подвиг - девчонка двинула мне в нос, сместив его в правую сторону.
   Уже через полчаса вся столица только и говорила о том, что я, сын одного из главных генералов, подрался с наследной принцессой. Я честно думал, что мне просто голову открутят. Пресветлый Король Вэлиан чуть не рухнул в обморок, когда принцесса извинилась передо мной в присутствие всего придворного люда. Это был скандал. Конечно, я большую часть следующего года провел под домашним арестом, но таки мы подружились. Она сама ко мне пришла.
   Рин ничем не выделялся из такой же толпы детей, он выбрал путь воина. Соответственно, это отразилось на его хобби. Мы с ним часто разбирали, если так можно выразиться, по винтикам великие битвы прошлого, спорили до хрипоты над решениями полководцев, и не важно, велись ли эти войны людьми или эльфами.
   Я не был воином, да и магом был посредственным, хоть имел большой потенциал и там и там. Всего понемногу мне преподали в общих чертах, ибо где вы видели эльфа, который не может постоять за себя? Другое дело, что я не стремился стать профессионалом в этих искусствах, хотя мог, и об этом мне все постоянно напоминали. Меня привлекали знания.
   Вот вы скажете, изучение магии - сплошное знание. Нет, скажу я вам. Путь мага, хоть и считается долгим, имеет конец. В какой-то момент ты достигаешь своего потолка, и все. Меня же интересовало абсолютное познание, и именно в этом крылось непостоянство моих пристрастий. Как только я понимал суть того или иного явления, оно переставало меня интересовать.
   На данный момент больше всего меня интересовали, помимо истории Проклятых Войн, древние языки. Полиглот я, в общем. Темный адар меня интересовал не чуть меньше других, потому что был невероятно сложным. Язык Мрака все же, язык Темного Властелина!
   Светлое наречье было как-то попроще, а вот Темный адар насчитывал сто восемьдесят знаков, почти в двое больше вариантов произношения, и смысл слова менялся буквально от каждого звука. Говорить на нем было невозможно, для этого нужно было иметь не одну пару голосовых связок (а как же на нем демоны-то говорят, а Темный властелин?!), а читать... существовало около тридцати указаний ударения и всяческих значков, как именно следует произносить тот или иной звук.
   Сложно, скажите? Для эльфа это не только сложно, еще и увлекательно, как вызов: а смогу или нет?! Адар темных был самым мертвым из всех мертвых диалектов.
   Вот мы втроем и решили посетить Пустошь, клятвенно пообещав любоваться местечком только со стороны, в долину не входить. Это было вполне возможно, но даже в половину не так интересно, если бы вплотную подойти к Замку... Авантюристы меня поймут, без сомнения. Я как-то наткнулся на записи о том, что подвальные помещения Замка могли уцелеть, ведь обрушили только надземные возвышения...
   От понимания, что тысячу лет там никого не было, то есть в диаметре около шема (63 км), у меня по коже бегали мурашки! От предвкушения! Боги, как бы я хотел попасть внутрь! Просто потому что там точно было то, что я не знал. Все остальное теряло смысл с приходом понимания, а здесь... тайна. Самая страшная тайна! Вдруг там что-то есть?! О!
   Вот именно, о! Большое О!
   До границы леса наша троица добралась за три дня, то есть в два раза быстрее положенного. Мы почти не отдыхали, только шли; я настоял на том, что отдохнуть мы можем и на месте. Перед тем, как выйти из дома, я выцыганил у профессора Спарнорина эликсир, повышающий выносливость на день при должной дозе. Так что, выйдя за границу Зачарованных Лесов, где охранная магия великого леса выпустила нас в мир, мы были не слишком уставшие, хотя избыток токсинов в организме наблюдался.
   Я активировал выданный ректором артефакт, и мы перенеслись в долину...
   Вернее, на самую границу долины, где подножье очень пологого склона горы устилал лес. Не такой, как у нас, но неплохой.
   Пока друзья располагались на местности, я осмотрелся. Энтузиазм сильнее усталости! Какой отдых, сон, еда, тут такое...!
   Далеко я не ушел, все же даже нам, эльфам, отдых нужен, как ни крути.
   Палатки мы взяли две, на всякий случай, и Рин уже с ними справился, Сильвия распаковала вещи. Рюкзаки были куда вместительнее, чем на первый взгляд, - что я, не маг что ли? Пусть недоучившийся, но маг!
   Вообще, начальная школа у эльфов для всех, этакие базовые дисциплины, там учат и простейшим пасам магии, и азам фехтования и стрельбе, всего понемногу, до чего юный отпрыск может проявить интерес. Если родителям хочется, они найдут своему чаду персонального наставника, как это случилось со мной. Моя мать хотела, чтобы я стал магом.
   Принцессу в Академию не допускали, по понятным причинам. Рин и я пересекались лишь на теоретических занятиях - уже по выпуску из Младшей Школы (она была именно школой, не академией) мы учились не только в разных группах, но и в разных зданиях. И у Рина тоже был личный учитель.
   К слову, можно было хоть к каждому эльфийскому ребенку приставить таких по двое, эльфы очень... э... хоть они любят детей, но те у них получаются слишком редко. Дело даже не в физической предрасположенности, хотя это один из основополагающих факторов. Вступить в брак, завести ребенка - для эльфа это значит признаться в вечной любви. Эльфы влюбляются один раз и на всю жизнь, в этом основная проблема - в психологии. Ведь женщин и так мало, и раскованность в сексуальном вопросе ставит в тупик многих людей. Хотя вот дриады не находят в однополой любви ничего странного.
   На данный момент в Академии, и старшей, и средней, и в младшей школе, и вообще просто детей в Зачарованных Лесах было тысяча четыреста душ. Это - новое поколение, все разных возрастов. Мало, да? Зато кое-кому спокойнее... Со мной у одного учителя было всего семь эльфов!
   Честно говоря, мне это навеивало мысли о катастрофе. Такими темпами эльфа вымрут через несколько тысяч лет, даже при всем нашем долголетии. Проблема - в нашей глупости, как ни дико это звучит. Я потом расскажу, в чем дело, а сейчас...
   - А теперь скажи, зачем ты так торопился, - сказал Рин, выныривая из палатки. К слову, была она рассчитана на больше, чем три эльфа. А еще она была заколдована не мной, профессиональным магом. - Все равно же нельзя в долину, а подняться в гору и осмотреться - у нас хватит на это и нескольких дней!
   - Ри-ин! Кто сказал, что нам туда нельзя? - я хитро прищурился.
   - Но мы же обещали... - Сильвия развела руками и выронила из них сверток.
   - Клятва - не проблема! - уверено заявил я. - Я почему сюда так рвался - не просто посмотреть на развалины. Я читал, да и просто в это хочу верить, что нижние уровни сохранились...
   - Не понял, подвалы, что ли? - Рин присел возле Сильвии. Эльфийка аккуратно выкладывала камешками костровище, верхний слой земли она сняла короткой лопаткой.
   - Да, - ответил я. - Понимаешь, я не верю в проклятое место. Ну как может это быть правдой! Нам говорили, что здесь мертвая земля. Разве похоже?
   - А ты не чувствуешь, что здесь магический фон несколько другой? - уточнила Сильвия.
   - Это оттого что здесь и правда когда-то базировалась сильная отрицательная энергия. Как бы отрицательный полюс мира. Сильвия, посмотри по сторонам - здесь все живет! Да, магический фон немного слаб, но отнюдь не мертв!
   - Ты здесь был уже раньше, так? - спросил Рин.
   - Был, - признался я. - Но не здесь, в прошлом году с отцом плавал на корабле, море отсюда не так далеко. У местных жителей я узнал, что долина отнюдь не пеплом покрыта. Просто люди отрицательные флюиды воспринимают несколько странно, это место им кажется плохим.
   - Разве не так?
   - Темного Властелина уничтожили чуть больше тысячи лет назад. А место не в ответе за тех, тут живет, это жители ответственны за место. Вот скажи, Сильвия, разве Зачарованные Леса всегда были волшебными?
   - Нет, их такими сделали наши предки. Я поняла, о чем ты говоришь. А я хочу сказать, что хочу спать, вот!
  
   ***
   Друзья отсыпались до следующего утра. Я не хотел терять время на подобную чепуху, поэтому попросту провел очистительную медитацию на два часа - за это время тело отдохнуло с эффектом большим, чем за полдня сна. Маги пользуются такой штукой, чтобы восстанавливать ментальные силы, ведь сила мага напрямую зависит от состояния его тела - переколдуешь, и амба. Но мой учитель не говорил мне, что нельзя наоборот, что я и сделал.
   Местность вокруг на несколько шемов была безлюдная и полностью дикая, к тому же заросшая почти везде лесом, только вокруг бывшего Замка была равнина. Вообще, это место располагалась в горах, хотя это не сразу бросается в глаза. Горы высоки лишь с одной стороны, где они разделяют побережье океана и нутро материка. Именно с этой стороны мы и высадились.
   Напротив лес и степь заканчивались морем, это я точно знал. Меня иногда посещала мысль, что эту долину вырыли в горе как котлован, останавливало меня в этой теории только размеры долины обители Темного Властелина.
   Итак, пока мои друзья отсыпались и приходили в себя, я предпринял первую разведку. Вернее, попытался, сначала надо было снять клятву. Для этого нужно было перенести её на другой объект, желательно, живой. Как это теоретически сделать, я знал, потому что клятвы такого рода я обходил впервые. В ближайшей пародии леса я поймал зайца, выследив и загнав в ловушку с помощью магии. Иногда быть магом чертовски удобно, должен признать.
   Я обездвижил мелкого еще одним заклинанием, и прямо там, в леске начал свой эксперимент из теории переводить на практику.
   Для начала надо было окрестить косого своим же именем, потом придать сходство его ауры с моей, и даже одолжить небольшой кусочек, а потом пустить в долину и посмотреть, что получится. Если все мои расчеты верны, и печати я поставлю правильно, то заяц отдаст свою жизнь за право мне войти туда.
   Первый раз, как и положено, у меня ничего не вышло. Животинка словила инфаркт, а я так и не смог преодолеть мысленную черту, установленную ректором. Я снова углубился в расчеты.
   Магия состоит из трех этапов - мысленного, физического и вербального. Сначала ты концентрируешь свою ментальную энергию, потом складываешь её в узор из энергетических линий, и если нужно - добавляешь слова или звуки. Поскольку магия - все же наука, точно соблюдение всех правил необходимо. Заклинания были созданы еще первыми магами в глубокой и глухой древности, методом проб и ошибок были найдены структуры, определенным образом воздействующие на мир. Попытка изменить их вела к непредсказуемым последствиям, а уж попробовать создать свое заклинание... но пока я обходился без больших катастроф.
   Я поступал, на мой взгляд, умно. Поскольку большая часть обучения магии сводилась к заучиванию заклинаний и улучшению контроля над энергией, или же тренировке тела и ума, я решил попробовать вычленить во всех этих формулах общие места. Более того, я даже примерно понял, за какие действия какие печати отвечают! Память у меня была чрезвычайно хорошая, потому все это я запомнил без труда. Пробовать составлять свои заклинания я начал не так давно, и пока только на бумаге, не пытаясь проверять, пока не буду уверен в своих расчетах.
   Я повторил печать на бабочке, добавил заклинание, чтобы она точно долетела, куда надо, и стал ждать. Через две минуты я попробовал опять шагнуть в долину. И на этот раз этот шаг мне удался. Оставалось надеяться на то, что ректор не считает меня настолько умным для преодоления клятв - техники и заклятья были разработаны мной, а не скопированы с учебников, это принципиально новая магия, и я - её автор. И еще я надеялся, что ректор не поставил для меня "шпиона", и не может отследить выполнение моей волшбы.
   Потом я совершил тот же ритуал и для Ринелина и Сильвии, а они даже не проснулись. До утра было еще долго, несколько часов точно. И я решил один сходить к развалинам замка.
   Ничего себе так, хоромы у Темного Властелина были, я вам скажу. Замок едва ли не больше обители человеческого короля, как там его, не помню... Но сохранилось мало чего, все же тысяча лет. Камни поросли мхом и ползучими растениями, и похоже значительно уменьшились в размерах от тех, что основали стены этого замка. Впрочем, не так, а Замка. У твердыни мирового зла не было названия, или, по крайней мере, его никто не знал. Или просто забыли.
   Чем ближе к центру я подходил, чем сильнее ощущались перепады общего фона. Как волны на море во время шторма. Если закрыть глаза и попытаться увидеть окружающий мир глазами магии, наверняка тут же закружиться голова. Потоки магии, тонкие и нездоровых оттенков, ломаные под всеми углами, сворачивались в немыслимые фигуры, очень неравномерно пылали. Если бы я попытался укротить хоть один из них, фиг бы что-то получилось. Это просто невозможно, никто не может управлять такими нестабильными потоками энергии!
   Несколько ошарашено посмотрев, прищурив левый глаз и заставив его видеть энергетический спектр, я потрогал рукой особенно экзотичный узор из ярко-синих и серых оттенков. Я пустил малый ток энергии сквозь пальцы и наконец умудрился ухватить одну из линий. Она обвила мой палец, как пиявка и тут же выпила всю энергию, которую я использовал для осязания, а потом лопнула, как пузырь.
   - Офигеть, - пробормотал я, и пошел дальше.
   Правым глазом я видел препятствия в виде камней, ям и чего еще другого, левым - рассматривал плетения энергии, самые подозрительные обходил стороной, самые удивительные - пытался запомнить, самые простые - развеивал, выискивая, как в магических головоломках, слабые места.
   Внезапно среди узоров стали попадаться черные пятна. Это было похоже на то, будто кто-то взял и стер всю энергетику с этого места. Я потянулся к одному пятну, и чуть не ухнул во мнимую холодную воду. Именно так ощущалась пустота в этом месте. Именно пустота! Не абстрактная, которую даже представить нельзя, настоящая, и от одной мысли о том, чего я коснулся, у меня замирало сердце! Словно туннель в никуда, нескончаемый, ему не видно конца, и энергия вокруг проваливается туда.
   Если на земле на самом деле существует место, где нет совсем никакой энергии, то оно здесь. Значит, профессора мне нарвали, говоря, что крупицы энергии есть везде, и опытный маг может их собрать в заклинание!
   Я прикрыл правый глаз и присмотрелся внимательнее... пять, шесть... Семнадцать! Семнадцать черных дыр в поле видимости! Я не задумываясь, пошел дальше, обходя ближайшую, по пути подправляя чудом уцелевшие узоры рядом.
   Внезапно я споткнулся и с криком полетел на землю. Хорошо, что острых камней не было, а между плоскими кусками плиты пробилась трава, мох опять же... Но нос и подбородок я ободрал, и руки и колени тоже.
   Я выругался, садясь на задницу, утер кровь под носом, восстановил нормальное зрение, огляделся.
   Почти самый центр долины... Почти - это значит что передо мной были остатки замковой стены, за той плитой, об которую я запнулся, располагался когда-то глубокий ров. Возможно, когда-то в нем даже что-то плавало.
   Я размышлял минут пять, не больше, взвешивая все за и против прогулки по самому замку. Светлело, и вроде как это было вроде опасно, и надо было возвращаться, но... я уже говорил, что до безобразия любопытен? Так вот, это гнусная ложь! Я просто невероятно любопытный! Немыслимо, невообразимо, неимоверно!
   Я поднялся на ноги, опять вытер кровь под носом рукавом, присел... и прыгнул! Это был просто фантастический прыжок на треть плетра(30 м)! Так только я умею! И только с магическим пинком под зад! Действительно, ускорение я себе придал с помощью магии, и если честно, часть пути я даже пролевитировал. Но кто об этом знает? Со сторон казалось, что я перепрыгнул это расстояние.
   Я приземлился уже на внутреннем дворе, от которого осталось лишь мостовая и несколько обколотых колонн или вроде того. В общем, кое-какое основание самого замка, или его стен уцелело. Внимательно оглядевшись, я оценил размах разрушений и запустения. М-да... чтобы добраться до подвальных помещений сначала придется разгрести мусор сверху. И похоже, именно это и займет большую часть времени... У-у-у! Телепортироваться через завал, не зная, что там и когда он кончается, не рискнул бы даже я, если бы умел.
   Походив тут немного, выбрав пару интересных камушков на сувениры, я пришел к такому выводу - вероятно, маги взорвали нижние этажи здания, и верхние, лишившись опоры, рухнули самостоятельно и погребли под собой все, что тут было. Забравшись на самую высокую и одновременно самую неустойчивую кучку камней, я огляделся еще раз.
   Ага, вот и косвенное подтверждение моей теории! Вот там кучка блоков лежит в одном направлении - это башня рухнула, вернее, её верхушка. Ах, какой грохот, наверное был... и все войска Темного Властелина закидало камнями... Вот это каверза со стороны светлых, я в восхищении!
   Обернувшись назад, я обнаружил, что синее солнце уже почти показалось из-за горизонта, а значит, надо возвращаться. Сейчас будем кушать, ох, сейчас будем жрать... так, стоп, куда...?! Сначала отсюда слезть надо, и не упасть, а именно слезть. У эльфов конечно чувство равновесия развито сильно, но чтобы балансировать на кучке поставленных абы как камешков, тут больше везение требуется... Я навернулся почти у самой земли, кувыркнулся через голову и распластался на молоденькой жиденькой травке, пробивающейся через щебень.
   Офигеть...! Если бы еще так больно не было. Чувствую себя человеком, право, именно так у меня все болит. Сколько раз я упал? А, ну их... быстрее, пока Сильвия не проснулась и не устроила крик: "А где носит этого придурка?!", сиречь, меня.
   Я добрался до нашего маленького лагеря в рекордные сроки, но все равно опоздал. Рин, задумчиво стоял почти на границе живого и полуживого мира, то бишь одной ногой на землях властелинового замка, держал за уши бедного зайца-тезку и тыкал в его худое пузо пальцем. Явно прикидывал, сильно ли разозлиться Сильвия, если он притащит его на завтрак. Принцесса мяса не признавала, ну оно и понятно, я тоже не особо его люблю. Рин же воин, он к магии имеет весьма посредственное отношение. А когда ты можешь почувствовать разум своего обеда, это не очень вдохновляет.
   - Это ты его так? - когда я подошел ближе чем на треть плетра, спросил эльф. Поравнявшись с ним, я кивнул.
   - Он пострадал за благородное дело, надеюсь? - на всякий случай спросил Рин, уже свыкшись с мыслью, что это завтрак.
   - Купил нам право сходить в долину, - ответил я.
   - О! - глубокомысленно, ничего не скажешь. - Давай скажем Сильвии, что мы его лисы спасли, он взял и загнулся. А то она не станет есть.
   - Как будто эта смерть благороднее, ага, - я лишь пожал плечами.
   - Слушай, это заяц тебя так, да? - он кивнул на ссадины на моем лице, ободранные ладони, порванные штаны и невольный жест: рука, потирающая ушибленные места.
   - Ну еще бы!
   Девушка мне не поверила и, вздохнув, полезла за лечебными мазями. Пока Рин занимался готовкой, Сильвия монотонно отчитывала беспечного меня. Она всегда этим занимается, считает, что без её суровой длани мы совсем от рук отобьемся. Ринелин делал вид, что ему все равно, и слова принцессы проносятся мимо его ушей, а я хитро молчал. Проще переспорить дракона, чем Сильвию, и мне совсем не хочется этим заниматься.
   - Матиас говорит, что уже прогулялся в Пустошь, - как бы между прочим сказал Рин.
   - Да я поняла, - ответил Сильвия. - Он же сидеть на одном месте не может, вечно куда-то несется...
   - А я не сплю, чтоб обо мне в третьем лице, - фыркнул я. - Спасибо бы сказали.
   - Неужели ты считаешь, что ректор так глуп? - опять начала Сильвия. - Он бы не выпустил нас за пределы Леса, если бы не был уверен, что мы не сможем пройти. Ректор - магистр высшего уровня магии, а ты едва до бакалавра дотягиваешь... Ну Матиас, подумай наконец свой распрекрасной головкой, заклятие ректора не снять...
   - Ой ли? - я злорадно прищурился. - Ну тогда посидите здесь, я сам схожу...
   - Вот еще, - возмутился Рин. - Один ты не пойдешь, или я на тебя обижусь...
   - А я - рыжая, что ли? - Сильвия мстительно хлопнула меня по синяку и отвернулась. Кто бы спорил! Только проснувшееся второе, ярко-оранжевое солнце привычно вызолотило макушку принцессы - она и есть рыжая! Вопреки всем канонам и традициям, в семье потомственных блондинов появилась рыжая дочка. Повод для подозрения в неверности весьма серьезный, но такое в голову может придти только мне.
   Мы позавтракали, даже Сильвия не особо ворчала по поводу дичи, и дружной компанией ринулись покорять развалины.
   - Странная тут магия, - проворчала принцесса. - Холодная. Я никогда не видела таких дырок!
   - Может, поэтому место считается нехорошим?
   - Гениально, Рин! Сам додумался? - съязвил я. - Вы прикиньте, какой размах битвы магов, если даже через тысячу лет здесь такие следы! Если смотреть магическим зрением... ох, это безумно интересная тема! Обязательно напишу, если не диплом, то что-нибудь подобное!
   - Я так понимаю, тем ты накопил побольше этой жалкой тысячи, - сказала Сильвия. - Рин, не подходи к этим аномалиям. Неизвестно, что случиться. Итак, Матиас, что именно ты тут хочешь осматривать? - обратилась она ко мне.
   Я эффектно хрустнул пальцами, разминая руки, каверзно улыбнулся.
   - Я хочу тебя попросить, Сильвия, создать общий удерживающий каркас. На всю местность. Тупо забетонируй, чтобы ничего больше не обрушилось.
   - Ты с ума сошел! Я не могу, квалификации не хватит!
   - Почему не можешь? - удивился я. - Уровень бакалавра третьей ступени, а за якоря берешь естественные точки. Вон их сколько!
   - Все равно, толку будет мало. Что ты собираешься делать?
   - Заклятье направленное, но я не ручаюсь за точность исполнения, - размышлял я вслух. - Возможно, как-то и получится уменьшить площадь... Я хочу пробить ход вниз, до туннелей.
   - Их сначала надо найти, - Рин скептически хмыкнул, постучал носком сапога по камешкам и присел на корточки. - Вот будет облом, если их нет.
   - Есть, - упрямо повторил я. - Давайте поступим так. Сейчас я попробую просканировать землю на предмет полостей, а вы пока заготовите этот самый каркас, хотя бы площадью в половину плетра. Рин, столбики вырежешь? Для гектограммы, примерно с твой рост? Потом символами их покроем и будем делать лестницу.
   - Фиговый план, но других все равно нет. Ты один осилишь такую площадь? Сенсор из тебя никакой.
   - Обижаешь! Но я всяко сильнее Сильвии в этом деле.
   И мы принялись за работу. Рин рубил столбики, у него прямо талант к резьбе по камню, Сильвия занималась настройкой символов. Я же добросовестно облазил самые подозрительные участки развалин, просвечивая их на много плетров в глубину. И уже когда почти отчаялся и поверил скептикам, что неужели за тысячу лет никому не пришло в голову проверить глубоко под землей, я наткнулся на подозрительные полости.
   - Нашел! - завопил я, замерев на куче обломков с закрытыми глазами и сосредоточенно ощупывая воздух перед собой. На самом деле я ощупывал те самые полости, но далеким от магии этого не понять.
   - Серьезно? - пораженная Сильвия бросила свое дело и кинулась ко мне.
   - Да, вроде нашел... - откликнулся я. - Солидная такая, похоже на кротовые ходы. Целый лабиринт, но только заваленный частично. Вот только пробить ход не получится, глубоко да и обвалиться сразу. Даже укрепляющий каркас не поможет. Блин... - я стряхнул остатки волшебства с пальцев и открыл глаза. - Что делать будем?
   - Может, все-таки попробуем? - Сильвия тоже загорелась моим азартом, убедившись, что там под землей действительно что-то есть. Да эльфы - самые любопытные создания на свете! И Повелитель её не пугает, будет она бояться мертвецов! Даже подошедший к нам Рин выказывал заинтересованность. Это же какие детальные подробности древнего сражения, ух!
   - Надо векторы посчитать, и мощности как-то добавить. Идеи есть?
   - Надо подумать, - сказала Сильвия и принялась обследовать место предполагаемой волшбы. - Проблема в том, что такая тут нестабильная магия...
   - Сильвия, а если попытаться подстроиться под них? Не менять потоки под заклинание, а заклинание под них подстроить? - предложил Ринелин.
   Я подумал и воскликнул:
   - Гениально!
   - Опять издеваешься? - обиделся друг.
   - Да нет! - сказал я. - На самом деле, хорошая идея. Сильвия, лабиринт уходит вглубь, но тянется почти по всей долине. Нам не обязательно пробивать ход здесь! Сейчас надо просмотреть все потоки магии, выбрать самое подходящие место, чтобы нам только и оставалось, что придать потокам энергии нужное заклинание.
   - Вот ты о чем! - поняла принцесса. - А разве глубина не играет роли?
   - А мы пойдем каскадом! - я на ходу придумывал план. - Заготовим заклинания по частям, а потом просто соединим в критической точке. Рин, еще пару столбиков, пожалуйста.
   Воин мрачно показал мне неприличный жест и слез с плит, которые когда-то были чем-то вроде стенки башни.
   Я вприпрыжку скатился следом, и тут же принялся составлять поисковое заклинание.
   Естественно, за один день мы не успели, зато измотались так, будто и ночь работали, колдовали и мечами махали. Мы заготовили каркас заклинания, расставили заботливо вырезанные Рином столбики на места, продумали план действий и даже расписали узоры нужных заклинаний, которые я помнил наизусть, на бумаге, чтобы исключить возможность ошибки.
   На следующий день мы наконец вскрыли подземелья. И тут вдруг все веселье кончилось. Как всегда, реальность оказалось более суровой, чем предполагалось. Я ведь даже отдаленно не представлял, что нас там может ждать. Может, монстры, остатки воинства Князя Тьмы, замурованные на много лет... может, есть и такие, кому тысяча лет ничего не сделала, которые на энергии существуют, а тут она есть... может, там куча ловушек, куча скелетов и куча страшных вещей. Неизвестно. Одно дело мечтать найти нечто подобное, другое дело - на самом деле пойти туда, в этот громадный лабиринт глубоко под землей, до которого не дотянулись заклинания светлых магов. Мне, честно говоря, стало страшно и расхотелось идти туда.
   - Матиас... ты уверен? - спросила Сильвия, созерцая дырку в земле в паре плетров от развалин замка. Пробитое отверстие было неглубокое, максимум в два моих роста, потом под небольшим уклоном уходило в сторону замка. Как и было задумано, заклинания были развешаны по поверхности, согласованны с природными потоками магии, и активировать их надо по частям, по мере продвижения по туннелю. Путь известен, но вот когда мы вплотную подойдем к самому лабиринту...
   - Нет, - честно ответил я. - Я даже испугался. Но если я сейчас уйду, всю жизнь буду мучиться, что струсил и не удовлетворил свое любопытство. Нам нужен свет, и магический, и просто факелы. На всякий случай.
   Мы вернулись к лагерю, собрали все вещи и перекусили. Я тщательно осмотрел меч, которым умел пользоваться весьма посредственно, примерился к нему левой рукой. Правой буду кидать заклинания, нечто простое и эффективное, вроде молнии.
   - Сильвия, заготовь что-нибудь против нежити. Мало ли что оттуда вылезет, - посоветовал я.
   Итак, мы спустились вниз. Через каждую треть плетра приходилось прокладывать новый ход, три раза вниз, два - вперед, и один раз обойти по широкой дуге. Наконец я нащупал последнее заклинание, и меня снова одолел страх.
   - Под нами - лабиринт. Не знаю, что больше и сказать, - мои слова эхом разнеслись по туннелю.
   - Давай уже, не пугай еще больше, - фыркнул Ринелин.
   Я глубоко, для собственной уверенности вдохнул и взмахнул руками. Пыль взметнулась вверх, прочерчивая трещины в земле, и через пару секунд большой пласт ухнул вниз, превращаясь в наклонную примитивную лестницу. Даже не развалился, чего я боялся, сохранил овальную форму. Как и ожидалось, заготовленные Сильвией фильтры очень пригодились, иначе мы бы просто задохнулись.
   - Твою мать, - выдохнул Рин, созерцая в ярком магическом и неровном свете пламени длинные коридор, в который мы свалились. Кладки не было видно, словно ход прорубили в цельной скале. И даже, казалось, от времени он не пострадал, хотя вполне должен был обрушиться.
   - Согласен, - сказал я, и провел рукой, развевая пыль. С ладони Сильвии соскочил небольшой светлячок и унесся в один из концов коридора. Исчез за углом, да так и не вернулся.
   - Потерялся, - с сожалением констатировала магичка. - Куда мы идем?
   - И надо ли вообще? - проворчал Рин. Хоть коридор был широкий, с достаточно высокими потолками, со своим стилем боя и длинными клинками эльфу тут будет неудобно. И это его беспокоит.
   Я припомнил наш маршрут, сориентировался и указал в обратный конец коридора:
   - Примерно туда и чуть влево - к замку, к развалинам.
   Светлячок Сильвии улетел в другую сторону, и мы не знали, что здесь. Света было достаточно, но он очерчивал небольшую площадь, достаточную, чтобы заметить кого-нибудь неизвестного, но малую, чтобы рассмотреть конец коридора. Я пульнул туда световой пульсар, по строгой прямой траектории, и он растекся, словно плесень, на стене на достаточно расстоянии. А ведь здесь и плесени нет, черт тебя...
   Но даже через десять минут мы никого не встретили. Я на каждом углу и в пределах видимости оставлял магические метки на стенах и на полу, чтобы не заблудиться. Первая паника схлынула, появился дикий азарт и предвкушение чего-то интересного. Адреналин чуть ли не из ушей плескался, но даже Сильвия уже не боялась и от шорохов не вздрагивала.
   Как оказалось, радовался я зря. Когда я уже потерял всякое представление, далеко ли мы ушли, а ноги - устали, да и Рин высказал предложение чуть отдохнуть, мне почудилось чье-то присутствие. Невидимое, неслышимое, но вполне ощутимое. Страх вернулся мгновенно, я отскочил от стенки и выронил бутерброд. На трясущейся ладони вспыхнул боевой пульсар, и тут же полетел в цель. Но там, где мне что-то почудилось, ничего и никого не было.
   Рин мгновенно вскочил с пола и вытащил клинки, только после спросил:
   - Матиас, ты чего?
   - Мне показалось, - я потряс головой. - Нервы, да и обстановка... тьфу!
   - Да нет, - дрожащим голосом возразила Сильвия. Мы одновременно обернулись и посмотрели на девушку. Чудо, что она не выронила флягу с водой, а то бы точно все разлила... магичка указала пальцем на то место, где взорвался мой пульсар:
   - Он не мог просто так взорваться. И я тоже что-то почувствовала...
   Ринелин громко и емко выругался. А вот у меня напрочь отнялся язык, когда на том месте вдруг начал появляться слегка светящийся туман. Маленькая прозрачная дымка, но она постепенно разрасталась и обретала плотность.
   Сильвия закричала и метнула в это нечто что-то, я не успел понять, что именно. Но эффекта - ноль.
   - Бежим! - закричал Рин, схватил Сильвию за руку и ринулся назад. Меня же, наверное, от страха парализовало, не иначе, не двинуться, даже не вдохнуть. Раскрыв глаза от испуга, я смотрел на клубящуюся световую дымку не так далеко от себя впереди по коридору, и даже мысли в голове не бегали.
   - Матиас!
   И вместе с порывом холодного ветра, неизвестно откуда взявшегося тут, глубоко под землей, мимо меня пронесся чей-то бесцветный голос:
   - Ареха нат таши...
   Машинально в голове сложились слова, без малейшего моего поползновения... оставь... нет, остановись, даже остановитесь... враг? Противник, или же даже... слово, не совсем переводимое, по значению очень близкое к "неприятелю", "чужому", даже "неизвестному"... точно, "остановитесь, неизвестные". Или что-то очень близкое по значению, но примерный смысл я понял.
   - Таш... таше... таште! - я нашел нужное слово с третьей попытки. Разговаривать на адаре трудно, очень трудно. Вслух читать ветхие странички в библиотеке (а целых книг не сохранилось, лишь подшивки, обрывки записей) это одно, на бумаге указаны ударения и знаки, облегчающие понимание и произношения. Но я никогда не разговаривал целенаправленно, точнее, просто не умел, не смог изучить столько много всего. Это просто невозможно, даже за пять лет, научиться говорить на адаре, тем более что никто не мог бы мне в этом помочь.
   Коленки подкосились, и я бухнулся на задницу. Ожидал вот-вот умереть если не от руки неизвестного врага, то от разрыва сердца и от испуга, но никак не ожидал, что мне кто-то ответит. Огромное количество звуков пролетело мимо, не желая складываться в понятные хотя бы приблизительно слова, и я вообще не представлял, как можно издавать некоторые отдельные звуки. По-моему, мой мозг вообще отказался воспринимать происходящее.
   - Матиас!
   Кто-то впился пальцами мне в плечо, схватил за ворот куртки и потащил назад.
   - Ас то шех!
   - Вставай, придурок!
   Я словно очнулся ото сна, или включился, как угодно. В руке, тащившей меня назад, я опознал Ринелина, его же голос, а вот истеричный крик - это Сильвия.
   Что же это значит? "Прочь!" Нет, не так, отойди или оставь... или...? Точно, отпусти!
   - Рин, отпусти! - завопил я, отодрал его руку от воротника.
   Допустим, это тот туман разговаривает. Но это не нежить, может, демон? Главное, разговаривает, и я могу его приблизительно понять, если готовит короткими предложениями, или отдельными словами. Вполне возможно, это нечто разумное. Значит, договоримся. Может, мы прямо под замком, и это нечто вроде охранника, привратника? Маги часто оставляют после смерти стражей, охранять имущество. Почему бы и нет? Это разумные существа, призванные или созданные, одушевленные предметы, но главное - они действительно разумные!
   Пока эти мысли проносились в голове одним единым ураганом, я на пальцах считал слоги и ударения, и наконец, составил целое предложение, чем можно заслужено гордиться. Остается надеяться, что я ничего не напутал и правильно произнес ужасно исковерканные звуки.
   - Остановись, дух, мы не опасны.
   Коряво, но это верх моих способностей и знаний. Обидно даже, м-м-м!
   Туман издевательски изогнулся, подался вперед и заполнил собой проход. Что-то сказал. Я разинул рот, не понимая ни звука. Рин за спиной опять выругался, а я снова упал. Видимо, все мои силы сейчас ушли на стимуляцию мозговой деятельности.
   Не дождавшись ответа, туман повторил вопрос, если это действительно вопрос, снова, чуть медленнее и даже с интонацией. По коже пробежали мурашки - сказано было с плохим нетерпением, с раздражением и изрядной долей презрения. Мне потребовалось целая минута, чтобы понять, чего он хочет, и пришлось несколько раз повторить про себя, надеясь, что я правильно запомнил. Зато ответ составил всего лишь одно слово:
   - Учил.
   Туман рассмеялся.
   - Матиас, ты понимаешь? - спросила Сильвия шепотом. - Оно разговаривает?
   - Я думаю, это привратник, - ответил я так же тихо, пока туман смеялся. - Это темный адар. Не отвлекай меня, я и так ни фига не понимаю...
   - Лучше пойдем отсюда, - высказался Рин. Он единственный из нас еще был на ногах, более того, готовый сражаться, хоть и прекрасно понимающий, что это бесполезно. Я закрыл глаза и сосредоточился, потому что дух снова начал что-то говорить. Ругнувшись, я сконцентрировал в указательном пальце немного энергии и написал ответ на полу, потом ткнул в него пальцем и выразительно посмотрел на духа. Надеюсь, он может видеть, в противном случае мы точно не сможем пообщаться. Нас он пока не убил, значит, эму это не особо нужно.
   Дымка подползла ближе, заставив меня отпрянуть, зависла прямо над моими каракулями. Опять раздался скрежещущий смех, и бесформенный туман сложился в знаки темного адара со всеми ударениями и пояснениями в прочтении. Я облегченно выдохнул и принялся разбираться в письме.
   - Что он говорит? - спросила Сильвия.
   - Спрашивает, кто мы такие и зачем разрыли могилу Князя Тьмы.
   - Могилу?! - возмутился Ринелин. Я посмотрел на него, и воин без слов поднес факел ближе. Все-таки хорошо, что мы их взяли, наши осветительные шары угасли, как только мы потеряли контроль над ними. А факел - вещь универсальная, к тому же огонь на них был заколдованный Сильвией, он не мог обжечь, не дымил и не коптил, и не обладал иными недостатками огня природного.
   - Склеп далее по коридору, - ответил я и принялся писать ответ. Трудоемкий и глупый процесс, зато я не путался больше в словах, справился с волнением и успокоился.
   - Он говорит, что он охранник, нечто фамильного духа и как-то так... уже тысячу лет тут сидит.
   - Он не ошизел? - хохотнул Рин. - На такой-то работе, чокнуться можно!
   - Он может выходить на поверхность, так что он знает, что происходит в мире, немного ориентируется во времени. Но с последнего посещения поверхности прошло уже почти триста лет.
   - Так много? - удивилась Сильвия. - Матиас, спроси, а как он это делает? С помощью магии? Как он вообще появился?
   - Сильвия, я не смогу составить такое больше предложение. Он говорит, что его создал первый Повелитель, а это было черт знает как давно, он сам не помнит. Повелитель Тьмы - это переходящий титул, насколько я понял... подожди, - я принялся читать новый ответ. - Похоже, он ждет здесь следующего Князя Тьмы, чтобы передать ему знания и умения, а так же реликвии и регалии. Последний Повелитель сказал, что наследник обязательно придет сюда, его душа призовет его сюда. Чего-то типа пророчества, такого же, которое есть у нас, только с темной стороны.
   - Может, мы потихоньку будем пробираться назад? - предложил Рин. - Я замер и проголодался. И уж коль мы убедились, что тут есть дух и труп самого Повелителя, но больше никого, давайте вернемся. У нас еще куча времени.
   - Я согласна, - кивнула Сильвия. - Надо все обдумать и решить. Теперь мы знаем, что нас тут ждет, можно подготовить управляемые модули.
   Я передал их пожелания духу, и тот на диво охотно согласился отпустить нас. Хотя... я ведь пообещал, что мы вернемся сюда, но не может же он быть таким доверчивым!
   Выбравшись на поверхность, я первым делом стряхнул с себя все защитные заклинания.
   - Я вот подумал, как мы будем дырку заделывать, когда уходить будем, и будем ли вообще?
   - Дух на нас обидится, - ответил Рин. - Я бы точно обиделся.
   Ночью я никак не мог уснуть. Есть у меня такая привычка, или даже умение, может, интуиция так работает. Если что-то должно случиться, я не могу уснуть, даже с помощью заклинаний. Словно сама судьба не хочет, чтобы я проспал нечто важное. Я вылез из палатки на свежий воздух и чуть не заорал от неожиданности: недалеко от костра парил дух! Только он имел вид не бесформенной дымки, а вполне человеческий. То есть, две руки, две ноги, голова, но не было лица и прочих опознавательных призраков. Как черновая модель человека, даже ушей не было на гладкой яйцеобразной голове.
   Он что-то сказал. Я не расслышал, был занят тем, что зажимал себе рот, иначе точно бы закричал и разбудил друзей. Это было так неожиданно, тем более, что я его не почувствовал, не узнал о его приближении. Получается там, внизу он специально позволил себя обнаружить, если умеет вот так совершенно закрываться.
   - Послушай, как насчет... - я задумался и прикинул, какие другие языки он может знать, какие были тысячу лет назад и которые знаю я. Я задавал ему один и тот же вопрос на разных языках: древнеэльфийском, валонском и других, потом сообразил, что Князь Тьмы был человеком, добавил и человеческий диалект тысячелетней давности, и совсем уж потеряв надежду, буркнул на сардже:
   - Ну пожалуйста!
   - Какой образованный мальчик, - искренне удивился дух.
   Я подпрыгнул от радости - да! Язык гномов меняется не так стремительно, они десять тысяч лет назад говорили на сардже, и сейчас говорят так же. Гномы поразительно не способны к изучению языков, их память не устроена так. Наверное, по этому их собственный диалект и его базовые понятия не менялись на протяжении тысяч лет... наконец мы сможем пообщаться нормально!
   - По истине, мне кажется, у вас дар глоссолалии, юный эльф!
   - Все возможно, - ответил я. - У меня хорошая память, и изучение языков - прекрасная тренировка. Но в основном меня привлекают лишь древние языки. Весьма кстати пришлось, как мне кажется.
   Я разжег костер и сел, дух подлетел ближе и завис напротив меня.
   - О да, должен признать. Видишь ли, это небольшая проверка, для наследника. Уж коль его приведет сюда его судьба, он должен понять язык демонов. Все из рода Повелителей знают его с рождения, это дар крови. Жаль, что ты не можешь быть наследником. А я ведь уже обрадовался, услышав твое "Стойте!", но, увы, это не ты.
   - Почему? - ошалевший от такого признания, спросил я.
   - Ты эльф, мальчик. А в роду Повелителей эльфов не было. Видишь ли, демоны и эльфы имеют слишком разную физиологию. А первый Князь Тьмы был наполовину демоном, и это традиция - некоторая часть демонической крови. Иначе реликвии, сделанные рогатыми, не подчинятся.
   - Но ведь династия Повелителя была уничтожена! - возразил я. - Вся! Как же это возможно!
   - Это правда, - с горечью подтвердил дух. - И мой господин, и его сын, и его жена и еще не рожденная дочь. Но прервалась лишь человеческая ветвь, демоническая все еще существует, за границами нашего мира в том месте, что называется Адской Бездной. У господина был сын, оставленный там, сын получеловека и демонессы, а девочка в утробе госпожи - наполовину демон. Вот я и жду, когда же потомок моего господина появиться здесь, чтобы забрать свое наследство. Там, внизу, в саркофаге, храниться все, чем владеет Князь Тьмы.
   - Занятно. Но тебе придется ждать еще долго. Видишь ли, тот аспект магии, с помощью которого можно призвать демонов, так называемая теневая магия призыва запрещена. Люди уже почти убили это искусство. Если некромаги еще и умеют призывать души, их навыков не хватит, чтобы вытащить оттуда демона.
   - Я дождусь, - гордо сказал дух. - Ведь таков приказ моего хозяина, дождаться здесь его наследника. Он сам так сказал, и я узнаю его сразу, потому что он сможет понять меня. И он обретет реликвии без труда.
   - У тебя есть имя? - спросил я.
   - Прежний хозяин звал меня Айсер. Своего настоящего имени я уже не помню.
   - Айсер... если я не ошибся, это значит "благородный".
   - Точнее, "облагороженный". Я был приведен в семью Повелителя, значит, возвысился. Как же зовут тебя, юный любопытный эльф?
   - Матиас.
   - Ах! - дух даже отпрянул. - Не может быть! Так похоже... твое имя так похоже на имя юного господина!
   - Правда что ли? Это просто совпадение! - отмахнулся я. - Айсер, скажи мне пожалуйста, как этот лабиринт и склеп сохранились? Замок был разрушен с помощью магии, люди постарались на славу и разрушили то, что не смогли разрушить гномы.
   - Это иная магия, магия демонов. Она сохранила усыпальницу Повелителя.
   - Насколько я знаю историю, тело Повелителя было сожжено, он был последним, кто пал под натиском армии Света. И его прах был разделен между расами, как символ победы над силами зла. В тронном зале Зимнего Дворца в пол вмурована сфера с его прахом. Сильвия мне показывала.
   - Это правда, - кивнул Айсер. - И это такой вандализм, вы как падальщики растащили тело господина! Это печально. Князь Тьмы сам убил своего сына, чтобы его душа не досталась магам и демонам. Госпожа приняла яд и навечно уснула в своей усыпальнице. Повелитель же, прежде чем в одиночку уйти на бой, приказал мне охранять это склеп и ждать его наследника. Он сказал, что придет его сын и восстановит равновесие. Мир не может существовать без Князя Тьмы, как свет не возможет без тени, а добро не существует без зла. И я вижу, что мир к этому и движется. Тысячи лет назад эльфийская цивилизация пришла в упадок и спряталась в своих Зачарованных Лесах. Эльфы деградируют, дриады умирают вместе со своим лесом. Маги утратили могущество, орки и кобольды одичали на своих островах... драконы живут сами по себе, им дела нет до этого мира. Айхи скрылись под водой, если они еще живы... Никто не видел фей после последней битвы, великанов тоже след простыл, кентавры превратились в присужников дриад. Я уже не говорю о радени и хар-еди. Только дегроны не меняются, как я посмотрю.
   - Дегроны?
   - Раньше так называли гномов.
   - А кто такие айхи? Я никогда не слышал о радени... хар-еди, если я не ошибаюсь, это предки сильфов, вполне овеществленные и телесные. Они давно вымерли!
   - Мальчик... тысячи лет назад все, о ком ты даже не слышал, вдруг вылезли из своих нор, куда их загнало человечество, и знаешь, большая часть боролась не против Князя Тьмы, а за него. Неудивительно, что никто не знает о радени, хар-еди, айхи... большинство из них находятся на другом континенте, там даже есть небольшое количество людей. Феи, я надеюсь, тоже отправились туда. Они ведь были за нас! Драконы прилетают сюда тоже с того континента.
   - Он все-таки есть! - воскликнул я. - Это правда, есть другой материк! Но как далеко?! Туда можно добраться на корабле? Я бы хотел побывать там...
   - Только, вас, эльфов там не ждут. Мальчик, далеко ли...? Ха, насколько велика земля под твоими ногами, как ты думаешь? И на корабле туда не добраться никак, потому что если до сих пор этого не случилось, то тритоны и кракены защищают океан. Это домашние зверушки айхов, ужасные чудовища. Три-четыре таких тварей запросто завалят дракона, если он вздумает покупаться на их территории.
   - Удивительно... я столько не знаю!
   - Ты не знаешь очень много, мальчик. И лучше, если не будешь знать никогда.
   - Послушай... но ведь феи и хар-еди исчезли еще до той битвы!
   - Они не исчезли, просто спрятались. Я не буду говорить тебе, зачем, но есть на то веские причины. Могу только сказать, что потомки этих некогда великих рас, которые в отличие от эльфов и людей могли сосуществовать вместе, существуют в этом мире как маленькие племена. Сильфы, например. Потомки айхов - русалки и водные духи. А эльфы произошли от радени, как и многие, кто внешне похож на вас. Радени похожи на вас, только выше и сильнее, к тому же они крылатые. Знаешь, можно сказать, вы все друг другу родственники.
   - Вот это да... - выдохнул я. - Но мы все такие разные!
   - Ну и что? То ли еще будет, когда вернется господин...
   Я нахмурился.
   - Давай не будем об этом. Я не совсем могу понять это.
   - Люди и вы, эльфы, последовавшие за ними по пути разрушения, такие лицемерные, - рассмеялся дух. - Меряете все по себе, и не признаете полутонов. Просто дети, заигравшиеся во взрослые игры. А что, если вы не правы? И не бывает ничего абсолютного? Как же можно осудить и отвергнуть того, кто ни в чем перед вами не виноват? И я надеюсь, когда-нибудь вы за это заплатите...
   - О чем ты?
   - О вечном, юный эльф. Ты прав, тебе это не понять. О чем ты хочешь меня спросить? Может быть, я отвечу.
   - Мне интересно, почему магия здесь такая бешеная? И что это за черные дыры, словно проколы в пространстве.
   - Когда умирает Князь Тьмы, вместе с ним его волшебство не исчезает. Отрицательная энергия мира, которая нужна для уравновешивания всей добродетели, продолжает накапливаться. Люди сами выбрали это место, и здесь она базируется, словно большой источник. Отсюда её берут некромаги и теневые маги, любой, кто призывает темные силы, берет энергию отсюда. Рядом с Древом Жизни в Зачарованных Лесах тоже трудно колдовать. Мог бы и сам догадаться.
   - Но... я не понимаю, здесь слабый магический фон, как отсюда можно брать энергию! Не может быть, чтобы в мире было столько темных магов, чтобы вычерпать источник темной энергии...
   - Дурак. Если ты не чувствуешь темную энергию, это не значит, что её тут нет. Тебе кажется странным, что люди не подходят сюда близко. Да будет тебе известно, что люди природой гораздо более сильно предрасположены именно к темной магии, к Некросу, теневой магии и магии Хаоса. Но они отказались от этого искусства, и теперь вас не учат таким техникам. Подчиняйся или будешь уничтожен... ужасно то, что люди пеняют вам это, а сами за собой не замечают, что нарушают свои же правила. Люди пользуются темной магией, потому что хоть и вы друг друга стоите, они более властны и подвержены желаниям. А вы - наивны. Я же говорю, эльфы, словно дети, не понимают, что нельзя отрицая одну из сторон мироздания, этим миром править! Это все равно что отвернуть половину себя, отречься от луны во благо солнц, но ведь и то, и другие очень важны!
   - Ты хочешь сказать, что неправильно разделения магии на темную и светлую?
   - В корне неверно. Магию можно делить на школы и стихии, раньше так и было, между прочим. Но магия не может быть плохой или хорошей, как не может быть палка злой или доброй. Ты можешь палкой сбивать орехи с дерева, а можешь ударить ею по голове кого-нибудь. Магия - всего лишь инструмент, все зависит от того, как ею пользуется. Потому я и не вижу ничего ужасного в некромагии или теневой магии. Это неотъемлемая часть мира!
   - Возможно, - кивнул я. - Но именно магия накладывает отпечаток на душу. Способности - это часть души, и характер и личность строятся исходя из того, с каким видом энергии она может контактировать. Тогда получается, что энергия мира влияет на душу и восприятие, она может сделать плохим или хорошим.
   - Верно, - легко согласился дух. - Энергия влияет на души живых. Энергия стихий или элементалов, энергия жизни и смерти, порядка и хаоса, и их взаимодействия, что называется искажением. Энергия затачивает тебя, словно клинок, выявляя твои склонности, увеличивая твои способности. И твою изначальную склонность она не может поменять. Энергия лишь усиливает то, к чему ты предрасположен.
   - Но... - я запнулся на полуслове, потому что понимал, что дух прав. Мне нечего было ответить, нечем крыть. - Получается, судьба решает, кому быть хорошим, а кому играть роль злодея?
   - Нет, мальчик, ты не понял. Существуют боги и демиурги, и даже премудрый Создатель, но судьба - это абстрактное понятие, которое существует лишь в движении и взаимодействии. Сидя дома на кровати, ты ничего не добьешься, пусть судьбой тебе уготовано стать великим воином. Пока ты не приложишь усилия, ничего не получиться. Это значит, ты волен выбирать, согласиться со своими склонностями и потакать своим желаниям, или измениться, стать кем-то иным. Мы получили от Великого такой бесценный дар - свою собственную душу, способную меняться снова и снова. Наш разум, любого существа, бесконечная копилка возможностей. Надо только захотеть. Получается, мы сами выбираем свою судьбу, каждым своим поступком. Плохую, хорошую - решать только тебе. Князем Тьмы становятся по собственному желанию, юный эльф. Раньше существовала такая поговорка - что не делается, все к лучшему. Она о том, что ты всегда волен выбрать то, что лучше для тебя. Даже в непроглядной тьме найдется луч света.
   - Должен признать, ты меня сделал, - я развел руками, признавая свое поражение. - Потрясающе... тебя бы учителем в нашу академию, мозги прочищать новому поколению.
   - Спасибо, не надо. Мне и тут хорошо...
   - Я бы не выдержал, - признался я. - Тысячу лет сидеть здесь!
   - Я - лишь просто душа без оболочки. Мое время давно кончилось, и мне некуда больше торопиться. Я скован магией того, кто определил первого Повелителя, навечно. Не одно поколение смениться, пройдет целая эпоха, а я все так же буду охранять великие знания Повелителя. Такова моя миссия.
   - Да-а, - протянул я. - Пусть мне не очень хочется войны, но я считаю, было бы неплохо, если бы сын Повелителя наконец объявился. Это было бы интересно, разбавило эту жизнь. Миру нужна новая встряска.
   - Это странно. Ты не хочешь войны, но жаждешь возрождения Повелителя. Так или иначе, но война все равно будет. И не та война, которую ты знаешь, а гораздо более страшная - война интересов и идеологии. Привыкшие мыслить людскими абсолютами эльфы и другие магические расы не понимают смысла в существовании Князя Тьмы. Не зря любая религия подразумевается место для праведников, Рай, и место для грешников, Ад. Потому что только вместе они существуют, только в сравнении друг с другом. Повелитель это понимал. Чтобы был свет, кто-то должен быть тьмой. Система совершенствуется, если кто-то указывает на её ошибки, тестирует и ломает. Вечное блаженство, что гарантирует Рай... это заведомо мертвое дело. Развитие есть там, где есть борьба, не будет сражений, не будет мира. Потому этот мир такой непостоянный, и в этом он прекрасен. Он словно балансирует на грани разрушения каждую секунду, и эта опасность гонит его вперед. Эта опасность быть в каждый миг разрушенным создала сначала эльфов, потом людей... время ускоряется, оно безжалостно гонит историю, упрощая и совершенствуя систему. Мир старается познать все больше и больше, прежде чем умереть снова. Это законы мироздания, мальчик. Все быстрее и быстрее, пока не достигнет предела и не будет уничтожен этой скоростью, чтобы потом начать все заново. Знаешь, если картинка не складывается, её начинают собирать заново.
   - Знаю. Ты говоришь очень заумно, но я понимаю. Странно, что именно дух дает мне ответы на те вопросы, что мучили меня так давно... на которые не смогли ответить мои наставники и их учителя.
   - Вы смотрите на мир под одним углом. Пройти пару шагов и взгляни на него по новому. Вот и весь ответ.
   - Меня с детства учили, что правда одна, и вот она только такая. Всех так учили. Но ты прав, мыслить абсолютами могут только глупцы. Я всегда это знал, что существует две стороны и далеко не одна истина, но почему-то позволял убеждать себя в обратном.
   Я почувствовал на себе странный взгляд. Не такой, как обычно, словно бы выражение лица духа поменялось. Но у него не было лица, и его взгляд прямо передавал его мысли.
   - Ты странный, юный эльф. Может быть, ты все изменишь. Женишься на принцессе и изменишь свою страну...
   - На Сильвии?! - подскочил я. - Нет, увольте. Даже думать об этом не хочу.
   - Ты путешествуешь с наследной принцессой? А друг твой кто, король?!
   Это была шутка. Это был сарказм.
   - Спроси лучше, кто я! - рассмеялся я. - Мой отец, Гэврил Эспадор из дома Золотого Клена - главнокомандующий армией Альянса.
   - О, - восхитился дух. - Понятно, почему ты такой образованный мальчик.
   - Моя мама хотела, чтобы я стал магом, а папа мечтал сделать из меня наследника рода. Они попытались совместить одно с другим, и в итоге не получилось ни то, ни другое. Получился я, знающий много и обо всем, но ничего практически не умеющий.
   - Ты хватаешься за все и сразу, но бросаешь дело, как только понимаешь его суть и оно становиться тебе не интересным. Как мне это знакомо!
   - Откуда? - выдохнул я.
   - Это так похоже на моего господина! Можешь не верить, но склад мышления у вас очень похож. И юный господин тоже отличался такой же чертой характера, Матиас. Вы похожи.
   - Это неправда, - я отмахнулся от этой мысли, как от наиглупейшей. - Айсер, ты позволишь нам войти в склеп?
   - Можете войти, но это будет неприятно вам. Там-то вы точно почувствуете темную магию, а это примерно то же, что и те самые черные дыры. Для тех, кто взращен на светлой энергии, темная не очень приятна.
   - Потерпим. Ради такого - потерпим! Ты не обидишься, если я пойду спать? Похоже, моя бессонница отступила...
   - Иди. Живые имеют много бесполезных привычек, и потребность во сне - одна из них. Я буду ждать вас утром у прорытого вами хода. До завтра, юный эльф по имени Матиас.
   Я скорчил духу жуткую рожу и нырнул в палатку.
  
   ***
   Помещение было небольшим, с низким потолком. Встав на цыпочки, я мог достать его кончиками пальцев. Здесь не было пыли и паутины, кроме той, что мы принесли с собой. Естественно, в герметично запечатанном помещении нет никакой живности, и не проветривалось оно тысячу лет, не меньше. Сильвия предложила это сделать, но дух отказался. Пришлось ограничиться индивидуальными модулями, не дающими нам задохнуться и замерзнуть. В другие концы лабиринта отправили фантомы, не рассеивающиеся при соприкосновении с препятствие, а проходящими его насквозь. Они должны были собрать как можно больше информации, чтобы мы после смогли составить объемную карту помещений. Дух взял с нас слово, что она останется у нас, и мы никому её не покажем. И слово это нарушить я был не намерен.
   - Почему ты нас сюда пустил? - спросила Сильвия. Она тоже понимала по-гномьи, не так хорошо, как я, но вполне могла задать пару вопросов. - Мы ведь вроде как светлые...
   - Вы пришли сюда из интереса, без жажды наживы. Пришли, ведомые любопытством, а не как враги. Почему же я должен вас не пустить? Вы все равно не сможете здесь колдовать и долго не вытерпите.
   Это правда. Я уже ощущал противную тошноту и сосущее чувство в животе. Это, значит, и есть темная магия? Но даже не смотря на то, что меня от нее чуть ли не выворачивало на изнанку, я испытывал нечто вроде болезненного удовольствия, соприкасаясь с такой древней стихией. В ней не было ничего страшного, просто она была непривычна для нас. Это почти так же, как мы испытываем недоумение, как люди могут есть некоторые продукты.
   - Три саркофага, значит? - спокойно проговорил Рин, осматривая меньший со всех сторон. Света в гробнице хватало, мы принесли с собой чудесный огонь и расставили факелы с кольца на стенах. Вот загадка, создать хоть сколь устойчивую матрицу заклинания здесь мы не сможем, но пользоваться уже созданными - да запросто!
   - Здесь покоиться юный господин, - ответил дух. Он все больше напоминал человека. Сейчас уже можно было различить лицо, самое обычное, самые главные черты - нос, рот, глазные впадины. Уши тоже нарисовались на его лысой призрачной голове.
   - Зачем Князь Тьмы его убил? - угрюмо спросила принцесса. - Ведь это его собственный сын!
   - Иначе он достался бы захватчикам.
   - Я вполне понимаю, зачем, - откликнулся Рин. - Обвиняя в жестокости кобольдов и орков, мы порой забываем, насколько сами жестоки.
   - Мой Повелитель умер не здесь, - грустно отозвался Айсер. - Ты прав, молодой воин, варварство войны нельзя передать словами. Князь Тьмы умер страшной смертью, в ужасных муках. Потому что вам, воинам света, хотелось показать свое превосходство, свою победу отметить болью врага.
   - Я бы поступил так же, - буркнул Рин. - Убил бы свою жену, сына, дочь... от мой руки, легко и с улыбкой на устах, но не так, как я...
   - Но можно было спрятать их! - упорствовала Сильвия. - Он же был великий маг, мог бы переместить их куда-нибудь в укромное место...
   - Куда?! Против него весь мир, куда он может податься? Да и потом, ты бы оставила своего отца? Твоя мать бы бросила его?
   Эльфийка заткнулась, но не надолго.
   - Это руны? - спросила Сильвия, проводя ладонью по крышке саркофага, крайнего слева.
   - Темный адар. Эпитафия на могиле госпожи.
   - Матиас, ты можешь прочитать?
   - Наверное...
   - Может лучше попросить меня? - со смехом предложил дух. - Чтобы правильно прочитать, надо видеть все письмо сразу.
   - Да! - я почесал в затылке под ехидное хихиканье Ринелина. - Это будет проще.
   Я отвернулся от них и положил руку на выпуклые знаки темного наречия на крышке последнего саркофага. Если слева лежит жена, в центре - сын, то это, должно быть, место упокоения Князя Тьмы. Вернее, предназначенное для него. Вместо этого здесь лежат регалии, запечатанные демонической магией... по коже побежали мурашки, я невольно затрепетал от предвкушения, хотя понимал, что все я могу сделать - это потрогать черный гранит.
   За спиной эхом звучал голос Айсера, когда он распевно и красиво прочитал прощание к темной госпоже, а теперь объяснял это Сильвии доступным языком. Моя дрожь не прекращалась, даже пальцы до боли зачесались, мелко вибрируя. Я закрыл глаза, пытаясь успокоиться. Наверное, это из-за темной энергии, этот беспричинный страх. Я глубоко вдохнул, и рука заскользила по знакам. Почему-то, хотя я знал, что Айсер прав и читать лучше, находясь сверху, я прекрасно понимал каждый знак. Постепенно слова складывались в четкое понятие...
   - Матиас? - спросила Сильвия. Она подошла ко мне, коснулась моего плеча. - Все нормально? У тебя такое лицо... наверное, надо уходить? Я тоже нехорошо себя чувствую...
   Я её не слушал, меня захватило это странное чувство страха-восхищения. Голова была пустая, а в памяти всплывали какие-то непонятные образы, будто видения из прошлого. Я чувствовал странную, с горьковато-сладким привкусом магию, окутывающую этот саркофаг, каждое сплетение узора нитей энергии, и эти знаки были выгравированы не просто в камне, они повторяли энергетический рисунок. Это не эпитафия, это... заклинание!
   Осознание этого пришло слишком поздно - слова темного наречия уже сорвались с моих губ.
   Мой голос оборвали визг Сильвии, чудовищный скрежет камня о камень и меткое слово о ситуации, принадлежащие Ринелину. С меня словно слетела пелена, я опомнился, отскочил прямо в руки друга, не удержался на ногах и упал. Ощущение магии тут же исчезло, покинуло мое тело и неведомое чувство страха.
   - Матиас, что ты сделал! - закричала бледная от страха, как призрак, Сильвия.
   - Ну ты идиот, - пробормотал Рин, рывком ставя меня на ноги. Только призрак молчал, смотря на меня. Я мог четко ощущать его взгляд.
   Воин хлопнул меня по плечу, отодвинул в сторону и прошел к саркофагу. Потом показал мне расставленный большой и указательный палец, отмеряя расстояние.
   - Ни фига себе стенки! Вот настолько крышка сдвинулась, а все равно не открылась!
   - Юный господин, читайте дальше, - тихо попросил Айсер. Сильвия поднялась на ноги, прикрикнула на него и напустилась на меня:
   - Что ты творишь?! Ладно, я не знаю этого долбанного языка, но ты-то понимаешь, что читаешь! Неужели так сложно отличить заклинание от простых слов?!
   - Продолжайте, юный господин.
   - Матиас, слабо повторить? - рассмеялся Рин. - Такой переполох, ой...
   - Быстро, все на выход! - распорядилась Сильвия, дала затрещину Рину и почти силком вытащила меня из склепа. Дух так и остался там, наверное, очень растеряно смотря на полуоткрытый саркофаг.
   На поверхности Сильвия вызвала небольшой дождик... да чего там, вызвала огромную тучу над нашими головами и хорошенько прополоскала в холодной воде. У меня зуб на зуб не попадал, зато я мог думать только о том, что мне холодно, но никак не о происшествии в склепе. Рин хотел что-то возразить, но Сильвия...
   - Молчи! Молчи, а то врежу! Если очухался, марш готовить обед! Мне надо поговорить с Матиасом.
   Я вроде пришел в себя, даже смог самостоятельно просушиться. Сильвия отвела меня подальше, почти в самый лес и серьезно спросила:
   - Ты понимаешь, что там произошло?
   - Какая разница... - отмахнулся я. Мне совсем не хотелось обсуждать это, тем более с наследной принцессой.
   - Нет, Матиас, разница большая! Ты сумел воспользоваться темной магией! Как, я не знаю, но ты никогда не должен больше так делать. Ты понял меня?
   - Сильвия... я сам не представляю, что там случилось! Ты сама-то веришь, что я мог воспользоваться демонической магией?! Это чушь полнейшая! Меня точно так же тошнит от этой энергии, как и тебя! И давай просто забудем об этом... мало ли, что именно послужило причиной... может, крышка сама скатилась...
   - Матиас, она не могла просто так скатиться! Там стенки толщиной с мою руку, представляешь, какая крышка, с фигурой и лепниной! Никогда и ни за что, понял? Иначе я расскажу ректору.
   - Да и пожалуйста, - обиделся я. - Можешь говорить, мне все равно. Я не собираюсь в Высшую академию магии, я вообще хотел отправиться куда-нибудь в путешествие... Делай, что хочешь, Сильвия. Если ты меня теперь боишься из-за какой-то нелепой случайности, это твои проблемы.
   Больше за этот день мы с ней не разговаривали, она вообще не говорила ничего, только молчаливо и укоризненно смотрела. А Ринелину все было нипочем, он смеялся, шутил, говорил:
   - Вот было бы прикольно, если бы ты, Матиас, стал Князем Тьмы!
   Я лишь снисходительно фыркал в ответ.
   Айсер так и не появился, и мы приняли решение замуровать ход завтра, как вернуться автономные модули.
  
   Этой ночью я не мог заснуть, снова. Но причина на этот раз была другая. Это был страх. "Если бы стал Князем Тьмы..." Слова, вскользь и в шутку оброненные Ринелином, не давали мне покоя. Как вообще становятся Князем Тьмы? Как когда-то давно, очень давно, пришла кому-то в голову такая мысль: а стану-ка я лидером всемирного зла...
   Или все было не так, и Князь Тьмы - это отвратительная должность и ужасные обязательства, как говорит Айсер. Так называемая профилактика мира от саморазрушения, кто-то же должен регулярно устраивать переполох и глобальную чистку, собирая все отбросы в одном месте и уничтожая их. Это как болезнь... или как лекарство от болезни.
   Но мои мысли были не здесь, они снова и снова возвращались в тот самый момент, и недочитанное мною заклинание звучало в ушах набатом. Незаконченная магия всегда возвращается с троицей, учили нас. Если ты обрываешь заклинание на половине, магия не исчезает, и незаконченная матрица бьет по тебе откатом. Магия - это точная наука, и подобные ошибки недопустимы.
   Что, если это незаконченное заклинание так и весит надо мной? Кто знает, что будет, если оно действительно вернется ко мне... по уму, так надо бы вернуться и дочитать его, даже если Сильвия будет против. Это темная магия, и пусть я не знаю, почему она сработала, но так было, а значит... значит...
   Но на самом деле это все отговорки, пусть я даже сам себе в этом не признаюсь. Мне просто хотелось туда вернуться, и если так выразиться, душа звала закончить начатое. Просто так, без причины, я хотел вернуться туда.
   Не выдержав, я подскочил, оделся и тихонько вышел из палатки.
   Я чувствовал себя настоящим преступником, словно я сбежал из-под ареста или собираюсь совершить кражу. Мне все время казалось, что кто-то смотрит мне в спину, будто Рин и Сильвия не спят и крадутся за мной по пятам. Будто я в самом деле делаю нечто преступное... я, может быть, хочу просто спросить у Айсера, как это могло произойти. Может, это дух виноват, а вовсе не я... или я просто боюсь это признать?
   - Я ждал вас, юный господин.
   - О чем ты говоришь? - испуганно вскрикнул я, обнаружив духа на том же самом месте, между саркофагами сына и жены повелителя. Он, похоже, ни на дигит не сдвинулся. - Это же полная чушь, и я знаю, что это ты сдвинул крышку... но зачем? Чтобы напугать нас? Так тебе это удалось, поздравляю...
   - Продолжайте, Повелитель. Вы ведь за этим пришли? - спокойный голос духа перебил мою обвиняющую речь.
   И зачем же я пришел сюда? Чтобы с ним поговорить... повторить заклинание, чтобы избежать отката... разобраться, что именно произошло... нет, это все ложь. Я пришел, потому что...
   - Ваша душа позвала вас, юный Повелитель. Я все-таки дождался вас, мой господин. Закончите то, что начали, и возьми те то, что ваше по праву.
   Я начал медленно отступать назад. Какая-то ерунда, этого просто не может быть! Ну что с того, что я сумел изучить темное наречие, меня всегда тянуло ко всему необычному и экзотичному. Почему бы не интересоваться историей Проклятых войн, это очень занимательная тема. Да и ручаюсь, многие бы хотели попасть сюда, если бы это было безопасно. Безопасно... только теперь я понял, что не ощущаю этой давящей неприятной магии. Зато я чувствую мощь этого места...
   - Может вы не заметили, но ваши друзья по-прежнему видят на моем месте лишь неосязаемую дымку. А ведь вы видите мою истинную форму. Это значит, в вас есть темная сила, сила моего господина. Вы не просто сын эльфа, Матиас Эспадор из Дома Золотого Клена, вы сын Князя Тьмы, Мельтус Лилидан, повелитель.
   Я отчаянно замотал головой, уперся спиной в стену. Выход внезапно куда-то делся...
   - Теперь я понимаю, что говорил Князь Тьмы. Его сын действительно пришел. И пришел в новом теле! Откройте свой саркофаг, повелитель, и вы увидите правду!
   Его приказной тон не оставил мне выбора. Я словно опять уснул, и действуя по наитию, пробормотал несколько непонятных слов на адаре и повел рукой в сторону. Крышка плавно, совершенно без звука отъехала в сторону.
   Снедаемый любопытством, я подошел ближе, и о ужас! - обнаружил внутри жутко раскоряченное тело! Он был явно слишком большой для тела мальчика, чересчур. Поэтому, наверное, он легко смог коснуться разведенными локтями стенок гроба. Странные кости лежали у тела в ногах, а за головой - чей-то череп. Но главное не это. Он выглядел так, будто только что умер. Вероятно, так герметично запечатанный, он не начал гнить. Но и это тоже не самое главное.
   Этот человеческий мальчик имел мое лицо. Мое лицо! Так я выглядел лет двадцать назад!
   В тело мальчика были вбиты серебряные колышки - один в лоб, точно над переносицей, по два в плечи, локти и ладони, один напротив сердца, один в живот, между костей таза, и, опять, по два - под колени и в стопы. Крови не было. Мальчик словно спал, на лице не отразилось ни капельки боли, и такое умиротворенное лицо может быть только у ангела...
   - Молодой господин был убит определенным образом, - гудел у меня над ухом дух. Я наклонился над саркофагом, всматриваясь бледное лицо мальчика, будто ища какую-то ошибку. Это не могло быть правдой! Время для меня словно остановилось, я не мог пошевелиться, только смотрел на лицо человека, сравнивая каждую его черточку со своей... даже небольшая родинка под правой ключицей, и та была точно такой же! Я невольно схватился за это место.
   Внезапно тело начало истлевать, как если бы дождалось, наконец, своего часа, и с чувством выполненного долга превращалось в пыль. Я в полном шоке смотрел, как обращаются в ничто прекрасные черты человеческого ребенка, как рассыпается мелкой серой пылью его тело, косточки... А Айсер продолжал говорить:
   - Это темное распятие. Оно применяется в демонической магии для посмертного упокоения души. То есть, чтобы упокоить призрака или полтергейста, или того, чья душа была обращена в демона. Я не сомневаюсь, что прочитанное Князем Тьмы заклинание обеспечило его сыну перерождение через один круг. То есть, через тысячу лет, когда кровь снова смешается... и она смешалась! Этот череп вместо венца принца - это череп одного из эльфийских захватчиков. Вероятно, в его семье и должны вы были возродиться, мой господин.
   Я медленно вспоминал, сопоставляя факты. Магия - часть души, лучшее доказательство. Моя мама пришла из Дома Серебряного Дуба. Смешение крови... да, дальше некуда. Это почти диаметрально противоположные кланы, маги и воины... Золотой Клен участвовал в последней битве под принуждением, мой предок сам шел в битву... вероятно, так же погиб, и вот его череп. Замечательный план, пусть наследник родиться в той семье, что сыграла одну из последних главных ролей в уничтожении Князя Тьмы!
   Неужели это в самом деле я... да нет, магия врать не может. Если Князь Тьмы обеспечил возрождение души своего сына, то и его магия должна была мне передаться. Отсюда то, что я смог таки изучить язык демонов, мое неприятие основной точки зрения на Проклятые войны, и моя тяга сюда... все это было предусмотрено!
   Черт возьми!!!
   - А как же моя память... память, личность - это тоже часть души... - беспомощно пробормотал я, усаживаясь на пол рядом со своим собственным саркофагом.
   - Личность ваша преобразована. А что до памяти... возможно, она придет со временем. Может быть, оны была стерта, чтобы вы смогли пройти свой собственный путь, не оглядываясь назад, не тяготея над этим грузом. Но я все же думаю, она постепенно будет возвращаться, как и знания. Ваша душа была рождена заново, Господин, и пройдя через Акру Ада, она не могла не измениться. Вы и безалаберный эльф Матиас, и наследник Империи Тьмы Мельтус. Ваша прошлая жизнь не должна влиять на ваши поступки в будущем. Князь Тьмы велел мне встретить вас, передать все, что вам положено по праву рода, следовать за вами и помогать вам во всем, но ничего не говорить о вашей прошлой жизни. Мне приказано не рассказывать вам, как это было. Вы должны сами постигнуть это, если захотите.
   Я задыхался. Я не мог даже вдохнуть, сделать малюсенького глоточка воздуха... я не мог. Или не хотел? Меня будто бросало в большом водовороте, сжимая и уничтожая. Это не я... этого не может быть... ну почему? Кто даст мне ответ на эти вопросы?! Кто?!!
   Как в тумане, опираясь на край гробницы, я встал.
   Это странное чувство. Нам всегда говорили, что темная и светлая магия не может взаимодействовать, а тем более уживаться в одном существе. Никогда, потому что они будут уничтожать друг друга, пожирая... А может, поглощая и рождая вновь? Одно не может существовать без другого... Вот и внутри меня сиял свет и клубилась тьма, бережно соприкасаясь друг с другом, нежно, словно любовники. По моему телу передвигались их смешанные потоки, гораздо более мощные, чем просто свет или тьма, чем простая стихия.
   - Господин...?
   - Заткнись.
   Я коснулся саркофага отца... Князя Тьмы, поправил я сам себя. У меня есть отец, там, далеко, в Зачарованных лесах, он любит меня и надеется на меня оставить семью... и у меня был отец здесь. Получается, у меня два отца, и две матери... и есть два разных меня?! Я очумело помотал головой, стараясь вытрясти все эти абсурдные мысли, пусть они посыплются из ушей, но только не сводят меня с ума!
   Айсер прав, это прошлое, такой давности, что сменилось три поколения эльфов! В живых не осталось даже участников Проклятых Войн, а люди давно забыли, что это такое было. Выбор у меня есть, и я не хочу превращаться в этого загадочного Мельтуса с моим лицом, это не я... меня назвала моя мать, она дала мне имя сорок один год назад, и что бы там не происходило с моей душой... я всегда останусь собой, в этом моя главная гордость. Эльфы не мстят. На чтобы там не рассчитывал Князь Тьмы, даже если я приму его дар, я останусь Матиасом, надоедливым и любопытным, порой невыносимым эльфом.
   Убедившись, что эта мысль плотно укоренилась в моем сознании, и я точно пришел в себя, я без всякого страха налег на приоткрытую крышку саркофага и легко сбросил её вниз. Грохот был ужасный, даже откуда-то взметнулась пыль, похоже, я раскрошил каменный пол и разбил крышку.
   Внутри было почти пусто, и мне показалось, что ужасно неуютно. В самой середине лежал обломанный меч, с кучей украшений и камней на гарде и рукояти, с отколотым на две трети лезвием и угольно-черной руной у основания, с обеих сторон, словно не начерченной, а вырезанной насквозь. Там, в изголовье лежал тонкий золотой обруч, я мог бы при желании легко сломать его. Словно золотая нитка, закрученная в круг. По бокам от него было несколько колец: серебряное с массивной печаткой и ободком из рун, из темного золота с ярко-красным рубином, железное, в виде дракона с россыпью всевозможных камешков по всему рисунку, из неизвестного мне, темного, как будто закопченного металла, простое, с абсолютно непрозрачным камнем величиной с рисовое зернышко. И последнее, на золотой ажурной цепочке, простое серебряное колечко с бирюзой, в виде тонкой, свернувшейся клубком змейки... обручальное.
   Было три браслета - один, массивный и широкий, с рунным письмом и странными знаками, почти на все предплечье, без застежки, по принципу - один раз надел, и на всю жизнь. Два другие - тонкие цепочки из неизвестного, такого же черного металла, по несколько небольших камушков бриллиантовой огранки болтались на них, и они словно светились изнутри разными цветами.
   Пояс из металлических звеньев, как змея, пластичный и гибкий, усеянный изнутри рунами и готовыми узорами для заклятий. Для быстрой активации требовалось лишь заполнить рисунок энергией, и просто кинуть во врага. Но какие заклятья, я даже не мог приблизительно понять, что кроют в себе эти линии, для чего они. Пряжка была в виде раскрывшего пасть дракона, и между зубов у него, как готовое вырваться из глотки пламя, был вставлен рубин.
   Остальные артефакты лежали в ногах, это чаши, таблички и цепочки, шары и фигурки, статуэтки и прочий хлам общего пользования, не именные реликвии, они меня не так заинтересовали.
   - Меч Владыки Духов, - тихим голосом говорил Айсер. - Корона Повелителя Демонов. Пояс Покровителя Стихий. Браслет Властелина Силы. Кольцо Правителя Разума. Наследие Радени, созданное демонами. Остальное...
   - Я сказал тебе - заткнись!
   Протянуть руку и прикоснуться - и все станет ясно. Принять или отвергнуть. О небо, как же правильно? Почему на самые главные вопросы мы вынуждены искать ответы сами? Может, потом я это пойму. И может, потом - пожалею... о своем выборе. И сдвинув крышку до конца, я его сделал.
   Первым я взял в руки меч. Я хватил рукоять с обломленными на ней завитушками обеими руками, крепко, будто опасаясь укуса. Благородный теплый, зеленоватый огонь пробежал по лезвию, плотно угнездился на руне-клейме. Из угольно черной она окрасилась с металлический зеленый цвет. И она действительно была сквозная...
   К короне я даже не прикоснулся, она мне не нужна на данный момент. Сомневаюсь, что понадобиться позже, или вообще когда-нибудь. Корона - это слишком прямолинейный, жесткий символ, и мне не нужна армия демонов.
   Я сложил левую руку щепотью и с трудом надел темный браслет. Он тут же намертво сел по руке, сузившись, и все руны на нем на мгновение вспыхнули багровым светом и угасли. На правую руку я надел тонкие цепочки, ощущая спрятанные в них секреты и то количество энергии, которое они способны передать мне. Штучные изделия, если вообще не самоделки. Болтающиеся на них камешки не бренчали друг о друга, но едва уловимо кололи кожу холодными искорками.
   Пояс, стоило мне его приладить на штанах, сам защелкнулся, гулко хлопнув пастью, и камень с лязгом встал на место. Но мои пальцы слишком тонкие, а ладонь - узкая, чтобы я смог удобно носить эти кольца. Спору нет, они наверняка очень полезны, но я никогда не носил украшений, и это будет трудно скрыть...
   - Повелитель?
   - Что? - несколько рассеяно откликнулся я.
   - Возьмите обручальное кольцо. Обязательно. В нем сила вашей матушки. Так сказал Князь Тьмы.
   - Я не могу, - прошептал я и легко погладил холодный ободок, нагнувшись над каменным ящиком. При одной мысли, что я должен взять его отсюда, внутри образуется огромный холодный ком.
   Это не просто артефакт или амулет, это настоящая святыня. Я не могу это взять, тогда это будет мародерством. Князь Тьмы ушел на смерть без всего этого, он и не собирался побеждать. Он шел сдаваться, он оставил это все здесь, и самую главную для себя вещь... я не могу её взять, даже пусть я перерождение Мельтуса Лилидана, я не могу взять это самое обычное кольцо.
   - Возьмите. Это дар. Не наследство, это Дар, мой повелитель. Любовь вашей матери выразилась в таком облике.
   Осторожно, не поднимая самого кольца, я снял его с цепочки и переместил в самую середку саркофага. На цепочку быстро нанизал перстни, каждый из них приветственно мигнул мне всеми камнями, признавая хозяином, и я повесил всю эту связку на одно из колец на поясе. На другой бок - обломанный меч.
   - И Корону не возьмете?
   - Пусть это пока останется здесь, - решил я. - Ты расскажешь мне о каждой реликвии, Айсер.
   - Безусловно.
   - Идем назад.
   Я закрыл могилы, отца и сына, несколько минут смотрел на саркофаг матери, а потом поднялся наверх. Айсер, как покорный слуга, следовал за мной.
  
   ***
   Через три дня мы вернулись в Зачарованные Леса, и больше вроде как никуда не торопились. Мы успели еще раз облазить развалины, собрали информацию с модулей и сразу же завалили ход. Обрушили его по всей длине, и Сильвия даже не заметила, что я немного подправил заклинания. Теперь в любой момент, зная кодовое слово, можно восстановить этот проход.
   Ринелин оставил свою подпись на одном из камней на бывшем внутреннем дворе. И хотя внешне я веселился так же как он, и мы с Сильвией делали вид, будто ничего не произошло, моя голова была занята большой проблемой. Надо было как-то скрыть от ректора и моих наставников все то, что произошло в склепе, и реликвии тоже, и духа... хоть Айсер и утверждал, что может становиться абсолютно невидимым, меня все равно беспокоило.
   Мы телепортом вернулись на Границу леса и не спеша направились в Школу.
   У эльфов нет городов, нет поселений. Особняк каждой семьи - как маленькая деревня. Площадь Зачарованных Лесов достаточно велика, к тому же она еще и расширена заклинаниями, так что никто не мог сказать точно, сколько тут пространства. Это позволяло семьям селиться достаточно далеко друг от друга, чтобы видеться только на торжествах, но и достаточно близко, чтобы поддерживать связь. Помимо лордов в поместье могло жить до нескольких сотен эльфов, помогающих по хозяйству, работающих на господ или вообще просто живущих в громадном доме-замке.
   Школа занимала почти такое же пространство, как и Дворец, и в ней было несколько огромных корпусов. Для магов, для воинов, для ученых и любых других профессий, все это было в одном месте. Это единственное место, где одновременно могло собираться несколько десятков тысяч эльфов.
   Здания школы находились в трех сотнях шемов от Дворца, который представлял собой и столицу одновременно. Сколько эльфов проживало там, я не знал. Но сам дворец мог бы сравниться по размерам с человеческой столицей, а ведь тот город поистине огромен, а здесь - один дворец! Надо сказать, что помимо нас, среди эльфов и рядом с ними жили дриады, которые, впрочем, имели собственные поселения, были и кентавры, друиды и волроки - особое племя магов, умеющих договариваться с госпожой Природой. Поскольку Зачарованный Лес с трех сторон был окружен горами, сюда имели доступ и гномы. Кого сюда не пускали, так это людей - впрочем, они сами сюда не стремились, орков с островов, великанов и всяческую нечисть и нежить.
   За время пути я попытался в письменном виде изложить результаты нашего путешествия, все, что нам удалось выяснить и найти. И тут пришла пора опять поднять больную тему. Улучив момент, когда Ринелина рядом не было, я решил поговорить с Сильвией.
   - Силь, послушай меня, пожалуйста.
   Принцесса все еще дулась на меня, и непонятно, за что.
   Айсер, как и обещал, стал невидимым и неслышим для моих друзей, и даже стражи на границе его не заметили.
   - Матиас, я тоже хотела сказать...
   - Не говори никому, что мы были в склепе. И никому не говори, что я сделал. Я тебя очень прошу.
   - Я знаю, - эльфийка вздохнула. - Матиас, я так испугалась за тебя. Но что, если то заклинание, ты ведь его не дочитал...!
   - Если оно не сработало до сих пор, то и потом не сработает, - уверенно сказал я. - Я не буду писать в отчете, что мы нашли склеп и встретили духа. Даже не буду упоминать, что нам удалось попасть в подземелья. Просто скажу, что мы исследовали их зондами с поверхности.
   - Это правильно, - кивнула Сильвия.
   - О чем вы шепчетесь? - весело спросил вернувшийся из кустов Рин. - Со мной поделитесь?
   - Рин, это серьезно, - кивнула Сильвия.
   - Мы должны сохранит в секрете то, что нашли, - продолжил я. - Что были в склепе и что попали в подземелья, что видели духа. Это важно.
   - А то я сам не догадался! - фыркнул парень. - Главное, чтобы ты, Силь, не сболтнула про темную магию...
   - Я не скажу, - пообещала принцесса. - И ты молчи. И ты тоже, Матиас. Как будто этого и не было.
   Я кивнул и невольно погладил гладкий, холодный снаружи и теплый внутри металл браслета на левой руке под рубашкой и курткой. Пока мне удалось скрывать свое "наследство". Кольца, пояс и меч лежали в рюкзаке, закутанные в запасную рубашку и спальный мешок.
   В первый же день, как мы ступили на землю Зачарованных Лесов, Айсер рассказал мне об этом браслете.
   - Это доспех, - сказал дух. - Он работает автоматически, защищает вас от магии и физических повреждений, он реагирует быстрее, чем может разумное существо, потому у него не бывает осечек. Но вы можете отключать его, если хотите, достаточно поставить мысленную установку самому себе, что вы не нуждаетесь. В случае чего, любой страх его автоматически активирует. Работает он так - направленная на вас магия развеивается, заклинания даже без определения ломается в самой середине узора энергий прямым ударом магии Хаоса. Если это знать, защиту можно обойти, но вычислить это очень сложно. От физических атак вас будет защищать металл браслета. В месте предполагаемого ранения возникают чешуйчатые пластины, поверх одежды на небольшом расстоянии от тела, и клинок или стрела застревает в них. От удара дубиной не спасет, вас просто отбросил в сторону. У этой защиты есть предел, если в вас полетит десяток стрел, она сможет затормозить лишь семь. И она не так быстро переключается между ударами. Браслет немного повышает вашу выносливость и физическую силу, а так же ловкость. Еще он обладает достаточным зарядом магии Некроса и по необходимости ускоряет заживление ран.
   Мы вернулись в Школы за два дня до начала экзамена.
  
   ***
   Переход в Высшую Академию ничем, фактически, на моей жизни не отразился. Разве что с Ринелином мы могли видеться только в свободное от учебы время, но этого было более, чем достаточно, чтобы обсудить новости, пошалить или подраться с кем-нибудь, сходить на вечеринку к нашим общим друзьям, захватив с собой Сильвию... Бедную будущую королеву совсем загрузили.
   Уже почти год прошел с памятной прогулки по Пустошам, и мои друзья давно забыли обо всем необычном, что там произошло. Я не напоминал, а они и подавно не горели желанием обсуждать это. Было интересное приключение, да, но все ненормально стерлось из памяти. Но мы по-прежнему хранили тайну, что таки посетили место упокоения семьи Князя Тьмы.
   А вот я забыть не смог бы, даже если бы и пытался. Наоборот, я тщетно пытался вспомнить, но память и знания приходили постепенно, в час по чайной ложке, грубо говоря. Айсер утешал меня тем, что времени у меня полным полно, и я прекрасно справляюсь с домашним изучением темной магии.
   ...Почти сразу после экзаменов ректор вызвал меня к себе. Я сдал ему бумаги на следующий день после возвращения, и вот сейчас настала пора обсудить то, что мы там нашли.
   - Значит, ничего интересного? - спросил эльф после того, как мы обменялись стандартными фразами, с которых начинают разговор - про здоровье, успехи и планы.
   - Я все написал, - ответил я, поудобнее устраиваясь в кресле. Великий маг встал из-за своего стола и принялся расхаживать по кабинету.
   - Значит, вы сумели войти в долину, - сказал он. - Похвально, я восхищен твоими способностями. Конечно, если бы я захотел всерьез запретить вам, вы бы не смогли снять мое заклинание.
   - Он лжет, - уверено заявил Айсер. Поразительно, но его, как дух и обещал, никто не видел, не слышал и не ощущал, кроме меня. С его помощью я сдал экзамены на высший балл, что стало шоком для многих преподавателей. Я никогда не учился специально, и сдавал все зачеты лишь бы набрать проходной балл, но никак не стать лучшим. Айсер заявил, что Повелитель должен быть лучшим, и я подчинился.
   Я удивился, хотя на лице ничего такого не отразилось. Значит, "шпион" все-таки был? Иначе как бы он узнал о том, что мы попали в долину? Тогда он знает и других заклинаниях... о нет! Но после следующих слов я успокоился:
   - Ты составлял заклинание, а выполняла Сильвия, верно? - спросил-уточнил ректор.
   Известный факт, в чистой силе Сильвия сильнее меня раза в два. Но если мы буем драться, я выиграю только за счет ума и хитрости, а так же более искусному исполнению заклинаний, в том числе - самоделок. Многие маги предпочитают пользоваться готовыми матрицами, потому что придумывать свои заклинания трудно и опасно. Вообще, официальная магия запрещает подобные эксперименты, а поскольку людские маги контролируют школьную программу, это куда больше, чем запрет. Меня же этот процесс завораживал, как ничто...
   Итак, это значит, следящего заклинания не было. Хорошо. Ректор не знает, что точно там произошло, иначе не строил бы такие глупые предположения. Айсер завелся, расхохотался и выдал:
   - Его легко понять! Он выложился на это чертово заклинание полностью, он и представить не мог, что кто-то вроде тебя сможет его взломать. Он не знает, как это произошло, и в полном замешательстве. Просто пытается сохранить лицо.
   Я не смог совладать с собой, и ехидная улыбочка таки вылезла на мое лицо. Хорошо, что ректор не увидел, как мои скулы свело после следующего замечания Айсера:
   - Ты для этого использовал начальную некромагию и теневую магию, даже сам того не осознавая!
   Ч-черт!
   - Да, это так. Как вы догадались? - через силу выдавил я, вернув лицу прежнюю невозмутимость, только добавил чуть удивления.
   - Ну, опыт, - ректор обернулся и улыбнулся мне. - Я достаточно знаю тебя, чтобы предположить подобное. Итак, вы обнаружили подземелье.
   - Да, но мы не смогли проникнуть в него. Там невозможно колдовать. Мы заготовили зонды, управляемые модули, перенесли их в долину и отправили под землю. Через два дня собрали с них данные, и все. Но как видите, подземные ходы почти не сохранились, и ничего интересного там, как и на поверхности, мы не нашли. Просто странное место, полное аномалий. Я, честно говоря, разочарован.
   - Вот как... Все равно, это было познавательное путешествие, не так ли?
   - Конечно, - заверил я эльфа. Айсер глупо хихикал у меня над ухом, но я не мог ни прикрикнуть на него, ни запустить в него чем-нибудь.
   - Не распространяйтесь про это. Пока это все. Хотя... знаешь, может быть, мне только кажется, но мне бы хотелось, чтобы ты, Матиас, наконец взялся за ум. Ты продемонстрировал хорошие способности. В тебе есть бездна потенциала, ты очень талантлив, и я рад, что ты решил заняться магией всерьез. Только этот путь может утолить твою жажду знаний.
   Он ошибался. Очень сильно ошибался!
   Я действительно получил высший бал по всем дисциплинам, удивленную похвалу наставника и несдержанную радость родителей. Остаток каникул, все то время до начала занятий в Высшей Академии пролетело, как кажется, слишком быстро.
   Я не мог нормально спать из-за кошмаров. То есть, это мне воспоминания прошлой жизни казались кошмаром, на самом деле в них не было ничего ужасного. Мельтус был обычным ребенком, он много времени проводил с отцом и матерью, играл со своим огромным псом - живой химерой, волшебным созданием, порождением некромагии. И в Темном Властелине не было ничего страшного, по крайней мере, в глазах своего ребенка он выглядел добрым и любящим человеком. На нем был тот самый золотой обруч, и браслет на руке, а еще - тонкое колечко на пальце, он только его, с бирюзой, постоянно носил. Остальные перстни висели на цепочке так же, как и у меня, на поясе...
   Ужасно было то, что эти воспоминания не удавалось систематизировать и привести в порядок. Хуже всего, так это то, что я не мог их полностью запомнить. Головная боль от недосыпа к началу учебного семестра стала для меня почти привычной.
   Меня учили светлой магии, профессионально и очень основательно. Вместе со мной в группе было еще четверо эльфов - ни одной девушки. Но одновременно, по вечерам в тех же аудиториях, надежно защищенных охранной магией, я учился темной магии. Она была и здесь, в самом центре Зачарованных лесов, она струилась всюду, просто раньше её не замечали. Конечно, её было меньше, чем на Пустошах, но он была здесь! И она была во мне...
   Я оставался на дежурства, упрашивал учителей позволить мне остаться и позаниматься самостоятельно еще чуть-чуть, чтобы быть уверенным, что мои эксперименты с темной магией не причинят никому вреда. Здесь, под надежным контролем защитных заклинаний, только здесь я мог позволить себе изучать запретное искусство.
   Знания принца Темной Империи кипели у меня в голове, в глубинах памяти и подсознания. Но это не значило, что я знал, как это делать. Это было похоже, как если бы я зазубрил некий учебник, не вникая в смысл слов и даже не пытаясь его прочитать по настоящему. Приходилось начинать с нуля, заново познавать то, что я и так знал когда-то в прошлом. Без помощи Айсера я бы не справился...
   - Как ты думаешь, в библиотеке есть какие-нибудь книги? - спросил я, рассматривая в той самой библиотеке корешки древних книг на полках.
   - Здесь?! Книги по темной магии в библиотеках Альянса?! Не думаю... - расхохотался невидимый дух.
   - Ну почему? Учебники по Магии Искажения есть, значит, и что-то по школе Хаоса должно быть!
   Этой же ночью я пробрался в закрытый фонд. Но увы, Айсер все-таки оказался прав. В расстроенных чувствах я уселся на полу рядом со стеллажами и спрятал голову между колен.
   - В чем проблема, Повелитель? - спросил дух.
   - Я не могу изучать то, чего не помню. То есть да, я знаю, все нужные знания у меня в голове, но они не мои, и я не знаю, как ими пользоваться. Мне нужен учитель, настоящий учитель темной магии! На крайний случай сгодился бы и обычный, самый тупой учебник! Но тут нет ничего такого...
   - Вы можете взять это, - дух указал на невзрачную, довольно толстую книжечку чуть выше моего плеча. Я обернулся и вытащил фолиант, чтобы при свете луны прочитать его название. Это оказались "Основы магии Искажений". Вообще эту школу проходят на последних годах обучения, потому что считается, что она очень сложная и опасная. Магия не терпит ошибок, это все-таки наука...
   - Мне нужна магия Хаоса!
   - Мой господин, позвольте кое-что заметить... - вздохнул дух. - Я понимаю ваше недовольство, но помните наш первый разговор? О том, что неправильно делить магию на темную и светлую...
   - О чем ты?
   - Есть положительная и отрицательная энергия, свет, тьма, и их порождение - тень. Приемы использования энергии разделяются на школы - Порядка, Хаоса и Искажения. Порядок использует светлую сторону силы, Хаос - темную. Искажение же получается нечто промежуточное...
   - Искажение - это смесь энергий?! - воскликнул я.
   - Люди этого не знали изначально, а эльфы - вынуждены были отказаться от этого знания после завоевания. Но тем не менее, все равно ею пользуются, творя заклинания искажений. Вам нужно понять основы магии Хаоса, и вы можете взять их отсюда, - дух указал на книжку у меня в руках. - Просто убрать то, что относится к светлой магии...
   - Вычленить техники Школы Хаоса! - понял я. - Но как же тогда стихии? Это не темная и не светлая энергия... я не понимаю.
   - Что есть стихия? Энергия определенного вида, с уникальными свойствами и характеристиками. Я не говорю, что есть только два вида энергии, я имею в виду, что они изначальные. Они служат основой. Как вы получаете энергию для заклинаний Искажения, так вы создаете особую энергию для заклинаний, принадлежащим к стихиям. Магия элементов - тоже магия Искажения.
   - Как палитра, - ошарашено пробормотал я, прижимая книжку к груди.
   - Магическое учение этого мира перестало развиваться с той поры, как было отвергнуто и опозорено темное искусство. С того самого времени, как люди завоевали этот мир. Вы пользуетесь трафаретами, заучиваете заклинания, которые были созданы до вас и отработаны поколениями, их не становиться больше и никто не занимается их совершенствованием. Проблема в том, что вы сосредоточились на форме и забыли о содержании. Вы, Повелитель, изучали магию почти двадцать лет, но вы не знаете, по каким принципам действует то или иное заклинание. Как именно энергия изменяет это мир, как она течет внутри вашего узора... вы даже не задумываетесь, что скрыто за словами и жестами! Простое боевое заклинание, пульсар, сгусток энергии, настроенный определенным образом. Вы знаете, что означает узор его матрицы?
   - Нет, - подумав, ответил я. Положив книгу рядом с собой, я создал на ладони небольшой сгусток энергии. Сталкиваясь с преградой, происходит резкий выброс тепла, взрыв, иначе говоря. Я считал, что это светлая энергия, но... Нет, так ничего не понятно! Воображаемые линии энергии складываются в узор машинально, и нет возможности рассмотреть его в подробностях! Я достал карандаш из кармана, на последнем листочке книги стал медленно и старательно выводить тот узор, что я представлял в мыслях, когда создавал пульсар.
   Получился весьма замысловатый узор, полностью замкнутый и имеющий сердцевину, где многие линии сходились. По теории, когда высвобожденная энергия проходит этот путь, образуется вот такой вот сгусток опасного вещества, который нужно кидать во врага.
   Айсер подлетел ближе, коснулся своим прозрачным пальцем начала одной из линий. Хотя, началом-то это не являлось, просто небольшое перекрестье на самом краю узора.
   - Энергия течет, она похожа на воду... нет, на молоко, - дух медленно водил пальцем по линии. - Проходя путь, она смешивается много раз с другими потоками, меняя свое свойство, если соприкасается с противоположной энергией - приобретает новые очертания. И достигая конца своего пути, она превращается во что-то, следуя указаниям узора заклинания. В масло, сливки, может быть, в сыр? Если представить энергию водой, окрашенной в разные цвета, то с помощью этих узоров и матриц можно добиться иного оттенка. Так же как из света и тьмы возникает тень, как смешивая полученные три энергии в разных пропорциях, можно получить энергию той или иной стихии... Огонь происходит из Хаоса и Искажения, Воздух из Порядка и Искажения, а добавив в него еще раз Порядок, можно получить Землю. И так далее... Вы понимаете, повелитель?
   Это было так сложно и так просто одновременно, что в это просто не верилось! Но если честно, это была все же правда. Мы действительно заучивали методики, техники, которые придумали до нас. Ничего нового, что не было бы известно нашим отцам, мы не изучали. И мы пользовались трафаретами, готовыми матрицами, даже не задумываясь о том, как они работают! И люди... люди сделали одно течение правильным, другое - нет. И покоренные народы повторили следом за ними! Тем не менее, людям не хватило духу полностью отказаться от исследования энергетических потоков, как и от темной магии. Я слышал, что среди людей есть те, кто практикует запрещенное искусство, правда, об этом не говорят вслух. Люди берут наши заклинания и пытаются подстроить их под себя...
   - А как же я...? Я уже создавал новые техники!
   - Чисто интуитивно, - предположил дух. - Вы говорите, что не можете использовать знания Мельтуса, но вы ими уже пользовались, сами того не осознавая. В Школе Хаоса нет особых правил или готовых техник. Темные маги могут научить лишь основам, потому что просто нет принятых норм и записанных заклинаний. Свет покладист и покорен, его легко можно облачить в нужную оболочку. Тьма же коварна и характерна, к ней нельзя так же беспечно относиться. Она не покоряется просто так, отрицательная энергия непредсказуема. Потому темных магов учат принципам создания матриц, а не заставляют заучивать результаты чьих-то исследований. Гораздо результативнее понять принцип построения, и тогда можно создавать сколь угодно много мощных заклинаний, порождая новые и новые типы энергий!
   - Айсер, остановись, я должен это обдумать.
   На ближайшую декаду я был занят только тем, что подробно рассматривал матрицы самых простых заклинаний, изучая их с такой тщательностью, будто в первый раз видел.
   Это было восхитительно! Я взял из библиотеки книги для начальных классов, где описаны техники построения самых простых матриц, и, вооружившись разноцветными карандашами и кипой бумаги, до сведения пальцев рисовал и чертил...
   - Айсер, это же так просто! - воскликнул я, когда действительно начал понимать принцип. - Это невероятно, невообразимо и очень легко, как все гениальное. Следуя системе и зная основные правила, можно построить любое заклинание! О небо, какие же мы идиоты! Я потратил двадцать лет, чтобы заучить тысячи техник, а мог ведь просто... просто... нет, я не могу этого словами выразить!
   В мой комнате был настоящий бардак, созданный порывом вдохновения, и только один я мог понять, что где находиться.
   Конечно, не один десяток дней прошел, пока я начал понимать больше, просиживая ночи над учебниками, которые когда-то давно уже читал. Мне не нужны были справочники, где были записаны кучи техник и заклинаний, их свойства и так далее. Прежде чем переходить к ним, разбирать и понимать их суть, надо было научиться самому простому. Тому, что я так глупо пропустил двадцать лет назад!
   Однажды утром я проснулся и обнаружил, что что-то не так с моими глазами. Магическое зрение, которое я легко мог вызвать и с помощью которого строились матрицы, не исчезало из моего взгляда. Мир энергий словно наложился на реальный! От этой картинки у меня закружилась голова, и я быстро закрыл глаза. Как ни странно, магическое зрение выключилось сразу же, а вот если бы я включил его нормальным способом, оно бы просто так не исчезло.
   - Айсер, что со мной?
   - Полагаю, - тут же откликнулся дух. - В вас нет крови демонов, и это большая проблема. Те, кто в родстве с рогатыми, могут без всяких усилий и постоянно видеть энергию в мире, её потоки и скопления, подобно радени. Это наследственная способность Повелителей. Вы же чистокровный эльф, но вам просто необходима такая же способность, для успешного использования теневой магии и демонической магии. Потому изменения вашего тела носят искусственный характер. Я думаю, это из-за реликвий. В них сущность магии демонов, и она изменяет вас так, чтобы мы могли без труда пользоваться ею, воздействуя на спирали жизни. О, к этому будет сложно привыкнуть...
   Более того, от этого можно было сойти с ума! Пришлось на пару месяцев прервать самостоятельное обучение, я едва мог справляться со школьной программой... как будто мне снов о прошлой жизни мало! Видеть два мира сразу, это несколько слишком для моего сознания, как если бы вместо привычных двух солнц на небе их вдруг стало четыре! Но я все же привык... привык, да и оказалось, что это удобно. Я мог видеть все заклинания в подробностях, замечать ток энергии, нет, разных энергий! Благодаря этому я начал и понимать больше!
   К первому зачету я уже не видел разницы между двумя мирами, мнимым и реальным, они слились воедино, как и было на самом деле. Я думаю, они всегда были неразделимы, только многие этого не видели. И мне жаль их...
   Настала пора Школы Хаоса. Набрав учебников по Искажению, я пытался разобрать методики на составляющие и вычленить в них то, что относится к темной магии. Одновременно с этим я понял одну вещь, которая поразила меня едва ли не больше, чем открытие о палитре энергий.
   Оказывается, ни я, ни те, кто меня окружает, магами не были. Я нашел в какой-то старой книге парадоксальную фразу, залез в словари, и о ужас! - магами считались те существа, которые читали и управляли магической энергией не зависимо от заклинаний! Маги, это те, кто взаимодействует с энергией на равных, себя тоже представляя энергией. А вот то, чем занимаемся мы... мы людей называем колдунами, потому что они скопировали наши знания и обратили их против нас. Иными словами, колдун тот, кто использует готовые заклинания. Маг создает, колдун пользует... и эльфы тоже пользуют!
   - Кошмарное открытие, - поделился я своими соображениями с духом. - Эльфы не являются настоящими магами!
   - Те, о ком я вам говорил, айхи, феи, радени, они истинные волшебники. Вы близки к пониманию истины, мой господи, значит, вы тоже маг, великий волшебник!
   Постепенно дела налаживались.
   Я не видел разницы между сложными и простыми матрицами. Зачем такие навороты, если я могу добиться того же результата более легким путем? Я знал, как именно смешивается энергия, в каких пропорциях её надо смешать и каким образом, чтобы получить то или иное заклинание, даже принадлежность к стихии... Огонь, земля, воздух, вода, молния, и их оттенки, это все было поразительно! Это то, что составляло магию, но никто этого не видел!
   А еще, таким образом, даже имея не столь внушительные запасы магии в своем теле, я был сильнее даже наставников. Все-таки именно внутренняя суть, а не форма играет роль...
   - Если не знаешь, душа и волноваться не будет, - говорил дух о том, что эльфы даже и не подозревают, что для некоторых заклинаний неосознанно берут и ту энергию, которую отвергают. Даже в Магии Порядка какая-то малая доля темной энергии присутствовала, и совершенствуя свое видение и понимание, я легко находил её.
   - Я все больше склоняюсь к мысли, что что-то делаю не правильно. Если рассуждать здраво, для совершенной магии нужна гармония... уж этому меня точно тут не научат! Эльфы позволили убедить себя в этом вранье, и теперь...
   - Очень трудно достичь равновесия между частями одного целого, ведь впуская в душу противоположность, вы делает выбор в пользу вечной борьбы. Что-то всегда пересиливает, хоть и ненадолго.
   - Я не чувствую этой самой борьбы, - ответил я. Положил руки себе на грудь, словно надеясь ощутить их, свет и тьму, слитую воедино. - Мне даже кажется, что это не сражение, больше похоже на любовный поединок. Такой, в котором нет ни победителей, ни проигравших. Отдавая, тут же получаешь взамен. Я вижу это в линиях энергетических узоров, я делаю это, смешивая энергии! Мне так кажется...
   - Пусть людской разум, а за ним - и все другие, разделили мир надвое, он так же един, как и десять тысяч лет назад. Есть женщина и мужчина, есть свет и тень, есть два солнца, и луна тоже поделена пополам - освещенная часть и та, на которую свет не попадает. Есть добро и зло, в конце концов. Это не значит, что кто-то хороший, а кто-то плохой. Это означает саму сущность - жизнь в движении и в сравнении! Вам не кажется, повелитель. Вы близки к истине, очень близки. Только в сравнении, в взаимодействии возможна жизнь. Если исполняться дурные мечты воинов света - истребить тьму - мир умрет в тот же момент, мучительно и быстро. К такому выводу приходят немногие, и осознав истинное величие этой мысли, обретают мудрость.
   - Ты так считаешь?
   - Мой первый хозяин устраивал своим наследникам такой тест - он показывал им ужас и блаженство одновременно, дабы они слились воедино и стали неотличимы. Те, кто не сходил с ума, становились поистине великими... они осознавали, что нет ничего абсолютного, и все едино. Так когда-то давно учили радени, так живут демоны и орки, и такое знание хранил Князь Тьмы, получив наследие высшей расы. Именно поэтому удалось некогда победить эльфов. Секрет могущества повелителя не в чистой силе, не в совершенстве в каком-то виде магии. О нет, его тайна безграничной силы в согласии. Использовать все одновременно, не разделяя, принимая так, как есть...
   - Принимая? Это похоже на то, что я сделал в долине. Оно и видно, Тьма упряма, она никогда не позволить себя согнуть в прилежную форму. Вот что я подумал! Может, поэтому ворлоки так сильны и могут управлять природными стихиями, а друиды владеют жизнью, что они подстраиваются под эту силу! О небо, Айсер, ведь это просто безграничные возможности! Мне даже вообразить такое трудно! Что может быть сильнее самой энергии?!
   Дух промолчал. Я чувствовал, как он улыбается. Наверное, именно к такому выводу приходили те самые наследники, пройдя бесчисленные испытания. Айсер только сказал:
   - Мой Повелитель, вы слишком быстро растете. Я за вами не успеваю...
   Дух начал учить эльфийский язык, просматривал новую историю. Наверное, это он имел в виду.
  
   В преддверии зачета ректор объявил о магическом турнире. Вообще-то, в нем участвовали выпускники, но и новички в высшей магии, вроде меня, тоже могли принять в нем участие.
   - Ты?! - хохотнул Рин. - Ты хочешь участвовать?! О небо, Матиас, ты чокнулся над своими учебниками!
   - Не думаю, что это хорошая идея, - поддакнул Маэль.
   Это мой новый друг, считай, с начала этого года. Ринелину он не нравился, может быть потому, что тот банально ревновал? Но ведь и Тельмену я тоже нравился, почему же на него Рин не набрасывался? Может, потому что два воина завсегда смогут договориться? Мы вчетвером находились в особняке семьи Маэля. Вообще-то, тот пригласил лишь меня, но я его стремлений не разделял, потому предложил позвать и Тельмена с Ринелином. Не то чтобы были какие-то особые причины для отказа, но мне сейчас было не до того. Маэль ведь настырный, зараза, чувствую, вот с окончанием учебного года он примется соблазнять меня всерьез!
   Тельмен и Маэль были знакомы с детства, и если покопаться в родословной, они могли бы быть и родственниками. В любом случае, даже не раз за последние несколько сотен лет эти семьи сближались, скрепляя союз свадьбой. Тельмен был нечто средним между магом и воином, почти как я, только все-таки отдал предпочтение железкам. Вот там-то они с Рином и пересеклись. Ну да ну на фиг, не о том сейчас речь!
   - Ты серьезно? - уточнил Тельмен. - Я согласен, это опасно, но если тебе хочется...
   - А почему нет? Ведь участвовать может кто угодно! - сказал я.
   - Там уровень совсем другой, - Маэль скривился. - Ты даже не представляешь, насколько сильны выпускники Высшей Академии. Почти как людские архимагистры.
   Рин звонко рассмеялся, подмигнул мне и подергал за уши воображаемого зайца. Он прекрасно представлял себе, что я могу на самом деле, Тельмен судил обо мне с его слов и насмешливой оценки Сильвии, а Маэль видел лишь то, что я мог показать на занятиях. Вот и получалось, что он знал меньше всего, хоть и учился со мной в одной группе.
   - Я все равно хочу попробовать.
   - И дойти до финала, - Тельмен тоже расхохотался. - Я понял! Это ведь последний шанс без скандала набить морду Населю!
   Насель... ох, Насель, сын великого эльфисйкого мага, то бишь - Орена Светлого, ректора, его самого. Я даже объяснить не мог, чем продиктована моя неприязнь к нему, но мне хотелось его буквально на куски разорвать! Его же причины недолюбливать меня были вполне понятны - его отец живо интересовался моими успехами, и Населю это не нравилось.
   - Да он же почти магистр! - воскликнул Маэль. - Чистое самоубийство!
   Я лишь пожал плечами. В голове медленно, но верно зрел чудовищный план. Я не видел никаких причин оставаться здесь. Постепенно принимая знания Князя Тьмы, я понял одну очень важную вещь. Научиться колдовать может почти каждый, но стать настоящим магом, лишь повторяя за другими, невозможно. Я не нуждался больше в опеке наставников, я желал развиваться самостоятельно. А для этого мне нужна была свобода. Я хотел уйти из Зачарованных Лесов, но уйти не просто так, а доказав всем, что я превзошел их. Ошарашить моими способностями... мне бы хотелось, что сказанные в шутку и давно забытые Ринелином слова стали явью. Ведь я стал Князем Тьмы!
   Через два дня мое имя было внесено в список участников.
   Турнир будет проходить на специальной арене, оплетенной заклинаниями во избежание ненужных жертв. Здесь же были поставлены специальные блоки, ослабляющие смертельные заклинания. В правилах не указывалось, какие приемы можно было использовать, а какие - нельзя. Фактически, были только одно правило - не убивать.
   Мне предстояло десять основных поединков, первый - с таким же новичком, как и я. Среди моих противников выпускников не оказалось. Только в том случае, если я выйду победителем в своей группе, меня могут допустить до финальных поединков. Но это было бы беспрецедентно, потому как наши силы были несопоставимы. Силы, да, но не знания. И я планировал пользоваться всеми своими преимуществами...
   С утра за три дня до начала, с самого утра, едва только красноватое солнце встало и принялось догонять синего собрата, ко мне заявилась Сильвия. Её преследовал Ринелин, пытаясь остановить разгоряченную эльфийку, но ему это не удавалось. Тельмен хорошо понимал, что утихомирить принцессу не получится, потому хихикал в кулак и следовал за ними.
   Сильвия, преисполненная негодования, ворвалась в мою спальню и вытряхнула меня из постели.
   - Чем ты думаешь?! - кричала она, тряся меня за плечи. Ей крупно повезло, что дух был не в состоянии что-то ей сделать, ведь я приказал ему не вмешиваться ни в коем случае, чтобы не происходило. Возмущению хранителя не было границ.
   - Участвовать в турнире выпускников, Матиас, да ты рехнулся!
   - Силь, ты ему последние мозги вытрясешь! - воскликнул Рин, силой оттаскивая принцессу от меня. Я мешком рухнул на пол. Честно говоря, мне казалось, что все это часть сна, я ведь до конца еще не проснулся. Лег спать я как всегда поздно, буквально за пять часов перед рассветом.
   Тельмен, невозмутимый до невозможности, подал мне руку, помогая встать.
   - Тельмен? - удивленно спросил я. - И Рин? Что вы тут делаете?
   - Тебя спасаем, - откликнулся Рин. - Просыпайся, тебя ждет генеральная головомойка!
   - Еще какая! - подтвердила Сильвия.
   Еще было слишком рано, потому не стоило и мечтать об завтраке. Обслуга тоже живая и должна высыпаться, я же не зверь какой... Умывшись и приведя мозги в относительно трезвое состояние, я вернулся в свою комнату. Троица вандалов уже оккупировала мою постель, а Айсер нервно парил поблизости, строя гнусные рожи и ругаясь на адаре. К счастью, его не слышали, а я даже понять не смог.
   - Ты участвуешь в турнире, - сказал Сильвия. - Эта самая большая глупость! Твои родители хоть знают об этом?
   - Маме я еще не говорил, - задумчиво потер подбородок. - А отец пожелал мне удачи. А что?
   - Матиас, это безумие...
   - Но я хочу попробовать! Откуда ты знаешь, может у меня получится! Если хочешь, сама меня проверь!
   Принцессе это предложение понравилось.
   Она была сильнее меня, так все считали. Количество энергии, которое она может накопить и выплеснуть за один раз, гораздо больше, чем у меня. Такая же ситуация будет со всеми моими противниками. Это хорошая возможность потренироваться.
   Мы переместились на задний двор, больше похожий на сад. Ринелин немедленно оседлал нижнюю ветку ближайшего дерева, как он сказал, чтобы видеть все подробности. Тельмен устроился у корней того же дерева. Подумав, я попросил у него его меч. В отличие от длинных и узких клинков Ринелина, Тельмен использовал одноручные мечи. Самое то на замену моему...
   - Зачем? - растерявшись, спросил эльф. - Это же поединок магов...
   - Но правила этого не запрещают, - я подмигнул ему и взял меч.
   Сильвия насторожилась. Поединок магов - это поединок магий, оружие - это заклинания, но никак не меч. Но правилами действительно это не воспрещалось. Что ж, их всех ждет сюрприз.
   Меч Владыки Духов, это особый клинок. Маги редко пользуются оружием, все-таки они не воины, к тому же оно занимает руки. Многие заклинания сопровождаются пасами, а для создания энергетических узоров иногда просто мысли недостаточно. Поэтому маги и не любят мечи, в крайнем случае пользуются стилетами.
   Но как я уже сказал, мой фамильный меч - оружие особое, достаточно сказать, что его невозможно использовать по назначению, ведь не хватает двух третьих лезвия! Клеймо в его основании, эта руна, она служила началом заклинания. Я не так давно стал изучать теневую магию, и познал пока только основы. Теневая магия, это почти самостоятельный подраздел Школы Хаоса, и к нему относится магия, связанная с духами, призывом из мира мертвых и демонами. Демоническая магия является продолжением теневой.
   Так вот, через руну на мече в него призывается абсолютный дух меча, дух сражения. Какой-то призрачный меч, все недостающие детали воплощаются вполне реально, магией и чем-то таким, из чего состоит Айсер. Я планировал призвать в этот меч нечто подобное, только послабее. Причина в том, что этот призрачный меч режет ВСЕ! Абсолютно все, даже магию, никакая броня не спасет! О, я под это дело начал даже тренироваться с отцом, повышая свои навыки воина. Сейчас это казалось мне необходимым.
   - Итак, Сильвия, - начал я, делая пробные взмахи мечом, привыкая к нему. - Атакуй меня самым мощным заклинанием в твоем арсенале. Любым, можно даже смертельным. Я покажу тебе, так ли я слаб, как считают мои наставники! Я докажу, что нельзя полагаться лишь на чистую силу!
   Схватившись за рукоять обеими руками, я коротко и звучно выдохнул, создавая привычный узор заклинания. Потоки послушно смешались, создавая энергию, которая вылилась в призыв духа. Вот это результат заклинания, когда энергия проходит матрицу до конца, овеществляя что-то. Какой-то результат, что-то меняется в мире, вызван ли дождь или град, зажегся ли огонь, или целители заставили раны заживать быстрее. Следствие магии всегда вещественно! И на этот раз это дух меча, вызванный мною!
   Клинок легко засветился зеленовато-голубым светом, дрожь пробежала по лезвию.
   - Начинай! - крикнул я Сильвии.
   Растерянная принцесса кинула в меня какое-то заклинание, а следом - четыре боевых пульсара и выпустила из рук настоящую ломаную молнию! Я резанул по первому заклинанию мечом, разрубая его и превращая оформленную силу в простую энергию.
   С пульсарами я мог бы играть с закрытыми глазами! Я изучил их вдоль и поперек, я знал все слабые места, я знал о них все, и то, что никто не мог видеть и не было написано ни в одной книге! Четыре миниатюрные искры, содержащие в себе достаточно сильную отрицательную энергию, и пульсары просто самоуничтожились! Громкий хлопок, и энергия, скованная матрицей, свободна!
   Молнию я принял на лезвие с некоторой опаской, - вдруг оно начнет плавиться, но обошлось. Дух поглотил магию без труда, превращая чужую энергию в свою силу и восполняя потраченную на разрушение заклинания! Сильвия с громким криком оборвала заклинание и отскочила назад:
   - Что ты сделал?! Каким образом ты выпил мою энергию?!
   - Это не я, - ответил я. - Это меч. Тель, это хорошее оружие, спасибо!
   - Неплохо двигаешься, - улыбнулся он. - Как будто умеешь драться на мечах, хоть и маг.
   - Ну немного, - смущенно опустив взгляд, признался я. - Тренируюсь с отцом.
   - Мог и меня попросить, - буркнул сверху Рин.
   - Боюсь, ты для меня слишком крут! Ты будешь меня учить потом, если получится. Пока мне и отца хватает, сразу понимаю, насколько я бездарен!
   - Ой, да ладно! - фыркнул Тельмен.
   - Матиас, кто научил тебя такой магии? - спросила ошеломленная Сильвия.
   - Это какай-то крутая техника, да? - уточнил Рин.
   - Очень даже, - кивнула принцесса. - Теперь я верю, что ты не просто так собрался участвовать в турнире. У тебя есть неплохие шансы.
   - А я в этом и не сомневался! - Тельмен положил мне руку на плечо.
   Знаете, как-то при всем прочем, он предпочтительнее Маэля! По крайней мере, Тель в моем вкусе, и какие у него волосы, цвета вороного крыла! Я решил, что можно ему улыбнуться.
   Поединки проходили в разные дни, с солидными перерывами, чтобы можно было восстановиться. Но мне это было ни к чему. Поражая всех и сам себе удивляясь, я легко одерживал победу, тратя невозможный минимум энергии, которую запасало мое тело. Даже без медитации я мог восстановиться за полчаса. Это было странно, и никто не верил в такое.
   Все-таки есть разница, и большая, между нами! Я мог видеть больше и лучше, и видел каждое слабое место в любом их заклинании... они были сильнее меня раза в три-четыре, если сравнивать наши запасы энергии, и они были уверены в своем превосходстве настолько, что мне становилось смешно! А вот арсенал заклинаний у меня был больше в десятки раз, ибо я придумывал заклинания прямо на ходу, играя с энергией, как маленький ребенок с нитками. Я мог создать все, что угодно...
   Но ошеломил я зрителей не только этим. Обычно маги стоят на месте и обмениваются заклинаниями. Я же - двигался! Как в настоящих поединках боевых магов! С простым кинжалом, довольно длинным и трехгранным, я стремительно перемещался по арене. Мне даже не обязательно было разрушать заклинания или ставить щиты и блоки, достаточно было увернуться от них. Это ставило противников в тупик. Мне большего и не надо было! Стоило мне подобраться близко, как я кинжалом, словно устрицу, вскрывал щиты врага и приставлял оружие к его горлу. И это была чистая и легкая победа.
   К моему четвертому бою все стали делать так же. Конечно, они не могли понять, какие заклинания я использую, а наставники загадочно и ошеломленно улыбались, мысленно задаваясь вопросом, откуда?! Но спросить друг друга не решались, просто молча подозревали. Мои противники тоже начинали двигаться, пытались осыпать меня заклинаниями в движении, ставили подвижные и очень коварные щиты. Потому после пятого боя мне пришлось работать больше и уже стараться по настоящему. Но пока я не использовал ни капли темой магии кроме той, что призывал дух меча или пускал небольшие искорки Хаоса. Все! ВСЕ! Остальное было только улучшенными и переделанными заклинаниями знакомой всем Школы Порядка.
   Приближался очень важный поединок. Да, да, Насель... он стал выпускником номер один. Учитывая мои успехи, мне должны были позволить сразиться с ним. И я этого жаждал.
   Восхитительно... потрясающе... феерично! Я был полон этого восторга, и голова почти кружилась, я был словно пьяный... и упивался я не властью, которую вдруг ощутил, а восхищением в глазах тех, кто на меня смотрел.
   Друзья были безумно рады, расхваливали меня, беспрестанно повторяли, какой я умница и молодец, и мне было приятно это слушать. Пришел и мой личный наставник, ошарашенный моими успехами...
   - Что ж ты столько лет дурью маялся, Матиас? - горько вздыхал он и украдкой смахивал слезы с глаз.
   Перед самым боем я попросил их оставить меня одного. Что-то странное происходило, во мне будто просыпался кто-то другой. Я достал заранее приготовленные реликвии, ощущая странный трепет в душе, надевал кольца и браслеты. На свой последний, чисто символический поединок я жаждал выйти именно как Князь Тьмы.
   В одно мгновение все стало ясно. Я не терял сознания, и не было безумный вспышек воспоминаний. Я просто осознал, почему я так ненавижу его... и почему губы невольно расползаются в злорадной усмешке, когда великий Орен хвалит меня. Не зря во мне проснулось такое желание показать, кто я. Хоть я и не понимал, но интуитивно чувствовал...
   Эльфы не мстят. А люди - могут. Человеческая ли душа или нет, но мне очень хотелось вонзить в Населя клинок, по самую рукоять, чтобы он захлебнулся кровью, и видеть ужас в глазах Орена. Хотя они ведь невиноваты в том, что некогда отец нынешнего верховного мага нанес тот последний удар... В последней войне эльфы шли в первых рядах атакующих. Потому что они были вассалами, потому что у них не было выбора. Фактически эта война была выиграна нами, но руководили эльфами все-таки люди. Бездарно и глупо, но это была их война, куда нас втянули весьма неприятным образом.
   Теперь, имея воспоминания Мельтуса, который знал первопричины, я мог здраво расценивать те абсурдные вещи, что у нас принимались на веру. Не зря мне не верилось, что люди могли просто так практически уничтожить великую эльфийскую цивилизацию, построенную на костях радени.
   - Повелитель?
   - Я кое-что вспомнил, Айсер. Но как же, Мельтус не мог этого знать...
   - Может, это помять реликвий? - предположил дух. - Я забрал меч, когда Повелитель был сражен, возможно, это он помнит...
   Что ж, скоро я это узнаю. Нет, я не буду убивать. Мне хочется этого, но я чувствую, что это не совсем мое желание. Дикое, безумное, оно рвало меня изнутри - убить! Но я сохранял ясность разума. Меч Владыки Духов действительно мог бы запомнить момент смерти своего предыдущего хозяина. Не просто так ведь, беря его в руки, я каждый раз ощущал тоску и смутную ненависть. Если это правда исходит от него... наверное, разумнее было бы отказаться от меча. Разумнее, но... неправильно.
   Как-то раз я таки раскопал в архивах портрет Князя Тьмы, и даже нашел изображение его сына. И задумался, как же так, неужели никто не заметил нашего сходства? Неужели никто не помнит этого? Я ведь действительно не похож на своего кровного отца, и чуть-чуть только - на маму. Мое лицо было лицом давно мертвого человека, но этого никто не замечал.
   И мне хотелось это всем показать. Ох, Рин, вспомнишь ты свои неосторожные слова! Я уже Князь Тьмы!
   Я не хочу убивать. Но может, меч успокоится, если это правда он, если небольшая месть все же свершится? Я напугаю их. Напугаю и с чувством выполненного долга покину Зачарованные Леса. Пойду по миру, потому что учиться больше мне нечему, по крайней мере, здесь. Буду постигать знания, спрятанные в моей душе и глубинах памяти. А потом... потом посмотрим.
   Посланник сухо сообщил, что Орен Светлый хочет меня видеть. Неожиданно и даже несколько страшно - зачем? Поскольку мы находились на арене, а не в здании школы, меня проводили на верхнюю площадку башни. Дверь за моей спиной закрылась, и мы остались со старым эльфом наедине. Ректор стоял спиной ко мне, смотрел вниз, на трибуны и площадку, пока пустую, где вскоре может пролиться кровь... я почувствовал, что древняя память снова берет надо мной верх и спешно заблокировал сознание.
   - Значит, ничего не нашли, да? - с легким ехидством проговорил Орен. Он так и не повернулся. Я ответил с опозданием, борясь с желанием скинуть его отсюда или просто лично придушить. Нет, больше всего мне хотелось видеть, как угаснет свет в его глазах, как их покинет жизнь... спокойно, Матиас, спокойно... это не твое, ты этого не хочешь!
   - О чем вы? - сиплым голосом спросил я.
   Эльф внезапно стремительно обернулся, ринулся ко мне и клещами вцепился в левую руку. При такой хватке ощутить браслет под одеждой - раз плюнуть! Эльф грустно улыбнулся, смотря мне в глаза. Потом медленно закатал рукав на моей руке, обнажая черный металл.
   - Я знал! Знал, что что-то не так! - крикнул он мне в лицо. - Но зачем?! Скажи мне, зачем тебе это было нужно?!
   - Какая вам разница? - в бешенстве я вырвал руку из старческих пальцев и отступил назад. Чем ближе был Орен, тем сильнее становилась жажда убийства.
   - Я знал... - эльф вновь повернулся ко мне беззащитной спиной, словно, дразнясь. - Ты изменился, Матиас. Я не мог так же легко читать твои мысли и слушать эмоции, что-то тебя защищало... это ведь ты нашел на Пустошах, так?
   - Не ваше дело...
   - Наверное, мне стоило раньше догадаться, еще до первого поединка. Знаешь, Матиас, а ведь магия Леса дает сигнал, если здесь кто-то использует темную магию. В аудиториях защита изолирована, но на арене она - часть магии леса.
   Я вздрогнул, понимая, как сильно прокололся... ведь правда, любой достаточно сильный маг мог бы заметить, что я пользуюсь другой магией, пусть даже чуть-чуть.
   - Наверное, тебе трудно держать себя в руках, да? - усмехнулся ректор. - Чей ты дух, что захватил тело этого юноши?! - он развернулся, так же резко. Его взгляд стал свирепым и решительным.
   Он... он принял меня за одержимого духом?! Ах, он подумал это из-за меча... ведь в мире уже нет магов, которые могли бы пользоваться теневой магией, а те немногие техники, что сохранились, причислены к некромагии и доступны только людям. Значит, он считает, что кто-то мною управляет, и конечно, эта теория все объяснила...
   - Кто ты?! Ты хочешь добраться до моего сына?!
   Орен сложил знак руками, создавая причудливое сплетение узора, энергия хлынула по линиям, я машинально прочитал его. Мгновение спустя я понял, что делает это заклинание. Если есть техники призыва духов, а есть техники их изгнания, типа экзорцизмы. Это довольно сложная магия, на обычных занятиях её не изучают. Логично, что если Орен считает меня одержимым, он намеревается изгнать злого духа из моего тела.
   Почему-то априори считается, что чужие тела захватывают злые духи и демоны. А вот Айсер мне рассказал, что демонам тела не нужны вовсе, а духи бывают разные, и не все жаждут вселиться в обтянутое кожей ходячее мясо на костях. Каждый дух имеет свое сознание или его подобие. Дух и души живых существ имею массу различий, но говорить об этом сейчас, все равно что читать двухчасовую лекцию. Запомните: дух, призрак и душа - это разные вещи! Айсер - дух, дух меча - это дух! Призрак - неупокоенная душа, привязанная к чему-то.
   Наверное, я был шокирован, потому не стал защищаться. Раскрытой ладонью эльф ударил меня в грудь, и я отлетел в стене, больно стукнувшись затылком и лопатками. Я ощутил, как чужая магия ударилась о щит, но браслет НЕ смог её задержать! Я думал, он отражает любые заклинания, и лишь потом сообразил, что магия браслета просто не сумела так быстро вычислить слабое место заклинания. Потому и не смогла его отразить...
   Энергия пронизала мое тело тысячей молний, причиняя большую боль, и я закричал. Хотелось вырвать нечто из груди, будто оно меня мучило, как если бы оно было причиной, но... там ничего не было. Там была только моя собственная душа. Через пару секунд магия браслета справилась с заклинанием, или просто оно само кончилось, я не знаю.
   Измученный страшной болью, я навзничь упал на пол и остался недвижим, судорожно хватая воздух. Пересохшие губы потрескались, и несколько капель крови скатилось мне на язык. Это словно отрезвило меня.
   Как сквозь подушку ко мне пробился крик Айсера. Он был недалеко, почти рядом со мной, но он ничего не мог сделать Орену - эльф стоял с закрытыми глазами, чутко прислушиваясь, и его тело окутала энергия, странным образом препятствующая духу. Я тут же прочитал энергетические потоки, и мой взгляд запутался в их сплетении. Вот это техника!
   - Теперь тебе остается лишь принять бой, дух, - тихо проговорил Орен. - Тело мальчика больше непригодно для тебя, а мое ты заполучить не сможешь. Как и убежать отсюда. Я подготовился...
   - Мой повелитель? - несколько напугано воскликнул Айсер. - Вы в порядке? На неодержимых это заклинание действует весьма пагубным образом...
   Это я уже понял... Небо, мое тело все еще помнило эту боль и отказывалось двигаться! Магия браслета уже принялась залечивать раны, полученные моей нервной системой, и чувствительность восстанавливалась.
   - Господин Матиас, что мне делать? - спросил Айсер. - Если я ему покажусь, он вполне может развоплотить меня. Но я не смогу ничего ему сделать...
   Я с кряхтением встал на четвереньки, упираясь рукой в стену и помогая себе.
   - Матиас? - удивленно сказал Орен. - Потерпи пару минут, я расправлюсь с этим духом... как же я раньше не догадался, что произошло! Почти целый год он контролировал тебя...!
   - Остановитесь! - выдохнул я. - Айсер, отойди назад!
   Дух подчинился, скользнув под мою левую руку. Как же он, бесплотный, мог поддержать меня?
   Орен застыл в недоумении, не понимая моих слов. Я поспешил выпрямиться и утер рукавом кровь с губ.
   - Я не одержимый, и никогда не был одержим духом, - сказал я. Орен недовольно нахмурился и быстро сплел парализующее заклинание. Оно даже не успело долететь до меня - такую простую магию браслет блокировал на подлете.
   - Ты можешь его использовать... - ошарашено пробормотал ректор, глядя на мою левую руку, которую я все еще держал у рта. Рунное письмо слегка светилось багровым.
   - Тысячу сто двадцать восемь лет назад ваш отец убил Князя Тьмы, - сказал я. - Мельтус не знал этого, и я не знал. Но меч Властителя Духов запомнил того, кто победил его. Вы знаете, что это за браслет?
   - Такой сплав невозможно создать даже с помощью магии, - ответил эльф. - Зато в Адской Бездне он в большом ходу - единственный металл, который может выдержать адские температуры. Конечно, я знаю, чей это браслет. И знаю от отца, что Князь Тьмы смог снять его перед последней битвой!
   - Вместе с левой рукой, - хмыкнул я. - Ваш отец бился с раненым изнеможенным после ужасного ритуала средненьким человеческим магом, и победил лишь потому, что Князь Тьмы того желал! Он желал умереть, он не смог бы жить с этим грузом в душе, убив своего собственного сына! Неужели вы не заметили, как мы похожи?!
   Орен плотно сжал губы и с отвращением смотрел на меня.
   - Если ты не захвачен духом, кто же ты? Ты не Матиас, ни один эльф не может даже прикоснуться к темным артефактам! Кто ты, тварь?!
   Меня разобрал истерический смех. Рядом со мной стал видимым возмущенный Айсер.
   - Ты не смеешь оскорблять моего господина!
   - Дух?!
   - Айсер, ну что ты делаешь? - смеясь, спросил я. - Ты прекрасно видишь, что неспособен преодолеть его защиту.
   - Мне все равно, - гневно откликнулся хранитель. - Никто не смеет называть потомка Лилидан тварью!
   - Ты прекрасно знаешь, что я не кровный родственник этого рода, - я устало прикрыл глаза. - Я всего лишь перерожденная душа.
   Пораженно вскрикнул Орен и сделал шаг назад. Айсер быстро-быстро выталкивал из себя полные ненависти слова:
   - Мой повелитель, вы не знаете, о чем говорите... это ужасно, это самое страшное, что могло произойти! Никто не может представить ту боль, что вам пришлось выдержать... и те страдания, что легли на душу Князя Тьмы! Не оскорбляйте память вашего отца такими словами!
   - Не буду, - покорно сказал я. - Я ведь не помню, просто не помню, как я сам умер.
   - Ты не можешь быть потомком Лилидан.
   Я открыл глаза и посмотрел на Орена, который это сказал.
   - Может, вам трудно это осознать, но это правда в какой-то степени, - сказал я. - Я не хотел, чтобы вы знали. Просто так получилось.
   В руке эльфа образовался солидный меч, сотканный из языков пламени. Он угрожающе наставил его на меня, а я понял, что он с такой же легкостью, как и мой Повелитель Духов, может разрушать заклинания.
   - Ты сейчас же расскажешь мне, что произошло в Пустошах, Матиас!
   - Видимо, придется... - вздохнул я.
   Наш знаменательный бой с Населем отменили - даже обидно до слез! Хотя Орен никому еще ничего не объяснил, сам еще ничего не понял, все еще было впереди. Мы закрылись у него в кабинете, причем, закрылись наглухо. Я был посажен перед ректором, дух находился у меня за спиной, опять став невидимым. Орену это не понравилось, но ничего мог сделать. Все-таки Айсер - не простой дух.
   - Я внимательно слушаю тебя, Матиас, - сказал эльф, садясь за свой стол.
   Вздохнув, я начал рассказывать, с того момента, как мы встретили духа.
   - Ты знаешь темный адар?! - удивился Орен. - Я знаю, что ты его учил, но говорить на нем невозможно!
   - Шейше, - легко возразил я.
   - Продолжай.
   Под конец моего рассказа он не сидел за столом, внимательно смотря на меня, он расхаживал по кабинету, заламывая себе руки.
   - Конечно, таких прецедентов не было в прошлом... - наконец выдавил он.
   - Я не собираюсь затевать войну, - отрезал я.
   - Неужели? - Орен мне явно не поверил, но ничего конкретного возразить не мог. - Матиас, ну как ты мог...? Эльф, вступивший на путь тьмы...
   - Да какая тьма, я вас умоляю! Неужели стремление к истинной магии есть неопровержимое доказательство причастности ко Злу?!
   - Ты Князь Тьмы! - рявкнул он. - Этим все сказано!
   - Ну и что с того? Что такого страшного в этом?! - закричал я в ответ. - Я не помню этого, ясно?! Не помню! - на глазах внезапно навернулись слезы, - Я не знаю, чего хочет Князь Тьмы, и никогда этого не узнаю. Может быть, он хотел, чтобы я отомстил за людское предательство и сделал то, что так давно не может сделать род Лилидан. А может он хотел, чтобы я просто жил, другой, иной жизнью, и у меня был выбор... может быть, он мечтал, чтобы на его семью смотрели не как на прокаженных, может быть, он мечтал о нормальной жизни! Я не знаю... я не помню ничего из этого. Я не помню, как началась война, и я не помню войны. Я не помню, как штурмовали мой бывший дом, мой замок... я не помню, как умирала моя мять, лежа в каменном саркофаге... и я не помню, как умирал сам. В моей памяти хранятся лишь воспоминания Мельтуса о его семье, в том счастье, что было в его жизни, о его первой и последней любви, о его чувствах и восхищении своим отцом, его мощью, и его улыбкой... благоговении от прикосновения к новой жизни, которая скоро родиться, но пока еще находится внутри чрева матери... радости от того, что позволили завести собаку...
   - Это ничего не меняет!
   - О небо, - взвыл я. - Впрочем, поступайте, как знаете, я все равно собираюсь покинуть Зачарованные Леса.
   - Ты никуда не пойдешь, пока Совет Альянса не решит, что делать в такой ситуации, - сказал он. - Тебе запрещается покидать особняк Дома Золотого Клена, и ты будешь ждать решения Совета. И молись, чтобы об этом не прознали люди!
   - Какого решения? Убить меня или отпустить на все четыре стороны? - рассмеялся я. - Вы правы, Орен, я - Князь Тьмы, и я сам принял это для себя. Так уж случилось, что я им являюсь. И я ни о чем не жалею. Вы думаете, что можете меня удержать здесь?! Ха! Вы же не хотите, чтобы в самом сердце Зачарованных Лесов открылся портал в Адскую Бездну... Нет ведь? Как люди на это отреагируют?
   - Это угроза? - холодным голосом спросил ректор. - Ты этого не сделаешь...
   - Не вынуждайте меня. Если я не ношу Корону Повелителя Демонов, это не значит, что у меня её нет. У меня есть все реликвии Темного Властелина, и я могу ими пользоваться. Не ставьте меня в такое положение, и у нас с вами не будет проблем. У людей с эльфами не будет проблем.
   - Матиас... - прошептал Орен. - Ты... ты...
   - Я могу идти, да? Я правильно угадал? Так и быть, я задержусь здесь, пока вы решаете, что со мной делать. Как только Совет будет созван, я покину Лес. Здесь мне нечего делать.
   Орен ничего не ответил. Обычно его эмоции было сложно прочитать, но сейчас я ясно уловил его дикую ярость и ненависть. Он ненавидел не меня, а свое собственное бессилие, и было что-то еще, чему я пока не находил определения.
   Нахально поклонившись, я выскользнул из кабинета, походя вскрыв герметичное заклинание от подслушивания. В след мне пронесся восхищенный вскрик, но я не обернулся и просто захлопнул за собой дверь.
   Уйти из школы можно несколькими путями - пешком, по воздуху или через портал. В Зале перемещений этих порталов не один десяток, и они связывают между собой многие поместья и важные центры Леса. Летать я не любил, хотя вполне мог бы иметь сильфа, если бы захотел. Поначалу идея пройти через портал домой казалась мне хорошей, но в Зале я встретил Рина и Сильвию.
   - Матиас, куда ты делся! - сказал воин.
   - Ты знаешь, почему поединок отменили? - продолжила Силь.
   - Знаю, - просто ответил я. Но пройти мимо них мне не позволили. Принцесса схватила меня за руку и упорно не желала отпускать.
   - Матиас, что происходит? Что с тобой? - допытывалась она.
   Не вытерпев, я вырвал свою руку из пальцев надоедливой эльфийки, оставив у нее в руках левый рукав рубашки. Небо, как она меня достала! Сильвия порой приставучей проказы, так и норовит залезть в душу... какого черта она лезет всем помогать, даже тем, кто в её помощи не нуждается? Либо она законченная стерва, либо просто тупая, раз не понимает, что её не просят об этом, более того, не желают её помощи!
   - Сильвия! - крикнул я. - Послушай меня, очень внимательно! И хоть раз подумай свой прекрасной головкой! Отстань от меня! Я не хочу ничего тебе рассказывать, и мне не нужны твои утешения! Все, что ты думаешь, оставь при себе! Хватит носиться со мной, как с тухлым яйцом, я сам могу решить, что правильно, а что нет! Просто оставь меня в покое! Я доступно объясняю?!
   Принцесса от неожиданности даже отпрянула назад, испуганно на меня смотря.
   - Повелитель, - внезапно откликнулся Айсер. - В таком состоянии вы только что активировали "Пыльцу". Это во многом даже больше способность, чем заклинание. Вокруг вас образуется аура страха, и она действует на всех живых существ. Коснитесь крайних рун на браслете, чтобы отключить это.
   Я раздраженно мазнул по горячим символам и стремительно вылетел вон из зала, после - сиганул прямо в окно, благо было не так высоко. Я решил добраться домой пешком, лишь бы меня больше никто не трогал! Айсер, сообразив, что сейчас я не в духе, не показывался на глаза даже мне.
   Сильвия хотела кинуться за мной, но Рин схватил её поперек талии, иначе принцессу было не удержать:
   - Силь, успокойся! Пойми, иногда эльфа надо оставить одного... Не ходи за ним!
   Как оказалось, я сделал еще хуже - к тому времени, как я неспешным шагом добрался до дома, половине Леса было известно... я старался не думать о том, что скажет мне отец или мама, потому что понимал, ничего хорошего они точно не скажут. Может, он попытается меня убить. Возможно, она меня проклянет. Я только сейчас осознал тот факт, что меня будут ненавидеть. Ненавидеть не пойми за что! Хотя нет, это как раз ясно - темная магию, из-за которой люди могут снова начать войну в лесным народом. Но я никому ничего плохого не сделал! И во мне ничего не изменилось, ведь если поразмыслить, я с самого рождения был перерождением Мельтуса Лилидан, и нет разницы, помню я это или нет... Что изменилось, что такого страшного и ужасного появилось во мне?!
   Остановившись посреди леса, я запрокинул голову и громко закричал. Так громко, что моментально сорвал голос до такой степени, что не мог выдавить ни звука. Так громко, что отовсюду в стороны ринулись птицы и звери. Так громко, что в моем доме, до которого уже было недалеко, услышали этот вопль. Если бы я мог - я бы кричал еще громче, будто вместе со звуком могла уйти эта боль. Этого еще не случилось, но я знал - все от меня отвернуться, будто я виноват в том, кто я есть...
   Никого не было - ни на стенах, ни во дворе, никто не встретился мне на пути. Это показалось мне дурным знаком. Даже в главном зале никого не было. По наитию я заглянул в столовую, и в точку - они были там.
   Отец во главе стола, и хотя перед ним куча разнообразных блюд, он даже не смотрит на еду. Уперев локти в стол и положив подбородок на кулаки, он смотрел поверх маминой головы прямо на меня, вернее, в дверной проем, где я появился. В этот момент он гневно сузил глаза и насупил брови. Мама, угадав изменение лица отца, тут же обернулась, и на её лице отразилось облегчение.
   Я даже от неожиданности сдал назад - я был готов ко всему, хоть это и не правда, но меньше всего я ожидал, что она будет так на меня смотреть - будто и не надеялась больше увидеть.
   Гэврил Эспадор, как я говорил, не был похож на меня, вернее, я не был похож на него. Это был невысокий, как и любой лесной житель, эльф с белоснежными волосами. Тонкое, овальное лицо, фиалковые глаза, обрамленные ресницами, светлые брови, идеально ровные и тонкие, о каких мечтают человеческие девушки. Нос был с едва заметной горбинкой, потому что даже наши целители не смогли его вправить - когда-то его нос кто-то практически вбил ему в голову. Единственным признаком того, что мой отец уже немолод, это резкие скулы, которые портили его лицо.
   Гэврил всегда носил тонкую кольчужную рубашку с позолотой поверх одежды, высокие сапоги со шнуровкой и широкий ремень, где всегда был его меч.
   - Ты опаздываешь, - сказал он, сверля меня взглядом.
   - Я не голоден, - ответил я и повернулся, чтобы уйти.
   - Стоять!
   Я услышал, как вздохнула мама, и как со скрипом отодвинулся стул отца. И слышал его нервные шаги.
   - Ты ничего не хочешь сказать нам? - словно издеваясь, спросил он.
   - Думаю, вам и так уже сообщили.
   - Я хочу услышать это от тебя. Чтобы ты в глаза сказал мне, что уходишь и предаешь меня.
   По позвоночнику прошла дрожь - ах, какие слова... словно пара стрел под лопатку. Чем же я его предал? В Зачарованных Лесах мне больше нечего делать, только всех раздражать буду. Получается, мое предательство в том...
   - Мне наплевать, чьим перерождением ты являешься, - внезапно он опять заговорил, заставив меня снова, на этот раз ощутимее, вздрогнуть, - Но после того, сколько сил и времени я в тебя вложил... Черт тебя дери, Матиас, ты никуда не пойдешь!
   Я почти не дышал. И ничего не понимал. Несколько минут прошло, наверное, и только тогда, когда по подбородку пробежала капля чего-то и скользнула за ворот, я понял что плачу. Без рыданий или всхлипов, даже горло не сдавили спазмы - просто из глаз текут слезы, и все.
   - Мой мальчик... - тонкие руки моей матери, увешанные магическими браслетами, легли мне на плечи. - Чтобы ты там не думал, ты мой, ты - продолжение меня. Тринадцать долгих месяцев ты был внутри меня, и думаешь, после того, как я сама произвела тебя на свет, я поверю в то, что ты есть мировое зло?! Чем я заслужила такое отношение к себе, в чем я провинилась, почему ты не доверяешь мне?! Я ни за что не откажусь от тебя, Матиас, чтобы не случилось... я знаю, знаю даже лучше тебя - ты способен на многое, даже на холодный расчет и "меньшее зло", но только не на подлость, разрушение и ненависть.
   - Любой божьей твари на земле хочется оставить после себя что-то, - опять заговорил отец. По голосу я понял - он едва может говорить, сдерживая то ли свой гнев, то ли... горесть. - Мне всегда казалось, как же несправедливо, что даже самые обычные люди имеют по десять сыновей... и только когда тебе почти три сотни лет, но тебе все же повезло иметь своего ребенка, понимаешь, какое это счастье... Матиас, а ты когда-нибудь думал об этом?
   Часть вторая.
  
   Вот мне интересно, чтобы вы делали на моем месте? Или Рин бы оказался в такой ситуации. А если бы Сильвия, а? Подозреваю, была бы совсем другая история... возможно, более короткая или печальная, или комичная и путанная. В мире сразу бы вдруг стало столько несуразностей, потому что ни того, ни другого, ни третьего быть не могло. Ах, и как же это здорово... местами. Иногда - отвратительно.
   Прошло уже три месяца. Но не прошло бы и дня, чтобы я не пожалел о своих поступках. Да, да, сейчас мне казалось, что больше глупости я и сотворить не мог! Но увы, и отмотать время назад я тоже не мог. Стоять на месте просто не получалось, вот и оставалось лишь идти вперед, стараясь не думать, что я оставил позади.
   Было трудно. Во-первых, выскользнуть незамеченным из Зачарованных Лесов. Во-вторых, переспорить отца и успокоить мать. В-третьих, сбежать от Ринелина.
   Цель моя была проста - мне нужен был учитель. Вернее, тот, у кого я смогу найти нужные мне знания. Беда в том, что я совершенно не разбирался в некромагии. И это большая проблема. С общей магией хаоса я немного разобрался, и она вполне могла подождать несколько лет, к тому же Айсер мог выдать мне сколь угодно много теоретической базы. Теневая магия давалась мне нелегко, но её я тоже смог уже порядком изучить по техникам призыва в разделе Магии Искажения. Далее происходила такая же ситуация - когда я начинал понимать, о чем вообще идет речь, Айсер заводил долгие лекции. Огненная магия была ничем неотличима от обычной стихийной, потому с ней пока тоже не возникало проблем. А вот с некромагией, магией крови и еще парой аспектов Магии Хаоса дела обстояли хуже.
   Потому-то я и искал человека, способного научить меня основам. Показать и дать пощупать и попробовать эту магию на вкус - Айсер мог дать мне только теоретические знания, которых достаточно для дальнейшего развития, но катастрофически мало для самостоятельно изучения.
   Но и у людей это искусство не было в почете. Потому так много времени и прошло, прежде чем я все-таки нашел вполне приемлемого темного колдуна.
   Это был человек сорока лет от роду, немного сумасшедший параноик. Но временами он был вполне вменяем, да и выбирать особо не приходилось.
   Понятное дело, что просто так с улицы в ученики он никого не возьмет. Пока я не знал, как выкрутиться, но усиленно думал над этим. Этот колдун был нужен мне живым, от мертвого не будет никакой пользы.
   - Это странно, - рассуждал дух. - Почему же знания Мельтуса все-таки не стали вашими? Иногда они просыпаются, но это не должно быть так! Но боюсь, никто не сможет дать ответ на этот вопрос...
   И он прав. Хотя я мог догадываться, в чем причина... все-таки, наверное, чтобы знания и память стали моими полностью, а не только моими кошмарами, надо было осознать себя Мельтусом, уничтожить то, что являлось Матиасом. Я же предпочел остаться собой, нечто средним между ними, но все-таки больше эльфом, чем человеком.
   - Айсер, почему людские чародеи живут в башнях? - спросил я.
   - Не знаю, - честно ответил тот. - Может, чтобы было труднее до них добраться? Опять же, удобно скидывать на непрошеных гостей что-нибудь...
   - Как же нам её, а? - задумался я. - Покричать? Или постучать?
   - Одну минуту, - сказал дух и вихрем взмыл вверх, очень высоко, туда, где начинались узкие окна-бойницы. Я остался у подножия башни.
   Дух вернулся через пару минут, довольный и хихикающий.
   - Мой Повелитель, нам лучше отойти...
   - Что ты сделал?
   - Люди, глупые, даже маги, верят в богов. Я притворился ангелом и напророчествовал этому человеку ученика. Думаю, он поверил.
   Вскинув брови, я погрозил Айсеру пальцем. Вот уж нечего сказать, и ведь старался, самое идиотское, что все получилось!
   Поскольку вокруг башни некромага на шем, а то и больше не было ни одной живой души, а ближайший город в нескольких днях пути, я остановился прямо посреди долины, которая выглядела как плешь. Айсер, который любопытства ради посмотрел на нее сверху, подтвердил мои опасения. И вот, буквально через несколько часов (которые потребовались человеку, чтобы отойти от потрясения и морально подготовиться, а так же построить своих подчиненных) меня под конвоем проводили в башню и представили перед ним.
   Во-первых, на мне был плащ с капюшоном. Во-вторых, широкая лента под волосами и через лоб скрыла острые уши, которые не хотели прятаться за начесанными волосами. Острые кончики все равно предательски выглядывали. Потому первым делом человек приказал мне откинуть капюшон и принялся меня разглядывать. Очень внимательно. Прямо таки дотошно и с должным недоверием.
   Своих подчиненных некромаг отпустил, вернее, разогнал нелестным словом. Среди них были и живые, хотя несколько запуганны люди.
   - Как тебя зовут? - спросил человек, удовольствовавшись тем, что видит.
   - Скажите, что не обязанные отвечать, - посоветовал Айсер. Хотя это было не самое умное, я так и сделал.
   Внезапно колдун расхохотался, рванулся вперед и схватил меня за левую руку, жадно разрывая рукав.
   - Так это правда! - воскликнул он. - Ты!
   Я мысленно досчитал до десяти, борясь с желанием придушить смеющегося духа. Хотя, если рассуждать здраво, это было невозможно.
   Так или иначе, некромаг уверовал в исполнение пророчества, поверил и в то, что я его боюсь и буду ему подчиняться. Ну, мне это было глубоко по барабану, главное - хотя бы наблюдать за его магией, даже этого будет достаточно.
   Нервы у меня не железные, и все-таки я эльф, даже пусть с человеческой душой. Мне было очень неприятно все, что происходило здесь, в башне, начиная привычкой колдуна говорить, будто тут здесь все, кроме него, слабоумные идиоты, и его опытами над людьми и заканчивая его "коллегами"... черт возьми! В который раз я уже пожалел о том, что затеял все это! Искал легких путей, в итоге забрел в такую ...! Но - по порядку.
   Башня имела один подвальный уровень, и шестнадцать этажей в высоту. Люди такое построить не могли, и из этого следовало, что все здесь держится на магии. Потом эта догадка подтвердилась экспериментальным путем. Так вот, в подвалах были сплошь клетки и темницы. Люди, пара гномов, доведенных почти до голодной смерти, несколько полукровок, выкупленных на невольничьем рынке, один истинный оборотень, перевертыш, как их называют люди. Помимо разумных существ, в которых разума-то почти не осталось, только страх и боль, там были и животные.
   Мне впервые захотелось убить. Именно мне, не мечу - я пообещал себе, что когда мое мнимое обучение будет закончено, я убью этого человека. Потому что это не человек - настоящая гнусная тварь! Он изучал их, резал вдоль и поперек, скрещивал людей с животными, травил их и наблюдал за мутациями - все за тем, чтобы найти способ жить вечно.
   Один раз в комнату, которую мне выделили во временное пользование, через пол влетел возмущенный Айсер:
   - Повелитель! Там...! Там...! - кричал он, указывая на пол. Он чуть не вскипел от злости.
   Я оторвался от небольшой заплесневелой книжечки, которую читал, разумеется, тайком. Если бы не его весьма обширная библиотека и множество трудов по некрокротике, плюс весьма занятная алхимия, которую эльфы считали самой позорной из всех наук, я бы не стал все это терпеть. Наверное, это был первый раз в моей жизни, когда я лично столкнулся с понятием "меньшего зла".
   - Что случилось? - спросил я.
   - Нет, ну это ни в какие рамки не лезет! Повелитель, позвольте, я его задушу! Я его скину с этой башни! Я его...!
   - По делу, пожалуйста.
   - Он... этот гнусный человек "одолжил" вас на три дня!
   Меня точно обухом по голове ударили:
   - Что...? Кому...? В смысле, как?!
   - Очень просто, - кипятился дух. - Помните, что в прошлом месяце к этому уроду приезжала одна колдунья, вроде как хорошая знакомая. Она странствующая ведьма, и у них был один учитель. Так вот, вы ей, похоже, понравились, и она попросила его...
   - Я понял.
   Эту особу я помнил, и у них действительно вроде был один наставник. Для человеческой девушки, да еще к тому же некромага она была достаточно мила, я бы сказал - красива. Меня больше возмутило не это. Меня просто взбесило то, что несмотря на тот факт, что он трясся надо мной, как над величайшим сокровищем - глупое пророчество Айсера твердо засело у него в мозгу - он позволял себе иногда совершенно нереальные вещи. И вот это одна из них - "одолжить" меня! О небо, я его не просто убью, я его зверски замучаю, подниму и убью снова!
   - Повелитель, да ну этого хмыря! Вы и так уже неплохо разбираетесь в этом болоте! Вы очень талантливы, и в дальнейшем запросто справитесь сами. Хотите, я найду вам нового учителя? Только, пожалуйста, давайте уйдем отсюда... я просто не вынесу такого унижения! Вы же Князь Тьмы, черт вас побери...! Простите! Ну почему вы позволяете ему так обращаться с вами?
   - Айсер... заткнись.
   - Но... но... что вы задумали? - дух начал мигать от волнения. Нет, такого с ним еще не случалось!
   - Сделаю так, чтобы эта ведьма забрала меня отсюда... Сделаешь так, - решил я. - Явись этому хмырю, как ты говоришь, напомни о великом ученике и все такое, и пообещай ему кару небесную, если он, то бишь я, уйдет от него. А ведьмой я займусь сам, уверяю тебя, она любому глотку перегрызет, лишь бы я ушел с ней!
   Вскоре мой "учитель" позвал меня вниз и торжественно вручил своей коллеге, мне ничего не объяснив. Сам некромаг умчался в подвалы, что-то прижимая к груди и бурча себе под нос какие-то гадости. Представив, что он опять будет кого-то резать и мучить во имя науки, я содрогнулся.
   - Здравствуй, Миас.
   Это я так назвался, если кто не понял.
   - Рад вас видеть, - улыбнулся я. - Что же вы такое дали моему учителю, что он стал похож на помешанного?
   - Разве? Это его обычное состояние. Садись, я хочу поговорить с тобой.
   Я послушно присел рядом с ней, бесстыдно пользуясь врожденными эмпатическими способностями. Конечно, целенаправленно я их не развивал, потому они работали только на "прием". Зато я мог четко определять, что чувствует эта ведьмочка.
   - Вы так смотрите на меня... - покраснеть по желанию оказалось несколько труднее, чем я предполагал, но смущенный вид мне удалось изобразить.
   - На красивых людей всегда приятно посмотреть... Миас, почему ты постоянно носишь эту ленту? Это что-то значит, или ты что-то скрываешь?
   - Можно и так сказать, - я опять улыбнулся.
   - Я хочу, чтобы ты её снял, - потребовала ведьма. - Сейчас!
   - А если я скажу, что у меня на лбу ужасный шрам? - спросил я, но уже потянулся к узлу. Если я её сниму, ведьма сделает все, чтобы заполучить меня... еще бы! Эльф, который изучает некромагию! Я еще с первой встречи понял, что она заинтересовалась мною, можно сказать - я ей понравился. Милый красивый мальчик, которого одно удовольствие испортить - вот что она подумала. Это неоспоримый факт, эльфы все-таки красивей людей, более пластичные и совершенные. Хотя люди имеют кучу других преимуществ, за которые любой эльф продал бы душу дьяволу!
   Но я сейчас не о том.
   - Миас, ты всегда такой послушный?
   - Только если мне это выгодно, - я пожал плечами, разматывая узел на затылке.
   Я красивым движением выдернул ленту из-под волос и тряхнул головой, расплетая небольшую косичку. Что сказать, пока следить за волосами мне было некогда, и они отросли на свое усмотрение. Чтобы не мешались, я их заплетал. Но надо обязательно остричь, завтра же... нет, послезавтра.
   - Ну вот, никаких шрамов! Эта тряпка только портит твое лицо! Миас, если я прикажу тебе поцеловать меня, ты послушаешься?
   - А вы попросите. Может, я соглашусь, - я слегка наклонил голову в бок, и несколько прядок упало мне на лицо. Зато какой эффект! Острый кончик уха смотрел точно вверх, не заметить его было трудно...
  
   ***
   Знаете, самое трудное для меня, с чем я толкнулся вне Зачарованных Лесов, так это с переменой времени года. Нет, я конечно знал, что такое бывает, что одно время тепло, летом, например, а иногда, вроде зимой, холодно. Но эльфы с такой проблемой не сталкиваются, ведь это все-таки Зачарованные вечнозеленые Леса! Углубившись в земли людей, я нос к носу столкнулся с таким явлением, как снег. Мне повезло, потому что на момент начала моего путешествия была ранняя осень, и период холодов я переждал в башне некромага. Как, оказывается, это важно и необходимо - иметь возможность посидеть у огня, настоящего, живого, под треск поленьев впитывать его живительное тепло, что позволяет на время забыть, что за тонким окном летает снег и дует отвратительный ветер!
   Если бы не магия башни - было бы еще хуже. И я впервые задумался, что натуральный мех - не так и плохо. Да, животных убивать нехорошо. Но... даже возразить нечего, просто это больше не казалось диким. Так многие делают, сдирают с животных шкуры, чтобы понежить собственные тела. Но существуют сезоны охоты и квоты и лицензии на охоту. Плюс, люди все-таки стараются восполнить баланс. В общем, я решил, что не так уж это и плохо.
   Вы наверное хотите знать, что же случилось с некромагом и ведьмой? Её зовут Нагайна, кстати. Весьма красивое имя, да и она для своих шестидесяти лет для человека очень хороша. Во всех смыслах. Конечно, это её магия позволяет ей при таком возрасте выглядеть на двадцать лет, то есть - внешне не старше меня. Она же научила меня целительной магии, которой пользуются люди, но об этом позже.
   Я сказал ей, что я полукровка, наполовину эльф. Если бы я сказал правду, она бы не поверила. Но и обладание таким учеником было несколько жирно для нее. В общем, я решил, что у нее надолго не задержусь. А еще - что когда у меня будет свободное время, я займусь уничтожением агрессивной некромагии. Для людей такое знание слишком опасно, они начинают творить черт знает что, убивать кого попало, и ведут себя так, что Князю Тьмы надобно ставить их в пример.
   В общем, был довольно долгий спор, с применением холодного оружия и боевой некромагии. Угадайте, кто победил? Думаете, Нагайна? А вот и нет - победил я. И обоим слишком честолюбивым учителям пришлось принять мою точку зрения. На полгода, почти на десять месяцев, я ушел вместе с Нагайной, пообещав пожилому дяденьке вернуться, как только утолю свою жажду знаний. Айсер качал головой и выражал свое искренне недоумением сим занятием.
   Десять месяцев по тридцать дней и еще два дня - солнцестояние и равноденствие. Но это время я провел со значительной пользой, как я считаю. Я научился у Нагайны пассивной некромагии, как в своих кругах они говорят. То есть, это работа с мертвой материей и создание химер. Плюс, солидный курс целительной магии. Нагайна знала все о преображениях плоти, именно это помогало ей не стареть вовсе, да и залечивать казалось смертельные раны не хуже эльфов.
   Путешествие вышло не только долгим, но и интересным. Я побывал во множестве стран, познакомился с людьми в естественной для них среде обитания. А еще понял, что быть эльфом - не самый лучший вариант. Сидя в Зачарованных Леса, едва ли я мог себе представить все это.
   Фактически, люди - властители мира. Не по тому, что они занимают большую часть наземной территории, не по тому, что они подчинили себе магические расы и коренных созданий нашего мира, а потому что их больше. Как бы не глупо это звучало, они куда более приспособлены для жизни, нежели эльфы. При всех наших навыках и магии, пусть они и считают нас лучше себя и исходят от зависти на сопли и слезы, они - совершеннее. Идеальное воплощение жизни, если исходить из теории квинтэссенции, что выдвинул Айсер. Мол, чем быстрее течение времени, тем проще и совершеннее становиться жизнь. Если так, мы - уже глубокое прошлое. Достаточно назвать цифры.
   В Зачарованных Лесах живет около трех сотен тысяч эльфов, если сильно преувеличить. Плюс несколько десятков тысяч дриад, духов земли, духов живой природы. Почему-то большинство из них предпочитает не просыпаться вовсе и на всю жизнь остаться деревом. Может, они понимают время лучше, чем мы.
   Дегронов больше, раз в десять, наверное. Под землей их общины так и кишат. Думаю, до тех пор, пока людям не вздумается лезть под землю. Орки, бедные, всеми забитые, которых считают существами самого низкого сорта, медленно и неизбежно вымирают на островах между двумя частями нашего материка.
   Людей в несколько раз больше, чем всех нас, вместе взятых. Да, срок их жизни мал, они подвержены многим болезням и слабы в принципе. Но они - живое воплощение этой квинтэссенции, они взяли все лучшее от нас и... да и все пожалуй. Больше и сказать-то не чего.
   Оказывается, когда-то давно, до появления Князя Тьмы, люди воевали с эльфами. И хорошо воевали, оставив нам лишь долбанный кусок земли в окружении гор, из которого эльфы создали процветающий Лес. Еще раньше, мои остроухие предки убивали крылатых созданий, о которых теперь никто и не знает. Это радени, между прочим, позволили людям воспользоваться силой демонов. Еще раньше радени учили уму-разуму орков. А дальше - я даже слушать не стал. Но подумал вот что - после каждой такой масштабной войны мир меняется до неузнаваемости. Никто этого не замечает, и победители предпочитают забыть и писать историю заново. А с появлением Князя Тьмы все это стало происходить еще быстрее!
   Дальше - даже думать было страшно. Одно ясно - скоро снова... фактически, чтобы выжить, всем нам, нелюдям, нужна эта война. Людей стало слишком много, и если этой войны не будет, они... им нужно будет больше, чем у них есть сейчас. И первыми пострадают эльфы, которым уже ничего не нужно, лишь бы выжить... Мир меняется, и нам уже тут не место... наверное, потому радени, срок жизни которых исчисляется тысячелетиями, а не сотнями лет, как у эльфов, когда-то давно, на заре человечества, ушли на другой континент. Уши и закрыли его магическим заслоном. Ушли, забрав с собой все воспоминания о прошлом, по настоящему магическом мире. Что там происходит теперь, за этой завесой, - никому не известно. Как неизвестно, живы ли стражи радени, айхи.
   Имеешь силу - имеешь власть. Имеешь власть - действуй. Кажется, я понял, что я буду делать. Не совсем, примерно - но понял.
   Вы представляете, Нагайна умудрилась забеременеть от меня. Наверное, потому что она не знала, что я чистокровный эльф. И для нее это было таким же шоком... нет, для меня это шоком не было. По счастью, как ни цинично это звучит, буквально через несколько дней, как она узнала об этом, она умерла. Хозяин той гостиницы, где мы остановились, имел общее дело с разбойниками, так что представьте себе, что произошло дальше. Впрочем, спалив дотла это заведение на развилке официального тракта, я никаких угрызений совести не испытал. Почему-то. И всерьез этим обеспокоился.
   - Айсер, почему мне кажется, что хоть я и верно, с учетом всего происходящего, поступаю, но я становлюсь хуже, чем считаю себя?
   - Может, потому что вы пытаетесь быть человеком, хотя им не являетесь? Или хотите остаться эльфом, хотя это у вас никак не получается?
   Я окинул моего духа-хранителя вопрошающим взглядом, и Айсер вздохнул.
   - Хотите знать правдивый ответ? Спросите самого себя.
   Вернувшись к моему первому учителю некромагии, через некоторое время я уничтожил его башню и убил его самого. И всех тех, кто был у него в услужении или в плену, искреннее считая, что поступаю правильно. Плохо, но правильно.
  
   ***
   Мой обед прервал магический вестник. Это такая пташка, сотканная из магии, несущая внутри себя послание, находит адресата в любой дыре. Недоуменно отпрянув, я осмотрел свалившегося чуть ли не мне в тарелку вестника. Удовлетворенно махнув крыльями, он ярко вспыхнул в магическом огне, освобождая послание. На стол бухнулся свиток, перетянутый золотистой лентой, с печатью в виде листочка, скрещено меча и лука на нем. Вот это куда более странно - послание от... отца?! Хм...
   - Без огненной магии, пожалуйста! - недовольно воскликнул хозяин сего заведения. Я поднял руку в извиняющем жесте и тут же схватил послание, страстно желая узнать, что там внутри. По мере прочтения, мои брови взлетали все выше, и мне так и хотелось выкрикнуть что-нибудь нецензурное!
   - Что там, Повелитель? - спросил Айсер, появляясь напротив.
   - Черт бы их побрал, - буркнул я и резко сжал ладонь, сминая тонкую бумагу с гербом. Она тут же вспыхнула и сгинула без следа и даже без пепла в синем огне.
   - Ну я же просил! - возмущенный человек подскочил ко мне и хлопнул полотенцем по столу.
   - Заткнись, - я поднял на него глаза, с трудом сдерживая раздражение. Бедный хозяин чуть не проглотил собственный язык. - Город Сора далеко отсюда?
   - Т-т-три дня п-пути, господин.
   - В последнее время ничего странного там не происходило?
   - Так, это... паучиха там, гигантская!
   Все ясно, что ничего не ясно... если я успею добраться до них раньше, чем их убьет эта призванная тварь, я их сам прикончу...!
   Я высыпал на стол несколько монет и вышел вон. Изнывающий от любопытства Айсер плыл за мной следом, но молча. Когда я не в настроении, со мной лучше не связываться.
   Нет, конечно, можно было наплевать на послание и просьбу отца, но ведь они мне не чужие! Черт возьми... а ведь я знал, что они не успокоятся, что не удовольствуются коротенькой запиской и пояснениями отца. Нет, они непременно станут меня искать, это же так на них похоже! К концу подошел год, время практики. Чтобы в чем-то отказать Сильвии, надо быть как минимум бессмертным, чтобы пережить её возражения!
   Странно то, что Орен так просто позволил ей уйти в земли людей. Кто бы другой, но Сильвия...! Неужели он не понимает, что она моментально кинется искать меня? Или понимает, но чего-то ждет от этого? Совет решил, что пока я не угрожаю мировому равновесию, меня не будут убивать, но мне как-то это по барабану. Но Орен, который знает немного больше, может, он думает иначе? Черт, если бы я мог разобраться в планах этого эльфа!
   Хорошо хоть, что одну принцессу не отпустили. Вместе с ней Рин и Тель, и в довесок с ними отправили Маэля. Что ж, увижу всех своих старых друзей... ну они у меня получат на орехи!
   - Повелитель? Это было послание от вашего отца? - осторожно спросил Айсер под самый вечер. Я не собирался останавливаться на ночь, я был намерен идти и завтра без передышки.
   - Практически, - все-таки ответил я. - Это было послание от короля эльфов.
   - О!
   - Через моего отца он просил меня проследить, чтобы с Сильвией ничего не случилось...
   - Сильвия? Она здесь?!
   - Более того, все наши знакомые, только Населя не хватает... Они идут от самых границ леса, собрались посетить Пустошь. Они считают, что найдут меня там. Глупо, конечно, но они ничего другого не знают. Они как раз пройдут через Сору. Я слышал, что там объявились последователи какого-то культа, хрен поймешь, придурки, одним словом. Они ведь обязательно в это ввяжутся!
   - Паучиха призванная, стало быть?
   - Хочу в это верить. Надо успеть, Айсер, пока они действительно не полезли в пасть дракону...
   - Год прошел с тех пор, как вы покинули Зачарованные Леса. Вы многому научились, и вы изменились. Вы не боитесь, что они не примут вас в таком облике?
   - Значит, так уж они хотят меня видеть, - я философски пожал плечами. - Мне будет обидно, если они тоже будут меня бояться, но я это переживу.
   К концу следующего дня я уже был в Соре.
   Рядом с городом были почти разрушенные шахты, которые вдруг обзавелись несколькими туннелями, соединяющими канализацию под городом и кучу склепов. Вот их-то и заняли эти чертовы сектанты! Пошатавшись в городе полдня и чуть отдохнув, перекусив и выпив для успокоения, я спустился вниз через первую же дырку, которую встретил - потайная дверь в подвале одно игорного заведения.
   Как оказалось, мы пришли в город почти одновременно, да просто умудрились не только не пересечься, но и войти с разных концов! Мои дорогие эльфы отправились к главному входу, откуда вылезают пауки и, собственно, монстр. Может, у них просто ума не хватило связать сектантов и паучиху? Ах, они же не знают ровным счетом ничего о темной магии, как же я забыл! Да и потом, для эльфа, полвека прожившего в Зачарованных Лесах, очень сложно понять, как думают люди.
   За два часа, которые потребовались мне, чтобы пройти этот лабиринт, - без помощи Айсера я провошкался бы все четыре, - я успел убить четверых хилых некромагов. Наивные парни, изуродованные Некросом, почти лишившиеся рассудка. По мне, так я сделал доброе дело... Я многому научился у людей, и в том числе тому, что простая жалкая жизнь стоит немного, и убить очень легко, для этого даже не нужно причин. Но для себя я все же продолжал эти причины выискивать, а уж коль решил - я убивал быстро и безжалостно. Эти люди - звери, они приносили в жертву других людей, в том числе - детей, поэтому их можно убить.
   Ах, как же лицемерно я рассуждаю, самому противно!
   Наконец я вышел к самим шахтам. И очень даже вовремя.
   ...Впоследствии, мне всегда казалось, что в любой ситуации я спасаю именно Сильвию - потому что в тот момент, когда я решаю оказать помощь, она оказывается в беде!..
   Принцесса упала в разлом, оставшийся еще со времен, когда тут велись работы. Громадная трещина шла от штольни, и неизвестно, насколько она глубока. Конечно, кто, как не Сильвия должна была туда упасть! С диким криком, обдирая руки о камень, она быстро промелькнула мимо меня. Если бы не рефлексы, лететь бы принцессе еще очень долго...
   Что-то жалобно хрустнуло в плече, рука ниже локтя моментально онемела, а выше - превратилось в сплошную болячку. Похоже, я вывихнул руку, в последний момент успев схватить эльфийку за предплечье. Её рука чуть не выскользнула из моей ладони, когда пальцы свело от боли. Силь даже перестала кричать от удивления.
   - Ише дара тошла...! - выдохнул я. Эту фразу я нередко слышал от духа, вот и запомнилось. Как сказал сам Айсер - "непереводимая игра слов!" Я чуть-чуть не навернулся следом в разлом, хотя веса Силь было почти достаточно, да и ускорение у нее было немалое. Пролетела она, наверное, не меньше плетра.
   - Сильвия! - в разлом прилетел вопль Ринелина. Его голос я узнал сразу, безошибочно. Как бы он не сиганул следом.
   - Я жива! - задыхаясь, крикнула Сильвия.
   Я почти согнулся над пропастью, пытаясь втянуть принцессу обратно, но рука не слушалась. Второй же я цеплялся за какие-то камни и выступы, дабы мы вдвоем не улетели вниз.
   - Сильвия... - пропыхтел я, - молча упрись ногами в стену. Я так долго не протяну!
   Наверное, она была слишком напугана и шокирована моим появлением, чтобы ослушаться. А может, она просто не могла видеть в полной темноте, как я. Она схватилась за мою руку, оперлась одной ногой о стену и выбросила свое тело вверх, как раз настолько, чтобы схватиться за край и перестать стягивать меня вниз. Разродившись коротким стоном, я отпустил выступ и целой рукой схватил эльфийку за пояс со спины и вытянул из пропасти.
   - Повелитель! - суетился Айсер. - Вы в порядке?
   Я сквозь зубы процедил еще одно ругательство и ощупал поврежденную конечность.
   - Силь, ты вывихи вправлять умеешь?
   - Матиас! - сотворив светлячок, завопила принцесса и повисла у меня на шее. Я заорала дурным голосом, потому что мы стояли слишком близко к обрыву!
   - Слезь с меня, сумасшедшая! Мы сейчас упадем!
   И мы упали. Правда, не в пропасть, зато на мою больную руку, причем эльфийка умудрилась заехать мне локтем под дых и лбом в нос. Я подавился воплем и постарался хотя бы вдохнуть...
   - Матиас! Матиас, это ты! Это правда ты!
   - Слезь с меня... мне больно...!
   - Матиас...
   Силь соскочила с меня и быстро осмотрела, но не нашла никаких видимых повреждений. Я зажмурился, считая про себя и пытаясь успокоиться. В этот момент принцесса поняла, где и что у меня болит, и резко вправила сустав.
   - Так лучше?
   - Лучше не придумаешь... твою ж мать...
   - Матиас?!
   - Просто не трогай меня пару минут!
   Наверху что-то загрохотало, кто-то закричал, зашипел, а потом в трещину посыпались камни. Мне резко расхотелось лежать и жалеть бедного себя. Похоже, ребята нашли паучиху, а у меня еще не было разговора с главой культа. Плохо, отстаем от графика!
   - Силь, возвращайся наверх, - велел я, поднимаясь на ноги.
   - Наверх?!
   - Вот туда, по туннелю, там безопаснее. Выйдешь в подземный канал, а оттуда - наверх, в город.
   - Но...
   - Никаких но!
   Кто-то снова закричал, это был крик боли. Я их научился различать, крики страха, боли, другие, была возможность.
   - Силь, уходи отсюда. Тебе тут не место. Я вернусь позже, с ребятами, и мы обо всем поговорим. Чем дольше ты меня задерживаешь, тем труднее нашим друзьям! Вперед! Айсер, идешь с ней!
   - Слушаюсь, - отчеканил дух, появляясь в видимом спектре. Эльфийка вскрикнула от неожиданности, но я непреклонно указал ей на туннель, откуда пришел, и кинул в руки небольшую сумку со своими вещами.
   Так, щель не такая уж и широкая, если скомбинировать скалолазание с левитацией, взобраться вверх вполне реально. Под испуганный возглас Силь я без разбега прыгнул вперед, схватившись рукой за верхний дальний край щели, извернулся и оттолкнулся ногой от другого, сдернув с пояса готовую сетку левитации. Чтобы добраться до верха, мне потребовалось полминуты беспрерывного движения. Остановись я хоть на секунду - камнем полетел бы вниз.
   Я уверен - я до конца жизни буду ненавидеть пауков!!! Р-р-р...!
   Если бы здесь была только одна паучиха, пусть и большая и от того еще более неприятная, я бы это пережил. После этого маленькие паучки в темных углах вызывали бы у меня умиление. Но ЭТО?! Кучка призванных волосатых, многоногих и многоглазых тварей размером с бодрого волкодава! Да тут любого хватит удар! Хорошо, что я не пользуюсь магическим ночным зрением, в противном случае мне бы снились кошмары похлеще опытов некромага...
   Самого главного монстра было невидно - наверное, потому, что здесь везде - сверху и снизу - торчали огромные шипы. Это было не природное образование, мне даже почудился привкус магии Маэля. Ой, твою ж...! Я еще удивляюсь, что там смачно хрустит и чавкает под ногами! Тьфу, какая гадость, меня чуть не стошнило! Я как представил, от чего мне придется отмывать сапоги, так все, мне почти расхотелось ввязываться в эту передрягу.
   Скорее от отвращения и из чувства брезгливости, чем по действительно важной причине я разбежался, безжалостно сминая хрупкие тельца, и заскочил на один из камней. Почему-то твари ползали исключительно по полу, так что по этим острым глыбам передвигаться сподручнее... ох, не видит Айсер, как я тут из себя козу строю!
   Я довольно быстро определил, где находятся неудачливые эльфы. Они были довольно далеко от щели, в которую свалилась Сильвия, почти у самой стены, защищенные с трех сторон камнем. Отбивались они пока успешно, мечами и магией... Хорошо, что Маэль не додумался пускать тут молнии, мало ли!
   Надо найти мага, который этих тварей призвал. Они действительно призванные, таких больших пауков не существует в природе! Это магические существа, созданные магией тени, и хоть они имеют тело и вполне могут кого-то убить, они исчезнут со смертью мага или как только будет выполнен приказ!
   Почему-то мне всегда казалось, что шахта должна быть... меньше, что ли? Уж чего-чего, а места тут было предостаточно, даже молодой дракон бы с комфортом тут разместился. Надеюсь, Маэль долбанул не настолько сильно, чтобы полоток в один прекрасный момент рухнул нам на головы. Разобравшись, в какую сторону мне надо двигаться, я снова собрал на поясе сетку левитации и кинул тонкое плетение вперед.
   Здесь было почти темно. Вернее, здесь и было темно, если бы не короткие вспышки магии, видеть было бы невозможно и магически обостренным зрением. Я подозреваю, что Рин и Тель ориентировались на звук. Впрочем, сейчас меня не это беспокоит.
   Вы думаете, это было так легко, достать этих магов?! Конечно, вам же виднее... Они сразу же почувствовали магию кого-то третьего, то есть - меня. Их действия были несколько более адекватными, чем действия Маэля. Да он был занят несколько иными проблемами, так что не будем принимать его в расчет. Ни единой искры - осторожные и разумные, - зато существует куча более пакостных заклинаний. Парализующие, связывающие, режущие, плюс боевая некромагия!
   Всего колдунов было четверо. Я обрушился на них сверху, без предупреждения и очень злой. Я подавлял свою энергию, чтобы они меня не замечали, и даже браслет Силы заблокировал, хотя увертываться от заклинаний было весьма трудно. Но в итоге я стал для них весьма неприятным сюрпризом.
   Я их убил. Да, да, знаю... но убил, безжалостно и без колебаний, просто расшвыряв на камни со всей возможной силой, или ткнув острым обломком меча - даже духа призывать не стал, и этого хватило.
   - Что случилось? - в наступившей тишине после чудовищного шелеста и хлопанья от исчезновения этого полчища пауков раздался голос Тельмена. - Маэль, это ты сделал?
   Я хорошо слышал их, даже отсюда. А еще - видел энергетическую структуру всех троих, даже сквозь камни. Я отер меч об тряпье убитых мной магов и пошел им навстречу, не спеша и давая себя почувствовать всем, даже далеким от настоящего колдовства воинам.
   - Нет, - гораздо тише и настороженнее ответил маг. - Здесь еще кто-то есть. Я почувствовал его магию, так что не расслабляйтесь.
   - Тоже маг?
   - Вы все идиоты! - громко сказал я. - Маэль, только попробуй запустить в меня молнию!
   Снова воцарилась тишина. Конечно, я отлично понял, что за заклинание сплел эльф, но от моего окрика упустил энергию. А еще я заметил, как Рин перетек в боевую стойку, а Тельмен оттеснил мага за спину. Я улыбался, предчувствуя нечто, и не ошибся - осторожно ступив вперед, Ринелин тихо спросил:
   - Это ты?
   - Узнал меня? - расхохотался я. - Рин, я тоже рад тебя видеть. Хотя это не меняет моих намерений хорошенько вас отругать. Но это потом...
   - Матиас! - заорал Тельмен. Он тоже узнал мой насмешливый голос.
   Внезапно раздалось нечто среднее между громогласным ревом и страшным шипением, и многострадальный потолок затрясся с новой силой. А потом нечто безумное и большое пробило стенку, где я рядком положил противников. Нечто, что мне очень не понравилось.
   Обернувшись, я быстро прочитал потоки энергии в теле этого чего-то, определяя его принадлежность и приблизительный внешний вид.
   - Небо, что это такое?! - выразился Маэль, который, похоже, тоже видел эту тварь, но в отличие от меня, не смог понять, кого он видит.
   Местные ошибались, хотя оно действительно было похоже на гигантского паука. И эта тварь была не призванная, а трансмутированная, или чего хуже - поднятая химера! Сектанты оказались в шахтах случайно - большей частью они водились в древних склепах под городом. Это, скорее всего, либо самопроизвольная мутация, либо плод экспериментов какого-нибудь мага. Старичок, которого содержали городские жители, едва ли мог такое. Да и неважно это сейчас, у этой твари не было никакого управляющего или ограничивающего контура, и скорее всего, её создатель послужил ей первым обедом.
   Это куда серьезнее четырех недоучек и тысячи паучков... Хитиновый панцирь с укреплениями из природных материалов, защитные пластины на всех шести ногах, множество маленьких глаз, которые почти ничего не видели, зато слух у твари был отличный, как и нюх. В комплекте еще шли две пары челюстей, одни - в виде клешней, и они пугали меня больше всего. Плюс... да, так и есть, универсальный отвод от огненной и некротической магии. Черт...
   - Валите отсюда! - сказал я, умудрившись вклиниться в монолог нового монстра. Что же он хотел нам такое сказать, мотая головой и раскидывая камни, сотрясая землю? Наплевать, если честно!
   - Нет!
   Я так и не понял, кто это сказал.
   - Бегите к выходу, придурки, если помните, где он находиться...! Это не паук, это химера! Вы с ней не справитесь!
   - Как будто ты это можешь!
   - Могу!
   Я выхватил свой меч и призвал в него духа, отдав за раз столько теневой энергии, что сам удивился. Темноту расколол могильно-зеленоватый свет, а клеймо-руна была невообразимо черной. Я кинулся вперед, даже не думая больше о том, послушались они или нет. Это их проблемы, Сильвию я спас, а они немного подождут... Я прыгнул вверх, ловя забытую сетку левитации, левой рукой собрал с пояса заклинание стихийной магии воздуха. А потом - приготовил пульсар.
   Она меня почуяла раньше, чем я предполагал. Плохо... я взмахнул мечом, надеясь, что он все-таки пройдет сквозь панцирь... Так и есть! Вытянувшееся на плетр лезвие, прочертившее пустоту, похожее на длинную шпагу, и духовная магия вошла-таки в тело монстра. Сверху, не очень удачно, нанеся длинную и глубокую, но не смертельную рану. Я не поверил своим глазам - мой меч, состоящий почти целиком из духовной энергии, застрял внутри! Я дернул, что было сил, но - нет.
   Невозможно! Такого не бывает! Нет такой магии, которая могла бы задержать призрачный клинок! Я прервал технику, и тут же воплотил её снова; отскакивая назад, отрубил чудовищу одну из ног. Уши заложило от отраженного звука...
   Еще несколько секунд, заклинанию требовалось время, чтобы нужно количество газа сконцентрировалось в одном месте. Хотя направленный взрыв не получится, удастся ограничить площадь. Может, тут не все разнесет.
   Чудеса акробатики! О небо, да я никогда так не прыгал и не бегал!
   Когда наконец пришло время швырнуть в центр облака пульсар, я даже испытал некоторое облегчение. Потом - страх. Быть погребенным под кучей щебня, глубоко под землей, составив компанию четырем жмурикам и монстру...! Да ни за что!
   Взрывная волна ударила меня в спину, а может, это была звуковая волна - от вопля и грохота осыпавшегося-таки свода. Доспех защитил меня с обеих сторон, второй раз - когда я со всего маху врезался в стену. И, хоть и обидно, не успел увидеть, как монстра разнесло на куски, поскольку потерял сознание.
  
   Наверное, меня вытащили друзья. Нет, даже я уверен в этом, поскоку самостоятельно вылезти оттуда я не мог. Я очнулся уже наверху, даже днем, или может, уже днем? Сколько времени прошло? Хм... все они были тут, даже Сильвия, которая сосредоточенно нюхала баночку с целебной мазью.
   Это было около небольшой березовой рощицы, как я понял. В трети шема от города, наверное, не так далеко от шахт. Я лежал на чьем-то плаще, не на своем, под головой было что-то мягкое, а под рукой наоборот - что-то твердое. Нечто вроде... палки! Шина... я что, сломал руку? Да это возможно? А доспех? Хотя, чего там, я так ударился...
   Рядом со мной сидел, обняв свои колени, Рин. Его четыре меча лежали рядом. Вид у нег был такой, будто он долго и упорно знакомился к мостовой. Много ссадин, порезов, ушибов. Но относительно цел, что радует. Айсер висел над моей головой, и его лицо я увидел первым. Он был так обеспокоен, будто его заново убили...
   Очнувшись по-настоящему, я резко сел, о чем моментально пожалел - закружилась голова, в висках заломило, будто я долго висел вниз головой, отдалась болью правая рука и нога. Сильвия даже вздрогнула, когда я со стоном согнулся, ощупывая перелом.
   - Матиас!
   - Повелитель!
   Громко застонал кто-то слева от меня, с другой стороны. Я скосил глаза, увидел... Тельмена. И похолодел. Вместо левой стороны лица у него было нечто невообразимое, застывшая корочка крови только портила все еще больше. У него не было левой ноги, а рука было сломана в нескольких местах. На нем было столько целительных заклинаний, сколько вообще было возможно. Вот почему на мне их нет, Сильвия все усилия приложила для спасения Тельмена... Я почувствовал себя виноватым.
   А Маэль? Где Маэль? Неужели он...?
   - Маэль? - испуганно прошептал я, забыв даже про боль.
   - Телепортировался, - ответил Рин, не смотря в мою сторону. - У Силь был артефакт на одного. Пять минут назад, как только они закончили с Тельменом. Он пошел за помощью...
   - Прости, - я посмотрел на Сильвию. - Пять минут... я должен убраться отсюда!
   - Нет. Ты тоже ранен, ничуть не менее серьезно!
   - Не хочу сражаться с эльфийскими магами, - буркнул я.
   - Послушай, - тоном, которому не хочется возражать, заявил Ринелин. - Я пойду с тобой, понял? Ты задолжал мне несколько ответов, тебе так не кажется? Друг называется...
   - Идите, - внезапно согласилась Сильвия. - Я скажу, что ты последовал за Матиасом. Только...
   Я понял её без слов и кивнул. Принцесса вытерла мокрые глаза, но как будто это могло помочь. Все равно слезы лились в три ручья.
   Силь вручила Рину эту самую баночку с мазью, и мы в рекордные сроки покинули... да нет, я сбежал. Я сам не мог понять, что мною движет. Явно не страх перед магистрами. Они, кстати, появились сразу же, как только мы с Рином вышли с другой стороны рощи, то есть, где-то через двадцать минут. Быстро, так быстро подготовить телепорт неизвестно куда на нескольких эльфов - я так никогда не смогу.
   Рин шел за мной молча, гораздо более тихо, почти бесшумно. В бедре трещина, как я понял по ощущениям. Но колдовать сейчас нельзя, надо дождаться, когда магистры отбудут обратно. Иначе им вполне может придти в голову послать за мной одного. Это совсем не то, чего мне хочется.
   Мне было страшно, но не за себя, даже не за Рина или Сильвию, а за Тельмена. Черт, ну какой идиот будет устраивать взрыв?! Только я, я ведь не подумал, что даже если они кинулись к выходу, их все равно заденет! О чем я вообще думал, идиот?! И что теперь обо мне думает Рин? А Маэль? Он, наверное, точно убедился в том, что я - злобный предатель... вот черт, черт, черт! На душе было так паршиво, как в тот момент, когда отец убеждал меня, что ни за что не отпустит меня и даже, если потребуется, будет вместе со мной завоевывать мне мой трон...
   - Повелитель...
   - Матиас, кончай бежать куда-то, будто тебя смерть за пятки хватает!
   Я как по заказу рухнул, споткнувшись обо что-то. В тот же момент полыхнул обратный портал. Все, магистры ушли... Потому я не стал подниматься, а, закусив губу, мысленно выплел узор магического лубка и наложил его на руку.
   - Матиас, ты что, отключился? - Рин обеспокоенно схватил меня за плечо.
   - Нет. Помолчи несколько минут... - попросил я, переворачиваясь на левый бок. Рин помог мне сесть, сбросил с плеча небольшую сумку. Он тащил и свои, и мои вещи, и даже слова против не сказал. Место было не очень удачное, но идти дальше мне не хотелось. Рин разгреб упавшие ветки и сел, внимательно наблюдая за мной.
   Я подождал, пока голова перестанет кружиться и сорвал с руки бинты.
   - Ты что! - возмутился Рин, но я успокоил его:
   - Я наложил магический.
   - Ты плохо выглядишь. Может, стоит вернуться в город? Тебе ведь нужна помощь профессионального целителя...
   - К завтрашнему дню от большей части повреждений ничего не останется, - неуверенно сказал Айсер. - Если, конечно, у вас нет серьезных внутренних травм. А что до перелома, то потребуется несколько дней, может быть, пять или шесть.
   - Все лучше, чем ничего, - я слабо улыбнулся.
   - Ты это мне? - удивился Рин, потому что связи между этими словами и его вопросом не было никакой.
   - Это Айсер.
   - Так он здесь? Я ведь Сильвии не поверил... а почему я его не вижу?
   - Айсер, покажись, - велел я.
   - О! - выразился эльф, когда дух проявился. - Вот ты какой при жизни был... Рад тебя видеть, зараза ты этакая...
   - Что?!
   - Айсер, успокойся. У него просто такая манера разговаривать.
   Рин рассмеялся, а потом облегченно, будто гору с плеч стряхнул, вздохнул.
   - Перестань, я не при смерти, - сказал я.
   - Зато очень похоже... я волнуюсь, как там они... Тельмен ранен слишком сильно, даже лучшие эльфийские целители не смогу вырастить ему заново ногу. Разве что ставить протез, но это не то. К тому же, видел, что стало с его лицом? Он лишился глаза... Путь воина теперь для него заказан. Ну а Маэль? Его укусил паук, плюс его здорово шарахнуло взрывной волной. Он сильно ударился головой, и если внутренне кровоизлияние, он потеряет способности к магии...
   - Брось! Все с ними нормально будет, я тебе обещаю, - я опять улыбнулся, хотя мне этого не хотелось. Во-первых, больно, во-вторых, паршиво. Я должен что-то для них сделать, ведь я тоже могу... почему же в некромагии существуют техники лишь посмертного восстановления плоти?! Почему с помощью энергии духа нельзя лечить? Должно что-то существовать, если бы я знал подобные заклинания, я бы не был так бесполезен! Ведь мой браслет работает на некроэнергии, и он обладает лечащим эффектом!
   - Сейчас я отдохну полчасика, и мы пойдем дальше, - решил я. - Найдем какое-нибудь удобное местечко, чтобы там плотно обосноваться на пару дней. А потом можно и в город. Ты представляешь, что будет, если мы в таком виде заявимся туда?
   - А что?
   - Да нас просто не пустят!
   Я прикрыл глаза и стал ждать, пока сердитое гудение в голове и общая пляска поврежденных мозгов чуть успокоиться. Рин молчал, и, по-моему, вообще задремал. Да и мне тоже хотелось спать, но сейчас этого делать было нельзя. С какой бы скоростью не шло восстановление, даже задействуя одновременно эльфийскую способность к быстрому заживлению ран и магию браслета, при сотрясении мозга, да еще таком серьезном, можно и вовсе не проснуться. Так что со сном немного повременим.
   - Знаешь, вот у меня нет такого терпения, - сказал я примерно тогда, когда решил продолжать путь.
   - О чем ты? - тут же откликнулся Рин.
   - Я бы на твоем месте уже разорвал бы себя на тысячу кусочков, если бы не получил ответы на свои вопросы. Ведь мы не виделись больше года.
   - Что такое шестьсот тридцать четыре дня и еще два месяца для таких друзей, как мы? - усмехнулся Рин. - Сущий пустяк. Я не сомневался, что мы тебя найдем, просто, в отличие от Сильвии, реально смотрю на вещи. Я не собирался тащить тебя в Зачарованные Леса и делать из тебя праведника. Я знаю тебя очень хорошо и твердо верю в то, что ты не при каких обстоятельствах мировым Злом с большой буквы не станешь. Даже если такое вдруг случиться, например, если ты перегреешься или тебя стукнут лопатой по голове, я в ту же секунду вправлю тебе мозги на место. Или убью, если ты будешь в здравом уме. В ту же секунду, Матиас. Я не допущу, что нареченное тебе имя стало настоящим, так и знай. На всю свою долгую жизни запомни.
   - Ты считаешь нас такими хорошими друзьями? - в душе прямо таки нечто теплое расплылось... умиление, наверное? Я все то время подсознательно боялся, что меня оставят одного, что меня будут презирать и ненавидеть те, кто был мне едва ли не ближе, чем родители. Они все, даже Тельмен и Маэль, слишком много значили для меня, и если бы такое случилось... кто знает, может я стал бы так глубоко несчастен и обижен на весь мир, что не удержался бы и нарушил слово, данное Орену.
   - Если ты скажешь, что так не считаешь, я тебе врежу по твоей больной голове, - фыркнул Рин. - Неба ради, мы дружим с начального класса Младшей школы! Мы за одной партой сидели! Мечом учились владеть, отрабатывая удары друг на друге. Правда, до постели дело не дошло, зато была совместная ванна и еще куча идиотских, но ужасно милых событий. Если бы кто-то из моих знакомых знал, что такое "брат", я бы похвастался, что я такого брата имею. Кстати, как тебе удалось переспорить отца?
   - Нет, это не по силам даже Сильвии, он еще упрямее и принципиальнее. Я пообещал, что буду каждый месяц присылать вестников с письмами, и он разрешил с условием, что раз в год я буду наведываться домой.
   - Орена удар хватит, если ты появишься в Зачарованных Лесах.
   - Его никто не спрашивал, - я скривил рожу. - Если Пресветлый Ваэлин у меня в долгу, неужели меня не пустят домой?
   - Как это?! - воскликнул Рин.
   - Думаешь, как я тут оказался? Король через моего отца просил проследить, чтобы Сильвия не умерла ненароком. Кто её из пропасти вытащил и отправил подальше в город от шахт? Я. Так что его поручение я выполнил, - у меня опять испортилось настроение. Вспомнил о Тельмене...
   - Пойдем, что ли? Поищем, где лагерь будем устраивать. Палатки у меня с собой нет, но как-нибудь обойдемся.
   Когда я открыл глаза, я увидел перед собой улыбающееся, хоть ободранное и посиневшее от синяков во всех возможных местах лицо Рина, его протянутую руку, я без колебаний схватился за нее. И правда, хорошо, что не додумались переспать, а сразу перескочили этот этап. Иначе вряд ли бы у нас сложились такие отношения, действительно братские. Хотя среди эльфов практически нет уже даже троюродных братьев.
   Поиском места для лагеря занимался Рин, мне было как-то все равно, я еле на ногах держался... Пока я переводил дух, прислонившись к дереву, а Рин разведывал местность, я решил спросить о кое-чем Айсера.
   - И почему я не знаю обезболивающих заклинаний? Почему нас этому не научили?
   - Это магия относиться к школе Хаоса, и это единственное, чем эльфы до сих пор пользуются. Наверное, по недоразумению, или изнеженности, - охотно откликнулся дух. Его желание хоть чем-то помочь можно было даже руками пощупать. Когда я предложил отправить духа вперед, искать пригодную полянку близ какого-нибудь ручья или речки, Рин отказался, заявив, что сам должен увидеть это место и всяким духам не доверяет. Мол, что он, мертвый, может знать о потребностях живых? Дух от возмущения даже ответить ничего не смог.
   - Подобные заклинания весьма губительно воздействуют на нервную систему. Что значит отключить боль? Перекрыть нервные каналы, за это отвечающие, и заблокировать определенные точки мозга. Это довольно опасная процедура, если не точно выполнить заклинание.
   - Ты можешь показать мне плетение? Просто так, без разъяснений? Я потом разберусь в основах... больно сильно, идти больно.
   - Не удивительно, ведь у вас две трещины в кости бедра! - Айсер распался на туманные дымки разных цветов, символизирующие разные энергии, и медленно, чтобы я успел запомнить, складывал узор. Это была сложная матрица, лично мне показалось, что как минимум половина точно лишняя.
   - Для точной настойки рекомендую вербальную формулу. Поправки вносить не советую, даже если очень хочется.
   - Я не дурак, - отмахнулся я и принялся скрупулезно выстраивать энергетические линии, не вдумываясь в то, что делаю. Потом повторил за Айсером нужные слова и закончил заклинание. Похоже, получилось... я боялся, что вообще чувствительность отключится, но исчезла только боль. Хотя все равно, при шаге, если я опирался на больную ногу, нечто внутри словно вздрагивало от электрического заряда. В любом случае, по возвращению Ринелина я выглядел несколько более живым, даже головная боль прошла.
   Идти оказалось недалеко. Но зато я понял, насколько я устал.
   - Подожди, - сказал я Ринелину. - Очерти круг.
   Нет, я просто поражаюсь его терпению! Никаких вопросов! Ринелин провел острием меча неровный круг, замкнул его, жестом пригласил меня.
   - Не стоит, повелитель, - сказал Айсер. - Вам не следует колдовать сейчас. Давайте я...
   Так или иначе, защитный круг был установлен, и я был уверен, что через моего духа-хранителя никто не пройдет. С тех пор, как Айсер научился преобразовывать свою духовную энергию, он стал гораздо полезнее!
   - Ты голоден? - спросил эльф.
   - Я хочу спать, только и всего. Я так устал...
   - Наколдовался?
   - Рин, дай мне чуть отдохнуть, пока действует обезболивающее заклинание. Айсер сказал, что оно будет действовать около десяти часов. А потом я тебе все расскажу, даю слово.
   Эльф кивнул. Конечно, Рин занимался и всем прочим - я едва держался на ногах. Все-таки, он сильнее меня, чисто физически. В рекордные сроки был возведен шалаш около куцего деревца. Я плохо помню, как засыпал, и спал ли Рин. Не помню, что мне снилось, но явно что-то поганое. И мне было жарко - явно, лихорадка.
   Я проснулся, когда еще даже быстрое синее солнце, которое всегда чуть обгоняет красное, не выглянуло из-за горизонта. А может, его просто не было видно из-за деревьев. Таких лесов, больших, но ужасно неопрятных, смешанных, где можно найти множество разных видов растительности, их было полно на территории людей. Это было похоже на чей-то дурной эксперимент. Конечно, после наших Лесов это кажется диким, но тут все такое - неправильное, но тоже имеет право на существование.
   Ринелин, закутавшись в плащ и скорчившись, спал рядом.
   Я проснулся от того, что неловко повернулся во сне и дернул рукой. Заклинание кончилось? Странно, ведь я заснул еще засветло, вернее, очень даже рано, прошло больше десяти часов точно. Или я просто спал как убитый, и даже не проснулся, когда Рин решил поужинать? Да, это было, стоит только взглянуть на потухшие угли, все понятно. Вот чем чревато магическое истощение и сотрясение мозга, беспробудным сном. Пусть я и не так резво колдовал, но воплощение духа всегда отнимает много сих. И нельзя пробовать неизвестные заклинания, так-то!
   - Айсер, - позвал я.
   - Все в порядке, даже слишком. Хотя должен предупредить, что кто-то пытался поймать вас на поисковое заклинание, явно эльфийской работы, но я заблокировал.
   - И правильно сделал, - кивнул. Либо магистры, либо Сильвия, одно из двух или все сразу?
   Беспокойно завозился Рин, будто изо всех сил боролся со сном, вернее, старался не проснуться. Даже с головой спрятался в плащ, чем рассмешил меня до крайности. Почему-то я никогда не обращал внимания на такие его привычки. О небо, как же много времени прошло!
   - Что, очнулся, наконец? - недовольно пробурчали из кокона. - Хорош же ты спать, даже я весь извелся от нетерпения.
   - Да ладно! Между прочим, я несколько дней не спал по вашей милости. Иначе просто не успел бы к развязке.
   Эльф сел, широко зевая и от души растягивая задеревеневшие мышцы.
   - Ты спал более двадцати часов. Несколько больше, чем предполагалось. Как рука?
   - Болит. А ты чего хотел? Даже реликвии не справляются с переломами за сутки! Айсер говорит, нас кто-то искал.
   - Сильвия, - уверенно ответил он. - Кто еще? Она ведь не успокоится, пока все мозги тебе не проест. И я тоже, честно говоря.
   - Так... - я пошевелил пальцами левой руки, призывая свою сумку ближе, порылся и откопал карту. Это была достоверная и подробная карта, не чета тем, что хранятся у эльфов. Они почему-то считают, что достаточно обозначить несколько людских городов и центральные тракты, остальное - не важно. Наивные! Все важно!
   - Мы, вроде, вот здесь, не так далеко от Соры. Предлагаю вернуться.
   - Вчера ты был против.
   - Вчера нас искали вдвое интенсивнее, чем будут сегодня. И потом, надо зайти к градоправителю, забрать награду за уничтожение химеры и около десятка магов-сектантов. К тому же, нам нужна новая одежда, а персонально мне - какое-нибудь зелье от головной боли. Я над ним чуть поколдую, и она станет пригодно для эльфов. А потом и тебя полечу.
   - Ты умеешь? Ты ведь не успел пройти общий курс магии исцеления, сбежал раньше.
   - Ну и что? Люди умеют лечить не хуже, иногда - даже лучше. У неказистых знахарок порой такие методы, что все наши магистры удавились бы от зависти! У меня было время научиться, тем более что для углубленного изучения теневой магии нужно знать и целительную.
   - Теневая? Это вроде призыва духов? Сильвия искала упоминания о темной магии и наткнулась на рассказы о демонологах.
   - Были такие маги. Они призывали не только духов, но и демонов, и даже существ из других миров. Только их уже не осталось, некому и некого учить такому искусству. Вот я пытаюсь вспомнить, но пока ничего не получается.
   - Тогда у меня только один вопрос, - решил Рин. - Если мы пойдем в город, как же ты будешь удерживать этот щит на нас? Ведь тогда нас найдут, а тебе этого не хочется.
   - Легко, - я щелкнул пальцами. - Айсер, персональную защиту.
   - Повелитель, вы тиран, - весело откликнулся дух. Спустя несколько секунд Рин удивленно рассматривал едва заметную дымку на коже, которая никак не ощущалась, но вполне действенно защищала от поисковой магии. Правда, вот и весь толк от нее, но с остальным я в состоянии справиться сам.
   Конечно, первым делом покрытые моей иллюзией, мы пришли к градоправителю. Человек удивился, увидев нас, наверное, потому что было так рано. Мне не нравилось считать, что он не рассчитывал, что мы живы. Но деньги мы все же получили, и Рин внимательно рассмотрел золотой кругляш, рисунок на нем, и заявил:
   - Люди - странные существа.
   Я расхохотался и повел эльфа покупать одежду. Ох, и намучились мы с этим! В лавке готовых вещей много чего нашлось для Рина, но то ему покрой не нравился категорически, а бывшую в употреблении, хоть и чисто выстиранную одежду эльф отказался одевать наотрез. Разозлившись, я выпросил у хозяина лавки, которого мы довели почти до истерики, по рулону темно-синей и черной ткани. Не шелк, даже не то, к чему привык Рин, но вполне сгодиться. Хоть Айсер и советовал мне отказаться от магии на время, я быстро сплел потоки энергии и создал Рину точную копию его костюма, испорченного в шахтах, только другого цвета.
   А потом повел его завтракать. У эльфов золото не в почете, зато большую ценность имеют драгоценные камни. Минералы, имеющие четкую, но пластичную кристаллическую структуру, помогают усиливать заклинания, да и накапливают энергию. Иными словами, у эльфов ценится энергия, а не сами минералы. Мой друг хоть и знал, но впервые столкнулся с возможностью купить что-то за кусочек золота.
   Рин подозрительно обнюхал предложенные блюда, к такой еде он явно не привык. В конце концов, здесь все жирное и неизвестного происхождения.
   - Ну что, теперь и поговорить можно, - сказал я и щелкнул пальцами, создавая тонкий слой разряженного воздуха, который гасил звуки в обе стороны. Чтобы никто нас не подслушал. - Как у вас там вообще?
   - Ничего странного. Как будто ничего и не произошло. Во всяком случае, никто вслух не решается говорить об этом. Многие ожидали, что твой клан впадет в немилость, но этого не случилось. Даже наоборот, если король обратился к тебе с просьбой. Совет Альянса объявил тебя отступником и ренегатом, и настаивал на том, чтобы тебя лишили титулов и наследия. Но без твоего присутствия это невозможно, так что дело на этом встало. В Средней Академии небольшой переполох, да и среди наставников и магов, кто знал тебя и твоего отца - тоже. Половина из них не верит ни единому слову Орена, потому как никаких заявлений от тебя не поступало, а твой отец ничего не говорил на эту тему. Другая же половина считает, что ты подвергся какому-то дурному воздействию, экспериментируя с магией, и утратил свою личность и душу. Примерно треть из этой полвины настаивает на твоем уничтожении, пока ты не стал серьезной опасностью для нас, другая треть считает это проблемами людей и обеими руками за нейтралитет - мол, Князь Тьмы всегда был проблемой людской расы. Но в целом, жизнь не сильно изменилась, все так же учимся, все так же ходим на балы и устраиваем вечеринки. Тельмен постоянно вспоминает, как здорово ты умел заводить веселье. Только патрули на границах усилили, да вышел приказ, сильно подкорректированный Сильвией. Если ты вдруг появишься в пределах видимости, тебя следует захватить и обезвредить, после доставить в Зачарованные Леса для принудительного лечения. От чего они тебя собираются лечить - не знаю. Твоя принадлежность так и остается секретом, даже дриадам об этом не сообщили, о том, что ты - Князь Тьмы. Но целенаправленно тебя искать пока не собираются.
   - Это хорошо, - кивнул я. - Что-то я раньше не подумал о вопросе наследования. А с этим надо срочно что-то делать! Это две должности, никак не совместимые друг с другом. Только вот других наследников у отца нет, и основной правящий титул перейдет к другой семье. Не хочу этого.
   - Кто там следующий в списке? - спросил Рин.
   - Меленкелы, если я правильно помню. При моем отказе Кендар станет регентом до совершеннолетия сына. Смена правящей семьи произойдет почти мгновенно. Потому мой отец и молчит, он... а, это еще пока далекие планы на несбыточное будущее. Спрашивай, что ты хочешь знать? Мое любопытство пока удовлетворено.
   - Что ты делал, когда ушел в земли людей? И почему ты оказался здесь, а не отправился в Пустошь? Почему не заявил о себе?
   - А ты думаешь, что я немедленно должен возопить, что я - Темный Властелин и принять все проблемы, с этим связанные? - улыбнулся я. - Я не хочу этого. Пока я хочу лишь учиться. Учиться тому, что эльфы считают позорным, но все равно так или иначе пользуются. Ты не представляешь, сколько всего нового и интересного я узнал за этот год! А еще решил, что никогда не женюсь, и Милене придется обойтись без этого.
   - Ты опоздал с таким заявлением! - расхохотался Рин. - Отец твоей Милены разорвал помолвку почти сразу, и сейчас она практически вошла в дом Белого Ясеня.
   - И ты молчал?! - разозлился я.
   - А разве Гэврил тебе не сообщил об этом?
   - Конечно нет! Я запретил отправлять мне вестников без крайней нужды, по ним легко отследить меня. Больно надо...! Бедный Ральвен, угораздило же его...
   - Милена очень красива, зря ты так.
   - Зато характер у нее, еще хуже, чем у Сильвии! Представляешь, меня отец несколько раз спросил, не специально ли я веду себя так, лишь бы разорвать помолвку! Ох, как я раз, что отвязался от этого... впрочем, я не думал, что она кинется меня искать, чтобы насильно женить на себе. Может, теперь она меня наверняка разлюбит. И почему желание женщины - закон?!
   - Ты стал циником, Матиас. Ну и что ты выучил?
   - Кучу отвратительных на взгляд эльфов вещей. Например, научился поднимать мертвых в виде нежити. Научился проклинать и снимать проклятья. Научился истиной огненной магии, сиречь - демонической, высшей магии преобразований, стихийной и защитной... в общем, нашим магистрам и не снилось. Да и вообще учил любую магию, к которой у меня был доступ, не оглядываясь на природные способности. Посетил человеческую Академию Магии, был крайне разочарован, но на некоторое время задержался и там. А после - стал путешествовать в свое удовольствие. И пока это все, что меня интересует. Почему вы решили, что я обязательно осяду в Пустошах?
   - Может, потому, что это место для Темного Властелина? - Рин пожал плечами. - Конечно, это бред, но поскольку люди не знают о твоем существовании, мы решили искать разгадку там. Больше ведь нам ничего не было известно. Несмотря на то, что эльфов, свободно живущих среди людей или путешествующих в их землях, считанные единицы, люли о них не подозревают. Не так-то просто тебя найти.
   - Меньше знаешь, крепче спишь. В нашем случае - меньше проблем имеешь.
   - Я тебе сейчас врежу!
   - Ну и дурак. Что косвенно подтверждено тем, что вы решили в одиночку отправиться в земли, о которых ничего не знаете! Многие эльфы всю жизнь прожили в Зачарованных Лесах и о мире, за его пределами, не знаю ничего, и довольны этим! Но нет, вам на месте не сидится.
   - Ты не прав. Во-первых, мы не просто так ринулись сюда, а планомерно изучали то, с чем нам придется толкнуться. Да, наш мир и мир людей - два разных не просто места, а именно мира на одной планете. Я даже согласен, что обычных справочных знаний не достаточно. А во-вторых, я тебе уже объяснял. Что делать, если очень соскучился по своему другу? Найти его!
   - Справочники! О небо! Действительно что-то о людях могут рассказать только те кланы, что торгуют или иначе взаимодействуют с ними! Потому ни ты, ни Тельмен и даже Маэль ни хрена не знаете об этом! Сильвия - знает, но не все. В былые времена даже я знал больше, поскольку ездил с отцом.
   - Ну и кто из нас дурак? Ты мне тут читаешь лекцию, будто самый умный, да? Матиас, ты достал меня уже! Подумать только, мы с тобой двадцать три месяца не виделись, вместе всего два дня, а ты уже разбесил меня! Ну что ты за эльф такой?!
   - Какой уж есть! Давай напьемся с горя?
   - Давай.
   Мы сняли номер в гостинице, самой дорогой в городе, и закрылись там с кучей спиртного, от легких травяных настоек до "Синего пламени", адской жидкости, которую экспортировали гномы. Эльфийские ювелиры ею чистят драгоценные камни, а люди умудрились выпить эту мерзость. Надо сказать, здравый смысл может утонуть даже в капле этого напитка.
   - Во-первых, такое поведение не достойно Повелителя! - отчитывал меня Айсер поутру. Возможно, отсутствие головной боли и всех прочих радостей похмелья было связано с магией браслета, а возможно, просто клин клином вышибают, я не знаю. Проклятая слабость никуда не делась, зараза, плюс к этому добавилось некое странное явление - мне сложно было сконцентрироваться для магического действа. Может, это последствия моего вчерашнего лечения Ринелина? На нем не были ни царапинки, даже синяки исчезли. С меня - тоже, но по другой причине.
   - Во-вторых, - продолжал дух. - Столь большое количество спирта притупляет действие магии, да будет вам известно, что это все-таки яд, и вы и без того усугубляете ваше положение. В-третьих, наконец, о чем вы думали, неба ради?! Что вы вчера говорили, да это...
   - Айсер, будь добр, заткнись.
   - Но...
   - Есть возражения?
   - Да!
   - Оставь их на потом. Если разбудишь Ринелина, я тебе не завидую.
   Я сидел на стуле у окна и смотрел на улицу. Утро - это мягко сказано. Уже было сильно позднее утро. Самое время немного подумать, наблюдая и слушая нудную возню людей. Нет, ничего страшного и рокового я не натворил. Да, я многое рассказал Рину, ну и что? Ему я доверяю даже больше, чем самому себе. Почему я должен скрывать от него тайну своего происхождения? Да даже если он кому-то перескажет мои вчерашние откровения, ничего страшного в этом нет ну ни на грош. Все это - дело тысячелетней давности, буквально - моего деда и Князя Тьмы. Кого это сейчас волнует, скажите мне?
   Меня - совершенно не волнует.
   Но у меня были и другие темы для размышлений. Нагайна вспоминалась мне редко, но эта женщина умела скрещивать несколько видов магии. Её техника омоложения, например. Создание химер тоже относилось к этой части, хоть и не было придумано ею. Но Нагайна владела такими техниками в совершенстве. Это натолкнуло меня на мысль, вернее, снова вернуло в ту же колею, когда-то это так же сильно волновало меня.
   Обмануть смерть. Победить боль. Все это невозможно при нынешнем развитии магии и науки. Что остается Тельмену? Через год или два можно будет поставить протез, чтобы он смог нормально ходить. Дегроны уже давно использую такую технологию и с успехом опробовали её на людях, но у эльфов слишком хрупкие кости для полной замены протезом, потому и о нормальном движении речи нет. Но лицо у него навсегда останется поврежденным. И в этом виноват я. Я и должен это исправить.
   Возможно, когда-то придет и мое время. Я не бессмертен и не неуязвим. Мой доспех - страховка от несчастного случая, в бою меня очень даже можно убить. Та тварь вполне могла это сделать. Я двадцать лет изучал светлую магию, два года - темную. Но сейчас я ничего не могу придумать. Может, я занимаюсь ерундой. Может - просто не все знаю?
   Мне надо посетить одно место, просто жизненно необходимо. Есть в нашем мире раса, которая занимается не просто темной магией - шаманы этого племени практикуют настоящую магию трех энергий. Раса, которую люди так стараются истребить, и эльфы согласились вступить в эту войну, чтобы подтвердить свою верность людскому роду и обезопасить Зачарованные Леса. Мы платим эту цену за видимость независимости.
   Орки. Они тоже были созданы радени, и они получили истинную магию от них. И самое главное - они её сохранили. Когда, после победы над магическими расами и полным покорением этого материка, люди обратились против тех, кто нес в себе наследие радени, нареченный Князем Тьмы обратился именно к оркам.
   Они сильны. Практически так же, как лесные жители. Они могущественные маги, хотя человечество их магию не признает. Но именно их шаманство - истинная магия нашего мира. Орки - грозная сила, но и она имеет свой предел прочности. Эта постоянная война в несколько веков, она почти их уничтожила. Да, островов много, и не все их них, далеко не все нанесены на карту. Потребуется еще больше времени, чем прошло, прежде чем люди сумеют уничтожить зеленокожих магов.
   Я, мой род, моя семья в прошлой жизни не предавала их - она дала им цивилизацию, превратила дикие племена в вполне грозную силу. Заслуга Князя Тьмы в этом. Орки - не варвары. Они ничуть не глупее эльфов, в чем-то гораздо мудрее. Например, в истинном знании магии. Они не участвовали в той войне идей, потому они знают ту самую правду, что приходит ко мне во снах. Они хранят то знание, так же как Айсер. И я могу к ним обратиться.
   Решено. Как только проснется Ринелин, я с ним попрощаюсь. Он будет против, но я постараюсь ему объяснить, зачем это нужно. И он меня поймет. Обязательно.
   - Айсер, помнишь, ты рассказывал мне о магии снов? Что была целая каста магов, умеющих путешествовать по чужим снам?
   - Да, Повелитель. Это очень сложное умение.
   - Можешь научить меня?
   - Едва ли моих знаний хватит.
   - А Мельтус умел?
   - Этого я не знаю.
   - Понятно... значит, будем учиться по ходу дела. Ладно, я спущусь вниз, распоряжусь насчет завтрака.
   Ринелин начал подавать признаки жизни, когда я уже утолил голод. Эльф завозился на постели, тихонько постанывая и ругаясь. Айсер назидательно покачал головой, приводя в пример того, кто, очевидно, не думает о том, что с его бедным организмом будет на утро. Из чисто академического интереса, я был бы не прочь узнать, что чувствует Рин. До такого свинского состояния мы не напивались даже по большому поводу с друзьями. Это же чистое самоубийство - пить такую мешанину!
   - Доброе утро, - сказал я.
   - С фига ли оно доброе? - простонал эльф и упал с кровати. Я встал со стула у окна, прихватив с собой стакан с чаем, присел на корточки рядом с Рином. И в одно легкое касание темной головы эльфа избавил его от последствия алкогольного отравления. Рин заорал дурным голосом, так громко, что на второй этаж тут же сбежались хозяин гостиницы, двое вышибал и несколько посетителей.
   - Все в порядке, - сказал я, выходя в коридор и прикрывая дверь. Ринелин свернулся на полу в позе эмбриона и пытался понять, все ли в порядке с его телом. Подобная штука, легкое волшебство из ряда целительной магии - весьма неприятная вещь. Заряд магии, мигом уничтоживший все токсины в организме эльфа, так стегает по нервной системе, что не каждый согласиться на такое просто ради избавления от похмелья. Да и потом, не такое уж это и легкое волшебство, просто, во-первых, у эльфов большая предрасположенность к целительной магии, во-вторых, и в этом заклинании не обошлось без моих поправок и усовершенствований.
   Я прикоснулся к рунам на левой руке, заливая публику липким страхом, который тут же побрал их до самых костей. Посетителей сего заведения, то бишь ресторанчика на первом этаже - как ветром сдуло, хозяин побледнел и схватился за сердце, а вышибалы спешно отступали к лестнице. Я вернулся в комнату.
   - Лучше? - спросил я Ринелина.
   - Предупреждай в следующий раз, - простонал бедный эльф, кое-как поднимаясь с пола. - Что это было?
   - Целительная магия, раздел общей токсикологии и воздействия ядов на организм, а так же - из устранения. Универсально средство.
   - Ты с ума сошел...
   - После того, что мы с тобой вчера выпили, простыми народными методами было не обойтись. Зато теперь ты в состоянии поесть. Давай, пока не остыло, а потом мне кое-что нужно тебе сказать.
   - Интересно, а ты себя так же...?
   - Нет, я таким не страдаю, - я закатал рукав на левой руке. - Вот эта штука называется Браслетом Силы, лечит меня по мере надобности. Он же защищает меня от большинства видов физического воздействия и от магии средней руки. Универсальный доспех, проще говоря, плюс личная аптечка.
   - Удобная штука. Где достал?
   - Получил в наследство.
   Рин забрался обратно на кровать, устроился на подушках вместе с подносом и тремя полными тарелками. Две пустые он оставил на подоконнике, где завтракал я. Ринелин примостил кувшин с морсом между колен, чтобы ненароком не разлить, и набросился на еду. На этот раз он отреагировал на нее спокойнее и не задавался вопросом её происхождения.
   - Ну, валяй, что там за важное дело? - сказал он с набитым ртом.
   - Мне надо уйти.
   - Это я и так знаю. Куда? Имей в виду, я пойду с тобой!
   - Это невозможно, - я вздохнул и пересел со стула на кровать. - Рин, просто выслушай меня и не перебивай, потом можешь ругаться, сколько хочешь.
   - А где Айсер?
   - За нами все еще следят. Это глупый вопрос.
   - Ладно, молчу.
   Я глубоко вздохнул и принялся рассказывать:
   - Есть одно место, куда я просто обязан наведаться. И это не Пустошь, как ты думаешь.
   - Острова орков? - буркнул он.
   - Как ты догадался?!
   - Легко. Это единственное место, где жива старая темная магия. Орки - единственная раса, исключая часть людей, которая пережила свержение Князя Тьмы, будучи его союзниками. Куда, как не туда? Но ты уверен, что стоит? Спору нет, учебу даже я уважаю, но ты эльф, Матиас. А ты помнишь, кто уже шестьсот лет убивает орков? Зеленокожие терпеть не могут эльфов и людей, мы практически кровные враги. Думаешь, они хоть сколь близко подпустят кого-нибудь с острыми ушами и светлой кожей?
   - Какая проблема, боже мой! - я всплеснул руками. - Это не играет никакой роли. Я - не просто эльф, Рин, не забывай. Эльф с человеческой душой, которая в прошлой жизни была принцем Темной Империи. Они меня хотя бы выслушают.
   - Зачем тебе это надо? Только честно.
   - Тельмен. В этом я виноват. Одной только светлой целительной магии не хватит, чтобы вылечить его. Да и просто темной магии будет не достаточно. Орки владеют обоими видами энергии. Я хочу научиться истиной, древней магии. Я хочу помочь.
   - Каким образом? - фыркнул Рин. - Даже если ты - гений, и сможешь постигнуть азы этой самой древней магии, допустим, за год, к этому времени все будет бесполезно. Раны зарастут, Матиас. Что, заново его калечить? И потом, не существует магов, способных отрастить заново конечности. Я знаю, что мы с тобой часто встречали в легендах упоминания о том, что раньше эльфы умели регенерировать с такой силой. Но это просто легенды!
   - Среди известных магам заклинаний такого нет, ты прав. Но темные маги создали одну технику - она называется заклинанием посмертного восстановления плоти. Подобные чары накладывают на трансмутированных вампиров, потому они могут восстанавливаться после громадных повреждений.
   - Тельмен - не вампир. Я не позволю превратить его в нежить, даже если это исцелит его!
   - Ты обещал не перебивать меня, но ты только этим и занимаешься! - вспылил я. - Да, техники некромагии и магии хаоса применили к мертвой плоти. Но существует магия, способная обмануть смерть. Так самая, о которой читала Сильвия, теневая магия. Если соединить эти аспекты, что-то может и получиться. Древняя магия потому такая могущественная, что не делит магию на хорошую и плохую, она использует все сразу, как зеленокожие. Я научусь, Рин. Я смогу, я уже много знаю о призывах и воплощениях. Но есть еще что-то, я это знаю. И мне нужен учитель. Если у меня получиться, я смогу вернуть Тельмену его прежний облик, и ногу, исцелить от любой раны!
   - Хорошо, - медленно протянул эльф. - Допустим, я согласен, тебе нужно посетить острова. Я даже готов поверить, что у тебя получиться наладить контакт с орками и кобольдами. Но прошел целый год, и... ты понимаешь мой намек?
   - Сильвия, - кивнул я. - И родители. Я знаю. Я собирался вместе с тобой вернуться в Зачарованные Леса на пару дней, но прежде мне надо посетить еще одно место.
   - Н-да?
   - Это меньше декады пути отсюда, если верхом. Но это необходимо, я должен забрать оттуда кое-какие вещи.
   - И что это за место?
   - Только не делай такое лицо, прошу! Это башня некромага, того, у которого я учился.
   - К некромагу в гости?! Увольте, подожду тебя здесь! И не вздумай сбежать, Матиас!
   - Его там нет, и башня фактически разрушена. Я его убил.
   Ринелин очень странно посмотрел на меня.
   - Ты так спокойно говоришь об этом... об убийстве.
   - Рин, это самая естественная вещь в мире - смерть! Нет разницы, в чем её причина, от клинка врага или от старости, от болезни или яда - смерть есть смерть! Жизнь легко, очень легко потерять. Потому она и прекрасна!
   - Ты меня пугаешь, - Рин покачал головой и присосался к кувшину. А потом задумчиво сказал:
   - Знаешь, чему ты должен научиться? Создавать телепорты и пространственные коридоры!
   - В процессе! - расхохотался я.
   Я купил нам лошадей, уж какие были, благо денег от награды за уничтожение монстра хватало на многое. Рин умел ездить верхом, он имел собственного сильфа, и хотя духи ветра несколько отличаются от обычных лошадей, умея управлять одним, с другим вполне можно справиться. Я же за этот год тоже привык к этому способу передвижения, хотя и все же предпочитал пешее путешествие. Не знаю, может, потому что это давало кучу времени для размышления и разговора с духом, а я умудрялся не уставать даже после целых суток ходьбы. Это благодаря браслету.
   Я наложил на нас маскировочные чары, освободив тем самым Айсера. Это тоже была моя разработка, потому едва ли поисковые импульсы могли взломать мои чары.
   - А что, Айсер, ты выступаешь в роли учителя, да? - как-то спросил Ринелин.
   - Временами, - неохотно ответил дух. - Моя обязанность - хранить знания Князя Тьмы.
   - И ты все это помнишь?!
   - Я не скован узами плоти, как ты или повелитель.
   - Матиас?
   - Айсер - дух, если точнее - сгусток энергии духа и теневой магии, плюс энергия души и разум, - пояснил я. - Он сам определяет, что ему помнить, а что забывать.
   - Здорово. Тогда еще один вопрос - почему ты служишь Князю Тьмы?
   - Не понимаю сути вопроса.
   Я лишь вздохнул, поняв, что сейчас произойдет тот же самый разговор, что и полтора года назад, когда Айсер рассказывал мне о теневой магии и духах в частности. Неприятный, нелепый, но успокоивший мою душу.
   - Он имеет в виду, почему ты, не имеющий плоти, тела, у которого остались только разум и эмоции, не ненавидишь того, кто сделал тебя таким, - сказал я.
   - В точку, - кивнул Ринелин. - Я прошу прощения, если кого-то обидел, но мне кажется, что такое существование - ужасно. Вечные муки ада, которыми нас пугают - ничто по сравнению с этим. Если бы от меня осталась только душа, я бы не выдержал и года - не чувствовать тепла, голода, не испытывать потребности в сне и отдыхе, не иметь тела... Но все помнить и желать.
   Айсер замер посреди дороги, заставив нас остановиться. Рин испуганно обернулся, еще раз извинился. Я избегал даже посмотреть на Айсера, потому что... потому что он тоже может чувствовать, хоть и мертв черт знает сколько лет. Потому что мне тоже казалось это невыносимым.
   -Это закономерный вопрос, - наконец ответил мой хранитель. - Мне не нравиться на него отвечать, но я всегда даю честный ответ, и сделаю это сейчас.
   - Прости, это было бестактно с моей стороны...
   - Я правда не имею тела, но испытываю многие из ваших желаний. Но это никоим образом не тревожит меня. Я был убит в бою и воскрешен Князем Тьмы. Я бы сказал, что выбора у меня не было, но это не так. Я не просто забыл, я не помню прошлой жизни. Я не знаю, был ли я человеком или кем-то другим, я выгляжу, как первый Князь Тьмы, потому что он мне позволил это. Я знаю лишь, что я служил своему господину так же, как и сейчас. Может, дело в магии, которая делает меня заведомо лояльным и неспособным на ненависть и месть. А может, это из-за того, что старался и пытаюсь делать это сейчас - защищать дорогого мне человека и его семью. Его детей, его внуков, его потомков. И пытаться исправить ошибки целого рода. Древние, непоправимые...
   Он лгал. И правильно. Он лгал и мне, хотя говорил, что не может врать мне. Да нет, может, просто старается этого не делать по той самой причине - он полон раскаянья и сожаления. Он появился раньше, чем человека, командовавшего объединенной армией людей и имеющего такие могущественные артефакты, наследие радени, назвали Князем Тьмы. Он хранитель этого наследия. Но я догадался, кем он является. Хотя особой уверенности у меня не было, но он слишком много знает о радени и том, что они создали, как и почему. А ведь это происходило гораздо раньше, чем люди обжились в нашем мире и доросли до такой масштабной войны. Пусть у меня нет доказательств, но я считаю, что Айсер - не кто иной, как последний король Лилидан, принесший себя в жертву, чтобы из его жизни и магии рогатые создали эти регалии.
   Люди разрушают этот мир. Допускаю - есть и другие миры, не зря же иногда находятся вещи, которым в нашем мире просто нет определения. И я думаю, что есть такие, которые могут существовать без магии. Наш же мир соткан из этой энергии, которая должна беспрерывно течь и меняться. А люди этому препятствуют, и они - они разрушают наш мир. Лилидан тысячу раз пожалел о том, что решил уничтожить эльфов руками людей, призванных в этот мир. Нет, не тысячу - гораздо больше. Радени были не способны убить хоть кого-то, как эльфы психологически не способны на месть.
   Эльфы поняли, если не сказать - исправились. Но увы, сейчас это ровным счетом ничего не значит, потому что никто не помнит, за что мы наказаны, и отменить это наказание не кому. Радени - исчезли. Айхи - исчезли. Думается, как же плохо, значит, наш мир окутан Тьмой? А вот и нет. Правильно люди говорят: все зло от эльфийской магии. Плохими героями были как раз мы, пусть и давно, но мы ими и остались, даже в понимании людей. Злом прирученным, понятным и подчиненным, но нас так же ненавидят. Пусть у людей есть свое пугало, эту кашу заварили именно эльфы. Нам и расхлебывать.
  
   ***
   - Хорошо, а что дальше?
   - Дальше - с помощью Айсера я пройду через этот портал незамеченным, и мы встретимся у меня дома, - ответил я, встряхивая сумку, чтобы туда влезла последняя книга. Мы находились в подвалах под развалинами башни некромага. Я почти сравнял её с землей, а установленная охранная магия пока надежно оберегала это место от охотников за сокровищами и местных жителей.
   Раньше мне казалось превосходной идеей оставить здесь все вещи, которыми я успел обжиться за этот год - книги двух некромагов, артефакты и фолианты, украденные мною из Магической Академии людей, не менее ценные вещи, добытые в других местах и частных коллекциях. Но я понимал, что рано или поздно на мой тайник набредет какой-нибудь маг, и у меня начнутся проблемы. Коль так вышло, что меня могут подбросить до дома эльфийские магистры, я решил перепрятать все это дома.
   - Ты уверен? - с сомнением спросил Ринелин, морщась от ужасного запаха. Он так и не выветрился, не смотря на все мои ухищрения, эта гнусная тюремная вонь. Я видел не так уж много тюрем, если честно - всего две из чистого любопытства, исключая это место. И должен признать, даже в самой грязной камере самой запущенной тюрьмы смертников в Норте, торговом порте, было уютнее, чем здесь полгода назад.
   - Да. Порталы всегда создаются с запасом на одного пассажира. А за тобой, как только тебя удастся отследить, тут же ринутся все магистры. И уж поверь, Айсер может скрыть меня даже от самого Орена так, что, даже уткнувшись в меня носом, он меня не найдет.
   - Ладно, допустим, ты меня убедил. Не совсем, но вполне. Скажи, ты в самом деле тут жил?!
   - Было дело. Не переживай, не долго и не с удовольствием. Зато плодотворно.
   - Ужас!
   - Пойдем наружу, вроде все влезло.
   - А ты сможешь это поднять?!
   Крякнув от натуги, я вскинул сумку на плечо. Это была та самая волшебная заколдованная сумка, позволяющая очень, очень много туда сложить. К сожалению, на такое она не была рассчитана, предел заклинания исчерпался и вес был настоящий. Ринелин удивленно вскинул брови, потому что я все-таки выволок эту тяжесть наверх.
   - Браслет Силы, - с завистью пробормотал он и поспешил за мной по лестнице.
   Мы отошли от развалин подальше - я за лямку, чуть не порвав её, волок свой багаж по земле. Даже магия не очень помогала, потому что это могло повредить и так перегруженной матрице заклинания, и потом, когда Айсер окутает меня своей магией, мне ею нельзя будет пользоваться.
   - Ладно, - чуть отдышавшись, сказал я. - Снимаю маскировочные чары. И сейчас я стану невидимым и вообще не ощутимым. А ты...
   - Помню. Делаю растерянный вид, потому что потерял твой след. И вообще, очнулся минуту назад и не знаю, как тут оказался.
   Я кивнул и стряхнул в друга защитный узор заклинания. Айсер тут же мягко окутал меня, от чего весь мир для меня подернулся едва прозрачной дымкой. Ждать пришлось не очень долго - около часа. Ринелин устал и сидел на земле, закутавшись в плащ. Хотя было не так холодно, и самая осень в этих местах еще не так скоро наступит, все равно, тут ветер дул, как в трубе. Я сидел на сумке и скучал. И думал, что можно было это сделать перед тем, как собирать вещи, если магистры не торопятся...
   Все прошло так легко, что даже и не вериться.
   Говоря "в процессе", я имел в виду, что уже начал изучать пространственную магию телепортов. И пусть я еще не решался сам создавать их, но разобраться в чужом мог. Точка выхода была на центральной башне Академии, и туда мне никак не надо было. Потому я постарался выпасть из телепорта перед самым выходом. И мне это удалось без труда. Магистры, как я потом узнал, ничего не заподозрили.
   Я оказался в лесу, таком знакомом и родном, что у меня невольно защемило в груди. Я даже и не думал, что так соскучился по этим местам.
   - Итак, Айсер, есть предположения, где мы находимся? - не слишком громко сказал я, когда дух отделился от моего тела.
   - В полудне пути от вашего дома, Повелитель. Туда, - он показал, куда.
   Каким-то образом дух ориентировался в Лесу гораздо лучше меня, хотя я тоже определил направление. По энергии, как же еще! Я научился превосходно ориентироваться по направлениям природных жил энергии.
   Пока я, целеустремленный, как осел, шел по лесу, левитируя свою ношу, Ринелин бегал, как ошпаренный. Рассказываю с его слов, он поведал нам об этом после за столом в кругу моей семьи.
   Итак, магистры забрали его, а заодно и меня, в Зачарованные Леса. Оказавшись на верхушке башни в телепартационном кругу, магистры первым делом сдали эльфа на руки целителям. Те утащили его в лечебный корпус, искренне беспокоясь о его здоровье. Ринелин орал дурным голосом, что он не ранен и чувствует себя просто отлично, и будет очень благодарен, если уважаемые магистры позволят ему встать на ноги, он может сам идти... Его все-таки осмотрели, и констатировали очевидный факт - цел и здоров, разве что несколько перенапряжен и устал, но никаких отклонений.
   Потом Ринелина на пару часов оккупировал Орен Светлый. Как Рин сказал, это был самый настоящий допрос с пристрастием. Ректор грозился собственноручно вытряхивать из него информацию, если Рин не скажет добровольно. Даже пытался читать его мысли, но я загодя позаботился об этом и запечатал все, что касалось меня. Так что Светлый обломался.
   А потом на Ринелина налетела Сильвия, и все, что происходило до этого, показалось ему легким аперитивом. Принцесса была неимоверно зла и страшна, как сотня демонов. Если учесть, что ни я, ни Рин даже одного демона не видели, это значит "очень-очень".
   Ринелин пригрозил Силь, что выброситься в окно (семь плетров до земли, целая медицинская башня!), если она не даст ему кое-что сказать. Рин вытащил из-за уха тонкую трубочку свернутого пергамента и вручил принцессе. Через полминуты зажимал ей рот, чтобы она не визжала от радости. Или от чего-то еще. Сильвия сказала, что от радости.
   Принцесса тут же распорядилась отпустить Ринелина. Мой друг поспешил к моим родителям.
   Надо сказать, Гэврил до сих пор сохранял невозмутимость и никак не отреагировал на то, что принцесса наткнулась на меня в землях людей. Наверное, потому что он и так это знал. Пресветлый король вздохнул с облегчением, когда понял, что наследная принцесса не пострадала в шахтах, и отругал её за безалаберность. Мол, сказали, что идете в Пустоши, а вляпались в какую-то фигню.
   И когда вернулся Ринелин, мой отец тоже сдержался. И даже когда эльф пересказывал ему мою просьбу. Мама расплакалась и удалилась в свои покои, чтобы привести себя в порядок. Сильвия ушла с ней. Подозреваю, обе обрыдались там, хотя не признаются.
   К тому времени, как я допер до поместья, стражи и личная охрана моего отца сидели по домам или в своих казармах, вся обслуга и работники тоже исчезли из поля зрения. Я вошел в любезно открытые ворота, пересек двор, заросший ровненькой, зеленой и мягкой травкой и поднялся по солидному крыльцу.
   Я дома! - так и хотелось закричать. Сердце пело, о небо, как же я все-таки рад... пока не попал сюда, и не подозревал, как сильно я хочу сюда вернуться!
   - Айсер, - сиплым голосом попросил я. - Ты можешь это в мою комнату отнести?
   - Да, Повелитель, - кивнул дух и облек сумку. Та воспарила над полом и поплыла вверх по главной лестнице. Я бегом ринулся через галерею, взлетел по винтовой лестнице на четвертый этаж и пронесся по коридорам, как ураган.
   Едва я ворвался в лиловую гостиную, небольшую комнатку в задней части особняка, которую редко кто посещает, как мне на шею кинулась Сильвия с оглушительным криком. Какой я предусмотрительный, что передал с Ринелином небольшой артефакт, экранирующий помещение почти полностью. От криков, магии и всего остального.
   - Матиас!!!
   - Ой ё! - только и успел выдохнуть я, и сложился пополам под весом принцессы. Мы упали на пол. Силь уселась на меня сверху и принялась целовать везде, куда дотягивалась.
   - Ах ты придурок, да как ты вообще мог сбежать! Ты хоть о родителях подумал, о нас?! О, Матиас! - принцесса разревелась и уткнулась лицом мне в грудь. Я закрыл глаза и обнял её за талию, погладил по вздрагивающей спине.
   - Я тоже раз тебя видеть. Очень. Не висеть вместе с тобой над пропастью с вывихнутой рукой, а в более приятной обстановке.
   Силь издала непонятный звук и ударила меня в плечо.
   - Все, слазь с него! - скомандовал Рин. - Дай ему хоть родителей увидеть!
   Он подмышку поднял принцессу и оттащил в сторону.
   Надо мной стояла мама. Она улыбалась. Я говорил, что я похож на маму. Волосы у нее тоже русые, только более спелого, ровного пшеничного цвета. С боков и над лбом они подстрижены очень коротко, зато сзади спускаются ниже пояса. У моей мамы высокий лоб и довольно большие, выразительные глаза стального оттенка серого. Мама развела свои красивые руки, увешанные тонкими браслетами, в пригласительном жесте. Я тут же подскочил и позволил себя обнять. Вдохнув терпкий и такой знакомый запах трав, я даже забыл на некоторое время, где нахожусь. Лично мне казалось - в своем собственном детстве. Как и всегда, она обнимала меня поверх плеч, зажмурившись и прикоснувшись губами к моему лбу.
   Внезапно она отстранила меня, оглядела и вздохнула.
   - Так, ребята, давайте-ка проверим, как там наш обед, - скомандовала она и увела и Силь, и Ринелина прочь.
   Я обернулся и посмотрел на отца. Пока он оставался безучастным, но меня этим не обмануть. За последнее время мои эмпатические способности несколько обострились, потому я мог почувствовать, что отец чувствует. Он испытывал такое волнение, что я невольно подхватил часть и сам затрясся.
   Отец сидел в кресле спиной ко мне и смотрел в окно. Подойдя ближе, я заметил у него под рукой свое последнее письмо.
   - Все нормально прошло? - спросил он.
   - Конечно.
   - Ты написал, что придумал, что можно сделать с твоим наследством.
   - Почти, еще в процессе.
   - Слушай, подойди сюда, дай хоть посмотреть на тебя! - Гэврил не выдержал и вскочил. Минуты две он молча обозревал меня с ног до головы, а потом заливисто расхохотался и обнял меня. - О небо, Матиас, что ты с собой сотворил! Повезло тебе, что мама не стала тебя прямо сейчас ругать!
   Я смущенно пригладил растрепанную гриву волос. За этот год все кастовые знаки различия канули в небытие. Я перестал заплетать косички на висках, как это делал Рин, и я перестал выстригать пряди, как это делает моя мама. Знаки воина и мага. Меня всегда за это ругали.
   - Я тоже ненавижу эти традиции, - Гэврил подмигнул мне и толкнул в свое кресло. - Ну рассказывай, как тебе живется в землях людей.
   - Отвратительно, - скривился я. - Я чуть дуба не врезал, когда зима была. Знаешь, зато понимаю, в чем польза меховой одежды.
   - При маме такое сказануть не вздумай, - отец опять рассмеялся.
   - Сколько моих вестников вы получили?
   - Четыре.
   - Двое, значит, не дошли. А каким образом король в это дело влез?
   - Угадай с трех раз.
   - Сильвия?
   - Ну разумеется. Пресветлый Вэлиан дорожит своей дочерью куда больше, чем всем королевством. И он верит Сильвии, доверяет, чувствуешь разницу, да? Пусть он тоже не принимает тебя как Князя Тьмы, да и я сам не в восторге от твоего увлечения темной магией, просто потому, что это опасно, но он, как и я, не видит ничего опасного в тебе самом. Не при свидетелях будет сказано, но ты куда разумней большинства молодых эльфов. Такой уж уродился.
   - Это правда.
   - И скромности тебе не занимать. Я серьезно, я очень надеюсь на то, что ты думаешь головой, Матиас. Не хочу, чтобы ты принес то зло, которое от тебя ожидают.
   - Мне пока не до того.
   - Исчерпывающий ответ, ничего не скажешь! Что произошло в Соре? Сильвия ничего вразумительного не сообщила, а Тельмен до сих пор без сознания. Хотя это и к лучшему, ему предстоит долгое лечение.
   - Это я виноват, - со вздохом признал я. - Пап, я один раз не просчитал свои действия, не проверил, и вот к чему это привело.
   - Рассказывай, - потребовал он.
   Ну я рассказал. Все, без утайки. К середине рассказа в комнату вернулся Рин, сообщив, что женская половина опять заливается слезами над обедом. Сильвия пыталась успокоить мою маму, но та от переизбытка чувств только принцессу заразила.
   - Химера - это что за тварь? - спросил отец, когда я дошел до того момента.
   - Одно могу сказать точно - она огромная и уродливая и очень громко орет, - высказался Рин.
   - Химера - это созданное с помощью магии существо. Темной магии, - пояснил я. - За основу берется какой-нибудь живой организм, и его структура меняется с помощью некромагии и целительной магии, плюс немного магии духа. Это называется трансмутацией, только это более сложный и энергоемкий процесс. В итоге получается существо, соединяющее в себе качества нескольких видов, в зависимости от того, как именно структура была изменена. Создание химер довольно сложный вид магии, хотя выучить подобные заклинания может любой некромаг. Но вот создать нечто новое может далеко не каждый.
   - И ты умеешь делать таких существ? - уточнил Ринелин.
   - В теории. Я еще не пробовал, хотя знаю, как это делается и не раз наблюдал за этим.
   - Сильно, - похвалил отец. - И что там с тем монстром?
   - У меня не было сил, чтобы победить его просто. Иммунитет к магии - весьма паршивая штука, и она создает много проблем. Но взрыв газа - это не огненная магия, потому сработало. Но я не учел, что они не захотят оставить меня. Потому Тельмен и все пострадали.
   - Ну, Тель сам виноват, - Рин пожал плечами. - Мы ринулись к выходу, но потом, когда рвануло, он кинулся тебя ловить. Ты бы видел себя - летел, будто тебя великан пнул. И его пришибло камнями. Маэль пытался смягчить это щитом, потому Тель все-таки жив остался. А если бы не ты, Матиас, нас бы там всех убили.
   - Если бы не упорство Силь - меня бы там не было.
   - Э, нет, это все благодаря тому, что Вэлиан верит принцессе больше, чем Орену, - мой отец наставительно поднял указательный палец вверх. После недолгой паузы раздался смех.
   - Это на самом деле замечательно, - сказал я. - Может быть, в таком случае он меня выслушает. И если это так, то шансы на исполнение плана значительно возрастут.
   - Какого плана? - спросил Рин.
   - Давай, рассказывай, пока мама не вернулась, - кивнул отец. И я рассказал все то, что успел надумать за декаду путешествия вместе с Ринелином, хотя четкого плана у меня не было - так, одни идеи, которые очень сложно воплотить в жизнь.
   - Ну я не знаю, - задумчиво протянул Рин, внимательно меня выслушав. - Конечно, гениально, никто не спорит, но как ты собираешься это сделать?
   - Это решает все вопросы, - кивнул Гэврил. - Но знаешь, одними предсказаниями сыт не будешь. Вечно дурить мозги общественности мы не сможем.
   - Это ясно, - ответил я. - Это проблема, подлежащая решению. Знаешь, почему у эльфов так упала рождаемость?
   - А, у тебя еще и по этому поводу теория есть? - хихикнул Рин.
   - У меня на все теория найдется. А это не просто теория - научный факт. Эльфы - магическая раса, они были созданы на двух энергиях. И отрицание одной из них подрывает общий баланс.
   - И?
   - Что непонятно? Изначально мы пользовались той же магией, что и орки. И все было нормально. Отказавшись от отрицательной энергии, мы нарушили баланс силы в наших телах. Потому эльфы разучились регенерировать, начали болеть людскими болезнями, упала рождаемость, и появилась куча других проблем.
   - И что, предлагаешь начать колдовать по-темному? - фыркнул Рин.
   - Даже если начать сейчас, за одно поколение ничего не измениться. Вот через тысячу лет вполне проявиться, как сейчас это все аукается нам. Вы в курсе, что три тысячи лет назад эльфы жили не по триста-четыреста лет, а как радени, по тысяче?
   - Кто такие радени?
   - Наши предки, по-простому. Те, кого люди считают богами.
   - А что, такие были?
   - А то!
   - Да-а... - протянул мой отец и внезапно подтянулся в кресле и сделал лицо кирпичом.
   Оглянувшись, я обнаружил в дверях маму. И машинально потянулся к волосам, потому что для мамы кастовые знаки действительно были проблемой. Если по Гэврилу и так было понятно, кто он, если ходит постоянно в кольчуге с эмблемой Золотого Клена, то мама всегда трепетно относились к этому. Ну, маги все такие педанты, вот, Сильвию хоть в пример возьми. Хотя нет, Силь неудачный пример. Маэль - вот он точно помешан на кастовых отличиях.
   - Да не буду я на тебя орать, - она улыбнулась. - Пойдемте есть. Я всех отпустила по домам, так что никого нет. Матиас, ну обними меня, что ли!
   Однако, сейчас я узнал кое-что еще удивительное. То, из-за чего в обычной ситуации меня бы расчехвостили на совесть, после года разлуки просто мило попеняют. Урок на будущее.
   За столом мы разместились впятером. И почему-то все смотрели на меня. С умилением и дикой нежностью в глазах. Что-то я не понимаю, чем я заслужил нечто подобное? Мне казалось, что ни чем. Хотя ладно, Сильвия - это понятно. Мама - я тоже могу понять. Но отец, а тем более Ринелин - нет.
   - Силь, проведешь меня завтра в библиотеку?
   - Зачем? - удивилась принцесса.
   - Знаешь, будет немного странно, если книги сами собой читаться будут. Да меня там все в лицо знают! Не могу же я просто так туда придти!
   - У нас другая проблема, - сказал Рин. - И эту проблему зовут Маэль.
   - Ну ты же эту проблему решишь, да?
   - Матиас, ты зазнался! Я пойду с вами, и только попробуй возразить мне! Хватит от меня бегать, ты уже заврался, по-моему! Не знаешь, что ее придумать.
   - Ну спасибо...
   - И нечего на правду обижаться!
   - Ну хватит! - возмутилась мама. - Сначала поесть, потом ругаться. И первая в очереди я!
   - О нет! - застонал я.
   Рин рассмеялся и выразительно пощелкал пальцами, изображая ножницы. Я кинул в него кусочком булочки.
  
   Мама орудовала ножницами. Это было утром, после того как под контролем Силь я два раза помыл голову, иначе женщин не устраивало. Оказывается, мои волосы стали тонкими, секлись. Сильвия назвала это катастрофой, а я как-то не замечал... Она на этом настояла, что я должен выглядеть, как положено по статусу. Потому волосы, тщательно отреставрированные принцессой с помощью кучи средств, сзади мне подравняли, на висках заплели тонкие косички, а все остальное - остригли, оставив пряди длиной в несколько дигитов.
   Сильвия сидела напротив на диванчике, подперев подбородок ладошками, и с безумной нежностью смотрела на меня. Отец прохаживался по комнате, заложив руки за спину, а вот Ринелина в данный момент здесь не было. Он взял на себя великую миссию по отвлечению Маэля. Все мы считали, что хоть он и наш друг, не надо ему знать, что я здесь, иначе... даже предугадывать не берусь, как он поступит. Маэль в этом отношении непредсказуем, кто знает, как он относиться к Князю Тьмы?
   - Это сложно, Матиас. Ближайший корабль отправляется через двадцать дней, и идет на Эльхан, единственный небольшой остров, где нам удалось закрепиться. Как оттуда можно добраться до внутреннего архипелага, я не представляю. Логичнее и проще дать тебе собственный корабль с командой.
   - Не вариант. Эльхан мне вполне подходит, - сказал я. - Оттуда как-нибудь доберусь.
   - Но тебя многие знают в лицо, - возразила Сильвия. - Даже на островах эльфы уже знают, что появился такой-то Матиас и кто он...
   - Я есть уже сорок лет, и не вчера появился! - обиделся я. - Какое мне до них дело, я же не собираюсь вместе с ними жить!
   - Знаешь ли, - фыркнула мама. - Почему ты так любишь создавать лишние трудности?
   - Мама...! - застонал я. - А почему ты никогда не думаешь о запасном плане?
   Через полчаса мы встретились с Рином в главном корпусе Академии. Молчаливый Айсер обволакивал мое тело, делая невидимым, хотя вполне слышимым и ощутимым я так и остался. Я взял с собой тот самый амулет, чтобы магистры не смогли почувствовать магию духа.
   - Маэль сейчас дома, - сказал он. - Но через два часа помчится меня искать. Тельмен пришел в себя.
   - Уже? - меня пробрала дрожь. - Как быстро... как его состояние?
   - Ну а ты как думаешь? Конечно хреновое! Но все лучше, чем декаду назад. Если ты не пойдешь с нами, я тебя стукну!
   - Но Маэль...
   - Ты же невидимый! Никто не заставляет тебя говорить, просто будь рядом. Матиас, ты должен его навестить. И потом, когда мы с ним наедине останемся, мне все равно придется отвечать на его вопросы. Он обязательно спросит о тебе!
   - Матиас, ты должен, - кивнула Сильвия.
   - Ладно, - в очередной раз вздрогнул я. - А сейчас пойдем, нам надо многое узнать...
   - Объясни мне, неба ради, - сказал Рин. - Зачем мы идем в главное хранилище магических знаний? У тебя дома есть личный маг-теоретик уровня магистра какой-то там степени...
   - Третей! - возмутился я. - Но она теоретик общей и защитной магии! А мне нужно больше узнать о пространственной.
   - О, твой загадочный процесс...
   Сильвия хихикнула.
   - Понимаете, у меня на поясе есть матрицы заклинаний телепортации, но они с фиксированными точками выхода. Я хочу расшифровать их, а для этого надо...
   - Стоп! Не загружай мои мозги! - остановил меня Рин.
   - Я знаю минимум в этой области, - пробормотала Сильвия. - Для принцессы это не обязательно.
   - Угу, у тебя в подчинении куча магов, - фыркнул Ринелин. - Кончайте болтать, тут много народу...
   В помещении, так полюбившемся мне, действительно было много эльфов. Неужели все вдруг кинулись читать древние книжки? Так странно... Сильвия уверенно прошла к немолодой эльфийке, расписалась и за себя, и за Ринелина. Эта ситуация вызвала у меня язвительную улыбку, потому что меня сюда пускали просто так. Как будто это могло избавить профессоров от меня...
   - Итак, что мы ищем? - принцесса провела рукой по корешкам, стерев тонкий слой пыли.
   - Самый примитивный учебник по пространственной магии, - шепотом ответил я. - Схемы заклинаний и пояснения к ним. Все, что касается техники построения телепортов.
   - Поняла, - Сильвия подошла к стойке, служившей для поиска книг, положила руки поверх и закрыла глаза. Спустя несколько минут сюда прилетело несколько увесистых томов, и Рин ловко перехватил их. Мы сели за стол, Сильвия подвинула книгу в сторону, а Ринелин нагнулся через стол.
   Почему-то в большинстве древних фолиантов не только нет даже примитивного оглавления, но и ни о чем не говорящие названия. Чтобы что-то понять, надо прочитать чуть ли не половину, и если бы магическая картотека, это было бы ужасно. Сильвия по моей команде переворачивала страницы. Я молчал, просто прикасался к её руке.
   К сожалению, в первой книге ничего полезного не оказалось, но вот во второй... хрупкие желтые страницы почти крошились, и с них сыпалось, когда к ним просто прикасаешься пальцами. Тем не менее уже после первых двух десятков страниц я встретил дельную схему.
   - Стой, - скомандовал я и полез в карман. Рин скривил ужасную рожу, когда захрустел расправляемый пергамент. Этой ночью я перерисовал некоторые схемы заклинаний, намертво спаянных в общую магическую матрицу пояса. На образец была похожа третья из четырех, но они все, я в этом был уверен, являлись заклинаниями телепортации. Я покрутил листок и так, и эдак, добиваясь максимального сходства.
   Ага, так-так... вот здесь характеристика дальности, здесь - точка пробитого пространства...
   - Карандаш, - попросил я. Только я коснулся его, взяв из руки Ринеоина, как письменная принадлежность растворилась в воздухе. Но не значит, что он исчез.
   Высунув от усердия язык, я тщательно расчертил схему, подписал все указания и принялся анализировать ту, что у меня была. Периодически пришлось заглядывать в книгу, но все-таки более менее своей цели я достиг. Пришлось углубиться дальше в расчеты, чтобы понять, какое из заклинаний имеет больший диапазон.
   Фиксированные точки в таких заклинаниях, это не значит, что тебя в любом случае выбросит в определенном месте. Все равно надо представлять, куда ты хочешь попасть. Зато не нужно вносить магические вектора, потому что это как раз уже выставлено в готовой матрице. Просто нужно на этом сосредоточиться. В таких заклинаниях с постоянными входом и выходом не бывает ошибок. Удобно и безопасно.
   - Кажется, я понял, - спустя почти час пробормотал я. - Похоже, ждать корабль не придется.
   - Эй, Ринелин!
   - Черт... - я быстро вскочил, заставив Сильвию отпрянуть, обошел стол. Надоедливый маг практически сел на меня, с размаху плюхнувшись на стул.
   - Сильвия, здравствуй. Идемте, нам разрешили навестить Тельмена! Идемте скорее, у нас всего несколько минут!
   Эльф за руки схватил моих друзей и потащил вон из библиотеки. Я с неимоверным жлобством посмотрел на книги, дав себя клятвенное обещание сегодня ночью перед уходом забрать самые интересные экземпляры. Эльфы переживут, а я в этих знания нуждаюсь! И потом, я все равно верну! Айсер, надеюсь, поможет мне, объяснит все это нормальным понятным языком.
   Я поспешил следом за друзьями, едва вписавшись в захлопнувшуюся дверь.
  
   ***
   Я вышел из портала где-то в джунглях. И это место, куда приходил Князь Тьмы? Что-то мне слабо верится... неужели я напутал в заклинании? Да нет, все вроде было правильно, я раз на десять проверил.
   Хотелось бы сказать, что здесь была неприятная тишина, но вокруг меня было полно звуков. Джунгли, даже ночью, перед самым рассветом и не думали затихать. Стало страшновато. Я скинул сумку на землю, огляделся, не двигаясь с места.
   - Айсер... мы точно там, где надо?
   - Повелитель, обычно я не путешествую с Князем Тьмы, я сижу в замке и смотрю за порядком, обеспечивая связь и магическую защиту. Я никогда не был у орков, потому этот вопрос я оставлю без ответа.
   - Ты же говорил, что знаешь все?
   - Не все. Да, я обладаю большим объемом знаний, который касается Повелителя, его семьи и истории Проклятых Войн, и даже теми данными, что вам и не снилось. Но на качественные вопросы у меня нет ответа, так же как и нет возможности наглядно учить вас магии. Я всего лишь дух.
   - Всего лишь, - фыркнул я. - И куда же мне идти?
   Я прислушался к потокам магии, но ничего определенного не нашел. Это место было мне совершенно незнакомо, и энергетический фон был непривычным для меня, все-таки вполне классического и начинающего темного мага. Он словно представлял собой слоеный пирог, с массой разнообразных начинок. От любого действия потоки колыхались, словно приглашая так и эдак поменять их форму, так и напрашивались стать частью заклинания...
   - Повелитель!
   Я вовремя пригнулся - две стрелы пролетели над головой, три врезались в щит. Браслет Властелина Силы осечек пока на моей памяти не давал. Он же принял два заклинания, но с остальными потоками магии почему-то замешкался. Не тратя времени, я скакнул в сторону, создавая огненный щит высокого уровня. Следующие несколько стрел сгорели в нем, и даже чужая враждебная магия.
   - Кто здесь?! - крикнул я, снова меня позицию. Я почти без труда перешел на орочий диалект, этот язык во многом похож на эльфийский.
   Я не мог понять, чем меня атакуют, такая магия была мне не знакома. Хоть и я мог частично её прочитать, она меня пугала, потому что я её не понимал, но и завораживала, потому что это была сила. Сила, которой - что-то мне подсказывало - я тоже могу владеть.
   Мне никто не ответил.
   - Таше карне доше о'Хара! - заорал я.
   Внезапно стрельба прекратилась. Магическая атака тоже, но никто и не подумал показаться мне на глаза. Зато внезапно я почувствовал, как вокруг меня извиваются природные потоки энергии. Это выглядело, будто само место решило меня заколдовать. Даже если бы я хотел, я бы ничего не смог сделать против такого мощного волшебства. И свет медленно угас перед глазами...
   Я потерял сознание.
   Очнулся я от того, что нос мне щекотал запах дыма. Эльфы не очень любят подобное и не переносят людской привычки курить табак. У нас это зелье что-то вроде аллергии, хотя и не смертельно, но весьма неприятно. Более того, этот наркотик пагубно воздействует на способности к магии, почему-то только у нас. Хотя эльфы практически моментально попадают в зависимость от этого зелья, если их угораздило попробовать каким-то неведомым образом.
   Я подскочил на довольно мягком ложе из шкур и надрывно закашлялся, стараясь очистить легкие от дыма. Почти машинально собрал какое-то количество энергии в заклинание фильтра, но прежде чем оно сработало, кто-то издевательски выпустил дымную, вонючую струю мне прямо в лицо.
   Я шарахнулся в сторону и упал с кровати. По крайней мере я думал, что это кровать. Кто-то захохотал, являя низкий хриплый голос. Наконец прояснилось в глазах. Я увидел немного затемненное и очень дымное помещение, которое насквозь провоняло не только табаком, но и другими одуряющими травами.
   Напротив кровати на плетеном стуле сидел орк. Самый настоящий! Я впервые увидел орка своими глазами.
   Если эльфу укоротить уши, чуть удлинить руки, сделать пальцы более короткими и толстыми, да и вообще, заставить набрать немного мышечной массы до выпирающих мускулов, покрасить в темно-зеленый цвет и коротко остричь, то вот и будет вам орк. Ну конечно, он не выглядел как эльф, гораздо крупнее и массивнее, грубее, что ли, но физиологическое сходство в целом бросалось в глаза. Этого сходства между нами было гораздо больше, чем между людьми и эльфами.
   - Не любишь дыма, эльфик? - насмешливо спросил скрипучий голос. - Как твое имя, вор? Как ты попал в границы поселения, минуя линию сражений?
   - Вор? - возмутился я.
   И тут я обнаружил, что ни от моей одежды, ни от моих вещей и следа не осталось. Из прежнего на мне остались только реликвии, даже пояс каким-то образом расстался со штанами, но остался болтаться на талии. На мне были штаны из грубой, то ли темной, то ли просто грязной ткани, с оборванными внизу штанинами, едва подпоясанные веревкой. И такая же, словно из комплекта, рубаха со слишком большим вырезом и широкими плечами для мелкого меня.
   - Ты эльфик, - сказал орк. - И ты носишь священные реликвии. Ты мог только украсть их, но никак не получить в наследство. Ты жив лишь потому, что каким-то преступным образом можешь использовать их силу. Неправильно, варварски, но все-таки используешь.
   У меня язык отнялся по началу от таких обвинений. И Айсер... Айсера рядом не было! И не рядом тоже не было!
   Обычно в критической ситуации я начинаю действовать прежде, чем начинаю думать. Так на меня действует страх. Если я боюсь, включаются рефлексы. И не всегда - мои.
   Первым делом я осмотрел помещение, больше внимания уделяя энергетическим составляющим. И еще больше уверился, что это место волшебное само по себе. Я не видел привычных матриц заклинаний, которые кругом окружали меня и дома, и в землях людей. Здесь подобное было естественно.
   Мой взгляд запутался в сплетении линии, и кое-что я сразу понял. Это место было закрыто для духов и для большей части магии. Совершенно изолированно, и потому Айсер не мог проникнуть сюда.
   Это было ошибкой, вот просто так появляться здесь. И почему я был уверен, что меня тут послушают и вдруг воспылают дружескими чувствами? Только потому, что некогда Князь Тьмы воспользовался силами орков, а потом кинул? Или у меня просто мозгов не хватило прикинуть такой вариант? Да, орки обязаны семье Лилидан тем, что имеют - фактически своей цивилизацией. Да, они приносили клятвы, но это было давно. И они ничего мне не должны. Сейчас, когда против них развернули такую компанию, когда их убивают, желая истребить, разве обязаны они чем-то помогать мне? Да у меня эльфийское происхождение на лице написано, и регалии их ни в чем не убедят.
   Подобравшись, я оперся руками на край кровати и ногами выбил окно, вылетев наружу. Это было ни стекло, ни хрусталь, ни слюда, но и на что-нибудь животного происхождения это тоже не походило. Какой-то странный материал, которого я еще не видел. Но сейчас это не так уж и важно.
   Расстояние до земли было где-то в три моих роста, то есть - не такое и большое. Сгруппировавшись, я приземлился на утоптанный гравий. И впервые увидел, как выглядит селение орков. Это было так же удивительно и непохоже на то, что нам рассказывали в Академии, как и внешний вид орков. Это полностью не соответствовало моему представлению.
   От джунглей здесь остались лишь исполинские, гораздо больше эльфийских, неизвестные мне деревья, похожие на длинные жерди. Большинство веток располагались на самом верху, и казалось, будто это одно дерево, так плотно переплелись гибкие и тонкие веточки. На самом деле, как я потом узнал, это стволы, нечто вроде воздушных корней, спускались сверху, а сами деревья - ханги, как тут их называли, были именно наверху. Эти тонкие веточки, похожие на сетку, было невозможно разрубить, и это слово, ханги, означало нечто вроде "железного занавеса", потому его нельзя было преодолеть.
   Вообще это название придумали люди, потому что крепость этого дерева на самом деле была сравнима с железом. На островах это был довольно ценный материал, потому оружие и многие другие вещи делали из ханги.
   Из-за этой импровизированной крыши света в селение проникало не так много, как во время сумерек, примерно. Само селение было небольшим, от этого места я видел дальнюю стену, а обернувшись, увидел противоположный конец. Дома росли вверх и вниз, вглубь, но никак не в стороны. И что это были за дома! Они напоминали плетеный корзины! Вообще, весь город был так или иначе соединен веревочными лестницами и канатами, натянутыми во все стороны. Веревки были зеленоватого цвета и лохматились, выглядели очень ненадежными.
   Спустя три минуты на меня обратилось нездоровое внимание жителей. В основном тут были мужчины, с оружием, воины, как я понял по одежде и по шрамам. Одежда у них была из той же ткани, что и мои лохмотья, только более добротно сшитая и не такая грязная. Плюс поверх было одето нечто среднее между кожаной курткой и тонким доспехом. Потом я узнал, что эту ткань, с трудом и поистине неизмеримым упорством тоже делают из ханги.
   Толпа собралась в рекордные сроки, и мне стало не просто страшно... я внезапно осознал, что меня сейчас могут убить. На самом деле. Их не остановит ни мое происхождение, ни мои прибамбасы. Я здесь - чужак, опасный, злейший враг...
   Я лихорадочно поискал глазами Айсера, и не сразу мне удалось увидеть слабую энергию духа в этих линиях природной энергии. Неведомая магия и сила обволакивали это небольшое поселение, больше похожее на крепость, так герметично и мощно, и это была самая поразительная магия из всех, что я видел. Мой дух-хранитель попал в ловушку между этих нитей и сам выбраться не мог, по-видимому, и это странное природное заклинание выпивало из него энергию. Он может исчезнуть, если я сейчас же что-то не сделаю. Он - единственный, кто может что-то доказать этим оркам, как-то подтвердить им, что я - тот, кем являюсь, Князь Тьмы.
   Десятки ненавидящих взглядов останавливались на моих светлых волосах и коже иного оттенка, на острых ушах и браслете на руке, поясе и всем остальном. Не было только меча... словно услышав меня, жалкий обломок появился в руке, едва я машинально сжал пальцы. Артефакт откликнулся жаркой волной энергии, но спокойствия мне это не прибавило.
   Тугая тишина затягивалась, отсчитывая мои последние секунды, пока...
   - Эй, эльфик, опусти свою игрушку!
   Я не могу утверждать точно, для меня пока все орки были на одно лицо, но мне показалось, что это был тот самый, что стерег меня. Он протолкался сквозь кольцо окруживших меня воинов, небрежно отпихивая их локтями.
   - Если достаешь оружие, будь готов пустить его в ход, - так же громко сказал он. - Таковы законы этого места.
   Глубоко вздохнув, я совершил очередную глупость:
   - Отпустите его, - попросил я, указывая на Айсера.
   - Силком этого духа никто сюда не тащил. А если он преследовал тебя...
   - Он охранял меня!
   - А вот меня это мало заботит!
   Страх уступил место злости. Да что ж это такое! Я впервые пожалел, что меня не боятся здесь так же, как в Зачарованных Лесах. Потому что не верят? Хм, а вот эльфы поверили сразу, неужели они такие наивные? Или просто орки тупые? Да нет, не сказал бы.
   Так зол я был только однажды, когда спалил к черту то несчастное здание, в котором остановился на ночлег с Нагайной. Да и то не столько зол, сколько возмущен. А сейчас... хоть умом я понимал, что злость не сделает меня сильнее и у меня нет шансов в этом бою, все равно, как дурак...
   Здесь мне нечего им противопоставить. Магию духа? Здесь ею владеют лучше меня, здесь не получиться, как на турнире, где мои способности для всех стали сюрпризом. Мало этого, так они еще и сильнее меня в чистом эквиваленте! Я почувствовал себя полной бездарностью, и от этого еще больше распалился...
   На этот раз меч Духа вышел еще больше, чем в шахтах. И у него был более оформленный вид, очень близкий к той форме, что описывал Айсер: каким по идее должно быть это воплощение духа. Энергия обхватила всю мою правую руку, как щит, и несколько выдавалась в стороны, принимая форму вытянутых пластин, расположенных почти рядом друг с другом. Энергия плавно следовала за моей рукой, повторяя движения. Сам меч окутывала энергия другого вида, остро заточенная и смертельная, она отдавала каким-то могильным холодом. Лезвие выдалось далеко за пределы меча, и настолько хищными были переливы энергии, что казалось, меч Владыки Духов может самостоятельно тут всех в капусту порубить.
   Орки удивленно отпрянули назад. Немного, на шаг, может, полтора, но и на этом их удивление кончилось, уступив место возмущению. Как это, какой-то наглый остроухий захватил реликвии Князя Тьмы, более того, посягает на темную магию! Наверное, примерно это проносилось у них в головах, потому что некоторые медленно готовились напасть. Оружие и так было на виду, а теперь и вовсе, тех, кто поменьше, оттеснили назад, и единственный знакомый мне орк отобрал у какого-то молодого воина его оружие.
   Это была палка с двумя тесаками на концах, развернутыми друг к другу зеркально. На мой взгляд, она была неудобна, даже в большей степени, чем мечи Ринелина.
   - Ты уверен, что хочешь драться, эльфик?
   Его слова я даже не услышал. Айсер - единственное существо, способное дать ответы на мои вопросы, единственное преданное мне до невозможности не по тому, что мы связаны родственными чувствами, а потому что... Он - единственное, что осталось от Империи, последний король радени, в конце концов! Не могу я дать ему погибнуть, не могу!
   Развернувшись, я дотянулся до переплетения магических линий и легко перерубил их. Я даже не ожидал, что у меня это получиться. Духа выбросило прочь, как из гномьей пушки, зато больше не держало в смертельных тисках. Прореха в защите держалась не дольше пары секунд, потом, как живая, без всякого участия магов, затянулась. А в следующее мгновение мне пришлось отбивать первый удар орка.
   Он умел управляться с этим странным оружие с дьявольским мастерством. Это был не просто град ударов, настоящая мельница смерти, даже Ринелин и мой отец не могли похвастаться такой техникой боя. Даже пресловутый эльфийский скоростной стиль Эммануэль не мог сравниться с этим. И я еще больше уверился в том, что у меня нет никаких шансов. Не то что против них всех, даже против одного орка! Но...
   Хоть у меня их не тысяча, но тоже много - причин, по которым я не могу здесь проиграть. Я не могу здесь умереть... Айсер, Сильвия, Гэврил и Хэлия, Тельмен... много других, не менее важных, но таких же безрассудных. Хэлия всегда мне говорила, если не можешь выиграть, избегай столкновения, потому что битва магов - очень опасное занятие. Гэврил же меня учил, что в безвыходной ситуации, уже свыкшись с мыслью о смерти, только тогда можно стать по-настоящему великим воином. Мол, если ты жив, все остальное приложится... Ну и какой же путь мне выбрать сейчас, если я даже подумать толком не успеваю, едва могу защищаться, а о нападении и речи нет?!
   Говорят, тот, кто стремится к высокой цели, уже не должен думать о себе. Как же, если не будешь, можешь запросто и не дожить до этой цели... Я никогда и не утверждал, что моя цель такая уж великая и благоговейная. Даже наоборот, я намеревался истребить целую расу для спасения других... я собирался убивать, даже не задумываясь, потому что если буду об этом думать, неизвестно, до чего дойду.
   Ну что из этого, в конце концов?! Я просто не хочу умирать! Не хочу! И даже думать не хочу об этом!
   Этот внутренний крик заставил меня остановиться. Я не стал снова уходить от удара, едва успевая отвести острое лезвие, я просто подставил левую руку. Рубящий удар сверху пришелся на самую середину браслета, который негодующе вспыхнул сразу всеми рунами. Рука у меня онемела моментально, я почувствовал боль и даже успел испугаться, как близко лезвие замерло от моего лица...
   И прежде чем орк перехватил свое оружие двумя руками и пырнул меня в лицо, я извернулся, обхватив древко ничего не чувствующей рукой, облек его, одним ударом превратив в цепки, и пнул противника в живот. За этот миг передышки я успел понять, что орки шокированы моими действиями ничуть ни меньше меня.
   Противник поднялся с земли, чтобы увидеть мой клинок у своего горла.
   - Хватит, - сказал я. - Прекращай эту бессмыслицу.
   Орк внезапно расхохотался. Едва он прикоснулся к моему призрачному клинку, как тот перестал существовать. И вот мне в лицо несется какое-то смертельное заклинание в виде черной паутины, незнакомое мне даже по технике плетения. Оно появилось даже не из рук орка, а откуда-то из-под земли, а то и вообще соткалось прямо передо мной.
   - Ну уж нет!
   Я от страха даже зажмурился. Да уж, не думал, что такой трус, ну уж каким оказался. Но вот прошла секунда, другая, а я все не умер, и как-то странно... я все-таки рискнул открыть глаза. Вот уж правда, никогда заранее не угадаешь... А я ведь знал, что это не его настоящий облик!
   Каким-то образом Айсер сумел проникнуть сквозь защиту этого места. Очевидно, нашел некую лазейку, например, под землей, ведь защита все-таки не замкнутая. Но это, в сущности, не важно. Даже не дух-хранитель, телохранитель какой-то... и пусть Айсер не может управляться с заклинаниями, но с энергией на "ты", ведь он частично из нее состоит. Попавшее в тело духа заклинание растворилось без следа, не причинив ему никакого вреда.
   - Я ждал вас тысячу лет, имейте совесть, Повелитель! Так нелепо погибнуть, да если бы ваш отец видел...!
   - Который?
   - А оба! Они бы сгорели со стыда!
   Недоумение. Не мое. Ну и понятно. Казалось, Айсеру нет никакого дела до орков, нет, он непременно должен отчитать меня, провести, так сказать, воспитательную работу... кабы не это, цены бы ему не было!
   - Я не понял, чем ты больше возмущен: тем, что я заставил тебя ждать, или тем, что чуть не умер?
   Айсер раздраженно махнул крыльями пару раз и сложил их за спиной. Это были огромные крылья, иного строения, не такого, как у птиц, но и не как у нетопырей. Присмотревшись, я понял, что у него две пары крыльев - одна меньше и расположена ниже. Если большие были как раз между лопаток, то вторые крылья чуть выше поясницы. Белесые, каждое огромное перышко было соткано из тумана так натурально, что возникали сомнения в их призрачности.
   Появление духа именно в этом виде заставило орков остановиться. Более того, похоже, это их все-таки не много напугало. Не так уж сильно, но ровно настолько, чтобы они замерли и немного подумали. Кто-то даже опустил оружие.
   Вздохнув, я покрутил рукой, пытаясь унять легкую боль и нестерпимый зуд, как будто тысячи иголок воткнулись мне под кожу, ледяные такие иголочки. Этот браслет показался мне жутко неудобным, он так мешался мне!
   - Хорошо, эльфик, - слегка побитый орк поднялся с земли, откинул остатки деревяшки в сторону. - Ты заслужил право поговорить.
   - Айсер, молчи! - крикнул я прежде, чем хранитель разродился гневной нотой протеста против такого обращения ко мне, любимому. И опять сотворил глупость - орк нахмурился и с пренебрежением сказал мне:
   - Духов надо чтить и уважать, эльфик. И ни в коем случае не приказывать им. Иди за мной.
   Я поискал, куда бы сунуть обломок меча, за неимением лучшего воткнул его в одно из колец на поясе. Болтался он неудобно, потому что сам пояс на мне висел безнадежным образом, приходилось его придерживать. Пасть дракона просто так раскрываться не хотела, потому затянуть пояс я не мог. И пошел следом за орком через расступившуюся толпу. Айсер следовал за мной.
   - Итак, - орк развалился на скудном подобие кресла. Просто плетеная конструкция, на которую навешано множество мягких шкур. Для меня же места не нашлось - Мне очень хочется знать, чем ты заслужил такую преданность настолько древнего духа?
   - Повелитель? - Айсер с просьбой в глазах посмотрел на меня, и я кивнул. - Я отвечу на этот вопрос. Я служу ему, потому что таков мой собственный выбор. Я служу ему, потому что виновен. Это - мой грех. Больше просто нечего сказать.
   - Он - Лилидан, - пояснил я. - Тот, кто создал Князя Тьмы. Тот, кто уничтожил величие эльфов. Тот, кто заставил умирать этот мир. Тот, кто пытается его спасти.
   - Мишре дакара пиале! - взвыл Айсер. - Айте рашла дан...
   Я прекрасно понял, что он сказал, и вымученно улыбнулся, разводя руками. Дух полыхнул ярко-красной вспышкой и испарился куда-то. Орк коротко рыкнул и гневно повторил:
   - Никогда, никогда не оскорбляй духа! Кто бы ты ни был, духи - они выше всех законов этого мира! Ты должен чтить и уважать их! Как тебя зовут, эльфик?
   - Мое имя Матиас.
   - Плохое... плохие звуки. Впрочем, для эльфа сойдет. Можешь звать меня Шрамом. Зачем ты пришел сюда?
   - Мне нужна помощь.
   - Орки не помогают эльфам. Орки убивают эльфов.
   - Я - Князь Тьмы.
   - Нет. И ты никогда им не станешь. Ты не готов для этого. И вряд ли эльф сможет когда-то стать готовым. Забудь об этом, эльфик. Князь Тьмы - зло вынужденное. Оно стало необходимым, когда появились люди. А ты намереваешься стать убийцей.
   - Это не одно и то же?
   - Нет. Ты не понимаешь, зачем ты здесь, ты не понимаешь, как и почему. Ты глуп. Глуп даже для эльфа.
   - Вот я пришел учиться. Я пришел научиться тому, что раньше называлось искусством. За наследием радени.
   Шрам расхохотался. Не так, как в прошлый раз, тогда смех был злорадным. Сейчас это был грустный смех. Так хочется смеяться над дураком, но ведь он же не виноват, что таким уродился?
   - Эльфик, да ты просто болван! Самым разумным было бы... а ведь вы, такие великие и светлые, любите поступать разумно, да? Мы, варвары, не умеем так, ха... так вот, самым разумным мне кажется отрубить тебе руку, поснимать все остальные цацки и отправить на все четыре стороны.
   - Почему...?
   - Ты - дурак. Но хоть и так, но до безумия упорный. Ты оправишься в Олраг, к старейшинам. Может, они думают иначе, не так, как я. Может, я ошибаюсь, и из тебя может что-то толковое получиться. Но - едва ли, я никогда не ошибаюсь. Уж поверь, можешь спросить у кого угодно.
   - Сколько островов захвачено вами? - не удержавшись, спросил я.
   - Островов?! Эльфик, под нами лежит целый материк! Много земли. Просто ты об этом не знаешь.
   Что-то еще пояснять он и не думал, бессовестно вытолкав меня наружу. Впрочем, он и сам вышел тоже, подозвал к себе несколько молодых орков и долго с ними разговаривал. Трое орков недовольно косились на меня, выражая крайнее презрение, потом кивнули, в чем-то соглашаясь со Шрамом. Орк хлопнул в ладоши, и мне на голову свалилась моя сумка, полная моих же вещей. Я даже не смог понять, как именно он сотворил это волшебство!
   - Они, - Шрам махнул рукой на расходящихся орков, - отведут тебя на большую землю.
   И больше ни слова не сказал, оставив меня болванчиком стоять посередь селения, в обнимку со своими вещами.
  
   Странно. Нет, удивительно. Может, я в самом деле дурак? Не зря же эльфом родился... может, у нас размер мозга другой? Меньше, больше... А может, это от цвета волос зависит? Так странно, я никогда об этом не думал.
   Мы шли пешком. И шли, и шли, и шли, и шли... даже мне надоело. Мы не останавливались, вернее, орки просто не давали мне такой возможности. Да и негде было, честно говоря. Это джунгли. Малопригодное для жилья место, опасное и негостеприимное.
   Под конец дня вернулся Айсер. Он не хотел со мной разговаривать, просто плыл по воздуху рядом, даже не смотря в мою сторону, и столь же мало внимания уделяя моим провожатым. А вот орки на духа косились с нескрываемым уважением и долей любопытства.
   Я поотстал от них, давая немного отдохнуть ногам и ища возможности поговорить с духом наедине.
   - Прости.
   - Вы не должны извиняться.
   - Я давно догадался. Сам не знаю, почему сказал? По глупости, верно Шрам говорит.
   - Орк судит предвзято, по своим канонам. Я не могу злиться на вас, по крайней мере, не по той причине, что вы думаете. Я действительной не помню, кем я был при жизни, я просто это знаю. Потому это так горько, может быть... но давайте не будем вспоминать об этом, как будто этого и не было. Забудьте, что говорите с королем, уничтожившим свой народ.
   - Я постараюсь. Честно, Айсер, я стараюсь. Я просто многого не понимаю... например, о чем говорил Шрам? Есть еще один материк?
   - На самом деле их пять, и не все их них разделены океаном, но во избежание... когда-то это место служило заповедником. Для каждой расы была создана своя среда обитания. Для орков вот это место. Для эльфов - бескрайние степи и лиственные леса. Для дегронов - горы. И для многих... когда пришло время, некоторые границы сняли. Некоторые - оставили. И вот одна из таких границ отделяет Махон, землю орков, кобольдов, дриад и других существ от Ария, земли людей и эльфов, других, о которых ты знаешь. Они соприкасаются на этих островах, которые на самом деле являются частью Махона. Точно такая же граница разделяет океан, окружает Гардон.
   - Ты, то есть вы, радени, это сделали, да?
   - Это был опасный эксперимент. Мы за это поплатились. Арий был объединен из шести зон, наверное, это было ошибкой. Пока вы считали себя единственными, все было нормально.
   - Я чувствую вину, хотя не могу понять, почему. Айсер, зачем вам это было нужно?
   - Как сказать... зачем эльфы пытаются создавать новые растения? Зачем люди выводят новых животных? Это естественная ступень развития. Когда-то приходит время, когда любое разумное существо задумывается о создании жизни, иной, непохожей на себя.
   - Арий - это карантинная зона, не так ли? - спросил я прямо в лоб.
   - Можно и так сказать. Если Гардон почти потерян, здесь... я даже не знаю.
   - А как выглядит эта граница?
   - Никак. Её нельзя увидеть или почувствовать. Пройти её можно, только если кто-то, бывший с той стороны, проведет тебя. Это совершенная магия, она не может твориться в этом мире. Она другая, другие существа ею владеют. Я хочу сохранить этот мир, потому что здесь еще есть кое-что ценное...
   - Ценное? О чем ты?
   - Если сможете - увидите. И поймете. Я просто не смогу вам этого объяснить. Идемте, Повелитель, у нас будет время поговорить.
   Это еще одна тайна. Может быть, я и её разгадаю. Почему бы и нет? Айсер - не просто дух, он что-то больше... по существу, я не уверен, что чья-то магия может надолго задержать душу в нашем мире. В конце концов, есть вещи, неподвластные магии.
  
   ***
   Орки не владеют демонической магией. И магией снов - тоже. А я так хотел наконец узнать, что же это такое на самом деле! Но увы, к тем, кто мог дать мне ответы на эти вопросы, подобраться не так-то просто. И, верх глупости, корону ведь я так и не забрал. Впрочем, все-таки существовал другой способ попасть к демонам. Не самый приятный, не самый разумный, и все-таки я здесь. То есть там. Или где? Ах, так сложно объяснить то, чего сам не знаешь!
   - Ага, значит, кто-то добрался-таки до безделушек?
   - Хорошенькие "безделушки"! - ухмыльнулся я, внимательно рассматривая демона.
   - Нравятся? - демон оскалился.
   Он выглядел, как я. Ну, то есть, две руки, две ноги, одна голова и все остальные части тела тоже на месте. Его кожа не была покрыта чешуей, и глаза были нормального, сероватого оттенка. Он был похож на человека даже, не на меня. Как я понял тогда, что это демон? Потому что я находился в странном месте, которого не существует, и видел того, кто ухитрился это понятие нарушить, и еще потому, что я пару мгновений назад позволил вонзить себе в грудь длинный стилет.
   А как еще по-вашему можно попасть в Адскую Бездну?!
   - Меня зовут... - демон выдал жуткую комбинацию звуков и даже цифр, но потом махнул рукой, - Но можешь звать меня просто Тайшер. Так удобнее, ведь по сути здесь мы все пронумерованы.
   - Да-а?
   - Ой, это долго рассказывать, твоего времени не хватит.
   - Да, полагаю...
   - Что хотел узнать? Кстати, должен сказать, рискованное занятие. С короной удобнее и не так проблематично. Наденешь, назовешь мое имя, и я явлюсь прямо к тебе.
   - Корона - не для меня.
   - Ой-ли? Странный какой-то...
   - Ты можешь научить меня появляться здесь, не умирая каждый раз? Я бы хотел о многом тебя расспросить...
   - Это просто. Нужна техника призыва.
   - Не вариант. Это чревато прорывом Инферно...
   - Да кому вы нужны! Знаешь ли, у нас и так проблем полно, без проблем живых или наполовину мертвых. Они, знаешь ли, не поскупились, одаривая нас работой. Самое дурное, во всех мирах, одно и тоже! Давай заключим сделку, а?
   - Кто-то меня о чем-то подобном предупреждал... - хмыкнул я.
   - Ты призовешь в мир только меня, хорошо? Я обещаю, что буду паинькой, что не буду пакостить и по первому же требованию вернусь назад. В месте, где нет понятий пространства и времени, жить так ужасно! Неужели в тебе нет ни капли сострадания?
   - Если я тебя призову, ты ведь сможешь являться в мир когда угодно, да?
   - Я буду тебя слушаться.
   - Что-то я не уверен.
   - Уверен, не уверен, решай быстрее. У тебя от силы две минуты еще. Я, конечно, могу растянуть их на целую вечность, но что я с этого получу?
   - Скажи, демоны все такие?
   - Мальчик, ты разговариваешь с Первым! - возмутился демон. - По-вашему, с королем или вождем. Не в этом суть. От меня зависит сила Князя Тьмы, потому что я сделал эти регалии!
   - Ладно, я согласен. И что я должен сделать?
   - Ничего особенного! Выполняешь вызов демонов, твои зеленые учителя и Совершенные помогут тебе с этим. Вплетаешь в заклинание мое имя, именно то, что я назвал тебе в начале, жертвуешь что-нибудь этакое, и вот я перед тобой в твоем распоряжении!
   Демон несколько раз повторил, как его зовут на самом деле, и я сомневаюсь, что запомнил, но делать-то все равно нечего! Мое время истекло. Это предел времени, больше шаманы просто не могут держать меня в состоянии между жизнью и смертью.
  
   С момента, как я очутился на Махоне, прошло уже четыре месяца. Или пять? Я не считал, честно говоря. У меня были другие проблемы. Первая - справиться с самим собой. Само отношение орков ко мне приводило меня в бешенство! Они считали, что я не способен сделать то же, что и они, что я слабее, глупее и все тому подобное! И я, скрипя зубами, пытался не обращать на это внимание, потому что они все-таки были правы. Они во всем меня превосходили, даже самые юные орки, вместе с которыми я и обучался. Да, меня никто и не подумал обучать индивидуально. Мол, много чести. Исключение составляли лишь Совершенные.
   Уважение орков еще надо заслужить, как мне сказал мой учитель. Вообще-то их было шестеро, и все они относились ко мне так же - с презрением и снисходительностью. Не будь я таким упорным, давно бы бросил все это дело. Может, у меня просто не хватает мозгов, чтобы наплевать на свою принципиальность? Черт тебя...
   Совершенные - это действительно совершенные создания. Я так и не понял, кто они такие. Их было трое, две женщины и мужчина. Так неожиданно четвертым Совершенным оказался Айсер, хотя упорно не желал в этом признаваться. Мне на это тактично намекнули.
   Это были столетняя дриада, орк и настоящий элементаль воздуха, хар-еди. Странные, у них были фиолетовые глаза без зрачков. Они обладали какой-то странной силой и чувствовали всю магию нашего мира, и как они сами сказали, они слышали его. Более того, они были связанны с ним... дриада и орк жили здесь, среди орков в их городе-столице, их почитали, как богов. Орки считали, что такие существа, совершенные, несут в себе частичку Создателя. Я не знаю, насколько это правда. А вот хар-еди... она была с Гардона. И она не говорила, как она пересекает границу, но иногда она появлялась, смотрела на меня, оценивала мои успехи, давала какой-нибудь совет и исчезала. Айсер при этом томно вздыхал и даже один раз пожаловался мне, что он не имеет тела.
   Странно все это...
   - Это было долго, - сказал мне один из шаманов, проводивших обряд. Уютно устроившийся в его мощных руках стилет злорадно поблескивал в отраженном свете. Действо происходило в храме, стоящем на отшибе. Одно из немногих зданий, построенных из камня. Орки камень не любили, утверждали, что его слишком долго обрабатывать. А то каждый раз менять гниющее в этом сыром климате дерево сподручнее, как же!
   Я поднялся с каменной скамьи, по недоразумению, не иначе, принятой за жертвенник. Меня знобило. Так и хочется сказать, с непривычки, но заиметь такую вот привычку умирать мне не хотелось. Даже при всей экстравагантности сего действа. Я накинул на плечи предложенный плащ и встал на ноги, чуть пошатываясь.
   Целых семь минут я пытался умереть, и все это время шаманы пытались не дать мне это сделать по-настоящему.
   - Однако, странная система счисления у демонов, - в задумчивости поведал я Айсеру.
   - Вас встретил Тайшер, верно? Первый, среди демонов?
   - Он самый. И он посоветовал мне вызвать его. Мол, так удобнее.
   - Но это на самом деле удобнее, раз вы отказались носить корону. Во-первых, демон сможет обучить вас магии, которая вас интересует. Во-вторых, вы сможете освоить скоростное перемещение через Бездну. Ну и в-третьих, демон в проявленном мире имеет больше возможностей, чем в у себя дома, так уж повелось. А если вы боитесь, что он начнет буянить, то зря. Тайшер хоть плут и хам, но он верен вашей семье.
   - Может, тебе?
   - Может, и так. И что вы решили?
   - Один я такой призыв не потяну.
   - Это вовсе не проблема, поверьте.
  
   ***
   - О-ля-ля! Как же давно я не посещал проявленные миры! Восхитительно! Какое же тело мне выбрать? Что бы и удобно, и эффектно, но и не страшно...
   Темно-красная дымка, все еще не определившись с коечной формой, пронеслась по округе. Шаманы и дриада отпрянули от круга, описанного вокруг правильного семиугольника. На месте остался я один, потому что только меня вопли полоумного демона не смутили. Что-то такое я и ожидал услышать, знать бы еще, что его первое восклицание значит...
   Демон спиралью обвился вокруг меня, непонятно чем восхищенно причмокивая:
   - Прекрасное тело, может, мне так же...?
   Через три секунды передо мной стоял я. Тавтология какая-то получается, вам не кажется? И вот тот я вдруг закрутился на месте, осматривая себя и ощупывая, причем иногда так откровенно, что я настоящий даже немного смутился.
   - Тайшер, хватит, - велел я, затягивая зеленоватый бинт на руке, пытаясь остановить кровь. Та, как назло, останавливаться не желала, струйками стекала по запястью и капала на земляной пол. Вызов решено было проводить на природе, чтобы в случае чего... может, драпать удобнее было? Я так и не понял этой логики. Дриада привела нас в какой-то храм в самых зарослях, где стояли голые каменные стены в напоминание о таком благе цивилизации, пол весь зарос травой, и крыши как таковой вообще никогда не было, ибо от нее не осталось даже подпорок.
   - Ну а что? - искренне удивился демон. - Такова моя специализация. Помимо короля демонов я являюсь инкубом. Надо же как-то развлекаться в вечности, а у таких демонов больше шансов попасть на вызов. Вы, колдунишки, до жути пошленькие ребята, причем, это верно во всех мирах!
   Шлеп! - получил от меня звонкую пощечину, потому что намеревался заглянуть за пояс штанов.
   - Тайшер!
   - Что? Чисто академический интерес! И не распускай руки, красавчик, пока на тебе нет короны Повелителя, мы с тобой в равном положении.
   Я тихо зарычал, концентрируя в руке небольшой, но очень сильный, напитанный моим раздражением, заряд энергии духа. Для демонов эта энергия действует как кнут - больно, неприятно, и в большинстве случае заслужено, но не опасно.
   - Понял, понял! - демон поднял руки в примирительном жесте, моргнул и обернулся демоническим юношей, именно таким, каким по моим понятиям должен быть инкуб. Вот уж не думал, что такая специализация у короля демонов, но в чем-то он прав - это самый востребованный тип демонов, хоть и самый низший в иерархии.
   Анатомически он был похож на эльфа, на полголовы выше меня, с красной кожей, такого красивого оттенка, небольшие рожки на голове среди темных волос, тонкие пластинчатые гребни от висков и бровей уходят под волосы. Глаза - лавового оттенка с вертикальными зрачками. Тайшер похлопал себя по бедрам, изменил скопированную с меня одежду, сделав её более облегающей и темных тонов.
   - Вот, теперь мы оба красавчики, - демон остался доволен своим видом и принялся разглядывать помещение и орков, смотревших на него, мягко говоря, странно. Похоже, дриаде он понравился, потому что она, закусив губу, оценивала его физиологические данные, лукаво поглядывая на меня и сравнивая. Я покраснел.
   - Это его любимый облик, - шепнул мне на ухо Айсер. Он тоже присутствовал при обряде, более того, участвовал в заклинании. - Двенадцать раз он принимал его из всех двадцати, что я видел. Я, честно говоря, не считал. Но вы не обращайте внимания, он ведет себя, как придурок, но он все-таки король демонов.
   - Фамильное привидение! - обрадовался Тайшер. - Айсер! Я смотрю, тут многие - коронованные особы! Мое почтение, королева Далия, - демон поднес к губам ручку дриады. - Сила в ваших руках, вождь Варгам!
   - Довольно, - властно сказал Айсер, возмущенный тем, что демон чуть не выдал его. Он очень не любил, когда о нем говорили, как о короле.
   - Я надеюсь, ты сумеешь сдержать это создание Хаоса на цепи, - сказал вождь.
   Орки кучей ушли через портал. И откуда у шаманов только силы взялись? Вот у меня нет энергии не капли, все накопленное истратил на вызов. Конечно, остался неприкосновенный запас, находящийся в ауре и непосредственно душе, но тратить энергию, необходимую для жизни... потому-то столько магов и понадобилось, ну а вождь присутствовал по собственной инициативе. Вождей выбирают из воинов, а магами являются лишь советников.
   Да и если бы ни трое Совершенных, вытащить короля из Бездны нам бы не удалось. Наверное, в короне заключен колоссальный источник энергии, или просто суть в том, это Корона Повелителя Демонов, и сделана она этим демоном, если он не врет. Впрочем, я склонен ему верить.
   - Ну, знаете! - фыркнул Тайшер. - Слушай, а тут еще такие дриады есть? Надеюсь, мы не в самом сердце орочий владений?
   - Именно тут, - кивнул я. - А Далия здесь потому, что она - Совершенная. Что, орчанки тебя не устраивают?
   - Дриады, э, фигуристей, что ли? - демон почесал в затылке, задумчиво осмотрел ровные матово черные коготочки. Да, это были не ногти, именно когти, но небольшие, не как у зверей, не загнутые внутрь, а такие, стилизованные, что ли? - Но и ты, Матиас, ничего. У тебя близкого друга нет? Я бы...
   - Тайшер! - возмутился я. - Ты что, озабоченный?!
   - Ну, я же инкуб!
   - Довольно, Тайшер, - сказал Айсер. - Повелитель, я же рассказывал вам, почему он себя так ведет, просто не поддавайтесь на провокации. А теперь давайте пойдем отсюда, у нас есть дела, помните?
   - Каким образом? У меня нет ни капельки силы, даже в регалиях осталось меньше четверти, больше брать нельзя.
   - Но сила есть у Тайшера, - резонно заметил дух. - Прошу вас, ваше величество.
   Демон, обворожительно улыбаясь, перекинул мне огненный шарик с яблоко размером. Ругнувшись, я создал из него телепорт. За эти месяцы я многому научился, едва ли не больше, чем за весь год в свободном поиске. Как-то мне сразу в голову не пришло, что надо придти сюда. Методы обучения орков и дриад, конечно, "немного" отличаются от школы эльфов или даже людей, но зато они эффективнее. Здесь используют более убедительный стимул - желание выжить. Телепорты я создавал на раз, и усовершенствовал свое умение подстраиваться под природную магию места. Теперь я почти не пользовался теми заклинаниями, что выучил в Академии, я вообще не задумывался, колдуя, вся магия, если можно так сказать, исходила от сердца. Я знал, как нужно изменить энергию, чтобы добиться результата, я это видел своим новым зрением. Кстати - орки тоже видят мир, как демоны.
   А дриады здесь не такие, как на Арии. То есть, анатомически те же самые, в этом я убедился на собственном опыте. Но вот они гораздо более здоровые и сильные, да и психология иная у них. Хотя связь с лесом и тотемным деревом такая же - они спят в нем, хотя не связаны неотрывно.
   А мое знакомство с дриадами состоялось на двадцатом дне моего пребывания на Махоне. Я в очередной раз поддался на провокации моих зеленых братьев по несчастью, а наставник сделал вид, что ничего не видит и не слышит. Конечно, мы были побиты в равной степени, что я, что те трое придурков, но возмущению Айсера все равно не было предела. Он рассуждал так: Князь Тьмы должен быть лучшим, и не должен проигрывать ни в чем, даже пусть их трое, они сильнее и умеют больше. Айсер считал, что Князь Тьмы вообще не может поиграть кому бы то ни было.
   И вот, избитый, но с интересом наблюдая, как под действием браслета заживают мои синяки и ссадины, я вернулся в небольшую лачугу, что мне отвели. Здесь это считалось домом, вот поверьте. Я всю жизнь провел в помещениях, раз в пять больше одного этого дома, и для меня это было весьма ново - как это, можно жить в таком доме? И именно там меня и ждала дриада.
   Вообще, они предпочитали жить в своих городах, к слову, гораздо более приспособленных для этого, чем орочьи поселения, и поэтому за то время я видел лишь двоих представителей этого племени. Сюда они приходили по торговым делам, или просто в поисках приключений.
   Я узнал очень интересную вещь, чем озадачился на много дней. Оказывается, в древности дриады были однополыми созданиями. То есть, они нимфы земли, древесные, то бишь, и мужчин как таковых среди них не должно быть. То, что твориться у нас, более странно, и я думаю, это последствия тех самых мутаций. Потому что у наших дриад с этим все нормально. А размножаются дриады нормальным способом, только если ребенок зачат по собственному желанию нимфы, родиться нормальная дриада, а вот если против, тогда... один Тайшер знает, что будет тогда. И у других истинных духов природы происходит так же: сильфов, ореад, нереид и наяд. Ну, я имею в виду настоящих духов воздуха, гор и воды, можно сказать, диких.
   И вот мне выпал случай изучить такие способности на практике.
   У Далии, Совершенной, было несколько служанок, постоянно проживающих вместе с ней в землях орков. И одной из них я понравился. Ну, Далии я тоже понравился, но об этом позже. Наверное, потому она так оценила Тайшера... И я так и не понял, считать ли еще не родившуюся дриаду своим ребенком, потому что по заверению Далии, она не возьмет от меня ни капли силы или чего-то еще. Она родиться совершенно непохожей на меня, и ни одна магия не выявит нашего родства. Ну как так, все-таки? Знать бы, как это работает, и почему происходит... но увы, дриада - не заклинание и даже не механическая машина, её не разберешь на запчасти, не посмотришь, что внутри...
  
   - Хватит, Матиас. Ты уже выдохся.
   - Заткнись! У меня получится...
   - Да я не спорю, но не сейчас! Отдохни, мы колдуем восемь часов без передышки! Ты бы хоть поел, что ли...
   Я метнул гневный взгляд на демона, но возразить ему было нечего, потому что кроме моего упрямства аргументов больше не осталось. Тайшер неспешно сходил за корзинкой с едой, которую мы предусмотрительно захватили. Практиковались в магии мы в том же самом храме, дабы не мешать другим. Демоническая магия несколько взрывоопасна, даже более, чем остальные аспекты. Ну, и кроме Айсера и Далии, сюда было лень тащиться всем остальным, и мы оставались наедине, никто не мешал и не критиковал... и самое главное - здесь некому было действовать мне на нервы!
   - Ты что, хочешь научиться всему и сразу? Побойся бога, Матиас! Так сразу ничего даже у гениев не получается!
   - Бога? А ты веришь в богов?
   - А почему бы и нет? Я отлично знаю, что они существуют на самом деле, - демон пожал плечами и опустился на землю рядом со мной. - Следуя твой же логике и религии людей, Айсер - ни кто иной, как бог. В некоторых мирах есть и другие верования, где-то богов много, а где-то всего один, а иногда за богов считают тех, кого вы зовете Совершенными.
   - И много этих миров, а?
   - Представления не имею. Но я бывал во многих, да, кучу разных вещей видел... знаешь ведь, что такие места, как Бездна или Ад есть в любом мире, как промежуточная станция для энергии, которую несут души. А мы, демоны, вроде пастухов, или даже поваров для нее. Так или иначе, все это все-таки связанно между собой. Между нашими вотчинами перемещаться довольно легко, а вот выйти в проявленный мир не так-то просто.
   - Я хотел бы там побывать.
   - Я обещал, что это когда-нибудь случиться. Будь у тебя корона, все бы было намного проще. А без нее тебе придется самостоятельно защищаться от магии этого места, и это большая проблема. Я вот тебя слушаю, и подумал, что нужно в первую очередь показать тебе один интересный мирок, где есть только люди.
   - Только люди? - недоверчиво уточнил я.
   - О да. Причем, изначально только они там и были. Этот мир трижды был уничтожен почти до основания, и каждый раз люди спасались чудом. Небольшая группка, которая затем заново отстраивала свою цивилизацию. Знаешь, люди очень мало живут, но несмотря на это, они необыкновенно живучие. В той окружающей среде, к которой они приспособились, ни один эльф не выживет при всем вашем превосходстве. Люди удивительно приспособлены меняться, мутировать. Такие уж они...
   - А из-за чего этот мир был уничтожен? - пораженный, я даже перестал жевать бутерброд.
   - А, совершенно идиотское положение... В последний раз я был там давно даже по меркам демона, но время штука странная - она секунда здесь может оказаться вечностью в Бездне, или же ваш век пролетит для меня как мгновение. Я не знаю, как этот мир развивался дальше, но... фишка в том, что там совершенно нет магии. Энергии хватает только для существования людей, это единственная раса, за исключением дегронов, которая может обходиться без этого. И вот, соответственно, этот мир был чисто технологический. Представь, нет вообще никакой магии, даже шаманства, и все это, что вы достигаете с помощью заклинаний, люди сумели добиться с помощью технологий. Да-да, не смотри на меня так, это правда. Он даже сумели создать искусственный разум без капли магии, и они подчинили себе молнию и самые маленькие частички вещества... они сумели создать такое оружие, что в одно мгновение может уничтожить целый материк.
   - Они его использовали, да? - шепотом, словно боясь произнести это вслух, спросил я. Как такое вообще возможно?! Неужели все чудесные вещи, что создают гномы, могут принести такое разрушение?
   - Ага, - подтвердил демон. - Я знаю, что ты думаешь. Но пока люди заняты магией, технология им на фиг не нужна. Знаешь, в магии главное - результат, а вот в науке - сам процесс. Безумный ученый может разрушить мир просто из любопытства "А что же будет?". Вот и люди похожи на него. Их много, они привыкли быть впереди машины всей, у них ветер авантюризма в голове гуляет. Надо, хочется, и хоть ты тут тресни. Я не говорю, что они совсем уж безнадежны, они способны и на жертвы, и на здравый смысл, но в большинстве случае... знаешь, есть такая пословица: "Благими намерениями выложена дорога в Ад". Вот это точно про них.
   - Не может быть...
   В голове пронеслись сотни тысяч разных мыслей, но все они были очень мрачными и испуганными. Да, я боялся людей. Если даже по рассказам Айсера они выглядели не лучшим образом, то уж сейчас... Они не плохие, им просто разума не хватает. Не ума, а разума, и это разные вещи. Как бы сказать, иногда они забывают подумать, что же они делают. Они слишком быстрые, слишком живые, они не успевают за естественным развитием. И я пока не видел способа это изменить. Вариант у меня был только один - уничтожить... меньшее зло. Беда в том, что мне это не нравилось. Здесь, среди орков я научился не быть убийцей, ведь это очень неприятно.
   - Я, получается, такой же... - еще более ошеломленно пробормотал я.
   - Тссс, тс, - демон погрозил мне пальцем и покачал головой. - Есть большая разница между лично тобой и ими, хотя "благие намерения" у вас одни. В конце концов, это твой родной мир, а они здесь - чужие. Так или иначе, может считать, что самому миру это надоело. Люди - он как болезнь. Это даже не название расы, это название переходного возраста. Вспомни, ведь эльфы вели себя точно так же десять тысяч лет назад! Да и другие тоже, чего уж греха таить. Все через это проходят, только люди слишком уж застряли на этом этапе. А в некоторых мирах их пытаются воспитывать, и не безуспешно. Понимаешь, к чему я клоню?
   - В принципе...
   - Только, Матиас, есть одно условие.
   - Какое?
   - Если ты сойдешь с ума, ты будешь еще большей угрозой.
   - Да я...
   - Не спорь, дай договорить. Это непременно случиться, если ты будешь вести себя так же, как и сейчас. Уж коль решил взять на себя роль великого мусорщика, забудь обо всем другом. Ты используешь грязные методы, вещи, принадлежащие тьме и смерти, и будь готов, что тебя будут ненавидеть. Если ты установишь порядок, на этом ведь ничего не закончится. Тебе и дальше придется быть Князем Тьмы, поддерживать этот баланс. Конечно, если ты возьмешь и истребишь всех людей, этой проблемы не будет, зато появиться другая - кто-то иной тебя возненавидит за эту жестокость. Куда не кинь - всюду клин. И это всенепременно сведет тебя с ума. Поверь, это так.
   - И что же делать?!
   - Просто забудь. Забудь о самих понятиях добра и зла, забудь о "хорошо" и "плохо", думай только "верно" или "неверно". Так проще. Ты строишь этот мир для себя в первую очередь, и потом - для всех остальных. Ты узнаешь истину, и истина размывает разум. Потому ты должен принять что-то другое за точку отсчета. Свою правду, свое видение, свои действия. Ты понимаешь, о чем я говорю?
   - Не совсем...
   - Если ты на самом деле хочешь изменить то, что тебе не нравиться, и так глобально, и более того, тебе это предназначено, тебе придется влезть на самый верх этой пирамиды. На самый верх, Матиас, и еще выше. И тогда уже точно станет, как я говорю - все будет по твоей воле. И чем скорее ты примешь то, что так и нужно, чем лучше будет для тебя. Знаешь ли, потеря разума в твоем случае - это катастрофа.
   - Думать только о себе? В этом есть смысл...
   - Ты удивительно рассудительный, Матиас, и это прекрасно. Главное, чтобы ты эту рассудительность не потерял в процессе. Ты ведь все понимаешь, и главное, ты знаешь, как сделать лучше, причем, мыслишь объективно. И более того, ты понимаешь, что ты можешь сделать. Потому я учу тебя всему, что ты хочешь знать, потому я обещал показать тебе другие миры. Потому я буду тебе подчиняться даже без короны на твоей голове. И именно потому орки пойдут за тобой. И все остальные тоже.
   - Только я все равно останусь Князем Тьмы, верно?
   - Самое смешное, что тебе это нравиться, тебе очень приятно наконец освободиться от рамок морали и чужих принципов! Ты сам выбрал это, и останешься этим вынужденным злом именно по своему желанию. Это самый простой и логичный способ держаться всех на привязи, верно?
   - Ой, как ты прав, Тайшер! Ты что, мысли мои читаешь?
   - Это не так-то просто! - хохотнул демон. - Но я стараюсь. Ради разнообразия можешь прочесть мои.
   Демон прикрыл глаза, освобождая разум от защитных заклинаний. Если раньше я бы отказался, то теперь, ради любопытства, все же заглянул в многогранное сознание Тайшера. И с возмущенным криком вскочил на ноги, разом забыв про усталость и боль в одеревеневших мышцах.
   - Ты когда-нибудь прекратишь, а?!
   - Что ж поделать, ну нравишься мне ты! - вздохнул демон. - Даже сильнее, чем Далия. Скажи, ты когда-нибудь пробовал с парнем, а? Хочешь, я в девушку превращусь? Ту самую, в чьи сны ты пытаешься пробиться. Ну давай, а?
   - Пошел вон!!!
  
   Злые шепотки застали меня на пороге дома учителя. Разгоряченные спиртным орки совсем перестали бояться всего и вся, а уж эльфов они призирали всегда. Я так и застыл, не переступив порога, сердито сжимая кулаки. Орки... именно вот эти, с которыми мне приходиться сталкивать на ристалище, на тренировках, которых мне целый год беспрерывно приводят в пример... Как они меня достали!!!
   - Эй, Матиас, не кипятись, - Тайшер успокаивающе коснулся моего плеча, наклоняясь к самому уху. - Не обращай на дикарей внимание. Я знаю, что для них весьма непривычно, когда мужчиной помыкают женщины, даже если это дриады, но тебе не должно быть до этого никакого дела. Помни, что я тебе говорил...
   - Я помню, - зло буркнул я. - Потому и собираюсь...
   Я резко обернулся, сжимая пальцы, чтобы через мгновение ощутить рукоять. Ярость самого клинка была ничуть не меньше моей. Слишком редко я обнажаю его для убийства, и древний дух недоволен. Он жаждет крови так же сильно, как я. Я обещал Далии и Айсеру, что не буду убивать без причин, но тут, черт возьми, еще какая причина! Мне надоело! Надоело, что надо мной издеваются какие-то отщепенцы, которые и половины не знают из того, что известно мне!
   - Матиас! - предупреждающе крикнул демон.
   - Эй, ты! - я указал кончиком призрачного клинка на одного из орков. Его имя - Дерк, Ярость в переводе с древнего языка. Он бесит меня больше всех, потому что мы дрались с ним ровно сорок семь раз, и ни одного раза я еще не заставил его заткнуться. - Ты сейчас ответишь за все свои слова!
   - Что, еще не надоело, эльфик? - расхохотался орк. - Три дня назад ты получил свой урок вежливости, неужели уже забыл, а?
   Внутри меня кипела такая ненависть, что я пора готов был убить его одним взглядом. Мне не потребовалось никаких жестов или слов, призыв духа получился как бы сам собой. Просто энергия меча перешла в энергию духа, медленно выполнила недостающую часть клинка и начала обволакивать руку. Без усилий я ощутил связь сразу со всеми артефактами, и даже оставленная далеко, за много шемов и магической стеной корона откликнулась на мой призыв. Чистое исступление...
   Я сделал шаг вперед, и по утоптанной земле пробежала дорожка ярко-синего пламени, очертившего широкий круг. Приглашение. Безмолвное, но от него отказаться нельзя. Багровым светом светились и руны на моем браслете, их было видно даже сквозь грубую ткань, и большой камень в пасти дракона. Он был похож на чей-то злой глаз в темноте, с ядовитой точкой где-то в глубине... Волна липкого ужаса, который породила моя ярость, поднялась из самой глубины души, накрыла орков с головой и заставила задрожать. Но отступать для них было уже поздно...
   - Матиас, не надо... - где-то далеко, будто на другом конце селения, прокричал Тайшер, впрочем, даже не делая попытки подойти и остановить меня. Он тоже меня боялся, в этот самый миг! Я ощутил злорадное торжество, и мерзкая улыбка выползла на лицо, обезобразив меня до крайности...
   ...Я опомнился только, когда кто-то схватил меня за локоть занесенной руки, пытаясь остановить удар. Дерк стоял передо мной на коленях, с отрубленной правой рукой и страшной раной в том же боку. Голова его тоже была в крови. Упершись ногой в его колено, я занес руку для удара. Левую руку, в которой не было даже оружия. Его заменяла чистая энергия, сформированная в тонкое копье. В глазах орка, обращенных на меня, было пусто. Ни мысли, только... страх.
   - Остановитесь. Прошу. Хватит.
   По голосу я опознал Роха, последнего Совершенного, орка. Что удивительно, я еще ни разу не слышал ни от кого из них уважительного обращения.
   - Шарелл, довольно.
   Шарелл... Хозяин?! Он назвал меня хозяином?!
   Физически он не может меня удержать. Я еще не до конца пришел в сознание, и рука продолжала свое движение к горлу Дерка. Стальные пальцы, казалось, вот-вот выдерут мне локтевой сустав, но я все равно брал верх. Нечто билось, упрямо хотело вернуться, хоть еще на краткий миг очутиться в этом мире, снова и снова... Поверженный Дерк поднял лицо к небу, открывая шею для удара. Самый кончик призрачного копья ткнулся ему в кадык.
   - Довольно!
   Страшный хрип, и тело валиться у моих ног. Мгновенно ссыхается до состояния мумии, и похоже, этот жуткий крик слышу только я. Нечто серебристо-серое обвивает мои ноги, поднимается до пояса, и эту неощутимую дымку немедленно втягивает дракон, как свою собственную добычу.
  
   Они молчали. Айсер, Тайшер, Варгам, Роха и Далия. Просто смотрели на мою спину и молчали, даже ни одного вздоха себе не позволив. Спрашивается, зачем тогда собирались здесь? Просто помолчать можно и в другом месте, а мне есть, о чем подумать. Голова - расскалывалась от боли, я просто не мог её заглушить ни заклинаниями, ни травами. Ничего не помогало.
   Не выдержав, я сел прямо у окна на корточки, обхватил голову руками и тихо застонал.
   - Хватит, меня уже достало это молчание! Хотите говорить - говорите!
   Они заговорчески переглянулись. Вождь Варгам сделал шаг вперед и опустился на одно колено.
   - Шарелл, я признаю вашу силу и выражаю искренне уважение Князю Тьмы. Повелевайте, шарелл. Мы в вашем распоряжении.
   - Встань, - тут же сказал я. - Что за глупость?
   - Ты доказал свою силу и заслужил уважение орков. Ты их хозяин, - тихо сказала Далия. - Что же здесь непонятного? Для расы, которая сознательно остановилась в психическом развитии на стадии варварства, это типично. Культ силы, разве ты не знал?
   - Но я не думал... а испытание "железной воли"? - недоуменно спросил я, даже о боли на миг забыл, и поднял голову, осматривая дриаду снизу вверх.
   - В этом нет нужды, - в разговор вступил Роха. - Все, что нужно было доказать, ты уже проявил. Ты показал даже больше, чем от тебя ожидали, шарелл. Ледяной разум, терпение и умение ждать... способность отдаться духу битвы, умение убивать, выражая высшую волю... силу и выносливость, мастерство такого искусства, как убийство, битвы смертельной и безжалостной... умение повелевать, твердость духа и решимость. Самое главное - готовность принять ответственность. Шарелл суров, но справедлив, он беспощаден и грозен, но он всегда прислушивается к голосу разума. Разум - черта властителей. Холодный и острый, как сталь твоего клинка. Без чувств.
   - Дикость, - прошептал я. - Какого черта тогда...
   - Это твое испытание, твое собственное. Иначе какой же ты Князь Тьмы, если тебя можно вот так легко сломить? - Тайшер быстрым шагом подошел ко мне, коснулся горячей и сухой ладонью лба, нажал на затылок. Боль пошла на убыль, но окончательно унять её не смог даже демон. - Не зря тебе кое-кто твердил: Князь Тьмы должен быть лучшим. Он должен быть первым. Самым. И всем. Нет полумер и нет полутонов. Правда, в твоем случае есть одно упущение. Но об этом потом поговорим.
   - Вы стали истиной, Повелитель, - громко и четко сказал Айсер, посмотрел мне прямо в глаза. Я увидел его истинную форму - король Лилидан, крылатое совершенное существо. - Изменения личности еще впереди, но они запущены. Процесс идет, и теперь его уже не остановить. Отдавшись на волю демона битвы, вы сделали свой самый главный выбор. Вы только что убили для себя. Потому что именно вам того хотелось. Ваши чувства и ваши логические заключения сошлись в одной точке. Вы нашли причину для себя, не оправдание - причину! Я безмерно доволен вами, Повелитель.
   Полминуты стояла тишина, Варгам, наконец, поднялся с колен.
   - Далия, Роха... вы не могли бы нас оставить? Есть кое-что, что нужно еще обсудить, - осторожно попросил Айсер.
   Ненужные свидетели покинули хижину, плотно закрыв воображаемую дверь.
   - К делу, - решительно сказал Тайшер. - Все это прекрасно, и стандартно для обучения наследника, но этот душевный разлом разбудил личность Мельтуса. Вернее, то, что от нее осталось. Есть два варианта, Матиас, слушай внимательно. Я могу просто удалить ошметки прежнего, человеческого из твоей души, но есть вероятность, что вместе с этим ты потеряешь и кое-какие способности. Ты принадлежишь роду Лилидан лишь духовно, а это так или иначе исказит и без того разорванную душу. Второй вариант такой: я могу соединить вас. Весьма болезненно и точно гарантирует необратимые и специфические изменения в личности, зато твое тело начнет изменяться как надо. В таком случае твоим метаморфозам будут способствовать не только регалии, но твой дух, это надежнее.
   - Соединить меня и Мельтуса? - недоуменно переспросил я.
   - Да. Вы несильно отличаетесь, но все же различия есть. Мировоззрение у вас одно, зато человеку подвластно больше чувств, эмоциональный спектр увеличится почти вдвое. Придется учиться себя контролировать. Месть, ненависть и все такое... плюс, неизбежные воспоминания прошлого, они навсегда станут твоими, как и знания. Просто наравне с твоей прошлой жизнью ты будешь помнить и жизнь Мельтса, не как сон, а как реальность. Зато исчезнут кошмары.
   - Я согласен. Это потому у меня так болит голова?
   - Ты сам себе нанес психическую травму, разумеется, она задела и физиологию! Для эльфа нечто подобное смерти подобно!
   - Хорошо. Это сейчас произойдет?
   Я не успел получить ответ, Тайшер просто закрыл ладонью мои глаза и лукаво попросил уснуть. Огненная, по-настоящему демоническая энергия мягко и бережно окутала меня, душу и разум, и я уснул под нежный голос демона, как под колыбельную матери. Так же легко и беззаботно, просто погрузился в себя... без переживаний, чувств и мыслей.
  
   Часть третья.
  
   - Вы уверены? Шарелл, разве мы не должны...
   - Не должны. Никому ничего не должны. Варгам, перестань. Когда время придет, вы вдоволь навоюетесь. Пока в этом нет нужды. Я думаю, в скором времени даже люди перейдут в оборону. Не до вашего истребления будет. Ты все понял?
   - Да, шарелл, - вождь еще раз коротко поклонился и ушел. Не знаю почему, но такое подобострастное поведение меня очень раздражало.
   Появился Айсер, ну вот ему-то не составляло труда забраться на купол железного занавеса. Я стоял на самой вершине, чувствуя себя белее уютно, чем внизу, на земле. Что ж, эльфы и иже с ними... Я сошел по особо крупной ветке вниз, до древесного ствола, и сел, опершись на него спиной.
   - Что такое?
   - Да ничего особенного, - дух быстрым потоком облетел вокруг и пристроился напротив меня. - Что вы собираетесь делать дальше?
   - Для начала - снова посетить Зачарованные Леса. Надо кое-что сделать. Я почти готов исправить свою ошибку, ну и потом, надо что-то делать с моим наследством. А потом... Правда, вот это проблема.
   - Зачем тогда вы отказались от помощи орков?
   - Как ты себе представляешь это, а? - рассмеялся я. - Толпа воинствующих зеленокожих в землях людей! И потом, орки не очень ладят с камнем, сам знаешь.
   - Если нужен кто-то, кто умеет работать с камнем, то лучше нанять дегронов. Что вы хотите сделать? Может, расскажите...
   - Я подумывал о том, чтобы создать нечто вроде убежища. Не могу же я каждый раз бегать домой, и потом, если я собрался создавать империю, это очень нехорошо.
   - Хотите построить замок?
   - Место еще найти надо...
   - Чем же вас Пустошь не устраивает?
   - Это идеально, там базируется один из полюсов энергетического мира, и все с этим связанное. Выгодное географическое положение. Но люди... кто согласиться работать в таком месте?
   - Потому я и недоумеваю, почему вы отказались от орков, но все остальное выглядит логично. Вы должны знать, что некоторые кланы примкнули к Князю Тьмы. Может, это сгодиться? Да и вообще любого гнома можно купить. Они очень непредвзято взирают на цвет и чужое мнение. Очень практичный народ, за тысячу лет ничего не изменилось.
   - Ну и где я возьму столько золота?!
   - Воспользуйтесь в последний раз своим наследством, - предложил дух.
   - О, если мой папа узнает, что я собираюсь строить свой собственный замок, это плохо кончиться. Он ведь не успокоиться, пока я не соглашусь на положенный эскорт.
   - Эльфы тоже могут пригодиться. Что в этом плохого? Если это будут те, кто верит лично вам, тогда я вообще никакой проблемы здесь не вижу. Или я чего-то не знаю?
   - Да нет, - вздохнул я. - Все правильно, фактически под моим командованием находится пара десятков эльфов. Хоть я и не совсем уверен, что они все-таки доверяют мне так же, как и прежде, но даже при необходимости... у них своя жизнь, а что их ждет, если они пойдут со мной? Даже по приказу Гэврила, как верховного главнокомандующего! Айсер, это неправильно. Я вполне могу согласиться, если таковое случиться по их собственной воле, по их желанию. Сам бы я на их месте ни за что от семьи не отказался. Мне ведь придется это сделать в ближайшем будущем!
   - Вы прекрасно знаете, что это лишь фикция. Чтобы ни случилось, вы всегда останетесь их сыном. Мне казалось, после восемнадцати месяцев среди орков общественное мнение перестало вас волновать.
   - Почти. Но не до конца. В принципе, это так, но мне нужно, чтобы обо мне думали так, как я хочу, для достижения нужного эффекта. Как тут это все совместить?! Это ужасно, столько работы мне предстоит!
   - Ну, вы загнули...! - рассмеялся дух. - Кстати, вы Тайшера с собой берете?
   - Ни за что! Этого озабоченного хама надо срочно отправлять назад, от греха подальше. Да если его пустить в Зачарованные Леса, он там мигом бордель организует! Я сам до сих пор в шоке, как он безукоризненно меня соблазнил! И я все еще зол на него! Айсер, хватит смеяться!
   - Все, уже молчу! Но мне кажется, кое-кто будет очень ревновать...
   - Айсер!
   - Повелитель! - донеслось снизу. Ну вот, легок на помине! - Эй, шарелл! Слазь давай! Что, ты от меня прячешься? Матиас, ну что ты как маленький!
   - Тайшер, заткнись! - я спустил одну ногу и наклонился, чтобы увидеть демона. Засранец стоял под самым деревом, задрав голову кверху и приложив ладонь к глазам. - Что случилось?
   - Я сделал, что ты говорил. Варгам согласился, так что оркам больше нечего бояться. Знаешь, как непросто было наловить столько рыбы и кальмаров? А превратить их всех в химер? Ну, и где моя награда? - демон почему-то противно захихикал. Я лишь вздохнул, перекинул через ветку вторую ногу и спрыгнул вниз.
   - Перебьешься, хватит с тебя и прошлого раза, - фыркнул я, оказавшись на земле.
   - Ну, что ты такой злой...
   - Я не злой, просто ты меня в конец достал. Мне учиться надо, думать о том, как и где я буду свои планы в жизнь претворять, а не с тобой... это вот... самое, - я неопределенно указал на него рукой, чем вызвал еще одну пошленькую улыбку. Тайшер неуловимо-быстрым движением подался вперед и шепнул несколько слов на ухо. Я не удержался и таки заехал ему по затылку. Звучно так получилось, даже руке больно стало.
  
   ***
   В королевском кабинете я еще никогда не бывал. Я ведь не министр и не советник, потому до сих пор ноги меня сюда не приводили. Но я много думал и понял, что так или иначе, как-то надо начинать делать то, для чего вообще было создано понятие Князя Тьмы. Радени, которые пытались исправить свои ошибки, дали нам шанс. И теперь он достался он мне. Принести себя в жертву? О нет, вернее, для меня все не так трагично. Князь Тьмы, ну и что? Что такого ужасного в этом? Да, работа грязная и неприятная, но кто-то должен это делать, не так ли?
   Короче, по порядку.
   Сильвия устроила нам тет-а-тет так называемый. Ни у дверей, ни внутри охраны не было. И сама принцесса тоже удались, потому что я так попросил.
   - Ваше величество, - я криво улыбнулся - всему виной мое волнение. Вот я сейчас скажу такое, чего не может помыслить ни один эльф, и меня просто пошлют куда подальше. И то, что в прошлой жизни я был человеком, слабое оправдание. Надеюсь, король меня хоть выслушает...
   - Наи Эспадор.
   - Просто Матиас.
   - А просто Князем Тьмы тебя не называть?
   - Если это шутка, то не смешно. Скорее обидно, - нахмурился я.
   Король эльфов выглядел как обычный эльф. Старый. Мудрый. Измученный. Он старше моего отца, и если кто-то не в курсе, Сильвия на двадцать лет старше меня. Думаю, Лесному Владыке около четырехсот лет, долгожитель по сегодняшним меркам. Пресветлый Вэлиан был моего роста, то есть, не очень высокого, все еще стройный и подтянутый, хотя кожа приобрела пергаментную тонкость. Признаки старости на лицо, и изменение цвета кожи, и резкость черт лица, небольшие морщинки у глаз, и главное - посветлевшие глаза. Радужка стала кипенно-белой, хотя должна быть серебристой. Скоро Сильвия станет королевой, думаю, уже в этом столетии.
   Вэлиан внезапно расхохотался, отошел от громадного окна и сел за стол. Кресло у короля было почти такое же, как у моего отца: с высокой спинкой, искусной резьбой, которая украшала верх и подлокотники, и ножки.
   - Сядь, - велел король и указал на кресло поменьше с этой стороны стола.
   - Спасибо, постою, - ответил я. - Я пришел поговорить по делу, а не любезничать.
   - И не хочешь сказать спасибо за то, что я тебя вообще слушаю, а не убиваю? - король хитро прищурился.
   - Я могу за себя постоять. Это раз. Во-вторых, я же выполнил вашу просьбу, Сильвия цела и невредима. И вот я пришел просить в ответ. Вы выслушаете меня?
   - Я пытаюсь. Но пока получается плохо. Сядь, так будет удобнее нам обоим.
   Ругнувшись в полголоса, я все-таки сел. За все это время я порядком отвык от такого - для людей неудобна наша мебель, у них центр тяжести в другом месте, и то, что для эльфа хорошо, для них - не совсем. Вот и пришлось мне привыкать к их стандартам. У орков с удобной мебелью вообще проблемы, они не считают её необходимой, а тут снова... черт.
   - Прежде хотел сказать, что благодарен, - поставив локти на стол, сказал король. - За то, что вернул мою дочь невредимой. Ты не был обязан, но ты это сделал. Потому я все-таки решил поверить не только ей, но и тебе, и согласиться с тем, что для нас опасности ты пока не несешь.
   - Ключевое слово здесь "пока", да? - спросил я. - Нет у меня желания собирать армию Тьмы и затевать глобальную мясорубку. Как будто это когда-то кому-то было нужно, кроме людей!
   Король скептически приподнял свою тонкую бровь.
   - Это я понимаю, может, ты и не хочешь. И да, ты, может быть, нас убивать не будешь. Но люди - будут. Как только станет известно, что новый Князь Тьмы - эльф, мы автоматически станем приспешниками Зла. Все эльфы, до единого. И люди сожгут лес. Вот о чем я думаю.
   - Это и я понимаю. И Светлый Орен тоже это понимает, потому пока люди обо мне не знают. Но у меня есть веская причина так поступать. Просто послушайте меня пока, хорошо?
   - Давай попробуем, - Вэлиан кивнул.
   - Вы знаете что-нибудь о радени? - задал я пробный вопрос.
   - Нет. Кто это?
   - Хорошо, начну с другого бока. Люди нас не трогают, потому что мы вроде как играем по их правилам. Эльфы признали их силу, приняли их веру и согласились с их целями. И вроде из мерзких тварей превратились в светлых воинов. До поры до времени. Идет война. Многие о ней не знаю, многие считают это естественным и правильным - это война на истребление. Орки и кобольды, я говорю о них. Вы думали, что произойдет, когда их не станет?
   - Думаю, ничего хорошего...
   - Я сейчас нарисую картинку. Эльфы - магические создания, те, кто, так или иначе, все равно имею доступ к так называемой "магии тьмы". Наши маги сильнее, и люди нас бояться, несмотря на то, что мы сейчас слабы, как никогда. И вот когда джунгли на островах будут выжжены, а орки - уничтожены, люди придут сюда. Да, может быть, это случиться не скоро, может, через тысячу или тысячи лет, но это произойдет. И эльфы падут. Если до того времени дриады будут живы, они тоже умрут. И гномы, хотя может быть, их и оставят, они не маги. А потом... нет, война на этом не закончится. Потом люди будут воевать между собой.
   - Всегда кто-то с кем-то воюет. Но мы говорим не о далеком будущем, до которого эльфы из-за болезней и малой численности вообще рискуют не дожить. Мы говорим о настоящем, и эту войну можешь принести ты.
   - Я еще не закончил, - напомнил я.
   - Хорошо, я слушаю дальше, хоть мне это и не нравиться.
   - Я не говорю, что война - зло, и этого быть не должно. Войны будут всегда, иной вопрос - какие это войны. Наш мир, мир магии, он полон ею, и развитие технологии здесь практически невозможно. Люди не принадлежат этому миру, но они обладают удивительной силой менять все вокруг под себя. Технология, наука, не та, что есть у гномов, и не та, которой сейчас владеют люди, в целом может решить вопрос глобальных и разрушительных войн. Но мир, где правит наука, очень недолговечен. Он не способен резко меняться и останавливать себя, когда это необходимо.
   - Я перестаю понимать суть разговора.
   - Сейчас все станет понятно. Мир магии, такой, как наш, в теории может существовать почти вечно. Именно из-за того, что его могут населять многие расы, и именно из-за того, здесь постоянно ведутся войны. Это механизм обновления, в котором задействованы оба вида энергии, положительной и отрицательной. Той энергии, из которой мы были созданы, единой, хоть она и делиться надвое. Вы можете представить, что произойдет, если люди, создания технологического мира, изменят наш по своему образу и подобию? Конечно, в тот момент нас уже не будет, и это мало меня заботит, но я скажу - наш мир погибнет. Вот так вот страшно, глобально и пафосно.
   - Если ты сейчас скажешь, что пришел, чтобы спасти наш мир...
   - Нет, я пришел, чтобы его разрушить, - перебил я короля. Не вежливо, но не до этого сейчас. Либо я договорю, либо... да второго варианта просто не существует. - В прямом смысле, я не шучу.
   - И что, мне пугаться тебя? Либо я чего-то не понял, либо ты говоришь полную чушь. Объясни толком, чего ты от меня-то хочешь.
   Я рассказал. Говорил, изъясняясь красивыми словами и мощными выражениями, прихваченными от Ринелина. Объяснял на пальцах и сыпал заумными терминами. Приводил Айсера в пример и многое другое. Это было долго, длилось, наверное, не один час. Пресветлый Вэлиан кривился все больше и больше. И под конец моей речи заявил:
   - Матиас, да ты безумен!
   - Что ж, если вы так считаете, я пойду...
   Странно, я рассчитывал на что-то другое? Дурак, одно слово.
   - Стой, - окрик настиг меня у самых дверей. Я замер, едка касаясь пальцами красивой хрустальной ручки двери. - Я все гадал этот год, сказал ли тебе Гэврил те самые слова, что кипят у меня в душе сейчас...? - спросил король в пустоту, как мне показалось.
   - Сказал, - я все-таки ответил. - И мне было очень приятно слышать это. Услышь я что-то иное два года назад, меня бы тут не было. Да что говорить, я бы вообще зарекся возвращаться в Зачарованные Леса, если бы меня тут никто не ждал.
   Король облегченно выдохнул.
   - Тогда ты понимаешь, что я чувствую. Я верю Силь больше, чем кому бы то ни было, но... я пытаюсь, но не могу поверить тебе. Ты говоришь полный бред, Матиас, и это самое очевидное решение. Но... впрочем, очевидное, не значит, единственное. Потому я могу еще раз попытаться довериться тебе, потому что...
   -... нам нечего больше терять, - одновременно закончили мы.
   - Вы меня поняли, - я улыбнулся. - Совсем чуть-чуть, но поняли. Я даже на это не рассчитывал...
   - Ты зря думаешь, что мысли о подобном будущем меня никогда не посещали, - Вэлиан возмущенно фыркнул. - Время эльфов ушло, и миром правят люди.
   - Это нам на руку. Все сейчас меряется людскими мерками, даже время! Никто не говорит "эльфы живут в три раза больше людей", говорят "люди живут в три раза меньше эльфов"! О небо, будто люди - основная валюта нашего мира! Как это бесит лично меня!
   - А мы говорим про тебя?
   - В общем и целом. Но про людей тоже. Вот перед вами последний король тех, кого люди считают богами. Тот, чье имя носит семья Повелителя, - Айсер скривился невозможным образом и исчез из поля зрения, став невидимым. - Я тоже не могу этого понять, но вот они пытались мыслить такими же идеалами, как люди, при этом оставаясь целыми. Эльфы не мстят, так ведь? Для таких, как мы, вообще не существует понятия "месть". А вот радени, представьте, не могли убивать. Зато это умели делать люди.
   Король поискал глазами духа, естественно, не нашел.
   - Ты зря кипятишься, Матиас. Я прекрасно все понял, и не надо кричать. И я знаю, что это значит. Эльфы проиграли давно, и за это наказаны, это ты хочешь сказать? И с тех пор, как это случилось, мы медленно и мучительно умираем...
   - Я пытаюсь исправить ошибки целого мира. Вам кажется, что я жертвую собой? Черта с два! Я всегда поступал так, как мне казалось правильным, поступаю так и на этот раз! Люди принесли в наш мир понятия Добра и Зла, они - орудие нашего наказания. Я собираюсь поступить так, как и положено злодею - я буду использовать это орудие! Я знаю, что поступаю ужасно, как сущее Зло, но я поступаю правильно. Кто-то должен быть злом, чтобы кто-то стал добром, верно? И нет, я не думаю, что жертвую собой. Если кому-то кажется, что мой поступок полон благородства, героизма и другой чуши, это их проблемы.
   - Тяжело стоять у штурвала целого мира.
   - А я попробую. Да, прошло много времени, и сейчас уже невозможно вернуть все, как было. Но можно попытаться чуть-чуть подправить в нужном направлении. Воины света, чтобы не пачкать свои беленькие ручки, любят стравливать одно зло с другим. Попробуем стравить добро с добром, и посмотрим, что получится. В любом случае, я не считаю свой поступок плохим или хорошим. Вот уже полгода я пытаюсь мыслить критериями, которые выше этих понятий.
   - И как, получается?
   - В процессе.
   - Тогда остался лишь последний вопрос: чего ты от меня хочешь?
   - А, вы поняли, что вашей роли в этом спектакле нет, так? Но именно эльфам будет отведена роль Добра в новой истории! Мне нужен доступ к Книге Судеб.
   Мне опять удалось его удивить. Да сколько можно удивляться, в самом деле? Я бы столько не выдержал.
   - Теперь я еще больше уверен в том, что ты сошел с ума. Зачем тебе это надо?
   - Всего одно маленькое пророчество, которое вполне может исполниться, - я пожал плечами. - Фактически гениальное решение сражу множества проблем. Гэврил остается главой семьи, Золотой Клен избавляется от моего ярма, эльфы не имеют никакого отношения к Князю Тьмы, и, как и хотел Орен, это становиться проблемой людей. Я уверен, после того, как я закончу свое обучение, помочь матери забеременеть снова не будет проблемой.
   - Ты уверен?
   - Небо, ну вы и скептик!
   - Не издевайся. Ты хоть осознаешь, как со стороны наш разговор выглядит?
   - Безумно глупо, я знаю. А что делать? Надо, раз уж мой такой выбор.
   - Ты становишься меньшим злом по своей воле?
   - Если угодно, считайте, что такова судьба. Воля богов, радени, которых люди считают богами, или вот такого конкретного существа, Лилидана, ныне - Айсера, хранителя семьи. Но не меньшим, а необходимым. Если вдуматься, чудовищная разница получается!
   - Сегодня в полночь я сниму охрану на полчаса. Тебе хватит?
   - Даже жирно!
   - И знаешь... боги в помощь тебе, Матиас. Терять-то нечего, а вот приобрести мы можем многое, верно?
   - Богов в нашем мире уже нет, когда-то эльфы всех убили.
   - Тогда удачи и веры тебе, Матиас. Все в помощь сгодиться, верно, Князь Тьмы?
   - Ну против этого ничего не имею. Да... хотите скажу, почему вы согласились с моим планом?
   - Я об этом, конечно, пожалею... но говори.
   - Потому что вы доведены до отчаянья. Эльфы в целом на грани отчаянья! Когда-то кто-то в таком же состоянии решил наказать нас людьми. И получилось очень худо. Как бы еще хуже не вышло...
   - Наи Эспадор, будьте добры, покиньте мой кабинет. Если честно, моя голова сейчас взорвется. Будто вернулись времена, когда вся Академия мучилась головной болью... ох, тогда ты хоть просто задавался идеями, а не пытался притворить их в жизнь!
   Я испытал непреодолимое желание показать Пресветлому Вэлиану язык, и чудом справился с этим наваждением. О небо, да что со мной происходит? Наверное, перенервничал... или от радости? Да черт знает, тут такое...!
  
   ***
   Тишина. Мне уже почти нравиться чувствовать себя в центре этого настороженного и пристального внимания. Пора привыкать, что вот так скоро на меня очень-очень многие будут смотреть. И думать про себя черт знает что, да так усердно, что икаться будет.
   - Матиас, - медленно и с расстановкой начал отец. - Я очень рад снова тебя видеть, и рад твоим успехам, но мне совершенно не нравится твой план. Ты никуда не пойдешь, пока я не буду уверен, что тебе ничего не угрожает. В идеале, чтобы рядом с тобой был кто-то, кому я могу доверять.
   Ну вот, и что я говорил? Я ведь знал, что этим кончится.
   - Я не против, - сказал я, но прежде чем обрадованный Гэврил начнет сватать мне сотню эльфов, заявил, - Только с одним условием. Пап, я ведь действительно в народе стану предателем, понимаешь? Я согласен взять с собой энное количество эльфов, но только они должны пойти со мной не по твоему приказу, а по собственному желанию. Вот уж не знаю, как ты это сделаешь, но такое вот у меня условие.
   - И куда ты пойдешь? - спросила мама.
   - Я думаю, надо все-таки где-то обосноваться. Исходя из моих соображений, все-таки нечто подобное Империи Тьмы все-таки надо будет создать. Беда в том, что у меня нет ни знаний, ни опыта, ни желания этим заниматься. Слишком много дел первостепенной важности, и я полагаю, именно вот это, то есть Империю, можно поручить эльфам. Орки как всегда неправильно поймут или перестараются. Оформленное в государство Зло должно вырасти само по себе, с полного одобрения проживающих по близости людей. Иначе - смысла нет. Мой дух настаивает на Пустоши, и я не вижу причин отказываться, разве что проблема с рабочими кадрами. Но надеюсь, мой друг сумеет её разрешить.
   - Твой друг? - удивился отец.
   - Это демон, - вздохнув, пояснил я. - Он подчиняется Князю Тьмы, так что не нужно пугаться. И пока это весь первоначальный план - закрепиться в землях людей. Здесь я уже закончил почти все, с Книгой Судеб я разобрался, теперь смело можно отрекаться от Дома. Остался только... - я запнулся посреди предложения, невольно нахмурился. А если не получиться? Как я тогда родителям и друзьям в глаза посмотрю? Я ведь не уверен, что сработает, пока я только на добровольцах у орков такое проверял, и тогда это были свежие раны... как отреагирует подобная техника на повреждения годичной давности? Я сжал кулаки.
   - Я понял, - кивнул Гэврил. - Я постараюсь сделать все как надо. Из тех, кто лично знал тебя, почти три десятка выйдет точно. Если ты думаешь, что среди обычных эльфов не найдется тех, кто тебя добровольно поддержит, ты ошибаешься. И такие есть.
   - Хорошо. В скорости обнаружат еще одно пророчество, и тогда надо будет действовать сразу. Вэлиан обещал помочь, насколько это возможно. Я еще не закончил кое-какие исследования, потому точных сроков не называл. Но я уверен, что у меня получится.
   - Я буду ждать, - мама нежно улыбнулась, обхватила себя руками. - Это будет просто подарком судьбы, Матиас... твоим подарком.
   - Я еще ничего не сделал, - я смутился. - И да, мне нужны, как так сказать, деньги...
   - Вот уж о чем нужно было просить сразу! - рассмеялся Гэврил. - Что ты краснеешь, это более чем нормально! Карманные расходы, верно?
   - Ой, ты даже не представляешь... - хихикнул я. - Я сегодня ночью иду к Тельмену.
   - С богом, - по привычке сказала мама. Я лишь улыбнулся: хоть я в богов не верю, но все равно приятно. Мама снова крепко-крепко обняла меня и шепотом спросила, когда же я планирую вернуться сюда снова?
  
   Портал открылся легко, даже несмотря на мое волнение и дрожащие руки. Наверное, это умение уже стало частично рефлекторным, ошибок в заклинаниях я не делал уже очень давно. Просто разучился ошибаться, и это весьма приятно.
   Там должен быть Ринелин. Сильвия не придет, если она тут появиться, будет скандал. Причем, закатит его сама принцесса. Когда дело дойдет до объяснений, она просто даст мне в лоб и обматерит до седьмого колена, она это умеет не хуже Рина.
   Я вышагнул в комнату с закрытыми глазами, хотя и понимал, что это просто глупо. В конце концов, что было, то прошло, чего уж сейчас-то сожалеть? Тем более Сильвия много раз говорила мне, что Тель не держит на меня зла, да и сам я слышал, правда, это было давно...
   Оба эльфа не спали. Ринелин валялся на полу с книжкой со странными картинками, похрустовая чем-то аппетитным, а Тельмен задремал на своей кровати. Вороная грива закрыла изуродованное шрамами лицо, обычно их прикрывает тонкая шелковая повязка на глаз, но сейчас её не было. Эльф лежал на спине, разметав руки в стороны, одетый и укрытый чем-то вроде пледа. Ног не было видно.
   - Матиас? - едва я сформировался из телепорта, как Рин вскочил с пола и опрокинул миску с тонкими карамельными пластинками. - Я уж начал волноваться!
   На звуки голоса Тельмен немедленно проснулся и сел на кровати, протирая глаз. Отбросил длинную, почти до подбородка челку назад и увидел меня. Пересеченные с левой стороны тонкой линией губы искривились в улыбке, я даже затрясся от волнения. Сейчас он...
   - Привет, Матиас, - Тель снова откинул непослушные волосы, как бы ненароком погладил стянутую кожу.
   Вместе со смешком у меня вырвался и оглушительный вздох облегчения. Я спрятал лицо в ладонях, борясь с желанием даже расплакаться, кто бы мог подумать!
   - Я... рад тебя видеть, - наконец сказал я. - Мне так жаль... просто... знаешь, я не мог раньше, и теперь...
   Тельмен раскатисто расхохотался.
   - Вот балбес! Рин, нет, ты видел?
   - Ну прояви хоть капельку уважения к Князю Тьмы, - хихикнул Ринелин.
   - А сам-то...
   Я смотрел на них обоих, и только диву давался, как это я могу испытывать столько разных чувств сразу. И умиление, нежность, радость, и страх, и стыд...
   Целый час мы просто разговаривали ни о чем, что называется. Рин под мои комментарии повествовал о нашем совместном путешествии, а потом рассказал, наконец, как мы проникли в гробницу. А я в свою очередь рассказал, как мне жилось у орков, не выдавая, впрочем, шокирующих данных. Я обещал Варгаму, что не буду распространяться об этом эльфам.
   - Я многому научился, - сказал я. - И я могу исцелить тебя.
   - Да я и так неплохо себя чувствую, - Тель, смеясь, похлопал себя по культю. Она не просто была забинтована, под полосками ткани уже были вживлены некоторые части протеза. Вообще, коленный сустав будет заменен полностью, а для того, чтобы сохранить нервные окончания и соединить их с проводками, нужно очень много операций и времени. Так что по-настоящему встать на ноги Тельмен сможет еще не скоро.
   - Я хочу вам все рассказать, чтобы вы знали, чего это потребует, - продолжил я. - Это сложно.
   - Ну тогда говори, а не мямли! - сказал Рин.
   - Высшая целительная магия включает в себя некоторые принципы некромагии. Многие отрицают нечто такое, но против фактов не попрешь, и да, самые сильные целительные техники по структуре почти равны некромагическим приемам. Когда я жил у орков, я научился объединять эти два учения, что в общем-то более правильно. Такие заклинания и техники на порядок сильнее. Орки умеют заживлять раны гораздо лучше, чем самые могущественные эльфийские чародеи. Они могут даже заставить вырасти конечность заново. Но это не совсем верно для эльфов. Во-первых, из-за изменений в наших телах, произошедших за тысячи лет, во-вторых, орки изначально имеют больше силы регенерации, немногим меньше, чем вампиры. Потому, как ни прискорбно, но опыт орчьей медицины подходит для людей, но бесполезен для эльфов.
   - Ну и что из этого следует? - спросил Рин. Тель нахмурился, видимо, предчувствуя что-то этакое.
   - В высшей некромагии есть заклинание, с помощью которого создают вампиров. Искусственные вампиры отличаются от природных, в принципе, естественных уже в живых не осталось, только мутировавшие особи. Потому я буду говорить только об искусственных, трансмутированных или поднятых, особой разницы нет.
   - А в принципе разница между ними есть? - полюбопытствовал Тель.
   - Есть. Трансмутированные могут иметь потомство, и при укусе передают зараженную кровь. А поднятые или укушенные таким вампиров особи - простые упыри, уровнем выше, ниже - они не способны к размножению, а укушенный ими человек превращается в неспокойный ходячий труп, зомби, проще говоря. Но я хотел рассказать вам о другом, о заклинании, которое позволяет вампирам регенерировать. Это очень мощное некротическое заклинание. Я могу много о нем порассказать, но самое главное - оно позволяет полностью восстанавливать тело после самых тяжелых повреждений. Есть только одна проблема. Это заклинание читается на мертвое или временно омертвленное тело.
   - Временно омертвленное?! - воскликнул Ринелин. - Это как?
   - Трансмутированный вампир умирает не сразу, а постепенно, и его плоть не отмирает, а трансформируется, сохраняя множество живых свойств. Вы дадите мне договорить?! Я тут пытаюсь душу излить, а вы меня перебиваете!
   - Уже молчим.
   - Да, так я и поверил... суть в том, что с помощью этого заклинания можно восстановить любые повреждения, заново отрастить не только ногу, но и голову. Это мощнейшая дисциплина из всех существующих. Я попробовал объединить её с магией тени, духовной энергией, то есть, но добился не совсем приемлемых результатов. Я могу вернуть тебе прежний облик, Тельмен, исцелить от любой болезни или недуга, но для этого мне придется тебя убить.
   - Что?! - после минутной паузы первым опомнился Ринелин. И вот уж каковым было его возмущение, не передать. Он бы мне голову открутил, только чуть-чуть не дошел до точки кипения, пару градусов, буквально. Он вполне мог бы меня побить, вот не вру!
   - Убить? - тихо прошептал Тель и посмотрел мне прямо в глаза. - Я не понимаю... ты собираешься вылечить меня или все-таки убить...?
   - Смерть наступает, когда душа полностью отделяется от тела и отмирают клетки мозга, - торопливо пояснил я. - Разрыв связей между телом, разумом и душой происходит постепенно. Между последними двумя - за пять-семь минут, с телом - за два-три дня. Теоретически, в первом случае существо еще можно вернуть к жизни, и такие случаи были! Люди называет это клинической смертью, это обратимо. А при определенных условиях это состояние растягивается на очень долгое время, как при летаргическом сне. Как будто неполная смерть или что-то вроде того. Я могу создать такое состояние искусственно, с помощью некромагии и магии тени, и при том гарантирую твое пробуждение, Тель. Основной закон магии тени - то, к чему ты причастен, ты можешь изменить. Если именно я разорву связи между твоими душой, разумом и телом, то я смогу их восстановить. Но между этими мгновениями ты будешь мертв, и я смогу применить к тебе заклинание посмертного исцеления тела! Понимаешь?
   - Бред, ..., - высказался Рин. - Я против! Готов поспорить, ты даже не опробовал эту фигню!
   - Нет, - согласился я. - Сам я еще ни разу не пробовал нечто подобное, но видел, много раз, как это делают другие. Таким образом спасли жизнь орку, которому оторвало всю нижнюю часть тела! Да если бы не такие техники, их испытания на обучение проходили единицы! Поверь мне, Тель, я знаю, что говорю. Я не уверен, возможно ли изменить уже такие раны, зажившие, но если нет, то и вреда не будет никакого! Я все время, пока учился выживать, думал, как же я смогу помочь тебе, и орки согласились показать мне эту запрещенную технику...
   - Почему запрещенную? - спросил Тельмен. - Она опасна?
   - Ну...
   - Честно, - попросил Тель.
   - Да, опасна, для меня не меньше. Если мне не удастся правильно разорвать связи души, это будет стоить мне нескольких лет жизни, ведь для баланса будет использована энергия моей собственной души. Но ты не должен об этом волноваться, у меня есть Айсер, и эту часть я могу поручить ему! Он будет следить за твоей душой...
   - Полная фигня, к тому же, опасная. Нет, я тебе не позволю это сделать, - сказал Рин. - Пойми меня правильно, это ведь не просто целительная магия, тут намешано черт знает что... одно дело - орки, делай с ними, что хочешь. Ты и Тельмена, и себя погубишь, это очень сложная магия, сам сказал.
   - И ты готов это сделать для меня? - спросил Тель. Он не отводил от меня глаза, сияющего и с безумным блеском, этакой нерешительной искоркой надежды в глубине. Правда ли? Возможно ли? Если это сон, то очень жестокий, думал он.
   - Да, - твердо заявил я.
   - Ну и... - Тель нежно улыбнулся, дотянулся до моей руки и крепко сжал, - я тоже говорю да.
   - Серьезно? - поразился Рин. - Вы оба хоть понимаете, на какой риск идете? Темная магия в сердце Зачарованных Лесов, под носом хренова Орена! И как вообще объяснить твое выздоровление всем?!
   - Силь что-нибудь придумает, - сказал Тельмен. - И это меня волнует меньше всего. Пусть думают, что хотят, а еще лучше, пусть думают, что мой друг помог мне. Пусть думают, что Князь Тьмы не такой плохой.
   - Не такой отмороженный засранец, который любит поиграть со смертью и потаскать демона за хвост, а на досуге развлекается завоеванием всего мира, как говорят на уроках истории? - ехидно уточнил Рин.
   - Ну знаешь...! - возмутился я. Если не сказать обиделся, вот так-то...
   Приготовления заняли полтора часа, все-таки, я постарался выполнить все точно по инструкции, первый раз как-никак, волнуюсь. Я активировал экранирующий артефакт, в который раз убедившись в том, что это очень полезная вещь.
   Как-то я поздно подумал, что может быть много крови, но уже было поздно. Мы с Рином передвинули кровать в центр комнаты, я кинжалом очертил на полу круг, потом расставил семь свечей, и пламя на них было красно-черным. Иного источника света не было - чтобы ничто не помешало магии. Я велел Тельмену раздеться и вытянуться прямо поверх одеял, порезал себе руку и начертил на его теле несколько рун. Мои руки дрожали весьма заметно.
   - Матиас, - сказал Рин, и я его понял без дальнейших пояснений. Остановился на полминуты и замер с закрытыми глазами, глубоко вздохнул, и тут в голову ворвался спокойный голос духа:
   - Повелитель, вам незачем волноваться. Вы отработали каждое из этих действий, пусть по отдельности. Но вы прекрасно знаете, как и что делать. Будьте чуть увереннее в себе, я в вас верю. У вас все получится.
   - Матиас, - Тель приподнялся на постели на локтях. - Не волнуйся, хватит и того, что я безумно беспокоюсь.
   - Все в порядке, - кивнул я и раскинул руки в привычном, самом расхожем колдовском жесте. Ринелин с благоговейным выражением на лице отступил подальше к стене.
   Сам процесс занял от силы пару минут. Я думал, будет дольше и сложнее, но все произошло неожиданно просто даже для меня. Я заклинанием остановил сердце Тельмена, и его душу сразу же подхватил Айсер. Мне пришлось взяться за нож, вернее, вручить его Ринелину, потому что искусственные детали протеза, почти вживленные в ткани, все-то таки пришлось удалить. Ну а дальше прошло все как по маслу. Через три минуты я вновь поместил душу Тельмена обратно в его тело, легкими касаниями восстановил связи между ними. Едва только основное волшебство закончилось, сердце эльфа ожило, и сам он ожил.
   Несколько судорог сотрясли тело Тельмена, но потом все биоритмы резко вошли в норму, я даже удивился - так гладко все прошло. И чего, спрашивается, боялся? Я отступил на несколько шагов, любуясь результатом. Конечно, крови много, но зато - он цел и невредим! О небо, не передать, что я сейчас чувствую, это... это...
   - Все нормально? - слегка обеспокоенно спросил Рин. Я хлопнул в ладоши и включил верхний свет из тринадцати осветительных шаров.
   - Да. Тель, ты меня слышишь?
   - Слышу, - глухо, со слезами в голосе ответил он. Он не двигался, часто и взволнованно дышал, а мне ведь надо узнать, все ли в самом деле нормально! Узнать, чувствует ли он новую ногу, видит ли глазом, в порядке ли нервная система и ни как ли не отразилась эта волшба на его магических, пусть и минимальных способностях!
   - Ты чувствуешь? - допытывался я. - Все нормально? Я спрашиваю, потому что нужно. Надо чтобы не только конечность и ты сам прижился к ней... Ты можешь двигать ногой? Хоть пальцами пошевели! А глаз? Ты видишь?
   - Матиас... я боюсь.
   Я не сразу понял, что он имел в виду, да и Рин удивленно раскрыл рот. По его мнению, полагаю, бояться надо было до, но уж никак не после. Но тут Тельмена как будто прорвало, и он шепотом начал говорить, постепенно повышая голос:
   - Я почти год привыкал жить с такими увечьями, я уже привык видеть мир только с одной стороны, и совершенно забыл, как это было, раньше... ты представляешь, что я сейчас чувствую?! Я чувствую, что у меня есть и нога, и глаз, но я боюсь хоть как-то пошевелиться, открыть глаза и вновь увидеть мир таким, какой он есть! Матиас, я не могу поверить в это, мне так страшно, а вдруг это просто мой сон?! Я не могу!
   Тель коснулся пальцами века, за которым прятался новообретенный глаз, и долго не мог ничего сказать.
   - Кончай придуриваться! - закричал Ринелин. - Прежде чем уйти отчитаться перед Силь я хочу сам увидеть, как ты встанешь на ноги!
   И с этими словами он просто бухнулся на кровать к больному и спихнул его на пол! У меня рот открылся сам по себе, вот от Рин я такого вообще не ожидал! Потом выяснилось, что он был немного выпивши. Ровно настолько, чтобы у него отшибло разумный страх и стыдливость. То есть, он боялся моей магии, но и все!
   Тельмен такого тоже не ожидал, и потому легко дал себя спихнуть с постели. Она у него была не такая уж и высокая, но эльф успел сгруппироваться, чисто машинально, и упал не на грудь и нос, а на четвереньки. От неожиданности даже вскрикнул, глаза открыл, оба, что очень важно.
   - Рин, что ты делаешь! - возопил я, кинулся к ошеломленному эльфу.
   - Я вижу... - прошептал Тель и... бухнулся в обморок.
   - Рин, что ты наделал!
   - Тсс! - воин вынул из кармана прямоугольный кристалл, провел по нему рукой и дождался, пока в его грани отразиться Силь.
   Такие кристаллы довольно популярны у магов, но я, овладев магией снов и более точной телепатией, отказался от этого ненадежного средства общения. Хотя раньше у меня тоже такой кристалл был. Нужно только представить образ того, с кем хочешь поговорить, и при условии, что у него в данный момент под рукой такой же кристалл, он ответит. И такие штуки очень легко подслушать, а уж магической энергии они пожирают сколько!
   - Силь, ты немного не вовремя.
   - Наплевать! Вы уже...?
   - Уже, - кивнул Рин. - Я буду через десять минут, телепортом.
   Вот зараза, все уже решил!
   Тель пришел в себя почти сразу, и выглядел на удивление разумным и донельзя счастливым. Я помог ему подняться, но эльф как-то не решался встать на левую ногу, немного поджимая её под себя.
   - Что? - спросил я.
   - Как будто отсидел, - признался Тель. - Она онемела, но, должен признать, потрясающее чувство. Словами не описать, вот такое надо самому ощущать...
   - Благодарствую, как-нибудь в другой раз, и вообще, типун тебе на язык, самому, блин! - фыркнул Рин. - Матиас, ты можешь меня телепортировать к Силь?
   - Раньше надо было спрашивать! Я у нее комнате не был, а бегать по всему дворцу ночью, знаешь ли... я могу настроить телепорт по активному кристаллу, но это крайний случай. Тельмен, пожалуйста, перестань так смотреть на меня, мне неловко.
   Я снял руку эльфа со своего плеча, не оставив ему выбора, кроме как встать на обе ноги. Раздался восхищенный вскрик, и радостный эльф, чуть не упав с первой попытки, принялся разглядывать и щупать свою новую ногу.
   - Может я не прав, но я ожидал более бурной реакции, - насмешливо сказал я, когда Рин исчез в туче искорок.
   - Мы не сомневались, что ты сможешь это сделать, - ответил Тель, сидя на полу и вытянув ноги в разные стороны. - И нет ничего удивительного. Хотя я рад, Матиас, я тебе так благодарен...
   - Тель, зачем ты, дурак, кинулся меня спасать в этих долбанных шахтах?!
   - Может, потому что дурак? Я не знал, что у тебя есть какой-то доспех, и я не знал, что ты так против того, чтобы тебя спасали. Что плохого в этом? Объясни, будь добр. Разве неприятно, когда верный друг тебя спасает, а?
   - Приятно. Если бы еще без последствий, вообще здорово было.
   - Когда ты собираешься уйти? - после недолгого молчания спросил Тельмен.
   - Через пару дней. Вернее, как только получу сообщение от Тайшера.
   - Плохо, - Тель прикрыл глаза. Они у него были глубокого, аквамаринового цвета и меняли оттенок в зависимости от настроения и погоды. Сейчас яркие радужки мерцали оттенками голубого. Из-за многих операций ему пришлось расстаться некогда с роскошной длинной гривой волос, и сейчас прямые пряди едва доставали до плеча. Привычные мне тонкие косички на висках исчезли, но думаю, скоро он снова их заплетет.
   - Я бы хотел побыть с тобой чуть больше, Матиас. Просто наедине, без вечно язвительного Ринелина, ревнующего Маэля и подозрительной Силь.
   - Ты приглашаешь меня? - уточнил я. - Имей в виду, несмотря на то, что внешне все в порядке, ты пережил весьма сложную магическую процедуру...
   - Ну и что? Мне нравиться смотреть на тебя и разговаривать с тобой, это же не преступление, верно?
   - У меня больше нет невесты, - как бы невзначай вспомнил я. - Да, я с радостью принимаю приглашение, - я поднял руки над головой и снова глухо хлопнул, погасив свет. - Свет порой так обманчив...
   Искорки остаточной магии, что порой вспыхивали на коже эльфа, давали достаточно света, чтобы вполне различать предметы, для меня - и подавно. Быстрые зеленоватые вспышки придавали ему вид некой загадочности, собственно чуда - больше всего вспышек было на лице и на левой ноге, вплоть до самого бедра, хотя восстанавливалась плоть только до колена. Я видел рассеянную улыбку Тельмена, счастливую и несколько удивленную. Я подал ему руку, помогая подняться с пола.
  
   ***
   Почетный эскорт, а заодно и стража сопровождали меня вплоть от самого входа в подземный город. Я с трудом прятал улыбку, рассматривая маленьких, но грузный воинов. Я чувствовал себя маленьким среди людей, потому что все лесные жители имеют маленький рост, дылде просто не выжить в лесу! По сравнению с человеком, самый обычный эльф ниже его почти на голову. Но гномы едва доставали мне до пояса! Небо, разве можно жить таким маленьким, да это же сущее наказание!
   Эти горы были со стороны побережья, на противоположной стороне от перешейка. Эльфы с этими кланами торгуют очень неохотно, а люди вообще не принимают гномов из этих городов. Только сами гномы не видят в этом ничего страшного - ну подумаешь, тысячу лет назад предки рода Даш-оране служили Князю Тьмы. Гномы вообще наплевали бы с высокой колокольни на всю эту фигню. Единственный народ, из всех, каких я знаю за исключением радени, который не любит и не умеет воевать. Гномы берутся за оружие только в крайнем случае, предпочитая откупаться или отговариваться. За всю свою историю они ни разу не вели войны на поверхности, и лишь дважды сталь звенела под землей - когда сначала туда сунулись люди, потом - мертвые в эпоху сумасшедших некромагов сразу после окончания Проклятых Войн.
   В общем, нравятся мне гномы, что тут поделаешь. Они чтят обычаи и берут во внимание только мнение вождей, самые разумные, что ж тут поделаешь. Но... в семье не без урода, как говориться. Они торгаши, этим все сказано. Их жизнь крутиться вокруг обмена - золото, драгоценные камни, металл, все, чем богаты недра земли. Впрочем, без этого они просто не выживут под землей - многое им приходиться затаскивать к себе домой с грехом пополам, или же покупать...
   Зал Предков - это типа такой тронный зал, где собираются вожди семей решать проблемы клана. Так куча статуй и реликвий, дабы всех приблудных гостей устрашить и поразить. Статуи - просто огромные каменные исполины, неприятный сухой свет масляных факелов, затхлый, пропахший копотью воздух, множественный орнаменты везде и вокруг, взгляд не может даже достичь потолка - лично я считаю это следствием комплекса неполноценности по поводу роста: в древних поселениях на исконной родине где-то среди людских земель города у них нормального дня гномов размера ... При всем величии зала у меня быстро начала прогрессировать клаустрофобия.
   Встречал меня вождь клана, самый главный, сильный и умный гном. Ох, жуткое сочетание, по себе знаю... обычно рядом с ним еще с десяток гномов, вроде как дельцы по мельче, но в моем случае пока хватает и одного вождя.
   Меня вывели на середину зала, Айсер и Тайшер болтались где-то у меня за спиной, предоставив отдуваться по полной программе. Одного демона в городе не оставили, послали меня встречать, вот потому то он и здесь. В идеале я должен был прибыть, когда они все вопросы уладят, и только принять клятвы верности, но похоже, очень редко все бывает по плану... учтем на будущее.
   Маленькие охранники ушли, без опаски оставив меня почти наедине с вождем. Почти - это такая присказка. Гномы не приняли религии людей, и потому не признавали места, отведенной в той самой демонам. Гномы верили в дух предков, потому больше страшились Айсера, чем самого опасного, после меня, разумеется, Тайшера. Демоны в понимании гном места себе не нашли, потому оставались по значимости где-то между людьми и эльфами. Никакого мистического смысла этим огненным созданиям не присваивали.
   Ах, совсем забыл сказать... огненные демоны потому, то Огонь с большой буквы - есть первостихия, еще круге света и тьмы. Это воплощение чистой энергии. Огонь дает больше всего энергии в любом виде, а его разновидность - молния, и того больше. И теневая магия частично строиться на демонической, потому все-таки в ней присутствует много огня, пусть он и полностью меняет свою природу. Огонь в случае с демонами еще и символ, символ перерождения. Да-да, именно Огонь... потому что именно огонь с темноте зажигает свет, или что-то в этом роде. Роха рассказывал мне, но я половину забыл, другую половину просто не понял. Прискорбно, но факт. Может, потом до этого знания дорасту.
   ...На чем я там остановился?..
   Вождь гномов выглядел... как обычный гном. Маленький, немного выше, чем мне по пояс, но он сидел на каменном стуле, потому сказать точно сложновато. Волосы на голове до плеч, заплетены с толстые косы и убраны назад, волосы выглядят как толстые грубые нитки. Рыжеватые, как борода. Несколько стальных украшений, которые удерживают бороду от того, чтобы она лезла куда не надо. Широкий лоб с двумя глубокими морщинами, густые брови, такие, что их расчесывать можно, маленькие, глубоко посаженные глазки, большой нос с крупными порами. Что еще... довольно массивное тело, но странно, при росте это не кажется нелепым. На гноме был неполный комплект доспехов, как-то наручи и поножи, плюс тонкая кольчужная рубашка под горло, зато без шлема или даже кольчужной шапочки. Вот уж неуважение к этикету, как Айсер бы сказал... Молот размеров почти с самого гнома, пока он сидит, по крайней мере, стоял около правой руки.
   - Э... ну я, в общем-то... - я смущенно улыбнулся и почесал в затылке. Умных мыслей не прибавилось. Интересно, а он сам от меня ждет? Черт возьми, я даже не знаю, как попросить-то... что предложить? Или как с ним вообще разговаривать?
   - Вождь Зафирис, - гнусавым голосом представился гном. - Кто ты, эльф, и зачем пришел сюда?
   - Э? - я обернулся и поймал глазами Тайшера.
   - Они мне не верят, - демон пожал плечами. - Ну я их вполне понять могу, тысяча лет даже для невероятной памяти гнома много...
   - Я что, опять должен доказывать что-то?! - возмутился я. - И почему так всегда происходит?!
   - Может, потому что эльфы такие наивные? - ехидно уточнил Тайшер. - Они сразу поверили, да?
   - Заткнись, - велел я. - Неужели того, что мне подчиняется Первый, среди демонов, не хватает, а? Еще скажи, что реликвии недостаточно, тогда я... тогда я начнут тут все крушить, ясно! Меня это уже достало, меня кто-нибудь в серьез воспринимать будет?! Я Князь Тьмы или шут с базара?!
   - Реликвий будет достаточно, - вождь ощутимо напрягся при моей вспышке гнева. Ну блин, а что?! Мне тут все грозились, что меня будут ненавидеть и стараться уничтожить, едва услышав из моих уст нечто подобное! А тут, мне каждому приходиться по десять раз доказывать, что я не вру! Твою же ж...!
   - Да подавитесь! - фыркнул я, закатывая левый рукав. Предварительно пришлось снять полушубок, потому что в горах все-таки несколько холодно для меня.
   - Князь Тьмы... - кипятился я. - Чучело для развлечения... нет, это уже не смешно! Да у кого дурости может хватить просто так назваться мной? Более того, придти сюда с ручным королем демонов и живым божеством подмышкой!
   - Я не ручной, - обиделся Тайшер. - А Айсер не живой.
   - Я тебе велел заткнуться! Тайшер, сейчас не время для подобных дискуссий!
   - Злой какой, - и демон с серной вспышке испарился, чтобы через несколько часов вдоволь повыедать мне мозги своим нытьем...
   - О небо... - я закатил глаза. - Ну, вождь, убедился в моей подлинности? Или что-то еще показать? Я вправе придти сюда и потребовать что угодно, с трусливых предателей, оставивших своего повелителя в самой последней битве...!
   - Придержи язык! - гном аж подскочил от возмущения, схватился за молот. Я невольно присвистнул, экая силища в нем прячется! - Мой прадед никого не предавал! Наш клан насильно был отправлен сюда, в эти горы! Князь лично запретил нам вмешиваться, отправил домой... нам было приказано говорить, что нас силой заставили служить Князю, и что мы не желаем...
   - В последнюю битву шли только люди, - печально добавил Айсер.
   - Да знаю я. Просто... бесит. Я приношу свои извинения, вождь Зафирис, я не хотел оскорблять ваших предков. Я знаю, что все иные народы, кроме людей, были отправлены подальше от Пустоши еще за несколько декад до последнего сражения. Я понимаю всю необходимость такого шага, ведь таким образом удалось остановить людей от истребления многих магических рас. Я бы так же поступил. К сожалению, не всех, но многих, и вас в том числе. Вы вошли в Великий Народ, чтобы потом вновь помочь мне, и это время пришло.
   - Если прикажешь, мы пойдем в битву за тобой...
   - Ну вот опять, - вырвалось у меня. - Да не будет никакой битвы! Я знаю, какие из гномов воины, особенно - над землей!
   - Это верно, мы не умеем воевать над землей, мы умеем строить и разрушать.
   - Ага. Об этом и пойдет разговор... Когда-то давно ваши же предки возводили мой дом, и очень прискорбно, что он был разрушен.
   - Замок был разрушен магией, - напомнил Айсер.
   - Да, это всем известно. Светленькие маги постарались на славу. К счастью, то, что было разрушено с помощью магии, может быть с её же помощью восстановлено. А к несчастью... эта фигня работает в обе стороны. И я хочу, чтобы получилось так, что в мое отсутствие какой-то маг разнес по камешкам мой замок. Потому я хочу, чтобы Даршел Хар был восстановлен без применения магии.
   - Вы хотите, чтобы мы заново отстроили Дом Силы?! - поразился гном. - Но на это уйдет много времени...
   - Ну, вот временем-то вы точно не обременены, - хихикнул я. - В любом случае, это то, что мне от вас надо.
   - Даршел Хар огромный замок, - бубня себе под нос, принялся рассуждать Зафирис. Зафирис, между прочим, означает сапфир. - Даже нам потребуется не как ни меньше года. И если начинать все заново, придется расчищать место и снова готовить фундамент.
   - О, вот тут у меня есть одно пожелание, - я вклинился в бормотание гнома. - Вся долина усеяна, словно сыр, подземными ходами. Я бы хотел, чтобы всю эту сеть восстановили прежде, чем начнут строить сам замок. Это возможно?
   - Нам понадобиться план местности и немало времени, чтобы исследовать эти подземелья, прежде чем приступать к работам. Точнее могу сказать специалисты.
   - С планом и точной картой подземных ходов уже, считай, разобрались. У меня есть это все, - сказал я, вспоминая, куда именно я запрятал ту самую карту, что мы вместе с Силь сделали, и не отдал ли я её Орену насовсем? Вроде нет, надо поискать среди моих вещей, может, и найдется.
  
   В комнатах, а их было несколько, что мне предложили, были даже деревянные предметы. Дерево, как известно, что гномов материал раритетный. Вот беда, орки на камень не налюбуются, но обрабатывать его почти не умеют, зато все, совершенно все делают из железного дерева. А гномы - все с точностью до наоборот. Свести их, что ли, да посмотреть, что получиться...
   Тайшер вольготно расположился на моей постели. Я швырнул в него курткой и закрыл дверь, в которую мне пришлось проходить, согнувшись. Да, это просто ужас - помещение чертовски большое, а дверь - маленькая!
   - Ну Матиас! - возмутился демон. - Как ты со мной обращаешься?
   - Подвинься, - буркнул я. Здесь было достаточно тепло, чтобы я рискнул расстаться с мехом и даже сапогами. К тому же, мне все равно не грозило отморозить пятки - пол в комнате устилали меховые ковры. Ба, какая роскошь! Под землей, к моему удивлению, водилось достаточно зверюшек с пушистой шкуркой, чтобы покрыть каменные полы.
   - Что ты будешь делать? - полюбопытствовал Тайшер.
   - Буду рассуждать, - ответил я. - С парочкой прорабов я уже поговорил, в целом, все ясно, но некоторые детали надо уточнить. Айсер, ты поправляй меня, если что, ладно?
   - Конечно, - согласился дух.
   Я вытащил из сумки потрепанную карту, сжал между ладонями, пропуская через пергамент энергию, и растянул её на все доступное пространство. Но на этом магия не закончилась. Сосредоточившись, я увеличил интересующий меня уголок, в центре которого оказалось пустое пространство с интригующей надписью. Думаю, вы догадались.
   - Итак, если я правильно помню, - начал я, вставая с кровати прямо на воздух, - Границы империи моих предков на начало самой последней войны... их было восемнадцать по числу поколений, так ведь?.. проходили вот здесь. - Я пальцем провел черту, и на пергаменте пробежала алая линия. - А изначально перед началом Проклятых Войн роду Лилидан принадлежали вот эти земли. После войны с эльфами и всеми остальными первого Князя Тьмы наградить все-таки успели.
   - Немного здесь, - дух показал, где я провел границы неправильно. - И что из этого следует, повелитель?
   - Я пытаюсь найти оптимальный вариант.
   - Вариант чего? - спросил демон, прохаживаясь по воздуху рядом со мной. Левитация - штука очень полезная. Научившись переделывать заклинания, научившись не просто понимать, но и изменять потоки энергии, я смог конструировать свои собственные заклинания. Для них не нужно было даже названия, я просто брал энергию и добивался определенных результатов, не задумываясь. Формы и азы энергетических плетений я знал так же, как и алфавит родного языка. Использовал, даже не обращая внимания на них. Вот и получилось, что раньше сложные и очень энергоемкие заклинания стали самыми легкими и простыми!
   - Если уж заявлять о себе, то без лишней шумихи. Это столько проблем, мне не до Империи будет. Потому я считают, что пока для этого не время. Хватит и прежних владений лорда. Даже не всех, что очень хорошо. Впервые радуюсь, что люди жадные и очень расторопные. В округе за пределами самой долины нет крупных городов, даже маленьких нет.
   - Около двадцати деревень, наверное, около трех сойдут за захудалый городок, - подтвердил Айсер. - И вас это устраивает?!
   - Ты против? - я недовольно прищурился.
   - Нет, конечно, - дух вздохнул.
   Черт возьми! После той заразы, что со мной сделал Тайшер, я порой ловлю себя на совершенно хамском поведении. В отношении Айсера, кто бы мог подумать! Да он же... и почему мне даже в голову не придет вести себя чуть более уважительно! Это все демон со своей магией виноват! Личность Мельтуса, или что это еще?
   - Фактически все эти деревни принадлежат пяти лордам, или двум королям - король Ринальдо и король Теодор, старый да малый. Но территориально они все еще...
   - Они твои, - фыркнул демон. - Это понятно. И что дальше?
   - Во-первых, эти люди так или иначе все равно заметят, что там твориться на Пустоши. Да, первые четыре месяца гномы будут заниматься подземной частью, а пока люди расчистят развалины. Вот что я думаю. Во-вторых, за этим замком нужно будет присматривать и все такое... эльфов элементарно не хватит, я не думаю, что их много наберется, а гномы отбудут назад, в горы. На этом их роль пока заканчивается. Тут без людей просто не обойтись. Конечно, крестьян будет мало, но я этим попозже займусь. Айсер, набросай план подземных ходов.
   Дух трудился полминуты, и вот на вновь еще больше увеличенной карте появились новые рисунки. Я присмотрелся, со всех сторон и очень внимательно, и тут меня осенило:
   - Круг Мираза! Небо, такая древность у меня под носом!
   - Просвети меня, будь добр, - сказал Тайшер. Я даже удивился - как это демон не знает таких вещей!
   - Ну ты даешь! - расхохотался я. - Неужели не знаешь?! Айсер!
   - Мираз - величайший волшебник. Эльфийский, разумеется. Он первым решил использовать круг как основу для матрицы заклинания, и это оказалось весьма эффективным. Закольцованные потоки энергии оказалось гораздо проще контролировать. Круг Мираза - универсальный усилитель, представляет собой круг с тринадцатью созидательными символами. Любое волшебство, сотворенное внутри него, усиливается в десятки раз.
   - Не только, - продолжил я. - Круг Мираза при определенном использовании служит поисковой сетью высшего уровня. Я смогу увидеть все, что угодно, в переделах Пустоши, если круг восстановят! Вот не зря меня тянуло в подвалы! Это просто сокровище для меня! Так, мне надо подумать. Пять минут молчания, - объявил я и вернулся на кровать.
   Как это можно выгодно использовать? Вариантов много, конечно, только вот надо думать не о собственной выгоде, а о том, как упростить все, что вообще можно. Лично для меня круг большой пользы не принесет, я не привык к такой большой силе, усиливать заклинания... вот когда я буду зачаровывать новый замок, это пригодиться, а потом... может, замкнуть на нем всю защиту? Это мысль... А чтобы нельзя было нарушить круг, запечатать его демонической магией, это будет совершенная вещь! В семи точках совершить жертвоприношение, и посадить на это место привратника. Семь магов, подумаешь! Зато теперь я точно знаю, чем буду заниматься четыре месяца. А для Тайшера уже есть занятие.
   - Все, я придумал.
   - Да? - ехидно спросил демон.
   - Как ты меня бесишь! - я закатил глаза.
   - Ну, для этого я тут и есть!
   - А вот и нет, ты здесь для другого! Ты отправляешься промывать мозги людям. Те самые около двадцати деревень, и в каждой ты должен будешь побывать. Разумеется, не в этом облике. Пообщаешься с людьми и завербуешь их.
   - Да? А как ты лордам это объяснишь?
   - Лордами я займусь лично. Айсер, ты отправишься с гномами. Вопросы?
   - Да, - сказал демон. - Ты куда собрался?
  
   ***
   Спуститься с гор можно и в Зачарованные Леса, и на земли людей. Граница лишь условна, и это одно из немногих мест, где города принадлежат обеим сторонам. Редко, где увидишь, чтобы люди и эльфы даже рядом по улице шли, чего уж говорить о большем. Но именно в этих местах и появляются полукровки. Именно здесь идет основная торговля. Но таких городов - всего шесть.
   Вот именно в такой город я и отправился, гномы провели. На удивление все прошло гладко, и уже две сотни гномов уже работали кирками на Пустоши. Ой, стоило мне подумать, как это тяжело, сразу пропадало желание смеяться над неуклюжими маленькими работниками. Как доложился Тайшер два дня назад, он успешно начал свое дело. Я, пока готовились рабочие, побывал во снах всех пяти лордов и убедил их "забыть" о тех людях, и дать им пожить хоть чуть-чуть спокойно. Важно, чтобы они сами решили, или думали, что сами пришли ко мне.
   Все это так сложно... ух.
   Вот о чем я еще хочу вам рассказать! Я повторно - ха-ха, именно повторно, - очаровал Тельмена, показав ему, как я научился шевелить ушами. У эльфов такие движения являются частью мимики, шевелить ушами для нас так же, как для людей - бровями. Так мы выражаем свои эмоции. Но в большинстве случаев это происходит бесконтрольно, это как рефлекс. Но я довольно долго носил повязку на голове, прижимая уши, чтобы не было видно под волосами, и потом у орков, у меня выработалась привычка, как у нашкодившего кота, постоянно опускать острые кончики. Я так пытался спрятаться... вот так я научился шевелить ушами. О, причем, свободно, как руками! Я утрирую, конечно, но это правда.
   Вот и сейчас, сидя в зале таверны и ковыряясь в тарелке, мне очень хотелось распрямить мои милые ушки. Но увы, на моей голове не было капюшона, и этого делать было нельзя. Да, это, конечно, город смешанных рас, но я вроде как скрываюсь... Я отложил вилку и пошевелил пальцами, накладывая мощную и одновременно простую иллюзию. Мой облик вмиг преобразился, исчезла большая часть присущих эльфам черт лица и некоторая хрупкость фигуры, а главное - уши и глаза, они приобрели сходство с человеческими. В обществе магов такие действия как сигнал: "Тут что-то не то", но все равно, может, и не такая плохая идея. Без Айсера как-то непривычно, самому себя зачаровывать.
   Я люблю путешествовать один, да, я никогда компании не искал. Но почему-то на нелепое предложение согласился. Хм... Один человек по имени Сазо нанял меня или что-то в роде того. Он достаточно богатый человек, крупный торговец, и сейчас как раз собирался в столицу этой страны. Поскольку у него проблемы со здоровьем - если я правильно определил, сердце - и потому рядом с ним постоянно находится целительница класса D, что значит с дипломом, но без степени. Она и разглядела на мне иллюзию, и вот Сазо присел ко мне за стол и поинтересовался, кто я и куда направляюсь. Я честно ответил, что маг, и что мне надо в столицу. Так получилось, то за десять золотых монет в декаду я согласился пойти туда вместе с ним и его слугами и эскортом, то бишь охраной.
   И на следующий же день мы уже были в пути. Естественно, ездовой живности у меня не было, потому я оказался вместе с целительницей и еще двумя магами в повозке. Посидеть подумать спокойно мне не дали. Шустрая девка пристала с расспросами, от которых благоразумный человек воздержался бы:
   - Почему ты носишь личину?
   Я бы её проигнорировал, но она подвинулась ближе и пристально уставилась на меня в ожидании ответа. Более того, остальные маги заинтересованно приглядывались ко мне.
   - Хочу, вот и ношу, - буркнул я и отвернулся.
   - Что, все время? - обрадовалась девчонка. - Но она ведь мешается! Зачем ты тратишь энергию на это?
   Я одарил её злым взглядом, и девочка разочарованно отползла подальше. Нет, это не заставит её отступиться, но по крайней мере на некоторое время она оставит меня в покое. Мне было над чем поразмыслить. В сумке лежал список людей, которых я должен был посетить и сделать предложение, от которого нельзя отказаться. Одного из них можно встретить в городке, через который мы проедем через восемь дней. Второй поджидает меня в столице. А остальных подберу по пути в Пустошь. Но сначала... сначала надо понять, как это самое предложение сделать, чтобы они действительно не могли отказаться.
   Вечером, на стоянке я понял, что спокойной поездки не получиться. И еще больше убедился в том, что личину снимать не стоит.
   Люди у костров говорили обо мне. И говорили весьма насмешливым и презрительным тоном.
   - Нет, вы представляете! Совсем остроухие оборзели! А маги, тоже недалекого ума, верят всяким сказкам!
   - Сем, ты слишком утрируешь, - поморщилась целительница, сидящая около того же костра. Я остановился за краем повозки и прислушался. Жаль, что я не слышал начала разговора, а ведь новости про меня очень важны! Что там Орен затеял, и что предпримет Ковен Магов, мне же надо учитывать это дело! Во многом мои дальнейшие действия зависят от того, насколько сильно маги примут заявление эльфов о том, что появился новый Князь Тьмы. В зависимости от действий магов у меня разработано несколько вариантов. Мне бы хотелось, чтобы у меня было немного времени, до того, как Ковен начнет действовать.
   - Да неужели? Тебе, Анья, повезло, что ты не состоишь в этом безобразии!
   - Каждый маг, закончивший академию в любой из стран, становиться членом общества магов, - возразила девушка. - Чем выше твой статус, тем больше полномочий. Вот магистр Фуад поэтому и получил оповещение, он же очень хороший маг. Если бы не он, ты бы даже не узнал об этом!
   - Да, каким образом он затесался в нашу компанию? - хохотнул этот Сем. Я прикрыл глаза, чтобы увидеть их всех сидящих у костра людей.
   - Просто попутчик, - Анья пожала плечами. - Он оказался в том городе, когда от эльфов уезжал. В Зачарованных Лесах нельзя телепортироваться, а стационарные порталы эльфы открывают редко, только в экстренных случаях. Господин Сазо уговорил магистра сопроводить их пешком, и заплатил, наверное, не мало. Все дело в том, что он везет в столицу.
   - А что это? - полюбопытствовал кто-то еще.
   - Не знаю.
   - А зачем ему так много магов? - опять влез Сем. - Я с твоим господином второй год езжу по городам, когда он инспекции затеет, но столько охраны - в первый раз. И этот эльфика зачем-то подобрали...
   - Ты о Миасе? - уточнила Анья. - Он не эльф, по крайней мере, не чистокровный. Ты бы видел его защиту! Это просто совершенные заклинания, такие сильные... я сказала об этом Сазо, и он решил, что еще один маг не помещает. Я же ни одного защитного или боевого заклинания не знаю, специализация не та.
   - Ну, эльфы все чокнутые...
   - Да неужели? - мой "мнимый" взгляд обратился в сторону, к небольшому человеку. Новый участник беседы поднял голову, и капюшон упал ему на плечи. Я увидел немного резковатые черты лица, раскосые глаза и острые уши, только не такие длинные, как у меня. Короткие черные волосы были неровно подстрижены и придавали полукровке расхристанный вид. Он даже был не наполовину эльф, а где-то на четверть. Точно определить я не смог, но все-таки, внешность у него была эльфийская, а вот телосложение - человеческое. Выносливость у него, наверное, наша, как и ловкость и скорость, а вот сила - человеческая. Человек сильнее эльфа, это точно. Просто физически сильнее, эльфы все-таки другую энергию используют.
   - Молчал бы, вот тебе это, так сказать, из первых рук известно.
   - Нарываешься? - прошипел квартерон. Рука невольно дернулась к изголовью меча, лежащего рядом.
   - Уже молчу! - хохотнул Сем. - Анья, а ты знаешь подробности об этом? Ну должна же, если ваш Ковен не полная фигня. Что там твоему магистру говорили? Объясни нам простым доступным языком, без научных терминов.
   - Ты слышал то же, что и я, и ничего непонятного вестник не сообщил, - улыбнулась девушка. - Магистра Фуада просто попросили поторопиться, чтобы на официальном собрании обсудить эту ситуацию. Не только Светлый Орен, главный маг Зачарованных Лесов, но и Пресветлый король Вэлиан сделал заявление.
   - И ты всерьез веришь, что спустя тысячу лет опять какой-то псих появился, возжелавший мирового господства? И где появился, среди твоих пресветлых эльфиков! Я тебя умоляю, да таких в любом кабаке по десятку, дай только возможность, и никаких острых ушей не нужно! Провокация это все, вот что я думаю...
   - Ну и дурак, - тихо сказал квартерон. - За всю историю проклятых войн Повелителей уничтожали раз десять, и каждый раз - как будто навсегда. Я бы задумался о другом - почему, если так все плохо, Пресветлые молчали несколько лет? А может и больше. И потом лично я думаю, что это не провокация, а довольно ловкий ход. Повелителем Тьмы не обязательно родиться, им вполне можно встать. Всем в детстве рассказывали сказки о волшебных предметах, наделявших Князя Тьмы невероятной силой...
   - Сказки? Скорее страшилки, - высказался еще кто-то. У костра их сидело человек десять, и это был не единственный костер в оборонительном круге из повозок. Тот самый магистр ужинал с этой компанией, это был довольно молодой еще мужчина даже без седины в волосах, настоящий боевой маг. Именно в тот момент его настиг вестник с звуковым посланием, и громогласно зачитал просьбу поскорее прибыть в столицу для независимого совета, то есть - без участия эльфийских магов. Обидно, блин, хотя вот именно этот факт меня никоим образом не касается.
   Больше ничего интересного я не услышал, хотя подслушивал еще довольно долго.
   Ну, значит, в народные массы уже прошел слух о Князе Тьмы. Я думал, пока Ковен распространяться не станет, но может, это и не от них зависит. Теперь точно все эльфы в курсе, что наследник Эспадор - предатель, и может быть, мне исключительно повезло услышать подобную сплетню первым. Может быть, эти слухи только в таких пограничных городах и ходят, потому что тут до Леса рукой подать, до настоящей границы, я имею в виду. А ведь патрули и того дальше ушли, и торговцы и прочее... И почему я об этом раньше не подумал? Именно вот с такими людьми, как в этом караване, сплетни обо мне и дойдут до столицы Ринфии, а там и до остальных государств.
   Прекрасно! А стало еще лучше...
   Примерно через три дня этот самый Сем подрался с квартероном на той же самой почве - чокнутые эльфы. Вот уж не думал, что Ниад - так его зовут - станет нас защищать, ведь полукровки не в восторге от своих родителей. Кровосмешение считается той еще гадостью. Как оказалось, такое происходит не в первый раз. Сем и Ниад, так же как и Анья, постоянно работают на Сазо. Он еще после их первой драки когда-то давно заявил, что если один другого серьезно поранит или убьет, второму он лично башку открутит. То есть, Сазо был не против драки, но портив серьезного боя.
   К моему изумлению, человек победил квартерона достаточно легко. Я недовольно покачал головой - даже я исполняю скоростной стиль Эммануэль лучше, а я ведь маг и меня этому не учили серьезно! Безусловно, талант у парня был, он двигался, как эльф, но вот никто его не учил. Наверное, самостоятельно пытался... мне даже стало его жаль.
   Может я это и зря сделал, но я подошел и помог подняться Ниаду с земли, подобрав по пути два его меча. Ох, что ж такое - они еще и разные по балансировке и весу! Да так вообще невозможно, так просто неудобно!
   - Вставай, - велел я, подавая удивленному парню руку. На вид он был не старше меня, а на самом деле - в полтора раза младше. Я подождал, пока он поднимется на ноги, вручил ему оружие, потом быстро растер ладони, подышал на них и обхватил раненое плечо. Царапина была не глубокой, скорее для виду. В бою из того положения можно было смертельно ранить, Сем только обозначил... Ну не знаю, дрались бы в таком случае палками, что ли... по близости по крайней мере три мага, хоть один да умеет зачаровывать металл, заколдовали бы лезвия... нет, мне не понять.
   - Что ты...
   - Еще минуту, - сказал я, поглаживая пальцами рану, заглаживая её края и заставляя заживать. Целительница восхищенно уставилась на зеленоватое сияние, окутавшее мои пальцы. Потом я легко мазнул Ниада по лицу, быстро залечивая синяк. Вроде, больше ничего нет...
   Я протянул руку и взял у него один меч, который тяжелее, пошептал на него для виду - заклинание даже невербальное, но моего собственного сочинения - и вручил воину обратно.
   - Так ведь лучше, верно? Разные мечи используются при смешении Эммануэль и Иллириэль, но тебе это не потянуть. Для освоения даже одного стиля требуются годы. Кто тебя учил?
   - На гладиаторской арене его учили, - в разговор влез Сем.
   - Если хочешь, я тебе помогу, - продолжил я, не обращая внимания на человека. - Быстрый стиль ты выполняешь плохо, но это поправимо. Даже за время поездки можно успеть. Если надумаешь, просто скажи.
   Я повернулся и наткнулся на Анью:
   - Ты умеешь лечить?! Ты не сказал! А что это было за заклинание, я такого не знаю. Научишь и меня? Пожалуйста.
   - Во-первых, меня никто не спрашивал. Во-вторых, тебе это ни к чему. В-третьих, я не имею права.
   И молча ушел, заниматься своими делами. Я расчерчивал схемы, пытаясь придумать, как улучшить использование круга Мираза и делал наброски защиты самого замка. Ну, сегодня я хотел еще поподробнее изучить демонические печати, напрочь перекрывающие созданную матрицу и делающие её нерушимой. Тайшер показывал мне несколько, но перед самым отъездом. Времени мне не хватило на подробное изучение. Да и сейчас тоже не хватит, чувствую.
   Как стемнело, Ниад разбудил меня, легко коснувшись плеча. Я беззвучно сел, чтобы не разбудить спящую рядом целительницу и еще одного мага.
   - А ты правда умеешь? - тихо спросил парень.
   - Умею. Пойдем отсюда, только не далеко.
   - Маги ставили защитный купол, они сразу проснуться...
   - Об этом не переживай.
   Мы отошли к ручью, где давеча набирали воду, а кто-то даже успел и помыться. Я развесил в воздухе несколько сгустков энергии, сделав побольше света, и огляделся в поисках подходящей палки. Как назло, то ли все для костра стащили, то ли такого тут никогда не было.
   - Эммануэль - это быстрый стиль. Ловкий, иначе говоря.
   - Я знаю, - ответил Ниад. - Что ты ищешь?
   - Палку, чтобы показать тебе, как двигаться. Звон мечей будет слышно в лагере.
   - Ты же маг, - сказал парень и тоже наклонился в поисках палки.
   - И это не мешает мне вполне сносно владеть мечом. Старички с посохами, так называемые великие маги, потому дома и сидят, что их убить хорошему воину - как нечего делать. Один на один с шести шагов меч заведомо выигрывает у магии. Чтобы сотворить заклинание в настоящем сражении, нужно выиграть время, а для этого - хоть немного уметь драться.
   - В настоящей битве магов защищают воины.
   - А вот и нет. В мясорубке каждый за себя. Это только в правильной войне так бывает, и только с кабинетными магами. А боевые маги сами о себе заботятся. И сейчас не идет ни одна война, а в простой потасовке правил нет. Вот, это подойдет.
   Упражнялись мы не долго, да и бесполезно сразу много информации ему выдавать. Остаток ночи я провел, создавая из найденных веток копии мечей, которыми владел Ринелин. Всего четыре - два мне, два Ниаду. А вот Рин играючи со всеми бы управился. У меня получалось не всегда, координация не та, да и раньше в скорости я ему уступал. Это сейчас, после тренировок Роха, но я еще не пробовал, как это мне поможет. А хочется. Может и получиться изобразить такой же смертельный танец с четырьмя клинками. Эммануэль вообще-то именно с четырьмя мечами исполняют, профессионалы, я имею в виду, такие, как Рин или отец. Такие, как я, довольствуются двумя.
   Каждый проснувшийся считал своим долгом спросить, а чего мне не спиться? Да, наличие мага в группе снимало вопрос о ночном карауле. Пара щитов и парализующий контур - можно спать спокойно. Я сам помогал чертить круг окрест лагеря. Итак, люди просыпались, занимались привычными делами, а я сидел у потухшего костра и тыкал в угли готовым деревянным мечом, идеально сбалансированным и просто очень красивым. Три точно такие же штуки лежали рядом.
   Потом меня попросили отойти, мол, надо завтрак готовить. Я послушался, отошел на безопасное расстояние и все-таки попробовал. Определенно, жуткие испытания Роха и других орков пошли мне на пользу. Уже через минуту на меня смотрели все, кто-то даже восхищенно присвистнул. Я остановился, увидев идущего ко мне Сазо. Два меча, рассекая воздух, воткнулись в землю. Этот элемент я не завершил, и отправив их в полет, предположительно, убив врага, но так и не поймал.
   - Что это такое? - спросил человек.
   - Быстрый стиль, каким он должен быть, - ответил я. - Я хочу немного помочь Ниаду. А что, не надо?
   Купец недоуменно покачал головой.
   - Он нужен мне бодрым и готовым к бою, в любой момент. Только и всего.
   - Ну, это не будет проблемой.
   Потом ко мне опять пристала Анья:
   - Так дерутся эльфы? Я никогда такого не видела.
   - И вряд ли увидишь вновь. Я все-таки не профессионал, и неподготовленного человека научить не могу, - сказал я, предупреждая сразу несколько таких вопросов.
   - А Ниад, значит, подготовленный? - уточнил Сем.
   - Он не совсем человек. И да, ему известны основы стиля, просто никто не объяснил ему большего. Не думаю, что после тебе удастся так легко его победить.
   - Да неужели?!
   - Сем - лучший мечник из всех, что я видел, - сказал один из охранников, человек, почти мой ровесник, но все равно не потерявший формы и классификации. - А видел я многих, уж поверь.
   - Он просто человек, - я пожал плечами.
   - А ты кто, эльф? - нахмурился Сем. - Ах, ну да, из-за твоей чертовой личины никто даже твоего настоящего лица не видит! Впрочем, какая разница, эльф, не эльф, просто самоуверенный мальчишка! Такой же, как и ты, Наид.
   - Сем, не надо, - попросила Анья.
   - В самом деле, кто из них был остроухим? - человек уже завелся, и остановить простым словом его вряд ли возможно. - Ясно, что ты не чистокровный, такие с людьми не шлются по тракту. Так кто? Твоя мать продалась эльфисйкому засранцу, верно ведь? Только баба и может повестись на такую смазливую рожу...
   - Если ты хочешь подраться, просто скажи, - спокойно ответил я. Эти слова не относятся ко мне, ни к Хэлии. Он даже ничего не знает, это не считается оскорблением. Держи себя в руках, Матиас, это действительно просто человек. Хорошо, что Айсера тут нет, вот он уж бы разозлился.
   Сем нехорошо усмехнулся.
   - А хочу. А то наш гладиатор в этой фигне не очень разбирается. А хочется узнать, как это, настоящий эльфийский боец... Только ты ведь маг, зачем тебе честно драться? Все это представление - тоже магия, так ведь?
   - Ну хорошо, - обернулся и громко сказал, - Магистр Фуад! Не могли бы вы мне помочь? Установите небольшой поглощающий купол. Это вам не трудно?
   - Зачем? - спросил магистр, даже не делая и шага в нашу сторону.
   - Чтобы было честно. Прошу, вас авторитет вполне разрешит спор. И мы узнаем, магия ли это или нет.
   Маг лениво махнул в нашу сторону, и воздух замерцал.
   - Демонстрирую, - с моей ладони сорвался яркий шарик света и тут же с тихим "пуфф" исчез. - Это заклинание гасит любую чужую магию. Согласен, что теперь только меч против меча?
   - Я не против драки, тем более, красивой, но без убийства, пожалуйста, - непреклонно сказал Сазо.
   - У меня есть четыре несмертельных меча, выбирайте любой. Детские, деревянные. Так ведь даже проще, с легкими, да, Сем? - я улыбнулся.
   Сем выдал издевательский смешок и выдернул из земли деревяшку. Глаза его все мне сказали о том, что он думает об этой "игрушке".
   Я быстро снял кольца на цепочке с шеи, повернул камень в пряжке ремня и вытащил его из штанов, потом стянул в руки браслеты и кольцо Разума:
   - Анья, не подержишь?
   - Это... артефакты?
   Я кивнул.
   - Ниад, быстрый стиль потому так называется, что основан на быстроте реакции и ловкости воина. Самое главное - синхронность разума и тела, - быстро проинспектировал я и плавно перетек в боевую стойку. Мне сразу представился Рин, вот точно так же, как я, стоящий на ристалище. Это было красиво, надеюсь, у меня получиться не хуже и не менее не менее эффективно, чем методика орков.
   Небольшая пауза перед поединком, нас окружила любопытная толпа. Даже маги поглядывали в нашу сторону, и люди оторвались от котелков на кострах. После паузы начался поединок. Я не столько хотел Сема проучить, сколько в действии Ниаду показать, как это все работает. Потому после третьего выпада замер, приведя в недоумения всех, включая самого Сема. Секунду назад он был уверен, что тупой кончик деревяшки придется точно мне в бок. Я скользнул вперед, против его ожидания, вывернув запястье и как бы положив меч себе на плечо, и бой прекратился ненадолго.
   - Не так сложно сдвинуться на пару дигитов, - прокомментировал я, немного оставляя руку. Меч Сема прошел точно между моей рукой и моим клинком и при всем желании не коснулся бы моего тела - деревянное лезвие было надежно прижато к моему мечу у самой гарды моим запястьем.
   Сем раздраженно повернул меч, намереваясь как бы отрубить мне руку. Как же! Быстрое движение заметили не все - выпустив рукоять, я изогнул запястье, отпуская меч Сема, повернулся, сделав шаг, пропуская его вперед, но при этом каким-то образом не потерял и свой меч. Клинок в другой руке даже ни разу не поднялся.
   - Нельзя затягивать сражение, - снова сказал я. - Все делается максимально быстро, с той скоростью, с которой ты читаешь движения противника. Ускользаешь и тут же атакуешь. И конец.
   - Кончай читать лекции! - взбесился Сем. Небо, всего пара ударов, не парированных, а отведенных или заблокированных неизвестным образом, и вот он уже потерял уверенность. Он не мог предугадать мои действия.
   - Как скажешь, - сказал я, и уже через несколько секунд выбил из его руки меч, повернувшись, один клинок приложил к горлу, второй - наискось через торс. В настоящем бою, продолжил я движение, разрубил бы Сема на три неравные части. - Ты мертв. Настоящие эльфийские воины не ходят по трактам, это правда. Они где-то на островах, сражаются и умирают. Может потому ты и лучший мечник из всех, что видел уважаемый Эрл.
   И тут мне зааплодировали. Я невольно вздрогнул - в последний раз такое было года два назад, еще на турнире в Академии... непередаваемое ощущение.
   Зря я это сказал, про лучших. Сем обиделся. И на очередной стоянке вечером, после легкой тренировки с Ниадом подкараулил меня у родника. Я почувствовал его раньше, чем он вышел из-за засохшего дерева. Странно - от чего бы оно засохло, но пока с этим разбираться не в досуг. Хотя интересно.
   - Что тебе нужно? - плеснув на лицо водой, спросил я.
   - Как ты это сделал? - Сем не стушевался и даже наглости, что я почувствовал, не растерял. - Или все дело в том браслете у тебя на руке?
   Я ругнулся про себя.
   - Нет. Просто он не снимается, но он к магии никак не относиться. Зато в таких приемах очень удобен, согласись.
   - Я тебе не верю.
   - Это твои проблемы. Это все, что ты хотел сказать? - я поднялся и начал расстегивать рубашку. Наколдовать небольшой фонтанчик, слегка освежиться, что в этом плохого.
   - Я знаю, что ты жульничал.
   - О небо, ну в конце концов мы ведь принадлежим к разным кастам! Чего ты от меня требуешь? Это не признание, я действительно не использовал магию, и успокойся на этом. Человек не может сравниться с эльфом, который тридцать лет занимался этим - фехтовал. Утешься тем, что ты лучше в чем-нибудь другом.
   - Это ты про себя?
   - Сем, не зли меня, - я обернулся и зло сверкнул глазами.
   - Ты мне не нравишься, - Сем вытащил кинжал. Хорошо хоть не меч, вздохнул я и перестал теребить пуговицы.
   - Странно, с чего бы это? Я же не стал бить тебя, когда ты так небрежно прошелся в отношении эльфов. А за оскорблением моей матери могу и сердце вырвать. Голой рукой. Не доводи меня.
   - Кто ты такой? Ходишь, вынюхиваешь что-то, с магами шепчешься. Пытаешься узнать, что везет Сазо? Ты не спишь уже несколько дней и спокойно ходишь сквозь защитный купол. Отвечай!
   - Не хочу.
   Все получилось быстро. Он наскочил на меня, целясь в подреберье. Я ударил его по руке ногой, повернулся, скользнув рукой по поясу, сдирая с рун нужное заклинание, ударил потерявшего равновесие человека в грудь кончиками пальцев. Удар вышел потрясающе сильным - Сем отлетел спиной в дерево, и оно разломилось пополам и упало назад. Треск стоял жуткий. Кто-то взвизгнул. Я моментально узнал Анью - от неожиданности с нее слетело заклинание тайного покрова. Наверное, я из-за Сема её не заметил, потому что в целом волшба была выполнена плохо.
   В сумраке её глаза немного светились - последствия заклинания ночного видения. Целительница! А ведь в её арсенале есть много чего, она ведь еще и телохранитель. Класс D, как же! Исключительная школа обучения, девушка на все случаи жизни. Меня не обмануть, я понял все это уже на второй день.
   Наши взгляды встретились - она была напугана. А потом хрупкую тишину разбил крик-хрип Сема, и донеслись голоса в лагере - такое просто нельзя было не услышать. Целительница подобралась к человеку, быстро профессионально провела диагностику. На груди, около острых осколков ребер уже расплывались красные пятна. После такого удара выжить практически невозможно - не знаю, о чем я подумал, среагировал машинально, дурак, конечно. Синхронность тела и разума, блин!
   Почти все ребра наверняка сломаны, многие внутренние органы повреждены, хорошо, если до позвоночника не достал, но дерево с этим наверняка справилось. Я посмотрел в сторону лагеря - свет, голоса, суета. Сейчас они сюда прибегут.
   - Отойди, - велел я девушке, разминая пальцы. Здесь даже круга не нужно, итак в его смерти виноват я. Я практически убил его, потому нити энергии, соединяющие его душу, легко поддались мне. Я отпихнул целительницу и положил руки в кровавую лужу на груди человека. Серебристые нити энергии, видимые одному мне, обвили мои руки, плотно, причиняя небольшую боль и одаривая холодом, до самого плеча.
   Когда люди из каравана нашли нас, Сем уже нормально дышал, хотя в сознание еще не пришел. Анья ошеломленно смотрела на меня, сидя рядом. Девушка прошептала что-то, качая головой, вздрогнула, обернулась. А потом швырнула в основание сломанного дерева яркий пульсар. Я удивленно приподнял брови, но схватил Сема поперек и оттащил подальше от весело запылавшего огня. Сила была такая, что пенек сгорел мгновенно.
   - Что здесь произошло?! - закричал Сазо, появившись в поле зрения. За ним по пятам шли Эрд, Ниад, Фуад и еще два человека.
   Прежде чем я успел открыть рот, Анья выдала:
   - Дикий кабан напал на Сема. По счастью, я и Миас оказались рядом. Только я его спалила, от испуга.
   Фуад опять махнул рукой и потушил огонь. Я придал лицу невозмутимое выражение и опустил Сема на землю.
   - Он весь в крови! - воскликнул Ниад.
   - Он жив и здоров, - сказал я, щупая ему пульс. Да, точно, все в порядке. Второй раз использую эту технику, и удачно. Можно по праву собой гордиться - мой незабвенный учитель на островах говорил, что мне не хватит опыта исполнить такое заклинание! Что б он знал, блин! Даже хрупкий человек выдержал посмертное исцеление и последующую привязку душ!
   - Я осмотрю его, - заявил магистр.
   Я лишь пожал плечами. Анья торопливо объясняла что-то несусветное хозяину и остальным, жестикулируя и очень натурально изображая все на лице. Знать бы еще, зачем она это делает. Я взвалил Сема на спину и потащил в лагерь, а магистр шел за мной.
   Чтобы узнать мотивы целительницы, ждать пришлось недолго. Как только суматоха улеглась, да и я сам намеревался поспать - моя вездесущая бессонница наконец отступила, но меня безжалостно выдернулись на улицу. Сазо на всякий случай выставил караул, потому несколько человек прохаживалась по лагерю. Анья притащила меня к мерцающему всеми углями костру.
   - Рассказывай, - велела девушка.
   - Я уже говорил - не хочу. Ты от меня мало чего добьешься, логичнее было бы рассказать Сазо правду.
   - Нет, не логичнее, - ответила она. - Если бы тебе нужно было то, что везет хозяин, мы бы уже все были мертвы. Не совсем подходящая ситуация, но в том случае у тебя не было бы выбора. Но тебе не нужен артефакт, и охраняющий его маг не увидел в тебе ничего подозрительного. Ты ведь снимал личину перед магистром Фуадом, верно? Ты опасности не представляешь для нас, но ты правда вынюхиваешь все, сплетни собираешь. Кто ты, Миас?
   - Я сейчас просто сотру тебе память, как Сему, и дело с концом, - разозлился я.
   - У меня врожденный иммунитет к наведенной магии. Ты не сможешь меня заколдовать. Именно потому Сазо постоянно держит меня при себе, ведь он довольно часто ведет дела с гильдией магов, и не только с ней.
   - Было бы желание, а способы найдутся, - фыркнул я. - Что ты тут мне угрожаешь, а? Удовольствуйся тем, что все еще живы и магистр Марио мне доверяет. Да, я знаю настоящее имя Фуда!
   - Кто кому еще угрожает, - рассмеялась Анья. - Спокойнее, я хочу получить ответы только для себя. Любая информация, даже самая бесполезная, все равно может пригодиться. Ты эльф, так ведь? Потому носишь личину, ведь настоящие эльфы не ходят среди людей.
   - Если ты продолжишь говорить, мне придется тебя убить, - процедил я сквозь зубы. - А за тобой и всех в этом лагере, всех до единого. Это неприятно, долго и муторно, но мне придется это сделать. Мы достаточно далеко от ближайшего города, чтобы можно было списать это на толпу нежити или банду разбойников.
   - Миас, я не хочу с тобой ссориться, - примирительным тоном начала девушка. - Видит бог, я просто уверена, что сильный и опытный маг, и вот это сделать тебе не составит труда. Но ты используешь наш караван как прикрытие, и должна же я знать, почему. Ты наверное коллега Марио, и если не охраняешь артефакт, то... я даже не знаю. Но ты знал, что я увижу твою личину и специально так сделал, чтобы сюда попасть. Зачем? Неужели так сложно ответить? Я понимаю, что это эльфийская реликвия и без охраны её отпускать нельзя, и что её невозможно телепортировать, потому кто-то из эльфов нас тоже сопровождает. Я права?
   - Нет. Я попал сюда совершенно случайно, я намеревался идти в столицу своим ходом, просто здесь мне еще и заплатят. Я знаю об артефакте, потому что сложно не заметить кучу защитных заклинаний на нем. И я слушаю, что говорят, следуя твоему же принципу. И если ты от меня не отстанешь, я за себя не ручаюсь!
   Той же ночью я покинул караван и прямиком, чуть ли не бегом, направился разыскивать первого в моем списке мага. Магистр предметной магии Грегор Тревери, по совместительству - любитель темных чар, жил не в собственном доме или даже башне, а на попечении местного феодала в его замке. Попасть туда можно было, проведя много времени со стражей, но мне было лень.
  
   ***
   В каждой человеческой стране есть своя собственная Академия Магии. Люди слишком разрознены, чтобы создать одну единую школу. Хотя объединиться под одним именем они догадались, тот же Ковен, например. Здесь, на этой территории я в подобное здание вхожу в первый раз. Хотя больших отличий от тех трех школ, в которых я бывал, не существовало.
   Большой замок, окруженный флером энергии, крепостная стена с заколдованными воротами, привратник и стража. Все как обычно, Школа стоит немного в отдалении от города, наверное, чтобы адепты ненароком не разгромили город. Недоученные маги, они опасны для общества, знаете ли. Эльфийскую молодежь тоже редко выпускают за стены Академии, а уж мы куда разумнее людей.
   Перед воротами я снял капюшон и убрал все иллюзии, позволяющие свободно перемещаться среди людей и по столичному городу. Ошарашенное молчание привратника сошло за разрешение пройти. Не ошибусь, если предположу, что здесь ожидали кого с острыми ушами, даже если я обогнал караван, и реликвию еще не доставили в столицу. Наверное, очередной совет пройдет именно здесь. Впрочем, это не так важно.
   Найти нужного мага не составило труда, ведь я точно знаю, кто он.
   Я зашел в пустую аудиторию как к себе домой, медленно прикрыл дверь и напоследок звучно ею хлопнул.
   - По поводу пересдачи приходите после занятий, - отозвались на звук. Человек продолжил рыться в сумке, стоящей на стуле, педантично складывая туда свитки и стопки бумаг.
   - Я пришел не за этим.
   - Э?
   Наконец он соизволил обернуться.
   - Извините, но я вас не знаю...
   - Вопрос вполне резонен. Меня зовут Матиас, и я хочу предложить вам работу.
   Человек зачарованно уставился на мои уши, нервно сглотнул.
   - У меня есть работа, и она мне вполне подходит. Извольте покинуть помещение.
   - Может, все-таки выслушаете меня, господин Асгарот? Мне сказали с моей проблемой обратиться именно к вам.
   - Кто сказал? - подозрительно спросил маг.
   - Один мой друг. Его имя не скажет вам ровным счетом ничего, потому вы лично не знакомы. Но поверьте, я сам вижу, что он прав. Господин Асгарот, я хочу сделать вам одно предложение. Вы сами решите, отказываться от него или нет, но во втором случае мне придется стереть из вашей памяти все происходящее.
   - Да что вы себе позволяете?!
   - Не кричите. Мне вовсе не хочется встречаться с кем-то, кто мог бы узнать меня в лицо. Это принесет множество проблем. Так вы позволите мне сказать? Неба ради, ну это лишнее, - сказал я, когда перед моими глазами возник веер щитов, один за другим, что накрыли мага с головой. - Я не причиню вам вреда. Пока, по крайней мере. Я хочу просто поговорить.
   - Кто вы такой?
   - Как понимать этот вопрос? - уточнил я. - Я эльф по имени Матиас, я ведь уже говорил это. Все остальное не важно, в сущности, как и то, кем являетесь вы. Верно, господин Асгарот? Ведь меня абсолютно не беспокоит, что я разговариваю с учеником Герберта Черного, сильнейшего темного мага прошлого века, что умер от старости, как не прискорбно, сорок семь лет назад. Незадолго до моего рождения, как жаль.
   - Откуда...? - выдохнул разоблаченный маг.
   - Не стоит делать такое лицо. Что известно главе Темной Канцелярии, уже больше не принесет этому государству вреда, именно так считают агенты на службе короны. И я с ними согласен. Сорок семь лет назад вы постучались в ворота этой школы, и вас приняли на обучение, потому что таланта у вас одинаково много к темным и светлым аспектам магии. Ваши знания дотягивают где-то до магистра некромагии, и это не может не радовать. Я знаю, что вас тянет в этой запретной магии, и вы не забыли и не растеряли умений и знаний. И что, получив должность наставника в этой школе, вы продолжили изучение и темной магии. В обмен на разрешение в проведении экспериментов и исследований в области некромагии вы работаете на Темную Канцелярию. И это заставляет меня еще с большим старанием добиваться вас.
   - Кто вы...? Пришли убить меня?
   - Нет. Хочу предложить вам реализоваться. Кому, как ни мне, понимать, насколько увлекательная темная магия, и полезного в ней ничуть не меньше, чем опасного. Вот мое предложение, - я высоко задрал рукав на левой руке, чтобы ему было хорошо видно мой браслет.
   Вести о Князе Тьмы ходили среди магического народа гораздо интенсивнее, чем среди простого люда. Маги знали и готовы были поверить, что я есть. А те, кто постоянно общается с эльфами, знают, что они не станут просто так шутить или паниковать. Тема ведь серьезная, все равно, что с элементалем молнии в салки играть.
   Асгарота не пришлось убеждать пойти со мной так долго, как Грегора. Зато Грегор сразу поверил, что я Князь Тьмы, в то время как этому браслета было мало. Асгарот попытался напасть на меня, после признал, что я сильнее и убить меня - задача для него непосильная. Я наложил на него небольшое заклинание собственного сочинения, потому что за Асгаротом прибежал мальчишка-посыльный. Магистры посерьезней и главный Архимаг вызывали его, как специалиста по темной магии. Видимо, меня обсуждать. Дела Канцелярии, тайной службы короля. Я же направился в его комнату в жилом крыле и стал там его ждать.
   Асгарот пришел через два часа, взволнованный и разозленный, громко потребовал расколдовать его, иначе... Дело в том, что у него отнимался язык каждый раз, когда он хотел рассказать обо мне, или пальцы переставали слушаться, если он хотел это написать. Я с улыбкой наблюдал за метаниями мужчины. Вроде шестьдесят лет ему, а выглядит на тридцать. Впрочем, магия меняет людей и сильнее. Я слышал, но в действительности видел не так часто. И вот еще любопытный экземпляр.
   - Не расколдую. Ты все еще не веришь в меня?
   - Мне наплевать, кто вы, но если вы сейчас же не уберетесь из моей комнаты...
   - Ты уже пытался это сделать, - я устало зевнул. - Что мне сделать, чтобы ты поверил, что я и есть тот самый эльф, из-за которого в Зачарованных Лесах переполох? Чем мне убедить тебя, что я и есть Темный Повелитель? И почему все вы так не желаете верить в меня, а?!
   - Проклятый род уничтожен, и это далось кровавой ценой воинам прошлого, - ответил Асгарот. - Темный Князь принес много бед на нашу землю. Да, жизнь и сейчас не лучше, но...
   - Что ж плохого в том, что каждый знает, кто плохой, а кто хороший? И нет этой путаницы: на войне, тем более идеологической, каждый знает, что свет, а кто - тьма. Когда исчез символ, объединяющий людей для одной цели, они начали грызться межу собой. Это и происходит сейчас - кучка мелких государств воюет между собой просто потому, что хочется кого-то убить. Экономические и политические причины стоят на втором месте. Так разве так плохо мое появление? Тогда не будет этих гражданских войн, не будет резни и кровопролития. Опять будет кто-то, кто примет агрессию, чтобы было перемирие. Что же плохого в этом, а?!
   - Ты не Князь Тьмы. Уходи. Пожалуйста. Я не хочу ни в чем участвовать, не хочу! Оставь меня наедине с моей обычной жизнью!
   - Ты растрачиваешь себя в пустую, закованный в рамки закона. Со мной ты добился бы большего.
   - Уходи!
   Пожав плечами, я все-таки ушел. Недалеко. Я ждал минут двадцать, в конце коридора. Потом Асгарот вскочил из комнаты, бешено крутя головой, увидел меня и крикнул:
   - Куда ты идешь?
   - В сторону Пустоши. Это же логично.
   - И что ты будешь делать?
   - Я еще не придумал. Но одному мне точно будет скучно. Если что-то надумаешь, я сегодня еще буду в городе.
  
   ***
   - Ага, отлично. Тебе нравится? - спросил Тайшер, прохаживаясь по расчищенной поляне. - Я правильно расставил точки?
   - Если бы сделал это неверно, я бы с тобой тут не стоял, - отмахнулся я. - Но гномы и так по самые уши заняты, потому строить башни я буду сам.
   - Как? Таскать камешки и скреплять их заклинаниями?
   - Кончай издеваться!
   Вообще-то это заклинание я подготовил давно, но еще ни разу не использовал. Так дриады строят дома из камня - просто просят природу придать камню форму, как это с деревьями делают эльфы. Весьма примечательный аркан, что ни говори, и удобный. Только сложный. Что ж, попробуем...
   Я на пробу встряхнул пальцами, разминая руки. Это - не показуха, это стандартный жест. Представьте, что через этот рабочий для мага инструмент проходит неимоверное количество энергии, что напрягает мышцы не меньше, чем по полновесному двуручнику в каждой в каждой руке в серьезной схватке. Без подготовки выдать магию мощностью выше средней, значит, гарантированно получить травму. Ладно, если без переломов обойдется, но вдруг...?
   Повинуясь моей воле, из-под земли полез камень. Горы, что вы хотите? Тут его полно, хотя гномы считают его не совсем пригодным для строительства. Говорят, слишком упертый, неподатливый. Ну и ладно.
   Буквально через минуту перед нами высилась громада высотою в половину плетра, в диаметре даже больше - цельный каменный цилиндр. Тайшер восхищенно присвистнул и собрался выдать очередной вопрос. Скрипнув зубами, я напряг воображение. И демона смело каменной крошкой - она высыпалась из образовавшихся узких окон и большого дверного проема. Меня оградил мой щит-браслет.
   Еще две-три минуты, и внутри башня ничем не отличается от обычного высотного строения такого типа. Несколько этажей, сколько позволяло пространство, помещения, необходимые магу, который будет в этой башне жить... не забыть по водопровод и не менее нужные мелочи... А все, что может быть сделано не из камня, выполнят люди.
   Демон, чихая и ежесекундно вздрагивая от неприятных ощущений, кашляя вдобавок, откопался из песка.
   - Мог и предупредить, - проворчал он. - Идем к следующей точке силы?
   - Всенепременно, - кивнул я. - А сюда надо отправить людей. Все равно они гномам мешаются, пусть займутся башней. Их еще шесть штук будет.
   - Я до сих пор не верю, что тебе удалось собрать всех магов из моего списка, - демон покачал головой. - Ты в самом деле сумел их уговорить! Матиас, ты меня поражаешь с каждой нашей встречей! Ты просто бесподобен! Ах, я почти горжусь тобой!
   - Умолкни, неба ради! Ты не перестаешь трещать уже целые сутки, с тех пор, как мы тут появились!
   - Я жду, когда ты меня похвалишь! Я завербовал тебе несколько сотен крестьян со всеми потрохами, а ты даже спасибо не сказал!
   - Спасибо, - буркнул я, не сбавляя шаг.
   - Нет, это приятно, но мало, - заартачился демон. - Матиас, ты должен с большим уважением относиться к таким великим личностям, как я! Даже твой названый отец не позволял себе такого в отношении меня!
   - А ты не пытался затащить его в постель.
   - Неужели ты до сих пор на меня обижен? Матиас, не злись! Ты просто слишком красив, даже для эльфа... никак не устоять.
   - Замолчи. Или я за себя не ручаюсь! Сейчас мне меньше всего хочется заниматься сексом даже пусть не с тобой! У меня других дел по горло!
   - А, значит, не здесь и не сейчас, но возможно... - по-своему перевел демон.
   Коротко рыкнув, я остановился и повернулся к нему. Взвесил заклинание в руке, придал сгустку энергии духа форму своего сапога, только раза в три больше...
   - Матиас, не надо, - демон попятился, глупо улыбаясь. - Стой... Я пошутил!
   Но заклинание, плод моего злобного воображения уже неслось за ним по пятам, мечтая задарить пинками под филейную часть.
  
   ***
   Примерно в то время, как я находил в пути с караваном, моего отца одолевали грустные думы. Честно говоря, условие, которое я поставил, было трудновыполнимо. Хоть Гэврил не сомневался, что лично знающие меня эльфы не верят Орену ни на грош, все равно вопрос оставался щекотливым. Предложить им добровольно бросить семью и дом, отказаться от рода и покинуть Зачарованные Леса один Тайшер знает за зачем - это слишком даже для самых преданных солдат. А ведь я и не солдат вовсе просил, а единомышленников! Солдат, если я захочу, у меня будут... будет... много, одним словом. Но я зарекся - никакой войны, даже локальных стычек, пока в этом не возникнет жесткая необходимость.
   Вот и думал мой отец, что же ему делать. Вроде и так, а вроде и эдак...
   Я являлся в недалеком прошлом наследником Дома и все-таки сыном своего отца, неплохим тактиком и умелым стратегом. У меня был небольшой отряд под командованием, два десятка эльфов. Хотя я ими ни разу не командовал, хотя знал их всех поименно, в лицо и даже не по разу с каждым выпил... Многие из них еще доучивались в Эльде, так обзывалась высшая инстанция для воинов. Что-то вроде нашей Академии.
   Все они принадлежали к Дому Эспадор, но отец не был в них уверен настолько. Не во всех, по крайней мере. Номинально эти эльфы числились за мной, но командовал ими Гэврил. Потому ему и карты в руки, понимаете, о чем я? Сейчас он ждал в своем кабинете Альмеда.
   Альмед был немногим старше меня, превосходным воином, достаточно умелым и умным, чтобы это небольшое количество эльфов возглавить. Лично мне он был глубоко симпатичен, но изрядно доставал своими подколками: "молодой хозяин", "дайлене" и тому подобная чушь. По имени ко мне принципиально не обращался, говорит, мне надо к этому привыкать.
   Альмед выглядел так: довольно высокий для нашего народа, подтянутый, натренированный даже сверх меры, потому что у эльфов не бывает видимой мускулатуры, это не свойственно маленьким и проворным существам. Альмед был мастером Иллириэль, наверное, потому у него такие мышцы. Управляться с двумя двуручными мечами, которые даже поодиночке как дубина великана, поневоле накачаешься.
   У Альмеда были светлые волосы, голубые, льдистого оттенка глаза, что называется лисий носик, но зато - просто невероятно красивой формы уши. При традиционных косичках на висках и почти на полголовы они смотрелись очень красиво. Тайшеру бы понравилось.
   А еще Альмед, в отличие от меня, как воин, носил доспехи. Хоть и легкую, но весомую кольчугу, окрашенную в цвета дома, весь комплект различных деталей, которые должны защищать руки, ноги, плечи, собранные и тонких и подвижным пластин в несколько слоев. Все-таки для традиционного боевого стиля скорость и ловкость - главное. Такие доспехи не выдерживали прямого удара - предполагалось, что по бойцу просто не попадут - но вполне справлялись со стрелами и скользящими ударами. Зато шлем смело можно надевать на таран как наконечник - даже не погнется. Эта штука была отлита целиком, лишь декоративные части вроде листочков и завитушек были налеплены сверху.
   Что-то я отвлекся, так уже само действо началось...
   Альмед стукнул несколько раз в дверь и вошел.
   - Дайле Гэврил, - Альмед немного склонил голову в знак уважения, выпрямился и застыл в ожидании приказа. Это его черта меня тоже бесит - чертовки точная исполнительность. Пока не наорешь, ведет себя как заводная игрушка.
   - Альмед, сядь, - велел Гэврил. - Разговор будет не из легких. Я даже не знаю, с чего и начать...
   - Начните с начала, - посоветовал эльф, присаживаясь напротив отца. Папа, вздохнув, хлопнул ладонями по столу, немного отодвинул кресло и откинулся назад.
   - Матиас был здесь несколько дней назад.
   - Это хорошо? - на всякий случай уточнил Альмед.
   - Не очень. Я представления не имею, где он находится сейчас. Но знаю, где он будет через несколько месяцев. И тут очередная проблема. Мне очень не хочется отпускать его одного, он физически не может обойтись без проблем. Мне удалось уговорить его на небольшой эскорт.
   - Понятно. Кому мне сообщить об этом, и точные сроки...
   - Погоди. Сейчас. Я тебя очень прошу, забудь, просто выкинь из головы тот факт, что я и мой сын - твои руководители, так сказать. И хорошенько подумай, а потом ответь на мой вопрос, совершенно игнорируя тот факт, что Матиас - твой патрон.
   - Ясно, - эльф немного изменился в лице, насторожился.
   - Альмед, если бы Матиас позвал тебя с собой, ты бы пошел за ним? - глубоко вдохнув для храбрости, спросил Гэврил.
   Пауза, против ожидания, длинной не была. Альмед посмотрел Гэврилу в глаза и уверено ответил:
   - Безусловно. Мой долг не только как подчиненного, но и как друга. Я уверен, господин Ринелин поступил бы так же, если бы у него была такая возможность. Этот вопрос лишен смысла, ведь вы и так знаете мой ответ.
   - Ты хорошо подумал? Альмед, это серьезное решение...
   - Чтобы не задумал дайлене Матиас, король разделяет его стремления. Даже если бы было иначе, он никогда не поступил бы необдуманно. Он знает, что делает, он уверен в своей правоте. А я уверен в нем. Так скольких я должен буду взять с собой?
   - Ну смотри, не пожалей потом, - Гэврил вздохнул. - Вопрос о числе открыт. Столько, сколько согласятся добровольно отречься от Дома. Матиас - отступник, из этого все последствия.
   - Ясно. Сколько у меня времени?
   - Пара месяцев.
   - Этого более чем достаточно. Через декаду я сообщу вам результаты.
   - Ох, Альмед, что ж ты за эльф такой... ладно, свободен. Только не перестарайся, я тебя прошу. Матиас уверен, что такая просьба, как добровольно согласие, невыполнима, потому не ждет положительных результатов.
   - Дайлене будет очень удивлен тем количеством эльфов, что готовы на слово поверить ему и пойти за ним. По каким критериям я должен отобрать самых достойных?
   - Матиасу не нужны солдаты. Как я понял, нужны те, кто сможет присмотреть, допустим, за имением, а может, и за чем-то большим. Те, кто разбирается в человеческой политике, знает их нравы и уклад, кто вполне может выжить среди людей.
   - Ясно.
   - Послушай, это твое любимое слово?
   - Оно очень точно выражает мое отношение к данному вопросу.
  
   ***
   Что бы хорошо понять и почувствовать что-то или кого-то, надо хотя бы на время приобщиться к этому миру, причем - целиком, нырнуть, так сказать, с головой. Тельмен придерживался именно такого мнения.
   В то время как Альмед занялся важной вербовкой, а Гэврил вздохнул поспокойнее, знакомые всем лица опять решали, как и где меня поймать. Это не просто глупость, а мания какая-то. У Сил явно навязчивая идея с моим возвращением в лоно семьи, даже насильно. Может быть, она просто хочет понять, а может... черт её поймет, эти женщины, никогда наверняка не угадаешь, что придет им в голову.
   - Силь, ты параноик, - весело сказал Тельмен. Довольный, взмокший, полный благородной усталости после первой за долгое время тренировки, он являл собой нечто поразительное. И он вусмерть загонял Ринелина.
   Троица находилась в поместье Тельмена, потому что в иные места эльфа пока не отпускали. Целители были полны надежд разгадать тайну его исцеления, хотя и не знали о моем непосредственном участии. В курсе событий был только король, друзья, за исключением Маэля, и мать Тельмена, с которой я переговорил с глазу на глаз тем памятным утром.
   Это был очень непростой разговор, и он, к сожалению, останется за страницами, потому что у меня нет сил описывать слезы, мольбы и благодарности. Самому плакать хочется. Потому вернемся к "сейчас", оставив "было" там, где ему и положено быть.
   Касательно Силь у меня была одна идейка, и вот об этом и пойдет разговор.
   - Зачем искать Матиаса, если он сам сообщил, где и когда он будет, я не понимаю.
   - Честно говоря, я тоже, - сообщил Рин, прикладываясь к бурдюку с водой. Бедный, совсем сил не осталось...
   - Он просто обязан объясниться! - упорствовала Силь.
   - Да в чем, а?
   - Моему отцу он рассказал о своих планах, а нам, своим друзьям - нет! Не очень вежливо с его стороны.
   - Ну Силь, он не обязан отчитываться... Верно, Рин?
   - Ага.
   - Через пять месяцев, в Йорне, в таверне "Хромой мерин", около полудня... куда спешить? Силь, мы только ему мешать будем! Как в прошлый раз, - Тель поморщился. - Лучше займись делами! Курс лекций никто не отменял, и работа наследницы тоже не сахар. А то ведь Пресветлый Вэлиан не отпустит, если будешь себя плохо вести!
   - Не смейся, - фыркнула Силь. - Матиас стал совершенно невыносим, сам себе на уме...
   - Он таким и был, сколько себя помню, - вяло возразил Рин. Эльф развалился в тени ограды и стоящего рядом дерева и отдыхал. - Меня вот что волнует, что делать с Маэлем?
   - А что? - удивился Тель.
   - А вон он идет. Что мы ему скажем?
   - Правду? - предложила принцесса.
   - Не вариант. Он Матиасу не доверяет и не верит, настучит, не дай бог.
   - Ну давай соврем что-нибудь...
   - Поздно, - себе под нос буркнул Тель. - Будем импровизировать... Привет, Маэль.
   - Добрый день всем присутствующим. Тельмен, как ты себя чувствуешь?
   - Прекрасно.
   - А я - отвратительно, - пожаловался Рин. - Искренне желаю тебе, Тель, что к завтра у тебя, как у коровы, было много молока.
   - Чего? - ошарашено воскликнул Маэль.
   - В смысле, молочной кислоты. Не обращай внимания, он бредит, перегрелся маленько.
   - Нельзя так сразу и много тренироваться, - возразил Маэль. - Магия не терпит подобного обращения.
   - Если я скажу тебе, что точно знаю, что ничего страшнее усталости и обещанной кислоты в мышцах со мной не случится, ты мне поверишь? - скептически спросил Тельмен.
   - Так не бывает.
   - Еще как бывает. Нет, Тель, Рин, мы должны ему сказать. Маэль имеет право, - решила принцесса.
   - Дело твое, - откликнулся Рин и замолчал надолго.
   - О чем вы?
   - О том, что помог Тельмену выздороветь не Орен Светлый неизвестным древним заклинанием, как все считают, а Матиас. Не смотри так испуганно, это на самом деле так. Он то ли изобрел, то ли откопал где-то заклинание такой силы, что исцеляет любые раны! Маэль, видишь теперь, что он специально все сделал? Он не плохой!
   - И это... это тоже не делает его хорошим, - выдавил наконец Маэль, переварив сложную информацию.
   - Может быть. Но ты же хорошо знаешь Матиаса, ты не думаешь, в самом деле, что он будет пытаться мир разрушить? Тель, скажи что-нибудь!
   - А чего говорить, ведь все и так понятно. Матиас ни капли не изменился, можешь мне поверить, Маэль. Он даже спрашивал о тебе, переживает, что ты не так понял его действия. Я, конечно, не знаю, что им движет и чего он хочет добиться, но это точно не зло, и не тьма уж наверняка. Полагаться на мнение других глупо. Ты сам-то как считаешь, Маэль, достоин Матиас капельки твоего доверия? Может и нужно ему поверить. Маг другого мага поймет быстрее, чем мы с Рином. Может, ему твое доверие важно не меньше, чем наше.
   - Ты еще с нами его позови, - проворчал Ринелин.
   - А между прочим, он имел в виду всех нас! - вспомнил Тель. - Маэль, ты хочешь узнать наверняка? Матиас не будет против вашей встречи, я уверен. Ты можешь пойти с нами...
   - Не думаю, что это хорошая идея...
   - Подумай, ладно? Только это немножко секрет, понимаешь? Пресветлый Вэлиан знает, - торопливо добавил Тель, когда Маэль сделал испуганное лицо.
   - Это ничего не значит. Князь спас жизнь Сильвии.
   - За это он купил кое-что другое. Думаю, ты прямо сейчас догадаешься...
  
   ***
   Йорн - столица небольшого государства, расположенного не так далеко от Пустоши. Что примечательно, в Нарне нет школы волшебства, и маги здесь исключительно приезжие, потому их не будет интересовать другой такой маг. Иная проблема, что здесь эльфов вообще каждый третий даже на картинке не видел, и мы будет немного бросаться в глаза, но с этим как раз можно смириться.
   Надеюсь, у ребят хватит ума замаскироваться.
   Впрочем, все равно виноватым останусь я, потому что я опоздал на целые сутки, но причина была более чем уважительная, буквально - вопрос жизни и смерти. Мне пришлось оставить духа для присмотра за строительством, которое было в самом разгаре. С какой скоростью гномы возводили мою обитель, уму непостижимо! Приходилось налаживать несколько каналов поставки камня, так что новоявленные привратники были заняты построением порталов. Люди тоже не скучали, хотя и радоваться им было особо нечему. Ну хоть не шугались от каждой тени, все-таки рядом с "прекрасным" народом спокойнее. Эльфы уже появились там, взялись немного улучшить микроклимат. Несмотря на мою просьбу, почти половина из тех немногих, что прибыли первыми, были магами. Нет, это никуда не годится, но что с ними теперь делать, не выгонять же? Эх...
   Я еще не успел войти в здание гостиницы, как наткнулся на Тельмена. Не поймешь, то ли он специально дежурил на углу улицы, то ли просто так совпало, и он возвращался с прогулки. Я его узнал сразу, по затылку, косичкам, скрепленным сзади небольшой заколкой в виде птицы, и паре мечей за спиной.
   Я не стал его окликать, подошел ближе настолько, что мог свободно коснуться его плеча. И, все равно, не в силах избавиться от самодовольного тона, сказал:
   - Приятно видеть собственную работу.
   Эльф аж подскочил от неожиданности, обернулся и долго рассматривал мое лицо.
   - Матиас?.. - неуверенно спросил он.
   - Я так сильно изменился? Да не может быть!
   - Да нет... черт возьми, да! - Тель протянул руку и потрогал мои космы, не стриженные уже давно. Опять отросли, что ж они такие нехорошие, все растут и растут, хотя я о них вообще не думаю! Зато хоть уши прикрывают... К тому же, хоть для меня самого и не было заметно, я немного загорел, кожа стала темнее, плюс иная одежда и никаких признаков нечеловека на первый взгляд.
   - Ну извиняй, - я пожал плечами. - Как добрались? Без приключений?
   - Нас недалеко отсюда высадили порталом.
   - Кто? - поинтересовался я. Странно. Неужели кого-то из магистров уговорили?
   - Твоя мать, кто ж еще. Ты опоздал, между прочим.
   - Я не виноват, были неотложные дела. Загадывать наперед далеко никогда не стоит, мало ли что может измениться. Пойдем, проведаем остальных...
   - Знаешь, мы взяли с собой Маэля. Ты не против?
   - Да нет, пусть. Я даже рад буду его увидеть. Идем?
   - Ну идем... - Тель захихикал. - Сейчас Сильвия тебе задаст, за такие выкрутасы типа свиданий...
   - Я же для нее стараюсь! - возмутился я. - Что еще за новости?!
   Внизу, за одним из столов сидели Рин и Маэль. Как оказалось, Силь не горела желанием становиться объектом всеобщего внимания, хоть и не так много здесь было людей.
   - Хэй, Матиас! - Рин вскочил, едва только мы зашли. - Некультурно так сильно опаздывать!
   - Помолчи, - огрызнулся я, невольно сунул руку в карман и нащупал холодную, с острыми гранями фигурку. - Здравствуй, Маэль.
   - Возможно, - он сдержано кивнул. Во всей его позе наблюдалась настороженность, некоторое явное недоверие и даже страх в отношении меня. - Посмотрим по обстоятельствам.
   - Посмотрим, - эхом откликнулся я. - Ну и кто разорял на телепорт мою маму?
   - Я, - ответил Тельмен. - При горячем финансировании Маэля.
   Эльф машинально погладил массивный перстень на левой руке, явно не просто украшение, какой-нибудь артефакт, семейная реликвия. В нашем мире - это традиция, по наследству передавать такие вещи.
   - Можно посмотреть? - попросил я.
   Маэль на удивление легко расстался с кольцом. Пару минут я крутил перстень в руках, оценивая его свойства и возможности, остался крайне доволен, что он заполучил такую вещь. Она по крайней мере в три раза увеличила его резерв энергии и улучшила контроль над ней, такая штука очень сильно облегчает концентрацию. У меня, конечно, лучше, то же кольцо Разума, но и это очень ничего.
   - Хорошая вещь. Что, вы уже пообедали?
   - Еще собирались, - ответил Рин. - Может пойдешь и Сильвию сюда пригласишь?
   - Легко, - согласился я и потопал наверх, в комнаты.
   За дверью стояла тишина.
   - Тук-тук, есть кто? - спросил я, стукнув пару раз по дереву. Внутри взволновано вскрикнули, завозились. Не дожидаясь окрика, я вошел.
   Силь прятала какую-то книжку под подушку. Что ж, самообразование - вещь полезная.
   Принцесса ни капельки не изменилась. Такая же изысканная и красивая на вид, словно подарочная упаковка, на нее можно только смотреть, трогать не рекомендуется - прилетит в лоб. Внутри - ядреный характерец, море апломба, дикая упрямство и несметное количество жалости и нежности ко всему, что даже теоретические может в этом нуждаться.
   - Ну привет, - я послушно распахнул объятья, позволяя принцессе повиснуть на мне. На этот раз она не заплакала, зато сжала так крепко, что у меня ребра затрещали.
   - Еще раз так сделаешь, придушу, - прошептала она, чмокнула меня в щеку и отпустила.
   - Что сделаю? - спросил я.
   - Пропадешь без предупреждения. С друзьями так не поступают, - Силь надула губки.
   - Там, где я, всегда опасность. Я не хочу подвергать вас опасности, понимаешь? Ладно Рин, Тель, они могут за себя постоять, Маэль - вполне дипломированный маг, но ты! Прости, но ты самое слабое звено в этой цепочке.
   Принцесса вздохнула.
   - Я знаю. Что поделать, ведь меня учили всему и ничему одновременно.
   - Я хочу это исправить, - я озорно подмигнул Сильвии. - У меня есть для тебя подарок, очень ценный и редкий предмет. Пойдем вниз, я все вам всем сразу расскажу. Людей там нет, я всех разогнал фамильным даром.
   - Даром?
   - Способность такая, пугать всех и вся. Так что нам никто не помешает.
   Сначала мы пообедали. Такой важный разговор вовремя еды невозможен, нет-нет, да подавится кто. А на сытый желудок такие новости воспринимаются легче, добродушное состояние если. Ринелин даже выпил, я не возражал. С удовольствием сам бы немного принял, но нельзя. Если Силь согласится - а я в этом уверен - для колдовства нужна ясная и трезвая голова. Потерплю, потом как-нибудь напьюсь в этой компании, будет вот время...
   - Что ты мне принес? - спросила принцесса, подозрительно оглядывая нечто похожее на сок или морс. Или все вместе.
   - Начну издалека, - я прокашлялся, чтобы голос не сел. - По моим расчетам, всем вам хоть в общем виде теорию соотношения энергий должны были преподать.
   Маэль кивнул. Он как маг прекрасно с первых слов понял, что я хочу этим сказать. Может, к концу или середине моего рассказа он единственный поймет, какую авантюру я хочу предложить принцессе. Честно - так я надеюсь, что он максимально страшно распишет её, что произойдет в случае неудачи, потому что не она не поверит, а вот к его словам прислушается. Так всегда - когда я говорю, что это опасно, она лишь пожимает плечами, мол, для тебя не меньше, чем для меня.
   И не поспоришь, блин!
   - В древности кроме основных стихий была куча второстепенных, и наследовались эти способности исключительно внутри семьи. Сейчас даже сложно точно сказать, сколько именно их было, этих второстепенных стихий. Я занимался изучением этого вопроса, благо были те, кто мог мне достоверно рассказать о таких магах. И вот я узнал об одной легенде, связанной с посмертным даром одного очень могущественного мага. Эльфийский чародей древних времен по имели Альмарелл оставил после смерти некий Дар своим потомкам, дабы они не утратили силы кристальной стихии.
   - Кристальная? - спросил Тель. - Это как?
   - Кристалл - материал с очень плотной структурой, который образуется, если вместе скапливаются одинаковые многогранники, мельчайшие частички одно вида. Этот чародей умел преобразовывать вещество по такому принципу и создавать прочнейший кристалл из любого материала. Сейчас этой легенды почти никто не знает, как и о подобных силах. Скажем так, один из моих подчиненных лично знал такого мага, и он рассказал мне, что это за Дар. Мне стоило больших трудов найти его, и я собирался забрать его себе, но передумал. Излишнее могущество сделает меня слабее, если я не смогу контролировать полученную силу. Я не такой уж и сильный маг, возможно, хитрый и более талантливый, чем многие. Приходится, раз в силу наследственности внутри меня нет больших запасов энергии. Даже у тебя, Маэль, больше резерв, чем у меня. Если я возьму Дар себе, я не смогу использовать его рационально, а уж сколько времени уйдет на то, то получить над ним контроль... у меня нет этого времени сейчас, а в будущем найдутся иные причины. Я решил отдать его Сильвии.
   - А что он из себя представляет, это Дар? - уточнила принцесса. Ох, не прогадал я, она заинтересовалась возможностью стать сильнее! - Это артефакт?
   - Почти, - ответил я и выставил на стол фигурку из розового кристалла. Она была слишком прозрачная, чистая для естественного материала, и её грани ловили свет, раскрывая красоту кристалла в полной мере. Фигурка выглядела как миниатюрный эльфик с вскинутыми кверху руками, в ладонях держащий шар с его голову величиной.
   - Это Дар?! - вырвалось у Маэля. - Это не артефакт...! Это...
   - Ты ведь понял, да? Едва только увидел, - сказал я. - Это очень, очень... да нет, это единственная в своем роде вещь. Это уникальная техника, я дорого заплатил за то, чтобы достать её... буквально из самой Бездны.
   - И как это работает? Что это вообще такое? - фыркнул Рин.
   - Это опасная вещь, - Маэль пристально посмотрел мне в глаза. - Я ни за что бы не согласился взять её! Это не артефакт, даже не волшебная вещь, это - сосуд для силы!
   - Поправка, - вмешался я. - Не только энергии, а самих способностей, включая образцы тех частей души, что позволяли магу творить такое волшебство. Иными словами - часть древнего чародея, которой и были свойственны способности стихии кристалла, находится внутри этой фигурки.
   - Более того, - Маэль повысил голос, неприятно нахмурившись, - эта вещь предназначена для того, чтобы часть души переселилась в кого-то после смерти мага со всеми способностями!
   - Неужели...? - принцесса так и обмерла, заворожено глядя на фигурку. Она была готова протянуть к ней руку, но Маэль раскричался. Эльф подскочил на месте, встал и упер руки в столешницу:
   - Убери эту дрянь! Как ты смеешь предлагать это принцессе?!
   - Маэль, - поморщился Ринелин.
   - Что Маэль? - продолжал распаляться тот. - Вы не маги, вы не понимаете! Такие фигурки называются "отсроченным проклятьем"! Во времена Великой Скорби их делали сотнями! Это не просто Дар, таким образом маги мстили своим убийцам! Даже просто часть разума, наделенная силой, может захватить тело, даже без души! Это штука убивает, делает из мага или простого человека сосуд для энергии с определенными указаниями в голове, типа пойти и убей того-то.
   - Это правда, - когда Маэль выговорился, и все уставились на меня, я спокойно подтвердил слова эльфа. - С вероятностью семь процентов можно победить чужое сознание и присвоить силу.
   - Ты хотел убить Сильвию!
   - Вовсе нет, - я постарался оставаться спокойным, хотя Маэль рвался дать мне в глаз. Вовремя среагировавшие воины успели его удержать и усадить наместо.
   - Если бы я хотел убить принцессу... для этого есть множество простых способов, и очень удобных, ведь Силь верит мне. Я бы ни за что не стал так бездарно расходовать такую ценную вещь. Ты не дал мне договорить. Я разработал методику, с помощью которой шансы на подчинение чужой сущности существенно возрастают. Если ты согласишься, Силь, получишь одну из самых сильных стихий в свое распоряжение. И уж точно не будешь обузой и слабым звеном. Тогда я признаю, что ты вполне имеешь право преследовать меня в землях людей, не ставя под угрозу королевство. Не говоря уж о том, что этот Дар сбережет кучу нервов большому количеству народа.
   Повисла тишина. Каждый из них сейчас думал о чем-то своем...
   Тельмен наверняка поражен моими словами, но он считает таковые действия разумными, но не факт, что правильными. На счет этого я не уверен. Его взгляд полон непонимания, но и веры в нем предостаточно. Он не считает меня способным на подлость, думает, что я так же благороден, как и воин... но я не таков, увы, я во многом поступил расчетливо.
   Ринелин переваривает дельную информацию об опасности. Это его заботить больше всего, но и сам факт недоверия Маэля его сильно нервирует. Уверен, Рин был против этой идеи - взять мага с собой. Ринелин вообще считает доводы Сильвии смехотворными и по-детски наивными, зато он точно уверен, что я знаю, что я делаю. Но опасность, угроза для принцессы...
   Сильвия раздумывает над ответом. У принцессы нет ярко выраженных магических способностей, да и незачем они королю или королеве, у такового в подчинении много магов, способных выполнить приказ. И воинов и того больше, правителю нужно иметь холодный и острый ум, стратегическое мышление, иметь представление об очень многих вещах, чтобы уверенно чувствовать себя в море интриг, в окружении людских политиков. Скоро у нее не будет так много возможностей, очень скоро ей придется более активно участвовать в управлении нашим королевством, сдерживать аппетиты людей. Но все равно, дополнительная сила не помешает...
   А Маэль... что ж, Маэль раздумывал над тем, почему же наши общие друзья не видят во мне угрозы. Лично он не собирался верить ни одному моему слову, и я могу его понять. Все, что было связанно со мной в последние годы, ему ничего хорошего не принесло. И у него не было причин относиться ко мне так же, как раньше, ведь он маг, он лучше остальных понимает, с какими силами я собираюсь поиграть в его понимании. Я знал все проповеди о черных магах чуть ли не наизусть, из-за моих провокационных вопросов в прошлом мне довольно часто разъясняли, что в этом ужасного. Профессора думали, что это заставит меня перестать интересоваться темными магами, но лишь подтолкнуло непосредственно к Князю Тьмы и Проклятым Войнам. И вот что из этого вышло.
   - Ты не должна давать ответ прямо сейчас, Силь, - спокойным тоном сказал я. - Мне бы было гораздо проще, если бы ты отказалась, ведь это действительно опасно. В себе я уверен, но в тебе... честно скажу, нет никакой гарантии, что тебе удастся это. Но я должен был предложить, потому что разумнее для меня - устранить это искушение. Такая сила - не для меня, ну а кому еще я могу её отдать?!
   До самого вечера никто так и не возвращался к этой теме. Я рассказывал Тель и Рин, как обстоят дела с моим собственным замком, и я пообещал, что когда он будет готов, я приглашу их в гости. Рассказывал об Айсере, как он гоняет гномов, а недавно прибывшие эльфы разместились в деревнях. Люди просто млеют от их присутствия, что воинов раздражает изрядно. Маги охотно помогают с исцелением больных, и даже не гнушаются пошептать над капустой в огороде. Как один эльф мне признался, простые люди похожи на эльфийский молодняк и вызывают умиление своей непосредственностью и наивностью в отношении остроухих.
   Рин хохотал до изнеможения.
   Я рассказал Тельмену о демоне-извращенце, пожаловался на него, жаль, Сильвия не поняла, что именно меня не устраивало. Зато подивилась, сколько гномов я смог согнать в одну кучу. Толька Маэль молчал, сурово нахмурившись.
   Вечером я стоял на веранде, вдыхая немного грязный воздух, пропитанный запахами города, пыли, гари и прочей мерзости, и понимал, как пусто пока еще там, где скоро будет мой дом. Нет, ощущение жизни именно в этом, в том, как пахнет город, в нелепом копошении жителей, их непонятной спешке... такого па Пустоши еще долго не будет. Люди нескоро привыкнут, ну а потом, кто знает...?
   - Матиас, - моего локтя коснулись тонкие пальцы.
   - Силь, почему ты не спишь?
   - Странный, как я могу спать после всего этого! - фыркнула принцесса. - Расскажи мне больше об этой стихии, пожалуйста.
   - Я не знаю точно, - я пожал плечами. - Только в общих чертах. Но это сильная магия, атакующая в основном. В кристалл можно обратить что угодно, кроме, самой энергии, наверное. Она ведь не вещественна в такой мере. Тот Чародей был великим именно из-за своей способности, и она наследственная, насколько я знаю. Твоя аура и спирали жизни должны быть изменены, наверное, возможно, твое тело изменится, если это все-таки в генетических цепях записано.
   - Спирали жизни? - ужаснулась принцесса. - Это невозможно, это закладывается при рождении!
   - Нет, изменить их можно. Многие приемы магии изменчивости основаны на этом. Считается, что такая магия опасна и на разумных существах её применять запрещено. Знаешь, все так или иначе опасно, если не знаешь, как и что. Эльфы экспериментируют с растительным миром, и вполне получается.
   - Нет, я на такое не согласна...
   - Ты боишься? - прямо спросил я.
   - Когда ты сказал "опасно", я думала, что только из-за души древнего волшебника, но сейчас думаю иначе. Изменения затронут ауру, мое тело, Матиас, это невозможно будет контролировать! Вдруг я превращусь в чудовище?!
   - Не превратишься. Я не позволю. Я бы не предложил тебе этого, если бы не был уверен в своей методике. Проблема в другом - в том, что ты все равно боишься. Чтобы победить чужой дух, твой собственный должен быть сильнее. Это верно для любой ситуации, даже для драки. Верно говорят, если не боишься за свои кости, за них начинают бояться другие. Орки меня важному научили, привили мне поистине стальную волю. Я ни за что не сдамся, но... сможешь ли ты так, Силь?
   - Смогу ли...? - в пустоту спросила эльфийка. - Я должна. Не будет у меня воли, как же править страной? Ты прав, я боюсь. Я боюсь умереть...
   - Ты не умрешь. Я не позволю. Чтобы не случилось, я теперь могу от любой раны тебя вылечить.
   - Матиас, ты ведь... - принцесса запнулась на полуслове.
   - Что я?
   - Ты не станешь злодеем, верно? Это сквозит в тебе, что-то злое, опасное, но я не могу сказать, что. То, что ты наследник Лилидан, пусть духовно и ты сам так считаешь, это ведь не обязывает тебя становится убийцей, тираном и прочим-прочим...
   - Не обязывает. Мой титул тем и прекрасен, что оставляет полную свободу действий. Я могу делать, что захочу... Силь, если я захочу поступать жестоко или зло, то только потому, что так будет правильно.
   - Этому нет оправданий! Зло не может быть правильным!
   - Это не оправдание. Это причина. Зло и добро - понятия абстрактные, чем-то схожие с религиозными гадостями. Бог и ангелы его, низшие божки, и Дьявол, правитель Бездны и нечестивых душ, - я усмехнулся, вспомнив Тайшера. - Все это придумано, чтобы было проще жить, понятнее. Вылезая за эти рамки, сталкиваешься с более точными понятиями - не хорошо или плохо, а правильно или неправильно, и тут только ты сам себе судья. Все то самое эгоистичное, потребности и желания, их природа едина, из этого и образуется твоя правда. Вот как я считаю. А на мнение стальных мне наплевать, потому что у них своя правда. Есть лишь одна вещь для сравнения - сила. Почему все мы воюем? Отстаиваем свою правду. За религию, за красоту, за свое мнение и прочее, но воюем не за силу, а с её помощью. Вот так-то.
   - Матиас, - принцесса поладила меня по щеке и повернула к себе лицом. - Ты так изменился, ты... ты... я даже не знаю. Иногда я совсем тебя не понимаю...
   - Сядешь на трон, вот тогда вспомнишь меня.
   - И мне потребуется сила?
   - Да, очень многая. Не только физическая, но вся, какая есть. Я уверен, ты прекрасно справишься с этим и без моего подарка, все-таки воля у тебя есть. Твое упрямство вполне сгодится.
   - Матиас, я согласна. Только... ты поможешь мне? Я не знаю, как это работает.
   - Помогу, разумеется. Я сделаю все, что в моих силах. Но за тебя с духом сразиться я не могу. Тебе надо выспаться в таком случае, и главное - не волноваться. Просто думай о хорошем, ладно?
   - Конечно, - Силь быстро чмокнула меня в щеку и ушла.
   Не смог сдержаться - довольно заулыбался. Все шло по плану.
  
   - Нет, нет и нет! - кричал Маэль. - Ты что, совсем свихнулась?! Да это же чистое самоубийство! Ты не можешь согласиться, он ведь специально...
   - Это мое решение! - ответила Сильвия. - И если я хочу попробовать, ты меня не остановишь!
   - Ну Матиас... ты за это заплатишь!
   - Не кипятись, - довольно рассудительно сказал Ринелин. - Я не в восторге от этого, но они знают, что делают, я уверен... верно, Матиас? Упаси тебя бог, если ты хоть в чем-то неуверен!
   - Никаких ошибок не будет, - пообещал я.
   - Маэль, прекрати истерику! - вмешался Тельмен. - Я доверяю Матиасу свою жизнь! Именно он рисковал собой, чтобы найти способ вылечить меня, и он это сделал! Если ты не видишь в этом смысла, ты просто дурак! Орен и пальцем не пошевелил для меня, лишь развел руками. Он только и может, что болтать, и вот ему я не доверяю! Он открыто угрожал Матиасу, а ведь он ничего, совершенно ничего не сделал!
   Я не согласен с этим, но промолчал. Ох, Светлый Орен может многое, в том числе - доставить кучу проблем, но пока он играет по моим правилам, все в порядке. Пока контролирую ситуацию, все хорошо. Осталось только немного, и сейчас все будет устроено.
   - Вы совсем рехнулись! Да он же вас...
   - Что? Обманываю? Заколдовал? Это полная чушь, будто мне больше делать нечего! - возмутился я. - Да если кто-то хочет знать мое мнение, если бы вы не таскались за мной с самого начала, было бы раз в сто легче! Вот уж классно, спасать вас от всего, чего нипоподя! У меня куча людей в подчинении, за мной сотни магов начинают охоту, скоро вообще герои попрут командами, орки жаждут отомстить за Князя, демоны лезут из Бездны, и помимо прочих проблем мне больше делать нечего, как вас тут уговаривать! Задолбался! Почему всех начала надо убедить, что я Князь Тьмы, а потом долго и мучительно успокаивать?!
   - Матиас, успокойся, - жалобно попросила принцесса.
   Опомнившись, я оглядел друзей. Да уж, черт бы побрал фамильный дар! Этот браслет все равно реагирует, хочу я того, или нет, и то самое, вызывающее беспричинный страх, включается без осечек. Иногда это мешает, приходится контролировать свои эмоции. Заставить браслет слушаться не так-то просто, но у орков он не раз спасал мне жизнь.
   - Извините, - я глубоко вздохнул, коснулся рун на браслете, выключая эту гадость. - Я не сдержался. Мне надо побыть одному...
   Поднявшись наверх, я распластался на кровати. Заложил руки за голову и закрыл глаза, вспоминая события недалекого прошлого... Неужели все зря? Нет, не должно быть! Я все сделал правильно, и не только подготовку, я произносил правильные слова. Должно, обязано получиться!
   Вот уж не знаю, о чем они там шушукались, хотя вполне мог бы узнать, но мне было все равно. Даже обидно как-то, наверное. Я уснул, когда Сильвия постучалась в дверь. Мне показалось, что это во сне, потому пришлось принцессе долго ждать, пока я проснусь. Дело в том, что я машинально зачаровал дверь, как обычно делал в путешествии.
   - Матиас! Матиас...
   Странно, я никогда так крепко не спал. Бессонница отступила, ведь прошлую ночь я так и не смог уснуть.
   Дверь вынес Маэль. Ох, маг! Взломал заклинание, вот ведь! Я не думал, что он такое может, но не мог не порадоваться. Приятно чувствовать рядом сильного противника, даже если вскоре он рискует стать союзником. Они - Сильвия и Маэль меня и разбудили.
   - Что? - продирая глаза, спросил я.
   - Матиас, я хочу, чтобы ты сделал меня сильной! - Силь тряхнула меня за плечи.
   - Неужели? Я как же... - я выразительно глянул на мага, но...
   - Я буду присутствовать при этом, - тоном, не терпящим пререканий, ответил тот.
   - Дай подумать, чтобы помешать мне, если я сделаю что-то нехорошее? - ухмыльнулся я. - Дайте мне пять минут, я приду в себя, потом поговорим. И может кто-нибудь вернет назад дверь? Платить за нее хозяину я не хочу!
   Вытолкав эльфов за дверь, я принялся освобождать место в комнате для обряда. Надо было сделать это заранее, но почему-то я все равно не спешил, сомневался даже в своем плане, просчитанном до мелочей!
   Я отодвинул мебель в угол, добиваясь как можно больше места. Потом начертил на полу сложный рисунок - пентакль, заключенный в рунный круг, не меньше пятидесяти созидательных символов, древнее демоническое заклинание и четыре призывающих креста. Не один кусок мела ушел на это безобразие, но слава богу, весь рисунок уместился в этой комнате.
   Я громко топнул пару раз, и тут же по лестнице прозвучали шаги.
   - Назад! - крикнул я, потому что разгоряченная Силь влетела в комнату и в круг. Линии проходили почти до самого порога, места было катастрофически мало. - Упаси вас небо задеть хоть одну линию! Рин, Тель, не думаю, что вам будет интересно...
   - Нет уж, мы все тут будем!
   - Тогда забились в углы и молчите, чтобы не произошло!
   - Он прав, - неожиданно согласился Маэль. - Если нужны такие меры, - он присел на корточки на границе пентакля, задумчиво хмыкнул. - Рассказывай, что ты будешь делать. Я-то пойму, но и они должны понимать!
   - Только не перебивать меня, ясно? - строго спросил я. - И если я скажу "Сигайте с окно!", без разговоров выполнять! Силь, вставай в центре.
   - Хорошо.
   - И... снимай одежду.
   - Что?!
   - Она все равно исчезнет, это в лучшем случае. Снимай, чего я там не видел?
   - Но... - эльфийка затравлено оглянулась на воинов, пристроившись на кровати у окна, между тумбой и стулом. Вздохнула, начала распутывать шнуровку на рубашке. Хорошая рубашка, из тонкого шелка, с вышивкой, шнуровкой на груди и рукавах, но удивительно прочная, нежная... как раз для принцессы. Другая одежда не менее дорогая и красивая, а так же удобная и прочная, но все-таки - для принцессы, а не для путешествий.
   Никто не издал не единого смешка.
   - Дух заключен в этой фигурке, - я поставил её у ног Силь. - Когда ты войдешь с ней в контакт, дух неизбежно нападет на тебя. Не перебивай! Ты попадешь в другую субреальность, твое тело станется здесь. Пентакль нужен, чтобы сдержать энергию. Кристалл скует твое тело, чтобы злому духу было легче уничтожить тебя. Если ты проиграешь, оно вырвется и захватит твое тело. Тогда, - я оглянулся на Маэля, - я не смогу тебе ничем помочь, только убить. Если ты проиграешь, стихия вырвется и уничтожит не только городок, но и намного больше. Энергии в фигурке слишком много. Потому советую тебе бороться изо всех сил.
   Я кинул одежду Силь Ринелину в руки.
   - Возьми фигурку. И закрой глаза. Полный контроль над своими мыслями, сосредоточься. Представь себе свое сознание, это нечто безграничное, что символизирует тебя... Никогда не теряй ощущения того, кто ты есть. Чтобы ты не почувствовала и не увидела, ты должна четко помнить, кто ты, и что вокруг тебя. Вообрази, что твое сознание заполнилось водой, словно кувшин, чистой, прозрачной... как будто это целое озеро, и это ты. Невозмутимая, холодная и рассудительная... представила?
   - Не так-то просто.
   - Ну я уверен, все у тебя получится.
   - Ммм... да, хорошо, представила.
   - Молодец. А теперь сложнее. Освободи свою силу, как только я скажу. Просто выплеснешь энергию, ни во что не оформляя.
   - Да.
   - Отлично. Сосредоточься на образе воды. А теперь представь, что где-то внутри образовался пузырь воздуха, и его наполняет, скажем, масло. Ты ни в коем случае не должна позволить ему смешаться с твоей водой. Возведи мысленную границу, удержи её и сосредоточься на этом.
   - Я пытаюсь...
   - Старайся сильнее. Масло будет стремиться растечься, его будет становиться все больше и больше... Силу, Сильвия!
   Наверное, принцесса сделала это по инерции. Но главное - она сделала это в тот самый момент. Эльфы невольно вздрогнули, когда в руках принцессы что-то взорвалось. Вернее, фигурка. Сильвия распахнула глаза, открыла рот, чтобы закричать, но не успела. Раздался звук, похожий на звук бьющегося стекла, и эльфу в мгновение заковало в кристалл. Посередине моей комнаты теперь стояла большая глыба розоватого аметиста, прозрачного и очень красивого, со множеством граней, внутри которой и находилась принцесса.
   - Что это?! - воскликнул Рин, резко побледнев.
   Я цыкнул на него, наблюдая, как ровным светом загораются линии на полу. Но я читал не их, я читал энергетические вихри. Судя по тому, как напрягся Маэль и заинтересованно подался вперед, он тоже их видел. Пока все шло нормально, я не видел никаких отклонений от задуманных потоков. Ну не приведи Дьявол, Эршер попробует что-то не так сделать, я ему его рогатую голову засуну в интересное место!
   - Что произошло? - повторил Тель.
   - Все нормально, - неожиданно даже для меня заявил Маэль. - Заклинание сработало. Теперь нужно ждать.
   - Он прав, - кивнул я. - От нас больше ничего не зависит. Сильвия сейчас сражается со своим собственным разумом. Пойдемте вниз, я расскажу, как это происходит. Только установлю защитный круг...
   - Прямо по линиям? - уточнил Рин, разглядывая светящиеся узоры на полу.
   - Да, только быстро.
   В дверях остался Маэль, внимательно за мной наблюдая.
   Защитный круг был подготовлен заранее, осталось только добавить в него пару переменных и активировать. Некоторые параметры зависели от Сильвии, я не мог знать это заранее. Я прикоснулся к полу ладонями, и кристальную фигуру окружила небольшая огненная дорожка. Три концентрических круга надежно запечатали кристальную мощь, и даже если Сильвия, не приведи небо, потерпит неудачу, энергия не вырвется за их пределы.
   - Сильное волшебство, - сказал эльф, когда я закончил.
   - Мы тут не в игрушки играем. Если хочешь, проверь заклинание сам.
   - Да нет, я и отсюда все видел. Не недооценивай меня.
   - Ни разу, - клятвенно заверил я его. - Идем вниз, теперь и выпить можно, - я потряс головой, пытаясь избавиться от легкого дурмана.
   Ребята предпочли закусывать мои разъяснения.
   - Сейчас Сильвия пребывает в состоянии между сном и явью. Это некое пространство, реально существующее только в её воображении. Дух ворвался в её сознание и пытается победить её. Ей придется противостоять ему без помощи магии?
   - Как это? - спросил Тельмен.
   - В мире снов не действует магия. Но там есть иная сила - сила воли и убеждения. Сильвия - хозяйка своих снов, и это и есть её оружие.
   - Субреальность сна изменяется по воле породившего её, - пояснил Маэль. - То, что тебе сниться, ты можешь изменить как пожелаешь.
   - За исключением инородных предметов. Этим предметом и является дух чародея. Чтобы его победить, она должна сломить его волю. Здесь даже я ничем не могу ей помочь. Я надеюсь, она догадается о том, что там все нереально. Представленная ею картина максимально сузила рамки возможностей духа, надеюсь, она не упустит этот образ.
   - Сильвия сильная, - уверенно сказал Рин. - Она справиться.
   - Я надеюсь. Рин, она не настолько сильная, как ты думаешь. От нее все много ждут, потому она себя так ведет. Она старается выглядеть сильной и никому не показывает свои слабости. Но это не значит, что их у нее нет. И дух все её тайные страхи видит очень хорошо. Чтобы его победить, сначала она должна победить себя. Но я верю в нее.
   - И сколько нам ждать?
   - Сколько потребуется, - я пожал плечами. Маэль вздохнул и потер лоб:
   - Время - тоже часть сна. Для нее могут пройти годы, а для нас - пара минут. Никто не сможет сказать точно, сколько нам придется ждать. Может, несколько часов, а может - несколько дней.
   - Я встроил в защиту сигналку. Я сразу узнаю, если дело пойдет к концу.
   Через некоторое время я сказал:
   - Ринелин, Тельмен, я предупреждаю вас: если Сильвия проиграет, мне не останется иного выбора, как убить её. Если её сознание будет уничтожено духом, очнется не она, а древний чародей, одержимый жаждой мщения. Я не смогу оставить все как есть, и я положу конец её физической жизни, нравиться вам это или нет.
   - Это не нравиться никому, включая тебя, - фыркнул Рин. - Но мы же не дураки, это понимаем. И не смей так думать! Сильвия обязательно вернется к нам, и уж тогда... - эльф выразительно глянул на меня, а Тель продолжил за него:
   - Ты от нас не отвяжешься! Мы почти совершеннолетние, учеба закончена, и мы сами можем решать, что нам делать. У тебя больше не будет отговорок, чтобы вернуть нас домой. Я не знаю, как остальные, но лично я хочу быть рядом, чтобы хоть что-то понимать. Если думаешь, что я позволю тебе в одиночку горы ворочать, ты сильно ошибаешься. Друзья мы или нет?
   - Я сейчас сделаю признание. Я немного пьян, и потому простительно, - улыбнулся я. - Когда только начиналось все это, буквально перед моим исчезновением из Зачарованных лесов, после зловредного турнира, знаете, чего я больше всего боялся?
   - Удиви меня, - расхохотался Рин. - Боялся, что ректор тебя пришибет? Или отец отходит палкой?
   - Нет. Я боялся, что вы никогда не скажете мне тех слов: что вы меня не бросите. Это пугало меня больше всего - остаться одному. Я не был уверен, что вы меня поймете. Да что там, я думал отец меня нафиг убьет, а он, представьте себе, заботиться, чтобы рядом со мной была охрана, чтобы я был в безопасности!
   - Да уж, какая тут безопасность, - фыркнул Маэль. - Полконтинента мечтает прибить тебя, а остальная - трясется в ужасе... как это на тебя еще ни одна геройская команда не нарвалась?
   Все посмотрели на него. Шокирован я был не словами, а тоном, которым он это сказал.
   - Что? - спросил он.
   - А ты как, трясешься или мечтаешь, а? - на всякий случай уточнил я.
   - Если кое-кто тут все еще считает меня другом, я бы предпочел третий вариант.
   Я облегченно прикрыл глаза.
   - Спасибо. Нет, правда, спасибо, Маэль. Это важно для меня.
   - Я еще не решил, - мстительно заявил он. - И не забыл, что кое-кто скрывался от меня и считал ненадежным.
   - Каюсь, - поспешно сказал я. - Был неправ. Но уж кому, как не мне, знать реакцию магов на такие заявления? Ведь поведение Орена я предсказал точно. Прости, Маэль, впредь я буду тебе доверять больше.
   - Коль так, поведай мне, что за волшебство ты изобрел, что можешь даже к жизни вновь возвращать?
  
   Эту ночь я не спал. Сидел, караулил Сильвию. Спать было нельзя, хотя мне и хотелось. Немного, совсем самую капельку. Я выпил немного эликсира, притупляющего чувство усталости и не дающего мозгу уснуть. Коротко телепатически пообщался с Тайшером через регалии - этот демон единственный может слышать меня таким образом. Узнал, как все проходит в Пустошах, остался доволен. Строительство замка идет полным ходом, маги уже обживаются в башнях, и демон еще раз навестил моих соседей-лордов. Все нормально, ничего незапланированного не происходит.
   Я бы, конечно, посетил сны Варгама или Роха, но для этого самому надо спать, потому я отложил эти важные визиты. Надо было узнать, что происходит с эльфами, успели или нет отец и король исправить ситуацию с войной, ссылаясь на меня. И дриады готовились посетить зачарованные леса. Я рассказал Далии о том, что происходит с нашими дриадами, и она решила, что они должны перебраться на Махон. Вэлиан был в курсе событий, но это должно было остаться тайной. Ну еще и просто, узнать, как дела, ведь за время моего пребывания там, гипотетически я стал отцом шестерых дриад. Все равно, пусть в них нет ни капли эльфийской крови, мне интересно, как они... самая первая уже должна скоро появиться на свет. Я бы хотел при этом присутствовать. Может, и успею.
   Еще один день прошел. Ни единого признака завершения аркана. Заклинания тянули из меня энергию, словно оголодавшие пиявки - кровь. Я чувствовал усталость. А ведь у меня масса дополнительных источников!
   За обедом Маэль снова поразил меня:
   - Дай мне руну-ключ. Я помогу тебе выдержать заклинание.
   Ринелин и Тельмен решили немного поразмяться. По слухам, на северной дороге не так далеко от столицы завелась шайка разбойников. Эльф толпой вместе с Маэлем сходили к градоправителю, уточнили кое-что, и вот воины за небольшую мзду пошли чистить дороги от всякой швали. Я снабдил их аварийными телепортами, на всякий случай, если они попадут в большую переделку. Что отвратительно, Маэль предложил это чертовски вовремя, ведь и вправду случись что, я буду не в состоянии применить посмертное исцеление!
   - Маэль, я не знаю...
   - Я пытаюсь поверить тебе, - ответил он. - И хочу помочь.
   И я согласился, перевел некоторые направляющие на него. Изумленно охнув, эльф мысленно потрогал энергетические каналы, пристроившиеся к его резерву, и удивленно воскликнул:
   - Ты один продержался больше суток?!
   - У меня куча амулетов. И запаска есть. Так что, если понадобиться, бери. В сумке лежат, наверху.
   Это произошло через три дня. Воины успели вернуться к тому времени, не без победы, правда, чуть потрепанные, но не настолько серьезно раненые, чтобы им потребовалась моя помощь. Тель дак вообще был доволен больше всех - это была его первая битва с памятного происшествия.
   Почти под вечер, уже начало темнеть, когда я почувствовал предупредительный сигнал защитного контура. Вот-вот начнется... Книга, которой я развлекался, выпала из рук. На звук обернулся Маэль, который был рядом и рассматривал одну из моих же книжек. Я милостиво позволил ему покопаться, благо, с собой у меня было не так много всякой макулатуры. Только необходимое или жутко интересное. Ну, Маэль все равно мало что поймет, это утешает.
   Итак, книга выпала их рук, я подскочил, будто иголку под задницей обнаружил.
   - Матиас? - спросил маг. - Что-то... уже?! - дошло до него, и эльф тоже подскочил на ноги.
   Вторая предупредительная неслышимая трель в мозгу - впрочем, эту даже Маэль захватил частично. Я ринулся в коридор, до моей комнаты было три шага в буквальном смысле. По пути я кого-то толкнул, и этот кто-то (девушка, то ли дочь, то ли племянница хозяина) чуть не улетел с лестницы.
   Я едва успел. Нет, я просто не умею просчитывать такие моменты. Защитный круг? Да пожалуйста, выстроил по всем правилам, за городом еще один, огромный, чтобы в случае чего быстро переместиться между ними. Три слоя защиты! Ну и почему я, спрашивается, не подумал о том, сколько это все сможет продержаться? Это ведь не абы что, не простой всплеск силы! Мог бы и догадаться, что моей энергии не хватит, чтобы сдержать кристалл!
   Пара секунд, даже меньше... статуя трескается, поверхность покрывается белыми полосками, как паутиной, и что теперь делать? Верх глупости!
   Я ринулся вперед, схватил статую поперек талии и вместе с ней переместился за город, в подготовленный аркан, способный прорыв Инферно сдержать!
   Далее уж простите мою сбивчивую речь, и то, что в основном будут впечатления троицы эльфов. Во-первых, мне было не до того, чтобы все запоминать, во-вторых, со стороны оно зрелищнее, чем изнутри. В общем, спишите это на общую нервозность ситуации и стресс.
   Маэль заскочил в комнату немного позже меня, как раз, чтобы увидеть захлопнувшийся дромос - короткий переход без прокола пространства. Работает такая штука за счет сжатия и последующего распрямления линии пространства, будто пружина. Это действует только на короткие расстояния, и четкие якоря должны быть с обоих концов "пружины", или же надо непосредственно видеть конечную точку. Зато требуется минимальное количество энергии, что очень важно в подобные моменты. Мне драка предстоит, какие тут телепорты!
   Так, отвлекся.
   Следом за эльфийским магом вломились и воины, среагировавшие на наш топот и мой нецензурный вскрик (Вот ведь, а этого я не помню совсем, но Рин и Тель в один голос утверждают, что мой крик было слышно за стенкой).
   - Что за...? - не менее хлестко выразился Ринелин.
   Маэль молча и слегка ошарашено, потирая обожженный палец, разглядывал черные линии на полу. Кольцо за пару секунд накалилось до такого состояния, что содралось с пальца вместе с кожей. Но мага волновало не это - прожженные в полу знаки означали, что за эти самые секунды защита была просто протаранена до последнего круга. И быть беде, если бы я не утащил Силь. Принцесса взорвалась гигантским кристаллом далеко за городом.
   - Где Сильвия? Что случилось, Маэль?
   - Началось, - пробормотал маг, подошел к окну и отдернул занавеску. Повезло: именно в этой стороны было видно последствия бесконтрольного выброса силы. - А где Сильвия? Полагаю, там, - и эльф указал в окно на гигантскую остроконечную глыбу кристалла, называемую друзой, выросшую где-то там вдалеке.
   Им пришлось добираться до меня бегом, потому как Маэль не рискнул создавать телепорт вблизи такой гадости. И правильно сделал. Они успели к самой развязке.
   Земля горела черным пламенем, точно по вычерченным рунам. Кристалл хаотично заполнял все отведенное ему моей магией пространство. Меч духа действовал против него не так хорошо, как я рассчитывал. То есть, он его крушил, но с таким натугам, как будто обычный меч. Я едва успевал отмахиваться от кристальных щупалец, и никак не получалось подобраться к Силь ближе. Если бы не доспех, сдох бы раз в десять быстрее.
   Энергии непосредственно для атаки было мало, ведь надо же мне было на что-то активировать круг! Может, если бы я сделал воплощение духа сильнее, было бы эффективнее, но как? Как, черт возьми?!
   Внезапно очередное копье из кристалла прорвало-таки мою защиту и впилось в руку с внешней стороны ладони. Процарапало глубоко, более того, странный жар пробрался под кожу, и я понял - кровь обращается в кристалл! Ну это уже совсем никуда не годиться! Меч выпал из руки, и воплощение духа моментально угасло... я остался без защиты? Без... защиты... да не дождетесь!
   Со стороны это выглядело иначе, чем в моем представлении. Маэлю понравилось, а вот остальных испугало. Когда множество копий было нацелено на меня, и казалось, они почти впились в мое тело, меня окутала зеленоватая дымка. В дигите от тела, словно вторая кожа, прочная и очень мощная.
   Я сделал вот что. В меч призывается воплощение духа меча, битвы и всего остального. А что можно призвать в доспех, чтобы усилить его? Теоретически медиумом, то есть чем-то, что служит проводником для духа в реальный мир, может быть любой предмет и даже человек. Лишь бы основные логические законы сохранялись - дух огня можно призвать и на щепку, на факел, а можно поджечь воздух. Но никогда не загорится вода или что-то, что обычно не горит.
   Дух абсолютного щита, так он себя обозначил. Та сущность, что откликнулась на мой истерический крик, звуковой волной прошедший, наверное, по потустороннему миру. Я воплотил его в доспех, в свой браслет. И оказался герметично упакован в железно-энергетическую оболочку. Одно радует - в кристалл нельзя обратить энергию! Любой материал, плоть и кровь, камень, воду, но только не чистую энергию!
   Дальше, как выразился, Рин, я пошел на пролом, как таран. Достать Сильвию в центре этого безумия оказалось не так уж и легко. Но то, что я говорю об этом в прошедшем времени, значит, что мне это удалось.
   Сейчас, пока я валяюсь в беспамятстве, установив очередной удерживающий аркан, а Маэль пытается излечить мои раны, которые я все-таки получил, именно сейчас самое время разъяснить пару моментов и моих оговорок. Вы не могли не заметить, что иногда я вспоминал про некоторый план и довольно часто напоминал Силь, как она слаба. И кто же такой Эршер, в конце концов?
   Я скажу, что все, включая перенос Сильвии за пределы города, и за исключением некоторых непредвиденных моментов, например, силу прорыва, все я запланировал заранее. Все, даже приход и переход Маэля на мою сторону. Тонкий психологический и политический расчет. Но по порядку.
   Примерно за две декады до этого среди украденных мной книг я нашел упоминание именно о вторичной стихии кристалла. Такой маг, Альмарелл, действительно существовал, и в самом деле обладал такой силой. В то время, когда я читал это, рядом со мной был Тайшер. Демон опять доставал меня, спрашивая, что мне не нравиться в моем облике, менялся с неимоверной быстротой и интересовался моим мнением. Я наложил на него немотные чары и лишил его голоса, но это не очень ему мешало.
   - Тайшер, а ну пойди сюда, - сев на кровати, сказал я. Обрадованный демон бросил свое кривляние и подошел ближе.
   Мы находились в одной из деревенек, местный староста слезно умолял остановиться здесь, а не в лагере гномов, и я не позволил упрашивать себя дважды. Люди вообще, увидев меня, как-то спокойнее стали, расслабились, убедились, что хозяин - не восставший мертвец и не чудовище какое, и смирились с фактом моего существования. Тем более, иметь в феодалах меня было не в пример экономически выгоднее.
   - Вот это тебе о чем-нибудь говорит? - и я снял с него чары.
   Демон заглянул в книжку, плюхнулся рядом со мной и весело заболтал:
   - Ну еще бы! Знал я этого мага, настоящий чародей! Не побоялся вызвать седьмого демона! Ох, если бы такой меня призвал, я бы подумал, прежде чем ему голову отрывать. Сильный, но главное - умный, хитрый, ой, хитрый! Эршер делился со мной впечатлениями, так мне аж завидно стало.
   - И что он поручил демону?
   - Поручил? Я тебя умоляю! Он заключил с ним сделку, настоящую, а не окольцовывал нас пентаклями! Только тебе такое простительно, потому что мы с тобой на равных. Ты наш властелин по праву, а прочие демонологии должны испытывать страх перед нами, трепет и уважение!
   - И о чем была эта сделка?
   - Ты точно хочешь это услышать?
   - Хочу.
   - Ну... знаешь, давай тоже заключим с тобой сделку, а? Нет, не настоящий контракт, а просто так... я расскажу тебе все об этом, даже скажу истинное имя Эршера, но взамен позволь мне тебя поцеловать.
   - Тайшер, ты опять?!
   - Один поцелуй! Только один! Больше, пока сам не захочешь, не заикнусь!
   - Точно? - я недовольно прищурился. - Только убери клыки, пожалуйста.
   Получив свое, демон запел, как птичка:
   - Чародей Альмарелл попросил демона дать ему особую силу. Вот эта легенда - первое упоминание об этой стихии. До этого стихии кристалла не существовало. Эршер перекроил его ауру, чтобы он мог собирать энергию другого вида, по просьбе мага он создал новый вид энергии, многократно смешав все существующее потоки. Представляешь, какая это работа?! Матиас, вот это настоящее удовольствие, когда человек или эльф отдает себя в наши руки! Доверие к нам так редко! Эршер с удовольствием взялся перекраивать душу Альмарелла, а получил взамен...
   - Что? - я аж подался вперед от любопытства.
   - Душу, Матиас. Чужую душу. Он продал демону душу своего брата. Эршер получил душу живого, и пока тот существовал, мог без чужой помощи проникать в этот мир. Вот так вот это работает. И Альмарелл получил в свои руки великую мощь, самую сильную стихию. Сильнее только магия духа, сам знаешь, почему. Кристалл не столько вторичная стихии, я бы даже причислил её к основным. Ни один современный маг не сможет повторить это. Ну, кроме тебя. Твоя душа уникальная, из-за родства с демонами, потому ты сам можешь создавать новую энергию, если захочешь.
   - А я могу переделать чью-то ауру?
   - Нет! - расхохотался Тайшер. - Это под силу только чистокровному демону. И не мне. Для этого нужна специализация. Будешь вызывать Эршера?
   - Надо. Я кое-что придумал.
   Я вызвал демона, обсудил с ним кое-какие детали... Эршер понравился мне даже больше, наверное, потому, что не был так озабоченным, как Тай. В общении он был проще, любезнее. Легко согласился с моим планом, даже сказал, что ему это нравиться - работать с чужими душами. Он своеобразный скульптор, работает с энергией.
   Он создал эту фигурку, сложил в нее магию, способную изменить склонность эльфа к энергии, создал некого стража, чтобы было похоже на дух чародея, чтобы Силь не заподозрила подлог. От меня требовалось лишь обеспечить демону доступ к душе эльфийки, чтобы он смог направить заклинания в нужное русло, и это было вторым назначением защитного круга. Я устроил локальный прорыв демона, и умудрился сделать это так, что никто ничего не заметил. Эршеру было поручено любой ценой обеспечить успех операции, потому Силь просто не могла проиграть в битве с порождением своего же разума. А остальным это знать не обязательно.
   Через четыре дня я провожал их назад, в Зачарованные Леса. Силь было строго-настрого запрещено волноваться, и Маэль поддерживал её контроль. Кристалл мог вырваться снова в любую минуту, и всех просто бы смело неконтролируемой волной силы. Рин и Тель долго и тепло прощались со мной, осторожно обнимая и похлопывая по плечу. Неглубокие царапины до сих пор не зажили, и кровотечение остановилось лишь два дня назад. Кристалл проник в мое тело, и пока не исчерпал свою энергию, продолжал превращать мою кровь и плоть с нечто неживое - розовая крошка, как пыль, сыпалась из ран.
   Телепортировал их я, собрав остатки сил. Перед этим я тайно вручил Маэлю свиток и запечатанный конверт, попросив вручить его Силь после того, как состоится разбор полетов с Ореном. Маг пообещал. Я подарил ему небольшую безделушку - сережку с рубином, уникальный артефакт по своим свойствам. Маэль покачал головой и посетовал, что у него не проколоты уши.
   Далее посмотрим на реакцию Орена и на гневную вспышку Силь после прочтения моего послания...
   ...- Это чересчур беспечно и глупо с вашей стороны, так поступать, ваше высочество! И уважаемый Маэль был прав, что, если бы все обернулось не так хорошо? Никогда не принимайте такие подарки от адептов Тьмы, иной раз может и не повезти! Вам повезло, что вы остались живы!
   - Может быть, - тщательно скрывая улыбку, ответила принцесса. - Но я получила силу, которой ныне нет равных!
   - Не забывайте - это темная, злая сила! Кристалл несет в себе злую волю, дух чародея не уничтожен, он живет в той энергии, что ныне стала вашей. Эту страшную силу нужно контролировать, и это очень сложно, если такое вообще возможно. От темной магии не просто так отказались, ибо Школа Хаоса непредсказуема и грязна! Стыдитесь, ваше высочество!
   - Это не ваше дело, стыдиться мне или нет.
   - В любом случае, все закончилось хорошо, насколько это вообще возможно. Я поставлю лучшие удерживающие арканы, чтобы хоть как-то обезопасить вашу зараженную темной силой магию и защитить ваш разум. Я лично займусь вашими тренировками на ближайшие пять лет...
   - Что? Пять лет?
   - Это самые сжатые сроки. Вам запрещается покидать стены школы до тех пор, пока не овладеете полным контролем над этой поганой стихией. И это приказ вашего отца, принцесса. Любая магия для вас под запретом. Я создам специальную площадку на четырнадцатом ристалище, зачарую его должным образом. Тренировки будут проходить в полном одиночестве, чтобы вы никому не навредили. И забудьте на время о всех праздниках и гулянках. Единственное ваше занятие на эти годы - наши с вами уроки. Больше, от греза подальше, вам запрещено. И видится с друзьями можно только на той самой площадке - вы с одной стороны границы, они - с другой. Это не шутки, принцесса. В вас притаилось великое зло, не дайте ему вырваться вновь.
   - Да вы издеваетесь...!
   - Я не знаю, на что рассчитывал Князь Тьмы, но это его прокол, это его глупость. Используйте ситуацию в своих целях, ваше высочество, и обратите эту мощь, подаренную так опрометчиво, против него!
   Принцесса молчала. Может быть, боялась, что рассмеется, если откроет рот. Может быть, крыла мага матов в пять этажей, или же костерила меня за такую подставу - пять лет взаперти здесь, только учеба и ничего больше! Я ведь ей не сказал об этом, а она и не подумала.
   Этим же днем, после изнурительного ритуала, запечатавшего магию Силь, в её учебной комнате собрались все друзья. Маэль торжественно вручил ей мое послание.
   - Сначала конверт, - сказал он.
   Ругнувшись, Силь вскрыла сургучную печать.
   "Надеюсь, это слово никто из посторонних не слышал, потому что не пристало принцессе так выражаться. Если ты это читаешь, значит, тебя уже посадили под домашний арест. Не грусти, по приказу Вэлиана Ринелин теперь ни на шаг от тебя не отойдет, ибо он уже закончил свое обучение. Маэль и Тельмен тоже будут по близости, исполнять свои обязанности, так что не заскучаешь.
   К делу. Я очень уважаю Орена и не сомневаюсь в его компетентности, но мне будет гораздо спокойнее, если ты наденешь браслет, лежащий в этом конверте. На любую руку, но чтобы он касался кожи...
   Принцесса вытряхнула из конверта тонкую золотистую цепочку с черным, абсолютно непрозрачным камнем и задумчиво подбросила на ладони.
   ...Этот артефакт поглотит любое неосознанное проявление кристальной стихии, будь то случайный выброс или гневная вспышка. Поскольку я не сомневаюсь, что первым же разом все арканы Орена сорвет, это будет очень надежная страховка. Не показывай магистрам! Отберут ведь, они такие... Я сделал его специально для тебя, не хотелось бы, чтобы такую красивую и нужную вещь разобрали по винтикам в поисках истины.
   Я надеюсь, ты будешь усердно заниматься и трудиться все эти годы, потому что оптимальный срок обучения простому контролю по мнению Орена займет не меньше пятнадцати лет. Рекомендую уложиться в заявленные пять. В свитке я прилагаю полную инструкцию занятий, как если бы рядом с тобой был квалифицированный учитель, а так же три готовых заклинания. Не смей к ним даже прикасаться, пока не освоишь азы контроля! Если будешь умницей, для этого понадобиться пара месяцев.
   Если подумаешь и внимательно посмотришь на эти заклинания, увидишь сходство в строении матрицы, догадаешься о принципах работы с кристаллом. Поймешь принцип построения - сможешь создавать свои собственные техники. Будет, чем заняться с отсутствие Орена.
   Важно! Перед и после занятий обязательно выполняй медитационные техники, что я описал. Они помогут тебе очистить ауру от остатков неиспользованной энергии и помогут быстрее настроиться на нужный лад. И вообще, очень полезная штука.
   Попроси Рин научить тебя обращаться с мечом или кинжалом. Если узнаю, что сделала не так, настучу твоему отцу, и он тебя накажет.
   Я буду рад с тобой встретиться, когда войдешь в полную силу, и даже подраться с тобой, ведь ты станешь не слабее меня. Сможешь на законных основаниях надавать мне по шее.
   Силь, я очень надеюсь на твое благоразумие, ибо прав Орен, кристалл - очень коварная и опасная штука, потому что на пять шестых состоит из темной первостихии. Это не игрушка, её нельзя использовать бездумно. Я дал тебе эту силу именно потому, что ты можешь правильно оценить последствия своих поступков. Принцесса должна быть умной и расчетливой стервой, Силь, не иначе.
   Но если что-то случиться, кричи, я постараюсь услышать тебя. И помогу. Если что-то пойдет не так, возникнет непредвиденная проблема или кто-то пострадает, зови меня, просто по имени позови. Я услышу, Силь, и приду. Где бы ты ни была, обязательно приду. Истинное имя мое, человеческое, к которому льнет душа - Мельтус.
   Жди меня в своих снах, принцесса.
   Злобный, коварный и безжалостный,
   но очень любящий всех вас,
   Темный Повелитель.
   - Да он издевается! - воскликнул Тельмен, когда принцесса закончила читать вслух. - Темный Повелитель, блин! О чем он говорил, Рин?
   Воин вздохнул и признался:
   - Эльд закончен, и за мои успехи выпала мне такая честь, туды её через колено... Сильвия, с завтрашнего дня я - твой телохранитель личным указом короля.
   Эльфийка даже не нашлась, что сказать, но Рин еще не закончил:
   - Более того, по окончанию обучения Тельмена, а так же твоей, Маэль, защиты на магистра, мы с вами формируем отряд, созданный для сопровождения и охраны принцессы. Без нее мы из Зачарованных Лесов - ни ногой. И насколько я понял, Сильвия теперь надолго здесь застряла...
   - Засранец! - завопил Тель.
   - Да не говори, - мрачно поддакнула Силь. - Пять лет! Бог ты мой, отвязался от нас на целых пять лет!
   - Ну ничего, мы его еще достанем, - утешил их Ринелин.
   - Если он что-нибудь еще не придумает, - усмехнулся Маэль. - Я забыл с этим всем вам сказать... раз год он ведь обещался навещать всех нас. Не такой уж и засранец.
   - А ты вообще на чьей стороне? - возмутился Тельмен.
   Маг лишь загадочно улыбнулся и коснулся сережки в левом ухе. Токая цепочка крепилась в трех местах, начиная от кончика уха, маленькие гвоздики закрепили её дважды на широкой части уха, и рубиновая капелька свисала с мочки. Внутри камня словно светился небольшой огонек.
   Прощальный подарок - не просто еще один накопитель энергии, в него был встроен "Глаз Тетраля", помогающий видеть магию без специальных заклинаний. А еще я прикрепил к камню духа средней силы, мастера заклинаний. Без воли, отобранной мной, он превращался просто в носитель колоссальной по объему массы заклинаний.
   Да уж, с чего бы Маэлю на меня злиться, ведь он полностью убедился в моей, хм, терпимости. Вполне мог смириться и с моими проделками, тем более что маг-то как раз догадался, чем грозит Силь такой эксперимент, если завершится удачно, и с моим статусом в обществе... лично маг был уверен, что Князь Тьмы значит - сильный и расчетливый маг, а не отмороженный придурок. Что не могло меня не радовать.
   Часть четвертая.
  
   Дух завис над головами прохожих, недоуменно глядя на меня.
   - Повелитель?
   Я в немом восхищении застыл среди толпы, глядя на мальчика, стоящего рядом с человеком. Ему было не больше пятнадцати, маленький и щуплый дохляк с рабским ошейником мага и огромной корзиной с фруктами в руках. Мне казалось, он вот-вот сломается под этим весом, так прогнулся, силясь удержать слишком большую для него ношу.
   Внутри меня медленно вскипела злость, родилась ненависть...
   - Повелитель?! - почти истерично взвизгнул Айсер, чувствуя, как набирает силу фамильный дар. Злость пробуждала темную силу, и через несколько секунд все вокруг меня начнут в панике метаться, не зная, что повергло их в такой ужас...
   Мальчик. Я невольно восхищался его способностями, запрятанными так глубоко в душе, да к тому же запечатанными этим ошейником мага. Он не человек, дриада. Да, темная кожа, черные глаза и зеленоватые белки. Дриада, в этом нет сомнений. Вот ирония судьбы, у него потрясающие способности и дар, но из-за своего положения он погубит все это богатство, не имея возможности пользоваться магией.
   - Видишь? - прошептал я, когда Айсер подлетел поближе.
   - Что? Грязь людского рода? Почему-то меня это не удивляет...
   - Нет, - перебил его я. - Видишь его?
   Кто-то шарахнулся от меня. Наверное, вид у меня очень грозный, плюс эманация страха, плюс разговариваю сам с собой... Духов видеть могут лишь очень немногие представители рода человеческого.
   Я отпихнул кого-то с дороги, в два шага настиг мальчика и его хозяина, схватил дриаду за плечо и развернул лицом к себе. Пристально вглядываясь в испуганные глаза, быстро просканировал его и убедился, что не ошибся. Мне даже стало завидно на краткий миг, что кто-то может иметь такие способности.
   - Эй ты! - возмущенный хозяин схватил меня за руку и попытался оттолкнуть. Я вперил в него бешеный взгляд, и человек с визгом отскочил назад, как будто его змея ужалила. Я задержался на нем еще несколько секунд, доведя до полуобморочного состояния, снова посмотрел на мальчика, чьи плечи так собственнически сжимал. Вокруг быстро образовалась толпа, и хотя многие ничего не понимали, останавливались с желанием зрелища. Как будут драться, убивать... тут и стража скоро подоспеет. Их не пугал даже излучаемый мною холодный ужас, лишь отрезвлял ровно настолько, чтобы на меня никто не кинулся.
   Дриада дрожал, как осиновый лист, морально готовясь умереть в эту же секунду. Корзина давно валялась в грязи, свежие фрукты раскатились по площади.
   - Хочешь пойти со мной? - хриплым голосом спросил я. Айсер протяжно взвыл над ухом, умоляя не делать глупостей.
   Мальчик судорожно замотал головой, глядя на своего хозяина. Я заметил, что он старается свести к минимуму контакт с грубой кожей ошейника и металлическими нашлепками. Эта полоска кожи болталась на его шее, как петля, слишком уж тонкая у него шейка... Я чуть ослабил хватку, сообразив, что могу причинить ему боль, и уже спокойнее спросил во второй раз:
   - Хочешь пойти со мной...?
   - Ты, ..., это мой раб! Отойди в сторону, или распрощаешься с жизнью.
   Я не обратил на человека внимания, но по глазам мальчика понял, что тот держит в руке амулет, ключ от ошейника. Я выдохнул, успокаиваясь.
   - Момент смерти, это просто мгновение. Хочешь пойти со мной?
   - Ты слушаешь, вонючий ...?!
   Преодолевая свой страх, но понимая, что больше ему нечего терять, мальчик медленно кивнул. Один раз. Большего мне и не требовалось. Впрочем, если уж говорить честно, я забрал бы его отсюда в любом случае, даже против воли. Такими подарками судьбы нельзя разбрасываться.
   Я улыбнулся, как мог, тепло, положил руку ему на грудь и активировал ошейник. Дриада тонко вскрикнул, захрипел, дернулся несколько раз в моих руках и обмяк. Тонкими струйками лилась темно-бардовая, отдающая зеленью кровь по его шее. Я поднял мальчика на руки и выпрямился.
   - Повелитель, стража и дежурный маг... - поспешил сообщить мне Айсер.
   - Я знаю, - откликнулся я. Прикрыл глаза, собирая силу для заклинания, и выпустил магию в призыве духа. Огромная птица сформировалась под моими ногами и быстро унесла нас в небо, оставив ошалевших и испуганных людей далеко внизу.
   На окраине соснового леса, довольно далеко от города, я спустился вниз. Положил мертвого мальчика на землю, подобрал палку и очертил круг около его тела. Костер вспыхнул сам собой, огонь, который не нужно кормить, который может гореть и на камнях, и на воде, ярко-синий, мистический огонь.
   - Айсер, - позвал я, опускаясь на колени рядом с дриадой. Указательным пальцем, прошептав заклинание, разрезал кожаный ошейник, бросил эту отвратительную вещь, изнутри утыканную шипами, в огонь, предварительно перечеркнув руну жизни, выжженную кровью мальчика.
   - Я здесь, - откликнулся дух и появился напротив меня. В руках, плотно прижимая к своему призрачному телу, он держал нечто ослепительно белое, старающееся вырваться, словно беснующаяся молния.
   Я сложил руки, положив левую ладонь на правую, и на одном дыхании выдохнул заклятье посмертного исцеления. То самое, что позволяет регенерировать вампирам. Это сложная техника, требующая уровня магистра во многих областях, но поработав над структурой заклинания, я чуть его переделал, упростив и усовершенствовав.
   Раны мальчика затянулись за несколько минут, все синяки и ссадины на теле, даже несколько трещин в ребрах, восстановились выбитые зубы и закрылись отверстия от шипов на шее. После я активировал круг и "привязку душ", самое удивительное заклинание теневой магии. Айсер спокойно опустил душу дриады в его тело, почти насильно втолкнув её туда, и я завершил аркан. Когда грудь мальчика судорожно дернулась, а остекленевшие глаза поймали блики от огня, дух облегченно вздохнул.
   - Надо же, получилось...
   - Не могло не получиться, - откликнулся я, и тут же скривился, оглушенный криком мальчика. - Тихо, тихо!
   Он меня не слушал, более того - не слышал. Подскочил на ноги, хотя едва мог стоять, хотел убежать, но споткнулся об оброненную мною за ненадобностью палку. Упал, скрючился, подтянув ноги в груди, а руками схватился за шею. Я встал, подошел к нему и присел на корточки, легко коснулся напряженного плеча.
   - Тише, все хорошо, - прошептал я. Он поднял на меня испуганный глаза, сжался еще больше. - Успокойся, я не собираюсь причинять тебе вред. Вставай, ты опять оцарапался... - я подал дриаде руку.
   Мальчик не доверял мне, да и не было у него причин мне доверять, я его вполне понимаю. Он отполз подальше, не сводя с меня своих черных глаз, а я не стал препятствовать. Главное, чтобы вообще не сбежал... я выпрямился, очертил широкий круг по воздуху вокруг себя, устанавливая защитный купол. Дриада, продолжая отползать назад, спиной наткнулся на упругую стенку и вздрогнул. Недоверчиво пощупал её, потом безошибочно определил, что в этом виноват я.
   Я протянул руку к небу, выбрасывая ловчую сеть, и через пару минут в нее нечто попалось. Я достал из внутреннего кармана небольшую деревянную куклу, воплотил в неё протестующего духа и заставил готовить ужин.
   - Эй, - я позвал притихшего дриаду. Мальчик совсем зажался в своем углу, если можно так сказать, ведь защитный контур углов не имеет. - Иди ближе, замерзнешь ведь.
   - Да ну, напуганный он, - бурчал Айсер. - Вы же его убили, чего теперь хотите, а?
   - Айсер, заткнись, - велел я. - Ты делом занимаешься, вот и занимайся!
   Мальчик чуть горящими в сумерках глазами уверенно нашел источник звука, то есть деревянную куклу, изобразил на лице последовательно удивление, страх и восхищение. Потом перевел взгляд выше, словно смотрел на отражение истиной сущности духа. Я удовлетворенно хмыкнул, отмечая, что не ошибся в способностях парня.
   - Он меня видит? - удивился дух.
   - Более того, различает твое отражение, - кивнул я. - Подойти, не бойся. Холодный, голодный и грязный, небо, настоящее чучело! А ну иди сюда!
   Мальчик вздрогнул и нехотя подошел на негнущихся ногах. Худые коленки дрожали от страха и чуть ли не брякали друг о друга.
   - Сядь, - я указал на расстеленный плащ рядом с собой. - Руки покажи.
   Похоже, нормально с ним поговорить я смогу еще не скоро. Он слушается только такого уверенного и приказного тона, потому что привык. Это урок боли, ведь не послушаешься, хозяин накажет... я осторожно взял худые запястья мальчика, осмотрел ладони, локти. Подышал на указательный палец правой руки, потом провел им по ссадинам на его руках, наблюдая, как открывается его рот от восторга. Крохотный зеленоватый огонек загорелся на моем пальце, и от него ссадины заживали очень быстро. Потом я поймал острый подбородок дриады и проделал тут же процедуру.
   - Что вы со мной сделаете...? - едва слышно, дрожа от страха, спросил он.
   - Пока только накормлю. Дальше посмотрим. Как тебя зовут? Звали до того, как ты попал на невольничий рынок? Как это вообще произошло?
   Ох, не надо было мне задавать так много вопросов сразу, опять напугал... подождав ответа пару минут, но, так и не дождавшись, я отвернулся к Айсеру, проверяя, скоро ли будет готова едва. Дух деревянной рукой вместо ложки помешивал в котелке крупу и кусочки мяса. Перья он скидал в огонь, опалив себе ноги.
   - Повелитель, почему я этим должен заниматься? - опять завелся дух. - Вам наколдовать, раз плюнуть, переместить откуда-нибудь еду, или вообще... почему вы так против постоялых дворов?! Почему вы, Князь Тьмы, должны ночевать на улице?!
   - Ты идиот! - закричал я.
   Мальчишка замер на вдохе, да так и забыл вдохнуть. Ну кто тянул этого духа за язык?! Он невыносим, этот Айсер...!
   В наступившей тишине, прерываемой лишь моим гневным сопением и бульканьем в котелке, прозвучало тихое:
   - Ирейн.
   Я даже вздрогнул от неожиданности, прекратил наползать на испуганного духа и повернулся к дриаде:
   - Повтори, что ты сказал?
   Мальчишка нервно сглотнул, покрепче сжал кулаки и чуть громче сказал:
   - Меня зовут Ирейн.
   За весь вечер я больше не дождался от него не слова. Он безропотно поел, позволил умыть себе лицо наколдованной водой, лег спать, когда я сказал. Если бы не мой гневный взгляд, улегся бы прямо на голой земле. Я непреклонно указал на теплый плащ, ворча под нос, завернул в него несносного мальчишку и, прикоснувшись ко лбу, магией погрузил в сон.
   - Айсер, я тебя накажу, - убедившись, что дриада и правда спит, сказал я. - Кто тебя за язык дернул?! Я тебя предупреждал, чтобы ты не называл меня так! По крайней мере, не при чужих!
   - Простите... но это правда неслыханно, чтобы вы...
   - Это мое личное дело, захочу, буду у ступенек храма побираться! Айсер, запомни раз и навсегда, в последний раз тебя предупреждаю, помалкивай о моем происхождении! Все, кому надо, уверены, что Князь Тьмы сидит в своем замке и носа оттуда не кажет. Вот пусть так и будет!
   - Да, Повелитель.
   - Мы возвращаемся. Завтра, - решил я.
   - Это из-за мальчика? - уточнил дух.
   - В основном. Но не только.
   Это был первый, Ирейн, которого я спас, взял к себе, воспитал. Первый, но далеко не последний.
   Утром, пока бедный ребенок еще спал, я переместил нас в замок.
   Здесь ничего не изменилось с тех пор, как я отсюда ушел, оставив управляющих отца и несколько десятков эльфов для возведения порядка. Пусть я и стал Темным Повелителем, от этого я не перестал считаться членом семьи.
   Замок был отстроен заново, прежними остались лишь лабиринт и подвальные помещения с саркофагом. Все остальное было разрушено, расчищено, отстроено заново и защищено магией. Последней частью занимался я лично, отказавшись от предложения всеобщей посильной помощи. На этом месте нельзя нормально колдовать, и классическая магия не работает вовсе. Вся защита была выстроена мною с нуля по одному мне известной схеме, специально подстроенной под силу этого места. На разработку такого проекта ушел почти целый год, зато теперь твердыня мирового зла была нерушима и магией. Ни один маг не разберется в сплетении защитных узоров, потому что они лежат на естественных потоках, таких мудреных, что их не повернуть и не разрушить.
   Я поручил паренька человеческим девушкам, велев накормить, отмыть и одеть. И тут меня ждал небольшой сюрприз. Оказывается, за время моего отсутствия кое-что важное произошло, а я, как всегда, узнаю обо всем последний.
   - Это что?! - возмутился я, едва эльф закончил рассказ.
   - Это значит, что теперь вы, молодой хозяин, еще и король маленького, но все же государства.
   - Охренели, - выдохнул я и упал обратно в кресло, с которого в запале вскочил. - Это наглость...
   - Так было тысячу лет назад. После разгрома Князя Тьмы, каждая страна отхватила себе по куску, вплоть до долины, которая из-за дурного наследия темной магии осталась ничейной. Сейчас же после известия о возрождении Князя Тьмы, многие посчитали за лучшее откупиться и не ввязываться в новую войну. Возможно, позже они одумаются, но сейчас все напуганы самим фактом, что династия Повелителя не исчезла. К тому же, древние пророчества и предсказания на счет возвращения...
   - Альмед, короче, пожалуйста...
   - Вам, как законному владельцу, вернули почти три четвертых земель, изначально принадлежавших роду первого Князя. Это не так уж и много, по сравнению с тем, что было завоевано на протяжении полутора тысяч противостояния, но вполне достаточно. И вам, молодой хозяин, наводить здесь порядок. Люди напуганы, они готовы все бросить и бежать. Вы как, намереваетесь выдворить всех за пределы границ, или все-таки заняться строительством, вернее, возрождение былой державы?
   - Давай ты как-нибудь сам, а?
   Эльф смутился, увидев грозно сдвинутые брови, поспешил пояснить:
   - Вообще-то уже, прошу простить такое самоуправство. Зная ваш характер и пристрастия, я решил заняться этим сразу.
   - И теперь ставишь меня в известность, - рассмеялся я. - Мог вообще не говорить, я бы пару сотен нервных клеток себе сэкономил.
   - Но есть некоторые вопросы, требующие вашего решения. Например...
   Он говорил и говорил, а у меня глаза на лоб лезли... Вот придурки, эти людские короли! Оккупировали, аннексировали, и забыли, это все-таки тысячу лет назад было! Я прекрасно бы обошелся и без их милости. Ну какой из меня король?! И Альмед, достал уже, "молодой хозяин", заладил тоже... Я официально отказался от титула семьи, теперь наследником станет второй, еще не рожденный ребенок. Думал, отвязался, щаз-з!
   - Так, - решил наконец я. - Первым делом, дабы не нервировать население, Альмед, пусть отработают вот как... я сам отмечу пограничные зоны, где установят круги и магические якоря. И это надо сделать в ближайшее время, приготовить место и материалы. Заговаривать я буду сам. И сразу предупреждаю - не устаивать тут продуктовый склад! Никаких налогов натуральными продуктами! Лучше вообще нафиг этот маразм... сам разберешься. Я вижу, тебе не терпится поиграться. Вот и избавь меня от правления государством... и дай спокойно заниматься наукой!
   По усмешке на лице Альмеда я понял, какого рода науку он видит тут. Пустующий замок, многочисленные артефакты, поднятие мертвых и призыв духов, а теперь еще и мелкий дриада... кстати, о нем. В то время, пока мы с моим заместителем разговаривали и пугали меня, любимого, дриаду привели в порядок и усадили за стол. Только маленький паршивец отказывался есть. Я махнул рукой на Альмеда и его бумажки, требующие моей подписи, и пошел устранять проблему. Только в дверях моего кабинета меня настигла мысль:
   - Альмед... а какого черта я король?! Кто меня короновал?!
   - Официально вы считаетесь перерождением сына Князя Тьмы, - с готовностью ответил управляющий. - А поскольку тот считался наследником, то и вы тоже. Официально. Люди, проще говоря.
   - Маразм, - в очередной раз убедился я и убежал от проблем.
   Выстиранный и одетый, мальчик не производил такое убогое впечатление. Он был высокий, хоть и худой, как щепка, короткие темные волосы едва прикрывали чуть заостренные ушки, и, похоже, его даже подстригли. А в целом... на девочку похож, тут уж ничего не поделаешь.
   Сложив руки перед собой и смотря на стену, дриада сидел во главе стола, прямо как новоиспеченный принц, и был грустный-грустный. Увидев меня в дверях, он задрожал и опустил голову.
   - Что за фокусы? - спросил я. - Ешь давай.
   Дриада вздохнул и нехотя взялся за вилку. Я сел рядом, чтобы у него был стимул быстрее работать челюстями, налил себе из ближайшего кувшина и решил чуть поговорить.
   - Ирейн, твое упрямство здесь не к месту. Ну и почему ты отказывался есть?
   Мальчишка выронил вилку, сбивчиво извинился и полез под стол. Достал, но обратно не сел, а, смотря в пол, повторил самый дуратский вопрос:
   - Зачем я нужен Князю Тьмы?
   Я не удержался и помянул чью-то мать.
   - Просто так. Ешь, отдыхай, набирайся сил... потом решим, сейчас у меня другие проблемы.
   - Просто так...? Как... как игрушка?
   - Нет! - рявкнул я. - Как эльф, тьфу, дриада! Как личность, как обычная дриада!
   - Как пожелает хозяин, - и Ирейн согнулся в поклоне, крепко сжимая в кулаке вилку.
   Я не выдержал... подождал, пока он распрямиться и коротко, без замаха ударил по лицу. Дриада охнул, отступил на шаг и грохнулся на пол. Испуганно, словно размышляя, что он сделал не так, посмотрел на меня снизу вверх. Его правая щека тут же покраснела.
   - Кому ты кланяешься?! - страшным голосом спросил я. - Я не твой хозяин, - я указал ему на шею в доказательство. - И нет у тебя больше хозяина. Еще раз так сделаешь, выдеру, как непослушного ребенка! И твое дело, есть или нет, я тебя больше заставлять не буду. Поступай, как знаешь, Ирейн. Тебе решать, не кому-то другому. Если ты этого не можешь, так сразу и скажи. Я не для того тебя спасал.
   Мальчишка шмыгнул носом, поднял опрокинутый мной стул, сел за стол и принялся за еду. Я постоял еще минутку, успокаиваясь, переместил для себя немного спиртного.
   - Как получилось, что ты оказался там? - чуть погодя спросил я. О небо, он даже не умеет толком пользоваться вилкой! Держа её в кулаке, он выгибал запястье и то и дело ронял куски назад.
   Он ответил не сразу, тщательно подбирая слова.
   - Я полукровка.
   Грязная кровь... по какому принципу, скажите, люди решают, у кого она чистая?! У кого родители одной расы? Чушь какая! Я встречал кучу "чистокровных" людей, от которых "смердит" невозможным образом, которых людьми-то назвать нельзя. Это я говорю об аристократах, тех, которые меня испугались и поспешили откупиться землями и людьми.
   Смешанные семьи не принимают нигде. Что у нас косо смотрят, что у людей. Только гномы относятся к этому флегматично, но у них религия такая. Хоть на ящерице женись, родные только спросят, действительно любишь? Твое дело... в общине твоя жизнь - только твое дело. Условностей у них нет, живи и не мешай жить другим.
   - Можешь ходить, где хочешь, только в подвалы не суйся, - переварив этот сложный факт, сказал я. - Там лаборатория, нечего тебе пока там делать. Занимайся, чем хочешь, читай книги, когда научишься, исследуй замок, можешь даже Альмеда за уши потаскать.
   - А что будет потом?
   - Съем! - рассмеялся я. Наивный ребенок! - Шучу, не пугайся так! Вон, изо рта рыба валится... потом, если не появится других проблем, попробуем тебя кое-чему научить.
   Ребенок выпучил глаза и таки уронил изо рта кусок.
  
   Пока в замке были только эльфы, присланные сюда моим отцом. Как только строительство закончилось, нанятые гномы отчалили на родину, а люди разбрелись по деревням. Я пусть и считался их лордом, теперь - королем, они предпочитали к замку не приближаться. Стойкие предрассудки о проклятом месте и цитадели Тьмы. Впрочем, люди ко всему привыкают, и сейчас ко мне уже обращались с просьбами. Или весьма бредовыми и унизительными предложениями.
   В который раз я подумал, что если у орков на верхушку пирамиды власти пробиваются самые разумные, и это происходит естественным путем, то у людей - все с точностью до наоборот. Паршиво, черт возьми.
   - Дайлене, - неожиданно раздалось за спиной.
   Я разродился тирадой брани, поскольку от неожиданности выронил пробирку с весьма неприятной жидкостью. Мерзкое стекло раскололось об стол, немедленно в нем образовалась дымящаяся дыра приличных размеров, а шипящие капли отсели на моем доспехе. Микроскопическая металлическая пыль оперативно закрыла мое тело и даже не расплавилась от соприкосновения с кислотой. Точнее - это была демоническая лимфа, достаточно редкий и дорогой реагент. Вытащил я его прямо от производителя, так сказать, из Адской Бездны.
   - Надеюсь, у тебя есть веская причина, - проникновенным гневным тоном сказал я, оборачиваясь, - иначе я тебя убью. Без шуток, ты знаешь, насколько сложно заставить демона расстаться с некой частью его организма?!
   - Причина белее, чем важная, - невозмутимо ответил Альмед и протянул мне какой-то свиток.
   - О-па, - вырвалось у меня. - Для кого-то наглость - даже первое счастье...
   - Лично мне кажется, это неглупый ход, хотя чрезмерно хамский.
   - Он всерьез считает, что меня тут армия всякой нежити и демоны гуляют тут и там?
   - Вы и сами представляете весьма серьезную боевую единицу, вполне способны заменить небольшую армию.
   - Если ты пытался мне польстить, то у тебя не получилось, - фыркнул я. - Где этот придурочный посол? Айсер его не убил?
   - Пока - нет.
   - Идем, - решил я, сминая свиток в руке.
   Я понимаю, это на самом деле весьма недурно. Король Ринальдо - ближайший мой сосед. Лично мне до него не было никакого дела, но он считал иначе. И он решил предложить мне на выбор несколько договоров. Например - пакт о ненападении, верх наглости. Согласование цен и таможенных пошлин. Договор о взаимопомощи. В общем, предлагал стать хорошими соседями и немножко подружиться. И исключительно из добрых побуждений собирался подарить мне добрый кусок побережья. Как будто мне и того, что есть, мало было... чтоб этого Ринальдо инфаркт хватил, как его папочку десять лет назад!
   Итак, рассевшись за столом воображаемых переговоров, я слушал, Альмед - общался. Именно он делал это, дабы я не сделал чего нехорошего, потому что мне было все равно, до чего они договорятся. Но так обижать людского короля, чтобы он возжелал моей крови, мне тоже не хотелось.
   В самый разгар дискуссии дверь в малый зал чуть приоткрылась. Без скрипа, никто бы и не заметил, но мне было уже скучно до умопомрачения, потому мой взгляд гулял по стенам. Посол и его помощники, и кто-то из дворян, мои новоявленные советники, сиречь - министры, и Альмед пытались достигнуть компромисса, то есть, положения, одинаково неудовлетворяющего обе стороны.
   В щель показалась часть темнокожего лица, с любопытным левым глазом. Мне было плохо видно с моего места, потому я откинулся на стуле, зацепившись носками сапог за ножку стола, опасно балансируя, заглянул за спину эльфу.
   - Повелитель Матиас? - удивленно спросил Альмед, прервав свою речь.
   - Ирейн, это ты? - спросил я, когда в зале воцарилась тишина. За дверь испуганно пискнули, и створка звучно хлопнула. Растерялись все без исключения.
   - Прошу меня простить, - сказал я и вышел в коридор.
   Мальчишка был почти в другом его конце и явно собирался убежать куда подальше. Здесь мы были уже почти полторы декады, и он немного обжился и перестал шарахаться от всего на свете. Хозяином меня больше не называл, дважды схлопотав промеж ушей за такое обращение. От людских "милордов" и "сиров" меня тошнило так же, как он несвежей рыбы, подобострастное Айсерово "повелитель" мальчишке ужасно не шло, и мы остановились на нейтральном "господин".
   - Ирейн, пойди сюда! - громогласно велел я. Не сомневаюсь, за стенами меня тоже слышали. Я дождался, пока дриада нехотя, ужасно медленно переставляя ноги, доберется до меня, виновато склонит голову, и почти добродушно поинтересовался:
   - Ты что-то хотел?
   - Не-ет.
   - Зачем заглянул в зал?
   Ответа не последовало. Мальчишка втянул голову в плечи, видимо, ожидая, что я сейчас опять дам ему затрещину.
   - Хочешь посмотреть, что там происходит?
   Дриада ошарашено вскинул голову, открыв рот. Он даже не знал, как на это реагировать. Я снисходительно улыбнулся и открыл дверь, впихнув мальчика внутрь. Он почти застрял в проеме, испуганный несколькими парами глаз, враз уставившихся на него.
   - Господа, это наи Ирейн, мой воспитанник. По-эльфийски "наи" значит "адепт". Не против, если он присутствует здесь?
   Альмед кашлянул в кулак, сдерживая смешок. Остальные трое новоиспеченные министры не могли не улыбнуться, глядя на затравлено-любопытное лицо мальчишки. Люди вообще не знали, как себя вести в такой ситуации. Я за плечи подвел мальчишку к стулу во главе стола, усадил и встал сзади, придерживая дриаду.
   - Продолжайте, - как ни в чем не бывало попросил я. - Мы и так сидим здесь почти три часа.
   - Такие важные дела быстро не делаются, - пояснил Альмед, делая мне знак глазами.
   Я его проигнорировал.
   Может быть, присутствие ребенка так на них повлияло, но мы договорились за полчаса. Когда все разошлись, я позволил себе сесть на стол рядом с ребенком, а потом и вовсе откинулся на спину и лег.
   - Как тебе этот цирк? - спросил я.
   - Э... простите?
   - Тебе что, на самом деле не скучно было? Я на стену готов был лезть, так они меня достали, интриганы хреновы!
   - Простите, - снова извинился мальчишка. - Мне... я просто не знал, куда мне идти...
   - Ирейн, ты хочешь научиться читать?
   - А... я...
   - Тебе точно не будет скучно, - заявил я. - Идем, подыщем тебе учебник...
   По пути в библиотеку я отловил девушку из прислуги. В замке теперь достаточно людей, правда, по началу они не горели желанием идти работать сюда, но эльфийская настойчивость сделала свое дело. Я отдал приказ, эльфы отобрали людей с самыми крепкими нервами, и вот они и поселились тут. Куча служанок, уборщиц, прочий люд... они были незаметны, неприхотливы, потому что боялись лично мне на глаза попасться, но это не значит, что я совсем их замучил! Альмед слезно уверял меня, что люди живут очень хорошо, никто тут их гнобить и не пытался...
   - Как тебя зовут? - спросил я, изловив девушку за край фартучка. При моем появлении они постаралась прижаться к стенке, было бы на этом отрезке коридора что-то, спряталась бы за лавку или вазу с цветами.
   - М-марика, сир, - пролепетала девушка.
   - Грамоте обучена?
   - Приходская школа, с-сир.
   - Идем со мной.
   Здесь было светло, просторно и чисто. Это было отдельное повеление - чтобы ни одной паутины, если узнаю, что завелись крысы, повешу нафиг! Здесь столько книг, редчайшие, а то вовсе в единственном экземпляре гримуары, собранные мной по всему Арию с таким трудом! Здесь были поставлены несколько небольших столиков у окон, за которыми вполне удобно расположиться за прочтением.
   Я усадил обоих детей за стол, красивым жестом сотворил бумагу и перья для письма.
   - Марика, можешь научить его грамоте? - любезно спросил я.
   - К-конечно, сир...
   - И прекрати заикаться, я не такой страшный, поверь, если меня не раздражать, конечно. Не будешь?
   Девушка отрицательно покачала головой, но совладать с дрожащими руками не смогла.
   - Итак, поручаю его твоим заботам. Знакомься, его зовут Ирейн. Можете не торопиться, делайте все тщательно.
   - Но я никогда...
   - Я уверен, что все у тебя получится, - я метнул предупреждающий взгляд на нее, и Марика замолчала. - Вернусь через полчаса.
   Я был, в общем-то, недалеко, просто прошелся еще раз по всей библиотеке, внимательно осматривая корешки и заглядывая в книги, если с ходу не мог вспомнить содержания. Я ничего определенного не искал, потому что так или иначе большая часть собрания была мной изучена от корки и до корки.
   Украдкой выглянув из-за угла шкафа, я с удовольствие отменил, что процесс пошел. Дриада передвину стул и устроился рядом с девушкой. Пока они только разговаривали, видимо, делились впечатлениями или просто сплетничали обо мне. Мальчишка играл с серебряной чернильницей, тихо хлопая крышкой, широко и отрыто улыбался. Я такую улыбку видел редко, и меня прямо-таки с головой накрыла волна умиления. Что за ребенок, ну не чудо ли?!
   Резко испытав прилив трудового энтузиазма, я раздал приказания слугам, еще раз обсудил некоторые дела с Альмедом и отправился в обход по границам моего королевства. Нужно было установить огромную магическую сеть, чтобы ничего не укрылось от моего взгляда. Ну не моего, так духов-хранителей. У семерых привратников у каждого в подчинении было не меньше двадцати духов и по одному демону. Они обеспечивали безопасность территории Пустоши и прилегающей к ней, а сейчас к этому еще приладится и вся страна, включая подаренное побережье. Вот заколдую, навешу арканы, и все остальное в полной мере, и можно будет спать спокойно.
   Нет, лично я спать спокойно не смогу, наверное, никогда, но хотя бы иллюзия безопасности будет греть души очень многих.
   Полное становление нерушимой границы отняло у меня уйму сил и две декады, но оно того стоило.
  
   При разборе полетов мальчишка присутствовал. Спрятавшись за колонну и со страхом оглядывая присутствующих, чем изрядно веселил меня. Передо мной стоили все семь магов и их демоны, и ждали, чего я скажу. Я же восседал на своем троне... вот уж не знаю, где и кто его нашел, но он тут был, в этом зале, когда я в первый раз сюда вошел. А было это почти три года назад, нет, меньше, эдак два с половиной. Чудовищная прорва времени! За этот период можно привыкнуть и к этой каменой хабазине.
   - Радиус патрулируемой территории увеличился в два раза, - произнес я. - Итак, господа, выделить вам больше управляющих или просто наделать призраков?
   Маги задумались. И то и другое было хорошо, но такие действия как правило взаимоисключающие. Нет у меня столько сил, чтобы одновременно все это провернуть.
   Тайшер, стоявший сзади облокотившись на спинку моего трона и щекоча дыханием левое ухо, злорадно усмехнулся.
   - Давай навызываем нефритов? - предложил он достаточно громко, чтобы его услышали все.
   - Дуратское предложение, - поморщился я. - Ты согласен сам за ними присматривать? Имей в виду, на новой территории куча людей, и я не хочу, чтобы они были съедены.
   Некоторые из демонов заулыбались, потому подобных тварей они знали прекрасно. Сторожевые псы с четким указом, что именно кушать. Не будет еды - загнуться за пару дней. А кушают они людей, ну или других каких разумных существ. Чем сильнее моральные терзания жертвы, тем лучше. Потому я считал их прекрасным средством от разбойников на дорогах, ибо перед самой смертью они успеют такого страха натерпеться, что тридцать раз пожалеют о содеянном. Нефритов я отправлял на основные тракты, к которым имел доступ, потому что не так давно наладилась торговля со многими городами, и надо как-то было поспособствовать этому.
   - Милорд, если добавить призраков, мы просто не сможем уследить за всеми, - робко высказался Грегор. Помните его? О, а уж я-то как помню!
   - Нас только шестеро, - добавил Равиль.
   Вот уж находка, Равиль Ленский, я просто в восторге от этого мага. Злобный целитель, надо же?! Представить себе сложно, это точно. Равиль - относительно молодой человек, где-то на четверть или меньше эльф, я в нем это чувствую. Ему двадцать восемь лет на данный момент, он так и не закончил факультет целительной магии и травников в одной из Академий. Выперли за некромантию.
   Внесу ясность: некромантия - это предсказание будущего при помощи мертвых и умерших. Вскрытие тел там, гадание на внутренностях, прахе и костях, всякая противная гадость. Некротика - общее название для всего, что связано с энергией смерти и то, к чему и от чего она исходит. Некромагия - активное проявление энергии смерти, а все остальное - как правило не заслуживает внимания. Там каким-то боком привязался ноктуризм (магия ночи и ночных созданий, в частности - вампиров и личей), и чернокнижее (полнейший бред в виде извращений над мертвыми телами) тоже, и даже некоторые моменты магии крови. Но то, чем занимаюсь я и мои подопечные, так называемее некромаги - некромагия и есть. Нектотика более теоретическая как бы, а некромагия - её практическая часть. И это мерзкое занятие некромантией никаким образом к некротике не относиться. Лично я считаю это особой формой извращения.
   Так вот, Равиль скитался по стране, зарабатывая на своих способностях целителя, пока его не нашел я. Как он был рад, небо свидетель, я сам поразился. У Равиля была какая-то мания - нужно было ему разрезать кого-то, посмотреть, поколдовать и зашить обратно, будто ничего и нет. Жители окрест его башни его боялись, но их он не трогал - оприходовал местное кладбище. На сей момент активно изучает некротику и успешно совмещает с целительной магией. Исключительно импозантная личность.
   - А это мысль, - согласился я. - Посадить еще одного привратника в портовом городе. Кого только?
   - Кхем, - голос подал Айсер. Он перешел в видимый спектр так неожиданно, что Ирейн за колонной испуганно вскрикнул. Все обернулись на него.
   - Я может и не вовремя, - сказал дух, - но около Вакрела видели какого-то человека. Судя по всему - маг, направляется к Даршел Хару.
   - Что, серьезно? - я аж подскочил. - На ловца и зверь бежит! Быстро выловить и доставить сюда в целости и сохранности!
   - Это такой престарелый человечек с посохом? - зачем-то уточнила Ольха.
   Единственная женщина в мужском коллективе. Ей достался Вакрел на основном тракте близ реки, славное местечко. Трое эльфов обжились там, говорят, даже женщинами обзавелись... слухи, я в этом не уверен. Ольха была типичным малефиком, магом, насылающим проклятья и прочую гадость, мелкая пакостница, в общем. Что в ней примечательного, так это сила, с которой она проклинает. Ой, по мощи сравнимо с цепной молнией в моем исполнении, а это много значит! Вот захочется мне какого-нибудь политика помучить с летальным исходом, я его волосок Ольхе подкину, и Амба ему придем. Типа смерть в ужасных муках.
   - Да, - подтвердил дух. - По ощущениям - не сильный маг, но сам посох - достаточно мощный предмет.
   - О, точно он! - кивнула Ольха. - Он с караваном из Бреска пришел, несколько дней болтался по городу. Я не сообщила, потому что важным не посчитала...
   - Ольха, - я выразительно глянул на женщину.
   - Простите, - пролепетала она и смиренно потупила взгляд.
   - Если он идет сюда, я его лично встречу. Борцы за добро и справедливость обычно кучно ходят, выходит, у него ко мне дело какое-то. А что касается вас, ммм, дайте подумать... по десятку дополнительных хааров, и ты, Оникс, возьмешь к себе еще одного демона. Извиняй, с твоей стороны Кассия, за ней глаз да глаз нужен... да, господа, мы теперь граничим с Кассией. Повезло, ничего не скажешь, но теперь уже поздно что-то делать, разве что завоевывать её, хе-хе. Тайшер, кого-нибудь из средних дивизионов организуй, хорошо?
   - Понял, - демон потрепал прядку над моим левым ухом. Тайшер стал терпимее на порядок, потому что стал часто отлучаться в Бездну и совратил мне добрую половину эльфов в замке! Про человеческих девушек я старался не думать, что с ними мог сделать неугомонный инкуб, страшно подумать. Но пока все живы здоровы.
   Когда все разбрелись по делам, Ирейн рискнул показаться из-за колонны.
   - Господин Матиас...
   - Что такое?
   - А что вы будете делать со стариком?
   - Ничего особенного. Выслушаю. Беспокоишься о нем?
   - Я просто... понимаете, мне бы хотелось посмотреть.
   - Неба ради, кто же тебе запрещает? Как твои уроки с Марикой?
   - Я читаю, потихоньку. Я выучил все буквы, господин.
   - Ага, - кивнул я. У всех иных языков руны в алфавите, как ни странно. - Значит, с человеческим ты справился. Не сложно?
   - Только сначала. Но мне правда не скучно.
   - Рад за тебя. Серьезно, очень рад. Еще бы ты прекратил прятаться и стесняться, вообще было бы замечательно. А то шатаешься по замку, как тять в ночи...
   - А что значит Даршел Хар? Где это?
   - Это переводиться как Дом Силы. Так называется этот замок. Идем-ка до библиотеки сходим? Хочу посмотреть кое-что...
   - Да, господин Матиас.
   Взяв мальчика за руку, я преисполнился гордости за самого себя. Надо же, ребенка воспитываю. И он не против, что самое интересное! Никогда такого чувства не испытывал, как к этому мальчишке. Я несу за него ответственность, что греет меня и заставляет улыбаться. И это отличается от эльфов, которые пришли ко мне, от всех других. Ирейн - особенный. И дело не в его невероятных способностях, хоть именно они меня и привлекли. Он такое хрупкое и наивное создание, что ух...!
   Часа через четыре ко мне доставили мага. Связанного. Хорошо хоть без синяков. Привел его эльф, вооруженный парой призраков. Я поблагодарил своего знакомого, отпустил стражей и велел Ирейну развязать руки старика. Посох у него отобрали, эльф вручил его мне, и я с любопытством рассматривал необычный предмет.
   - Неплохо, - заключил я. - Как ваше имя?
   - Мастер Терен, к вашим услугам. Профессор Тевонской Академии наук, и магии в том числе.
   - Из самого Тевона? - поразился я. - Должно быть у вас действительно веская причина, чтобы переться через полконтинента сюда. Озвучите её?
   - Всенепременно. Спасибо, мальчик, - Ирейн под руку помог магу подняться с колен. В глазах мальчишки читалось изумление.
   - Я желаю служить милорду, если будет позволено, - в меру грозно высказался маг. Силой воли я удержал на своем лице безразличную маску. Первый из людей, тем более - из магов, кто сам пришел ко мне! Кого не пришлось долго уговаривать и убеждать, и заверять в том, что не буду я их убивать.
   - О-па, - таки вырвалось у меня. - Не скажу, что неожиданно, но странно. В чем причина такого решения?
   - Нет особой причины. Господин не лучше и не хуже, но уж гораздо разумнее иных. Вот уж кто сможет на старости лет обеспечить меня жильем и работой.
   - А, понятно. Вам, вернее, коль уж так пошло, тебе повезло, Терен. Как нельзя вовремя появился. Хоть прямо сейчас и работу, и жилье.
   Теперь поразился маг.
   - Ничего сложного, - продолжал я, поднявшись с трона, а мы именно в том зале и находились. - Присматривать за городом и близлежащими землями с помощью призраков и демона, который ими повелевает. Я выделю тебе Вещий Глаз, чтобы была связь с остальными привратниками. Всем необходимым тебя местные жители обеспечат, в Дальдене сейчас нет городского мага, и башня свободна. И еще... - я взглянул на Ирейна. - На пару месяцев, может быть дольше, возьмите мальчика к себе. Профессор, - пожевав это слово по слогам, я не нашел в нем ничего предосудительного, - Научите чему-нибудь умному. Молодым магам ведь преподают разные науки, у людей ведь так же? Мне надо отлучиться...
   - Милорд, и так сразу вы мне доверите столько всего?!
   - А чего тянуть? Если бы я тебя сам где-нибудь вербовал, тогда бы устроил тебе испытательный срок.
   "Альмед, - мысленно позвал я. - Дуй в тронный зал. Дело есть".
   "Ильне доше, дайлене", - тут же откликнулся эльф.
   Я лишь заскрипел зубами. М-молодой хозяин...!
  
   Сложно сказать, чем именно я занимался эти два с половиной года. Многим и ничем одновременно. На данный момент снова путешествовал, как убедился, что мои владения в надежных руках. Когда я встретил Ирейна, цель у меня все-таки была. В Тевон я и направлялся. Там я еще не был, но очень хотел исправить это упущение.
   Слухами земля полнится, и там завелся один поганый рыцарский орден, члены которого посвятили себя моему уничтожению. Вот уж не знаю, где Альмед добывает такую информацию, но он всегда может дать мне приблизительную оценку ситуации в целом. Может, он нанял кучу шпионов? Или как это вообще делается? Я об этом ничего не знаю. Ручаюсь, если бы не он, я бы додумался не так уж и скоро. А так - я всегда могу узнать, что твориться вокруг моей персоны, просто спросив об этом у эльфа.
   Я продолжил свой путь с того места, где прервался. До Тевона добраться - это несколько дней. Но куда идти дальше... я знаю, что таковой орден существует, но где мне искать этих паршивцев - представления не имею. С чего-то ведь всегда начинают, верно? Послушаю, что люди говорят, потихоньку доберусь до столицы... там точно что-нибудь да знают о --> Веспа Кабро[Author:п¤W] !
   Это заняло больше времени, чем я думал. Но я все-таки до них добрался. Даже каким-то образом умудрился застукать члена этого ордена за вербовкой кадров. Наслушался о себе такого, что до сих пор отойти не могу! Да уж, ославили дальше некуда! У кого такая бурная фантазия, покажите мне этого психа!
   Что паршиво, так это рыцарь хоть и был стандартной пешкой, был неплохо защищен от магии средней руки. Значит, среди них неплохо с магическими кадрами. Да-а, жди скоро команду героев под стенами Даршел Хар. Обычно так и начинают травлю - одну за другой, группу самоубийц разных слоев и специализаций, по принципу "а вдруг повезет", посылают к Князю Тьмы. Если это не помогает - очень долгое время не помогает - обозленные гибелью героев правители начинают масштабную войну.
   Ну, до этого еще очень долго, а пока узнаем побольше о моих новых друзьях.
   Взломать защиту рыцаря - настоящее развлечение. Да, неплохо, качественно, но для меня - слабовато. Пусть я один, рядом нет ни демона, ни духа, но я и без них много чего могу! Послушная овечка пересела за мой столик, как только закончился разговор с другими людьми.
   - Давайте знакомиться, - предложил я ничего не подозревающему рыцарю. Тихонько вклинился в его подсознание, на уровне внутреннего голоса, и диктовал ему его действия. - Меня зовут Матиас Эспадор, но некоторые предпочитают называть меня адской тварью, порождение зла, дьяволом и так далее. А вас как зовут?
   - Сэр Клод Агмарский.
   - Ого! Хорошо звучит. И что же вы тут делаете?
   - Искореняем зло!
   - Даже если таковое против? - задал я провокационный вопрос. Затуманенный разум человека не понял сути вопроса, и я скомандовал отбой. - Расскажи мне об ордене... как он переводиться с древнего языка?
   - Несущие веру.
   - А вот и неправильно, - заухмылялся я. Да уж, вот я точно знаю, как правильно переводиться. - Попеняй своим руководителя, что в переводе ваш красивый орден называется "Идущие за верой". Немного иной смысл, зато какие различия! Даже смешно! Итак, сэр, что же вы планируете делать?
   - Нам нужно больше сторонников, чтобы спонсировать поход против Темного Властелина. Наемники, маги...
   - Да, извечная проблема - где взять твердую валюту? - хмыкнул я. Глаза рыцаря съехали на переносице. Я немного ослабил воздействие. - И сколь хорошо у вас идут дела?
   - Неплохо.
   Вот это да... солидно. Эти засранцы подмяли под себя несколько орденов поменьше, монашеское общество, заручились поддержкой двух королей и большей частью совета Ковена Магов. Эльфийсие чародеи, скептически настроенные против меня, включая Орена Светлого, тоже увязли в этой каше. Оппозиция... нет, нету более подходящего слова - это классно! Это просто ух...! Я вовсе не против героических походов, на них можно такие деньги сделать... Да, мое маленькое королевство надо ставить на ноги, и для этого моего наследства мало. Да, я получил солидный капитал от гномов в драгоценных камнях и в уникальной древесине от орков, и пока этого хватает.
   Впрочем, оставим экономику Альмеду, это его игрушки.
   Что же мне с ними делать? Передать привет? Нагло, думаете? Пусть знают врага в лицо! Потом загляну в Академию, откуда сбежал Терен, пошурую там, да и направлюсь обратно. Не спеша, тщательно слушая и запоминая. По расчетам Альмеда, дальние королевства должны уже зашевелиться, и Веспа Кабро тому подтверждение. Скоро будет весело.
   В пяти днях ходу по восточному тракту я стал свидетелем потрясающего зрелища. Ну, и отвратительного до тошноты заодно. Ё-мое, я даже не знаю, что и сказать... некоторые люди, так сказать, недонекромаги, слетели с катушек. Отловили где-то с десяток девиц и принесли их в жертву. Мне. И дьяволу. Почему то это казалось им почти синонимами, а лишь у меня вызвало приступ неконтролируемого гнева.
   Твари! Звери! Да что вообще с ними твориться?! Да как они посмели пачкать кровью мои нареченное имя?! Кто позволил?! Разорву на части!
   Почему люди считают, что мне необходимы жертвы, всякие кровавые ритуалы, оргии и прочая гадость? Да с чего? Насколько надо быть отмороженным некрофилом, чтобы делать такое?! Бог ты мой, и демоны, и ангелы тоже... Никогда даже в мыслях я не допускал такого!
   Они распяли девушек. Еще живые, подумать только, истекают кровью, даже сил кричать нет...
   Я плохо помню, что я сделал. Зато надолго запомнил кучу искореженных тел, потроха, оторванные конечности по всей поляне... сожженные дотла кресты, и восемь аккуратных могил в леске, надежно укрытых от чужих глаз.
   Черт... черт возьми! Так быть не должно! Только не так! Не так!!!
  
   ***
   Неспешного продвижения к замку не получилось, пришлось срочно телепортироваться, потому три измученные девушки - не компания для путешествия. Я сумел спасти только трех, и это меня так разозлило... могущественный Князь Тьмы, как же! Фокусник с базара! Я же так старался обрести это могущество - спасать жизнь, исцелять, а в итоге все равно не смог. Не успел.
   Прислуга в замке была в шоке, когда в тронном зале вывалился с тремя обнаженными, измазанными в крови и много чем еще неприятном. Эльфы так вообще в ступор впали.
   - А ну за работу! - заорал я, когда одна очень впечатлительная девушка разлила ведро с водой. Мыли пол в тронном зале, я появился не очень вовремя. Да кого это волнует, в конце концов! Наорав на ни в чем не повинных служанок, я поручил им заботу об спасенных девушках, велев забыть об уборке. Альмед эдак ненавязчиво спросил меня, откуда я приношу людей, заморенных полукровок и не собираюсь ли я открывать приют для бездомных. За это я сорвался на нем и пора готов был его избить.
   Альмед стоически выслушал мое мнение о нем, его родителях, этом замке, слабонервных людях, гребаных некромагах, отмороженных идиотов в железе и их мании убийства.
   - Что вас так разозлило, дайл... - я кинул на него такой взгляд, что Альмед подавился своим "молодым хозяином", и назвал меня просто по имени, - Что тебя так разозлило, Матиас?
   - Ничего, - буркнул я. - Я иду спать.
   - Э... зачем?
   - Так надо! Слушай, видишь, нет у меня настроения общаться, так не лезь! Проследи, чтобы с девушками хорошо обошлись, я их усыпил да пять часов. Накормить и не дать закатить истерику. И доставь мне Ирейна к завтрашнему дню, и магистра Терена тоже! Свободен!
   Эльф коротко склонил голову и улетучился в мгновение ока. Воины владеют короткими перемещениями без проколов пространства, что-то вроде того, что я сделал в Йорне. Только техника у них другая, чтобы можно было успешно использовать в бою. Я разлегся в своей спальне на кровати поверх одеял и закрыл глаза. Через пару минут я уже стучался в сознание Роха.
   Орк ответил не сразу. Не думаю, что он не заметил, просто был занят. И это оказалось правдой
   "Днем спят только бездельники, Матиас!"
   "Роха, помогите мне", жалобно попросил я.
   "Ну что случилось?"
   Роха относился ко мне, как к сыну, наверное. Эдак небрежно, при посторонних называя шареллом, но мог и отругать меня, обозвать идиотом, даже рукоприкладством не брезговал, пока на Махоне был.
   "Скажи мне, есть ли магия сильнее нару томе?"
   "Сильнее?", Роха прислал мне мыслеобраз, выражающий его крайнее недоумение. "Рядом с тобой находиться существо, ведающее смертью и душами, а ты спрашиваешь меня?"
   "Ты об Айсере?"
   "Матиас! Я говорю о демоне, что находится рядом с тобой! Те же, кто дорожит своей собственной жизнью, не стану гневить господу Амбу сильнее, отбирая у нее добычу. Матиас, "нару томе" - очень опасная магия. Я говорил тебе об пяти основных запретах. Если нарушить их, сам станешь добычей смерти. За каждый обман придется заплатить, с каждой излеченной жертвой твои шансы самому погибнуть растут. Не зли госпожу Амбу, если кому-то суждено умереть, отступись. Думай головой, эльфик, головой, а не сердцем! Я тебя этому учил!"
   "Я думаю!", огрызнулся я.
   "Ты слишком добр и жалостлив, Матиас. Для того, кем ты намереваешься стать, для того, кем ты назвался, это непозволительная роскошь. Ты до сих пор считаешь себя эльфом?"
   "Нет. Но и не считаю себя человеком. Я - это я!"
   "Правильная позиция. Только вот ты как думаешь, или заставляешь себя так думать?"
   "Я хочу поступать правильно! И правильно - это когда кто-то заслуживает жизни, отнятой напрасно и без причины!"
   "Лжешь, Матиас! Я всегда вижу, когда ты лжешь! Уверен ли ты, что для той смерти не было причин?"
   "Я...", - пришлось признать, он прав. Я мысленно вздохнул. "Были причины. И причины те - я и Тайшер. Люди принесли жертву мне и королю демонов".
   "Ты их убил, надеюсь?"
   "Да!", с вызовом сказал я.
   "Ну и хорошо. Бессмысленная жертва - это плохо. Жертвы нужны богам, духам, и крови они не любят. В почете лишь добровольные жертвы, ты сам это прекрасно знаешь. Но как причина для убийства - что ж, и ты прав в своей злости, но и те слабоумные люди - тоже. Вот такое вот мое мнение. Думаешь, я не прав?"
   "Прав, но все же..."
   "Просто переболей этим, Матиас. Смерть - часть жизни, разве я тебе не говорил этого? И ты признал мою правоту. В смерти нет ничего страшного, ведь это только..."
   "...момент. Я знаю. Роха, тебе бы психоаналитиком быть..."
   "Что это такое?", удивился орк.
   "Да так, что-то вроде лекаря, помогает справиться со страхами и душевными болезнями. Вроде как ты, я поговорил с тобой, и легче стало."
   "Это все глупости. Я теперь, коль ты излечился уже от своей хандры, мне нужно заняться делами. Приходи ночью, Матиас."
   Я рывком сел на кровати и открыл глаза. Черт... надеялся получить ответы, спокойствие, а приобрел одни нарекания. Смириться с убийством не так уж и сложно, а вот со смертью, даже чужой, такой бессмысленной и неправильной... едва ли девушки того заслужили! Роха же считал любого рода случайности чем-то вроде наставления, то, что предопределено. Если я набрел на этих уродов - так и должно быть. Получает, то, что Тельмен чуть не погиб - тоже?! Да кому нужна такая вера?!
   Остаток дня - несколько часов - ушел на то, что посетить привратников и узнать, как у них дела. Выслушать доклады и всерьез озадачится, а не устроить ли мне что-то вроде шпионской службы? Только как? И кто? Снова призраки? Или... вампиры! Точно! Высшая нежить, почему бы и нет? Вот уже полтора года, как вся эта падаль стекается к границам моего надела, и от больших проблем меня избавляли демоны. Едва только какая-нибудь нежить или нечисть ниже шестого уровня проникала на мою территорию, как огненная демоническая магия быстро превращала эту заразу в пепел.
   Сейчас вблизи Даршел Хар живет три высших лича, практикующих некротику, шесть вампиров, способных питаться не кровью, а энергией, и несколько тварей помельче, но сохранившие приемлемый разум. Ах, еще один ликаон... человек, укушенный чумным волком, то есть, мутировавший в жуткую тварь, в полнолуние превращающийся в кровожадного монстра. Носит, не снимая, мой амулет, блокирующий эту трансформацию, главный охотник на деревне. Еще бы, звери его не чувствуют, пока он в человеческом облике, а вот он звериной чуткости, ловкости и силы не утратил.
   Может, если собрать их побольше, волне состоится и разведка. На одних призраках не выедешь, все-таки, магов слишком много развелось. А вот например высшего вампира не так просто распознать даже магистру.
   Только проблема - тянутся ко мне именно ниже шестого уровня возможностей, то есть, пригодные только как солдаты и пушечное мясо. Почему? Неужели высших чинов так мало осталось? Или они и без меня неплохо живут? Знать бы...
   А на Махоне нежити нет совсем! Из нечистиков только духи, которых там очень уважают. У орков вообще нет понятия оборотень или гаротта, единственная нечисть, признанная ими, так это демоны. Им известны очень многие истинные имена демонов, только пользуются они этим редко, в основном - стоящими в списке последними. То есть, если Тайшер и Эршер - первый и седьмой, то в номерном знаке тех не меньше трех цифр.
   Когда утром я вошел в столовую, недовольно поправляя воротничок, за столом уже сидели мастер Терен - он терпеть не мог, когда его называли магистром, но это такая моя маленькая месть - и Ирейн напротив него. Место во главе стола было отведено мне.
   - Ирейн, не горбись.
   - Мне неудобно.
   - Привыкай. И не оттопыривай локти, иначе я тебе снова книжки подмышки суну.
   Мальчишка насупился, ткнул вилкой в тарелку, но тут увидел меня, ойкнул и выронил столовый прибор. Я расхохотался, мигом забыв про удушающий галстук.
   - Я смотрю, ты на все руки, хм, учитель, - сказал я, усаживаясь на свое место. - Ирейн, не подавись, неба ради. У тебя такое лицо!
   - Нельзя же вести себя так за одним столом с милордом!
   - Да, магистр, в логике тебе не откажешь. Хотя раньше меня это не волновало. Что же еще интересного случилось за время моего отсутствия?
   - Э... что конкретно вас интересует?
   - Ну... все. И Ирейн, конечно. Меня крайне интересно, как ты его оценишь.
   Маг кинул взгляд на дриаду, и завел долгую и нудную песню о порученном ему регионе. Я слушал его в пол-уха, краем глаза наблюдая за тем, как мальчишка справляется с этим делом - столовым этикетом. Выглядело это забавно - вроде и получается, но как-то эдак. Не то, чтобы смешно, но очень мило.
   - Ирейн, если ты закончил, оставь нас наедине, - попросил маг.
   Мальчишка бегом унесся из комнаты, брякнув тем, чем только можно и обо что только можно. Я невольно улыбнулся, умиляясь его неловким движениям, потом перевел взгляд на Терена.
   - Ну и что?
   - Хотелось бы знать, какие именно планы вы строите по поводу этого мальчишка.
   - Большие, наверное. Я еще не решил. Вот ты мне скажи, какого мнения ты о нем, а? Твои впечатления?
   - Хм, - человек отставил в сторону бокал с вином и отодвинул тарелку. - Мне еще не доводилось видеть такие блестящие способности к темной магии, а повидал я многих молодых магов. Только он слишком взрослый, чтобы начинать нормально обучение. Прежде чем учиться магии, нужно изучить много других наук...
   - Магия - это искусство. Наука же помогает обрести устойчивость в этом абстрактном умении, - возразил я. - Знание геометрии, физики, химии, анатомии, множества иных аспектов... да уж, я сам на это десять лет потратил, чтобы точно представлять последствия и собственно действие моего волшебства. Ты думаешь, в пятнадцать лет поздно учить такому?
   - Никогда не поздно, милорд. Ему двенадцать. Он выглядит старше из-за человеческой крови, крупнее для дриады.
   - Я и не знал, не подумал, - я покачал головой. - И что бы ты делал на моем месте?
   - Вас интересует, как бы я учил его?
   - Нет. Меня интересует, стал бы ты обучать его?
   - Конечно. Ирейн способный мальчик, но им нужно заниматься, и это займет много времени, не меньше двух лет. И начинать надо с простейших вещей. Взять хотя бы то, что понятия не имеет о геометрии и алгебре, совершенно не смыслит в точных науках... это очень кропотливый и долгий труд, милорд.
   - Вот и займись этим. Я не уверен, что у меня получиться нечто такое. Я могу проконсультировать мага, имеющего кое-какие представления об учениях, но начинать с нуля... Просто считай его своим приемником и учи тому, чему бы научил своего сына.
   - Все не так просто, - маг вздохнул. - Очевидно, все ему интересно и любопытно, он хотел бы учиться. Но его страх... он боится всего, даже очевидных вещей. Могу я просить о его прошлом?
   - Невольничий рынок. Всю его жизнь, насколько я знаю.
   - Нечто такое я и предполагал. Он должен обрести уверенность в себе, прежде чем я начну учить его чему-то по-настоящему важному. Проблема в том, что он не считает себя кем-то равным нам с вами. Он будет делать то, что ему скажут, даже если это ему не нравится. Я успел это заметить, его покорность и исполнительность. Ничего бы страшного, если бы не так прямолинейно. И я не знаю, то с этим можно сделать. Здесь работы лекарю на несколько лет...
   - Я приведу его в норму за два дня, - я нахмурился, соображая, к чему приведет подобное грубое вмешательство в его личность. - Только поначалу будет немного тяжело: чрезмерная усталость, раздражительность... это уйдет через несколько декад.
   - Что будете делать? - насторожился человек.
   Откинувшись на спинку стула, я сделал большой глоток своего любимого вина. Белое, полусладкое... почему-то его так мало в погребах. Упущение со стороны Альмеда! Впрочем, не может же он следить за всем сразу.
   - Ты когда-нибудь слышал о тхарши?
   - Никогда, - честно ответил маг.
   - С адара это переводиться как "скульптор", "ваятель". Это демоны с особыми способностями, и их основная работа заключается... ммм, нет, нельзя это говорить, извини. В общем, эти демоны могут менять свойства ауры живых существ. В том числе - влиять на душу, сознание и разум. Правда, это разные специализации, и едва ли один демон может воздействовать сразу на все. Я думаю, правильным будет вызвать тех, кто имеет доступ к последним двум, то есть к сознанию и разуму.
   - Но это же может быть опасно! - маг даже вскочил, но быстро справился с приступом страха. - Я имею в виду, милорд, это ведь демоны! С такими существами опасно и неразумно иметь дело!
   - Не почему же? - удивился я. - В твоем подчинении находится один из них, и никаких претензий я пока не получал. Знаешь, с демонами тоже можно договориться. Это удавалось сотням поколений демонологов, и весьма успешно, должен признать. Некоторые демоны желают убивать, мучить или что-то еще жуткое сотворить, но и они нужны для чего-то. Я ведь планирую вызвать довольно хорошо знакомых мне демонов тхарши, которые в целом безобидны, но весьма хорошие маги. Я многому у них научился, в частности - магии снов.
   - Магии снов? - медленно повторил Терен.
   - Умение путешествовать по чужим снам, общаться с кем бы ни было без помощи телепатии. Удобная вещь... так, о чем это я? - спохватился я, поставил пустой бокал на стол. - Я верну тебе Ирейна через два дня. Если нужно, успевай подготовиться. Я буду вас иногда навещать, проверять ваши успехи. Я хочу, чтобы ты сделал из него универсала. Заточил и довел до ума, как заготовку под поделку. Чтобы я мог взять его и превратить в сильного и умелого мага.
   - Да, милорд.
   - Во времени ты не ограничен, но хотелось бы побыстрее... мало ли что может случиться? Хотелось бы иметь кого-то вроде него под рукой.
   - Да, милорд.
   - Магистр Терен... прекратите называть меня милордом!
  
   ***
   Время летело быстро, порой - даже слишком. Единственные значимые события - это мой очередной визит в Зачарованные Леса, День рождения Ринелина, значимая дата, все-таки (эльфы не устраивают праздников каждый год, ведь мы не полсотни лет живем, успеем напраздноваться) и первая команда героев, собранная на борьбу со мной, злобным и жестоким.
   Вот об этом я и расскажу, остальное, произошедшее за два с половиной года - мелочи, обыденная рутина и нудные обязанности. Даже бродяжничество по свету наскучило мне, тем более что ничего существенного в мире не происходило. Этакое затишье перед бурей. Скорее всего, это будет настоящий ураган.
   Ирейн с успехом изучал науки и магию, даже и не заметив изменений в собственной личности, а я тем временем подкидывал своим привратникам учеников. За это время магов набралось побольше, и не только темных - они легко соглашались поработать на меня, а когда узнавали, на кого именно, не очень и пугались. Верно, люди ко всему привыкают. В общей сложности их было около сотни - разнокалиберных по возрасту, способностям и статусу.
   А сколько наемников шаталось вокруг да около, желая наняться на работу! Все равно - к кому, лишь бы платили. Эту дилемму я оставил эльфам, самоустранившись в очередной раз.
  
   Первый год из заявленных двух.
   Появившись дома, на первый день я только там и завис. Не желали меня отпускать родители, пока не расскажу все в подробностях, как я там и что. Но это был не простой обыденный визит, я намеревался исполнить мною же придуманное пророчество. Узнав об этом, отец впал в состояние, близкое к обмороку, да и Хэлия не знала, что сказать. Приведя родителей в нормальное состояние, я принялся объяснять.
   - Я не говорю, что отец виноват в этом, нет! Просто из-за неуравновешенности энергий плод слишком агрессивный, и его формирование нарушает многие тонкие процессы в теле матери. Я провел некоторые исследования и выяснил, что виной всему мутация у мужчин. Изменения спиралей жизни прошло глубже, чем у женщин, потому эльфийки, родившие полукровок, могу иметь детей в дальнейшем, а человеческие женщины, связавшись с эльфом - нет. Мы оказываем разрушительное влияние и на их организм, на воспроизводящую систему. Еще один плод просто истощит организм матери, ведь для полноценного формирования нужна не только положительная, но и отрицательная энергия, и вторая не может восполниться, вытесненная климатом этого места. Потому твое тело, мама, так защищается, устраняя даже малую возможность беременности.
   Есть два выхода. Я могу вернуть твой баланс в изначальное состояние, но тогда все повториться в точности, как в первый раз. А можно попытаться изменить не только тебя, но и папу, попытаться изменить его спирали жизни. Не скрою, это опаснее, чем первый вариант, но это останется навсегда, и, значит, ребенок тоже должен быть здоров. Я этого сделать не могу. Демон Тхарши может, у меня целых четыре штуки в запасе. Но только если ты согласен, отец. В любом случае жизни это не угрожает, я уже делал нечто подобное.
   Я все боялся, что локальный прорыв в глубине Зачарованных Лесов не может остаться незамеченным, но обошлось. Я был очень осторожен, и Валшер тоже. Это пятый демон, тхарши тела и его пересечений с аурой. То самое нужное сочетание, что поможет изменить спирали жизни отца и сделать его более похожим на эльфов древности.
   Я соврал. Подобное вмешательство чрезвычайно опасно, но это единственный выход. Тот факт, что именно эльфы делают эльфиек бесплодными, ой как сложно мне было его переварить! Я имел с Далей очень серьезный разговор, именно она и предложила изменить это таким образом. И она оказалась права - техникой Роха это не лечится. Я опробовал магию Валшера на себе, ничего страшного не случилось. Но со мной было проще, ведь частично и я так изменился благодаря регалиям, хоть и весьма поверхностно.
   Эльфийское тело хоть и не такое хрупкое, как человеческое, но кто знает, как оно отзовется на такое вмешательство?
   По окончании этой сложной операции, оставив родителей приходить в себя в спальне, я спросил Велшера:
   - И как долго продлиться этот эффект? Я имею в виду, мой брат или сестра, смотря, кто получится, они тоже будут без патологий в этой области?
   - Конечно, - демон пожал плечами. - Эта аномалия наследственная, и хоть очень стойкая, её можно и нужно исправлять. Я ведь говорил уже, что в скором времени, если ничего не поменять, эльфы вообще не смогут иметь детей, женщины перестанут рождаться. Этот поврежденный виток в спирали вытесняет из наследственной информации тот факт, что эльфы - двуполые создания.
   - Да уж, - я зябко поежился. - Тут и до гермафродитизма недалеко...
   Демон рассмеялся.
   - Подобные извращенные формы жизни - редкость даже в иных мирах. Эльфам это в любом случае не грозит. Вы бы просто исчезли через пару поколений.
   - А если бы смешали кровь? С людьми, например?
   - Это лишь отсрочило бы неизбежное.
   - Черт побери...
   - А почему вы любите поминать черта? - полюбопытствовал Валшер.
   - Не знаю, привычка. Ругательство такое.
   - Да уж, бедные чертики. Замучились уже с этой икотой... они ведь не виноваты, что такими страшными получились! Они - важная часть переработки энергии, ведь они мусорщики.
   - Да знаю я. Но не Тайшером же мне ругаться, а? Несколько странно позвучит, если в присутствие Дьявола я буду так выражаться.
   - Как с вами сложно, - вздохнул демон. - Спасибо за возможность отвлечься от скуки, Повелитель. Я надеюсь, все останутся довольны результатом. Если понадобиться что-то еще, зовите.
   - Может быть, - кивнул я.
   Словами не передать, насколько я был взволнован. Я на десять раз проверил всеми мыслимыми и немыслимыми способами, все ли прошло так, как нужно, и все равно не смог успокоиться. К утру следующего дня я обнаружил и физические изменения в облике отца... небо, это невероятно, но он словно помолодел! Уменьшились залысины на висках, и лицо стало не таким резким. Осмотрев еще раз мать, я пришел к этому выводу окончательно. Восстановление баланса положительной и отрицательной энергии поменяло её видимый возраст. Ведь точно, наши предки жили дольше, на порядок, чем мы сейчас.
   Если убрать ту аномалию в спирали жизни, мешающую течению темной энергии в теле, не только баланс восстановится, но и процессы обновления запустятся! Да уж, вот так сюрприз...
   Хэлия пришла в себя первая, и обнаружила меня на краю кровати с её стороны, держащим её за руку.
   - Матиас, - едва открыв глаза, она улыбнулась и прошептала мое имя.
   - Все хорошо. Как ты себя чувствуешь?
   - Иначе... это нормально?
   - Ты и выглядишь иначе, мама, - я облегченно выдохнул. - Все прошло успешно. Ты немного поменялась в лице, так сказать, скинула пару десятков лет.
   - Неужели? - она повернула голову в сторону отца.
   - Он еще не проснулся.
   - Чем сложнее метаморфоза, тем больше времени на восстановительный период, - сказала Хэлия. - Я это прекрасно помню, еще со времен моей практики. Не поверишь, но с измененными растениями все точно так же.
   - Ничего удивительно, - я поднялся на ноги. - Ты проголодалась?
   - До бурчания в желудке, - улыбнулась мама.
   - Я пойду распоряжусь на счет этого, хорошо?
  
   Следующим пунктом был Ринелин, но до этого еще три декады. Я их провел в домашней библиотеке с кучей пергамента под рукой, переписывая самые важные моменты, найденные в книгах. Слушал доклады Айсера и Альмеда, особое внимание уделяя Ирейну. Но программа Терена не вызывала нареканий, мне просто было интересно, как дела у мальчика.
   Перед тем, как пойти к Рину, следовало найти какой-нибудь подарок. Особенный, какой бы он мог получить только от меня, что важное и ценное, но как назло, ничего в голову не лезло. Я думал над этим долго, гадая, как бы не повториться за кем-нибудь, и наконец, нашел.
   Ораши - демоны неживой материи. Тоже ваятели, но из чего угодно, только не из органики. Вот уж кто мертвых, или иначе говоря, поднятых химер хорошо делает.
   - Что желает Повелитель? - демон, приняв расхожую человеческую форму, услужливо поклонился. Для его вызова мне не потребовался даже круг или пентакль. Просто назвал имя, одно из тех, что пришлось выучить. По три-четыре истинных имени демонов каждого вида, от суккубов до ралуши, разрушителей. На этот раз я использовал семнадцатый номер.
   - Без подхалимажа, это раз, - ответил я. - Как мне тебя называть, это два. И три - ты можешь изменять магические светлые предметы?
   - Понял, это раз. Зовите меня Эзрелшером, это два. И три - да, могу, если только не требуется менять магическую составляющую.
   - Нет, не требуется, - я заулыбался, встретив приятный, но до жути язвительный тон. Приятно пообщаться с кем-то, кто, не дожидаясь разрешения, может поставить на место. Что-то я совсем зарвался в последнее время, даже сам за собой такое заметил.
   - Что же я должен делать? - демон подавил зевок и во все глаза уставился на меня, ожидая инструкций.
   - Это будет интересно... - пообещал я.
   Чтобы уж наверняка первым поздравить Ринелина с юбилеем, я еще до восхода первого солнца пробрался к нему в комнату через окно. И целый час ждал, сидя на спинке кровати у ног эльфа, пока он проснется, мечтая услышать его матерный вопль. Не поймешь так сразу, то ли он от избытка положительных чувств, то ли от возмущения так всегда реагирует, если я появлюсь неожиданно и без предупреждения.
   И он меня не разочаровал! То, что можно за ним повторить - это только предлоги и мое имя с вполне цензурным прилагательным.
   - И-ди-от! - и Рин запустил в меня подушкой, когда фантазия немного истощилась. - А если бы я был не один?!
   - Я бы это сразу заметил! - расхохотался я. - Рин, с праздником тебя!
   - Э...? Праздник?
   - Мозг еще не проснулся? Ну давай, включай соображалку, какой сегодня день? Энное количество лет с ноликом на конце назад ты появился на свет потугами твоей матери!
   - Послать бы тебя к такой-то матери, - пробормотал эльф и нырнул с головой под одеяло. - Будить меня в такую рань...!
   - Ты сам проснулся, тря-ля-ля! Вставай, черт тебя дери!
   Когда я рухнул на кровать, изобразив изящный пируэт на тонкой резной деревяшке, Рин сдавлено охнул. Я упал прямо ему на ноги, заехав рукой в живот.
   - Извини, - резонно заметил я, стаскивая с офигевшего воина одеяло. - Но все равно вставай!
   Внезапно Рин рывком сел на кровати, совершенно трезвым взглядом окинул меня и завопил:
   - Ты мне не снишься! Ах ты паршивец, ты правда здесь!
   Меня чуть не задушили в порыве чувств, вот не вру! После короткой дружеской потасовки с применением подушек и простыней, мы таки сверзились на пол, причем именно я оказался внизу и здорово треснулся затылком. Если бы не уже валявшее там одеяло, было бы больнее.
   - Прекрати мня бить...! - простонал я, не зная, плакать или смеяться, потому что мне и больно было, и щекотно и весело! Ринелин победно уселся на мне, откидывая растрепанную гриву за плечи:
   - Поделом тебе! Более двух лет не виделись, да куда уж, больше! Стыдно должно быть, господин зловредный Темный Повелитель!
   - Как Силь? - я решил сменить тему, пока он меня точно не придушил, учитывая, какую подставу я им организовал...
   - Твоими стараниями, - фыркнул эльф. - Изрядно достает. Хорошо, хоть не только нам нервы треплет, но и Орену и другим наставникам тоже. Как что у нее не получается, начинается стихийное бедствие. Если бы не твой подарок, тот браслет, мы бы трижды калеками были!
   - А успехи? - уточнил я. - Она развила контроль? Как общие навыки?
   - Помаленьку. Быстрее, чем ожидал Орен, но не настолько быстро, как хотелось бы. И вообще, чего ты меня допрашиваешь?! Вот у нее и спроси!
   - И спрошу.
   - Ну и спроси.
   - И спрошу! И вообще, слазь с меня, ты тяжелый, а пол жесткий.
   - Ой-ой, подумаешь, - эльф оттолкнулся от пола и выпрямился во весь рост, задрал руки кверху и потянулся до хруста в костях. Я поморщился, схватился за протянутую руку и тоже оказался на ногах. Рин улыбнулся и крепко обнял меня, сдавив так, что мне стало трудно дышать.
   - Я правда рад видеть тебя. Живым и здоровым, что тоже важно. Столько слухов ходит, Маэль такую ахинею городит, он же на советах бывает, с людскими магами и прочим "воинством добра"... я уж и не знаю, чему верить то...
   - Верь в меня, - я тоже улыбнулся. - Я не позволю себя убить каким-то фанатикам. У меня большие планы на будущее, я мечтаю и младшего братика понянчить успеть! И даже, может быть. На свадьбе Силь погулять, и на твоей тоже...
   - А сам жениться не планируешь? - съязвил Ринелин, прохаживаясь по комнате в поисках одежды. Находя нужную вещь, он тут же надевал её и продолжал поиски.
   Надо сказать, что ткани, произведенные эльфам, среди людей и прочих рас идут на вес серебра, довольно дорогая роскошь. Легкий и нежный --> шелк[Author:y] , ... чувствовать на теле такую одежду - нечто из разряда несравнимого комфорта и удовольствия. Именно по этой причине принципиального понятия нижнего белья у эльфов нет, а есть нечто среднее между ним и одеждой, что можно принять и за то, и за другое.
   - Если так случиться, что надо будет, например, наследника заиметь, может быть, - я пожал плечами. - Жаль, что с дриадами этого не выйдет... Увы, по обоюдному желанию родятся только девочки... зато какие!
   - Ты о чем? - не понял эльф.
   - Я о теоретически моих детях.
   Ринелин так и застыл в движении, медленно повернул голову в мою сторону, выпучив глаза и открыв рот.
   - Скажи, что ты пошутил! Пожалуйста! - взмолился мой друг, делая крайне изумленное лицо. - Когда ты успел?!
   - Хм, дай посчитаю, - я с напускной задумчивостью потер подбородок. - Почти три, даже чуть больше года назад, когда я еще был у орков. У дриад мальчики рождаются только как следствие насилия, их в природе не запланировано. Они же нимфы, и в любом случае в добровольном союзе получаются только девчонки, такие же дриады, чистокровные, кто бы ни был гипотетическим отцом. Такова уж их природа. Среди орков я один такой, красивый и свободный, а они вниманием эльфов не избалованы... ну сам понимаешь.
   - И что, вот просто так...?!!
   - На островах дриады не такие, как у нас, Рин. Если можно так выразиться, наши серьезно деградировали.
   - Зашибись... - воскликнул Рин. - Ну ты, блин, даешь...!
   - А что? Дело-то не хитрое...
   Эльф заржал, как конь, почти до слез смеялся, все никак не мог остановиться. Я немного смущенно почесал в затылке, тихонько хихикая. Дурной пример заразителен, и я все-таки тоже засмеялся.
   - Дело...! Не хитрое...! Ой, я не могу...! Слышала бы тебя Сильвия! - Рин прокашлялся, - А теперь честно, ты правду сказал? Не издеваешься?
   - Серьезно, - кивнул я. - Не так давно последняя, шестая разрешилась. Далия мне сообщила об этом лично. Далия - это их предводительница, вроде королева. Зовет еще в гости, но мне пока не в досуг... хочешь, вместо меня съезди?
   - Уволь уж, еще чего не хватало... Ты надолго к нам?
   - Пока не удостоверюсь, что пророчество сбылось.
   - Какое?
   - Которое я сам написал, помнишь? Про пополнение в семье? Надо проследить, как все закончится...
   - А ты... Ты что, уже все сделал?! Как?!!
   - Долго и трудно. Вообще-то, не я, а мой демон. Пока все нормально, но я все равно переживаю. Да, кстати... тебе бы не помешало тоже самое сделать. В смысле, если в самом деле надумаешь жениться, надо и над тобой поколдовать. Это не болезнь, Рин, это наследственная мутация. Если её не исправить, эльфы вымрут нафиг!
   - Давай не будем об этом, а? Я все равно ничего не пойму... но раз говоришь, что надо, вот потом и сделаешь. А-а, жулик, хватит мне зубы заговаривать! - внезапно вскричал он и погрозил мне пальцем. - Где мой подарок?
   - Ну пока он мой, - заметил я. - И я не уверен, что ты его заслужил... ладно, я шучу! Проверь-ка свои мечи, вдруг что случилось с ними?
   Ринелин с любопытством кинулся к стенке, снимать перевязь с четырьмя кликами, что висела над комодом. Вытащил нижний левый меч из ножен и внимательно рассмотрел. Потрогал пальцем лезвие, пару раз взмахнул на пробу, уставился на меня:
   - Ну и что?
   - Ничего не замечаешь? Ткни в стену, - посоветовал я. Эльф послушно исполнил это, и с криком удивления отскочил назад: в момент удара по мечу прошла волна синеватого огня, и пламя расцвело пышным цветом на стене, расплавив каменную кладку. А ведь он не ударил, а просто ткнул!
   - При атаке получится еще мощнее! - я удовлетворенно потер ладони. - Отныне буду звать тебя Рин Повелитель Пламени!
   - Это ты сделал?!
   - Я знаю, ты с магией не дружишь, но вдруг случится тебе с магом драться или противник попадется сильнее тебя... Я просто добавил к твоим фамильным клинкам немного демонического огня. На него не требуется энергии, он существует от естественного фона. К тому же, легко уничтожает заклинания. Помнишь, как я их разрубал? С этим мечом ты можешь так же.
   - Матиас...
   - Я ничуть не повредил их, будь спокоен. С круглой датой тебя! Полвека, почитай...
   - Матиас... ты... нет, у меня даже слов нет... ты лучший друг, но... ты хоть понимаешь, что я не смогу тебе этот долг оплатить?! Это же... это...
   - Это подарок. По-да-рок! За Силь я спокоен, она отныне повелевает второй по силе стихией, Тельмен - лучший выпускник Эльда за последние сто лет, Маэль - маг экстра-класса, универсал, остался только ты... Ты ведь и правда мне лучший друг, я не могу допустить, чтобы ты пострадал. И я знаю, что у тебя привычка, лезть на рожон из-за своих друзей. Немножко дополнительных сил никогда не помешает. Я знаю, насколько ты хорош в бою, но мне будет спокойнее, если ты будешь полагаться не только на свои мечи, но и немножко, совсем капельку - на магию.
   - Думаешь, я не способен защитить себя? - эльф возмущенно подбоченился.
   - Нет, ни в коем разе. Я беспокоюсь, хватит ли у тебя сил защитить всех наших друзей. Рин, я не всегда смогу оказаться рядом и помочь, как это получилось в шахтах. И я не знаю, что мне еще придумать, чтобы удержать Сильвию от глупостей. Я боюсь, что в этот раз и ты тоже можешь пострадать, как Тель. Я этого не хочу.
   - Я буду осторожен, - пообещал воин и вернул меч в ножны. - Обещаю.
   Праздник в целом и безудержная пьянка особого внимания не заслуживает, разве что бурная реакция остальной молодежи на мое присутствие... но я старался не особо мелькать перед пьяными глазами - не приведи небо, вызовет кто-нибудь на дуэль... успел по очереди переговорить со всеми бывшими и нынешними друзьями, поведать свежие байки про меня, злобного и ужасного, кое-что интересное из жизни людей рассказать. Поучаствовал в шахматных играх, иных развлечениях на одурманенную голову... День, бесспорно, удался. Даже Айсер, незаметно и молчаливо присутствующий рядом, согласился со мной. Дух все больше погружался в себя, его словно охватывала какая-то апатия, он оживал иногда, но только на период непосредственно его касающихся событий. Или если я к нему обращался. Сам же он предпочитал оставаться в тени, и меня это начинало беспокоить. Я понять не мог, что его тревожит, и он не говорил, а как спросить, чтобы он правду сказал мне...?
   В Зачарованных Лесах я провел почти два месяца, и довольно весело, надо сказать. Отвлекся от того, что меня ждет по возвращении - куча не терпящих отлагательства проблем...
   Я понаблюдал за тренировками Силь, был весьма удовлетворен её достижениям; мы даже устроили учебный спарринг, пока Орен не видел. Еще успел посостязаться с Маэлем, и даже не особо поддавался ему. Не раз посетил библиотеку, таки выкрал книги, которые хотел забрать себе еще давно.
   Потом проверил состояние матери, с радостью констатировал, что все в самом деле в порядке, хоть и о беременности пока речи нет.
   Ну, думаю, уже к началу следующего года точно будет ясно, братик у меня будет или сестренка.
   Я бы пробыл здесь еще больше, если бы не любопытные вести от Альмеда. Он передал это через Айсера, а сам узнал от своих осведомителей.
   - Рин, Силь! Все сюда! - крикнул я, отрывая принцессу от незапланированной тренировки. Мы были на полигоне, отданном на поругание принцессе, и Орена здесь не было. Друзья подошли поближе и жестом велел дух продолжать:
   - Как уже сказал, рыцарский орден, хорошо вам известный, прилюдно объявил о начале похода против вас, Повелитель. Точных данных пока узнать не удалось, но известно, что они уже в пути. Порталами не пользуются, чтобы их нельзя было выследить. В команде два мага, боевой и целитель, об остальных членах группы не известно. В их распоряжении Желтая Молния, Хранитель Света и Коготь Дракона. Из того, как реагируют народные массы, ясно, что активной поддержки у них не будет, но и совсем без нее они не останутся. Думаю, пока они вплотную подойдут к Пустоши, обзаведутся серьезным боевым отрядом, ибо желающих приложить силу к вашей смерти - море.
   Я смеялся, от души и очень громко. Не злорадно, а потому что мне и в самом деле было весело. Чувствовала рука сильных мира сего, тех, кого мне и в самом деле стоило бы пока опасаться. Есть еще такие личности среди людей, что могут победить меня. Нет, не просто сильнее меня, могущественнее. Но в том-то и прелесть, что все не так просто! Прекрасно, что мне в самом деле придется работать, трудиться, чтобы выиграть в этом сражении! Прелестно...!
   - Что такого смешного? - недоумевал Тельмен. - Тебя собрались убивать, а ты смеешься!
   - Дай ему исполнить святую обязанность Темного - посмеяться над врагами, - шепнул ему Рин.
   - Ну так смеяться надо над поверженным врагом! Сейчас немного рано, вам не кажется? - заметил Маэль.
   - Я смеюсь, потому что в предвкушении чего-то интересного, - ответил я. - Команда довольно большая собралась, если целых три высших артефакта несут с собой! Желтая молния - это магический жезл элемента молнии. Защищаться от таких атак весьма непросто, едва ли стандартные щиты с этим справятся, придется прибегать в серьезной магии. Хранитель Света - это такая штука вроде доспеха, как мой браслет Силы, он блокирует направленную против владельца черную магию полностью, любую и в любых количествах. Еще интересно и то, что его магия распространяется на всех, кто поблизости если того желает владелец. Выходит, что вся команда прикрыта от моих самых мощных атак. И Коготь Дракона... он почти как мой меч Духа, так же режет все, любые доспехи, даже, должен признать, пробьет мой... еще он обладает свое волей и страстно жаждет убивать нечисть, опаляет мертвую плоть. Я уверен, это не весь их арсенал.
   - Тебе нравится, что появилась серьезная проблема? - спросила Сильвия.
   - Очень. В том и смысл, чтобы преодолеть это препятствие на пути к моей цели. Чем сильнее противник, тем сильнее стану я в конечном итоге. Что ж, поздравьте меня, первая команда героев отправилась на меня! С почином, так сказать.
   - Ты их убьешь?
   - По обстоятельствам, но постараюсь без этого. Надо думать, придется какой-нибудь иной команде позволить меня почти победить, чтобы потом интереса добавить. Есть у меня наметки плана на этот счет, но пока не будем об этом. Ребята, это надо отпраздновать!
   Но почему-то друзья мои не были рады.
   - Хорошо, - сказал я. - Я клянусь, что не буду их убивать. Поиграюсь немного, разобью их и отпущу с миром. Только снаряжение заберу. Так пойдет?
   - Точно? - Тель прищурился.
   - Иллих тор Геллин! - торжественно провозгласил я. - Довольны? Теперь можно отпраздновать? Ведь раз такое дело, мне скоро надо собираться назад, готовится к этой встрече. До Даршел Хар я им не дам дойти, но моим землям немного походить позволю. Пусть поразвлекаются. Впрочем, там будет видно, пока я мало о них знаю. Идем ко мне домой!
   Эльфы живут в два с половиной раза дольше людей, за что их тихо ненавидят. Но по сравнению с временами радени - это тихий ужас! В те времена эльфы жили не двести-триста лет, а по тысяче!
   ДНК, иначе говоря. Наука в этом плане изучения генов немного отстает, зато магия идет полным ходом. Те же химеры, без воздействия на спирали жизни их создать нельзя. Принято считать, что они напрямую связаны с аурой, энергетической оболочкой, и служат не только носителем генетической наследственной информации, но и многой другой, касательно магии и всего остального, раз на них влияет энергия окружающего мира.
   Зараженный эфирной чумой человек или кто-то иной, умерший духовно. В отличие от зомби, пустая оболочка жива, нуждается в потребностях живых, только на уровнях инстинктов. Плохо то, что регенерируют со скоростью вампиров, не реагируют на освященные реликвии и святую воду, убить можно, только порубив на кусочки.
   Разглашать тайны круговорота энергии? Да меня за такое не только Тайшер, но и Айсер, и Роха, и остальные Совершенные прибьют к известной матери! Тхарши занимаются тем, что переводят отработанную нашим миром энергию в новые души, которые потом приходят в мир. В их власти наделить любое существо любым набором качеств, изменять и компоновать энергию невообразимым образом. Именно им маги обязаны своими способностями. Незабвенный Оршер - тхарши.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   уточнить
   допольнить!
  
  

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Д.Маш "Золушка и демон"(Любовное фэнтези) Д.Дэвлин, "Особенности содержания небожителей"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Чарская "В плену его демонов"(Боевое фэнтези) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Н.Любимка "Черный феникс. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"