Смит Игорь Сергеевич: другие произведения.

Артефактор Горта - 1: Тринадцать дней из жизни мага.

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 4.75*94  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Землянин становится последним магом Свободных территорий. Его ждет жестокий мир и круговорот острых событий, поиск и создание артефактов, увеличение магических способностей.
    Альфа-версия.
    Книга завершена и опубликована, часть текста удалена по договору с издательством.

  Рост. За минуту до переноса.
  
  Очередная пуля из автоматной очереди, прилетевшая от входа в галерею, разбила каменную статуэтку, стоявшую на невысокой колонне, за которой я пытался укрыться.
  "Ещё один-два моих ответных выстрела из травмата и "коллеги" поймут, что им ничего не мешает проникнуть внутрь и спокойно добить меня" - промелькнула невеселая мысль.
  В это же время моё внимание привлек неясный свет, исходивший из основания разбитой статуэтки. Обтекая меня, свет быстро начал сгущаться, создав у меня впечатление, что я нахожусь в каком-то подобии водяной капли с четкими границами. Оставляя видимый след, мимо одна за другой пролетели две пули, вылетели из формирующегося шара и с глухим треском вошли в дверцу антикварного шкафа.
  "Интересные дела"- подумал я, наблюдая эту картину как бы со стороны. Затем свет окончательно сгустился, вспышка и темнота...
  
  Рост. Через три часа после переноса.
  
  Пришел в себя я в темноте и тишине. Воздух был затхлый и пыльный, на лицо явно прилипла паутина. Судя по ощущениям, я лежал на твердой каменной поверхности. Попробовал пошевелиться, тело привычно отозвалось. Так, с темнотой надо что-то делать. Аккуратно привстал и выпрямился во весь рост. Достав из кармана зажигалку, вытянул руку в сторону от себя и зажег её. Слабые лучи света прорезали помещение. Поводив рукой с зажигалкой перед собой, я увидел каменные стены и свод. Зажигалка нагрелась и я, немного обжегшись, потушил её. На стенах начали разгораться светлые шары из материала, похожего на стекло. Быстро увеличив яркость, они осветили все помещение.
  Стены оказались усеяны такими светильниками на равномерном удалении друг от друга, что позволило рассмотреть помещение, где я очнулся. "Похоже, приплыл..." - уныло подумал я, разглядывая довольно обширное помещение без дверей и окон, одновременно похожее на заваленный старыми вещами подвал и заброшенную лабораторию. Посреди помещения стоял рад массивных столов из почерневшего дерева, уставленных массивными колбами, разнокалиберными мензурками и непонятными предметами, у дальней стены стоял отдельно еще один стол, стена рядом с ним была скрыта сплошными полками. Все это добро покрыто толстым слоем пыли, в углах и на светильниках виднелись лохмотья паутины. Место, где я пришел в себя, оказалось немного приподнятой по отношению к полу четырехугольной каменной площадкой, по углам которой стояли невысокие металлические бруски.
  Сделав шаг в сторону ближайшего бруска, чтобы получше его рассмотреть, я вздрогнул от неожиданно прозвучавших прямо в голове слов:
  - Как приплыл? Вода не обнаружена, средства передвижения не обнаружено, одежда сухая. Лаборатория загерметизирована...Перенос прошел стабильно, жизнедеятельность организма в пределах нормы, нервное возбуждение локализировано... Вы кто?
  - Капец... Кто-кто, конь в сапогах. - судя по полному запустению вокруг меня, я уже сам с собой разговариваю... Потрогал лоб, помахал перед собой руками - и с координацией, и с температурой головы вроде все нормально. Да ладно, убеждаю себя, психи тоже думают что с ними все нормально.
  - Молодой человек, Вы долго руками махать будете и голову ощупывать? - голос в голове не унялся.
  - Я - Олег... - выдавил я из себя.
  - Понятно, О'Лег, знаю этот род, а имя?
  - Зовут меня так, а фамилия Рост. Как же имя моего воспаленного мозга?
  - Как Вы зовете Ваш мозг, прошу заметить, следов воспаления не обнаружено и при повторном сканировании, я не знаю, а говорит с Вами О'Нос - Хранитель лаборатории магов-артефакторов Свободных территорий. Хочу обратить Ваше внимание, молодой человек, что для ученика Вы слишком вольно себя ведете.
  - Товарищ Относ, а Вы где вообще и как со мной разговариваете?
  - Не Относ, а О'Нос, разговариваю по мыслесвязи, пребываю на месте Хранителя, обратите внимание на стол преподавателя возле книжных полок.
  Я медленно подошел к указанному столу, на котором недвусмысленно начал разгораться ровным светом шар на невысокой массивной металлической подставке, и обошел его вокруг. Мощные тумбы, казалось, были целиком выполнены из темного дерева, никаких следов дверок и замков, ровная поверхность укрытая толстым слоем пыли. На ближнем ко мне углу разместился, казалось бы, глобус? Сдув с него пыль, прокашлялся и пораженно уставился на глобус.
  "Нет, пора мне очнуться, с Откосом пообщался, на глобус Не-Земли посмотрел, пылью подышал... Контузило, видно, меня сильно и лежу себе в палате весь обмотанный белыми бинтами, а сиделка бегает ищет беруши, чтобы не слышать мой бред" - осматривая глобус, подумал про себя.
  А посмотреть было на что: на синем фоне океанов резкими линиями и непривычной формой выделялись очертания четырех незнакомых материков.
  - Так, О'Лег, повторяю ещё раз, меня зовут Хранитель О'Нос. Теперь положите обе руки на сферу Горта. Да не на осветитель! Та, которая глобус. Так, что Вы чувствуете? Тепло? Кхм...Представьте себе, что Вы положили руки на голову человека и своим теплом пытаетесь согреть его холодную кожу. Какого лысого? А, лысую голову, ну пусть лысую, давайте, напрягитесь. Да, получается... Как горячо? Терпите, все достаточно...
  Я отскочил от стола, дуя на обожженные руки. С легким щелчком рядом со мной появился пульсирующий шарик света. Ритмично пульсируя, он стал увеличиваться в размерах, пока не перетек в форму человека. Вспышки света с каждой пульсацией все больше напоминали по яркости фотовспышку, в конце концов, пульсация стала нестерпимо яркой и я, прикрыв глаза, отвернулся. Через мгновение буйство света так же внезапно прекратилось, как и началось. Повернувшись, я увидел среднего роста мужчину неопределенного возраста. Ничем не примечательная одежда: просторные брюки серого цвета, рубашка свободного покроя, абсолютно безволосая голова, а вот на бледном волевом лице с чуть раскосыми глазами ярко выделялись зрачки ярко зеленого цвета. Тонкие губы мужчины тронула ироничная усмешка.
  - Присаживайся, Рост - взмахом руки Хранитель указал на формирующееся прямо из воздуха кресло слева от меня.
  Я скосил глаза и зачарованно смотрел, как из пола волнообразно вырос матовый каркас кресла, на сидении и спинке с очередной волной выросли пружины, которые затем заросли каким-то волокнистым материалом. Следующая волна изменений накрыла каркас темным, похожим на кожу, покрытием. Позади Хранителя таким же образом сформировалось еще одно кресло.
  Мысленно схватившись за голову, я осторожно опустился в кресло. Плавным перетеканием материала кресло приняло более комфортную структуру, подстраиваясь под меня.
  - Пока я введу тебя в курс дела, - произнес Хранитель, не глядя усаживаясь в свое кресло, - помощники наведут здесь порядок.
  С легким щелчком у тумб стола отъехали в сторону стенки, из глубоких ниш на свет появились две пятерки... тараканов? Гораздо крупнее привычных мне земных квартирных прусаков - спутников человечества, черного цвета, с тремя суставчатыми лапками с каждой стороны туловища и шевелящие двумя отростками - антеннами спереди. Два отряда тараканов - переростков споро обтекли по сторонам незримого круга, в котором стояли наши кресла и быстро перебирая лапками унеслись в дальнюю часть лаборатории.
   - Итак, предупреждая твои вопросы, расскажу тебе о нашем мире, - Хранитель повозился в кресле, пристраиваясь поудобней, и продолжил, - то, что ты видишь, лаборатория, она же учебный центр одного из закрытых комплексов магических исследований. Несколько таких комплексов были созданы после начала войны империи Ном против нас, магов Свободных территорий. Я, маг - артефактор О'Нос погиб в первые дни войны, когда приграничный замок, в котором я находился для обновления магического заряда охранных артефактов, был полностью уничтожен внезапным ударом магов империи Ном. Благодаря тому, что замок находился на пересечении линий Силы, я смог удержать свой дух в умирающем теле до прибытия первого отряда Стражи Свободных территорий. К сожалению, маг, который прибыл вместе с отрядом, не владел должной квалификацией по переносу душ. Восстановить мою память в полном объеме не удалось, большая моих часть личностных воспоминаний и знаний была утрачена. После того, как отряд Стражи был практически полностью уничтожен, уцелевший маг передал хран с моим духом нашему главе Гильдии магов - артефакторов. Поняв, что утраты моего духа не позволят полностью восстановить мою личность, хран был передан магу Лордану для создания на основе моего духа Хранителя лаборатории магов - артефакторов, которая была спешно развернута для создания новых магических артефактов и обучения магов. По сути, то, в каком виде ты сейчас меня видишь - это результат успешного эксперимента по созданию Хранителей лаборатории. В течении войны, из-за постоянных потерь, магов для обучения стало не хватать. Поэтому в этой и в нескольких других лабораториях живые наставники маги были заменены Хранителями, которые следили за безопасностью лабораторий и занимались обучением новых магов. Все другие Хранители были созданы путем копирования моей личности - духа, вместе с тем, исходя из разной специализации, каждому хранителю были переданы знания магов иной специализации. Маг Лордан, гений в своем роде, который занимался созданием Хранителей, не учел, что все Хранители это базовая копия моей исходной личности. Благодаря этому, все Хранители оказались связаны единой сетью магической связи. Но об этом мы узнали уже после окончания войны. Судя по тому, что эта все другие лаборатории покинуты магами Свободных территорий, результаты войны, видимо, не пользу нас, - Хранитель с хмурым выражением лица пожал плечами.
  - Как давно это произошло? - воспользовавшись паузой, спросил я.
  - По вашему летоисчислению, около двухсот лет назад. Ты, кстати, не удивляйся, хотя пока я блокирую пики твоей нервной деятельности, этого особо и не будет. Пока ты после переноса лежал на портале, я просканировал твою память. Поэтому мы с тобой спокойно общаемся на твоем языке. Множество известных тебе понятий я позаимствовал из твоей памяти. И сразу скажу, ты будешь моим учеником, магических способностей у тебя достаточно, - продолжил Хранитель.
  - Но, позвольте, уважаемый товарищ О'Нос (я усмехнулся, мысленно представив удлинившийся нос Хранителя), если я имею другое мнение? Честно говоря, Ваша история познавательна и многогранна, только где я, а где Вы со своей войной...
  - Послушай, Рост, - Хранитель медленно повернулся в профиль, и я увидел таки увеличивающийся нос мага, впрочем, быстро уменьшившийся до приемлемых размеров, - сейчас не время для шуток. У тебя просто нет другого варианта. Портал, которым ты был сюда перенесен - односторонний. Попасть на поверхность, а мы находимся глубоко под землей, самостоятельно ты не сможешь, да и не выживешь при этом. Не перебивай меня, мы к этому и к тебе ещё вернемся. Так вот, после того, как последний маг покинул мою лабораторию, я заблокировал все входы в комплекс. Сумев разобраться и настроить связь сначала с Хранителем лаборатории огненных магов, я постепенно связался со всеми остальными. Картина везде была одинаковая, практически в одно и тоже время все маги покинули свои комплексы, оставив инструкции вести охрану лабораторий и принимать новых учеников. За последующую неделю в лаборатории прибыл только один ученик. После него никто из магов Свободных территорий не выходил на связь. Как сообщил ученик, все наши маги были собраны возле главного Источника силы Свободных территорий с целью нанесения удара по столице империи Ром. Видимо, удар был неудачный... Как нам известно, на следующий день после прибытия ученика, Свободные территории потряс колоссальный магический удар, были ли выжившие - нам не известно. Магические возмущения длились несколько десятков лет, судя по всему, поверхность и сейчас крайне небезопасна. Но, как у вас говорят, нет худа без добра. Объединенная связь Хранителей дала в конце концов интересный результат. Мы фактически объединили свои знания и возможности, образовался некий искусственный разум, центром которого являюсь я, как исходная личность - дух всех хранителей. Нельзя сказать, что это произошло безболезненно, - усмехнулся О'Нос, - ведь все Хранители кроме копии моей личности - духа несли в себе ещё и копии личностей - духа других магов, которые они получили вместе с их знаниями. Я, как базовая личность, оказался сильнее и все остальные подчинились мне. Время, пока на поверхности бушевали магические бури, не было потрачено нами впустую. С использованием знаний других Хранителей, я смог усовершенствовать значительное количество магических плетений. Фактически, это удалось благодаря тому, что я стал в теории универсальным магом, что магам Свободных территорий так и не удалось достигнуть. До этого считалось, что быть универсальным магом невозможно, так как все известные маги Горта были инициированы только по одному, максимум двум видам магических возможностей. К сожалению, большинство моих достижений так и осталось в теории, так как мои возможности оперировать Силой были ограничены помещениями лабораторий, охранными големами и лабораторными помощниками - тараканами, которых ты уже видел.
  - Хранитель, а как же ученик, который смог попасть в лабораторию? Почему Вы не использовали его? - наконец я смог задать один из многих мучавших меня вопросов.
  - С ним я постиг неудачу, он умер, - просто ответил О'Нос.
  "Просто царство мертвых и ИИ - король без подданных" - подумалось мне.
  - Рост, не забывай, что я читаю твои мысли, - хмыкнул Хранитель, - но ты прав. Без возможности подзарядки магических артефактов, на основе которых созданы Хранители, мы смогли продержаться около восьмидесяти лет. Нас просто некому было зарядить. Могли продержаться и больше, только через некоторое время после войны, во входы комплексов стали проникать чудовищные создания, порожденные магическими бурями. Затраты Силы на поддержание охранных периметров и боевых големов стали слишком велики. Постепенно большинство Хранителей исчерпали свои резервы Силы и поддерживать охранные плетения и големов больше не могли. В некоторых комплексах контроль за входами был утрачен. Поэтому я приказал отвести големов на охрану лабораторий. Когда стало ясно, что мы более не сможем удерживать и лаборатории, я распорядился применить к ним всем коконы подпространства и всю оставшуюся Силу использовать только на поддержание плетений нетленности. С этого момента связь между лабораториями утрачена. Вместе с ней я утратил и возможность пользоваться знаниями других Хранителей, однако, когда стало ясно, что я более не смогу пользоваться их возможностями, я сумел скопировать себе основные базовые знания по различным видам магического искусства.
  - Хранитель, можно ещё вопрос? - спросил я, воспользовавшись небольшой паузой. Получив утвердительный кивок О'Носа, продолжил, - если все лаборатории были законсервированы, если я правильно понял использование коконов подпространства, то каким образом я смог попасть сюда?
  - Ответ в том, что ещё магом Лорданом была выдвинута теория о множестве реальностей. Портал, который ты видишь сзади себя и которым ты был перенесен в мир Горта, является единственным известным мне действующим прототипом.
  "Н-да, вот попал, так попал", - подумал про себя.
  - Портал был создан приблизительно в одно и то же время со мной, как Хранителем. Сначала Лордан отправил с его помощью нескольких добровольцев с амулетами возврата. Так как никто из них не вернулся, Лордан предположил, что портал не пропускает живую материю, то есть добровольцы погибли. После этого, с помощью портала были отправлены еще несколько десятков амулетов возврата, но ни один из них так и не был активирован. Тогда опыты с порталом были прекращены. На фоне войны магам стало не до этого. Опыты с порталом продолжил уже я, когда стало ясно, что никто из магов не вернется с поверхности. С помощью объединенных знаний Хранителей, я исследовал плетение пространственного прокола, которое использовал маг Лордан при создании портала. Как и предположил сам маг, портал мог перенести в другое измерение только неживой материал, то есть амулеты возврата были перенесены успешно. Я смог усовершенствовать портал с тем, что, в теории, он должен был перенести в обратном направлении при активации портала живое существо. То есть, в другое измерение мы можем отправить только амулеты возврата, а обратно только живое существо при условии, что оно сможет активировать сам амулет. Перед полной консервацией этой лаборатории, я настроил этот портал на прием, так сказать, оставил последнюю надежду магам Свободных территорий на возрождение. Активация портал активировала и меня.
  - Значит, статуэтка, которую разбила пуля в моем мире была тем самым амулетом возврата?
  - Именно так. Видимо, ты передал ей достаточно магической Силы, чтобы амулет смог сработать и открыть пространственный переход для тебя.
  - А как же моя одежда, зажигалка, которую я использовал после переноса.
  - Сам проверь, - усмехнулся Хранитель.
  Опустив глаза, я увидел, как моя одежда моргнула и изменила свою форму и цвет. Теперь я сидел в некоем подобии кожаных штанов, кожаной безрукавке и мягких полусапожках. Карманов как таковых не было, так что попытки найти зажигалки я даже не стал делать.
  - Твоя одежда - это иллюзия. Свет от зажигалки, который я транслировал тебе в мозг, позволил мне довести тебя до сферы Горта. Когда ты наложил руки на неё, я смог заполнить свой магический запас и активировать все доступные мне функции.
  - Да, О'Нос, сделали Вы мне беременную голову. А мой магический запас?
  - А твой запас сейчас пуст. Не переживай, он постепенно наполнится, все лаборатории размещены в местах пересечения линий Силы и эта не исключение.
  - И какие планы в отношении меня?
  Хранитель пристально посмотрел на меня, - Ты, Рост, сейчас последняя надежда магов Свободных территорий на возрождение. Без твоей помощи и доброй воли я не смогу восстановить магические резервы других Хранителей. А без их знаний и возможностей у меня нет шансов доработать портал, чтобы вернуть тебя в твой мир.
  Я задумчиво посмотрел на свою одежду, на хранителя, перевел взгляд на портал. "Ну, конечно, спаситель мира и т.д. А что если Хранитель не совсем, скажем так, искренен со мной? Что, если портал благополучно работает и я могу в любое время вернуться обратно. Носатый, в любом случае уже прочитал мои мысли..." Я перевел взгляд на безмятежного Хранителя, который устремил свой взор на сферу Горта. Неторопливо поднявшись, я подошел к порталу, наклонился к одному из четырех металлических брусков, испещренному волнистыми рисунками неизвестных мне рун. Осторожно провел по ним рукой. Никаких ощущений... Вышел в центр каменной площадки, закрыл глаза, напрягся... Попрыгал, прилег, полежал... Голый вассер!
  Встал, отряхнул одежду, на которую, впрочем, ничего и не налипло. Помощники - тараканы уже привели здесь все практически в идеальный порядок и сейчас копошились у одного из дальних столов.
  Вернулся к Хранителю и уселся в свое кресло.
  - В мои планы не входит обманывать тебя, - наконец-то прервал молчание О'Нос, - ты наш первый и единственный шанс за последние двести лет!
  - Хорошо, что надо делать? - устало произнес я.
  - Для начала подождем, пока ты восстановишь свой магический резерв. Потом я пересажу тебе феррон, это магический материал, из которого созданы храны для душ. - Хранитель сделал несколько движений рукой, а когда остановился, то над его ладонью появился кусочек черного материала размером с небольшую маслину, - в феррон будет скопирована моя личность - дух, что позволит тебе использовать магические плетения и Силу. Тебе станут доступны мои знания, а когда мы активируем других Хранителей, то и их знания и возможности. Кроме этого, пересадив тебе копию моей личности, мы сможем беспрепятственного общаться на значительном удалении, когда ты покинешь лабораторию. Сейчас ты используешь всего лишь незначительную часть своего мозга, а с помощью феррона твой мозг постепенно задействует все свои ресурсы. Даже я до конца не знаю все последствия пересадки тебе феррона, могу только сказать, что без этого мы не обойдемся.
  - Сделаете из меня киборга, однако... Неужели нет другого варианта овладеть магическими знаниями, дыхательные упражнения там какие-нибудь, гимнастика и йога...? Эта Ваша личность - дух матрицу мне не перепрошьет? - что-то не очень мне хотелось запускать в свой перспективный организм чужеродные элементы.
  - Другого варианта нет. Без инициации твоих магических способностей осмысленно управлять Силой ты не сможешь. В лаборатории без еды я не смогу долго поддерживать твой организм магической Силой. Маной сыт не будешь, - Хранитель улыбнулся как акула в расцвете сил. - И ещё много "но" и "поэтому", из-за которых ты не сможешь и шагу сделать даже к выходу из комплекса.
  
  Рост. За шесть часов до переноса.
  
  Утро началось как обычное утро понедельника. Нащупав мобильник, переставил будильник на срабатывание через десять минут. Полежал, отходя от сна, и уже окончательно выключив вновь сработавший будильник, уныло поплелся бриться-мыться-умываться. Хлебнул горячего кофе, проверил выключен ли газ и отключен ли утюг, захлопнул за собой дверь и поехал на работу. Вдоволь насладившись всеми прелестями поездки в маршрутке, надышавшись свежим амбре перегара от помятого после вчерашнего отдыха пассажира, без десяти десять прибыл в офис. Традиционно сделав себе полкружки утреннего кофе, отправился в курилку послушать о вчерашних событиях в городе. Ничего необычного вчера не произошло. Валера с товарищем в очередной совершил вояж по ночным клубам, подробностями которого не преминул поделиться. Согласившись с ним, что мол "девушки пошли сейчас не те... я девушка порядочная, поэтому дорогая...и т.д.", запивая сигаретный дым глотками крепкого кофе, прослушали животрепещущую историю Сани, что у него дома вроде как cкалярии слопали мальков гуппи. Наши рекомендации по созданию в аквариуме охраняемой зоны для мальков гуппи были прерваны звонком зама, который вызвал меня к себе через пять минут.
  Захватив на всякий случай блокнот с ручкой, через четыре минуты постучался в кабинет зама.
  - Войдите.
  - Вызывали, Сергей Николаевич?
  Сергей Николаевич Реутов, наш бессменный заместитель начальника отдела уже на протяжении пяти лет, отложив в сторону какой-то документ, указал мне на стул напротив него. Пока я усаживался, придвинул себе свой блокнот, что-то почеркал в нем, и наконец, обратил внимание на меня.
  - Олег, через час выезжаешь с группой на мероприятие. Указание Самого... - зам указал пальцем в потолок. - Действуете по стандартной схеме. Вот данные и адрес заказчика, - Реутов передал мне исписанный мелким почерком листок бумаги. - Он сам будет вас встречать.
   Когда разобрал фамилию заказчика, сделал круглые глаза и поднял вопросительный взгляд на зама.
  - Да, известная в городе личность, правая рука мэра, меценат и коллекционер, - продолжил зам, - вчера вечером в Интернете появилась статья, которая, по мнению заказчика, содержит данные, которые без использования техники у него "позаимствовать" не могли. Кроме этого, у заказчика серьезные политические и бизнес разногласия с несколькими влиятельными группировками в городе. Возьмете на всякий случай машину "наружки", экипаж Леонова, я его предупредил. Что-то не очень хорошие у меня предчувствия. Олег, будьте поаккуратней, да "прощупай" охрану, опроси по поводу визитов сотрудников Горгаза, Зелентреста и т.д. в последнее время на объект. "Жучки" могли попасть на территорию и с посторонними. Короче, сам знаешь, что делать. Будут новости, звони - закончил Реутов и кивком головы дал мне понять, что я свободен.
  "Заказ как заказ. Не часто, конечно, такого уровня, но ребята свою работу знают, если что-то стоит, найдем" - решил я и отправился раздавать ЦУ группе. Пока ребята загружали свое оборудование в нашу Газель, заскочил в кабинет и кинул в наплечную кобуру свой травмат, "Форт 14", он же устройство для отстрела резиновых пуль. Что-то беспокойство Реутова передалось и мне. Услышав адрес заказчика, наш водила Петя удивленно хмыкнул, завел машину и Газель, мягко шурша колесами, выехала из дворика фирмы. Я достал из бардачка рацию и вышел на связь с Леоновым.
  - Федор, привет. Это Рост. Мы выехали, что там у вас.
  Через пару секунд Леонов ответил:
  - Мы на месте, все тихо. Заказчик десять минут назад прибыл с охраной на точку. На стоянке возле офиса бизнес-центра стоит пару подозрительных машин, сейчас мой человек их осмотрит.
  - Остаюсь на связи, будем через минут пятнадцать, - оставив рацию на приеме, положил ее на торпеду.
  Мы ехали в район города, который стал за последние несколько лет экономическим центром региона. Насколько я знал, заказчик, пользуясь своими связями на самых верхах, выкупил лет десять назад практически весь квартал. Раньше там были расположены несколько длинных двух, трехэтажных зданий, которые были простроены еще до революции. Не знаю, правда или нет, но мой товарищ утверждал, что до революции в них располагались несколько вполне официальных публичных домов. Я ему верил, сама планировка зданий и их расположение в районе между историческим центром города и крупным морским портом вполне соответствовали истине. Пару домов, жильцы которых отказывались продавать свои квартиры заказчику, как бывает, сгорели. По результатам экспертизы, пожарники установили, что один сгорел из-за короткого замыкания, второй подожгли бычками бомжи. Вот ведь растяпы! А то, что два дома сгорели с небольшими промежутками во времени и, в последующем, их выкупил один человек, никого не волновало. Упорные жильцы сгоревших домов, отказывающиеся продавать свои квартиры за полцены, получили в конечном итоге вообще копейки и в буквальном смысле слова были выброшены на улицу. То, что заказчик начинал строить свою империю ещё в лихие девяностые, ни для кого не было секретом. И то, что сейчас он находится в верхушке городской и региональной власти, сакральной чистоты ему не добавляло. Перманентная борьба за бизнес и власть, конечно, не достигала уровня боевых действий девяностых, но, время от времени, выплескивалась на улицы в виде быстротечных перестрелок и подорванных машин.
  Сегодня в этом районе высились безмолвными памятниками деньгам несколько элитных домов и, жемчужина квартала, многоэтажный бизнес-центр, который также является собственностью нашего заказчика. На первом этаже были расположены несколько банковских отделений, на втором - офисы различных компаний, принадлежащих заказчику. Третий этаж целиком был отдан под экспозицию исторических ценностей, которыми, как не сложно догадаться, также владел наш заказчик, известный в стране коллекционер и антиквар. Этажи выше сдавались в аренду под офисы различным фирмам и компаниям, которых привлекало удачное расположение бизнес-центра.
  Как сказал Реутов, я знал, что нам предстоит делать. Ничего необычного. Я должен опросить сотрудников заказчика, которые потенциально могли иметь доступ к информации, "утечка" которой проявилась в Интернете, в случае необходимости использовать наш штатный "детектор лжи". Ребята из моей группы должны проверить помещения и компьютеры центрального офиса заказчика с целью обнаружения "закладок" и "жучков". В моих планах ещё было скопировать, в случае разрешения заказчика, архив видеонаблюдения (камерами которого, было утыкано все здание) для последующего вдумчивого просмотра специалистами нашей компании. Но в реальности все прошло не так...
  Щелкнула рация.
  - Олег, это Леонов. Машины чистые. Подъезжайте к черному входу, мой человек вас встретит. Я с экипажем остаюсь наблюдать за центральным входом.
  - Ок, принял, через пять минут будем.
  Когда мы подъехали через невзрачный переулочек к черному входу бизнес-центра, сотрудник Леонова уже ждал нас там. После того, как он представил меня начальнику охраны, я, захватив с собой рацию, поднялся вместе с последним представиться заказчику, а ребята остались разгружать нашу технику.
  Пройдя через огромную приемную, в которой кроме миловидной секретарши был представлен дежурный бодигард, я попал в кабинет к нашему меценату.
  - Олег Рост, руководитель группы технической безопасности компании "Безопасность - Юг", представился я заказчику. Рядом безмолвно с подобострастным лицом замер начальник охраны.
  - Меня вы, я так понял, узнали. Поэтому, перейдем сразу к делу, - сказал собеседник, вытирая белоснежным платком блестевшее от пота полное лицо с бегающими глазками. - Все необходимые распоряжения я отдал, вам будет оказано максимальное содействие. Николай Степанович, - он махнул рукой в сторону начальника охраны, - проконтролирует. У него получите списки моих сотрудников, которые могли знать о тех событиях, выложенных вчера в Интернет, - заказчик с раздражением посмотрел на начальника охраны, который делал вид, что его нет, и продолжил, - офис в распоряжении ваших коллег, кабинет для опроса будет вам выделен. Что ещё вам необходимо?
  - Мне бы хотелось скопировать архив видеонаблюдения, чтобы его обработали наши сотрудники. Возможно, кто-то из Ваших посетителей пронес на территорию...
  - Об этом не может быть и речи, - перебил меня заказчик. Слишком много уважаемых людей посещают бизнес-центр, и если ещё и пленки попадут в Интернет...- заказчик не закончил, сделал кислое выражение лица и снова промокнул лоб платком.
  - Как скажете, но без этого, картина будет неполной.
  - Вы, уважаемый, делайте свое дело, за которое я плачу. Остальное вас не касается.
  - Хорошо, - сказал я, не выражая никаких эмоций. Уж что-что, а эти толстосумы никогда не понимают, что не бывает полного результата от обрезанных мероприятий. Что хочет, то получит. Чего-то он явно не договаривает, вон нервничает как, хотя с его габаритами и гипертония явно его одолевает. Да и вся эта возня вокруг заказчика на самом пике очередной предвыборной гонки мне абсолютно не нравится.
  Выйдя из кабинета вместе с начальником охраны, я обратился к нему.
  - Николай Степанович, может, вы немного расскажите мне об обстановке, чтобы легче было работать.
  - Обстановка как обстановка, - хмыкнул начальник охраны.- И давай Олег будем на ты. Шеф в свои дела никого не посвящает, есть несколько порученцев, которые работают напрямую с ним и, по которым мне запрещено работать. На технике противодействия он сэкономил, за что и получил, как говорится, скупой платит дважды. Я работаю здесь седьмой месяц, сразу как устроился, дал предложения по оборудованию и мерам, которые необходимо было предпринять. Почти на все получил отказ. Думаю, в конце месяца увольняться. Работа собачья, шеф больше охрану и меня за антураж держит. Для личной охраны у него есть собственная бригада, меня к ней не допускают. Заметь, вооружены настоящим огнестрелом и документы оформлены как у сотрудников госохраны. Что по ситуации, напряг с выборами наверняка известен, - дождавшись моего согласного кивка, Николай продолжил, - кроме этого, несколько дней назад какие-то скользкие личности доставили под охраной шефу какой-то ценный груз. Сейчас он закрыт в хранилище на третьем этаже, ну там, где экспозиция, - он криво усмехнулся. - Это настоящий сейф с бронированными стенами и отдельной сигнализацией. У входа постоянно дежурит один из личных людей шефа. Вот после этого и активизировались попытки его конкурентов проникнуть в офис. Мыслю так, что груз может быть связан с компроматом на конкурентов. Шеф на завтра пригласил, конечно, не лично, а от представителя одной из общественных организаций, журналистов ведущих местных и центральных СМИ на пресс-конференцию. Как подсказывает моя практика, все эти конференции обычно связаны с выбросом очередной партии компромата...Такие вот дела.
  - Весело у вас. Ладно, давай мне список сотрудников и человека, так чтобы организовал мне их вызов по очередности на беседы.
  Николай, открыв мне своим ключом один из кабинетов на втором этаже, пригласил верткого паренька по имени Петя, вручил ему и мне по копии списка сотрудников и отправился по своим делам, предварительно вызвав ещё одного охранника для сопровождения моих ребят, которые уже поднялись с оборудованием в офис. Проконтролировав, что группа начала свою работу с приемной и попросив Петю пригласить первого сотрудника для беседы, я подошел к окну выделенного мне кабинета, чтобы немного собраться с мыслями перед предстоящей работой.
  Итак, что мы имеем. А имеем заказчика, который находится как в политическом так и экономическом клинче с известными в городе группировками. Если вчерашняя утечка в Интернет связана с предстоящей пресс-конференцией и доставкой неизвестного груза в офис заказчика, то налицо попытка очернить источник компромата. Если груз - компромат. Если источник утечки в офисе. Если он технический. Нет, так я ни к чему не приду. Ладно, начну общаться и восстанавливать по разговорам описание нескольких последних дней, там и решу, в каком направлении копать дальше.
  Мои размышления были прерваны щелчком рации.
  - Олег, это Леонов. К центральному входу подъехали два затонированных микроавтобуса. Вот, блин! Выгружаются люди в масках с автоматами...Есть пару гранатометов! Уходите!
  - Какие нафиг гранатометы в центре города?
  - Капец...- донесся голос Леонова и одновременно с этим, вслед за вылетевшими стеклами из окна, раздался грохот близкого разрыва. Успев отвернуться буквально в последнюю секунду, я был отброшен ударной волной в центр кабинета. Отряхнув голову от осколков стекла, я обернулся к окну, за которым рассеивался облака дыма от близкого разрыва. С улицы донеся треск автоматных очередей. "Профессионально лупят, по два-три патрона" - пронеслось в голове. Одновременно с этим, вспомнив наставления нашего инструктора по боевой подготовки ещё по конторе "при боевых действиях в условиях города старайтесь избежать блокировки в ограниченном пространстве, по максимуму перемещайтесь, стараясь занять выгодные позиции...", я, пригнувшись, выхватил из наплечной кобуры свой Форт, передернул затвор и выбрался из кабинета в коридор. Рация молчала. Сделав пару попыток связаться с Леоновым, я стал пробираться к приемной, в которой сейчас работали мои ребята. Столкнувшись с парой сотрудников офиса, пребывавших в слегка заторможенном состоянии, я отправил их к черному выходу. Мимо, крикнув мне что-то вроде "теракт, в сторону" в направлении лестницы на главный вход протопали трое мужчин с бейджиками сотрудников охраны. Судя по приглушенному звуку выстрелов, нападавшие переместились на первый этаж. Добравшись до приемной, сходу распахнул дверь и скомандовал своим ребятам, уже деловито подтаскивавшим одежный шкаф к окну:
  - Все бросили, уходим к лестнице черного входа.
  - Олег, а оборудование? - выдал один из них.
  - Все оставьте, быстро на выход, - в нетерпение бросил я, сделав красноречивый жест рукой.
  Возле двери в кабинет заказчика замер в бронежилете с пистолетом в руке один из бодигардов, прижимая свободную руку к уху с гарнитурой рации. В этот момент из кабинета заказчика высунулся второй бодигард, также вооруженный пистолетом и, получив короткую команду от первого, выдвинулся в коридор. Вслед за ним из кабинета появился сам заказчик, закутанный в небывалого размера черный бронежилет, одетый прямо поверх бирюзового цвета рубашки. На его красном лице царило паническое выражение. Более не задерживаясь в приемной, я выскочил в коридор за своими коллегами. На фоне нарастающей стрельбы с первого этажа, в коридоре разгорался хаос от бесцельно мечущихся людей и хлопанья дверей. Откуда-то отчетливо потянуло дымом. Вслед за грохотом нового разрыва гранаты, потрясшего здание, с лестничной клетки к центральному входу выплеснулась новая порция осколков стекла и бетона. Трое из людей, рвавшихся к лестнице, были мгновенно прошиты разнокалиберными осколками и безвольными куклами отброшены ударной волной обратно на площадку перед лестницей. Подталкивая своего замешкавшегося коллегу в спину в сторону лестницы к черному входу, я услышал нарастающий треск стрельбы. "Зачищают первый этаж, значит скоро появятся на лестнице" - промелькнула мысль.
  - Быстрее, быстрее, - крикнул я своим ребятам.
  Сзади, прикрываемый со спины бодигардами, пыхтел заказчик.
  Выстрелы раздались уже на лестничной клетке. Наша группа быстро приближалась до искомого поворота на противоположную лестницу. Полуобернувшись назад, я, как в замедленной съемке, увидел вылетающую из дыма на противоположном конце коридора кругляш ручной гранаты. Толкнув своего коллегу, который бежал чуть впереди меня в сторону поворота, я рывком метнулся за большой бак с питьевой водой, стоявший в конце коридора. Граната разорвалась не коснувшись пола посреди мечущихся по коридору людей. Противно взвизгнуло возле левого уха, ощутимый рывок за левое плечо и меня развернуло спиной к стене за баком с водой. На мгновение скосив глаза, я понял, что осколок всего лишь вырвал из плеча пиджака клок материала, не принеся мне существенного вреда. Заказчик, залитый кровью, барахтался посреди коридора под накрывшими его телами бодигардов. Один из пистолетов бодигардов отбросило прямо к баку. Подхватив его с пола и слегка оглушенный близким разрывом, я рывком поднялся и метнулся за поворот коридора. Сзади простучала автоматная очередь. Пули с резким хлопком пробили картину, висящую на стене коридора. "Все накрылся заказчик"- с каким-то безразличием подумалось мне. Ребята уже начали спускаться по лестнице, ошалело глядя перед собой. Выставив из-за поворота руку с пистолетом бодигарда, я неприцельно отстрелил всю обойму куда-то вверх коридора. Отбросил разряженный пистолет и, перехватив свой Форт в правую руку, метнулся к лестнице, догоняя ребят. Один из них уже достиг выхода и взялся за ручку металлопластиковой двери черного выхода, когда снаружи раздались автоматные очереди и несколько пуль прошили его насквозь. Перепрыгивая через ступеньки, я достиг промежуточный лестничный пролет и, увидев, как мой товарищ опускается на кафель, а входная дверь стала плавно открываться, я вскинул руку и сделал три выстрела из Форта в расширяющуюся щель дверного проема. Резким взмахом руки указал всем оставшимся наверх, на третий этаж, и сам, резко развернувшись, показал всем пример ускоренного подъема по лестнице. Поравнявшись с коридором второго этажа, я отступил в сторону, пропуская своих товарищей, а сам опустился на колено и вытянул рука с пистолетом в сторону коридора, из которого мы вырвались буквально минуту назад. Стрельба в нем прекратилась, видимо, нападавшие решили, что мы отступили на первый этаж. Когда последний из нашей группы проскочил мимо меня, из-за поворота в коридор высунулось чье-то лицо в маске. Сделав, как мне показалось, два выстрела прямо в его расширяющиеся от испуга глаза, я побежал наверх. Сзади раздался полный боли нечеловеческий вопль, который был перекрыт несколькими автоматными очередями. Пули взвизгнули прямо над моей головой и с треском вонзились в металлопластиковую раму окна с торчащими зубьями стекла. Проскочив последний пролет, мы выскочили к входу в галерею. Проход был загорожен импровизированной баррикадой из офисных столов и стульев, которыми охранники хранилища перегородили к нему проход. Сзади уже раздавался топот ног на лестнице, поэтому, не теряя времени, мы быстро перебрались через баррикаду, по-быстрому обменявшись с двумя залегшими здесь охранниками информацией о приближении нападавших и о судьбе их шефа. За матово блестевшим металлом хранилища располагались многочисленные стеклянные стеллажи с разными изделиями из камня и бронзы, между ними на специальных колоннах высились статуэтки античных богов и каменных изваяний. Не успевая добраться до противоположной двери, мы заняли ближайшие укрытия. Я едва успел заскочить за ближайшую колонну с каменной статуэткой, когда на входе в галерею застучали выстрелы из автоматов. В ответ охранники сделали несколько выстрелов из пистолетов и тут им прилетело.
  "Писец" - подумал я, глядя как очередная граната приземляется среди столов баррикады, и вжимаясь всем телом в колонну. Взрыв гранаты разметал обломки мебели и изломанные тела охранников, вслед за ним несколько автоматных очередей прошили стекла выставочных стеллажей, осыпая осколками каленого стекла спрятавшиеся за ними фигурки людей. Кто-то громко вскрикнул от боли. Опершись рукой на подножие статуэтки я сделал несколько выстрелов в направлении выхода из галереи, намереваясь хоть немного задержать нападавших.
  "Судя по тому, как они легко используют гранаты, времени на аккуратное вскрытие хранилища терять не будут. Будут подрывать. Дешево и сердито. Но перед этим зачистят от нас галерею. Вот и все, стрельба из резинострела задержит их ещё минуту, а потом прилетит опять и каюк..." - перезаряжая свой Форт подумал я.
  Очередная пуля из автоматной очереди, прилетевшая от входа в галерею, разбила каменную статуэтку, стоявшую на невысокой колонне, за которой я пытался укрыться...
  
  Рост. Через двое суток после переноса.
  
  Двое суток прошло в обсуждении истории Горта, известной Хранителю. Из четырех материков, которые я видел на сфере Горта, хорошо исследованным оказался только один, тот на котором мы сейчас и находились. Как сказал О'Нос, торговцами неоднократно делались попытки достигнуть других материков, но никто из них не вернулся. Самые же искусные маги также пытались, используя телепортацию, перенестись через океан на ближайший материк. Но, по утверждению Хранителя, ни одна из попыток не увенчалась успехом. Территория других материков была закрыта чем-то вроде магических щитов, которые не позволяли магам перенестись по известным координатам. Эти координаты были указаны на сферах Гортов, которые попали в руки магов Свободных территорий после вскрытия древнего кургана. Несмотря на то, что сферы выглядели достаточно просто, на них были нанесены неизвестные ранее материки, кроме этого, сферы ощутимо "фонили" магической Силой. Сферы практически не поддавались никакому влиянию, ни магическому, ни физическому. Исследуя сферы, маги ценой неимоверных усилий и затрат магической Силы смогли разбить одну из сфер и обнаружили внутри неизвестный ранее магический материал, который позднее назвали феррон. Весь спектр применения феррона так и не был до конца исследован, кроме того, что ранее мне перечисли Хранитель, было доказано, что феррон также является своеобразным аккумулятором магической Силы, однако это свойство проявлялось только при взаимодействии феррона и человека, обладающего магическими способностями. Ранее маги использовали только те резервы Силы, которые мог накопить их организм. По сути, они были привязаны к территориям, где скопление магических линий образовывали Источники Силы. В этих местах маги строили себе свои башни. Чем ближе маг находился к Источнику, тем быстрее он мог восполнить свой магический резерв, и, соответственно, использовать больше магических плетений. На территориях, бедных Источниками, маги были ограничены в использовании плетений, их резервы быстро истощались, а восстановление было очень долговременным. Теперь же, после находки феррона, у магов открывались блестящие возможности. Хотя для того, чтобы синтезировать немного феррона у сильнейших магов Свободных территорий ушло несколько десятков лет, и только перед войной на основе полученного феррона были сделаны несколько видов хранов, одни для духов-личностей, другие служили носителями больших объемов информации, слепки которой маги также научились сбрасывать на храны. После начала войны сферы были использованы для создания Хранителей лабораторий.
  До войны Свободные территории представляли собой нечто подобное средневековой республики. Как я понял, Свободные территории образовались после того, как несколько могущественных магов, чьи башни были расположены на территории десятка баронств, договорились между собой и баронами о совместных усилиях по защите территорий баронств от постоянных вторжений со стороны других государств. Постепенно военный союз стал и политическим, совет баронов управлял общественной и экономической жизнью Свободных территорий, а маги вели магические исследования и обеспечивали магическую защиту. Имея несколько крупных морских портов, плодородную почву и горы с множеством полезных ископаемых, при умеренных налогах и стабильной защите от набегов, Свободные территории стали быстро богатеть. Естественно, это вызвало зависть со стороны окружающих со всех сторон Свободные территории государств - королевств, княжеств и кочевников. Однако все их попытки завоевать Свободные территории успешно отражались объединенной армией баронств при поддержке магов, которые на своей территории были очень сильны. После того, как самые рьяные захватчики крепко получили по зубам, несколько десятков лет на Свободные территории никто не решался нападать. За это время бурно развились торговля и ремесла, люди, бежавшие из соседних государств, постоянно увеличивали население Свободных территорий. Магическое искусство также активно развивалось, что привело к значительным достижениям и открытию феррона.
  В это же время, Ном, правитель соседнего королевства не оставлял надежды расквитаться со Свободными территориями. Путем нехитрых комбинаций он смог женить своего наследника на единственной дочери правителя соседнего королевства. После "скоропалительной и неожиданной" болезни этот правитель умер, и сын Нома захватил в соседнем королевстве власть. Через некоторое время, преодолев сопротивление элиты дворянства этого королевства, а попросту разными путями практически уничтожив ее, сын Нома присоединил свое королевство к королевству отца под его верховной властью. Затем, объединенные вооруженные силы этих королевств захватили несколько более мелких княжеств, и король Ном объявил о создании империи Ном и себя, соответственно, императором.
  На все эти события на Свободных территориях смотрели сквозь пальцы - нас не касается и ладно. Что и привело к поражению в следующей войне. Также неожиданным для магов Свободных территорий оказалось появление в империи Ном некромантов. Магия смерти ранее была повсеместно запрещена и, считалось, что магов этой специализации на материке нет. Как оказалось, зря. Появление некромантов в империи Ном было внезапным, Хранитель предполагал, что они пришли извне, либо из другой реальности (существование которых к тому времени уже было доказанным), либо с другого материка, что более вероятно. Для некромантов было необязательным нахождение возле Источников магической Силы. Они черпали её, проводя чудовищные обряды умерщвления сотен и тысяч людей, противников императора Нома, которых после его захватнических войн было более чем достаточно. Столкнувшись с некромантами сразу после нападения на Свободные территории, маги оказались неготовыми эффективно противодействовать им. Армия Свободных территорий была разбита, а выжившие маги собрались возле главного Источника, чтобы нанести объединенные удары по армии и столице империи Ном. Что было дальше, и достиг ли своей цели план магов, Хранитель не знал. Война для него и других Хранителей, с которыми О'Нос смог связаться закончилась сокрушительным ударом по Свободным территориям, выжегшем все живое на поверхности и вызвавшим целый ряд глобальных землетрясений и разрушений...
   На исходе второго дня О'Нос сообщил мне, что мой магический резерв достаточно наполнился для проведения пересадки мне феррона. К этому времени, я уже достаточно проголодался и хотел пить, несмотря на то, что Хранитель утверждал, что он в полной мере поддерживает жизнедеятельность моего организма. Хммм..., от этого привычка есть и пить у меня не пропала. Не видя смысла более оттягивать время, я дал согласие на операцию.
  Лаборатория сияла чистотой. Тараканы-помощники за первые сутки буквально вылизали все помещение до зеркальной чистоты и теперь изредка пробегали через лабораторию по только Хранителю ведомым делам. Я достаточно быстро привык к их суете поблизости и практически перестал обращать на них внимание. Было о чем другом подумать...
  По взмаху руки Хранителя, в центре помещения из сгустившегося воздуха материализовалось некое подобие больничной лежака, ну, того, который для психов, с зажимами для рук и ног.
  - Ложись, - приказал О'Нос.
  - Хранитель, к чему мне готовиться? - не удержался от вопроса я.
  - После начала переноса ты заснешь, а когда проснешься, уже все будет нормально.
  По ещё одному взмаху руки Хранителя, моя одежда растворилась в воздухе. Слегка потупив взор и, инстинктивно прикрыв руками свое достоинство, я подошел к лежаку и, кряхтя, улегся на него.
  Щелкнули зажимы на руках и ногах, шея, живот и лоб были перетянуты широкими кожаными ремнями, надежно зафиксировав меня на лежаке.
  - Хранитель, можно ещё один вопрос?
  - Да, но только один. Мне необходимо сосредоточиться, ответил О'Нос.
  - Хранитель, а от чего умер ученик, тот который смог попасть в лабораторию после начала войны.
  - А ты не так прост, Рост, - скаламбурил Хранитель и, слабо улыбнувшись, продолжил, - он умер в ходе переноса ему феррона. У него были слабые магические способности, было необходимо их усилить. Операция прошла неудачно. Но в этот раз, все получится, я долго готовился к этому и уверен, смогу достигнуть положительного результата. И более не отвлекай меня, это же в твоих интересах, - закончил Хранитель и видимо напрягся.
  По каменному полу прошуршали лапки помощников, процокали по металлическим ножкам лежака. Что-то кольнуло мои запястья. Хранитель подобрался поближе и простер над моей грудью руки. В сгустившемся воздухе над его руками материализовался ранее виденный мною кусочек феррона, из которого начали вырастать нити тоненьких щупалец. Когда феррон полностью покрылся медленно шевелящимися в воздухе щупальцами, Хранитель плавно убрал свои руки. Феррон стал опускаться на мою грудь, а мое сердце замерло от нехорошего предчувствия. По мере приближения феррона, в центре грудной клетки стал нарастать обжигающий холод, раздался едва слышимый треск лопнувшей кожи на груди. Буквально чувствуя, как кожа на груди раздвинулась в стороны, я полностью перестал дышать. Феррон наконец достиг моей грудной клетки, я ощутил резкое прикосновение обжигающего льда и отрубился.
  Несколько раз, рывками приходя в сознание, я, то чувствовал на своем горячем лбу холодную руку Хранителя, то слышал его неразборчивый шепот, и каждый раз снова терял сознание от новой волны боли. Боль просто выкручивала мое тело, вспышки жара сменялись обжигающими волнами холода. В один из сознательных моментов, весь скручиваемый судорогами, я смог с неимоверным трудом приоткрыть веко правого глаза и, прежде чем снова нырнуть в спасительную волну темноты, увидел гротескную картину висящей надо мной сферы Горта и беззвучно пронизывающие меня молнии энергии, причудливо избивающих мое тело и пространство над ним.
  
  Поисковик Рон. За день до выхода в Потерянные земли.
  
  Проснувшись с утра и утолив мучавшую его жажду, Рон сделал попытку задуматься о планах на сегодняшний день. Сосредоточиться не удавалось, в голову лезли воспоминания вчерашнего вечера. Отдохнули на славу. Его команда из пяти поисковиков проводила последний свободный вечер в нормальных условиях перед очередным выходом в Потерянные земли. Идти не хотелось, хотя к опасности и лишениям все уже давно привыкли. Самый молодой из их команды, Синий Глаз, прозванный так за постоянно украшенную синяками физиономию, ходил в Потерянные земли уже третий год. А сам Рон, занимался поиском и добычей артефактов уже добрый десяток лет. Несмотря на то, что команда каждый раз тщательно готовилась к выходу, прорабатывала маршрут и не жалела средств на защитные амулеты, оружие и снаряжение, потери все равно были. Обидно и больно, от того, что потери невосполнимые. Только в прошлый выход Рон потерял двух ветеранов, каждый из которых ходил в Потерянные земли не менее семи лет. Сэм Ложка попал в западню, устроенную лагерами возле одной развалины времен Свободных территорий, когда-то бывшей башней мага.
  Рон вывел к ней группу, тщательно изучив старую карту, которую он добыл в Потерянных землях год назад и оберегавшуюся им как самое настоящее сокровище. Ведь с ее помощью его команда за последний год уже нашла несколько погребенных под слоем пепла и обугленной земли забытых хранилищ. Было найдено немало артефактов и амулетов, продав которые его команда сумела хорошо обеспечить своих близких и в достатке прожить этот год, значительно сократив количество выходов в Потерянные земли.
  Лагеры, эти злобные и коварные порождения Потерянных земель, умнели с каждым годом. Еще десять лет назад, когда Рон только стал поисковиком, лагеров достаточно легко было уничтожить, имея определенный опыт и зная точки смертельных ударов. Первый раз, когда команда поисковиков, в которой Рон был тогда на правах "принеси-подай", столкнулась с лагерами, он был потрясен их внешним видом и неукротимой яростью и силой. Около двух с половиной метров высотой, лагеры, покрытые крепкой мелкой чешуей, которую практически не пробивало обычное оружие, имели дополнительную пару когтистых лап и мерзкую клыкастую морду, усыпанную наростами острых шипов. Сбиваясь в небольшие стаи по пять-восемь особей, и будучи полуразумными, они охотились на поисковиков, как на самую доступную добычу в Потерянных землях. Старые поисковики, которым удалось выжить и отойти от дел, поговаривали, что лагеры - это переродившиеся потомки жителей Потерянных земель, которые практически все погибли во времена войны империи Нома с магами Свободных территорий. Также они объясняли и происхождение оборотней и вампиров, о которых до этой войны никто и не знал. И это только самые многочисленные опасности Потерянных земель, а ведь были ещё и зомби, которых тоже было в Потерянных землях в достаточном количестве. Последствия некромантского проклятия, накрывшего когда-то благословенные Свободные территории, продолжали исправно поднимать усопших буквально в течении суток и давать мертвецам какое-то подобие жизни. Жизни без мозгов и с единственной целью - сожрать всех живых людей в пределах досягаемости. Как все эти порождения магической катастрофы существовали на одной, хоть и обширной территории невозможно было объяснить. А ведь практически каждый выход Рон становился свидетелем или объектом атаки ранее не встречавшихся тварей. Даже насекомые не были безобидны на Потерянных землях, чего уже говорить о крылатых тварях и многочисленных видах ползучих гадов, в изобилии водившихся в развалинах и пещерах Хребта Мертвых, навеки отгородившего территорию Потерянных земель от остального мира. Все эти твари при случае пожирали друг друга и никогда не упускали возможности напасть на команды поисковиков, проникающие в Потерянные земли для поиска артефактов, оставшихся от некогда самого развитого государства на материке.
  В тот раз, когда команда нашла развалины башни мага и раскопала вход в подземелье, Сэм Ложка успел сделать только несколько шагов в полумрак тоннеля, едва освещаемом тусклым светом отсыревшего факела. Лагер спрыгнул откуда-то сверху, сразу пронзив длинными когтями грудь поисковика. Сэм только успел вскрикнуть, после чего его рука, сжимавшая короткий клинок, безвольно опустилась. Ренин Длинный, вошедший в тоннель вторым, всегда прикрывавший спину Сэма и его постоянный напарник, метнулся к своему другу и тут же был пронзен когтями двух лагеров, которые скрывались до этого в узких нишах по обе стороны тоннеля. В обоих случаях кольчуги поисковиков ничего не смогли противопоставить нечеловеческой мощи лагеров.
  Остальных поисковиков спасло только то, что лагеров было всего трое. Будь их хотя бы пять, живыми из команды не вернулся бы никто. Когда остальные поисковики во главе с Роном набросились на лагеров, Сэм Ложка был уже безнадежно мертв. Лагер, пронзивший его своими когтями, одним мощным рывком практически разорвал Сэма на две части, обильно окропив человеческой кровью все вокруг. Рон, успев уклониться от удара смертоносной верхней конечности лагера, удерживающего Ренина на когтях другой лапы, сумел точным ударом своего клинка пронзить лагера под мышкой, одним из немногих мест, ударом в которые можно было пробить чешуйчатую шкуру монстра. Ударом короткого щита во второй руке Рон сумел выбить другую лапу монстра с длинными когтями из тела Ренина. Ещё один взмах клинка, и пораженное в глаз чудовище неуверенно покачнулось на четырех нижних конечностях и начало заваливаться назад, на уже приблизившегося лагера, разорвавшего Сэма. Подоспевшая помощь в лице ещё троих поисковиков из команды сумели завалить лагера, удерживающего Ренина с другой стороны. В это время Рон активировал амулет Трех лезвий и направил его на первого монстра. Лезвия от амулета, невидимые до встречи с препятствием, и горизонтально прошедшие на равной высоте друг от друга, буквально перерубили бывшего уже на расстоянии вытянутой руки лагера на четыре части.
  Переполненные адреналином поисковики по команде Рона подхватили Ренина и вытащили его из тоннеля в лагерь, где оставшийся поисковик охранял походные мешки и другое имущество команды. У входа в тоннель Рон оставил амулет файербола, активировав его на взрыв. Артефакт не подвел. Как только команда убралась на безопасное расстояние, прозвучал взрыв и, с таким трудом расчищенный, вход в тоннель был качественно завален обломками породы и сыпучим грунтом.
  - Братцы, а ведь это была засада, - отдышавшись произнес Рон, пока Пучок, штатный лекарь команды поисковиков, осматривал Ренина. - Как Длинный?
  - Ранения очень серьезные, - тяжело произнес Пучок, - пробиты легкие. Его амулет жизни едва поддерживает Ренина. Даже с вашими амулетами, если мы не доставим его в течении двух суток к городскому магу, он умрет.
  - Тогда не будем терять время, - отрезал Рон,- быстро дайте все свои амулеты жизни. Пучок, когда мы сможем выступить?
  - Дайте мне пятнадцать минут.
  - Хорошо, быстро все собираемся, выступаем через пятнадцать минут, - скомандовал Рон.
  Через пятнадцать минут отряд выдвинулся в обратный путь. Наплевав на собственную безопасность, поисковики как можно быстрее устремились к городу. Но, они не успели. Не успели буквально на несколько часов.
  Уже перед городскими воротами Пучок, в очередной раз проверив состояние Ренина, остановил отряд и сообщил, что Длинный умер.
  Скрипя зубами от бессилия, Рон завел команду в город. Городские стражники, увидев в каком состоянии возвращается команда поисковиков, безмолвно проводили глазами поредевший отряд, не взяв положенной мзды за проход.
  Вечером Рон собрав у поисковиков их амулеты, отправился к городскому магу. За ним увязались Пучок и Стрела, еще один из ветеранов команды. Отшвырнув охранника, пытавшегося перегородить Рону вход в лавку городского мага, поисковики буквально ворвались внутрь помещения. Посетитель, скользнув взглядом по перекошенным лицам поисковиков, поспешил ретироваться из помещения. Услышав, как за ним захлопнулась дверь, Рон выгреб из холщового мешочка амулеты поисковиков и швырнул их на стол перед магом.
  - Почему амулеты жизни разрядились раньше, чем ты обещал? Почему поисковые амулеты не сработали на лагеров? - не сдерживая ярость, прорычал Рон, и шагнув к магу, левой рукой схватил его за шею, а правой выхватил из-за пояса короткий кинжал. - Из-за тебя мы потеряли сегодня наших друзей, - прошипел Рон.
  Сделав быстрый пас рукой, извивающийся маг активировал какое-то защитное плетение, которое отбросило и впечатало в стену поисковиков. Дом ощутимо содрогнулся.
  Сползая на пол, Рон очумело помотал головой, приходя в себя. Потянулся и нащупав висящий на поясе короткий арбалет, который был предусмотрительно заряжен болтом со специальным покрытием, направил его на мага.
  - Ты думаешь, магия тебя спасет? - прохрипел Рон, прицелившись растирающему себе шею магу прямо в голову.
  - Остановись, - просипел маг, - моей вины в смерти ваших товарищей нет. Поисковые амулеты иногда не срабатывали и раньше, есть несколько видов лагеров, обладающих совершенной мимикрией как от визуального обнаружения, так и магического. А амулеты жизни, видимо, исчерпали свой магический резерв из-за тяжести ранений. Я заряжал их добросовестно, спроси у Пучка.
  - Да, Рон, - подтвердил Пучок, приподымаясь с пола, - я всегда тщательно проверяю амулеты жизни перед выходов в Потерянные земли, ты ведь сам это знаешь. А про таких лагеров я слышал. Просто они нам ещё не попадались...
  Прошло две недели. За это время поисковики похоронили Ренина и передали его вдове и родным Сэма Ложки свои последние сбережения. Денег осталось только на зарядку амулетов и покупку еды в дорогу, поэтому два дня назад команда решила предпринять очередной выход. Вчера вечером Рон, взяв взаймы у знакомого поисковика золотой, устроил по заведенному в их команде обычаю последний ужин в трактире. Ели мало, пили много, пока тревожные мысли не покинули головы членов команды.
  Отбросив тяжелые воспоминания, Рон быстро собрался и отправился к Пучку. В этот раз, Рон решил забрать амулеты вместе с ним. Пучок уже ждал старшего команды, и поисковики незамедлительно отправились к городскому магу.
  
  Городской маг О'Тил. За неделю до встречи с магом Свободных территорий.
  
  Городской маг О'Тил повидал на своем веку разных поисковиков. За двадцать с лишним лет работы в этом городе, он сумел накопить немного деньжат и выгодно приобрести несколько артефактов и магических книг магов Свободных территорий. О'Тил реально оценивал свои магические способности и считал, что правильно решил двадцать лет назад отправиться в маленький приграничный городок, где по сей день являлся единственным магом. Место гарнизонного мага так и оставалось незанятым все это время, поэтому О'Тил неплохо зарабатывал, обеспечивая поисковиков и городскую стражу магической Силой для зарядки амулетов и оказывая не требующие высокой квалификации магические услуги для небольшого населения городка. Знания древних магических артефактов, которые О'Тил зазубривал в магической академии, позволили городскому магу по дешевке перехватить у поисковиков несколько ценных артефактов, воспользовавшись тем, что скупщики нечасто наведывались в приграничный город, а предпочитали приобретать найденные поисковиками артефакты в своих лавках в более крупных и удаленных от границы, а значит и более безопасных городах. Самую хорошую цену давали в столице королевства, но поисковики практически никогда не отправлялись туда самостоятельно для продажи артефактов. Хватало опасностей и при поиске артефактов, что уже говорить о многочисленных разбойниках, постоянно нападавших на дорогах и на крупные торговые караваны, снаряжение которых съедало немалые деньги.
  Знал О'Тил и то, что ему нельзя больше оставаться в этом городе. Выходец из знатного рода, он был вынужден в юности поступить в магическую академию за счет королевства, так как его дед отказался оплатить его обучение. Последние пятнадцать лет он фактически отдавал весь свой заработок в счет погашения немалого по нынешним временам долга за свое обучение. Будь у него магических способностей побольше, он смог бы рассчитаться значительно быстрее, да что говорить, мог бы пойти на службу в один из крупных гарнизонов, где постоянно требовались маги, или даже рискнуть и отправиться с поисковиками за артефактами магов Свободных территорий. Но если как маг О'Тил был слаб, то как воин он не удался вообще. В магической академии воинских наук не преподавали, а на использование боевых плетений у О'Тила просто не хватало магического резерва.
  Этот приграничный город просто съедал жизнь О'Тила. Последнее время мага беспокоила рутина и отсутствие каких-либо перспектив изменений в его жизни. Каждый день одна и та же работа, все эти горожане и поисковики достали мага однообразием своих запросов. Ни-че-го светлого впереди...
  О'Тил недавно поймал себя на мысли, что он стал чаще прикладываться к вину, практически каждый вечер посиживая в трактире и слушая байки бывалых поисковиков. С семьей как-то не сложилось, сначала не было средств, а сейчас маг не хотел привязывать себя к этому городку.
  А ведь как в юности он мечтал стать могущественным магом! Даже когда пройдя сканирование перед вступлением в магическую академию он узнал о своих слабых способностях, он не опустил руки. Его дед, работавший в свое время в королевском архиве, рассказывал внуку, что по скудным сохранившимся данным, маги Свободных территорий перед войной сумели разработать методику увеличения магических способностей. И якобы, от них остались некие храны с знаниями. Только как эти артефакты выглядят, и остались ли после последней войны, стершей с лица земли и Свободные территории и империю Ном, маги, которые могут их использовать, О'Тил не знал. И несколько, как подозревал маг, очень ценных магических книг, найденных поисковиками в Потерянных землях и обменянные О'Тилом на дешевые амулеты, ничем магу помочь не могли. У магов Свободных территорий была своя тайнопись, использование которой позволила им сберечь свои секреты от магов других государств. Но не уберегла от гибели, хмыкнул про себя О'Тил.
  Надо завязывать с вином и возвращаться в столицу, твердо решил О'Тил. Продам часть артефактов, осмотрюсь, глядишь, что-то выясню в королевском архиве.
  События последних двух недель только укрепили решение О'Тила. Сначала этот разъяренный поисковик Рон, едва не переломавший шею магу. Хорошо, что он сначала решил высказать О'Тилу свои претензии, а если бы он вначале использовал арбалет, от болта которого, с характерным синеватым цветом менского железа, как подозревал маг, его защита не спасла бы. Затем на прошлой неделе, когда маг, после того, как засиделся в трактире, и честно говоря, немного переусердствовал с вином, подвергся по дороге домой нападению двоих неизвестных молодчиков. О'Тила спасло только то, что после первого удара дубинкой по голове, будучи в крайней степени опьяневшим, маг кулем упал на грязную обочину, а второй удар клинком только чиркнул по нижнему ребру, не причинив, впрочем, особого вреда. Благо, что шум услышал патруль городской стражи, случайно оказавшийся рядом и спугнувший грабителей.
  Рана была пустяковая. Активировавшийся амулет жизни, который О'Тил по привычке всегда таскал с собой, уже к утру качественно заживил пустяковый порез. Головная боль, которая мучила мага после удара дубинкой, прошла, несмотря на все его потуги по ускорению лечения, только через несколько дней. И то, первые два дня после нападения О'Тил провалялся в кровати в своей квартире на втором этаже над лавкой.
  Очередной горожанин, булочник, наконец-то убрался, забрав заряженный магом простой амулет от грызунов. За неполные полчаса, пока О'Тил заряжал амулет, булочник успел изрядно вымотать магу нервы бесчисленными жалобами на жену, тещу, соседей, налоги, тяжелую судьбу. Хорошо зная этого клиента, О'Тил еще в самом начале предложил булочнику забрать свой амулет после обеда, чтобы не терять драгоценное время. Булочник только отмахнулся. О'Тил, убеждая булочника, что, пока он будет заряжать амулет, тот сможет напечь много хлеба для так нуждающихся в этом горожан и предлагая ему прислать амулет нарочным, все равно получил отказ, и скрипя сердцем, полчаса подвергался качественному промыванию мозгов.
  Сразу после его ухода О'Тил хотел закрыть лавку и немного помедитировать, ускорив восстановление магического резерва. Только привстав из-за своего рабочего стола, маг услышал, как звякнул колокольчик входной двери. 'Только не булочник, неужели что-то забыл...', пронеслось у мага в голове.
  - Кто там? - громко крикнул маг, приближаясь к выходу из своего рабочего кабинета, где он обычно вел прием и выполнял легкие заказы. В помещении лавки царил полумрак и тишина.
  'Видно, кто-то заглянул, но, по какой-то причине, решил не заходить и ушел', решил маг и направился к входной двери, чтобы запереть ее, 'хотя странно, что не слышно охранника'. Сделав несколько шагов по направлению к двери, О'Тил вдруг увидел, как из воздуха перед дверьми материализовался арбалетный болт синеватого цвета и, стремительно набирая скорость в направлении мага, быстро преодолел пару десятков метров площади лавки, после чего исчез в яркой вспышке, ослепившей мага. А ведь О'Тил как чувствовал что-то, и уже неделю носил один из артефактов магов Свободных территорий, который он заряжал своим скудным ручейком магической Силы на протяжении последних двух лет, надеясь продать его гораздо дороже, чем просто незаряженный артефакт. И теперь ежедневная нудная работа, когда маг каждый день сливал остатки своего магического резерва в амулет, спасла О'Тилу жизнь. Ведь его собственные слабые щиты не смогли бы остановить болт из менского железа. Сработавший амулет своей вспышкой ослепил мага, но нападавшие, размытые тени которых, метнувшиеся к нему, маг успел заметить, просчитались, рискнув напасть на мага в его собственной лавке.
  'Мой дом - моя крепость', маг всегда следовал этому правилу, которое неоднократно повторял его дед, когда О'Тил еще маленьким жил с ним после гибели родителей. За все двадцать лет, пока О'Тил владел этой лавкой, сначала арендуя ее, а потом накопив достаточно денег и выкупив ее, он использовал все доступные ему средства для усиления ее защиты. Маг сначала оснастил свою лавку всеми доступными ему защитными амулетами поисковиков. Потом внедрил в опутавшие лавку охранные плетенья ещё несколько артефактов, добытых поисковиками в Потерянных землях. Все это О'Тил делал, используя ту малость магической Силы, доступной ему. И все же, его труды оправдались. Силуэты атакующих мага двоих противников окутались парализующими коконами. Одновременно с этим сработали два из четырех амулетов Трех лезвий, которые были предусмотрительно размещены магом под стеллажами с магическими товарами по направлению к входной двери. Одному из нападавших хватило трех призрачных лезвий, как говорится, с головой. Его тело плавно распалось на несколько обрубков, которые с мягким стуком ударились о деревянный пол лавки. Второму повезло немногим больше. Видимо, амулет был чрезмерно наклонен к полу, поэтому нижнее лезвие вспороло доски деревянного пола, а верхние два перерезали второго нападавшего в районе коленей и поясницы.
  О'Тил в ступоре смотрел на результаты работы защитных амулетов, когда наиболее уцелевший нападавший, а вернее, его верхняя часть тела стала медленно приближаться к магу, подтягиваясь по полу руками. За обрубком оставался кровавый след, оставляемый волочившимися, выпавшими из перерубленного живота, кишками. Сделав еще несколько рывков, нападавший с трудом приподнялся, замер и, уставившись дико горевшими глазами прямо в лицо мага, произнес:
  - Ты..., - после чего огонь в его глазах потух. Одновременно с этим обрубок человека с глухим стуком упал на пол и замер, уже навеки.
  Очнувшись от ступора, О'Тил приблизился к телу и убедился, что нападавший мертв. Маг ошеломленно обвел глазами окровавленную лавку. Перевел взгляд на разбросанные по полу куски человеческих тел. Даже в этом состоянии маг обратил внимание на очень дорогие амулеты мимикрии, которые болтались на поясах напавших на него людей.
  Звякнул колокольчик от открывшейся входной двери.
  
  Рост. Через трое суток после переноса.
  
  В себя я пришел достаточно привычно, как будто проснувшись после сна на неудобном диване. Побаливал позвоночник, тело ощущалось, как после долгого времени неподвижности. Открыв глаза, увидел нарезающего вокруг лежака Хранителя.
  - Это невероятно... - бормотал себе под нос Хранитель, не обращая на меня никакого внимания.
  - Кхмм..., Хранитель, все прошло успешно? - привстав на лежаке и, устав смотреть за мечущимся О'Носом, произнес я.
  - Я знаю, что ты пришел в себя. Но то, что произошло - это невероятно! - Хранитель опять закатил глаза и начал что-то негромко бормотать.
  - О'Нос, можно хотя бы вернуть мне одежду, - попросил я, спуская босые ноги на каменный пол.
  - Да, конечно, извини, Рост, - произнес Хранитель, пасом руки возвращая одежду на мое тело.
  Кстати, никаких следов на груди от внедрения феррона абсолютно не было. Я уже начал грешить на свое богатое воображение, когда О'Нос остановился и повернулся ко мне.
  - Рост, то, что произошло, невероятно, - повторился Хранитель. - Ты первый человек, которому успешно внедрен феррон. До войны маги разработали эту методику, но она не была опробована. Я несколько раз усовершенствовал технологию объединения живой материи и феррона, но предыдущий опыт с погибшим учеником был неудачен. Так вот, после внедрения в твое тело феррона ты сутки провалялся без сознания. Процессы жизнедеятельности твоего организма как-то странно изменились. Ты несколько раз был на грани смерти. Мне пришлось обильно вливать в той организм магическую Силу, чтобы поддерживать тебя живым. Глубокое сканирование показало, что феррон невероятным образом объединился с твоей материей и полностью изменился. Я не знаю что получилось в итоге. Все не так, как планировалось. Хотя, все планируемые до операции возможности уже проявились. Вот, например...- щелкнув пальцами, Хранитель с театральным хлопком растворился в воздухе.
  - Мне нет больше необходимости постоянно напрягаться, чтобы читать твои мысли, - голос Хранителя прозвучал у меня прямо в голове. Я теперь есть часть тебя. Копирование слепка моего духа-личности прошло успешно, хотя и не на феррон в твоем теле, а на то вещество, которое появились после него. Я назову его...ммм....да, лорданом, в честь гениального мага Свободных территорий. Я попробовал и утверждаю, чти синтезировать лордан магическим путем невозможно, он есть продукт твоего организма. Так, дальше. Теперь ты постоянно будешь на связи со мной, я проверил, все работает. Не могу сейчас сказать, на каком расстоянии связь будет действовать, но уверен, аналогов в мире Горта нет. Связь будет такой же, как и у меня была с другими Хранителями, ведь теперь часть меня в тебе.
  - Как я и предполагал, появление ферр... лордана в твоем организме уже стало изменять его. Так, возможности твоего мозга увеличились минимум процентов на десять, и будут прогрессировать дальше. У тебя сейчас фактически абсолютная память, тебе осталось только научиться её правильно использовать.
  - Твой магический резерв увеличился, - продолжил Хранитель, делая короткие паузы, чтобы отдышаться. - Я научу тебя использовать магическую Силу, пропуская её через тебя и напитывая плетения, которые ты скоро будешь хорошо знать. Ведь тебе будут доступны и мои знания, а когда мы восстановим магические резервы других хранителей, то и их знания тоже! - торжественно зазвучал голос О'Носа.
  - Спасибо, Хранитель, очень рад, что остался живым, стал обладателем мегаспособностей, хоть пока этого и не ощущаю, - я постарался вернуть Хранителя на бренную землю. - Что будем делать дальше?
  - Дальше пару дней я буду тебя гонять, - хищно усмехнулся Хранитель, вновь появляясь в зримом облике, - до обеда будем прививать твоему организму навыки выживания, а после этого усиленно подтягивать тебя по использованию магических плетений.
  За двое суток Хранитель дал мне поспать всего несколько часов. Оказалось, что моя память содержит все приемы рукопашного боя, фехтования и различных боевых искусств, которые я когда-либо видел в своей жизни. Да, я действительно мог вспомнить любой факт или событие, которое произошло в моей жизни или свидетелем которого я был. Но, было одно очень большое и толстое обстоятельство - все эти воспоминания оказались так перемешаны, что каждое воспоминание какого-либо ранее забытого факта по команде Хранителя (он уже успел плотно покопаться в моих мозгах) требовало моего напряжения и немного времени. По моему предложению, мы провели во время очередного перерыва на отдых небольшой эксперимент. По моей просьбе, во время моего сна Хранитель должен был попытаться упорядочить все знания по боевым искусствам, которые я знал, в некоем подобии каталога, создать между ними логические цепочки и взаимосвязи. Что ж, эксперимент удался. Теперь я знал множество приемов и порядок их выполнения. Но... при первой же тренировке, когда я решил продемонстрировать Хранителю свое идеальное знание сложных приемов, я жестко потянул себе несколько сухожилий, и только вмешательство Хранителя, вовремя остановившего меня, спасло мой бедный организм от новых потрясений и травм. Все просто, память абсолютная, я знаю как применять приемы боевых искусств, но мое тело не имеет динамической памяти, или, как сказал Хранитель, физической памяти выполнения этих приемов.
  Как заявил О'Нос, худо-бедно отбиться как в рукопашной, так и с использованием холодного оружия я смогу, однако, любой серьезный мастер мне не по зубам. Впереди предстояли долгие тренировки на развитие моего тела и его физических возможностей.
  С использованием магических плетений тоже оказалось не все так просто. Хранитель погонял меня в использовании простейших плетений, показывая, как их активировать и оперировать Силой.
  Методика обучения оказалась понятна для моего "носатого" учителя и неимоверно сложна для меня. В начале, Хранитель несколько раз прогнал через мое тело волны магической Силы, что сопровождалось достаточно непривычными ощущениями. У меня создалось впечатление, что под моей кожей закопошились сотни мелких морских блох - гаммарусов, плавно перемещавшихся от моего позвоночника к кончикам пальцев рук и ног. С третьей попытки я смог самостоятельно направить такой поток перед собой и впервые увидел, как из кончиков пальцев моих вытянутых рук в пространство выплеснулись маленькие, едва различимые частицы зеленоватого света, медленно сформировавшие некое подобие хаотично изменявшего свою форму облака.
  - Поздравляю, Рост, - сообщил Хранитель, - ты смог реализовать исходный прообраз магического плетения. Если ты не напитаешь его Силой, он развеется в течении нескольких секунд. Теперь научись его уплотнять, и я покажу тебе формы начальных плетений и азы управления ими.
  Посмотрев, как облако медленно истаяло в пространстве, я напрягся и направил более сильный поток магической Силы перед собой. Облако приобрело более насыщенный цвет. Под контролем и с подсказками Хранителя, я научился создавать в исходном прообразе центр Силы, который связывал все облако мельчайшими силовыми волокнами. Добавляя или убирая центры Силы, которые создавались дополнительным вливанием в исходный прообраз точечных и насыщенных включений магической Силы, я смог придать ему вид плоскости, которая была пронизана силовыми линиями. В центре и по бокам прообраза четко выделялись более яркие сгустки энергии центров Силы.
  - То, что ты сделал, Рост, - прокомментировал Хранитель, называется магическим щитом. От того, сколько слоев таких плетений ты сможешь связать между собой, зависит стойкость щита от ударов плетений, которые используются для нападения. Кроме этого учитывай, что плотность силовых линий плетения магического щита обеспечивает его управляемость и продолжительность действия.
  - Теперь смотри, - продолжил О'Нос, развеяв небольшим вливанием пучка магической силы мое плетение и создав аналогичное свое, правда, имеющее белый цвет. - Собрав все центры Силы в единый участок, - Хранитель легко соединил все центры Силы своего плетения, - и не нарушив силовые линии, ты получаешь готовое к активации плетение магического щита. Для этого необходимо, чтобы участок, объединивший центры Силы готового плетения был покрыт ещё одним дополнительным центром Силы, - при этих словах Хранитель добавил поверх небольшого сгустка энергии, образовавшегося в результате объединения центров Силы его плетения еще один центр Силы.
  В результате, перед О'Носом висел в пространстве сгусток энергии белого цвета величиной с горошину. Разместив под ним свою руку, Хранитель втянул этот сгусток энергии себе в ладонь.
  - Ты видишь, как я добавил готовое к активации плетение щита к своему магическому резерву. Но, есть одно "но", чем больше готовых к активации плетений ты добавляешь к своему магическому резерву, тем больше ты уменьшаешь его объем. Поэтому маги используют различные артефакты из хорошо сохраняющих магическую энергию материалов, размещая в них готовые к активации плетения. Это могут быть кольца, перстни, элементы одежды и оружия. Для активации плетения необходимо всего лишь магическим импульсом разрушить центр Силы, сохраняющий готовое плетение в свернутом виде. Для людей, не обладающих магическими способностями, активация артефактов стала возможна благодаря использованию дополнительного плетения, которое срабатывает от сильного мысленного посыла, - Хранитель вновь выпустил в пространство горошину свернутого плетения щита и создал рядом с ним дополнительное плетение, пояснив мне расположение его центров Силы. После этого он соединил его с уже имеющимся сгустком энергии магического щита.
  - Теперь мы имеем магический щит, который может активировать любой человек при условии, что он знает, что очень хочет активировать именно плетение магического щита, - усмехнулся Хранитель. - Мы может поместить его, например, в камешек и получим амулет магического щита. Однако, при использовании обычного камня, магическая энергия, влитая в плетение магического щита, будет постоянно расходоваться, впитываясь в окружающее пространство, и плетение продержится в камне очень недолго, после чего окончательно развеется. Давай, повтори все самостоятельно.
  После двух суток изматывающих тренировок, я мог уверенно использовать магический щит, защищавший от атак с использованием файерболов, Воздушных таранов и Дыхания смерти, состоявшего на вооружении некромантов.
  Из магических средств нападения мне были доступны плетения файерболов, Трех лезвий и все того же Воздушного тарана, которыми я сносно научился управлять. Как ни восхищался Хранитель, утверждавший, что это грандиозно для двух дней, я все равно испытывал чувство разочарования, рассчитывая на значительно больший результат. Я успокаивал себя тем, что теперь все зависело как в магическом плане, так и в плане физического развития только от моих тренировок и наличия на это времени.
  На исходе вторых суток после операции по внедрению в мой организм феррона, Хранитель заявил, что мне пора выходить на поверхность.
  - Рост, время истекает. Тебе необходим воздух, еда и вода. Дальнейшее твое пребывание здесь без необходимых твоему организму элементов может негативно отразиться на его жизнедеятельности. К тому же твой организм продолжает перестраиваться, и я не хочу замедлять этот процесс. Последнее сканирование показало, что основная масса лордана сосредоточена в твоей голове и позвоночнике, а волокна, которые отходят от основной массы, расходятся по всему телу. Судя по всему, масса лордана продолжает увеличиваться за счет преобразования материи твоего тела. Плохо это или хорошо, я не знаю, - отрезал Хранитель, жестом прервав готовый сорваться с моих уст вопрос. - Я буду дальше наблюдать эти процессы и попробую разработать методику возможного влияния на них в случае необходимости.
  - К сожалению, в лаборатории нет ни одежды, ни оружия. Книги я забрать тебе не предлагаю, они есть в моей памяти и ты в любой момент сможешь воспользоваться их знаниями, - продолжил Хранитель. - Тебе придется подняться на ярус выше, там, в комплексе были расположены хранилища оружия и снаряжения Стражи Свободных территорий. И помни, что кроме твоего желания вернуться домой, ты остаешься последней надеждой Свободных территорий на возрождение.
  Мое пребывание в лаборатории завершилось еще небольшой переделкой сферы Горта. Как оказалось, под чутким руководством Хранителя я смог выделить из своего организма частицу лордана, материализовав ее над рукой. Разместив свои руки на сферой, я с тревогой наблюдал, как лордан тоненькой струйкой стек на поверхность сферы и начал медленно впитываться в неё. Я волновался, так как это также был эксперимент Хранителя, который предполагал, что лордан в силу своего происхождения сможет легко взаимодействовать с ферроном, на основании которого действовали сферы Горта. Ведь если сфера Горта будет утрачена, я вряд ли смогу без полноценных возможностей Хранителя разобраться с задачами по активации других лабораторий и разработке усовершенствованной версии портала для моего возвращения домой. Все прошло успешно, небольшая частица лордана без проблем была размещена в сфере Горта, что уже, по мнению Хранителя, оправдывало весь возможный риск. Как объяснил Хранитель, теперь его магический резерв стал самостоятельно восстанавливаться от силовых линий, пронизывающих все пространство. Теперь не было необходимости в присутствии и участии живого человека, обладающего магическими способностями, для зарядки магического резерва сферы Горта.
  Перед выходом из лаборатория, я задал Хранителю ещё один вопрос.
  - О'Нос, после моего переноса Вы сказали, что знаете род О'Лег. Как вы уже знаете, на самом деле это мое имя.
  - Видишь ли, Рост, род О'Лег действительно существовал на Свободных территориях и был известен во всем обитаемом мире как искусные маги и воины. Приставка 'О'' означает принадлежность человека к магам. Изначально я решил, что ты имеешь какое-то отношение к этому роду, ведь имена добровольцем, которые были ранее телепортированы в другие измерения, мне неизвестны. Если ты сможешь пробиться к обитаемым местам, не рекомендую тебе использовать свое имя. Не знаю как сейчас, но во времена Свободных территорий, самозванцев, присваивающих чужие родовые имена очень жестоко карали. И если по поводу обладания магии к тебе вопросов не возникнет, то я не знаю, как доказать твою принадлежность к роду О'Лег. Многие из жителей нашего мира используют вместо имен разные прозвища, которые зачастую потом трансформируются в родовые имена. Так что, можешь использовать любое понравившееся тебе прозвище или имя Рост.
  Мы еще обсудили с Хранителем мои дальнейшие действия. Рассмотрели два варианта. Если на поверхности мне ничего не будет угрожать, тогда я отправляюсь активировать Хранителей других лабораторий, благо, у меня в голове была отличная карта Свободных территорий, которую О'Нос, по его уверению, тщательно откорректировал уже во время войны, нанося на неё создаваемые комплексы и лаборатории. Если же поверхность будет опасна, тогда я должен постараться достигнуть населенных людьми мест, обосноваться там и постараться собрать отряд или несколько отрядов для походов на поиски законсервированных лабораторий. В этом случае мы договорились действовать по ситуации, а мелкие детали обсуждать по имеющейся связи. Хранитель также пообещал, что пока я буду выяснять наши шансы на поверхности, он попробует восстановить систему защитных плетений и охранных големов комплекса и лаборатории. Ведь теперь у Хранителя не было опасности опустошить магический резерв сферы Горта.
  Кроме этого, Хранитель отправил со мной двух помощников-тараканов, туманно объяснив, что они мне ещё пригодятся.
  И вот настал тот самый миг, когда я покинул лабораторию. По взмаху руки Хранителя часть стены лаборатории поднялась вверх, и из открытого проема потянуло сыростью и затхлым воздухом. Решительно выставив перед собой магический щит, подвесив несколько плетений лезвий и файерболов на моментальное срабатывание в случае необходимости, я смело шагнул в неизвестность. Мимо меня быстро прошуршали два помощника и скрылись в темноте, я же, подвесив в двух метрах впереди светляка, осторожно двинулся вперед. Стена за моей спиной глухо опустилась, надежно перекрыв вход в забытую лабораторию магов Свободных территорий.
  
  Поисковик Рон. День выхода в Потерянные земли.
  
  То, что вчера произошло в лавке городского мага, с трудом укладывалось в голове Рона. На его памяти случаев таких жестоких нападений на городских магов не было. Ведь нападавшим грозила бы ужасная смерть от городского населения, лишенного возможности обслуживаться у единственного мага в окрестностях.
  Ещё когда они с Пучком подошли к лавке городского мага, Рон насторожился, обратив внимание на отсутствие у дверей лавки Плевка, привычного охранника мага, который когда-то служил в городской страже, а потом нашел непыльное место по охране магической лавки. Плевок может и мог показаться недалеким человеком, однако к своим обязанностям всегда относился скрупулезно.
  Рон привык доверять своим ощущениям, поэтому замер не месте, кивком отправив Пучка посмотреть за углом, сам в это время нащупал заряженный арбалет. Не успел Пучок сдвинуться с места, как в лавке городского мага прозвучал грохот и вспышка сработавшего магического щита стегнула ярким светом по окнам. Больше не раздумывая, Рон, выхватив арбалет, шагнул ко входу в лавку. Место за его спиной, прикрывая командира, сразу же занял Пучок, сжимавший в своей руке короткий кинжал. Из лавки донесся звук, как будто одновременно упали несколько человек. Рон потянул на себя дверь, звякнул колокольчик, поисковик пригнулся и нырнул вперед и влево, тут же справа появился и замер Пучок.
  Их вмешательство не потребовалось. Как Рону не нравился городской маг, особенно после смерти Ренина, в глубине души он признал, что защита магической лавки была подготовлена очень хорошо. Об этом свидетельствовали разбросанные части человеческих тел - результат применения Трех лезвий ни с чем не перепутаешь. Помещение сейчас напоминало мясницкую, где вырвалась и разнесла все вокруг недобитая свинья. В дальней части помещения ошарашено стоял городской маг, впрочем, без видимых повреждений.
  Рон быстро проявил инициативу.
  - Послушай маг, ты цел? Мы за амулетами как раз к тебе направлялись, тут смотрим, Плевка на своем месте нет. Тут как шарахнуло. Мы сюда, а тут, это... вроде наша помощь и не требуется. Извини маг, но у нас еще много дел, завтра на выход готовимся, так что мы бы с радостью забрали свои амулеты и убрались, пока городская стража не прибыла...
  - Так вы это, - прокашлял горло маг, постепенно приходя в себя, -зайдите через задний вход, я сейчас открою. А то тут всю одежду запачкаете. Амулеты готовы, выходите и обойдите лавку с другой стороны.
  Поисковики с радостью выскочили из помещения лавки. Двинулись в обход лавки и только завернули за угол, как Пучок толкнул Рона и указал на сапог, торчавший из зарослей крапивы.
  - Плевок? - задал вопрос Рон, хоть и сам уже знал ответ. Плевок всегда по-особому подбивал носки сапог металлическими пластинами, чем хвастался перед каждым посетителем магической лавки. Пучок подобрался поближе к телу Плевка, раздвинув валявшейся тут же палкой кусты крапивы. Посмотрел на противоестественно повернутую практически за спину голову Плевка и отрицательно помахал головой в ответ на немой вопрос Рона.
  - Ладно, давай забираем амулеты и уходим. Иначе точно стража вопросами закидает и тогда на завтра к выходу не успеем подготовится.
  - А проблем со стражей не будет, если мы смотаемся по-быстрому? - поделился вопросом Пучок.
  - Не должно быть. Нападавшие, вон, в лавке остались, маг это подтвердит. Мы пришли позже. Если и будут вопросы, ответим на них после возвращения. А сейчас, поспешим.
  Быстро убедившись, что амулеты заряжены, рассчитались с магом, расстроенным нападением и последующим расследованием, которое, наверняка задержит его в городе. Предупрежденные магом, что он больше заказов не примет, так как сразу после завершения следствия он покидает город и переезжает жить в столицу, поисковики отправились дальше по своим делам. Рону ещё надо было посетить кузнеца, а Пучок должен был закупить провизию для всей команды.
  На следующий день вышли как обычно засветло. Погрузив на лошадей припасы и снаряжение, поисковики за несколько часов добрались до последнего пограничного поста перед Потерянными землями. На этом посту все команды поисковиков оставляли своих лошадей перед пересечением границы Потерянных земель. С лошадьми на выход никто не отправлялся, потому что защитить кроме себя еще и лошадь от опасностей Потерянных земель было нереально, не говоря уже о необходимости приобретения дорогих защитных амулетов в случае желания проехаться на коне по выжженной и пустынной земле. Агрессивная флора и фауна Потерянных земель не оставляла беззащитным животным ни одного шанса. Рон припомнил, как когда-то он вместе со своей командой наблюдал костяки людей и лошадей, разбросанные у подножия Хребта Мертвых. Один из ветеранов, бывших тогда с командой Рона, рассказывал, что это все, что осталось от большого отряда поисковиков - новичков, которые решили, что на лошадях им будет гораздо легче вытаскивать из Потерянных земель бесчисленные сокровища и артефакты, которые они планировали здесь найти. А нашли совсем другое. Когда расположившийся на отдых перед подъемом горными тропами отряд был атакован местной живностью, новички не придумали ничего лучшего, чем рассредоточиться для защиты своих лошадей. Они все были перебиты здесь, из отряда вырвались только пару поисковиков, которые получили множество ранений.
  Оставив пограничной страже несколько серебряных монет за присмотр и корм лошадей, команда Рона быстро пересекла незримую границу, отделявшую Потерянные земли от королевства Ленна, на границе которого и располагался маленький городок Кулон, служивший уже на протяжении многих лет базой для нескольких команд поисковиков.
  Кстати, никто не мог объяснить, почему твари Потерянных земель никогда не пересекают невидимую границу между опустошенными территориями и землями королевства Ленна. Лет сто назад, граница, бывшая тогда с другой стороны Хребта Мертвых, внезапно и без видимых причин передвинулась километров на пятьдесят вглубь королевства Ленна. Тогда погибли жители нескольких окрестных деревень и гарнизоны передовых пограничных застав, в одно утро обнаружившие, что находятся на территории Пустынных земель. Немногие успели спастись, побросав нажитое имущество и хозяйство, а пограничная стража полегла почти вся, защищая до последнего солдата отступающих беженцев от тварей Потерянных земель. Теперь о событиях столетней давности напоминали только несколько разрушенных от времени деревень и развалины пограничных форпостов перед Хребтом Мертвых.
   К вечеру команда достигла подножия Хребта Мертвых и разбила лагерь, чтобы утром с новыми силами преодолеть естественную преграду. Через полчаса после привала, когда в походном котелке над костром весело побулькивала каша с мясом, поисковики были атакованы бродячим роем горных ос. Отряд был готов к такому нападению, охранные амулеты, активированные по периметру лагеря, вовремя сработали, накрыв плотно сбившихся ос парализующим облаком.
  Застывший рой с сухим треском осыпался на землю. Основным отличием этих насекомых, чаще всего встречавшихся у Хребта Мертвых, от обычных ос, было то, что они питались исключительно мясом. Обездвиживая жертву, горные осы облепляли ее своими телами и, прокусывая шкуру животного или кожу человека мощными жвалами, впрыскивали в тело особую жидкость. Под ее действием, уже через сутки мясо превращалось в некий студень, которым и питались осы. Они надолго застывали возле поверженной добычи, образуя своими телами слабо шевелящийся кокон. Опустошенное до половины тело осы также использовали как инкубатор, выпуская внутрь разложившегося мяса свои личинки. Как только кожа лопалась, выпуская новых горных ос, два роя разделялись и покидали костяк, обтянутый кожей, в поисках новой добычи. Если горные осы долгое время не находили себе новую жертву, рой замирал в где-нибудь в горной расщелине, впадая в некое подобие сна. При появлении в окрестностях замершего роя живого существа, горные осы быстро просыпались, внезапно атакуя очередную жертву. Яд горных ос парализовывал человека почти мгновенно, и без применения специального эликсира приводил через несколько дней к мучительной смерти.
  Пока действовало парализующее плетение, Пучок с помощью Синего Глаза специальными щипцами вырвал у каждой осы ядовитые жала, которые пользовались большим спросом у магов, использовавших яд горных ос в своих эликсирах. Остальные поисковики быстро передавили обездвиженных ос, с хрустом переламывая хитиновые тела своими окованными железом сапогами. Некоторые команды поисковиков специально выходили в Пустынные земли на охоту за водившимися только там тварями, зарабатывая себе на жизнь исключительно продажей перекупщикам редких ингредиентов. Только охота на монстров, порожденных Пустынными землями, была ещё более опасным занятием, чем поиск артефактов, оставшихся от магов Свободных территорий. Рон несколько раз принимал участие в таких выходах, сопровождавшихся постоянными потерями, поэтому, когда он сколотил свою команду, в Пустынные земли он выходил только в поисках артефактов, избегая, по возможности, мест, в которых отмечались скопления тварей.
  Остаток ночи прошел спокойно, если не считать нескольких нападений ползучих гадов, которые были разрублены на части бдительными часовыми, сменявшимися каждые два часа. С рассветом, подкрепившись лепешками хлеба и вяленым мясом, отряд выступил на преодоление Хребта Мертвых.
  Тщательно осматривая все расщелины, и внимательно глядя под ноги, поисковики, страхуя друг друга, медленно перемещались по горной тропе. Здесь каждый миг можно было ожидать нападение хвосторубов, змей, водившихся среди скал Хребта Мертвых. Эти ползучие твари использовали при нападении кроме ядовитых зубов ещё и костяное жало на кончике хвоста, которое пробивало слабо защищенные кожаные доспехи. Длиной более двух метров, эти твари пружиной выстреливали навстречу жертве, впиваясь ядовитыми зубами в незащищенные участки тела, и, обвивая ее несколькими кольцами, жалом пробивали горло или другое незащищенное место. Костяные жала хвосторубов использовались магами при производстве амулетов, так как хорошо сохраняли заряд магической Силы.
  Идущий впереди Синий Глаз внезапно подал рукой сигнал опасности и отряд замер, тревожной вслушиваясь в окружившие поисковиков со всех сторон скалы. Рон медленно, плавно переставляя ноги, приблизился к Синему Глазу.
  - Что там? - шепотом спросил Рон.
  - За поворотом тропы только что были слышны шуршание и потрескивание, - так же шепотом ответил поисковик.
  Рон, сделав остальным поисковикам знак затаиться, осторожно приблизился к повороту и выглянул из-за скалы.
  На каменной площадке посреди тропы гигантский хвосторуб заканчивал заглатывание горного барана, задние ноги которого ещё виднелись из неестественно широко раскрытой пасти змеи. Сразу за головой тело змеи было сильно раздуто заглатываемой тушей барана, которая по ширине в несколько раз превосходила ширину самой змеи. Чешуйки шкуры змеи так растянулись, что между ними стали видны светлые прожилки змеиной кожи.
  Знаками приказав поисковикам приблизиться, Рон шепотом обрисовал сложившуюся ситуацию. Пока змея заглатывала свою добычу, решено было её атаковать, чтобы не ждать, пока она освободит удобный проход по тропе.
  По команде Рона, поисковики выскочили из-за поворота и набросились на неповоротливую змею, порубив ее в считанные секунды.
  - А ведь тварь длиной не менее четырех метров, - удовлетворенно сказал Пучок, отрубив костяное жало и пристраивая его в своем походном мешке.
  Сбросив раздувшийся труп змеи в расщелину, поисковики двинулись дальше.
  Как и было оговорено, в этот раз отряд двигался к развалинам башни мага, где погиб Сэм Ложка и получил смертельные ранения Ренин Длинный. Поисковики никогда не бросали своих раненых и погибших бойцов в Потерянных землях, и то, что им пришлось оставить Сэма, спасая Ренина, довлело над командой. Поэтому без долгих раздумий и было решено вернуться за его останками. Все осознавали, что кроме перебитых лагеров, в подземельях башни еще может быть много тварей, но никто не сомневался в необходимости возвращения на место засады. Для поисковиков стало делом чести отдать последний долг их погибшему товарищу.
  Бесшумно передвигаясь по тропе, отряд преодолел горное ущелье и уже к вечеру спустился к подножию Хребта Мертвых с другой стороны. Впереди расстилались просторы Потерянных земель.
  
  Рост. Четвертые сутки после переноса.
  
  Не успел я сделать и пары шагов по достаточно высокому тоннелю, как в моей голове прозвучал голос Хранителя:
  - Этот горизонт должен быть относительно безопасен. Вход в него, да и вся вертикальная шахта с лестницей, была завалена камнями последними големами перед полной консервацией комплекса. Двигайся прямо по тоннелю и ищи выход в вертикальный ствол вентиляционного канала. По нему ты сможешь подняться на уровень выше, где расположены хранилища и классы боевой подготовки, мастерские по сборке големов и прочие подсобные помещения, - пробубнил Хранитель.
  Стены тоннеля были покрыты слоем оплавленного камня. Кое-где попадались деревянные рошпаны, покрытые ярко-зеленого цвета лишаем и пятнами плесени. Словно услышав мои мысли (хммм, а чего словно, именно так и происходит), Хранитель продолжил:
  - Все тоннели и помещения этого комплекса были выжжены в скальной породе под башней мага Лордана. При этом использовались огромного размера файерболы, которыми управляли несколько магов. В файерболах применялись особые плетения, которые не позволяли им взрываться при соприкосновении с препятствиями, а всего лишь выжигали необходимые ходы в скале, заодно укрепляя расплавленной породой стены и потолок. Это позволило практически не использовать дополнительные укрепления для потолка, хотя кое-где и были поставлены рошпаны, чтобы предотвратить возможные обвалы. Как видишь, практически везде тоннель остался цел.
  На каменном полу стояли черные лужи воды, которые я старался обходить, чтобы не переломать ног. Отражение лучей светляка бросали причудливые тени на тоннель, в котором двести лет не ступала нога человека. Где-то впереди цокали своими лапками помощники-тараканы.
  Минут десять побродив по мрачному тоннелю, я вышел к небольшой развилке, возле которой замерли оба помощника.
  - Посмотри вверх, - продолжил Хранитель.
  Последовав его совету, я обнаружил забранное металлической решеткой отверстие вентиляционного канала. С покрытых ржавчиной металлических прутьев свисали несколько жгутов слабо колыхающейся в воздухе паутины. Подпрыгнув, я смог ухватиться за прутья, но мои рывки привели только к тому, что я оказался весь засыпан ржавчиной от решетки.
  Допустим, решетку я выбью файерболом, а как дальше забраться в канал, задумался я. Придется возвращаться обратно и попробовать перетащить пару рошпанов, чтобы забраться наверх.
  - Иди вперед по левому ответвлению тоннеля, если ты снимешь здесь распорки, поддерживающие потолок тоннеля, может произойти обвал, потом сам же не сможешь попасть в лабораторию, - вновь вмешался Хранитель.
  Признав в его словах смысл, я двинулся в указанную сторону. Мимо меня проскочил и убежал один их помощников, второй же остался возле вентиляционного канала.
  - Послушайте, Хранитель, не верю, что помощники самостоятельно принимают решения, что им делать, - вступил я в мысленный разговор.
  - И правильно делаешь, что не веришь, - отозвался О'Нос, - их действиями управляю я. Потом я покажу тебе, как перехватить линии управления ими. Помощники, по сути, тоже големы, только выполняют функции незаметных личных охранников и помощников в бытовых вопросах. Их питание, кроме встроенного артефакта с запасом магической энергии, сейчас настроено на силовую линию от твоего магического резерва. Они были специально разработаны для Стражи Свободных территорий и чаще всего использовались ими как разведчики. При этом, они были завязаны на магический резерв отрядного мага, им же и управлялись. После создания Хранителей, часть помощников, с более расширенными возможностями, была изготовлена и для лабораторий, где они использовались для обслуживания комплексов.
  Так беседуя, я дошел до нескольких рошпанов, поддерживающих потолок у очередной развилки тоннеля.
  - Хранитель, а куда ведут эти ответвления?
  - Внизу находятся ещё несколько уровней, но они ещё во время войны были залиты водой, поэтому, даже если здесь произойдет обвал, ничего страшного не будет.
  Обстучав пальцем несколько деревянных распорок, я выбрал несколько из них, расположенных на близком расстоянии между другими, планируя таким образом, что после их изъятия не сильно нарушу несущую конструкцию. Теперь осталось решить, как их изъять. Банальное выбивание точно все разрушит. Бензопилу бы сюда...
  - Неуч, используй плетение Трех лезвий, - вмешался Хранитель, - заодно и потренируешься.
  - Ага, четыре дня назад я о магии только в сказках слышал, а сейчас должен сходу сыпать во все стороны плетения..., - пробормотал я себе под нос и улыбнулся. Каламбур, однако, под носом у О'Носа...Ха-ха...
  Ладно, соберись, сам сказал себе. Чтобы не терять времени на создание нового плетения Трех лезвий, я решил воспользоваться одним из тех, которые подвесил перед выходом из лаборатории.
  Для начала я встал напротив одного из рошпанов и вытянул в его сторону руку, мысленно проведя линию прицеливания от своего указательного пальца к середине деревянной распорки. Так, стоп! Поняв, что если призрачные лезвия полетят к цели параллельно полу, то они оставят строго горизонтальные срезы, я остановился. Действительно, а как я потом эти распорки выну? При тончайшем срезе, который останется после действия плетения, у меня не будет, так сказать, возможности даже пошевелить необходимые мне части рошпана. Поступим немного по-другому. Подошел к рошпану поближе и значительно изменил угол прицеливания. Сосредоточившись, одним коротким импульсом развеял центр Силы, сдерживающий плетение Трех лезвий в свернутом виде. От моего указательного пальца отделился сгусток энергии, мгновенно развернувшийся в три призрачных лезвия, который устремился к рошпану. За доли секунды, преодолев расстояние до выбранной мной распорки, лезвия стали четко видимыми при соприкосновении с древесиной. Практически не скинув скорости, лезвия вошли и срезали распорку под углом, оставив на ее стволе тонкий, практически незаметный след. Перерезав распорку, лезвия впились в каменную стену и, потеряв запас энергии, исчезли.
  - Если не удастся вернуться домой, стану лесорубом, - усмехнулся про себя.
  - Довольно неплохой результат, - раздался голос Хранителя, - особенно для подвешенного плетения. В случае создания плетения с нуля, ты можешь регулировать необходимую глубину действия лезвий путем добавления или уменьшения объема магической энергии, которую ты вливаешь в плетение перед его активацией. Не забудь подвесить новое плетение взамен использованного, хватай распорку и давай, двигайся к вентиляционному каналу, - вернул Хранитель меня, созерцавшего творенье рук своих, на бренную землю.
  Довольно быстро восстановив использованное плетение, я подхватил два приблизительно равных по длине обрезка распорки, ещё раз подивившись ровности среза, и двинулся в сопровождении помощника в обратный путь.
  Возле решетки ничего не изменилось, все так же безмолвно нес свою вахту таракан-помощник.
  - Выход из вентиляционного канала на следующем уровне будет из стены, так что он наверняка не завален, - сообщил Хранитель. - Я сейчас уже смог протестировать кое-что из управления и оснащения комплекса. Новости не радостные, наверху кто-то основательно порезвился. Пока ты будешь подниматься, я постараюсь запитать энергией сохранившихся наверху помощников и отошлю их обследовать помещения.
  Вот и ладненько. Хранитель занят и я займусь делом. Приставив два колена бывшего рошпана к стене, я задумался, какое плетение использовать для взлома решетки. Хранитель что-то говорил о файерболе, которым маги прожигали ходы в скальной породе. Такой наверняка и решетку возьмет. С другой стороны, он говорил, что этим файерболом управляли несколько магов и ещё использовали дополнительное плетение, предотвращающее взрыв файербола. А мне пока доступны только обычные файерболы, которые, конечно, разнесут решетку, только вместе с ней разнесут и вентканал. Ладно, тогда будем использовать плетение Трех лезвий. Только создадим его заново и по-быстрому попробуем его немного усовершенствовать.
  Создав необходимое плетение, я убрал два из трех его слоев, оставив только одно необходимое мне лезвие. Так, эти центры Силы тоже излишни. Оставим всего несколько, уменьшив длину лезвия до сантиметров сорока. Кхмм... А если добавить к получившемуся призрачному лезвию ещё и рукоятку - будет неслабый бебут. Такой себе призрачный артиллерийский кинжал, лезвие ведь будет видно только при соприкосновении. А чтобы бебут не был одноразовым и лезвие не исчезало после нескольких соприкосновений с препятствием, рукоятку надо сделать из какого-нибудь материала, который используют здешние маги для изготовления надежных артефактов, обеспечив постоянную подпитку магической энергии. Ладно, все это потом, хотя перспективы мне понравились.
  Сделав с десяток Малых лезвий (а что, чем не название), я забрался на хлипкую конструкцию из обломков деревянной распорки. Одной рукой укрепился за решетку и, действуя второй, постепенно перерезал основные прутья. Не дорезая все прутки решетки до конца, я уперся одной рукой в каменный свод, а второй покрепче ухватился за решетку. Имея точку опоры, я напрягся и сделал попытку отогнуть решетку в сторону. Вроде поддалась. А ну-ка, ещё немного... И решетка мало помалу отошла в сторону, открывая мне проход наверх. Отдышавшись, я подтянулся и наконец-то попал в вентиляционную шахту. И только закрепившись ногами за уступы (видно было, что вентканал файерболом не выжигали, а использовали инструменты для прохода через скалу), спохватился, что не подумал о помощниках, оставшихся внизу.
  - А им помощь не потребуется, - вернулся на связь Хранитель, - их лапы приспособлены для того, чтобы, если потребуется, перемещаться по отвесной скале.
  Подтверждая его слова, мимо меня ничуть не изменив свою скорость, проскочили оба помощника и, резво обогнув мои руки и ноги, умчались наверх по вентканалу.
  - Хранитель, есть новости? - задал я вопрос.
  - Удалось заполнить магический резерв ещё трех помощников на необходимом нам горизонте комплекса, отправил их осматривать тоннели и помещения. Один пропал, на связь не выходит. Думаю, что просто поломка, но все равно будь настороже. То, что там творится, говорит о полноценных боевых действиях, девять из десяти големов разнесены на мелкие обломки и восстановлению не подлежат. Время восстановления последнего я даже пока не берусь подсчитать. Схему горизонта я тебе скопировал, нужные хранилища пометил красным цветом. В общем, смотри в оба, - закончил Хранитель.
  На мгновенье задумавшись, я проанализировал маршрут по появившейся в памяти схеме находящегося выше горизонта комплекса. Попытался представить, что я могу противопоставить возможной опасности в своем состоянии. Мда, не густо. Файерболы вообще опасно в замкнутом пространстве использовать, могу сам себя оглушить как минимум. Три лезвия на крупного монстра хватит, а вот для твари вроде змеи, может и не подойти. Плетение Воздушного тарана могу и не успеть создать, а свернутого такого в запасе не было. Что ж, опробуем идею с бебутом из появившегося подручного материала. Наклонившись к решетке, я срезал еще одним Малым лезвием кусок металлического прутка немного шире собственной ладони. Покрутил его в руках, и за пару минут наполнил его десятком свернутых плетений Малого лезвия. Проверил структуру, добавил еще немного магической Силы. Навскидку, на пару часов энергии хватит. А там разберемся. Теперь я практически мгновенно мог активировать магический щит и Малое лезвие. Пруток служил одновременно и амулетом, и рукояткой, из которой при активации плетения мгновенно вырастало призрачное лезвие сорокасантиметровой длины. По моим расчетам, каждое плетение должно было выдержать в активированном состоянии две-три минуты, что я посчитал более чем достаточным для планируемого обследования хранилищ Стражи Свободных территорий. Главное, не забыть крепко держаться за ржавый обрезок прутка, чтобы ладонь не соскочила на лезвие, ведь ограничителей нет.
  Лезть наверх было легко, преодолев около десяти метров подъема, я достиг бокового выхода из вентканала, также забранного решеткой. Возле него замерли мои молчаливые спутники.
  
  Городской маг О'Тил. За пять дней до встречи с магом Свободных территорий.
  
  О'Тил устало присел на кровать, отойдя от скрючившегося на полу комнаты тела.
  Очень тянуло напиться. События последнего времени выбили мага из привычного ритма жизни.
  Сегодня О'Тил, сразу после ухода дознавателя, решил самостоятельно распутать клубок событий, связанных с нападением на него. Маг, привыкший строить сложные плетения, не сомневался в том, что два факта нападения на него в течении одной недели связаны между собой.
  Используя плетения иллюзии, маг сделал два слепка лиц людей, напавших на него.
  Убедившись в том, что стража забрала обрубки тел из его лавки, маг повесил объявление о том, что сегодня он больше никого не принимает. Нанятые уборщики за несколько часов привели помещение в относительный порядок, хотя пятна от крови намертво въелись в пол и стены помещения. Заперев лавку, О'Тил отправился опрашивать трактирщиков, верно рассудив, что нападавшие должны были где-то жить всю эту неделю.
  Первый и второй трактирщик лишь отрицательно помахали головой, не опознав в двух иллюзиях знакомых им лиц.
  Третий сразу же сообщил магу, что эти двое являются его постояльцами. Кроме того, с ними на постой стал и третий человек, сейчас находившийся в своей комнате.
  О'Тил, не теряя времени, поднялся на второй этаж, и постучался в указанную трактирщиком комнату.
  - Да, - раздался из-за двери мужской голос.
  - Смена постельного белья, господин - ответил маг.
  Услышав приближающиеся шаги, О'Тил сжал в руках амулет с парализующим плетением, направив его на дверь.
  Когда бородатое лицо изумленно уставилось на мага, явно узнав его, маг мгновенно активировал плетение. Вместе с телом жильца на пол комнаты упала толстая жирная муха, неудачно попавшая под действие амулета.
  Маг быстро шагнул внутрь, заперев за собой дверь на засов. В комнате больше никого не было.
  Быстро осмотрев походные мешки постояльцев, лежавшие в углу комнаты, О'Тил достал из одного из них моток крепкой бечевы и связал парализованного мужчину. Сам уселся на лежак, перебирая найденные в вещах амулеты, в ожидании пока тот придет в себя.
  Вскоре бородач очнулся и с ненавистью уставился на мага.
  - Послушайте, уважаемый, - обратился к нему маг, - я хочу знать, почему люди, прибывшие в город вместе с вами, уже два раза нападали на меня. Сейчас то, что осталось от их тел, остывает в городском морге. Предлагаю вам сделку. Вы рассказываете мне, почему вы хотите меня убить, а я оставляю вам жизнь. Можете даже успеть убраться из города, пока городская стража до вас не добралась.
  - Мне нечего вам сказать, - хрипло ответил мужчина, с трудом двигая губами.
  - Что ж, тогда перейдем к плохому варианту. Вы все равно все мне расскажете.
  Маг встал с кровати и вставил пленнику в рот кляп из скомканного полотенца.
  - Это, - маг достал из кармана плоскую склянку и показал ее пленнику, - пещерный слизняк, который водится в Пустынных землях и может выжить вне их территории. Слизняки легко проникают под кожу человека и паразитируют в его организме, медленно пожирая человека изнутри. Говорят, что особенно сильную боль испытывают, когда слизняк добирается до своего деликатеса, спинного мозга.
  Маг потряс склянкой перед лицом бородача, осторожно открыл бутылку и вытряхнул слизняка на тыльную сторону ладони пленника. На лице мужчины выступила испарина.
  Через секунду из тела слизняка вырос тоненький отросток, который опустился к бледной коже человека и, нащупав капилляр, вонзился в него. По телу слизняка пробежала судорога. Мерзкий паразит Пустынных земель быстро втянулся человеку под кожу. На коже образовался небольшой бугорок, который стал медленно перемещать вверх по руке.
  Из другого кармана О'Тил достал маленький пузырек с желтой жидкостью.
  - Это, - маг также поднес пузырек к глазам мужчины, - эликсир, единственный способ убить слизняка, пока он не разрушил организм изнутри.
  Маг положил пузырек на пол перед лицом пленника и уселся на кровать.
  - Выбирайте, или даете мне необходимую информацию, или я раздавлю этот пузырек. В округе эликсир приобрести у кого-то кроме меня невозможно. Боюсь, что стража не будет никого посылать в другой город для вашего спасения.
  На багровом лице мужчины отразилась внутренняя борьба, затем он что-то промычал сквозь кляп.
  - Надеюсь, мы обойдемся без криков? - сказал О'Тил и, дождавшись утвердительного кивка пленника, вытащил из его рта кляп.
  - Я все скажу, только дайте мне эликсир, - быстро сказал мужчина, исказив лицо в мучительной гримасе.
  Его руки стали подрагивать.
  - Минут десять у вас есть, можете начинать рассказывать. После этого принимать эликсир будет поздно.
  О'Тил немного обманул пленника, эликсир спасал зараженного и через несколько часов. Но так как мужчина был явно не местный, маг предположил, что подробными сведениями об особенностях пещерных слизняков тот не располагает. А вдали от границы заражений практически не было. Поисковики давно научились определять симптомы заражения и вовремя принимали эликсир, а кроме них в Пустынные земли никто и не ходил.
  - Я контролер Детей свободы. Те двое, которые должны были вас убить, адепты первого круга. Месяц назад мы получили заказ на ваше устранение. Подробные инструкции нам давал сам заказчик, он же сообщил, где вас найти.
  - Имя заказчика? - спросил маг.
  - Его имя...- речь пленника прервалась, его глаза закатились, лицо исказила гримаса боли, а тело начало биться в судорогах.
  Маг подскочил к мужчине. Не может быть, чтобы слизняк так быстро добрался до какого-то жизненно важного центра. О'Тил хорошо знал, как ведут себя слизняки в теле человека. За свою практику он обследовал и излечил не одного поисковика и нескольких жителей приграничного города от этих тварей.
  Быстро прощупав пульс пленника, маг приоткрыл двумя пальцами его веко, и догадка пронзила его. Пыльца смерти, понял маг.
  Плетение Пыльцы смерти использовалось некромантами. Оно накладывалось на человека, если некромант хотел сохранить некие сведения в тайне. Плетение завязывалось на ключевые слова, произнося которое человек погибал. Маг никогда не встречал человека под действием такого плетения, да и считалось, что некромантов в королевстве Ленна нет. После войны магов Свободных территорий с империей Ном, империя распалась. Ее столица и армия, которую сопровождали некроманты, были уничтожены ответным ударом магов Свободных территорий, нанесенным ими прямо перед своей гибелью. После восстания людей, ужаснувшихся деяниям некромантов, последние были практически полностью уничтожены и сохранились лишь в королевстве Рат, границы с которым уже сотни лет были закрытыми. Что на его территории происходило, не знал никто.
  О плетении Пыльцы смерти маг узнал из книг в библиотеке магической академии. У человека, погибавшего от Пыльцы смерти, белки глаз заливались черным цветом, и после активации плетения спасти его было невозможно.
  Пленника сотрясали судороги, его пальцы скребли по деревянному полу, а тело выгнулось дугой. Через минуту пленник затих.
  Убедившись в отсутствии пульса, О'Тил устало присел на кровать, отойдя от скрючившегося на полу комнаты тела контролера. Гильдия убийц и воров, которые сами себя называли Детьми свободы, тайно действовала на территории королевства уже много лет.
  Клубок событий вокруг мага оказался куда серьезней, чем показалось с первого взгляда, а ниточка опять оборвалась.
  В коридоре раздался топот подкованных металлом сапог и тревожный голос трактирщика. Через мгновение в дверь застучали.
  - Откройте, городская стража. Маг, мы знаем, что вы внутри, -раздался зычный голос дознавателя, который еще утром был у мага.
  Вздохнув, О'Тил встал, забрал с пола пузырек с эликсиром и отодвинул засов, отперев дверь.
  Дознаватель, за спиной которого толпились четверо стражников и встревоженный трактирщик, быстро оглядел помещение, подошел к лежавшему на полу трупу, кинул взгляд на его связанные руки и, убедившись, что мужчина мертв, пристально посмотрел на мага.
  - Господин городской маг, - сказал задумчиво дознаватель, - вы задержаны по подозрению в убийстве. Прошу не оказывать сопротивления и проследовать за мной.
  Стражники нерешительно двинулись к О'Тилу.
  Маг оглядел притихших людей, вжавшегося в стену трактирщика. Посмотрел на скрюченного контролера и произнес:
  - Я невиновен.
  - Разберемся. Порядок есть порядок, - ответил дознаватель.
  - Хорошо, я готов, - сказал маг.
  На полу слабо зашевелилась парализованная муха.
  
  Поисковик Рон. Второй день выхода в Потерянные земли.
  
  Когда сумерки уже опускались на Потерянные земли, отряд достиг небольшой рощи, окружавшей маленькое озерцо. Возможно, и даже наверняка, здесь было когда-то красиво. И безопасно. Глядя на тихую воду озера, Рон представил себе картину, как он сидит с удочкой на берегу, рядом шепчет легкий ветерок в окружающей озеро осоке, а деревья бросают длинные тени на воду в лучах заходящего солнца. Все это могло бы быть так, если бы это не была территория Потерянных земель.
  Поисковики разбили лагерь недалеко от озера, срубили дерево, сухой ствол которого по своей твердости был недалек от камня и развели костер. Деревья, от которых остались почерневшие стволы с искореженными ветвями молчаливо напоминали о произошедшей двести лет назад катастрофе, уничтожившей и изменившей здесь все живое.
  Поисковики не стали сильно приближаться к озеру, брать воду из водоемов на Потерянных землях категорически не рекомендовалось. Мало того, вода стала таким же местом обитания чудовищных тварей, как, впрочем, и вся местность вокруг.
  Особого выбора, где остановиться на ночлег в Пустынных землях не было, опасность была повсюду. Порожденные магической войной монстры постоянно мигрировали по территории Пустынных земель, представляя собой реальную опасность для смельчаков, пришедших сюда в поисках артефактов магов Свободных территорий.
  Сейчас Рон сидел у костра и задумчиво смотрел на огонь. Уже завтра поисковикам вновь придется разобрать завал у входа в тоннель под башней мага, чтобы найти останки Сэма Ложки. Что делать дальше? Стоит ли рискнуть жизнью поисковиков поредевшего отряда и проникнуть вглубь тоннеля. Рон задумчиво перевел взгляд на своих товарищей. Все они ветераны, к таковым Рон причислял уже и Синего Глаза, неоднократно показавшего свою смелость и рассудительность в выходах в Потерянные земли.
  Все они знают, какая опасность им грозит, и все осознанно выбрали путь поисковика Пустынных земель. Адреналин от постоянной игры со смертью будоражил кровь поисковиков не хуже наркотика. А средства, вырученные от продажи найденных здесь артефактов и ценностей, позволяли всей команде достаточно хорошо жить.
  Будем исследовать тоннель, Рон принял решение и, расставив часовых, лег спать. В эту ночь поисковики дежурили попарно, лагерь также был окружен охранными амулетами.
  Посреди ночи Рон проснулся от приснившегося ему кошмара. Разорванный на части Сэм Ложка превратился в зомби, каким-то образом сумев соединить свои части тела. С причмокиванием он отрывал полоски мяса от руки Ренина Длинного, бросая вполне осмысленные взгляды на лежавшего рядом с ним связанного Рона.
  Смахнув выступившую на лбу испарину, Рон поднялся и присел к костру, добавив в него еще пару изломанных веток и разворошив тлеющие угли.
  Ночную тишину разорвал крик часового:
  - Зомби, зомби!
  Поисковики, спавшие вместе со свои оружием, мгновенно вскочили с расстеленных на почве плащей. Вооруженные острыми клинками люди сгруппировались вместе с часовыми вокруг костра, приготовившись отразить нападение.
  Стрела, подавший сигнал тревоги, сообщил Рону:
  - Сработал дальний охранный амулет, - и показал командиру налившуюся красным цветом костяную пластинку амулета, парного тому, который был еще в сумерках размещен в окружающих лагерь деревьях.
  Поисковики тревожно всматривались в темноту вокруг стоянки, стараясь не особо загораживать своими телами свет от пламени костра.
  Наверное, сейчас Рон не удивился бы, если бы из темноты появился Сэм.
  В окружившей лагерь тишине послышался шелестящий звук. Что-то приближалось к лагерю.
  Рон достал из кармана последний амулет Трех лезвий. Теперь точно с пустыми руками из похода возвращаться нельзя. Без амулетов в Пустынные земли выйдет только сумасшедший.
  - Вот они, - указывая острием клинка по направлению на проступившие из темноты смутные силуэты, выкрикнул Синий Глаз.
  Напряжение нарастало.
  Поисковики смогли рассмотреть приблизившихся к лагерю зомби и теперь стало понятно, почему они так медлительны. Рон с содроганием опознал в шатающихся и медленно переставляющих ноги фигурах таких же поисковиков, как и они. Вот и их старший, который совсем недавно одолжил Рону золотой и ушедший со своим отрядом в Пустынные земли на пару дней раньше, чем команда Рона. Недавно обратились, понял Рон, глядя на медленно приближающиеся тела.
  Зомби, не замедляя свой размеренный ход, напали на поисковиков, вытягивая руки и бессмысленно вращая потухшими глазами. Их характерная походная одежда поисковиков была изорвана и покрыта засохшей кровью. Рука знакомого Рону поисковика была оторвана чьим-то жестоким ударом и свисала на сухожильях, сверкая белым обломком кости при каждом покачивающемся шаге зомби.
  Отряд методично рубил приближающихся мертвяков, отрубая мощными ударами головы трупов и прикрывая друг другу спины. Рон участвовал в рубке вместе со всеми наравне, убрав амулет Трех лезвий в карман, посчитав, что с медленными зомби они без проблем справятся только клинками. Ему достался этот самый знакомый поисковик, вышедший прямо на Рона. Пронзив грудь мертвеца своим клинком, Рон на доли секунды всмотрелся в широко распахнутые мертвые глаза и сильным ударом длинного кинжала во второй руке срубил ему голову. Тело мертвеца рухнуло на землю, Рон выдернул свой клинок и огляделся. Кто же стал причиной гибели целого отряда? Поисковики добивали последние, слабо шевелящиеся на земле трупы, когда из темноты, метя в спину Пучка, выпрыгнула размытая тень. Странным образом изменившийся мертвец, в котором от человека остались только общие черты, видимо, и уничтожил всю группу знакомого Рону поисковика. Мертвец вонзил удлиненный когти в спину содрогнувшегося от удара Пучка и уже потянулся украшенной чудовищными клыками мордой к незащищенной шее, когда тварь была сбита на землю сильным ударом щита подоспевшего на помощь Стрелы. Поисковики окружили слабо стонавшего на земле Пучка, выставив перед собой покрытые гнилой кровью мертвецов лезвия клинков. Тварь, резко отпрыгнув в сторону и опустившись на четыре конечности, продолжала кружить вокруг людей. Рон судорожно нащупал в кармане амулет и приготовился к его активации. Тварь, пригнувшись к земле и изготовившись к прыжку, медленно огибала поисковиков. Видно выбрав для себя удобную жертву, мертвяк резко оттолкнулся задними конечностями от земли и взмыл в воздух. В середине прыжка на людей, тварь встретилась с тремя призрачными лезвиями активированного Роном амулета. Обратно на землю под ноги поисковиков приземлились уже три отдельных обрубка тела монстра. Горящие злобой мутные глаза твари потухли, когда подскочивший Стрела одним мощным ударом пронзил своим клинком обезображенную голову, пригвоздив ее к земле.
  Все облегченно перевели дух, осматриваясь по сторонам в поисках новой опасности. Но, если в темноте ещё и были подобные монстры, то этой ночью они решили более не нападать на поисковиков. Пучка спасла плотная кольчуга, которую лекарь отряда предусмотрительно одел ещё перед выходом в Пустынные земли. Изодранная куртка и пару трещин в ребрах от удара монстра были не в счет. Ободряемый товарищами Пучок был туго перевязан и усажен у костра, а уставшие поисковики немедленно ещё раз убедились в том, что напавшие на лагерь зомби теперь уже окончательно мертвы, для надежности практически расчленив каждый труп.
  Осмотрев все трупы, Рон насчитал семерых мертвецов, хотя, как он знал, в отряд его знакомого входило восемь поисковиков.
  - Командир, думаю их лагерь, - кивнул на трупы подошедший к Рону Стрела, - находится где-то рядом. Зомби свежие, издалека не могли прийти.
  - Я знал их старшего, - поделился Рон, - они ушли в Пустынные земли за пару дней до нашего выхода. Согласен, с утра пойдем по следам.
  Скоро рядом с лагерем запылал новый костер, в котором вместе с дровами сгорали останки мертвецов.
  На горизонте запылал рассвет.
  На расстеленном возле Пучка походном плаще маленькой горкой высились амулеты и россыпь мелких монет, собранные поисковиками с трупов. Отдельно были сложены несколько клинков и кинжалов погибших.
  - Оружие и деньги передадим близким погибших, - сказал Рон притихшим поисковикам, - а амулеты по закону принадлежат нам. Так что Стрела, загружай все в свой мешок, после возвращения в город добычу разделим, а клинки вернем родственникам поисковиков.
  Рон окинул взглядом прилегающую местность.
  До развалин башни мага остается несколько часов хода.
  Где-то вдали, в той стороне, куда собирались выступить поисковики, раздавались глухие удары, похожие на звук грома.
  
  Рост. Пятые сутки после переноса.
  
  Все же я немного запыхался. Передохнув несколько минут перед решеткой, я вслушивался в тишину, стоявшую в тоннеле за решеткой. Несколько паутинок, приклеившихся к прутьям решетки слабо колыхались в воздухе. Раз есть движение воздуха, значит, выход таки есть, решил я. Осталось только благополучно до него добраться.
  - Не торопи события, Рост, - вмешался в ход моих мыслей Хранитель, - воздух может циркулировать по оставшимся вентиляционным каналам. А ближе к поверхности они сильно сужаются, там ты не пройдешь. Хотя, когда комплекс строился, было предусмотрено несколько входов и выходов. Я отправил одного из помощников проверить их.
  - Хочу тебя предупредить, - продолжил Хранитель, - от помощников поступила информация о наличии большого количества паутины в верхних горизонтах комплекса. Хотя пауки пока и не попадались, будь внимателен, ничего хорошего после войны в тоннелях завестись не могло. Все, я работаю дальше с восстановлением инфраструктуры комплекса, буду за тобой приглядывать, - закончил О'Нос.
  Ладно, сами с усами, не пропадем, подумал я. Хотя к предупреждению Хранителя отнесся серьезно. Решив опробовать свой Бебут, как я стал ласково называть мой первый самостоятельно созданный амулет, я быстро повторил операцию по срезанию и отгибанию решетки. Силенок что ли прибавилось? Что-то легко я стал перегибать хоть и корродированные, но все же крепкие металлические прутья решетки.
  Амулету я поставил мысленно оценку "четыре" по пятибалльной шкале. Все же расход энергии из-за непригодного материала артефакта шел быстрее, чем я рассчитал.
  Быстро восстановив потраченные Малые лезвия Бебута, я проскользнул в проделанный в решетке проход и оказался в новом тоннеле комплекса.
  Впереди меня опять цокали лапки помощников, деловито обследующих новый горизонт.
  Так, если следовать схеме Хранителя, мне налево. Решительно отправив вперед светляка, я двинулся к первому хранилищу Стражи Свободных территорий, указанному Хранителем.
  В тоннеле царило запустение, все было покрыто слоем пыли. Потом попался полузаваленный рухнувшими с потолка камнями участок, где я с трудом протиснулся через узкий проход сбоку от обвала. С другой стороны я увидел его причину, внешне выглядевшую как следы от подрыва немаленького фугаса в моей прошлой жизни.
  - Хранитель, - я мысленно обратился к О'Носу и, дождавшись его отклика, продолжил, - у вас взрывчатку вообще использовали?
  - Нет, нашему миру эти ваши сомнительные достижения науки неизвестны. То, что ты видишь, результат действия файербола.
  Мысленно я присвистнул, когда представил себе размеры файербола, который здесь разорвался. Уже имея представление о том, сколько магической энергии надо было в него влить и, представив себе какого размера должно быть плетение, я немедленно зауважал неизвестного мне мага.
  - Не буду лишний раз скромничать, - иронично продолжил Хранитель, - этот файербол подорвал здесь именно я. Правда в основу файербола был встроен амулет, который служил накопителем магической энергии, что и позволило получить такой разрушительный эффект. Амулет перенес из лаборатории в этот тоннель голем, когда один из монстров, ворвавшихся в комплекс, сумел преодолеть барьер из охранных големов и начал спускаться на нижние уровни. Я посчитал целесообразным перехватить его в этом тоннеле, хотя приготовил аналогичные файерболы и в нескольких других местах. Потом я снял все другие файерболы, когда стал испытывать недостаток магической Силы.
  - Спасибо, Хранитель, за пояснения, пожалуй пойду дальше, - ответил я и О'Нос отключился, занявшись своими хранительскими делами.
  По пути мне попались ещё несколько мест, где явно использовались файерболы, но я уже не стал отвлекать Хранителя своими расспросами. Зато мне удалось рассмотреть, как я понял, охранных големов комплекса. Натолкнувшись на очередное место, где однозначно произошло локальное сражение охранников комплекса и неизвестных нападавших, от которых остались лишь фрагменты костей, я, наконец, получил возможность, как говориться, потрогать руками одно из изделий местных магов. На каменном полу тоннеля среди обломков камня, каких-то досок и других обломков явно органического происхождения, были разбросаны останки двух големов, ничем другим это быть не могло. Судя по всему, маги Свободных территорий особо не заморачивались тонким тюннингом и дизайном, а изготовляли големов из металла и керамики человекоподобной формы. Хотя, насколько я мог судить по разбросанным в радиусе нескольких метров частям, големы имели несколько смещенный вниз центр тяжести по сравнению с человеком, что, по всей видимости, обеспечивало наилучшую устойчивость.
  Все же, оставив обломки големов в одном из проходов тоннеля, пообещав себе обязательно вернуться потом для более тщательного исследования, я продолжил путь к хранилищам.
  Достигнув обозначенной на схеме Хранителя точки, я с изумлением уставился на некое подобие металлической двери, которые видел в свое время в фильме про немецкую подводную лодку. В общем, там, где дверь открывалась, если покрутить установленный посредине ее маленький металлический штурвал.
  Не знаю, что сделали бы немцы на моем месте, но я первым делом попробовал этот штурвал покрутить в противоположную часовой стрелке сторону. Потом в другую сторону. Потом тупо постучал по металлической двери, убедившись, что броня крепка... Обозвав дверь плохими словами, я решил наконец-то подумать головой.
   Ну что ж, я пробовал по-хорошему, пришло время использовать хорошо зарекомендовавшее себя плетение Малого лезвия.
  Мои приготовления были прерваны хихиканьем О'Носа, который, оказывается тоже имел чувство юмора.
  - Дверь изготовлена из менского железа, которое магией не возьмешь, - сообщил Хранитель. - Надо было сразу спросить меня, как ее открыть. Не мог себе отказать в удовольствии понаблюдать за тобой, такое развлечение не видел уже лет двести, - Хранитель явно продолжал издеваться надо мной.
  Насупившись, я уставился на дверь как баран на, в общем-то, уже не совсем новые ворота.
  - Справа от двери есть камень, который своим более темным цветом должен отличаться от окружающих его, - продолжил Хранитель.
  Действительно, этот камень сразу же бросился мне в глаза.
  - Да, я его вижу, - нейтральным тоном сообщил обиженный я.
  - Приложи к нему руку, получишь результат, - в лучших традициях группы Технология сообщил мне О'Нос.
  Ладно, подумал я про себя, за мной не заржавеет.
  Приложив свою руку к темному пятну камня, я замер.
  Через секунды три раздался щелчок.
  - Можешь крутить маховик, - сказал Хранитель.
  Этот мини штурвал на удивление легко поддался. Через несколько его прокруток раздался синхронный щелчок затворов, выходящих из металлических пазов.
  На всякий случай покрепче перехватив Бебут, я потянул дверь на себя.
  - Вот оно какое, хранилище древней Стражи, - мысленно произнес я, оглядывая ряды стеллажей из неизвестного мне материала, уставленные всякого рода имуществом.
  Сразу было понятно, что в помещении ранее хозяйничали военные.
  На каждом стеллаже была прикреплена металлическая табличка бронзового цвета с надписью, в хранилище царил идеальный порядок. Казалось, что еще совсем недавно в этом помещении практиковались в наведении чистоты и порядка несколько новобранцев под руководством сурового старшины, настолько все было аккуратно и идеально разложено.
  - По сути, ты не далек от истины, - сообщил Хранитель, - на хранилища были наложены коконы подпространства и плетения нетленности сразу после того, как маги покинули комплекс. Здесь все осталось так и в том же самом состоянии, как было двести лет назад. Еда в продуктовом хранилище также будет пригодна для употребления, ведь по субъективному времени для нее прошло не более нескольких суток. Здесь ты можешь выбрать себе одежду и снаряжение, оружие находится в смежном помещении, амуниция там же.
  Испытывая непонятный мне трепет, я приблизился к стеллажам. Странно, но таблички оказались вполне с читаемым текстом.
  - Ничего странного, - заметил Хранитель, - не забывай обо мне и пересадке феррона. Сейчас тебе многое может показаться понятным вне зависимости от твоих прошлых знаний. Просто тебе необходимо научится этим пользоваться.
  - Будем, будем учиться, но потом, - сказал я, - а сейчас самое время делать покупки...
  Обходя стеллажи, я сначала натянул на себя нечто, похожее на комбинезон советских танкистов, только без шлема, конечно. Такой же черный цвет, множество карманов, в общем-то, удобный, хотя сначала в разных частях комбеза ощущались какие-то уплотнения. Вернулся к табличке и прочитал: походный костюм, мимикрирующий. Да без разницы, хоть крякающий. Первая, похожая на нормальную, одежда в этом мире, ещё и мой размер.
  - Размер стандартный, - опять влез Хранитель, - комбинезон универсальный, специально разработан для Стражи и позволяет чувствовать себя комфортно в боевых и походных условиях. Посмотри через два стеллажа, найдешь себе обувь. Да не пропусти стеллаж с головными уборами, там есть шапки типа ваших лыжных масок, захвати себе одну штуку, в комбинезоне есть специальный карман для нее.
  Последовав совету О'Носа, я нашел себе пару отличных, вполне похожих на привычные мне берцы, высоких ботинок. Обув подходящий мне размер, я сам не поверил, на стоящем рядом стеллаже обнаружил самые настоящие носки! Быстренько разулся и, нацепив на себя носки, вновь облачился в ботинки. Вот... теперь я почувствовал себя человеком. Засунув в карманы ещё пару пар носков, я отправился разыскивать указанный Хранителем стеллаж с шапками. Без труда найдя их, я померил одну, виртуально оценил свой внешний вид молодого омоновца, стянул шапку и засунул ее в специальный карман, действительно обнаруженный на комбезе.
  В общем-то, жизнь удалась, еще бы покушать.
  - Но сначала получим оружие, - ухмыльнулся я про себя.
  Перейдя в смежное помещение, я, мягко говоря, слегка прозрел.
  Какое это хранилище, это арсеналище! В просторном помещении находилось несколько громадных высоких стеллажей, плотно заваленных разнообразным холодным оружием. Напротив оружия стоял открытого типа шкаф с видневшимися ремнями кожаной амуниции и ранцами, ещё дальше были расположены несколько стеллажей с различными тубусами и пеналами. Посреди помещения стояли несколько пирамид с копьями. На стенах, по принципу рыбьей чешуи, висели щиты. В дальнем углу комнаты стояла ещё и целая колонна, выложенная из круглых и, похоже, однотипных щитов.
  Я, перебрав пару ремней, причудливо соединенных между собой, выбрал один комплект и попробовал одеть его на себя. Через две минуты все удалось. Как и все военные, видимо, Стража Свободных территорий не стремилась к усложнению своего оснащения, отдавая прерогативу его простоте и удобству. Поэтому мне удалось разобраться с кожаными ремнями и ремешками достаточно быстро. Просторный ранец удобно лег за плечами, и я перешел к выбору оружия.
  Сказать, что я умел фехтовать, я, естественно не мог. Знания есть, это да, но вот прежде чем я смогу прилично держать в руках меч, пройдет немало времени в тренировках. Поэтому, особо не напрягаясь, выбрал среднего размера клинок с прямым лезвием из металла с синеватым отливом и подвесил его с имевшимися тут же ножнами себе на пояс. Потом не удержался и подвесил с другой стороны длинный кинжал, понравившийся мне узором и долами на лезвии.
  Затем задумчиво покрутил в руках ещё один кинжал с удобной рукояткой, перевитой для удобства толстой проволокой желтого цвета. Какое-то, ранее мне незнакомое чувство подсказывало, что есть смысл поменять рукоятку для Бебута.
  Через пару минут я уже держал в руках, отсеченную Малым лезвием рукоятку кинжала. Освободив ржавый отрезок прутка от десятка плетений Малых лезвий, я перенес их на новую рукоятку, сразу опробовав обновленное оружие. Все работало, и работало не в пример старому образцу. Видимо, я выбрал хороший вариант для рукоятки Бебута, так как магическая энергия сохранялась намного лучше, а количество плетений Малого лезвия, которые я мог разместить в ней, было намного большим. Подвесил на пояс и рукоятку Бебута, специально расширив для этого один из клапанов.
  Трезво размыслив, что дополнительные запасы не помешают, я стянул с себя ранец и сложил в него ещё несколько дополнительных кинжалов.
  Перешел к стеллажам с тубусами и пеналами, которые лежали в специальных ячейках. Достав один из пеналов, выполненных из темно красного дерева, аккуратно открыл его. Ничем иным, кроме походной аптечки это быть не могло. В разделенном на два отделения пенале находились перевязочные материалы из неизвестного мне материала, кровоостанавливающий жгут, маленький металлический скальпель и ножницы. В другом отделении в специальных зажимах находилось около десятка пузырьков с разноцветными жидкостями. Захлопнув пенал, я захватил ещё один и сложил их в специальные отделения ранца. Хранитель потом подскажет, что за зелья находятся в разноцветных пузырьках.
  Тубусы были разных размеров. Открыв один из них, по форме напоминавший стандартный термос для чая, я высыпал на пол полтора десятка исполненных в разном стиле амулетов. В предметах были четко видны магические плетения, правда, не наполненные магической Силой. В одном из предметов, который по форме напоминал браслет из серебристого металла, мне удалось распознать, амулет жизни.
  Посчитав, что он может мне пригодится, я напитал структуру его плетения магической энергией, которой ушла, должен признаться, на удивление много. Защелкнув браслет на правой руке, обратил внимание, как несколько силовых линий разного цвета окутали мое запястье.
  Остальные амулеты собрал обратно в тубус и, захватив еще один с аналогичным содержанием, сложил опять же в ранец.
  Более длинные тубусы, снабженные специальным ремнем для удобства размещения на плече, оказались наполнены несколькими средней длины метательными дротиками.
  Их ромбовидной формы наконечники бронзового цвета были украшены причудливой вязью непонятного рисунка. Полюбовавшись красотой исполнения этого оружия, я сложил дротики обратно в тубус, решив также взять его с собой.
  В голову пришла очередная идея. Изготовленный из легкого металла продолговатый корпус тубуса с дротиками по своей форме и длине очень напоминал хорошо знакомый мне ещё по службе РПГ-18 "Муха". А что, если соорудить себе нечто наподобие этого советского гранатомета, соединив разрушающее действие файербола и скорость Воздушного тарана? Может и получиться, только надо немного времени, чтобы соответствующим образом проработать плетения.
  Будет день, будет пища, решил я. Но один из тубусов с дротиками освободил от содержимого и прицепил его с внешней стороны ранца, используя имеющиеся на нем дополнительные ремешки.
  Кстати, о пище. Желудок ощутимо сводило от голода. Что там Хранитель говорил о непортящейся еде?
  Тут я поймал себя на ощущении, что слышу какие-то посторонние звуки.
  В тоннеле, ведущем к хранилищу, раздавались гулкие звуки от тяжелых шагов...
  
  
  
  Извините, но дальнейший текст удален в связи с переговорами с издательством.
  Если Вы всё же смогли прочитать черновик произведения, распространенный в Интернете, автор будет очень благодарен, если Вы вернетесь на его страницу и поставите свою объективную оценку.
  
  Заранее спасибо!
  Смит И.С.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
Оценка: 4.75*94  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Т.Ильясов "Знамение. Час Икс"(Постапокалипсис) Д.Сугралинов "Дисгардиум 6. Демонические игры"(ЛитРПГ) Ю.Резник "Семь"(Киберпанк) Э.Моргот "Злодейский путь!.. [том 7-8]"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) Т.Мух "Падальщик 2. Сотрясая Основы"(Боевая фантастика) А.Куст "Поварёшка"(Боевик) А.Завгородняя "Невеста Напрокат"(Любовное фэнтези) А.Гришин "Вторая дорога. Путь офицера."(Боевое фэнтези) А.Гришин "Вторая дорога. Решение офицера."(Боевое фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

НОВЫЕ КНИГИ АВТОРОВ СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Сирена иной реальности", И.Мартин "Твой последний шазам", С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"