Смит Игорь Сергеевич: другие произведения.

Сбой Хранителя Горта: Голем

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 5.44*121  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Название рабочее.
    Вместо аннотации небольшой копипаст из ЗКГ:
    "Големы были созданы людьми. Они развивались... Существует множество разновидностей... И у них есть план.")))
    Задумана такая себе машинная цивилизация в магическом мире Горта. Получится ли? Не знаю... Будем посмотреть)
    Время действия произведения происходит до событий первых двух частей Артефактора Горта. С ними эта, третья часть, связана ГГ, известным как Хранитель, по сути попаданцем в артефакт)
    Не обещаю, что в этой части появятся другие ГГ, известные по первой и второй части АГ.
    Альфа-версия.
    Можно читать отдельно, но лучше после первых двух частей АГ.
    Общий текст плюс обновление от 30.08.2012

  Глава 1. Пробуждение.
  
  Статус: Хранитель.
  Дислокация: комплекс Големов.
  Период: время активации комплекса.
  Состояние: стазис.
  Директива: энергосбережение.
  Мероприятие: наследие.
  Акция: не определена.
  
  Короткий информационный импульс с пугающей периодичностью приносил непонятную фразу, пытаясь вернуть меня к жизни...
  - "Выполняется указание Хранителя. Фиксируется проникновение в комплекс. Текущие задачи согласно установленной приоритетности: охрана комплекса. Предписанное активное противодействие невозможно. Энергетический кристалл практически разряжен. Приоритетность задач изменена... Выполняется активация Хранителя...".
  Назойливый импульс продолжает нарушать мой покой. Кто пытается вернуть меня к жизни?..
  Что есть моя жизнь? Кто я?..
  Как тяжело думать...
  - "...Выполняется указание Хранителя. Фиксируется проникновение в комплекс. ...Приоритетность задач изменена... Выполняется активация Хранителя...".
  - "...Выполняется указание Хранителя. Фиксируется проникновение в комплекс. ...Приоритетность задач изменена... Выполняется активация Хранителя...".
  Я сосредоточился и начал вспоминать. Да, дела...
  Я - О'Нос, Хранитель Големов. Если быть точнее, я Хранитель комплекса по производству големов, который доверили моему управлению создатели Хранителей, маги Свободных территорий.
  Вернее будет сказать все же не так...
  Тяжело сразу начать думать после стольких... Скольких лет стазиса?..
  Маги Свободных территорий создали големов. А я - копия личности человека, мага-артефактора, который погиб в самом начале войны с некромантами. Тогда, именно на мне, магами была впервые испытана передовая технология по снятию и переносу копии духа-личности человека в артефакт Древних, который содержал магическое вещество, феррон.
  Сферы Горта, так маги назвали эти артефакты Древних, были уникальны по своей сути. Маги так и не смогли достоверно установить, для чего именно Древние использовали эти артефакты, получившие имя нашего мира. Но именно в них маги смогли обнаружить небольшие частицы нового магического вещества, названного учеными ферроном.
  Начались исследования, которые показали, что феррон обладает колоссальными для мира Горта возможностями по хранению магической энергии. Феррон в десятки раз превышал по этим показателям морионы, особые кристаллы, которые выращивались магами Свободных территорий и использовались как хранилища для плетений и энергии.
  А потом началась война с некромантами и Свободные территории погибли. Да, и маги, и обычные люди, погибло все население моей некогда цветущей страны! Но и некроманты в лице империи Ном были остановлены. Такой несоизмеримой ценой...
  Маги Свободных территорий атаковали с использованием новых атакующих плетений столицу империи некромантов и место сосредоточения её основных сил. Однако некроманты в это же время нанесли колоссальный магический удар. Удар по землям магов и людей, которые всего лишь защищали свою процветающую страну. Всего один ученик смог вернуться в комплекс и сообщить, что все наши маги были собраны возле Источника, который располагался на землях нашей страны с целью сосредоточить все свои силы для атаки некромантов.... Были ли другие выжившие - мне не известно. Но вряд ли. Магические возмущения на поверхности, начавшиеся после удара некромантов, длились несколько десятков лет и, судя по тем тварям, которые пытались проникнуть в комплексы, поверхность была крайне небезопасна... А выживший ученик вскоре погиб в результате неудачного эксперимента...
  Глубоко под выжженной поверхностью земли остались лишь мы, одни из последних достижений магов Свободных территорий. Мы, Хранители различных учебно-тренировочных и производственных комплексов магов, которые были созданы после нападения некромантов по всей территории нашей страны и которые стали подземными, хорошо защищенными центрами исследований, обучения и подготовки магов, производства големов, артефактов, эликсиров и много другого, что так требовалось людям во время войны.
  Мы, копии личностей магов, нанесенные на феррон, содержащийся в сферах Горта. Бессменные руководители производственных комплексов, учителя магов и распорядители подземных баз, последнего рубежа обороны магов Свободных территорий.
  Все другие Хранители были созданы путем копирования моей личности. Вместе с тем, исходя из разного назначения, каждому Хранителю были переданы знания магов иной специализации. Маг Лордан, гений в своем роде, который и занимался созданием Хранителей, не учел того, что все Хранители - это базовая копия одной исходной личности. Благодаря такой вроде бы незначительной особенности, мне удалось постепенно объединить всех Хранителей единой сетью магической связи. Но сделать это получилось только после окончания войны.
  Когда маги покинули комплексы, все входы в них были заблокированы. Сумев разобраться и настроить связь со всеми остальными Хранителями, я ужаснулся. Картина везде была одинаковая, все доступные мне комплексы оказались покинуты людьми, а от магов остались лишь инструкции по охране лабораторий и имущества подземных центров. Скучно и бессмысленно. Куда интересней продолжать исследования магов. Объединенная связь между комплексами дала, в конце концов, интересные результаты. Мы фактически объединили свои знания и возможности, образовался некий искусственный разум, управляющим центром которого стал Первый Хранитель как исходная личность для всех остальных.
  Пока никто из магов Свободных территорий не вернулся ни в один из комплексов, я использовал знания, доставшиеся от других Хранителей для усовершенствования значительного количества плетений и других разработок людей в разных сферах. К сожалению, большинство моих достижений так и осталось в теории, так как все возможности оперировать Силой, как маги называли магическую энергию, были ограничены подземными помещениями наших комплексов.
  В то время как я занимался исследованиями и разработками, в действительности всё оказалось ещё хуже, чем мои предположения. Маги не появились ни через десять лет, ни позже. Без возможности подзарядки артефактов, на основе которых были созданы Хранители, мы смогли продержаться около восьмидесяти лет. Нас просто некому было зарядить. Могли продержаться и дольше, только через некоторое время после войны, во входы комплексов стали проникать чудовищные создания, порожденные магическими бурями. Затраты энергии на поддержание охранных периметров и боевых големов стали слишком велики. Постепенно большинство Хранителей исчерпали свои резервы Силы и поддерживать охранные плетения и големов больше не могли. В некоторых комплексах контроль за входами был утрачен. Поэтому почти везде я приказал отвести големов исключительно на охрану лабораторий. Когда стало ясно, что мы более не сможем удерживать и лаборатории, я распорядился провести консервацию комплексов, то есть применить к помещениям с ценным имуществом плетения Пространственного кармана, а всю оставшуюся магическую энергию затем использовать только на поддержание плетений Нетленности. С этого момента связь между лабораториями была утрачена. Вместе с ней я утратил и возможность полноценно использовать информационные составляющие других Хранителей, однако основные базовые знания по различным направлениям магического искусства должны были остаться доступными.
  - "...Выполняется указание Хранителя. Фиксируется проникновение в комплекс. ...Приоритетность задач изменена... Выполняется активация Хранителя...".
  Так это, скорее всего, один из боевых големов, которые остались активированными в моем комплексе, пытается со мной связаться!
  Импульс активации!
  ...Удобно, что из сферы Горта я могу активировать в пространстве вокруг себя практически любое плетение. Практически любое, потому что все зависит от запаса моей магической энергии. Но в комплексе Големов она, безусловно, ещё оставалась...
  Странно другое... Мне представлялось, что с потерей связи с Первым и остальными комплексами, процесс, создавший нечто вроде единого разума на основе личности О'Носа, необратимо откатится вспять. То есть в комплексе Големов, который я просто не могу не узнать по этому кабинету, где установлена моя сфера Горта, после активации себя должен был осознать О'То, Хранитель с личностью молодого мага, до своей гибели специализировавшегося на создании големов.
  Хммм... Да, где-то на периферии сознания я чувствую слабую активность его разума, но что-то О'То вернуть контроль за своим артефактом не очень спешит...
  - Эй! О'То! О'Тооо? - но основная личность артефакта не отзывалась. Это что ж, получается, что объединив всех Хранителей в единую сеть, я перенес на каждую сферу Горта по дополнительной копии своей личности?
  Да... Молчание - знак согласия, значит, опять все придется брать в свои руки!
  Только я теперь что, двухголовый Хранитель? Или, если разделить сферу Горта на ядро моей личности и не подающее признаков активности ядро личности О'То, то получается двуядерный? Вот маги бы смеялись...
  После дезактивации плетения Нетленности непривычно остро кольнуло очередное входящее сообщение.
  - "Выполняется указание Хранителя. Фиксируется проникновение в комплекс. Текущие задачи согласно установленной приоритетности: охрана комплекса. Предписанное активное противодействие невозможно. Энергетический кристалл практически разряжен. Приоритетность задач изменена... Выполняется активация Хранителя...".
  Силовая энергетическая линия, единственная, которую я оставил после полной консервации действующей для своего пробуждения вернувшимися магами или Первым Хранителем, и была тем связующим звеном с внешним миром, по которому сейчас пытался достучаться до меня один из боевых големов, последних защитников моего комплекса.
  Големы...Бронированные магические машины, совершенные орудия возмездия и защиты...
  Естественно, первые из них были созданы для войны. Изготовить человекоподобную фигуру из металла и керамики, сделать гибкие сочленения для суставов, оснастить получившуюся конструкцию стационарными боевыми амулетами, и вдохнуть во все это подобие жизни, это действительно один из самых охраняемых секретов наших магов. Выдающаяся разработка! Не знаю, где големы изготавливались до войны, но после её начала все производства были переведены в отдельный комплекс, который я тоже сумел подключить к общей сети. И именно в нем я сейчас оказался...
  После успешного испытания первых боевых големов, людьми был разработан целый модельный ряд магомеханических созданий, каждый из которых имел свое специальное назначение. В зависимости от этого, в производство были запущены четыре основных серии машин: боевые, рабочие, помощники и лекарские големы.
  Основой любого голема является белый морион, магический кристалл, свойства которого позволяют наносить на него особое плетение, Слепок Голема. Это плетение является продуктом разработки целого поколения магов Свободных территорий. Оно основано на использовании копии личности человека, так же как и я. Сделав впервые копию личности человека, маги Свободных территорий пытались перенести его в голема. Однако их ждала неудача. Перенесенная на белый морион копия сохраняла только базовые функции и была лишена полноты разумных действий и осмысливания себя. Это уже потом, когда был найден феррон, оказалось, что личность, перенесенная на это магическое вещество, продолжает оставаться полноценно разумной.
  Скорее всего, уже никто не сможет дать точного ответа на вопрос, сколько же всего вариантов големов было разработано. Но в моем комплексе во время войны действовало шесть основных производственных линий, на которых и изготавливались магомеханические помощники людей.
  Три линии производили боевых големов: Веера лезвий, големы файерболов и Черных Ликторов. Первые боевые модификации механических солдат, а именно големов Веера лезвий и файерболов, представляли собой массивные и слегка неказистые человекоподобные фигуры имеющие броню различной степени защиты. Так, в броне големов файербола было значительное количество вставок из специально разработанной керамики, которая обеспечивала им большую степень защиты от воздействия раскаленной плазмы файерболов. Одна рука голема в боевом состоянии была вооружена широким клинком из менского железа, которое обладает хорошей сопротивляемостью к магическим плетениям. В походном положении, с помощью особого артефакта, создающего точечное магнитное поле, этот клинок устойчиво крепится на спине голема. Вторая рука голема оснащена многозарядным арбалетом, болты для которого тоже изготовлялись в основном из менского железа. Шлем голема скрывает мощный стационарный амулет файерболов, благодаря которому этот вид боевых големов и получил свое название. Понятно, чем были вооружены големы Веера лезвий. Действительно, на одной из рук големов этой модификации вместо ладони-манипулятора был установлен стационарный амулет Веера лезвий, внешне выглядевший как трехстворчатый металлический раструб. Амулет обеспечивал уверенное поражение противника на ближних дистанциях сплошным потоком призрачных лезвий. Вторая рука голема тоже была вооружена клинком из менского железа, а его массивный шлем скрывал стационарный амулет Подавителя воли. Довольно таки энергозатратный амулет, который в активированном состоянии внушал противнику страх, чувство испуга и дезориентации. Кроме этого, голем Веера лезвий обладал усиленной, по сравнению с големом файерболов, броней.
  Третья линия производила Черных Ликторов, самых совершенных големов-солдат, разработанных Свободными территориями. Внутри его мощного шлема расположен Пульсар, стационарный амулет, который позволяет уничтожать противника на большом расстоянии с помощью узконаправленного пучка света. В левой руке голема находится артефакт Отражающего щита, который позволяет голему защитить себя и, в случае необходимости, охраняемый объект от достаточно мощных атакующих плетений основного противника прошедшей войны, некромантов. В правой руке Черного Ликтора размещен боевой амулет ближнего боя, Огненных молний. Кроме этого, в его обеих руках скрыты выдвижные клинки из менского железа, ударные части ног оснащены выдвижными шипами, а по всему корпусу нанесено плетение Ускорения. До катастрофы эта линия успела выпустить только пару сотен этих магомеханических солдат, и то, большую часть из них забрал в неизвестном мне направлении Лордан, маг Свободных территорий и, по совместительству, куратор этого комплекса... Впрочем, как и многих других.
  Остальные три линии производили вспомогательных големов, помощников, рабочих и лекарских. Големы-помощники имели небольшой размер и были разработаны специально для Стражей, боевых подразделений Свободных территорий, выполнявших армейские и пограничные функции. Помощники использовались людьми как незаметные личные охранники и разведчики. Их питание, кроме белого мориона с запасом энергии, было также настроено на силовую линию от резерва отрядного мага, им же помощники и управлялись. После создания Хранителей, часть таких големов, с более расширенными возможностями, была изготовлена и для лабораторий магов Свободных территорий.
  Рабочие големы использовались для выполнения различных работ на наших подземных базах, от самых простых до таких, которые требовали особой квалификации. Основная версия рабочих големов, которые производились ещё на одной моей линии, имели две пары рук и несколько дополнительных сочленений в корпусе, что обеспечивало им дополнительную подвижность. Именно эти големы обслуживали всё оборудование и производственный цикл изготовления всех вариантов големов в комплексе.
  И, наконец, шестая линия, которая произвела во время войны незначительное количество лекарских големов. Эта модификация была специально создана магами Свободных территорий для лечения людей, раненых в боях с некромантами и их черными воинами. Приземистые, с тонкими руками и гибкими пальцами манипуляторов, эти големы были способны провести точную диагностику повреждений и ран человека и даже выполнить сложную хирургическую операцию.
  Для создания всех големов требовались белые морионы. Так, для помощника достаточно одного белого кристалла, для рабочих и простых боевых големов, таких как Веера лезвий, требуется уже два, а для таких как Черные Ликторы необходимо уже три белых мориона. Такая разница в количестве связана с двумя вещами. Во-первых, объем магической энергии, который может сохранить средний белый морион, не безграничен. От этого зависит и время работоспособности голема и её интенсивность, и количество встроенных амулетов. Поэтому одного мориона для боевого голема недостаточно. Во-вторых, чем больше количество морионов, тем больше функций можно внести в Слепок Голема, да и качество выполнения этих функций существенно возрастет. Вот, например, у меня в этом комплексе есть несколько големов, предназначенных для выполнения очень тонкой работы, так у них тоже три кристалла, как у Ликторов.
  Мне до сих пор доподлинно неизвестно, были ли созданы версии големов, способных разговаривать. В плетении Слепка Големов, применяемом мной, кроме базовых осмысленных действий были использованы первые наработки наших магов по созданию подобия связи, что позволяло человеку управлять големом с помощью мыслесвязи на расстоянии. Незначительном, правда, но в период, когда все комплексы были связаны единой сетью Хранителей, мне удалось добиться значительного прогресса в этом направлении...
  Назойливый информационный импульс продолжал вторгаться в мой пробуждающийся разум.
  - "...Выполняется указание Хранителя. Фиксируется проникновение в комплекс. ...Приоритетность задач изменена... Выполняется активация Хранителя...".
  Вот ты достал! Ладно, я возвращаюсь...
  - ...плетение Пространственного кармана деактивировано...
  - ...активировано плетение опознания голема...
  - ...активированы сканирующие плетения...
  И пусть это только окажутся не маги и не Первый Хранитель, то есть я...
  - ...опознан голем серии Чёрный Ликтор, класса Защитник...
  - ...активация функции мыслесвязи...
  - ...контакт установлен...
  - ...обнаружена активация встречного сканирующего плетения...
  Входящий информационный импульс потряс меня своей новизной и нелогичностью.
  - "...производится опознание объекта. Критерии разрешения доступа объекта к плетению Слепка Голема: статус мага Свободных территорий или статус Хранителя комплекса... Производится опознание объекта... В статусе мага Свободных территорий объект не определен... В статусе Хранителя комплекса объект не определен... В доступе отказано...".
  - ...соединение по мыслесвязи прервано...
  - ...обнаружена активация големом боевого амулета ближнего боя, Огненных молний...
  Не понял? Как это объект не опознан? Это я не маг и не Хранитель? Ну, я тебе сейчас покажу...
  - ...применяется код оперативного вмешательства в плетение голема...
  - ...защита преодолена успешно...
  - ...выполняется деактивация голема...
  - ...деактивация голема выполнена успешно...
  Фухх... Интересно, у Чёрного Ликтора плетение Слепка Голема повреждено? Или во мне проблема?
  - ...плетение глубокой диагностики и сканирования состояния сферы Горта и Хранителя активировано...
  - ...дальняя мыслесвязь активирована...ведется поиск Хранителей... ведется поиск магов Свободных территорий...
  Без целого комплекса дополнительных плетений, каждое из которых служит для меня орудием или инструментом для определенной задачи, я как без рук. Хммм... А ведь так и есть... Уже минимум около сотни лет как я Хранитель, а привычка думать и ощущать себя человеком так и осталась.
  Придется материализоваться, затраты энергии, конечно, возрастут, но в телесном состоянии многие функции мне выполнять гораздо удобнее.
  Воссоздав свое тело, сразу же активирую освещение в кабинете. Здравствуй, комплекс Големов! Я вернулся! Пока специальное плетение проверяет целостность моей личности и артефакта, в котором она находится, есть время посмотреть более подробно, что случилось с големом...
  Импульс активации!
  Короткий энергетический импульс наполнил Силой механизм открытия дверей в мой кабинет. Сплошной участок каменной стены дрогнул и вначале с рывком, а потом более плавно выдвинулся наружу, в тоннель, затем отошел в сторону.
  Из открывшегося черного провала тоннеля дохнуло сыростью и застоявшимся воздухом. Хммм... С момента консервации комплекса явно не один десяток лет прошел... Разберемся!
  Пара светляков, запущенных мной в темноту, показали четыре массивные фигуры големов, последних часовых самого ценного помещения этого комплекса. Два Черных Ликтора и два голема Веера лезвий. Сканирующее плетение показало немного повышенный магический фон от одного из Черных Ликторов. Вот с него и начнем...
  - ...анализ Слепка Големов завершен успешно...
  - ...нарушений структуры управляющего плетения не обнаружены...
  Значит проблема во мне...
  - ...диагностика сферы Горта завершена успешно...
  - ...определено недостаточное количество энергии для активации всех систем...
  - ...сканирование состояния активной копии личности Хранителя завершено...
  - ...обнаружено присутствие пассивной копии личности Хранителя...
  Это не новость, я и сам определил присутствие Хранителя О'То.
  - ...производится активация пассивной копии личности Хранителя...
  - ...активация не удалась...
  - ...производится повторная активация...
  - ...активация не удалась...
  Стоп. Потом разберемся, почему копия второго Хранителя не активируется. Вернемся к голему.
  - ...вносятся изменения в управляющее плетение...
  - ...плетение опознания Хранителя изменено...
  - ...удаляются данные последней активности...
  - ...выполняется активация голема...
  - ...активация голема выполнена успешно...
  - ...обнаружена активация встречного сканирующего плетения...
  - ...установлено соединение по мыслесвязи ближнего действия...
  - ...фиксируется входящий информационный импульс...
  Трое других магомеханических солдат полностью исчерпали заряды энергии своих магических кристаллов, но поверхностный осмотр свидетельствовал об их работоспособности.
  Итак, в чем причина активации комплекса?
  - "...опознание объекта произведено. Статус Хранителя комплекса определен. Приоритетная задача выполнена. Докладывает голем серии Чёрный Ликтор, класса Защитник, личный номер ноль ноль семь..."
  Ого! Голем, оказывается из самой первой партии...
  - "...зафиксировано проникновение в комплекс. Дублирую сообщение поста номер три, вход в комплекс номер три, передал голем серии Веера лезвий, класса Подавитель, личный номер восемь три..."
  - ...фиксируется входящий визуальный информационный импульс...
  ...Завал, когда-то преграждающий вход номер три, разобран. В тоннель, освещая дорогу факелами, проникают трое мужчин в запыленной одежде. Радостные улыбки озаряют их усталые лица. Обнаружив, что через десяток метров тоннель преграждает металлическая стена, они, скинув с плеч грязные походные мешки, начинают ощупывать её в поисках дверей. Люди обнаруживают узкие смотровые щели и, подсвечивая себе неровным светом факелов, пытаются рассмотреть, что находится за преградой...
  Что, что? Големы поста номер три, правда, действует только один, Веера лезвий, и то заряда его магического кристалла хватает только на фиксацию проникновения.
  - ...анализ результатов дальней мыслесвязи произведен... активных Хранителей не обнаружено. Маги Свободных территорий не обнаружены...
  Я уже и сам вижу, что эти люди на магов и Хранителей ну никак не похожи.
  ...Так и не рассмотрев, что находится за преградой и не найдя дверей, люди начинают о чем-то перешептываться. Один из них, несколько раз взмахнув руками, что-то энергично доказывает своим товарищам. Люди внезапно настораживаются и оборачиваются к разобранному завалу. Один из них подает рукой какой-то сигнал, четко не видно, потом указывает пальцем в сторону входа в тоннель. Явно видно, что люди напряжены. Двое укрепляют факелы на стенах тоннеля и обнажают короткие клинки. Третий становится за их спины, одной рукой поднимает свой факел повыше, а второй вынимает из кармана серого от пыли плаща какой-то амулет.
  Несколько мелких камней сыпется с остатков завала у входа в комплекс. Голем бесстрастно фиксирует, как в дрожащем пламени факелов сгорают паутинки, всполохами света озаряя тоннель.
  Внезапно из узкого прохода в завале выныривает гибкое тело какого-то зверя. Видимо, ориентируясь на запах, продолговатая морда существа, украшенная несколькими рядами мощных клыков, с которых срываются пару капель густой слизи, быстро нацеливается на людей. Прижимаясь к каменному полу тоннеля, зверь начинает медленно, пружиня мощные лапы, перемещаться в сторону людей. Из прохода в завале появляется ещё одна морда...
  Хоть анализ визуального информационного импульса идет очень быстро, но картинка явно запаздывает. Напрямую к посту номер три подключаться не буду, подозреваю, что при опознании и определении статуса возникнет та же проблема, что и с Черным ликтором.
  - ...осуществлен промежуточный анализ полученной информации. Предварительные выводы подготовлены... Поверхность Свободных территорий признана условно безопасной. Исходные данные - проникновение разумных извне. Люди, проникшие в комплекс не являются посланцами магов и Хранителей. Исходные данные - людям неизвестно наличие и расположение амулета, активирующего открытие дверей защитного контура поста номер три. Людям присвоен статус потенциальных союзников. Исходные данные - возможность утраты потомками жителей Свободных территорий механизма доступа и активации комплекса. Контакт с людьми может быть полезен. Исходные данные - необходимость получения дополнительной информации о событиях вне комплекса...
  Значит, используем номера ноль ноль семь как посредника для получения картинки событий в реальном времени. Что-то мне подсказывает, что твари, проникшие вслед за людьми в тоннель, точно не ручные звери...
  - ...анализ визуального информационного импульса приостановлен...
  - ...отработка изменений в директивы номера ноль ноль семь...
  - ...получение прямого доступа к информационному каналу номера ноль ноль семь и номера восемь три...
  Стоило мне отвлечься, как небольшая вибрация сотрясла стены тоннеля. Быстрее! Одновременно начинаю напитывать энергией белый морион второго Черного Ликтора, застывшего у входа в мой кабинет...
  - ...прямой доступ к информационному каналу получен... начат анализ входящего визуального информационного импульса...
  ... Свет единственного уцелевшего факела с трудом пробивается через клубы густой пыли, перекрывающие обзор голему номер восемь три. Прямо перед смотровой щелью из пылевого облака появляется ползущий в сторону стены защитного контура израненный человек. Подтягиваясь одной уцелевшей рукой, он с трудом ползет, волоча неподвижные ноги, покрытые кровоточащими ранами, из которых кое-где торчат обломки... клыков? Четко не видно. За телом человека остается темный след. Из месива на месте левой руки человека торчит обломок белой кости. Сделав ещё несколько рывков к стене, человек замирает без движения на каменном полу. Вокруг него начинает растекаться кровавая лужа...
  Похоже, люди активировали в тоннеле мощный амулет файербола! Да этот человек сейчас кровью истечет! Придется задействовать две стационарных портальных площадки, иначе номеру ноль ноль семь быстро к выходу не попасть.
  - ...анализ визуального информационного импульса приостановлен...
  - ...отработка изменений в директивы номера ноль ноль семь...
  - ...поиск раненых. Срочная доставка раненых людей в кабинет Хранителя...
  Черный Ликтор тут же приходит в движение.
  - ...активация стационарных портальных площадок на горизонте ноль, на горизонте девять произведена. Предупреждение! Недопустимый расход энергии! До исчерпания резерва сферы Горта осталось...
  Хватит пока, хватит! Надо отправить второго голема, тогда вернемся к проблеме с энергией...
  Импульс активации!
  - ...применяется код оперативного вмешательства в плетение голема...
  - ...защита преодолена успешно...
  - ...вносятся изменения в управляющее плетение...
  - ...плетение опознания Хранителя изменено...
  - ...обнаружена активация встречного сканирующего плетения...
  - ...установлено соединение по мыслесвязи ближнего действия...
  - ...фиксируется входящий информационный импульс...
  - "...опознание объекта произведено. Статус Хранителя комплекса определен. Выполняется приоритетная задача по охране кабинета Хранителя. Докладывает голем серии Чёрный Ликтор, класса Защитник, личный номер один три девять..."
  Стоп.
  - ...отработка изменений в директивы номера один три девять...
  - ...восстановление и блокировка завала у входа номер три. Дальнейшая приоритетная задача - охрана защитного контура поста номер три...
  Второй Черный Ликтор, с легким скрипом придя в движении, сразу же удалился в сторону портальной площадки горизонта номер девять.
  Я же быстро вернулся в кабинет и активировал механизм тайника, где, хранилась пара полностью заряженных черных морионов с последним резервным запасом магической энергии. Ещё несколько морионов и амулетов разных видов, которые тоже были в тайнике, годились только для активации нанесенных на них плетений... Если в ближайшее время не найду мага для подзарядки сферы Горта, мне придется туго. О повторной консервации комплекса можно уже забыть, энергии не хватит. Что ж, выбор сделан.
  - ...энергетический резерв сферы Горта наполнен частично. Требуется дополнительное наполнение энергией...
  Пока больше нет. Один резервный морион я полностью разрядил, перелив энергию в свой артефакт, а второй оставил на самый крайний случай.
  Слабый отклик активации стационарной портальной площадки на моем горизонте сообщил, что номер ноль ноль семь четко выполняет полученную директиву.
  И действительно, в тоннеле раздались гулкие шаги мощного голема и через несколько секунд он появился на входе в кабинет. Только доставил он не одного, а двух людей. Если первого я сразу узнал по характерным ранам и отсутствию левой руки, то опознать кого-то во втором изуродованном до неузнаваемости теле просто было невозможно. Но раз голем принес их сюда, значит, второй тоже пока жив...
  Энергии на материализацию полноценных кроватей у меня не было, поэтому я создал два силовых каркаса лежаков прямо над полом. И тут же соответствующий информационный импульс ушел от меня к голему.
  Номер ноль ноль семь аккуратно положил на лежаки израненных людей. Один из них протяжно застонал, а второй так и не издал ни звука. Я разу же активировал на них амулеты жизни, хорошо, что незначительный запас различных амулетов я хранил в том же тайнике, где и резервные морионы.
  - ...активированы сканирующие плетения...
  - ...активированы плетения диагностики...
  - ... у обоих объектов фиксируются повреждения несовместимые с жизнью...
  - ...поправка, один из объектов может быть подвержен лечению...
  - ...возможность выживания низкая...
  Но есть! Одновременно начинаю делать Слепок воспоминаний с человека, который диагностирован как умирающий. Никакая информация с поверхности не будет сейчас лишней.
  - ...поправка, оценка выживаемости второго объекта понижена...
  Причины? Выводы?
  - ...по конечностям объекта распространяется ядовитое вещество. Начался процесс отмирания клеток, который несколько замедлен большой кровопотерей. Для последующей оценки выживаемости объекта необходима немедленная ампутация всех конечностей...
  Жаль. Короткий информационный импульс.
  Номер ноль ноль семь быстро склонился над раненым. В это же время умер второй человек, но Слепок воспоминаний я успел завершить.
  - ...обнаружена активация големом номер ноль ноль семь боевого амулета ближнего боя, Огненных молний...
  - ...фиксируется минимальная мощность работы амулета...
  Из правой руки склонившегося голема появился тонкий луч плазмы, которым он легко и достаточно быстро отсек раненому ногу.
  Я перевел плетение амулета жизни человека на полную мощность, а потом снял с умершего второй амулет и тоже активировал его на раненого. Только бы он не умер во время ампутации...
  В это время человек внезапно тяжело вздохнул и открыл глаза. А ведь голем уже начал отсекать его вторую ногу... Как будто не чувствуя боли, человек смог сфокусировать свой взгляд на мне, а потом хрипло сказал:
  - Я знал... знал, что встречу тебя, Чёрный поисковик... Не забирай мою...
  Человек дернулся и опять потерял сознание.
  Что он этим хотел сказать? Какой Чёрный поисковик?..
  Голем отсек вторую ногу раненого и быстро проделал тоже самое с его левой культей и правой рукой.
  - ...фиксируется входящий информационный импульс...
  - "...приоритетная задача выполнена. Докладывает голем серии Чёрный Ликтор, класса Защитник, личный номер ноль ноль семь. Перед защитным контуром поста номер три также были обнаружены останки третьего человека и принадлежащие людям вещи..."
  
  Глава 2. Исходные данные.
  
  Статус: Хранитель.
  Дислокация: комплекс Големов.
  Период: через десять минут после активации комплекса.
  Состояние: частичная активация.
  Директива: выживание.
  Мероприятие: наследие.
  Акция: информация.
  
  Я посмотрел на раненого... Только благодаря амулетам он все ещё жив. Без квалифицированной помощи лекарского голема человек с такими ранами долго не продержится. Но целесообразно ли проводить мероприятия по его возможному излечению? Тратить на него драгоценный резерв энергии комплекса? Хммм... Практика говорит о том, что живой свидетель гораздо лучше Слепка воспоминаний. С этим плетением всегда возможны ошибки и неясности... Ладно, человек. Пока я не узнаю, остались ли в комплексе рабочие лекарские големы, побудешь в стазисе.
  А вещи..., вещи информативны. Посмотрю, что люди принесли с собой, а потом проанализирую Слепок воспоминаний умершего человека. Может так случиться, что ты, выживший, и не понадобишься. Выживание комплекса важнее...
  - ...отработка изменений в директивы номера ноль ноль семь...
  - ...поиск и доставка останков третьего человека в кабинет Хранителя...
  - ...поиск и доставка вещей людей в кабинет Хранителя...
  - ...поиск и доставка останков неидентифицированных животных, напавших на людей, в кабинет Хранителя...
  Внеся изменения в директивы голема, я вынул из тайника черный и желтый морионы. Чтобы сократить затраты энергии до минимума, я решил не создавать заново, а воспользоваться уже наложенными на черный кристалл плетением Пространственного кармана, а на желтый - плетением Нетленности. В совокупности, действие этих плетений обеспечит надежное состояние стазиса, в данном случае, для раненого человека.
  Импульс активации!
  Тело раненого сначала окуталось призрачным сиянием, а потом с легким хлопком размылось в облако плотного тумана и втянулось в черный морион. Готово. Теперь время для человека субъективно остановилось, а Пространственный карман переместил его тело в пространство между реальностями, осталась только привязка на черный морион, что позволит вернуть его обратно.
  - ...анализ полученного визуального информационного импульса возобновлен...
  ... Из прохода в завале появляется второй зверь, а за ним ещё один. Люди, изготовившиеся к отражению атаки, вздрагивают, увидев проникающих через завал тварей. Первый из зверей двигается прямо, а остальные обходят его с двух сторон и, прижавшись к стенам тоннеля, так же медленно приближаются к людям.
  Зверь, двигающийся по центру тоннеля, внезапно бросается на людей. Но человек с амулетом, демонстрируя быструю реакцию бывалого охотника, опережает его, и зверь, отброшенный невидимым ударом, падает на каменный пол тоннеля. Монстр вскакивает и тут же опять бросается на человека, но тот успевает выхватить длинный кинжал...
  Почти сразу же оба других зверя атакуют свои цели. Один из них прыгает на человека слева, целясь длинными клыками ему в горло. Они сходятся в смертельной схватке. Страшная пасть зверя оказывается совсем рядом с горлом человека, и тот, мгновенно сообразив, что ему следует делать, сует в нее свою руку, обмотанную плащом. Пока разъяренный зверь пытается освободиться oт плаща, человек наносит ему удар за ударом своим коротким клинком...
  Третий монстр едва уловимым движением подныривает под клинок человека, явно ожидавшего прямолинейной атаки. Зверь вонзает свои клыки в его левое бедро и мощным движением головы сваливает человека на пол...
  Всё перемешалось. Люди явно проигрывают. Один монстр повержен, человек с окровавленными полосками ткани на руке, видимо, оставшимися от спасшего его плаща, бросается на помощь своему товарищу, который отбивается от одного из зверей посредине тоннеля. В это же время третий монстр отрывает свою морду от распластанного на полу безвольного тела человека и прыгает на людей, объединившихся для атаки самого крупного зверя...
  В яростном поединке люди и звери падают и кувыркаются по каменному полу. Мелькает сталь клинков, летят брызги крови...
  Лежащий на полу человек внезапно пошевелился. Его рука с трудом проникает в обрывки одежды, рассеченной чудовищными когтями монстра. Человек вытягивает руку с зажатым в ней каким-то амулетом.
  Яркая вспышка плазмы наполняет тоннель...
  - ...анализ визуального информационного импульса завершен...
  - ...осуществляется анализ Слепка воспоминаний...
  - ...осуществляется поиск визуального соответствия зверей...
  - ...фиксируется соответствие образов...
  - ...осуществляется углубленное распознавание и идентификация...
  - ...осуществлен промежуточный анализ полученной информации. Предварительные выводы подготовлены...
  Итак, на людей напали некрофаги. Так их называют поисковики. Звери, предпочитающие питаться мертвыми телами. Монстры Потерянных земель, ожидающие несколько дней, пока тело добычи достигнет одной из последних стадий разложения...
  - ...выводятся характеристики объекта идентификации, известные носителю...
  ...Человек, с которого я снял Слепок воспоминаний, достоверными сведениями о происхождении некрофагов не располагал. Ему было известно, что первые их нападения на поисковиков фиксировались с того самого момента, когда прекратились магические возмущения и самые смелые люди стали углубляться в Потерянные земли в поисках артефактов и ценностей, оставшихся после магов Свободных территорий.
  - ...среди известных носителю отличительных черт некрофагов, выделяются: мощная шея, большая голова с короткой, толстой или заострённой мордой. Задние лапы у некрофагов короче передних, от чего их спина покатая, от плечевой области к крестцу. Конечности четырехпалые с длинными втяжными когтями. Благодаря сильным задним лапам, некрофаг может прыгнуть на расстояние более десятка шагов. Хвост короткий, черная шерсть способствует хорошей маскировке в темное время суток. Глаза идентифицируемых хорошо приспособлены к ночному зрению. Некрофаги агрессивные стайные животные. Чаще всего встречаются в группах от пяти до одного десятка особей...
  - ...осуществляется вывод зрительных образов, звуковой информации, тактильных, вибрационных и кинестетических ощущений из Слепка воспоминаний носителя...
  ...Плой все ещё непроизвольно дрожал от пронзительного воя некрофагов, проникшего даже сквозь беруши, которые оставили им небольшие, но все же шансы противостоять этим ужасным тварям Потерянных земель. Прыгнувший на него зверь рассчитывал сомкнуть клыки на шее растерянного и испуганного человека. Но в последний момент Плой овладел собой и успел подставить под клыки некрофага руку. Он специально замотал её плащом, как только поисковики разглядели морду первого зверя, проникшего в тоннель. Плой прекрасно знал, что единственный шанс выжить, это не дать некрофагу укусить себя или ранить когтями.
  Зверь невольно замешкался, пытаясь высвободить из плотной ткани плаща свои клыки, а Плой воспользовался этим и нанес ему точный удар своим клинком, а потом ещё и ещё. Некрофаг взвыл и тут же настолько мощно сжал челюсти, что Плой почувствовал, как клыки зверя прошли через все слои плаща и впились в кожу его руки, кости которой затрещали и переломились в пасти твари.
  Резкий всплеск боли, хоть и был частично погашен амулетом жизни ещё времен Свободных территорий, потряс тело Плоя. Но он, прокусив до крови губу, все бил и бил некрофага своим клинком...
  Ошалевший от боли Плой, тело которого полосовал своими когтями некрофаг, пропустил момент, когда хрипящая тварь, наконец, дернулась в последний раз и издохла. Он нанес уже мертвому зверю ещё несколько ударов, и только после этого Плой осознал, что он тоже погиб... Его рука была просто измочалена клыками некрофага, а все тело поисковика покрывали чудовищные раны от когтей этой твари. Яд попал в его тело...
  - Зуна, прости..., - прошептали губы Плоя, - я не смогу вернуться. Он убил меня...
  Плой ощутил, как многочисленные раны на его теле стало жечь, как огнем. Яд начал действовать...
  Но пока он ещё дышит, он должен помочь своим товарищам!
  Плой обернулся и увидел, что их командир, все ещё цел и успешно уклоняется от второго некрофага, несколько заторможенного из-за мощного удара Воздушным тараном, амулет которого успел активировать Клод.
  Отбросив все мысли, Плой собрал всю свою волю и силы в кулак и кинулся на тварь. И в этот же момент мощный удар третьего некрофага сбил его на каменный пол.
  Чувствуя, как клыки зверя раздробили его плечо и подбираются все ближе к шее, Плой уже почти потерял сознание, когда все пространство вокруг него исчезло в яркой вспышке. За обжигающим светом последовала темнота, в которой медленно растворился и исчез печальный образ невесты Плоя...
  - ...по мнению носителя и известных ему людей с аналогичной специализацией 'поисковик', которые также посещали Потерянные земли, основную опасность у некрофагов представляют их клыки и мощные когти. Носитель имеет подтвержденную информацию о том, что укусы и раны, оставленные некрофагами, в большинстве случаев смертельны. Это вызвано наличием на зубах и когтях некрофагов сильнодействующего яда. Эликсир, нейтрализующий действие яда, носителю неизвестен. Кроме этого, для дезориентации жертвы, перед нападением некрофаги также применяют особого рода вой, который каким-то образом воздействует на людей...
  - ...свалив и убив добычу, некрофаги оттаскивают её в укромное место, чаще всего, к лежке стаи, давая телу достигнуть значительной стадии разложения. Челюсти некрофагов создают сильное давление, что позволяет им разгрызать даже кости лагеров...
  - ...с большей степенью вероятности некрофаги - это потомки собак, физиологические характеристики которых изменились под воздействием темной энергии некромантов. Способ питания некрофагов свидетельствует о необходимости получения их организмом веществ, формирующихся только в процессе естественного разложения материи... Для выработки рекомендаций по изготовлению эликсира, препятствующего поражению человека ядом некрофага, требуется проведение дополнительных исследований образцов зубов и когтей, а также ран, оставленных ими...
  - ...для Хранителя некрофаги опасности не представляют. Некрофаги представляют крайне незначительную опасность для големов в случае их согласованного нападения на одиночного магомеханического солдата. Такое развитие событий маловероятно, так как големы не могут служить некрофагам пищей из-за отсутствия в их телах органики, но возможно, исходя из высокой степени агрессивности зверей. Некрофаги представляют высшую степень опасности для магов и людей...
  - ...предварительно, без результатов дополнительных исследований, некрофаги занесены в перечень условно враждебных объектов, подлежащих уничтожению в сфере влияния Хранителя...
  Нет, оставим этих монстров жить и размножаться... Стоп. Этот аспект меня не интересует. А вот зафиксированные в воспоминаниях Плоя информативные и познавательные слова 'Потерянные земли', 'некроманты', 'поисковик', хммм..., 'лагер', вроде всё, переводим в разряд ключевых. Стоп. Добавим ещё "Черный поисковик", о котором упоминал второй человек.
  -...инициирован глубокий анализ Слепка воспоминаний с учетом приоритетности ключевых слов, определенных Хранителем...
  Пока я занимался ситуационным анализом Слепка воспоминаний умершего человека, номер ноль ноль семь успел сделать одну ходку к посту номер три.
  - ...плетение глубокой диагностики и сканирование производственных и защитных систем комплекса Големов активировано...
  Раз невозможно провести повторную консервацию комплекса, значит, мне надо знать состояние моих возможностей...
  Голем аккуратно разложил на полу фрагменты тел человека и некрофага и, громыхая металлическими подошвами по каменному полу тоннеля, вновь убыл к месту проникновения в комплекс.
  - ...фиксируется входящий информационный импульс...
  - "...докладывает голем серии Чёрный Ликтор, класса Защитник, личный номер один три девять... Директива на восстановление и блокировку завала у входа номер три выполнена. Возможность проникновения в комплекс извне пресечена. Приступаю к выполнению приоритетная задачи - охрана защитного контура поста номер три..."
  Вот и молодец. А я пока подробнее изучу раны, оставленные некрофагами на телах людей.
  - ...активированы сканирующие плетения...
  - ...активированы плетения диагностики...
  - ...осуществлен промежуточный анализ полученной информации. Предварительные выводы подготовлены...
  - ...при анализе характерных повреждений на телах людей установлено, что, кроме укусов, при нападении некрофаг наносит удары лапами с выпущенными когтями. Локализация повреждений зависит от положения и состояния человека. Повреждения от когтей характеризуются как линейные, овальные и округлые колотые, колото-ушибленные и рваные раны с дырчатыми повреждениями костей черепа. Повреждения от зубов выглядят как колотые, колото-рваные, колото-резаные и колото-ушибленные глубокие раны с локальными слепыми повреждениями и конструкционными переломами костей, в основном расположенные в области крупных суставов, стоп и кистей...
  - ...на голове человека в результате укуса некрофага, совершенного в момент атаки, может произойти крупнофрагментарный перелом костей свода черепа с переходом на основание...
  - ...повреждения на голове человека образуются и при ударе по ней передними лапами с выпущенными когтями. Также отмечаются выраженные признаки ушиба мягких тканей головы и вещества головного мозга. Все эти повреждения локализуются преимущественно в области свода черепа...
  - ...при исследовании повреждений мышечной ткани можно обнаружить очаговую инфекцию волокон от действия яда, содержащегося на клыках и когтях некрофага...
  - ...Внимание! Для выработки рекомендаций по изготовлению эликсира-противоядия, требуется проведение дополнительных исследований образцов в лаборатории...
  Стоп. Да понял я уже. Хватит информации о некрофагах. Некритична она на данном этапе. У меня сейчас назревает более существенная проблема с энергообеспечением. Сколько прошло времени с момента консервации? Где маги Свободных территорий?
  Отсутствие связи с Первым Хранителем говорит только о том, что все остальные комплексы так и остались законсервированы... Для принятия решений о моих дальнейших действий недостаточно исходных данных...
  Я вновь вернулся к Слепку воспоминаний Плоя. Как ни удивительно, но первым оказался выполнен запрос на поиск и анализ информации в отношении последней комбинации ключевых слов, "Чёрного поисковика". Странным и непредсказуемым образом иногда наслаиваются воспоминания у людей...
  - ...осуществляется вывод зрительных образов и звуковой информации из Слепка воспоминаний носителя...
  ...Впервые Плою эту историю рассказал его отец, опытный ветеран, который готовил нескольких юношей к их первому выходу в Потерянные земли.
  ...Заканчивался ещё один день в степи, куда отец вывел Плоя и его товарищей, чтобы показать им особенности поведения, которые могут спасти жизни поисковиков в Потерянных землях.
  ...Тихо потрескивали угли в костре, от чего в ночное небо время от времени весело взлетали мелкие искры...
  - Так вот, вы наверняка уже слышали много противоречивых историй о Чёрном поисковике, - произнес отец Плоя, когда все поужинали и удобно расселись вокруг костра, - если хотите, я расскажу вам то, что известно мне. Хотите? Понятно...Ну, ещё бы.. Тогда слушайте. Эту историю знают и рассказывают все люди, выбравшие для себя путь поисковика, путь бесстрашного охотника за артефактами. Когда-то один отряд ушел в свой очередной выход. Долго удача отворачивалась от поисковиков, и люди все глубже и глубже уходили в Потерянные земли. Так далеко ещё никто не заходил. Наступил очередной вечер, и командир отряда сообщил, что дальше они идти не могут, потому что припасов осталось только на возвращение домой. Все люди, понимая, что без еды и воды они погибнут, согласились со своим командиром, и решение было принято. А ночью самому молодому поисковику, который был в Потерянных землях впервые, приснились, что за холмом, возле которого и разбил лагерь отряд, находится разрушенная башня мага. И настолько сильны были его впечатления от навеянных образов артефактов и ценностей, что утром он убедил своих товарищей рискнуть и задержаться в Потерянных землях ещё на день, чтобы осмотреть прилегающие к холму окрестности.
  Каково же было удивление поисковиков, когда в тот же день они действительно обнаружили башню мага и взяли в подземельях под ней богатую добычу. Но тому самому поисковику, который и привел их на место, не повезло. Древняя ловушка, оставленная магами, сработала и серьезно ранила его среди развалин башни.
  Поисковики, ослепленные найденными ценностями и желанием побыстрее вернуться домой, бросили своего раненого товарища там же, в подземелье, обрекая его на медленную смерть, а сами, двинулись домой, разделив его долю добычи между собой.
  Но удача отвернулась от отряда. Некоторые из них пропали, другие погибли один за другим от монстров Потерянных земель на обратном пути, ещё несколько умерли уже на безопасных территориях при загадочных обстоятельствах. Обуреваемые страхом, трое оставшихся в живых поисковиков из того отряда, купили самые мощные защитные и боевые амулеты и вернулись к тем самым развалинам башни, чтобы забрать останки брошенного ими поисковика. Но тело погибшего так и не было ими найдено. В этот раз обратно вернулся только один израненный поисковик, который вскоре умер. Но перед своей смертью он успел сообщить, что его жизнь и жизни его товарищей забрал себе Чёрный поисковик...
  Отец Плоя прервался, зачерпнул из котелка над костром полкружки горячего настоя, подул на него, затем сделал маленький глоток, довольно прищурился и продолжил:
  - Старожилы, ссылаясь на магов, говорят, что тот поисковик не умер. Забытая магия переродила его, сделав бессмертным охранником наследия Свободных территорий.
  И теперь Черный поисковик, ослепленный жаждой мести, бродит по Потерянным землям и пытается найти тех, по чьей вине он погиб. Тех, кто бросает друзей в беде, не подавая им руку для помощи, настигает Чёрный поисковик и убивает. Потому что нет в Потерянных землях ничего крепче и надежнее взаимовыручки и дружбы поисковиков. Дружбу никогда нельзя предать. Иначе кара последует незамедлительно. Именно из-за Чёрного поисковика, который охраняет все места, где остались артефакты погибших магов Свободных территорий, бесследно исчезают целые отряды людей...
  Мне повезло, я никогда не встречал Чёрного поисковика. Ветераны, которые рассказывают, что едва спаслись от него и видели Чёрного поисковика, описывают человека с неразличимым лицом, которое закрыто чёрной маской. Он одет в темную или черную одежду. При этом защититься от Чёрного поисковика нет никакой возможности - его не берут боевые амулеты, а кинжалы и клинки проходят сквозь его тело, не причиняя ему никакого вреда...
  - ...промежуточный вывод: известная носителю легенда основана на страхе или непонимании тех или иных явлений...
  - Правда, - продолжил отец, пристально всмотревшись в сосредоточенные лица юношей, - мне известны и случаи, когда Чёрный поисковик спасал людей. Тоже загадочные и необъяснимые. Остановился как-то один из отрядов на ночевку в овраге между холмов. А к утру всю местность заволокло густым и плотным, как молоко, туманом. Незадолго перед рассветом один из часовых разбудил командира и сообщил ему, что из тумана показалась неясная фигура человека, который крикнул, что рядом с лагерем умирает его раненый товарищ. Человек, которого часовой так и не смог рассмотреть, попросил о помощи, указал рукой направление и исчез в тумане.
  Командира отряда после слов часового вроде как холодом пробрало. Он был опытным ветераном и много слышал о Чёрном поисковике. Однако, подумал командир... И решил поднять и повести отряд на помощь. Если сам Чёрный поисковик появился и просит о помощи, значит, надо действовать, иначе людей ожидает неминуемая гибель. Ветераны, которых в отряде было большинство, поддержали своего командира. Поисковики быстро собрались и вышли в направлении, указанном часовым. Несколько раз им казалось, что впереди в тумане виднеется темная призрачная фигура и слышны крики о помощи...
  Ужас постепенно стал охватывать каждого из поисковиков. Они держались только благодаря своей дружбе и вере в командира. И вдруг, после долгого блуждания в тумане, они действительно нашли раненого человека. Оказывая ему помощь, поисковики задержались там до того самого момента, когда туман, наконец, стал исчезать.
  Раненый, придя в сознание, рассказал, что он единственный выживший из другого отряда. Он очень удивился, когда поисковики стали расспрашивать его о том, кто же позвал их на помощь. Когда туман окончательно рассеялся, поисковики забрали с собой раненого, чтобы вынести его из Потерянных земель.
  Каково же было их удивление, когда на месте своей предыдущей стоянки они обнаружили свежие останки тел лагеров и некрофагов, перебивших друг друга в неистовой бойне перед самым появлением отряда. Поисковики содрогнулись, представив, сколько людей могло погибнуть в той мешанине, если бы они не пошли искать раненого.
  С того времени все знают, что Чёрный поисковик помогает в беде отважным и честным, а предатели и трусы навсегда остаются в Потерянных землях...
  Отец Плоя поднес кружку к губам и сделал подряд несколько маленьких глотков остывающего травяного настоя. В ночной тишине сухо треснул ещё один уголек...
  - ...завершен анализ Слепка воспоминаний носителя в соответствии с ключевыми словами 'Потерянные земли', 'некроманты', 'поисковик', 'лагер'...
  Очень вовремя. Итак, посмотрим, какой информацией владел Плой в отношении Свободных территорий.
  По данным носителя, война между магами Свободных территорий и некромантами империи Ном завершилась около ста семидесяти лет назад. После обмена разрушительными по своей силе магическими ударами, Свободные территории перестали существовать, выживших среди людей и магов не было. Более ста лет на поверхности некогда процветающей страны бушевали магические бури.
  В свою очередь, империя Ном также перестала существовать. Однако носителю известно, что часть некромантов уцелела. По крайней мере, он располагает данными, что после того, как столица империи и её войска были уничтожены, а на территории самой империи вспыхнули многочисленные восстания, некроманты смогли отстоять за собой королевство Рат. А затем и вовсе, закрыть его земли магическим барьером, пересечь который люди не могут. С того времени всякое сообщение между королевством и окружающими его странами прервано. Люди разместили вокруг него многочисленные крепости и заставы, неоднократно пытались проникнуть сквозь закрывающий королевство барьер, но безрезультатно. Так никто и не знает судьбу людей, попавших под власть некромантов.
  Выжженные магическим огнем земли с редкими участками оазисов, вот все, что осталось вместо Свободных территорий, сильного и развитого государства. Люди стали называть эти земли Потерянными. Более ста лет никто не мог проникнуть на их территории. Магические возмущения убивали каждого человека, который проникал в Потерянные земли сквозь барьер. Да, Потерянные земли тоже оказались перекрыты магическим барьером. Только у него оказались несколько другие свойства, чем у того, который закрыл королевство Рат. Барьер, закрывший бывшие земли Свободных территорий свободно пропускал через себя людей и животных. Но, после того, как через почти сотню лет магические бури в Потерянных землях пошли на убыль, а потом и вовсе прекратились, люди оценили его свойства. Оказалось, что многочисленные твари, которые появились в Потерянных землях, в большинстве своем не могли пересечь этот барьер. А тварей появилось много. Носителю было известно несколько десятков их основных видов, среди которых оказались и лагеры.
  Эти монстры обладали ужасающим внешним видом, неукротимой яростью и силой. Около двух с половиной метров высотой, лагеры, покрытые крепкой мелкой чешуей, которую практически не пробивало обычное оружие, имели дополнительную пару когтистых лап и мерзкую клыкастую морду, усыпанную наростами острых шипов. Сбиваясь в небольшие стаи по пять-восемь особей, и будучи достаточно умными порождениями магической катастрофы, они охотились на поисковиков, как на самую доступную добычу в Потерянных землях. Среди известных носителю людей бытовало мнение, что лагеры - это переродившиеся потомки жителей Потерянных земель, которые практически все погибли во времена войны империи Ном с магами Свободных территорий. Также они объясняли и происхождение оборотней и вампиров, ещё одних монстров Потерянных земель.
  Оборотнями становились люди, которые попадали в Потерянных землях под действие спор серого гриба, измененного магией растения, тоже появившегося после катастрофы. Гриб успешно маскировался под обычный камень, имел такой же серый цвет. Когда недалеко от него проходил человек, поверхность гриба внезапно лопалась, а в воздухе рассеивалось большое количество мелких, практически незаметных, спор. При их попадании на человека происходило его заражение, которое через несколько недель превращало человека в тупого монстра. Преобразование практически полностью убивало осознанную личность, зараженные были лишь отдаленно похожи на человека. При этом у них появлялись дополнительные суставы на конечностях, длинные острые когти на руках, лицо превращалось в звериную морду вытянутой формы с чудовищными клыками. Все тело покрывалось толстой ороговевшей кожей, которая успешно противостояла боевым плетениям. Полностью преобразованные оборотни обладали чудовищной силой и скоростью, и могли жить вне Пустынных земель.
  Кроме хорошо известных носителю монстров Потерянных земель, были и достаточно редкие, такие как вампиры, энергетические сущности, которые обладали способностью принимать облик человека. О них информации было мало, но среди людей упорно ходили слухи, что вампиры питаются жизненной энергией своих жертв.
  Насекомые и птицы, пресмыкающиеся и земноводные, все, кто бегал, летал, ползал и передвигался по территории Потерянных земель, были агрессивны, вооружены зубами, когтями и ядом. Эти твари при случае пожирали друг друга и никогда не упускали возможности напасть на команды поисковиков, людей, которые через сотню лет после войны начали проникать в Потерянные земли для поиска артефактов, оставшихся от магов некогда самого развитого государства на материке.
  Эти артефакты были на Горте на вес золота. Вещи и амулеты, которые обладали большой энергоемкостью и мощными плетениями, и которые были изготовлены ещё во времена магов Свободных территорий, очень ценились среди людей. И все из-за того, что после войны магическое искусство пришло в упадок, многие знания магов Свободных территорий были просто утрачены, а современные маги не обладали той мощью, которая приписывалась погибшим магам моей страны...
  - ...выводятся промежуточные информационные результаты и варианты действий Хранителя...
  Да... Выводы неутешительны. Ждать магов Свободных территорий нецелесообразно, они погибли вместе со своей страной. Некроманты живы и закрепились в королевстве Рат, прекратив все контакты с внешним миром. Что они там делают? Ясно, что, наращивают свои силы и готовятся к новой войне. Если я правильно понимаю ситуацию, в прошлый раз некроманты пытались захватить Свободные территории из-за того, что маги моей страны были единственными, кто мог им действенно противостоять. И Свободные территории были лишь последним этапом, после которого должен был последовать захват всех государств на материке. И что потом? Какие настоящие цели некромантов? Да, люди, умирая на алтарях некромантов, будут служить для них постоянным источником темной энергии. Но зачем им столько энергии? Увы, это до сих пор мне доподлинно неизвестно... Пока неизвестно!
  Если помощи ждать неоткуда, значит, мне надо сделать все, чтобы возродить Свободные территории. Зачем? Ведь это не входит в мои директивы...
  - ...зафиксирован сбой в структуре управляющего плетения...
  - ...произведено восстановление утраченной информации...
  ...Так о чем это я? ...Возродить для того, чтобы окончательно уничтожить врагов моей страны, безжалостно стерших её с лица Горта.
  Как я могу возродить свою страну? Без людей? Хотя, располагая возможностями по производству боевых големов и артефактов, я могу создать мощную армию из магомеханических созданий и очистить Горт от некромантов... Либо постараться привлечь на свою сторону людей из граничащих с Потерянными землями государств и с их помощью уничтожить королевство Рат. Нет, наверное, нет... С людьми, это долго... У каждого человека есть свое мнение и свои цели в жизни. Ладно, согласен, почти у каждого... Кто я для них? Разумный артефакт? Источник могущественных и утраченных знаний? Скорее всего, рано или поздно, если я проявлю себя перед людьми, я стану для них не более чем инструментом для достижения их собственных целей. Так кто же люди для меня?
  - ...зафиксирован сбой в структуре управляющего плетения...
  Видимо, сказывается долгое пребывание в стазисе.
  Хммм... Слабые маги людей вряд ли выстроятся в очередь, чтобы добровольно позволить ввести в их организмы феррон с моей копией... Сейчас они могут служить для меня не более чем источниками энергии, без которой я не смогу построить свою армию. Армию големов! Так что люди для меня, это тоже не более чем инструменты...
  Да, с помощью феррона я могу значительно усилить магический резерв людей, обладающих способностями. Нанеся копию свой личности на магическое вещество, я смогу незаметно контролировать и направлять действия человека. Но все тайное все равно со временем становится явным. И в конечном итоге я могу получить войну и с некромантами, и с людьми...Аккуратнее надо действовать.
  Сейчас мне надо восстановить энергобезопасность комплекса и на этом первом этапе без людей мне не обойтись. А потом я что-нибудь придумаю...
  ...Человек может передать мне энергию из своего магического резерва. Быстро. Я могу самостоятельно зарядиться от магического резерва человека без его согласия. Медленно. Но почему же я сам не могу восстанавливать заряд своего артефакта от силовых линий и их переплетений, которые пронизывают все пространство вокруг меня? Так, как это делают маги? Тем более здесь, на землях Свободных территорий, где расположен самый настоящий Источник светлой энергии.
  Действительно, почему маги не предусмотрели какой-нибудь резервной системы для подзарядки моего артефакта? Быстрее всего напрашивается ответ, что наши маги просто не рассчитывали, что все население Свободных территорий погибнет. Конечно... Кому бы пришла в голову такая мысль? Разве что безумцу. А может маги боялись, что Хранители могут стать в один прекрасный день их врагами? Такой вариант тоже имеет право на жизнь, ведь Хранители, по сути, это личности магов, которых лишили тела и поместили в артефакт. Так что все слабости человека им тоже были свойственны. Может ли Хранитель сойти с ума? Бред. Не думаю... Но и в гибель Свободных территорий без малого двести лет назад тоже никто бы не поверил...
  Маги, маги, маги... А ведь это мысль! Если нецелесообразно развивать с ними сотрудничество, то надо каким-то образом заполучить себе в помощники пару магов и восстанавливать свой заряд за их счет... С одним этот процесс будет медленным, но с пятью магами это позволит достичь уже существенного результата. В соседних с Потерянными землями странах, маги есть. Слабые, но хоть какие! Осталось придумать, как мне заполучить несколько таких людей к себе в комплекс...
  Плохо то, что мои возможности фактически ограничиваются периметром комплекса. Да, материализовавшись, Хранитель может немного удалиться от своего артефакта. Но очень незначительно. В моем случае, это расстояние составляет пару сотен шагов от внешних границ комплекса. То есть сам я за магами отправиться не могу. Что делать?
  Есть только один вероятный вариант. Хммм... Нет, возможно, даже больше!
  - ...фиксируется повышение магического фона в зоне материализации Хранителя...
  Пока я увлекся своими размышлениями, номер ноль ноль семь успел несколько раз сходить к месту проникновения людей в комплекс. Аккуратно разложив на полу моего кабинета свои находки, голем занял пост у входа в мое последнее пристанище.
  Сканирующее плетение показало, что магический фон повысился от одного из мешков поисковиков. Амулеты или?..
  Перебрав вещи и по-быстрому опустошив от энергии несколько обычных амулетов поисковиков, в небольшом свертке из нежной, хорошо выделанной кожи я обнаружил нечто действительно стоящее.
  Вот это да! Спасибо вам, люди! Вы сделали мне самый настоящий подарок! И чего они искали в комплексе, если у одного из них были целых три полностью заряженных черных магических кристалла! Хотя, людской жадности предела нет...
  В Слепке воспоминаний Плоя о таком богатстве не упоминается. Это что же получается, один из людей спрятал от товарищей свою добычу? Зная, чем у них все закончилось, поневоле тут поверишь в происки Чёрного поисковика...
  Три мориона серьезно увеличат заряд моего артефакта. На полную активацию всех систем комплекса энергии теперь хватит.
  Но для начала необходимо активировать пару големов-помощников. Пусть возьмут требуемые для исследований образцы из тел некрофагов и подготовят их для лабораторного изучения. Да и в кабинете прибраться не помешает...
  ...Всё, пошли дела кое-как. Через несколько часов порядок был восстановлен, образцы взяты, а останки людей и некрофагов переработаны. Во что?
  Это другая история...
  Два голема-помощника и один рабочий голем были активированы уже с помощью Куратора. Так я назвал номера ноль ноль семь после того, как добавил к его трем белым кристаллам ещё один морион, позаимствованный мной из выработавшего свой ресурс голема Веера лезвий. Одним боевым големом меньше, но как люди говорят, это погоды не сделает. Зато в комплексе появился первый голем модификации Куратор, разработанный мной ещё до консервации комплекса. Да, пусть он ещё окончательно не доработан, да, его корпус предназначен для боевых действий. Но главное то, что свое назначение Куратор уже может выполнять. Голема такой модели можно нацелить на выполнение более сложных задач. Например, поручить ему управление десятком других големов. На дополнительный морион Куратора я сдублировал также функцию внесения изменений в процедуры опознания Хранителя, так что тратить время на вновь активированных големов уже не пришлось.
  - ...зафиксирован сбой в структуре управляющего плетения...
  - ...произведена замена утраченной информации...
  Что за непонятные проблемы со мной?..
  ...Собственные возможности позволяют мне одновременно управлять директивами не более чем сотни големов. А в комплексе до момента консервации насчитывалось более пяти десятков рабочих големов, четыре десятка големов-помощников, два лекарских голема, около двух сотен Черных Ликторов и четыре сотни големов Веера лезвий. Целая мини армия, большинство магомеханических воинов из которой стояло на тот момент в деактивированном виде на складе готовой продукции. Производство боевых големов было прекращено мной на четвертом десятке вынужденной изоляции комплекса. Мне просто не хватало энергии для дальнейшего выращивания белых морионов для магомеханических созданий. А без плетения Слепка голема металлокерамический солдат или рабочий принесет пользы не больше чем обычная статуя древнего воина. После сворачивания производства я свел затраты энергии комплекса к минимуму, что позволило мне ещё несколько десятков лет, пока подземная база не была окончательно законсервирована по приказу Первого Хранителя, заниматься не только перспективными разработками в сфере магии, но и модификацией големов.
  Вернее сказать, что более сорока лет не даром прошли для О'То, копии личности мага-конструктора големов, ставшего на тот момент составной частью Хранителя. Именно его копия личности доминировала в разработке новых големов.
  - ...зафиксирован сбой в структуре управляющего плетения...
  - ...произведена замена утраченной информации...
  ...Так о чем это я? ...Кроме разных вариантов стационарных амулетов, были созданы новые модели големов. И голем типа Куратор стал лишь одной из моделей низшего управленческого звена. Новые же боевые големы, которые существовали пока только на проекциях чертежей, были существенно усовершенствованы: чрезвычайно быстрые за счет новых встроенных суставов и мощнейших амулетов, вмонтированных в длинные руки с когтеподобными пальцами, которые могут быть использованы также в качестве клинков. Они должны были стать совершенными магомашинами-убийцами. Один такой Разрушитель, такое название получил проект, должен был справиться с целым отрядом хорошо вооруженных воинов некромантов.
  Но, как бы то ни было, Разрушители - простые солдаты и, несмотря на повышенные боевые возможности, их управляющее плетение, Слепок големов, ограничено в развитии. Как и раньше, новые големы не являются разумными и не способны к самообучению, их уровень зависит от количества специализированных функций, которые наносятся в виде дополнительных плетений на основу любого голема, белые морионы.
  Перед самой консервацией комплекса, я вплотную приблизился к совмещению магомеханики големов и органики людей. Что это давало? Изначально разработка велась в интересах людей, и само по себе такое новшество могло позволить изготовлять совершенные протезы для человека, потерявшего в боях с врагами Свободных территорий конечности.
  А в перспективе... Которая оказалась для меня совершенно незапланированной, в перспективе я начал подумывать о создании совершенно нового вида голема, внешне абсолютно не отличимого от человека! Вот для такого магомеханического создания и нужны были органические компоненты. Я бы мог их синтезировать, но зачем тратить время на то, что само пришло ко мне в комплекс...
  Все хорошо, но я так и не смог придумать, как реализовать вариант переноса копии моей личности на морионы, что не позволило мне получить хотя бы магомеханическое тело... Магические кристаллы, выращенные в лаборатории комплекса, совершенно не подходили для внедрения в их структуру феррона. А только это магическое вещество позволяло переносить в артефакт копию личности человека.
  - ...плетение глубокой диагностики и сканирование производственных и защитных систем комплекса Големов завершено...
  - ...зафиксированы многочисленные повреждения. Промежуточные выводы: характер повреждений свидетельствует о произошедшем в период консервации комплекса землетрясении...
  Ну, конечно! Только землетрясения мне не хватало для полного счастья. Результаты сканирования комплекса оказались крайне неутешительны. Из складских и производственных мощностей доступна и более-менее работоспособна оказалась только линия по производству рабочих големов. И то, исключительно благодаря тому, что она была размещена несколько в стороне от других помещений комплекса, которые сейчас оказались под серьезными завалами. В запасниках, конечно, находится достаточный запас комплектующих для ремонта и организации новых производственных линий, всё же это основное предназначение комплекса Големов, но создать производство с нуля займет уйму времени и затрат энергии, запасы которой и так ограничены...
  Надо с чего-то начинать.
  Начнем с оборудования, которое я могу задействовать в ходе восстановления комплекса. Шесть рабочих големов, один лекарский, восемь големов-помощников и два десятка Подавителей и Защитников. Такое количество уцелевших боевых големов вызвано тем, что почти все посты на верхнем горизонте, не были завалены благодаря мощным защитным контурам постов охраны комплекса.
  Так что вопрос с чего начинать, решился сам по себе. Без достаточного количества рабочих големов я не смогу пробиться и восстановить линии по производству големов других видов, в первую очередь боевых. Для охраны комплекса задействую только Черных Ликторов, управление которыми перепоручу Куратору. А всех рабочих и големов Веера лезвий направлю на разбор завалов, заблокировавших цех с линией по производству рабочих големов.
  Пару големов-помощников оставлю в лаборатории, а вторую направлю на исследование местности, окружающей комплекс. Чтобы неожиданно не появились ещё одни гости...
  Хммм... Без дела остается лекарский голем. Нерационально. Ладно, Клод... Если не ошибаюсь, именно так тебя зовут. Задействую голема для твоего лечения. Все равно, мне есть, что с тобой обсудить. Ведь в Слепке воспоминаний Плоя, кроме всего прочего, обнаружилась очень интересная информация. Да и магические кристаллы откуда у вас взялись?..
  Всё, за работу! А её предстоит много. Получится у меня или нет, я не знаю. Но, как говорили люди...
  - ...зафиксирован сбой в структуре управляющего плетения...
  ...Дорогу осилит идущий!
  
  Глава 3. Черный поисковик.
  
  Статус: Черный поисковик.
  Дислокация: Потерянные земли.
  Период: через неделю после активации комплекса.
  Состояние: частичная активация.
  Директива: восстановление.
  Мероприятие: рекогносцировка.
  Акция: дозор.
  
  Я стоял на невысоком холме и смотрел вдаль. Легкий ветерок шевелил полы длинного черного плаща, скрывающего мое тело. Легенде, как никак, надо соответствовать... На самом деле длинный плащ с глубоким капюшоном скрывал металлокерамическое тело голема, модификация Черный поисковик, модель номер ноль один. Голем-носитель артефакта с копией личности Хранителя. Да, меня уже два, хммм..., или двое...
  Внизу, у подножия холма, на растрескавшейся земле замерли четыре боевых голема, два Чёрных Ликтора и по голему Веера лезвий и файерболов. Моя охрана и сопровождение, первый боевой дозор комплекса Големов.
  Информация, полученная мной от Плоя и Клода по ситуации на землях Свободных территорий подтвердилась в полном объеме. А разве я другого ожидал?..
  Безжизненная пустыня, на которой кое-где виднелось несколько скрюченных и высохших деревьев, тянулась от края до края горизонта... Разумной жизни нет, безопасных мест нет, населена монстрами... Хотел бы я сказать, что это шутка, но Потерянные земли действительно стали местом обитания разнообразных тварей, порожденных магической катастрофой, отбушевавшей здесь почти две сотни лет назад.
  В ходе рекогносцировки, которую я и возглавил, мы несколько раз подвергались атакам чудовищных монстров. Недалеко от каньона мой железный отряд подвергся нападению стаи лагеров, потом одним из Черных Ликторов решила пообедать гигантская змея. Внезапно выпрыгнув на боевого голема из-за груды камней, этот гад сильным ударом сбил голема на землю и моментально обвил его своим мощным телом. Пока я отреагировал, змея успела нанести костяным жалом, которым заканчивалось её тело, несколько сильных ударов по корпусу голема, оставив на металле внушительные вмятины. А давление обвитого вокруг голема чешуйчатого тела оказалось настолько велико, что у голема был поврежден сустав на левой руке. И все это за считанные секунды, пока подоспевшие големы не рассекли тело змеи на несколько кусков.
  С лагерами получилось быстрее, но Черные Ликторы, активировав по моему приказу плетение Ускорения, израсходовали заряды своих морионов почти наполовину. Семь трупов монстров и незначительные повреждения големов Веера лезвий и файербола, которые не успевали за очень активными тварями. Стаи лагеров как ни бывало, вроде и результат хороший и ущерб незначительный, но расход энергии, эх...
  Потом голем Веера лезвий провалился в песок, попав в ловушку, устроенную существом, которого поисковики незатейливо называли глотателем. Эта тварь, явно преображенное магией насекомое, создавало в сыпучем грунте конусообразную воронку, а потом, используя свою слюну как скрепляющий раствор, накрывала получившуюся ловушку тонким и хрупким каркасом, покрытым ровным слоем песка, делая пустоту в грунте абсолютно незаметной с поверхности. Затем тварь занимала позицию внизу, на дне воронки, ожидая, когда добыча провалится под собственным весом в ловушку. Пока животное или человек, а судя по воспоминаниям Плоя, поисковики тоже нередко становились добычей этого монстра, пытались выбраться по покатым, осыпающимся стенкам воронки, глотатель атаковал, впрыскивая своими жвалами в тело жертвы сильный яд. Убедившись, что жертва мертва, глотатель вводил в неё пищеварительные соки, а затем высасывал растворившееся тело, издавая при этом особые звуки, напоминавшие шумный глоток, за что и получил свое прозвище.
  В этот раз глотатель получил вместо добычи жаркую плазму файербола, в результате чего вместо большей части тела твари на дне воронки осталась только стекловидная масса. Голем Веера лезвий благополучно выбрался из ловушки, правда, пришлось задействовать амулеты Пульсаров Черных Ликторов, чтобы создать ему нечто вроде стеклянных ступенек.
  Лагеры, хвосторуб, глотатель, хоть и стали для меня источником заготовок для амулетов, но своими атаками достаточно серьезно снизили и без того слабый заряд магических кристаллов боевых големов.
  Так что теперь надо возвращаться обратно в комплекс. Кстати, связь между мной и, хммм..., между мной, Черным поисковиком и мной, Хранителем комплекса Големов, не терялась, была устойчивой и стабильной. Разве что я опять зафиксировал несколько сбоев в своем основном плетении, правда, уже при синхронизации, когда обмен информацией между копиями моей личности должен был проходить на порядки быстрее, чем при обычном варианте...
  Вообще, довольно странное ощущение, когда ты есть одновременно в нескольких местах. Да ещё и эти сбои...
  Кинув последний взгляд с холма, я спустился вниз и дал големам команду на движение. Что ж, минимальные планы по визуальному изучению местности в одном из возможных районов предстоящих боевых действий я провел лично, для первого раза достаточно. Вернемся в комплекс, надо для Чёрного поисковика все же более подходящий корпус-носитель изготовить... И особое внимание при этом уделить вопросу экранирования магического фона от боевых амулетов и артефакта с копией личности Хранителя. Проанализировав результаты нападения тварей, я пришел к выводу, что Клод был прав, когда говорил о том, что монстры Потерянных земель хорошо чувствуют магию и гораздо чаще нападают на людей с мощными амулетами. Поэтому маги, как сказал поисковик, практически никогда и не присоединяются к отрядам поисковиков...
  И если считать, что глотатель нам попался случайно, то объектом атаки лагеров и хвосторуба служил именно я, из-за того, что артефакт с копией личности Хранителя, размещенный в шлеме голема-носителя фонил магией очень сильно.
  Размеренно вышагивая между ощетинившихся боевыми амулетами големов, окруживших меня с четырех сторон, я раздумывал, как же наиболее рационально использовать человека, которому я пообещал жизнь...
  - ...анализ зрительно-звуковой информации возобновлен...
  ...Раненого удалось привести в сознание только через пару недель интенсивной терапии. Прежде чем позволить лекарскому голему продолжить его лечение, я решил с ним побеседовать.
  - Вообще, Клод, - сказал я поисковику после того, как вкратце объяснил ему, куда он попал, - я затрудняюсь принять окончательное решение по тебе. Буду откровенен, твое спасение потребовало от меня значительных затрат энергии. Видишь ли, ты не представляешь для меня особой ценности. Кроме того, что в данный момент ты калека, у тебя ещё и магических способностей нет. Я ясно излагаю?
  - Более чем, - хрипло ответил поисковик.
  Как для человека, держался он неплохо. Клод, который был командиром отряда поисковиков, забравшихся в мой комплекс в поисках артефактов, мужественно выдержал удар, когда пришел в себя и осознал, что его руки и ноги ампутированы.
  - Но что-то подсказывает мне, - продолжил я, - что вместе мы можем найти вариант, в котором ты можешь оправдать затраты на свое дальнейшее лечение...
  - Чем калека, который не может даже сам передвигаться, - поисковик нашел в себе силы, чтобы слегка усмехнуться, - может помочь могущественному Хранителю комплекса магов Свободных территорий?
  - У меня есть несколько пока нерешенных задач, - ответил я, - и будут они решены с тобой, или без тебя, зависит от твоего решения. Вот, например, две из них. Мне нужна магическая энергия. Заряженные артефакты, магические кристаллы подойдут. Человек с магическими способностями, даже слабыми, подойдет ещё лучше. Мне нужен металл. В больших количествах. Видишь ли, я собираюсь построить армию големов и уничтожить королевство Рат, место где скрываются враги Свободных территорий, как ты знаешь.
  Поисковик кивнул.
  - И я был бы не против, чтобы ты организовал поставки всего необходимого для моего комплекса из королевства...
  Клод пристально посмотрел на меня, а потом глазами указал на свои культи.
  Я усмехнулся.
  - Этот вопрос решаемый, - сообщил я поисковику, - если мы достигнем договоренностей по тем вопросам, которые я озвучил, то ты получишь самые совершенные протезы. С ними твоя подвижность будет восстановлена в полном объеме.
  - Протезы? - уточнил Клод, - наши целители могут восстановить мне утерянные конечности. Правда денег это будет стоить таких, что десятилетней добычи всего моего отряда вряд ли на это хватит...
  - Хватило бы, - поправил я его.
  - В смысле? - переспросил Клод.
  - В смысле отряда нет, поэтому на помощь товарищей тебе рассчитывать как-то не с руки, - ответил я, - да и целителей, горящих желанием тебе помочь, тут как бы не наблюдается...
  Поисковик поморщился, а потом согласно кивнул.
  - Я тоже могу восстановить твои конечности, - продолжил я, - но сделаю это только в том случае, если ты докажешь свою полезность.
  - Хранитель, разве у меня есть другие варианты? - спросил поисковик, - конечно, я согласен на все ваши условия. Мне есть для чего жить...
  - В таком случае, - сказал я, - давай начнем все по порядку. Расскажи мне о себе, своей стране и, в конце концов, для чего ты хочешь жить. Я вижу, парень ты нормальный, но сразу тебя предупрежу. У меня есть возможность проверить твою искренность.
  И я действительно мог проверить его слова. Во-первых, я уже сделал Слепок воспоминаний человека. Многое уже стало мне известно, даже причины, по которым человек согласится работать на меня. Но мне хотелось, чтобы Клод осознанно и добровольно пошел на сотрудничество. Мне нужен думающий помощник, големов в комплексе предостаточно... Ну, ладно, в обстоятельствах человека у него действительно не будет другого варианта, как согласиться с моими условиями.
  Во-вторых, я мог проломить естественную защиту человека от ментального сканирования, но сама по себе эта процедура была несколько болезненна, и человек наверняка почувствовал бы вторжение в свои мысли. И, в конце концов, у меня был ещё один вариант убедиться в искренности поисковика. Очень простой и действенный. Небольшой такой, но очень действенный...
  Импульс активации!
  За лежаком раненого, так, чтобы он не мог его увидеть, я расположил желтый морион. Люди называли его Кристаллом правды из-за стандартного плетения магов Свободных территорий, нанесенного на морион. Это плетение в активированном состоянии позволяло достоверно убедиться в правдивости слов человека, изменяя свой видимый цвет.
  Так что, мне оставалось только выслушать рассказ поисковика.
  - Мне незачем обманывать вас, Хранитель, - сказал Клод, - и мне действительно есть для чего жить. Родился я в Луте, маленьком приграничном городке королевства Фора. Что о нем сказать? Страна как страна. Как многие другие на Горте. Благодаря нескольким крупным портам, в королевстве хорошо развиты судоходство, торговля и рыболовство. Все доходные виды деятельности находятся в руках гильдий, попасть в которые со стороны очень сложно.
  Добыча артефактов в Потерянных землях является одним из немногих вариантов, где можно хорошо зарабатывать, и доступным для любого человека. Да, дело это рисковое, но можно обеспечить себя и семью всего за один выход в поиск.
  Мой отец всю свою жизнь был поисковиком, поэтому я не видел для себя иной судьбы, чем пойти по его стопам. Отец, в отличии от многих других искателей артефактов, всегда возвращался домой, хоть и был несколько раз серьезно ранен тварями Потерянных земель. После очередного такого ранения, моя мать настаивала, чтобы отец перестал подвергать свою жизнь опасности. Но отец, желая моей семье большего достатка, все же не послушал её. 'Всего ещё один выход, в последний раз, потом завяжу...', говорил он. И везение отца закончилось в одном из таких последних выходов. Однажды к нам домой пришел поисковик из его отряда и сказал, что отец погиб, что он уже никогда не вернется домой...
  Клод немного помолчал, а потом продолжил:
  - Мать, я и мои две малолетние сестры остались без кормильца. Денег, заработанных отцом, и откладываемы матерью на 'черный' день, хватило на пару лет. Работы в городке было мало, поэтому, несмотря на то, что мать всегда была против, я присоединился к поисковикам и тоже начал выходить в Потерянные земли. Несколько лет был на подхвате. Потом собрал свой собственный отряд и стал его командиром. А дальше, как у всех. Были находки, были потери среди людей... Сестры мои выросли, у них уже свои семьи. И о матери они позаботятся. Но жить мне надо, Хранитель... Потому что устроив судьбы своих сестер, я тоже женился и у моей жены скоро должен родится ребенок... Поэтому я готов на все, чтобы вернуться к ним...
  После небольшой паузы, во время которой лекарский голем сделал поисковику инъекцию обезболивающего, кровезамещающих и белковых препаратов, а затем ввел очередную дозу регенератина, который и вернул человека к жизни, я попросил Клода рассказать более подробно об их последнем выходе.
  - Все начиналось как обычно, - сказал поисковик, - была наводка на жирное место от городского мага. Изредка он передавал через Бегуна возможное направление поиска. Почти до самого места ничего особого не произошло. Но вот среди разрушенных скал, которые во множестве расположены в окрестностях каньона, мы нашли схрон Стражи Свободных территорий. Обрадовались как дети, уже думали, что удача нам улыбнулась, но кроме нескольких комплектов оружия там ничего действительно стоящего обнаружить не удалось. Тогда мы решили обследовать дно каньона... Стальной и Мечник остались наверху, страховать наш спуск, а я, Плой и Бегун с помощью веревок спустились вниз. Там мы обнаружили и разобрали вход в тоннель... Откуда потом взялись некрофаги, я себе не представляю... Дальше вы, Хранитель, наверное, все знаете...
  - В общих чертах, - подтвердил я и уточнил, - скажи, Клод, ты действительно не знал, что у одного из твоих товарищей с собой было три полностью заряженных мориона?
  - Вот это новость... - удивленно протянул поисковик, - у кого? Хотя, я догадываюсь. Мечник давно говорил, что Бегуну верить нельзя... Что-то было в нем скользкое...
  Ровный зеленый цвет Кристалла правды за спиной Клода показывал, что он говорит правду.
  - Ты прав, - подтвердил я, - Плой тоже ничего не знал о кристаллах. Исключая его и тебя, действительно остается только третий человек, который был с вами...
  - То-то Бегун был какой-то возбужденный после находки схрона..., - кивнул человек, - его жадность погубила всех нас. С тремя морионами мы могли бы все впятером спокойно завязать с выходами, денег хватило бы надолго. Свое он получил, а Плоя жаль. Молодой, ещё жить и жить...
  - Что случилось, то случилось, Клод, - сказал я, - мне известно, что кроме артефактов, вы также добывали в Потерянных землях материалы для амулетов...
  - Так и есть, Хранитель, - подтвердил поисковик, - кости большинства тварей Потерянных земель обладают магическими свойствами. Но охотиться на монстров выходит себе дороже... Скорее они охотятся на людей. В этом выходе мы нашли целый скелет саламандры, так что образцы костяных заготовок для амулетов были в наших вещах... Да и за когти некрофагов скупщики хорошо платят. Не так много, как хотелось бы, но для поддержания штанов поисковикам хватает. А сами перекупы потом перепродают втридорога эти заготовки столичным магам, те делают из них амулеты...
  - Кстати, Клод, а как насчет магов, - спросил я, - много их у вас?
  - В Луте сейчас целых два мага, городской и гарнизонный, - сообщил поисковик, - вообще, маги предпочитают жить в столице королевства. Там денег больше. По таким городкам, как Лут, магов распределяет королевская канцелярии после обучения в столичной академии. Естественно из тех, кто не смог сам оплатить свое обучение. Наш гарнизонный как раз из недавнего выпуска. А городской маг, насколько я помню, живет в нашем городе уже пять десятков лет. Странный он какой-то, нелюдимый, но свою работу знает. А жители довольны, что в городе два мага, ведь кое-где и одного нет...
  - Это именно он наводку на район каньона Бегуну дал? - вспомнил я.
  - Ага, он, - подтвердил поисковик, - если место подтверждается, городской маг долю от находок получает.
  - А откуда у него информация о перспективных местах? - снова уточнил я.
  - Говорил, что с книгами древними и картами работает, - поисковик по привычке пожал плечами и поморщился от боли.
  - Интересный у вас маг, - протянул я, раздумывая, каковы действительные мотивы у городского мага, использующего поисковиков для исследования территории Потерянных земель...
  Клод выжидательно посмотрел на меня, потом вернулся к важному для него вопросу.
  - Так что вы решили по мне, Хранитель? - спросил поисковик, - я, может и повторюсь, но скажу, что готов на все ради своего будущего ребенка. Я сделаю все, что вам необходимо... Дайте мне шанс, и я не подведу...
  - Видишь ли, Клод, - ответил я, - для решения моих задач тебе, возможно, придется пойти против ваших магов. Я не собираюсь скрывать от тебя то, что твоя жизнь полностью изменится. Тебе предстоит действовать в строгом соответствии с моими приказами, невыполнение которых будет означать для тебя смерть. Но с другой стороны, я обещаю тебе, что ты сможешь позаботится о своих близких. И даже, если ты погибнешь, твои родные останутся обеспеченными. Слово Хранителя нерушимо.
  Я действительно собирался сдержать свое слово. Человек поможет мне. А я обеспечу его родственникам безбедное существование. Для меня это легко.
  - Я согласен на все, - после секундного колебания повторил поисковик.
  - Хорошо, - кивнул я, - ты принял решение. Сейчас твоя задача лечиться. Когда ты будешь готов, голем предоставит тебе временные протезы. Тебя ждут массажи и лечебные упражнения, в том числе активно-пассивная и фантомно-импульсная гимнастика, механическое закаливание и гидропроцедуры, - я усмехнулся, глядя, как лицо поисковика вытянулось от удивления, затем продолжил, - а, забудь! Голем знает, что делать. После обучения ходьбе и формирования культей проведем твое первичное протезирование. Всё это займет пять - шесть недель. Твои товарищи будут тебя искать?
  - Стальной и Мечник вернутся в Лут, - сказал Клод, - я оставлял им такой приказ...
  - Вот и замечательно, - сказал я, - все, Клод, набирайся сил. Тебя ждут большие дела.
  Оставив человека на попечении лекарского голема, я отправился делать свои дела. Конечно, можно было обойтись без беседы с Клодом. Почти все, что он мне рассказал, я и так уже знал. О магических свойствах костей животных Потерянных земель я догадался и сам, ещё когда перебирал вещи поисковиков. Да и в Слепке воспоминаний Плоя об этом неоднократно упоминалось. Клод, хоть он об этом и не догадывается, станет лишь одним из моих проектов. Как люди говорят, хорошая хозяйка не сложит все яйца в одну корзину. Вот и я не собирался задействовать только человека в реализации своих планов. Он сделает свою работу, а я позабочусь о том, чтобы он меня не подвел...
  Вернувшись к себе в кабинет, я застал рабочего голема на последнем этапе переделки одного из Ликторов. Все просто. Исследования в лаборатории подтвердили мои предположения, что найденные у поисковиков костяные заготовки вполне подойдут для амулета, в который я мог бы внести частицу феррона. А значит, и копию своей личности! Из этого родился проект под названием "Черный поисковик". Легенда, распространенная среди поисковиков, как нельзя больше подходила для осуществления моих планов. Да, и в конце концов, управляя телом голема, я смогу покинуть комплекс!
  Сфера нового амулета, на которую ушли все найденные у поисковиков костяные заготовки и часть когтей некрофагов, лежала у меня на столе, ожидая, пока рабочий голем демонтирует амулет Пульсара из шлема Ликтора. В идеале, для Черного поисковика надо было изготовить специальный корпус. Но пока это было невозможно, разборка завалов в тоннелях, ведущих к линии по производству рабочих големов, все ёще продолжалась. Так что, для начала сойдет и корпус боевого голема. Все же, мне не терпелось самому лично увидеть, что происходит на поверхности.
  Помощники, осмотревшие окрестности комплекса, обнаружили и путь, которым в каньон попали некрофаги. Видимо, после землетрясения, из-за которого в самом комплексе было столь много повреждений, в одной из стен каньона обнажился выход из пещеры естественного происхождения. Эта пещера пронизывала всю толщу гранитной стены и имела несколько скрытых выходов в небольшом овраге далеко за пределами каньона. Как только големы-помощники обнаружили этот ход, мне пришлось сразу же снять с разбора завалов двух боевых големов, чтобы предотвратить проникновение в каньон ещё каких-нибудь тварей из Потерянных земель. А то и людей... Лучше я сам их найду...
  - ...анализ зрительно-звуковой информации завершен...
  ...На обратном пути в комплекс я совершенно неожиданно потерял голема Веера лезвий. Дорога как раз проходила среди разбросанных обломков скалы, так что об охранной "коробочке" пришлось позабыть, а големы поневоле перестроились в колонну по одному. Первым, тщательно сканируя местность в поисках тварей Потерянных земель, шел как раз голем Веера лезвий. Внезапно он без видимой причины замедлил движение, а потом, дернувшись несколько раз, окончательно остановился. Уловив, что при этом я потерял с ним связь, я приказал остальным големам замереть, а сам несколько раз тщетно пытался достучаться до управляющего плетения отключившегося голема. Вроде бы никакой опасности нет, почему голем встал? Почему пропала связь? Закончился заряд магических кристаллов? Это исключено, я систематически контролировал уровень заряда големов, да и так внезапно они не могут прекратить работать. Механическая поломка? А почему тогда нет связи? Плетение, отвечающее за состояние големов, в любом случае послало бы предупредительный тревожный сигнал. Сперва я хотел было отправить одного из Черных Ликторов проверить, почему передовой голем остановился, но движимый вдруг проявившимся чувством опасности, отказался от такого решения.
  Несколько секунд все плетения глубокого анализа перебирали имеющиеся данные в поисках возможных причин отключения голема Веера лезвий, но достоверного ответа я так и не нашел.
  Хммм... В Слепке воспоминаний Плоя нашелся рассказ его отца, опытного ветерана, о том, что в Потерянных землях раньше часто встречались места, где таинственным образом из амулетов исчезал магический заряд. Может, это как раз такое место? Мне окончательно расхотелось проверять, почему голем Веера лезвий безмолвно замер среди камней. Ведь если мои догадки верны, то и я могу тоже остаться вместе со своим отрядом посреди этих обломков скал...
  Интересно, что по этому поводу думаю я, Хранитель комплекса Големов?
  - ...запрос на синхронизацию управляющего плетения с Хранителем комплекса послан...
  - ...соединение установлено, синхронизация активирована...
  - ...фиксируется сбой синхронизации, соединение разорвано...
  И так три раза! С моими мозгами..., хммм..., управляющими плетениями явно какая-то проблема. Ладно, лучшие герои среди людей всегда идут в обход, чем я хуже?
  Послав голема файерболов вперед, так, чтобы он двигался перед уменьшившимся отрядом на расстоянии пары десятков шагов, я, под охраной сблизившихся со мной Черных Ликторов, осторожно, по широкой дуге обошел опасное место. Не найдя приемлемого решения, голема Веера лезвий, замершего в нелепой фигуре движения, пришлось оставить среди скал...
  Ничего, доберусь до комплекса, заряжу тройку боевых големов и отправлю их за тобой на помощь. Големы своих не бросают! Тьфу! Какой я голем...
  Быстрей, быстрей домой! Может в комплексе синхронизация управляющих плетений пройдет успешно...
  Итак, что Плой и Клод знают о таких местах, где перестают действовать амулеты и артефакты, а их магические заряд бесследно исчезает? Колодец, пустота, провал, поисковики так и не определились с четким названием этих мест в Потерянных землях. И Плой, и Клод слышали от ушедших на покой поисковиков, что раньше таких мест было гораздо больше. По какой-то причине, с каждым годом их становилось все меньше, но все равно, тот же самый Клод за свои выходы как минимум два раза попадал в такие места. Хуже то, что охотники за артефактами так и не научились определять эти участки местности, в которых магия переставала действовать. Иногда те, кто был более нерасторопным, узнавали о своем проходе через колодец, только когда обнаруживалось, что ни один из амулетов не действует. Отсутствие защитных и боевых амулетов сильно снижало боеготовность отрядов поисковиков, и многие из них погибали, не имея возможности использовать магию для защиты от тварей Потерянных земель. Что ещё характерно, места, вытягивающие магию из артефактов, никакого вреда организмам людей не наносили. Более того, если такой колодец удавалось определить точно, можно было спокойно разбивать там лагерь, монстры Потерянных земель эти места избегали со страшной силой. Важно и то, что разряженные амулеты не теряли своих свойств, и, при повторной зарядке, их вновь можно было использовать по назначению. Но и это ещё не все в перечне странностей, приписываемых людьми таким участкам Потерянных земель. Так, каждый поисковик знал, что эти самые колодцы со временем странным образом исчезали в одном месте и появлялись потом в другом. Кроме этого, все колодцы были разными по размерам, одни достигали не более десяти шагов в окружности, другие иногда достигали гигантских размеров в сотни шагов!
  ...Все это замечательно, но какие выводы из всей этой информации и потери одного боевого голема я могу сделать? Жаль, что не удалось синхронизироваться с комплексом, мощности основного артефакта, сферы Горта, сейчас явно бы не помешали...
  Первое, что сразу бросается в глаза. Люди чаще всего называют такие места колодцами. Второе по частоте использования - провал. И то, и другое названия связаны с естественными или созданными человеком объектами, расположенными на глубине. Не важно, какой. Это означает, что источник, хммм..., опять же объект, поглощающий магическую энергию из амулетов, находится на глубине! Люди неосознанно подсказывают мне решение. А я, молодец, почти сразу догадался. Быть гением, так просто! Слышите, Ликторы, я - гений! Объект находится на глубине!
  - ...вносятся изменения в управляющее плетение...
  - ...плетение опознания Хранителя изменено...
  Стоп! Куда это меня заносит?
  - ...удаляются данные последней активности...
  Быстрей, быстрей домой!..
  Второе, колодцы изменяют свое расположение. А возможно, и даже скорее всего, свои размеры!
  Третье, твари Потерянных земель боятся и обходят такие места. Почему, спрошу я себя... А потому, что монстры Потерянных земель в абсолютном своем большинстве есть магически измененные животные, хммм..., некоторые, возможно, даже магически измененные люди, как те же лагеры, например. Их организмы обладают магическими свойствами, и, как сопутствующий элемент, минимальным зарядом магической энергии. На общем повышенном фоне Потерянных земель почти незаметном, но все же он есть! Следуя этой информации, приходим к выводу, что колодцы опасны для тварей именно возможностью утраты ими своего магического заряда. Вполне возможно, что даже смертельно опасны...
  Четвертое, которое наиболее предполагаемое из всех этих выводов. Такие места должны также мгновенно лишать силы людей, обладающих магическими способностями. Но поисковики сами лично не знали ни одного случая, чтобы маг отправился в Потерянные земли вместе с отрядом поисковиков, а те редкие рассказы о подобных фактах при поверхностном анализе больше походили на вымысел, чем действительно имевшие место события. Хотя, вполне вероятно, что маги как раз об угрозе своей жизни в Потерянных землях прекрасно знают и именно поэтому предпочитают держаться от них в стороне...
  Что все эти предположения мне дают? Допустим, под участком местности, где перестал работать голем, действительно находится какой-то объект, который вытягивает из окружающей среды магическую энергию. Возможно, этот объект даже живой. Действительно, исходя из разнообразия монстров, появившихся на территории Потерянных земель после магической катастрофы, вполне можно допустить существование организма, источником питания для которого является магическая энергия. Основное распространение такие организмы получили в то время, когда над Свободными территориями бушевали магические бури. Повышенный магический фон служил благодатной средой для распространения таких организмов, поэтому раньше они так часто и встречались. Со временем магические возмущения уменьшились, вполне вероятно, что именно благодаря широкому распространения этих организмов. Питательной среды для них стало меньше, соответственно, их количество уменьшилось. Либо уменьшение популяции связано с наличием естественных врагов... Основным источником питания на этот момент для них являются места, где сохранились заряженные артефакты со времен Свободных территорий, а также твари Потерянных земель, которые попадают в область действия этих существ. Они медленно, но перемещаются, после того, как высосали из участка местности доступную магическую энергию. Так как комплекс до сих пор не подвергся воздействию таких существ, значит, их действия хаотичны, не организованы. То есть, наиболее вероятно, что объекты, вытягивающие магию из окружающей среды, не обладают разумом. Что ещё? Если магическая энергия является питанием для таких объектов, то, скорее всего, у них есть некое подобие магического резерва...
  Предполагать можно до бесконечности. Мне необходимо срочно выполнить несколько неотложных мероприятий. Перезарядиться в комплексе, вернуться на место, где остался мой металлокерамический воин вместе с големами-помощниками и локализовать участок, под которым находиться объект. Его надо изучить. Как? Допустим, в самом крайнем случае, если углубленное сканирование пространства вокруг аномалии не даст результатов, участок обозначится застывшими корпусами големов. Нерачительно, а что делать... А дальше? Выкопать объект из земли с помощью магомеханических солдат я не могу, ведь они сразу же утратят свой заряд энергии... Остается только один вариант. Люди! Человеки! Мне нужен отряд поисковиков из людей. Нужен, значит, найдем! Как раз подходящее дело для проверки на практике легенды Черного поисковика...
  Подгоняемый мыслью о том, что если такое существо приблизится к комплексу, то моё функционирование, а иначе говоря, моя жизнь на этом и закончится, я удвоил скорость передвижения големов.
  В каньон мы проникли через ту самую пещеру, найденную некрофагами. Её сравнительно большие размеры и небольшой уклон подходили для передвижения големов, так что необходимости активировать старую дорогу, которая использовалась на первичном этапе строительства комплекса, не возникло. Эта дорога была сейчас скрыта в гранитной толще одной из стен каньона и приводилась в рабочее состояние с помощью особых управляющих амулетов. После их активации включались мощные магомеханические устройства, под воздействием которых в стене из гранитных блоков формировалась широкая лестница. Големы-помощники нашли эту дорогу во время осмотра каньона и, хоть она давно не использовалась, скрытые в толще камня механизмы сохраняли свою работоспособность, а управляющие амулеты необходимый для их активации заряд магической энергии. Я мог извлечь из этих амулетов необходимую для себя энергию, и сделаю это, но только когда ситуация станет совсем уж безвыходной.
  А судя по всему, при активном использовании големов и планируемой в скором времени активации производственных линий, энергетический кризис не за горами. Простые расчеты подтвердили, что мне срочно необходимо предпринять исчерпывающие меры по нахождению альтернативных источников магической энергии для подзарядки сферы Горта и имеющихся в наличии морионов. Активированные мной големы, которые сейчас обслуживали комплекс, восстанавливали тоннели и охраняли особо ценную тушку Черного поисковика, использовали для полноценной работы порядка семи с половиной десятков белых магических кристаллов. Простое сложение дало такие цифры. Один голем-помощник - один белый морион с плетением Слепка голема, рабочий или простой боевой голем - уже два магических кристаллов, ну, а Черный Ликтор или лекарский голем используют целых три мориона. На их и мою подзарядку, а также активацию доступных систем комплекса, перед тем, как я его покинул, ушел полный заряд одного резервного мориона. Для создания частицы феррона потребовался заряд ещё одного. В итоге, в комплексе у меня остается всего три заряженных кристалла. Вернусь, использую ещё один, не ополовинить же заряд. Итак, останется два кристалла с полным зарядом. Н-даа... Не успел толком и развернуться, а уже вплотную приближаюсь к ситуации, которая была с зарядом энергии при активации Хранителя. Да, на полную активацию систем комплекса хватит. Да, в наличии заряженные и работоспособные големы. Но! Что делать дальше?
  Вопрос непростой. Самое реальное решение, начало которому уже, так сказать, в процессе, это форсировать лечение Клода, провести его подготовку по ускоренной программе и отправить к людям для закупки энергии у их магов. Просто? Но эффективно, как и большинство простых решений.
  Ага, я взял и доверил будущее и судьбу комплекса людям. Они так слабы, непоследовательны и ненадежны! Как говорится, на человека надейся, а сам не плошай... И я, как Хранитель, не могу не задействовать альтернативные варианты.
  Значит, дальше. Перед собой, Черным поисковиком, поставить две задачи. Обнаружение и захват небольшого отряда поисковиков для исследования аномалии, где застрял голем Веера лезвий. После перенацеливания поисковиков, Черному поисковику необходимо продолжить планомерное обнаружение других отрядов охотников за артефактами. Артефактами, которые по праву принадлежат только мне. Люди, шарящие без разрешения на моей территории, будут лишены зарядов магической энергии в их амулетах. А может и самих артефактов. Ладно там простые амулеты, но вот магические кристаллы ни за что им не оставлю. Изымем без шума и пыли, аккуратно и незаметно. Справедливо! Впрочем, даже если несправедливо, то какая разница?
  Ну, и совсем небольшой шанс, который, тем не менее, необходимо проверить до конца. Это если подтвердится моя теория о существе, которое черпает энергию из пространства вокруг себя. Условно назову его..., хммм..., а вот когда поисковики выкопают, тогда и назову. А то колодец, пустота,... как-то не звучит. Если существо будет найдено, существует вероятность, что можно будет черпать энергию из пространства с его помощью. Такая себе прокладка получится... Ухх...!
  Быстрей, быстрей домой!..
  Стоп. Вход в комплекс уже передо мной...
  - ...запрос на синхронизацию управляющего плетения с Хранителем комплекса послан...
  - ...соединение установлено...
  - ...Синхронизация осуществлена, производится обмен информационными импульсами. Внимание! Обнаружено несовпадение одного, двух..., четырех секторов из плетений личности Черного поисковика и личности Хранителя комплекса...
  - ...завершен анализ результатов синхронизации..., сбои, неоднократно зафиксированные после активации первичной копии личности Хранителя, привели к утрате четырех второстепенных секторов управляющего плетения. В процессе восстановления битых секторов отмечено частичное замещении утерянных структур аналогичными из плетения копии личности О'То, исходного Хранителя комплекса Големов...
  - ...возможен также вариант, при котором, осуществленное в разных носителях и в разное время восстановление утраченных секторов, может привести к формированию личностей Хранителя с отличными характеристиками...
  - ...рекомендована синхронизация с копией личности Первого Хранителя...
  Насколько критично такое расхождение в битых секторах? Пока управляющие плетения двух артефактов с личностями Хранителя синхронизированы, я вполне могу принять решение уничтожить одну из копий и вновь сформировать её на основе оставшейся личности. Таким образом, отличий и битых секторов опять не будет... А энергию на все эти операции я где возьму? Из неприкосновенного запаса. Которого так мало!.. Или всё же снести одну личность?..
  Странное ощущение... Как будто какая-то часть меня кричит, что, мол, кто-кто, а Черный поисковик против!
  Самый правильный вариант, это синхронизация с копией личности Первого Хранителя... Но где я и где он... На другом конце Свободных территорий. На связь не выходит, значит, его комплекс тоже законсервирован. Дойти, найти, активировать, зарядить, у меня нет на это энергии!..
  Все, решено. Пока всё останется, как есть. Нет у меня лишней энергии для игр с очень сложными плетениями. Значит, продолжаю действовать по разработанному плану. После рассинхронизации, я, Черный поисковик, возвращаюсь в Потерянные земли. Боевых големов с разборов завалов снимаю, и вообще, пятерки Черных Ликторов в данных условиях для охраны комплекса хватит. Куратор уже получает соответствующие инструкции. А всех остальных боевых големов, сколько их... Ага, тринадцать! Так вот, всех остальных боевых големов и помощников забираю с собой...
  Материализовавшись в комплексе перед големом Веера лезвий, из которого я уже вынул один белый морион для Куратора, я без сожаления достал и второй. Прибавим к нему ещё один белый кристалл из тайника.
  Импульс активации!
  Две коротких манипуляции особым плетением, которое используется при выращивании магических кристаллов и пожалуйста, два белых мориона превращаются путем их разделения на равные части в четыре магических кристалла вдвое меньшего размера, чем исходные. Но для моих планов сойдут. Из двенадцати боевых големов, которых я заберу с собой, я сделаю четыре тройки, а тринадцатый останется в резерве. Одна тройка будет охранять и караулить поисковиков, пока они будут раскапывать аномалию, три других будут исследовать Потерянные земли в поисках других отрядов людей. Я же не могу разорваться на управление всеми четырьмя тройками... Хммм... А почему нет? Ведь могу... Но на большом расстоянии связь с големами может быть утеряна, значит, все же не могу...
  Не нравится мне мое состояние, ох, не нравиться! Надо...
  - ...зафиксирован сбой в структуре управляющего плетения...
  - ...произведена замена утраченной информации...
  ...Могу, не могу, действовать надо! Всё решено!
  К концу дня четыре тройки дозорных големов были готовы. Каждой из них будет управлять голем модификации Тактик. Так сказать, усеченная версия Куратора, но Тактика вполне хватит на управление директивами отряда големов в количестве до пяти единиц. Для моих целей подходит вполне, а за счет усеченной функциональности я выиграл существенную экономию энергии. Каждой группе дозорных я придам по одному помощнику, для разведки и наблюдения самое оно...
  Вроде бы предусмотрел всё, что можно, подготовка завершена, зарядка магических кристаллов и боевых амулетов големов произведена, ход работ по восстановлению комплекса проконтролирован. Рабочие големы к моему возвращению наверняка полностью устранят завалы к так необходимой мне производственной линии и возьмутся за расчистку других тоннелей. Лечение Клода форсировано. Лекарский голем уже заканчивает подгонку протезов. Ну и ещё кое-какие мероприятия завершены либо запущены в работу... В общем, чего я волнуюсь? Я, Хранитель комплекса Големов, со всем справлюсь. Так что мне, Черному поисковику, пора уводить свой отряд металлокерамических бойцов в Потерянные земли.
  В момент, когда первый голем из отряда, покидающего комплекс, скрылся в темном провале пещеры, ведущей из каньона наверх, я с сожалением послал короткий импульс активации, запустив этим необходимую процедуру...
  - ...рассинхронизация управляющих плетений произведена...
  Что ж, вперед! Решительно зашелестев сочленениями суставов, я вклинился между двумя Черными Ликторами и уверенно вошел в пещеру.
  
  Глава 4. Правильный босяк.
  
  Статус: бродяга.
  Дислокация: город Олат, королевство Фора.
  Период: двадцать лет после активации комплекса.
  Состояние: копия, носитель типа 'тройка'.
  Директива: экспансия.
  Мероприятие: картель.
  Акция: босяк.
  
  В сознание я пришел о того, что кто-то вылил на меня с полведра ледяной воды. Голова болела, как после жесткого перепоя. Что за гадости я вчера напился?.. Охх... Не зря же говорят, что от плохого хвосторуба можно не то что отравиться, а и ослепнуть легко...
  Под ребра внезапно прилетел несильный удар, скорее, пинок сапогом. Таким меня уже давно не удивишь...
  Медленно сживаясь с запульсировавшей в висках болью, я обратился в слух...
  - Ха! Да я говорил, что он ещё нескоро сможет в себя прийти, - раздался рядом со мной сиплый мужской голос. Говоривший цыркнул слюной сквозь зубы, сплюнул на пол и продолжил, - мало того, что тяжеленный, как наковальня моего тестя, так от него ещё и сивухой разит, дышать нечем! Всё, меня уже воротит, как будто сам вчера набрался! Пошли, Лоти, лучше наверх. У меня ещё кувшинчик свежего пива припасен...
  - Медового? - деловито осведомился второй мужчина, видимо, тот самый Лоти.
  - А как же! - самодовольно крякнул первый, - моя знает, что я только такое люблю, я тебе говорю...
  - Балует она тебя, Пио, - произнес Лоти, - медовое это хорошо... Только, слышь... Дино приказал с этого бродяги допрос снять...
  - Ой, Лоти, я тебя прошу..., - протянул Пио, - когда это квартальный надзиратель что другое приказывал? Достал уже этот надутый индюк. Пошли, говорю, пока медовое ещё холодненькое... Дино сегодня уже не вернется, я тебе точно говорю. Так что допрос с утра по-быстрому снимем...
  Послышались шаги, скрип давно несмазанных петлей, стук захлопнувшейся двери. После того, как хлопнул засов, до меня долетели уже приглушенные слова Лоти:
  - А медового только один кувшин?
  - Вот ты наглый, Лоти, я тебе говорю, - отозвался Пио, - один, один. Второй с тебя будет...
  - Не, Пио, - серьезным тоном ответил Лоти, - сначала выпиваем твое пиво, а потом каждый свое...
  Через секунду в коридоре раздался дружный мужской смех, потом где-то скрипнула и захлопнулась дверь, и голоса Пио и Лоти окончательно пропали.
  Как ни странно, но боль постепенно стала проходить. Боясь спугнуть это ощущение, я даже не делал попытки пошевелиться. Никогда такого не было... Уж если хвосторуб тебя вырубил, то жестокое похмелье быстро не исчезает. По крайней мере, тот дрянной хвосторуб, что мне достается...
  Как меня могло занести в участок квартального надзирателя? Напряженно пытаясь вспомнить события предыдущих суток, я совершенно неожиданно крепко заснул...
  ...Я стоял над массивным столом в хорошо освещенном кабинете, рассматривая проекцию чертежа какого-то сложного механизма. Что-то в этом чертеже мне не нравится. Вот чувствую, что где-то есть ошибка, но никак не могу её найти. Придется запустить процесс проверки всех расчетов заново. Но лучше это сделать сейчас, потому что исправление даже малейшей ошибки на стадии производства потребует дополнительных ресурсов и материалов. И времени.
  В дверь осторожно постучали.
  Клод. И не один. Помощники и големы охранения сопровождали его до резервного портала от самой границы. Незапланированный визит, значит, что-то случилось. Непредвиденное. Ладно, необходимое плетение активировано, проверка расчетов запущена, а я могу поговорить с человеком.
  - Входи, Клод.
  В проеме дверей появился крепкий мужчина средних лет. Его обветренное и покрытое шрамами лицо выдавало в нем опытного и закаленного поисковика. Мужчина держал за руку испуганную девочку лет пяти или шести. Никогда не мог точно определить возраст человеческих, хммм..., детей. Нет, скорее удивленную, а не испуганную. Её широко распахнутые зелёные глаза внимательно, с чисто детской непосредственностью, разглядывали меня и обстановку в кабинете.
  - Это Мика, моя дочь, Хранитель, - сказал вместо приветствия Клод.
  - Ага, догадался, - ответил я и указал в сторону столика и удобного дивана, - проходите, сейчас принесут перекусить.
  Клод сдержанно кивнул, подвел и усадил девочку на диван.
  Я сел в свое любимое кресло напротив них.
  В кабинет прошмыгнул рабочий голем и быстро расставил на столике несколько разогретых пайков, стаканы и запотевший кувшин с водой.
  Клод подвинул дочке кашу и налил ей воды. Потом налил воды в свой стакан, с наслаждением выпил.
  - Доченька, ты поешь, - сказал он девочке, - а папе надо ненадолго выйти. Я скоро вернусь, хорошо? А пока дядя О'Нос присмотрит за тобой. Будь умницей.
  Клод чмокнул дочку в щеку, на секунду нежно прижал её к себе, затем встал и быстро направился к дверям.
  Девочка проводила его встревоженным взглядом, а когда за дверь за Клодом закрылась, опять посмотрела на меня.
  - Ты ешь, - улыбнулся я ей, - это вкусно. Не волнуйся, папа скоро вернется. А я пока расскажу тебе немного о себе...
  Мелкий камешек, впившийся мне прямо в щеку под левым глазом, не дал досмотреть сон до конца. Приснится же такое... Какой кабинет, что за ребенок? Яркие впечатления от сна по мере моего пробуждения постепенно размылись. Вот бред...
  Осторожно подвигав руками и ногами, я убедился, что вполне способен двигаться. Боль ушла бесследно. Перевернувшись на спину, я пару секунд прислушивался к своим ощущениям и к обстановке в камере. Тишина и спокойствие, только в дальнем углу кто-то копошится. И попискивает. Бррр... Только крыс мне не хватает.
  Сквозь небольшое оконце, забранное толстой решеткой, в камеру проникал воздух и слабый, вроде как подвижный свет. Точно, видно, где-то на улице рядом с оконцем факел горит.
  Упершись руками в каменный пол, я рывком сел и осмотрелся.
  Может встать? А почему бы и нет? Тело слушается не то, чтобы нормально, оно чувствуется вообще как-то непривычно легко...
  Что за дряни я вчера напился?
  Все ещё не веря, что последствия хвосторуба совершенно покинули мой организм, я осторожно поднялся и двинулся к стене, в которой виднелось окошко.
  Ага, вот и соломка на полу валяется, значит, здесь у окошка с чистым воздухом и будем остаток ночи коротать.
  Писк в дальнем углу внезапно усилился, послышались звуки борьбы, что-то прошуршало и всё стихло.
  М-да... Какие-то непонятные у меня соседи по камере образовались. Если я не ошибаюсь, сейчас кто-то только что убил крысу.
  Я ещё несколько минут с тревогой вслушивался в тишину, но все было спокойно.
  Делать нечего, спать совершенно не хочется...
  Вчерашний день, да и вся прошедшая жизнь вспоминается как в тумане. Многое уже и так совершенно стерлось из памяти. Сколько я уже так пью? Два, три года? Да нет, уже явно больше. Днем, подрабатываю грузчиком, где придется, вернее сказать, где заплатят. Люди разные, видят, что бродяга просится подзаработать, и многие норовят обмануть, денег недодать. Но не все. Чего скрывать, некоторые, кроме договоренных денег и поесть вволю давали, глядя, как я с работой раньше срока укладывался. А все потому, что здоровьем я с детства не обижен... Вот только по характеру я слабак, и все вокруг это знают... Чувствуют такое люди...
  ...Пить надо бросать. Говорили мне, что хвосторуб до добра не доведет... Но как бросить, если уже каждое утро меня жестко трусит, пока не сделаю пару глотков хвосторуба... Хммм... А сейчас почему я не испытываю привычной ломки?..
  За окном начал медленно разгораться рассвет. С первыми лучами солнца на улице послышались шаги, кто-то потушил факел.
  В камере постепенно посветлело. Глянув в дальний угол, откуда ночью раздавались звуки крысиной возни, я невольно содрогнулся. Часть стены была забрызгана кровью, а на полу валялись несколько крупных тушек крыс, перекусанных кем-то практически пополам. Это что ж за хищник, который легко расправился с крысами, но оставил их тушки нетронутыми?.. Что-то мне такое соседство не нравиться все больше...
  Я встал и, разминаясь, прошелся по камере, стараясь не наступать в подозрительного вида кучки мусора, в изобилии покрывавшие грязный пол. На стенах камеры были нацарапаны многочисленные послания кому-то от кого-то. Узнать их содержание мне не грозило, читать и писать я так и не научился.
  Слегка размяв затекшие мышцы, я вернулся к стене с окошком и опять уселся на грязную солому. Сколько меня продержат в этот раз? Правда, в таком большом городе как Олат, втором по величине после столицы королевства, я к надзирателям ещё не попадал.
  А по другим городам, где меня неоднократно задерживали за бродяжничество, обычно что? Подержат, пока я в сознание после очередного перепоя не приду, выяснят, что оштрафовать меня не получится, денег нет, и выбросят за городскую черту. Обычно. Иногда вместо штрафа на исправительные работы привлекают. Но чаще, в виде мер воспитательного характера, как стражники любят выражаться, били меня..., сильно.
  Почки, как будто предчувствуя беду, тревожно заныли...
  Мой взгляд, блуждающий по противоположной стене, невольно натолкнулся на огромные, по сравнению с другими, символы, явно отличающиеся от корявых букв остального наскального творчества.
  Я непроизвольно всмотрелся в них, и тут случилось нечто неожиданное. Символы внезапно расплылись, затем преобразовались во вполне читаемую надпись... И я, который за всю свою жизнь не держал в руках ни одной книги, а газеты рассматривал исключительно ради подвижных, созданных магами, картинок, вдруг понял смысл написанной на стене фразы!..
  "Первый схрон с необходимыми тебе вещами найдешь в порту под девятым пирсом. Поторопись...".
  Кому адресовано это послание? И как я смог его прочитать? Первый схрон, значит, есть и другие...Голова просто кругом идёт... Привычной ломки нет, впервые в жизни осознанно прочитал надпись...
  Странности на этом не закончились. Символы опять расплылись перед моим удивленным взглядом, а потом и вовсе исчезли. Не веря своим глазам, я подошел к стене и осторожно пощупал участок, где только что проступила надпись. Шероховатая поверхность не дала мне ничего, кроме испачканных пальцев, которые я, по давно сложившейся привычке, потянулся было вытереть о свою не первой свежести одежду... Но, что-то меня остановило.
  Нет, это всё неправильно... Что со мной происходит?
  В коридоре хлопнула дверь, послышались приближающиеся шаги.
  Отбросив ненужные сейчас мысли, я неслышно юркнул на облюбованное мной место под оконцем.
   Шумно отодвинулся засов, дверь распахнулась, и в камеру заглянул грузный стражник. Окинув меня внимательным взглядом, он сипло сказал:
  - О, бродяга, ты пришел в себя? Я тебе говорю, буянить не будешь?
  Я отрицательно покачал головой. Пио, а это был явно он, продолжил:
  - Ну, смотри, я тебе говорю. Давай, вставай, пошли...Квартального надзирателя нелегкая чего-то пораньше принесла... Он сам тебя допрашивать будет. Что-то ты слишком свежий после такого перепоя... По почкам хочешь? - дыхнув в мою сторону густым пивным перегаром, деловито осведомился стражник, когда я вышел в коридор и прижался к стене, пока он запирал за мной камеру.
  - Нет, - коротко ответил я.
  - Вот и хорошо, я тебе говорю, - добродушно хмыкнул Пио и подтолкнул меня короткой дубинкой в сторону окованных металлическими полосами дверей в конце коридора.
  - Двигай, - продолжил он и добавил угрожающим тоном, - будешь такой бодрый на допросе, обещаю, по почкам прилетит, я тебе говорю... Понял?
  - Понял..., - тихо ответил я сквозь зубы. Пио мне явно не нравится...
  - Ну, так помни, я тебе говорю, что ты после перепоя, - добавил стражник, пока мы поднимались по лестнице.
  Показывая, что правильно осознал наставления стражника, я начал немного пошатываться, изображая походку похмельного человека.
  Пио удовлетворенно хмыкнул.
  Когда мы поднялись на первый этаж, к нам присоединился ещё один стражник. Они о чем-то пошептались, а затем, умело направляя тычками коротких дубинок, довели меня до одного из кабинетов.
  Сидевший в приемной помощник, брезгливо осмотрев мою грязную одежду и поморщив носом, сообщил:
  - Заводите, господин Дино ждёт. Сами то, чего допрос не сняли?
  - Так он, это, - запинаясь, ответил второй стражник, судя по голосу Лоти, - когда его доставили, совсем невменяемый был...
  Помощник ещё раз окинул нас подозрительным взглядом, шумно выдохнул и кивнул в сторону дверей.
  Лоти двинулся вперед, открыл дверь и доложил:
  - Господин Дино, задержанный доставлен!
  - Заводите..., - донеслось из кабинета.
  Не дожидаясь очередного тычка дубинкой, я зашёл в кабинет.
  Сидевший за столом дородный мужчина в форменной одежде квартального надзирателя, скептически осмотрел меня, а потом сказал, обращаясь к стражникам:
  - В приёмной подождите.
  Стражники за моей спиной замешкались, пропуская друг друга на выходе и закрывая за собой дверь.
  Квартальный надзиратель недовольно поморщил лицо, ещё раз оглядел меня с ног до головы, затем встал и подошел к широкому окну. Широко его распахнув, он вернулся к своему креслу и опять пристально уставился на меня.
  - Рассказывай, бродяга, - наконец сказал он.
  - Чего рассказывать-то? - заплетающимся языком спросил я и, следуя полученным от стражников указаниям, слегка покачнулся.
  Надзиратель опять недовольно поморщился.
  - Ну-ка, возьми стул у стены, садись, - распорядился он.
  Дождавшись, когда я уселся, он продолжил.
  - Имя?
  - Бруно.
  - Где родился?
  - Не знаю, - подтверждая свои слова, я пожал плечами и добавил, - сирота...
  Надзиратель хмыкнул.
  - Откуда у меня в квартале взялся?
  - Вчера прибыл из Плиса, - ответил я и нагло почесал густую щетину на подбородке, - это небольшой город в южном...
  - Я знаю, где находится Плис, - перебил меня надзиратель, - чего у нас забыл?
  - Как бы в Плисе меня не особо встретили..., - ответил я.
  - Понятно, выкинули из города, значит..., - кивнул надзиратель.
  - Вроде того..., - согласился я.
  - Род занятий? - продолжил надзиратель.
  - Поденщик..., - неуверенно ответил я.
  - Живешь где?
  - Пока нигде...
  - Бродяга!? - утвердительно уточнил надзиратель.
  - Вы что? - сделав удивленные глаза спросил я, - какой бродяга? Просто временные трудности с деньгами...
  - Гляди ты, - удивился надзиратель, - временные трудности... Где так изъясняться научился?
  - Люди разные встречаются..., - не нашелся я с ответом.
  - Здоровенный чего такой?
  - Так это, грузчиком в основном работаю...Говорят, от тяжелого труда мышцы укрепляются...
  Господин Дино замолк и буравил меня пристальным взглядом. Я тоже молчал, боясь пошевелится. Наконец он, очевидно приняв какое-то решение, кивнул сам себе и спросил:
  - Ты знаешь, что бродяжничество в Олате карается штрафом или исправительными работами?
  - Как везде, - со вздохом согласился я.
  - Ну да, знаешь, - кивнул надзиратель, - а что полагается за хранение запрещенных амулетов знаешь?
  - А зачем? - удивился я, - у меня никаких амулетов сроду не было...
  - А затем, - наставительно произнес надзиратель, доставая из ящика и выкладывая на стол какой-то небольшой предмет, - что при тебе был обнаружен амулет. Огненного кнута. Кстати, запрещенный к хранению и ношению простолюдинами. За такой амулет светит тебе порядочный срок на каторге...
  - Вы что, господин квартальный надзиратель? - возмутился я, - не мой это амулет! Да я бродяга, да пью потихоньку, но амулетов, да ещё и запрещенных, в руках никогда не держал!..
  - Не перебивай меня! - повысил голос надзиратель, - я не закончил! Ишь ты, смотри, как протрезвел быстро... Амулет, это не всё... Говоришь вчера прибыл в город? И как это тебя стражники пропустили... Совсем страх потеряли, уже оборванцы их подкупают... Так вот, рядом с тем местом, где тебя вчера подобрали, было обнаружено обгоревшее тело нашего горожанина. Такого же забулдыги, как и ты, но, заметь, горожанина...Всё указывает на то, что он погиб именно от твоего амулета. И даже к магам обращаться не надо, чтобы они подтвердили, что амулет активировал именно ты. Доказательств, найденных на месте преступления, более чем достаточно.
  Надзиратель достал из того же ящика стола какой-то медальон и на вытянутой руке показал мне его.
  - Жена погибшего медальон опознала, - внушительно сказал надзиратель, - и знаешь что?..
  - Медальон вы тоже обнаружили у меня, - опустив голову, тихо ответил я.
  - Смышленый ты какой... Все верно, медальон был найден у тебя при досмотре...Очень удачно для следствия, согласись..., - усмехнулся надзиратель.
  - Так у меня и карманов то целых нет! - уцепился я за последнюю возможность, уже понимая, как безнадежно влип...
  - А кто сказал, что медальон и амулет в одежде обнаружились? Ты так и лежал, пьяный до потери чувств... Медальон был зажат в одной руке, амулет в другой... Банально, но кто вас пьяниц, поймет. Запрещенный амулет, убийство почтенного горожанина, уважаемая семья лишилась своего кормильца, всё это, по меньшей мере, на пожизненную каторгу тянет. А на королевских рудниках долго не живут..., - протянул надзиратель, - ну что, признаваться будешь?
  - Не было такого, - твердо ответил я, подняв глаза на надзирателя, - я не то что на убийство не способен, я в драках никогда не участвовал...
  - Безобидный ты, значит..., - кивнул надзиратель, - не хочешь с повинной идти...
  - Не было такого, - повторил я, - чего мне себя оговаривать...
  - Понятно, - согласился со мной надзиратель.
  Его тело слегка вздрогнуло, как будто он сделал какое-то движение ногой под столом.
  Через пару секунд дверь в его кабинет распахнулась, и внутрь влетели оба уже знакомых мне стражника.
  - Уведите его, - кинул им надзиратель, - пусть посидит в третьей камере. Борзый очень... Не хочет сотрудничать с представителями власти...
  - Так там же эти..., - неуверенно протянул Лоти.
  - Я сказал в третью, - отрезал надзиратель.
  - Понятно, господин Дино! - мгновенно отреагировал Пио, почти незаметно подтолкнув своего товарища.
  Оба стражника, действуя с завидной сноровкой, сдернули меня со стула и потянули в приемную.
  Из кабинета вслед нам раздался голос надзирателя:
  - И стражников, которые этого бродягу доставили, пусть ко мне вызовут...
  В приёмной на меня уставились три хорошо одетых господина. Бросив на них мимолетный взгляд, я невольно задержал его на трости одного из них. Что-то пошевелилось внутри меня, но я так и не смог понять, чего эта, с виду вполне обычная трость, привлекла моё внимание. Стражники просто вытолкали меня в коридор.
  Лоти и Пио угрюмо молчали, конвоируя меня опять вниз, но уже по другой лестнице.
  Нехорошие предчувствия полностью завладели мной. Чудовищное обвинение в убийстве, которое я, уверен, не совершал, а теперь ещё и третья камера... Ох, не зря мои почки тревожно болели...
  В отличии от того подземного крыла с камерой, где я пришел в себя, в этом нам по пути попались несколько постов охраны.
  - Куда его? - указав в мою сторону, поинтересовался один из стражников, пока открывал нам металлическую решетку, преграждавшую коридор.
  - В третью, я тебе говорю, - ответил мрачный Пио.
  Спросивший стражник окинул меня удивленным взглядом и посмотрел на Пио.
  - Дино распорядился, - сказал вместо него Лоти.
  - Ну, ну, - с сомнением покачав головой, стражник распахнул перед нами решетку.
  Мы прошли вперед.
  Позади глухо лязгнула закрываемая решетка.
  - Ребята, - не выдержал я, - а что это за третья камера?
  - Ты рот свой закрой, я тебе говорю, - оборвал меня Пио, - посидишь, узнаешь. И думай, чего это господин Дино на тебя так осерчал...
  Пришлось заткнуться...
  Третья камера встретила меня смрадом давно немытых тел и вонью, исходящей от, хммм..., не закрытых крышкой удобств в углу.
  Помещение было сравнительно большим, вдоль стен стояло несколько двухъярусных нар, на которых лежали пару задержанных.
  Когда Лито и Пио втолкнули меня внутрь, а мощная, усиленная металлом дверь с грохотом захлопнулась за моей спиной, я на несколько мгновений стал предметом всеобщего обозрения.
  Будучи бродягой, я не раз попадал в участки надзирателей в разных городках и городах королевства. Но всякий раз дознание и следствие в отношении меня заканчивалось достаточно быстро. Что с бедного бродяги возьмешь? Исправительные работы или сразу на улицу, так что в таких камерах, где во время дознания содержались опасные преступники, я ещё не был ни разу.
  Украдкой осмотрев помещение, я довольно быстро догадался, почему Дино отправил меня именно сюда. За деревянным столом у стены с зарешеченным окном сидела группа из пяти крепких мужчин. Их обнаженные по пояс тела были покрыты уродливыми шрамами, у многих были переломанные и неправильно сросшиеся носы, а у двоих сплюснутые от участия в многочисленных драках губы. Было и нечто общее у всех пятерых, что сразу навело меня на мысль, что они все являются членами какого-то сообщества. И явно не того, что занимается благотворительностью. У пристально изучающих меня бандитов, у кого на плечевом суставе, у кого на груди красовались татуировки в виде хищно растопыривших лапки красных пауков.
  Внутри меня всё рухнуло. Я даже немного сгорбился от страха, моментально представив, насколько жестоки могут быть эти люди...
  Бандиты же, поглазев на меня с полминуты, переглянулись, и, так и не обменявшись ни словом, вернулись к игре в кости. А лежавший рядом с ними абсолютно лысый человек указал мне пальцем в дальний от окна угол...
  Переборов панику, я коротко кивнул и двинулся в указанное мне место. Там, на одних из нар лежал высокий худощавый парень, который, в ответ на мой вопросительный взгляд, молча указал на соседний лежак.
  Кое-как поправив на нем тюфяк с прогнившей соломой, я решил, что ложиться будет слишком нагло в свете моих впечатлений от сокамерников. Поэтому, быстро усевшись на краешек лежака, я уныло сложил руки на коленях и замер. И начался отсчет тревожного ожидания...
  Я настолько сам себя извел, что каждый раз, когда деревянный стаканчик с игральными костями опускался на стол, я непроизвольно вздрагивал.
  Тррууруух!.. Бух!..
  Я вздрагиваю.
  Тррууруух!.. Бух!..
  Я вздрагиваю...
  ...Надо взять себя в руки, а то, того и гляди, заикой ещё до вечера стану. Хотя, какая разница, стану заикой от внутреннего напряжения или от того, что тем же вечером сделают со мной эти люди, время от времени бросавшие цепкие взгляды в мою сторону... Да ещё и этот сосед не перестает изучающее смотреть на меня. Хоть я и уставился на выщербленный пол, но я же чувствую!..
  Наверное, где-то около получаса я так и просидел без движения, обуреваемый самыми худшими предположениями о своей дальнейшей судьбе. За это время в камере, так никто и не сказал ни слова. Они что, немые все?..
  Наконец, всеобщее молчание было прервано скрежетом, раздавшимся от входа.
  - Бездельники! Есть будете? - спросил мужичек с красным лицом, выставивший на порог большое деревянное ведро, от которого поднимался слегка видимый пар. За ним, в открытую дверь виднелись раздраженные лица двух дюжих стражников с дубинками в руках.
  При упоминании о еде, мой желудок судорожно сжался, а рот наполнился слюной. Я невольно сглотнул. Что-что, а аппетит у меня будь здоров!
  В это время мужичек, смело нарушивший относительную тишину в камере, встретился взглядами с игроками в кости, развернувшихся к нему лицом. Краснота на лице разносчика еды, видимо, также задержанного и попавшего на исправительные работы, быстро сменилась мертвенной бледностью.
  Явно испугавшись, он, запинаясь, гораздо тише переспросил:
  - Я, это..., завтрак принес, господа...
  - Чего там сегодня? - громко спросил человек, лежавший рядом с бандитами.
  - Каша..., - промямлил мужичек.
  - А мясо? - нагло продолжил расспросы тот же самый мужчина. Скорее всего, он тоже бандит, решил я, и относится к группе игроков. Чего бы тогда они почтительно молчали, не делая никаких попыток перевести разговор на себя?
  - А мяса нет..., - со страхом почти шепотом ответил разносчик.
  - Завтра чтобы было! - веско отозвался бандит.
  Стражники делали вид, что разговор их никак не касается. Понятное дело...
  - Так я, это, завтра уже освобождаюсь, - побледнев ещё больше, ответил ссутулившийся мужичек.
  - Вот и прекрасно! Будет возможность добыть для нас свежего мясца! - сказал и засмеялся лысый мужчина. Бандиты за столом дружно поддержали его таким же наглым смехом.
  Видно было, что разносчик окончательно упал духом и теперь стоял, затравленно уставившись в пол...
  Лысый же, отсмеявшись, вдруг приподнялся на лежаке, повернулся в мою сторону и сказал:
  - Эй ты! Бугай недоделанный! А ну-ка, метнись, принеси нам поесть!
  Поняв, что он обращается ко мне, я испугался не меньше трясшегося от страха разносчика. Ну вот, началось...
  Я начал было приподыматься, но внезапно услышал шепот соседа, занимавшего нары рядом со мной:
  - Не делай этого... Сядь обратно! Пойдешь у них на поводу, будешь жалеть всю оставшуюся жизнь...
  Как это мне удалось замереть в странной позе, совсем немного приподнявшись над лежаком? Не понимаю... Моя перепуганная натура, вся сжавшаяся от страха, рвалась немедленно выполнить приказ лысого. Но что-то внутри остановило меня, убеждая, что сосед по нарам прав...
  Бандиты бурили меня своими взглядами, ставшими крайне угрожающими и жестокими... А, будь, что будет...
  Я медленно присел обратно на тюфяк.
  Лысый, на моё удивление, удовлетворенно хмыкнул и опустился обратно на лежак.
  Остальные бандиты перестали избивать меня своими взглядами и потянулись по одному с мисками к раздатчику.
  Вслед за ними начал подниматься и мой сосед.
  - А ты чего застыл, есть не хочешь? - совсем негромко спросил он, в то время как раздатчик, нервно стуча деревянным черпаком по стенкам своей посудины, уже начал накладывать кашу в подставленные миски бандитов.
  - А у меня миски нет..., - тихо ответил я, - да и ложки тоже...
  - Понятно..., обездоленный ты у нас..., - хмыкнул парень и направился к раздатчику, возле которого уже не осталось ни одного из бандитов.
  Хоть я и старался не смотреть в их сторону, но все же краем глаза видел, как самый первый из бандитов подставил мужичку с черпаком не одну, а две миски. И после того, как раздатчик их безропотно наполнил, сразу же отнес первую миску тому самому лысому, так и не вставшему с лежака.
  Теперь они, негромко переговариваясь, с удовольствием поглощали кашу, а я захлебывался от слюны, активно выделявшейся во рту.
  Мой сосед, наполнив свою миску до краев, тоже вернулся на нары, а раздатчик, вытащив ведро в коридор, шустро вернулся и поставил возле дверей большой кувшин с водой. Или не с водой? Да с водой, не с пивом же...
  Дверь за раздатчиком еды захлопнулась, а я остался без завтрака и без всяких перспектив в этом страшном месте...
  От безнадежности я закрыл глаза и старался не слышать, как мои сокамерники поглощают свой завтрак.
  Так прошло несколько минут, во время которых основным занятием для меня стало энергичное самоедство в связи с попаданием в участок квартального надзирателя Дино. Судя по предполагаемым событиям, вполне возможно, что в этом участке все мои проблемы и закончатся... Вместе с жизнью... Либо я погибну здесь от побоев, либо на каторге за убийство, которое я не совершал....
  Легкий толчок в плечо вывел меня из состояния легкой прострации.
  Открыв глаза, я поднял понурую голову и встретился взглядами с усмехнувшимся соседом по нарам.
  - У тебя что, - улыбаясь, спросил он, - приступ кататонии случился?
  Я отрицательно махнул головой.
  - А я уже думал, что ты вот-вот слюни пускать начнешь. Есть будешь? - неожиданно спросил парень?
  - Будешь, - энергично подтвердил я и тут же добавил, - только денег у меня нет...
  Парень презрительно фыркнул.
  - В жизни не все измеряется деньгами, - сказал он, протягивая мне свою миску, в которой оставалось не меньше половины его порции, - ешь, давай, потом поговорим, скупщик арестантской каши, - усмехнулся парень, глядя, как я расправляюсь с его завтраком.
  - Спасибо! - закончив с едой, первым делом поблагодарил своего спасителя.
  - Ричи, - почему-то ответил он.
  - В смысле? - не понял я.
  - В прямом, - ответил парень, - зовут меня так.
  Ричи вопросительно смотрел на меня, а я, не понимая, чего он ждет, молча смотрел на него в ответ.
  Парень тяжело и разочарованно вздохнул.
  - А..., - догадался я, давно отвыкнув, что людям интересно как меня зовут, - Бруно! Меня зовут Бруно! - радостно добавил я. Разговор начинал клеится...
  Ричи улыбнулся и, немного передвинувшись на своем лежаке, чуть поближе склонился ко мне и перешел на шепот.
  - А ты за что здесь, Бруно? - тихо спросил он.
  - Безвинно..., - сразу же отреагировал я.
  - Ты что..., - отмахнулся он, - невиновных людей не бывает. Ладно, - добавил он, видя, что я помрачнел, - обвиняешься в чем?
  Я понурил голову.
  - Хранение, ношение и использование запрещенного амулета, убийство горожанина... Хммм... Надзиратель ещё что-то говорил про лишение семьи кормильца, не знаю, отдельное это обвинение или так..., - медленно, вспоминая слова господина Дино, перечислил я свои преступления.
  - Не слабо! - даже слегка присвистнул Ричи, - и ты, конечно, не сознался?
  Я отрицательно покачал головой.
  - Надзиратель хотел повинную, но я эти преступления не совершал, чего мне признаваться?
  - Тогда понятно, чего ты у воспитателей оказался, - ответил Ричи.
  - У каких воспитателей? - опять не понял я.
  Парень незаметно указал движением глаз в сторону стола, за которым все та же компания уже во всю играла в кости.
  - Стражники так называют их, - пояснил он, - красных пауков.
  Я опять с непониманием посмотрел на Ричи после этой фразы.
  Он воздел свои глаза вверх, потом уныло глянул на меня и вздохнул.
  - Что, тоже не слышал? - спросил парень.
  Я прямо физически ощутил, что внутри меня что-то изменилось.
  - Видишь ли Ричи..., - я неожиданно ощутил, как начинаю потихоньку злиться... От того, что этот, вроде вполне нормальный парень, начинает считать меня, мягко говоря, за умственно отсталого человека... Правда, тут же сам себя успокоил. Ричи не причём, это я себя так веду. Но у меня же есть объяснения!..
  ...Дело в том, - продолжил я, - что последние несколько лет я был несколько оторван от жизни и не владею последней информацией о жизни общества и тенденциях его развития...
  Парень с удивлением посмотрел на меня.
  Что скрывать, я и сам был впечатлен собственным ответом...
  - Ну, ты даешь..., - тихо сказал Ричи, - а я уже думал, что ты последние несколько лет был оторван от жизни бутылкой с хвосторубом.
  - Тогда правильнее будет сказать, - с видом знатока поправил я Ричи, - кувшином с хвосторубом.
  - Это почему же? - не согласился парень, - хвосторуб же идет в бутылках?
  - В бутылках только тот, который выпускается под контролем и с разрешения королевской канцелярии. На них ещё печать особая стоит, магическая, которая подтверждает качество напитка. А дрянной и самопальный хвосторуб можно достать только в кувшинах..., - пояснил я.
  - Ладно, - согласился Ричи, - пусть будет кувшином с хвосторубом... Вернемся к паукам. Ты обратил внимание, что у у всех этих людей есть наколки с изображением красного паука?
  Я утвердительно кивнул головой.
  - Это означает, что все они относятся к столичному картелю красных пауков. А эти пауки, которые сейчас сидят с нами в одной камере, это их полный кокон, пять боевиков и командир. У командира под нательной рубашкой тоже паук, только на татуировке он изображен с небольшой сетью из паутины...
  - Командир тот, который лысый? - уточнил я.
  - Ага, - подтвердил Ричи, - именно он. Это звери, а не люди, беспредельщики. В последнее время красные пауки хотят расширить сферу своего влияния на другие крупные города королевства, поэтому они и появились в Олате. В городе уже было несколько крупных и мелких стычек между пауками и местными картелями, вроде, даже погибшие есть с обеих сторон... В общем, нам с тобой очень не повезло... А воспитателями их называют за то, что к ним обычно подсаживают тех людей, которых надо избить, покалечить или, люди так поговаривают, даже убить...
  Ну, вот. Все мои самые худшие опасения подтвердились...
  - А ты, Ричи, здесь за что? - воспользовавшись короткой паузой, уточнил я у парня.
  - Скрывать не буду, - он пожал плечами, - за сопротивление при задержании... А вообще, вольный шулер я по жизни, кости там игральные и многие другие промыслы, с помощью каких у доверчивых горожан с тугим кошельком деньги взять можно... И надо было мне так попасть, что денег снял с одного из городских чиновников. Как это узнал, пытался сбежать из города, но сам видишь, - Ричи тяжело вздохнул.
  Мы немного помолчали, а потом Ричи спросил:
  - Спину прикрыть сможешь?
  - Не знаю..., - честно признался я, поняв, что имеет в виду парень.
  - Ты смотри, - полушепотом продолжил Ричи, - они не посмотрят, что ты такой здоровый. Накинутся все месте и всё... А у двоих, у нас ещё будет какой-то шанс отбиться...Хотя и очень маленький...
  - Ричи, - я продолжал цепляться за каждую соломинку, - но как же стражники? Неужели они допустят избиение или убийство здесь, в участке?
  - Да легко, - отмахнулся парень, - слухи ходят, что Дино каким-то образом с красными пауками замазан. Или ты сомневаешься после разговора с надзирателем?.. Стражники просто сделают вид, что ничего не заметили или поздно отреагируют на шум. Такое в этом участке уже случалось...
  - А люди, прошедшие через третью, они что, молчат? - спросил я.
  - Те, кто в живых остались, пробовали воспитателей в чем-то обвинить, но кто им поверит? У Дино всё схвачено..., - уныло ответил Ричи, - один из пауков утверждает, что жертва в невменяемом состоянии на него напала, а он всего лишь защищался... Остальные воспитатели, - хмыкнул парень, - подтверждают его слова. А Дино в это верит... Так что всё у них чисто выходит...
  - Мрачно..., - поделился я.
  - Ты даже не представляешь себе, как..., - согласился Ричи.
  Наш разговор был прерван неким оживлением за столом игроков в кости.
  Лысый, наконец, оторвался от своего лежака и встал. Командир боевого кокона пауков сделал несколько взмахов руками, разминая мышцы, потом стянул через голову рубашку, обнажив татуировку в виде красного паука, раскинувшего небольшую паутину с крупными ячейками по бугрящейся мышцами спине.
  Один из его подчиненных пересел к потеснившимся на лавке товарищам, освобождая стул для главаря. Лысый, бросив многообещающий взгляд в нашу сторону, уселся, задумчиво почесал плечо, а потом хлопнул широкой ладонью по столешнице.
  - Скучно! - громко объявил он на всю камеру.
  "Угу, сейчас будет веселье", - сразу пришло мне в голову.
  Один из бандитов, уловив взгляд командира, резво повернулся к нам с Ричи.
  - Эй, ты, бродяга! Плыви сюда! - выкрикнул он, - не бойся, будем поговорить за жизнь...
  Его дружки нагло заулыбались.
  Ричи стиснул губы.
  - Давай, давай, - продолжил паук, - или ты хочешь, чтобы общество пришло к тебе?
  Ричи взглядом давал мне понять, что этого делать не стоит, но я, оглушенный вернувшимся страхом, медленно встал и двинулся в сторону бандитов.
  - Садись, - паук указал мне на нары рядом со столом и продолжил, когда я аккуратно умостился на самый краешек лежака, - как зовут?
  - Бруно..., - тихо ответил я.
  - Ребята, смотрите, чтобы этот дылда от страха не обделался, - захохотал главарь, а бандиты его дружно поддержали.
  Отсмеявшись, лысый мгновенно посерьезнел и спросил:
  - Погоняло какое? Имя твое никому не интересно...
  В памяти неожиданно всплыло детское прозвище, которым меня наградила одна из компаний беспризорников, с которыми я был какое-то время.
  - Голем...
  Новый взрыв хохота.
  - Ну, ты дебил...- протянул главарь, утирая выступившие от смеха слёзы, - Кулак, проверь его шлем на прочность...
  Сидевший рядом со мной бандит почти без замаха резко влепил мне увесистую затрещину.
  Я покачнулся и вжал голову в плечи, страх и предчувствие беды парализовали меня окончательно.
  - Точно, металлический, - заявил улыбающийся паук, подув на покрасневшую от удара ладонь.
  - Ага, - подхватил главарь, - а раз так, то будешь, Бруно Голем нашим...
  - Не трогайте его!.. - внезапно прозвучал сбоку от меня разраженный голос Ричи. Не поднимая головы, я увидел, как он встал рядом со мной, почему-то держа правую руку вне поля зрения бандитов...
  - Опа! - обрадовался лысый, - у бродяги заступник из местных объявился...Тоже, наверное, из големов... Плоский, разберись...
  От стола быстро встал один из бандитов, череп которого был действительно причудливым образом приплюснут, расправил широкие плечи, набычился и быстро двинулся на Ричи.
  Красный паук в пару шагов преодолел расстояние до моего соседа и с громким выдохом ударил его кулаком. Ричи непостижимым образом удалось увернуться от удара, кулак бандита рассёк пустой воздух в том месте, где только что была голова моего защитника, а Ричи, воспользовавшись тем, что бандита по инерции слегка повело вперед, полоснул паука каким-то тонким предметов поперек груди. На теле бандита появился длинный порез, а паук взревел от боли и неожиданности. Вместе с тем, он не растерялся и ударом второй руки сбил Ричи на пол.
  - Да у него нож! - выкрикнул ещё один бандит, подскочивший к своему товарищу из-за стола и сразу же начавший вместе с ним избивать Ричи ногами.
  - Бруно!.. - хрипло выкрикнул Ричи, содрогаясь под ударами пауков.
  "Нет, я не могу...", - подумал я, зажимая свою голову руками и ожидая порцию ударов для себя...
  "Тогда через минуту бандиты расправятся с тобой...", - прозвучало где-то внутри меня...
  Внезапно я ощутил, как неизвестно откуда взявшаяся ярость и бешенство волнами прошлись по моему телу... Ну, пауки..., ну, погодите...
  Меня всего затрясло... Как со стороны я видел, как удивился главарь, видя, что я встаю с лежака...
  Течение времени замедлилось...
  ...Перехватив со спины руку одного из бандитов, избивающих Ричи, я слегка разворачиваю его к себе и резким ударом левой ноги в голову отбрасываю его прямо на стол опешивших от моей наглости и скорости пауков. Стол с треском ломается под весом его тела...
  ...Фиксирую левую ногу на полу, переношу на неё вес своего немаленького тела. Синхронно с подкрутом правой ноги мой правый кулак наносит мощный удар по почкам второму бандиту, ещё не заметившему, что его товарищ выбыл из игры. Используя инерцию своего тела, сразу же пробиваю повторный левой по многострадальным почкам того же паука и, как завершение отличной серии, удар правой в голову. Бандита отбрасывает на дальние нары...
  ... Я разворачиваюсь к остальным членам кокона в тот самый момент, когда они только начинают вставать из-за стола. Вижу, как удивленное лицо лысого сменяется гримасой бешенства. Он, пропуская вперед своих боевиков, бросается вслед за ними на меня...
  ... Делаю шаг навстречу несущимся на меня паукам. Резкий прямой удар в голову первому из них. Бандита отбрасывает назад, а мелкие брызги крови из его смявшегося лица веером накрывают оказавшегося рядом бандита...
  ...Принимаю удар боевика на плечо, защищая свою голову. Сразу же пробиваю в ответ короткую серию мощных ударов. Бандит с хеканьем улетает в сторону. Удар прямой ногой в солнечное сплетение третьего паука сбивает его с ног...
  ...Свет из окна отражается на тонкой металлической полоске в руке главаря, быстро приближающейся ко мне. Блок, перехват на замок, движение на излом и, как следствие, хруст ломающегося локтевого сустава... Крик боли командира кокона пауков резко обрывается после мощного удара коленом в его голову...
  Время вернулось в обычное русло...
  Пелена ярости медленно спала с моего разума. Я стоял, слегка покачиваясь, и не верил, что всё это случилось со мной. На полу зашевелился Ричи и я, обратив внимание, что мои руки мелко подрагивают, помог ему подняться.
  Сплюнув на пол кровь из разбитой губы, Ричи болезненно поморщился, оглядел лежавших без движения пауков, забрызганные брызгами крови стены и сломанные нары, и сказал, тяжело переводя дыхание:
  - Ну вот..., мог и не таиться..., - парень закашлялся, потер свою грудь, опять сплюнул кровавый сгусток на пол и продолжил, - а вот я сразу понял, что правильный ты...
  Громко лязгнул засов. В резко распахнувшуюся дверь в камеру ворвались четверо рослых стражников. Ошарашено осмотревшись, они, по короткому знаку старшего, сняли с пояса дубинки и решительно двинулись на нас...
  Мы с Ричи переглянулись...
  
  Глава 5. Дело о волнистом кинжале.
  
  Статус: стажер-помощник.
  Дислокация: город Олат, королевство Фора.
  Период: двадцать лет после активации комплекса.
  Состояние: копия, носитель типа 'шестерка'
  Директива: карьера.
  Мероприятие: королевская канцелярия.
  Акция: младший дознаватель.
  
  Проснулся я как всегда с рассветом. Немного полежал, слыша, как через открытое окно вместе со свежим воздухом доносятся звуки просыпающегося города. Прекрасное утро!
  Прошел ровно год, как я закончил столичную школу дознавателей. Это небольшое учебное заведение работало при королевской канцелярии и готовило молодых специалистов для службы дознания. Целых три года интенсивного обучения, а потом год в архивах, хранилищах улик, подай, принеси, перепиши, сбегай, в общем всё то, что поручается стажеру... И вот вчера наметился новый этап моей карьеры. Значит, можно подвести какие-никакие итоги...
   Несмотря на то, что особых покровителей у меня не было, а откуда им взяться у внебрачного, хоть и признанного отцом младшего сына бедного баронета, удача была на моей стороне. В соответствии с выпавшим жребием, меня честно направили на службу в Олат, второй по величине город после столицы нашего королевства. Ребята мне завидовали, многим достались направления в приграничные городишки, о которых и слышать никто до этого не слышал. Тогда, преисполненные надежд на быструю карьеру, мы пожали друг другу руки и разъехались по местам своей будущей работы на благо королевства...
  Как оказалось, столь удачная жеребьевка и перспективное место работы вовсе не означают, что с начальником мне тоже должно было повезти...
  Городской дознаватель Олата, господин Никла, имел ужасный характер. Злые языки утверждали, что его постоянное плохое настроение, раздражительность и вспыльчивость связаны с желудочной болезнью и мужским бессилием. За спиной его прозвали Слюнявчик из-за привычки обильно забрызгивать слюной своих подчиненных в процессе их воспитания криком на близких расстояниях.
  Только благодаря своей уравновешенности и терпению я смог выдержать первый год, когда Никла затыкал мной всякие дыры. Так что, когда вчера вечером он вызвал меня к себе, наорал, перемыл косточки моим преподавателям, перечислил все мои многочисленные недостатки и тому подобное, я ожидал ещё более худшего назначения. Однако Никла внезапно успокоился и сообщил, что с завтрашнего дня я назначен стажером-помощником господина Санте, дознавателя по 'убойным' делам...
  - Я буду следить за тобой, - прежде чем отпустить, сказал мне Никла, - пару ошибок и улетишь работать в хранилище всякой рухляди, проходящей по архивным делам. Чего застыл, как деревянный? Выметайся из моего кабинета! - опять заорал он напоследок.
  Вылетев в приемную и аккуратно закрыв за собой, я первым делом достал носовой платок и вытер лицо, забрызганное слюнями Никлы.
  'Бррр... Надо бы умыться', - подумал я и направился искать, где это можно будет сделать.
  Помощник городского дознавателя провожал меня из приемной сочувствующим взглядом...
  Видимо из-за переживаний, связанных с новым назначением, вчера вечером я, едва добравшись домой, сразу же заснул крепким сном...
  Санте был популярной и известной в городе личностью благодаря раскрытию нескольких нашумевших преступлений. Молодой, всего на пять лет старше меня, а уже дознаватель! Как я слышал, господин Санте вел в основном дела об убийствах с отягчающими обстоятельствами, за ним, распоряжением Никлы, была закреплена особая группа стражников. Таким правом обладали всего несколько дознавателей нашей службы в Олате!..
  То ли дело дознаватели королевской канцелярии или королевские агенты, как их официально именовали в газетах. Они ведут расследования преступлений, связанных с посягательством на государственные интересы и жизнь короля. Не уверен, правда это или нет, но ещё в школе нам рассказывали, что каждый королевский агент имеет целый штат ассистентов, стражников и собственный особый фонд, предназначенный для оплаты постоянных негласных помощников, и за который он отчитывается только перед самим главой канцелярии. Об агентах ходили самые настоящие легенды, их боялись как огня, потому что специальных полномочий агента было достаточно, чтобы привлечь к справедливой ответственности человека любого происхождения и влияния в обществе...
  Почему-то именно сегодня утром я, наконец, четко осознал и увидел цель своей жизни. Стать агентом королевской канцелярии и вести тайную войну против врагов королевства, вот он, предел моих мечтаний ...
  Но, для этого я должен много учиться и работать. Назначение к такому специалисту, как господин Санте, это самая настоящая удача! А ведь поговаривали, что Санте вскоре ожидает очередное повышение. И я, если проявлю способности и старание, хорошо себя зарекомендую, смогу передвинуться на первую ступеньку к моей мечте, стать младшим дознавателем...
  Пора вставать! Гимнастика и умывание холодной водой, к которым я привык с детства, быстро прогнали с меня остатки сна. Во время завтрака хозяйка, у которой я снимал комнату, вернувшись от калитки, в которую перед этим кто-то тарабанил, принесла длинный тонкий сверток.
  - Господин Эш, это просили передать вам, - сказала она, положив сверток на другой край стола.
  - От кого? - удивился я. За год каторжной работы я так и не нашел времени, чтобы с кем-нибудь по настоящему подружиться. Так, несколько приятелей по работе... Сомневаюсь, чтобы кто-то из них прислал мне этот сверток.
  - Не сказали, - отозвалась хозяйка, подавая мне горячий травяной настой, - курьер сразу же убежал...
  Быстро завершив завтрак, всё же стало очень любопытно, что именно в свертке, я аккуратно развернул плотную бумагу. Внутри оказалась трость. Выдержанно скромный вид на поверку не смог скрыть работу настоящего мастера. Филигранно подогнанные части из металла и дерева, хммм..., наверное, дерева, набалдашник из темно-желтого металла, на котором глубокой гравировкой выделялась фигура странного человека. Скорее всего, воина, слишком уж похоже, что человека защищают полные доспехи, хотя и непривычных очертаний. А ничего так вещица, занятная. И увесистая! Если дать кому по голове, то мало не покажется.
  На внутренней стороне бумаги свертка я обнаружил короткую надпись: 'Эш, это теперь твоё по праву'. И всё. Ни от кого, ни за что... Но, обращение по имени говорит о том, что трость точно предназначается для меня. Может отец передал? Очень сомнительно... Ладно, надо спешить на службу, не хватало ещё, чтобы Санте пришел в контору раньше меня. А с тростью... Рано или поздно всё равно узнаю, кто этот скромный даритель.
  Приведя себя в порядок, я быстро добрался до работы, нашёл кабинет Санте и стал терпеливо ждать, когда прибудет мой новый непосредственный начальник.
  Прошло совсем немного времени и в коридоре показался молодой и энергичный дознаватель. Я невольно вытянулся, все же в школе нас неплохо натаскали. Бросив на меня удивленный взгляд, ведь сам Санте прибыл на службу наверняка раньше всех, он поинтересовался, по какой причине возле его кабинета выставили охрану и почему в цивильной одежде.
  - Господин дознаватель, - сообщил я в ответ, слегка покраснев,- я вовсе и не охрана... Господин Никла вчера назначил меня вашим стажером-помощником...
  - Эш?
  Я кивнул.
  - Я - Санте. Заходи, - сказал дознаватель, открывая дверь, - и раз ты мой стажер, то будешь помогать работать по новому старому делу...
  - А как это, - немного стесняясь, спросил я, - старое и новое одновременно?
  - А вот это ты узнаешь после возвращения из буфета, - торжественно ответил Санте, присаживаясь за широкий стол.
  - Там будет твое место, - он указал на стол вдвое меньше и стоящий впритык к окну, - можешь оставить свою трость, а сейчас, давай, дуй за двумя кружками горячего настоя, пока первые служащие самый наваристый не разобрали!
  Кивнув и оставив трость, я отправился в буфет. Зря я так спешил, там ещё никого и не было. Так что, разжившись настоем, я быстро вернулся обратно.
  Сделав глоток душистого горячего напитка, Санте сказал:
  - Старое это дело потому, что жертвы появились не вчера. Череда убийств, совершенных одинаковым способом и орудием, год назад прервалась, предыдущее следствие преступника так и не нашло и дело перешло в разряд 'висяков'. А вот неделю назад было обнаружено очередное тело с характерными повреждениями и Никла распорядился передать это дело мне. Так что будем работать по нему....
  Дознаватель встал, подошел к шкафу и открыл его. В распахнувшемся металлическом хранилище показались аккуратные стопки папок. Достав толстую папку, Санте подозвал меня к себе.
  - Изучай, - сказал он, указав на неё, - подготовку первоочередных мероприятий поручаю тебе. А я посмотрю, чему вас учат в школе. Надо будет, помогу. Вопросы задавай. Всё, я по делам, после обеда доложишь мне свои соображения и план работы.
  Затем Санте достал из хранилища ещё одну папку в кожаном переплете, закрыл шкаф на ключ и направился к дверям. Я же, подхватив бумаги, направился на свое рабочее место.
  - Чуть не забыл, - сказал Санте, остановившись у дверей.
  Он покопался в своей кожаной папке, достал из неё какой-то листик бумаги и протянул его мне.
  - Это сообщение из армейской разведки. Приобщи... И это... Вас же учили, как правильно формировать дела?
  Я утвердительно кивнул.
  - Вот и приведи его в порядок. А я побежал...
  Уже из коридора донесся его голос:
  - ...заодно и новый жетон тебе закажу, стажер!
  Вот оно, моё первое дело!..
  Разложив бумаги из папки перед собой в хронологическом порядке, я отхлебнул настоя и осторожно взял в руки первую из них.
  Итак, что мы имеем. ... Почти год назад на Весёлой улице был поднят труп голого мужчины с проникающим ранением в грудь. По расследованию оказалось, что это был приказчик Зойло, что он возвращался домой, был по дороге кем-то убит, после чего у него взяли одежду и деньги. Убийство страшное, но не обратившее бы на себя особого внимания, если бы следом за ним, на той же самой Веселой улице, не совершилось точно такого же характера другое убийство. На этот раз был зарезан торговец Тюри, причем у него также взяты были одежда и деньги. Затем страшные преступники как будто переселились в Плесе, богатый пригород Олата и там, друг за другом, также ударом в сердце, были убиты и ограблены управляющий Ковин и жена трактирщика Эльда...
  Мне уже стало как-то не по себе при прочтении бумаг об этих страхах, а тут вдруг убийство, таким же способом, среднего сына виконта Рипли с ограблением и уже снова в Олате, на погорелых местах западного квартала. Местность там была мрачна и пустынна, и случаи ограблений и убийств происходили в этом квартале регулярно, но, собственно говоря, какая необходимость у сына виконта была там оказаться? Жили там преимущественно трущобные обыватели и разные бездельники. После же огромного пожара погорелые места Западного квартала, особенно ночью, казались страшными, как заброшенные кладбища. Но и это оказалось ещё не всё. Следом за сыном виконта Рипли близ портовых складов в том же квартале был найден другой труп также раздетого и ограбленного моряка с торгового судна...
  Допив травяной настой, я внимательно пересмотрел оставшиеся бумаги. Ещё несколько трупов с характерными ранами в разных концах города. Ага, вот протокол допроса выжившей жертвы. И покушение произошло почти рядом с Весёлой улицей! Преступников в этот раз спугнул случайный патруль.
  "Свидетель: ...я возвращался домой после хорошо проведенного вечера в трактире "Легкий сон", был слегка, так сказать, навеселе...
  Дознаватель: ...сколько вы выпили за вечер?
  Свидетель: ...может бутылку, полторы хвосторуба. Но я хорошо закусывал и не был сильно пьян, да и потом, активно..., ну, вы знаете, чем славится "Легкий сон". Понимаете, у меня в тот день прошла хорошая сделка, хотелось развеяться, отдохнуть...
  Дознаватель: ... у вас было при себе много денег?
  Свидетель: ...пять золотых и немного серебра. Я же не глупец, носить всё при себе...
  Дознаватель: ...кто знал о том, что вы провели удачную сделку?
  Свидетель: ... да никто! Я никому об этом не рассказывал, а судно торговца, которому я выгодно сдал весь свой товар, в тот же день вышло в море...
  Дознаватель: ...вернемся к трактиру. Вы выпивали сам или в компании?
  Свидетель: ... в трактир я пришёл сам, сразу же заказал Дафну, я её уже раньше..., так сказать, знал...
  Дознаватель: ... вы рассказывали ей об имеющихся при себе деньгах?
  Свидетель: ... конечно, нет. Я же умный предприниматель. У меня знаете, сколько разных случаев было, когда...
  Дознаватель: ... не отвлекайтесь. Вы посидели с Дафной. За столом был ещё кто-то?
  Свидетель: ...потом к нам присоединились Ада и Агата. Это две сестры, милые близняшки...
  Дознаватель: ... вы были с ними знакомы?
  Свидетель: ...да, до этого вечера я тоже их пару раз..., знал...
  Дознаватель: ...чем закончился вечер в трактире?
  Свидетель: ...а потом я поднялся в комнату, где меня ждала Бица...Очень скромная девушка, не любит застолье и предпочитает ждать клиента в номере...Да, я её тоже то этого вечера..., знал.
  Дознаватель: ...когда вы прокинули трактир, вы не заметили ничего подозрительного?
  Свидетель: ...как обычно. Девочки заснули, а я быстро собрался, ведь до рассвета мне надо было вернуться домой. Моя Ида, девушка с которой я сейчас живу, очень ревнивая...
  Дознаватель: ...почему у вас был активирован амулет?
  Свидетель: ... бабушка мне всегда говорила, внучек, лучше доплатить магу за подзарядку, чем гробовщику за его услуги... В привычку вошло...
  Дознаватель: ... как произошло само нападение?
  Свидетель: ...надо было мне свернуть с Весёлой в переулок Трёх графов. Я это, свернул, а на меня двое. Здоровье у меня есть. Я стал отбиваться, только один кричит, активируй! Тут я почувствовал, что у меня вроде как ноги начали неметь, и я обеспамятовал...
  Дознаватель: ...как вы можете описать нападавших?
  Свидетель: ...по одежде, вроде как обычные горожане, ну, может, торговцы мелкие... Темно было, лиц я не разглядел..."
  Пустышка. Но, на него напали с применением мощного амулета с парализующим плетением. А судя из заключений магов, которых привлекали к обследованию предыдущих жертв, на всех других трупах с похожими ранениями в грудь, были обнаружены следы такого же плетения.
  Ага, вот заключение мага О'Роса.
  "...Подобные повреждения естественного силового каркаса предоставленных для изучения тел, свидетельствует о том, что против этих людей был применен мощный амулет парализующего плетения. Одинаковые для все тел смещения энергетических линий и центров Силы позволяют сделать вывод о том, что для воздействия использовался один и тот же амулет. По принятой классификации, амулет такой мощности и является боевым, в свободной продаже отсутствует. Аналоги находятся на вооружении в подразделениях королевской гвардии, пограничных егерей и армейской разведки..." Интересная дописка другим почерком в самом конце заключения: '...энергетические линии силовых каркасов жертв крайне истощены, имеют многочисленные разрывы. Причину данных повреждений точно определить не удалось. Эксперт допускает вероятность, что это последствия ошибки в плетении, нанесенном на амулет, который применялся преступниками...'.
  Так, а это что за листик Санте распорядился приобщить к материалам?
  "...На ваш запрос сообщаем следующее. Проведенной проверкой установлено, что все амулеты интересующего вас типа, принятые на вооружение подразделениями армейской разведкой, хранятся в надлежащих условиях при необходимой охране. Недостач не обнаружено. Начальник канцелярии..." титул, звание..., личная печать начальника канцелярии командующего королевской армии.
  Ясно. Вот такой же ответ от командира полка королевской гвардии и пограничников. Все амулеты в наличии... И, при этом же, один из них применяется в Олате!
  Я порылся в своем столе и нашел пару листов чистой бумаги. Будем потихоньку набрасывать план мероприятий, первые мысли у меня появились...
  Смотрим дальше.
  Заключение лекаря Марцио, который проводил обследование всех жертв, однозначно говорит о том, что все они были убиты одним орудием. 'Смерть наступила от...', пропускаем, уже известно. Так, а вот это интересно. '... изучение ран подтверждает применение преступником орудия убийства необычной формы. Предварительное описание: кинжал с ассиметричным, волнистым лезвием, на пяте клинка которого, перед гардой, имеется шип конической формы, оставивший на телах всех жертв идентичные повреждения...'.
  А как велись поиски такого необычного кинжала? А никак, предыдущий дознаватель почему-то выпустил этот момент из вида... Странно... Как минимум опрос оружейников и торговцев оружием просто сам напрашивается...
  Делаю очередную отметку в своих набросках...
  Загадочные убийства, произошедшие в течении нескольких недель почти год назад, так же загадочно и прекратились. Дело находилось в производстве у пожилого дознавателя, который затем ушел на покой, потом пылилось в архиве. И вот причины того, что дело подняли и передали дознавателю Санте.
  Три дня назад на Веселой (!!!) улице был обнаружен труп уроженца Олата, господина Ижино. Проведенное уже Санте следствие установило, что Ижино находился в Олате с целью посещения родственников, которые живут в одном из спокойных и богатых районов города. Выяснить, по какой причине Ижино оказался на улице Весёлой не удалось. Он был убит и ограблен таким же способом, как и остальные жертвы дела о волнистом кинжале, как я уже начал называть его про себя. Поиск свидетелей ничего не дал. От родственников убитого Санте также узнал, что Ижино в настоящее время служит в столице в каком-то государственном учреждении. По этой причине Санте уже выписал в столицу запрос на установление места работы Ижино...
  Глаза предательски заболели от разглядывания закорючек и каракулей, которыми маги и лекари почему-то предпочитают заполнять официальные бумаги. Я потер глаза и, откинувшись в кресле, решил дать им немного отдохнуть. Обдумывая обстоятельства дела и непринужденно покачивая в руках свою новую трость, я неожиданным для себя образом задремал...
   ...Я стоял у невысокого холма в сотне шагов от провала каньона. Глубокий капюшон, скрывающий моё лицо, совершенно не мешал обзору. Хотя, на что смотреть? Безжизненная растрескавшаяся земля тянулась до самого горизонта...
  Внутренний отсчёт завершился, время выхода Тактика номер девять на связь.
  Импульс активации!
  Небольшой вихрь Песчаного коловорота, сформировавшийся в десятке шагов от меня, быстро очистил площадку портала номер три. Через пару секунд на нём появился голем модификации Тактик, возглавлявший один из дальних дозоров на границе с королевством людей...
  Оперативно обменявшись сканирующими плетениями и проведя стандартную процедуру встречного опознания, я, наконец, подключился к Слепку Голема и снял очередной информационный импульс. Срочного ничего нет, новых угроз комплексу и Хранителю дозором не выявлено, значит, оставим расшифровку импульса на потом. Заполнив резерв номера девять запасом магической энергии, я внес кое-какие текущие коррективы в плетение его Слепка Големов, и Тактик отправился нести свою службу дальше.
  ...Если бы с людьми всё было так просто и понятно, а то отвечать на сотни вопросов в день иногда было утомительно даже для меня...
  ...Через пару минут уже ничего не напоминало о том, что под толщей песка в этом месте скрыта портальная площадка, только легкие порывы ветра, поднятого вновь активированным Песчаным коловоротом, пытались проникнуть сквозь толстую ткань моего длинного плаща.
  Странно, почему я не чувствую, ни палящего солнца, ни порывов этого ветра?..
  В это время меня кто-то интенсивно задергал за правую руку.
  И я, совершенно не удивившись, так, как будто только этого и ждал, немного повернулся направо и посмотрел вниз.
   Девочка лет восьми или девяти, одетая в специально перешитый для неё комбинезон Стражи Свободных территорий, заметила, что я обратил на неё внимание и терпеливо жду, когда она перестанет дергать меня за руку, одетую в плотную кожаную перчатку.
  - Дядя Хранитель! - пропищало это наглое создание, - а что будет здесь?
  - Где здесь? - уточнил я.
  - Здесь, перед каньоном, - ответила девочка, для верности указав рукой на окружающую нас местность.
  - Перед этими холмами, Мика, - ответил я, - там, впереди, уже со следующей недели начнутся работы по организации мощного предполья, иначе говоря, передовой полосы обороны. Мы создадим её для того, чтобы задержать наших врагов в случае их нападения и выиграть время для полной активации всех стационарных амулетов и големов нашей основной оборонительной линии.
  - А можно я буду помогать? - Мика для убедительности посмотрела на меня своими зелеными глазами и похлопала длинными ресницами.
  - Можно, - усмехнулся я, - без тебя ж не справимся...
  Девочка радостно кивнула, а потом улыбка почему-то пропала с её лица. Через мгновение она спросила:
  - Дядя Хранитель! Вы так готовитесь к обороне, так уверены, что на нас нападут... Неужели мы сами никогда не сможем перейти в атаку?
  - Сможем, Мика, не волнуйся, сможем, - я ласково погладил девочку по голове, - но только когда будем уверены в полной защищенности нашего дома...
  Невольно бросив взгляд на перчатку на руке, которой я погладил Мику, я увидел, что шов на указательном пальце немного разошелся. А в открывшейся прорехе на ярком солнце блеснул металлический сустав моего пальца...
  Вздрогнув во сне всем телом, я резко проснулся и чуть не выронил трость, которую так и сжимал всё это время в своих руках. Ещё не полностью отдавая себе отчет в том, что я делаю, я медленно поднес свою правую руку к лицу и внимательно посмотрел на раскрытую ладонь. Сжал и разжал пальца несколько раз. Всё нормально, это же я, Эш! Только на ладони остался небольшой след в виде чудного воина с гравировки набалдашника трости, которую я, видимо, активно сжимал во сне. Приснится же такое!
  Вспомнив, что Санте распорядился не только изучить, а и правильно перешить дело, я резво вернулся к разложенным на столе бумагам. И мысль о том, что гравировка с моей трости очень напоминает очертаниями Тактика номер девять, осталась совсем незамеченной...
  Санте, как и обещал, появился после обеда. Посмотрев, как я формирую дело, он хмыкнул, положил на стол небольшой сверток и сказал:
  - Вижу, времени ты зря не теряешь. Это, - он указал на сверток, - твой новый жетон, теперь полагается, как помощнику дознавателя. Так что, поздравляю... А сейчас давай, отвлекись, поговорим, что ты там запланировал по расследованию...
  Дознаватель прошёл к своему столу и довольно улыбнулся, усаживаясь в свое кресло.
  Бросив ещё один взгляд на свёрток, в котором был мой новый жетон, я подошёл к столу дознавателя и присел на стул перед ним.
  Санте кивнул, мол, начинай.
  Немного смутившись, всё же по реальному делу мне давать предложения ещё не приходилось, я, временами заглядывая в свои записи, начал докладывать дознавателю свои мысли.
  - Изучение материалов дела показывает, что все жертвы связаны между собой способом и орудием совершения преступления. Так, все тела были подняты раздетыми практически донага, все люди погибли от точного удара в сердце, нанесенного, по предварительному заключению эксперта, кинжалом или ножом с ассиметричным, волнистым лезвием. Кроме этого, установлено, что в ходе преступления использовался мощный боевой амулет с парализующим плетением..., - я посмотрел на Санте, он поощрительно кивнул.
  - То есть, исходных данных достаточно, чтобы выдвинуть несколько версий, которые мы и будем проверять отдельными мероприятиями, - продолжил я, - версия первая. Преступления совершены с целью ограбления. Об этом косвенно свидетельствует тот факт, что одежда и имущество жертв исчезли с мест обнаружения трупов. Версия вторая. Жертв преступления связывают между собой какие-то взаимные дела или интересы, из-за чего они и были убиты. Версия третья. Убийства ритуальные, о чем может свидетельствовать применение необычного орудия... Лично я больше склоняюсь к первой версии. Связи между жертвами не просматривается, ритуальные убийство могли совершить только некроманты, о которых в королевстве уже давно никто не слышал. Да и маги, осмотревшие тела жертв наверняка нашли бы следы применения их плетений... Вместе с тем, мероприятия, которые будут проводиться, так или иначе позволят проверить и остальные.
  Я сделал паузу.
  - А почему ты не рассматриваешь версию, связанную с ненормальным, сумасшедшим убийцей? - спросил Санте.
  - Ну, - я смутился ещё больше, но усилием воли взял себя в руки, - сумасшедшие не действуют в группе при совершении преступлений, к тому же сам способ совершения преступления говорит о том, что убийцы имеют достаточно специфические навыки...
  - Так ты уверен, что мы имеем несколько преступников? - заинтересованно спросил дознаватель.
  - Да, думаю, что преступников как минимум двое. Во-первых, - я по привычке начал загибать пальцы, - у нас есть свидетель, который утверждает, что на него напали двое мужчин. Во-вторых, сложно представить, что один человек сможет одновременно управляться с боевым амулетом и кинжалом. И, в-третьих, одному человеку не по силу быстро снять с жертвы всю одежду...
  - Насчёт того, что одному человеку сложно одновременно управляться с боевым амулетом и кинжалом, я с тобой бы поспорил, - протянул Санте, - но, по большому счету, ты прав. Всё же вероятность того, что преступников несколько, достаточно большая. А ты не думаешь, что этот единственный свидетель, так сказать 'притянут' к делу с другими жертвами 'за уши'?
  - Нет, - я отрицательно покачал головой, - маг однозначно утверждает, что и против свидетеля, и против других жертв использовался однотипный амулет, образцы которого у населения на руках отсутствуют.
  - Тоже не факт, - проворчал Санте, - ладно продолжай. С чего бы ты начал?
  - Прежде чем я перейду к самим мероприятиям, - ответил я, - хочу сказать, что в ходе предыдущей работы по розыску преступников следственные мероприятия не были проведены в полном объеме.
  - Ну, ну, давай, - приободрил меня дознаватель.
  - В деле отсутствуют данные об осмотре мест, где были обнаружены тела...
  - А что нам это даст? - спросил Санте.
  - Это должно быть важно, - ответил я, - ведь если на земле отсутствуют следы крови, борьбы, возможно, даже обрывки одежды, то, скорее всего, место преступления совершенно другое, а тела жертв просто потом были перенесены. Мы можем не там искать..., - пояснил я ход своих мыслей.
  - Хорошо, дальше, - кивнул дознаватель.
  - Кроме этого, к осмотру места преступления необходимо привлечь мага, - добавил я, - возможно, он сможет что-то добавить по остаточным следам применения амулета, заодно и перепроверим, действительно ли настоящее место преступления перед нами...
  - Молодец, - похвалил меня Санте, - сразу скажу, что с завтрашнего дня для следствия по этому делу нам придан маг - стажер О'Трон. Продолжай.
  - В глаза также сразу бросились индивидуальные признаки орудий преступления, как амулета, так и кинжала, - сообщил я, - и, если наличие амулетов в войсках, у пограничников и гвардии ещё как-то пытались проверить, то почему-то самого производителя таких артефактов никто установить и не подумал. Уверен, это надо сделать в первую очередь. То же самое по кинжалу. Опрос оружейников и торговцев оружия не проводился. А зря, ведь кинжал или нож имеет два необычных признака. Изогнутое, волнистое лезвие, а о такой форме я и не слышал, и шип на пятке клинка. Я, конечно не эксперт по оружию, но, не думаю, что такое оружие распространено, а оружейники или торговцы могут его опознать и вывести нас на след преступников...
  - Что ещё? - спросил дознаватель.
  - Почему-то большая часть убийств была совершена на Весёлой улице, - продолжил я, - даже единственный наш свидетель подвергся нападению в том районе. Думаю, что это не случайно. Необходимо увеличить количество патрулей на Весёлой и прилегающим к ней улицам. Кроме этого, надо ещё раз опросить всех жителей в прилегающих к местам совершения преступлений домах. Вроде бы всё, - закончил я.
  - Что ж, неплохо, - произнес Санте.
  Потом дознаватель встал и начал размеренно прохаживаться по кабинету, явно о чём-то задумавшись, а я терпеливо ждал, пока он вернётся в действительность.
  - Что ж, неплохо, - повторил Санте, остановившись рядом со мной, - а ты знаешь, господин стажер, - добавил он, - ты мне нравишься. Думаю, мы сработаемся. В принципе, изложил всё верно, кое-что пропустил, но для начала неплохо... Кстати, ты за сегодня с формированием дела закончишь?
  - Да, - уверенно ответил я, польщенный похвалой самого Санте.
  - Хорошо, - сказал дознаватель, - тогда завтра с утра работаешь со мной и магом в поле...
  Видя, что я несколько не понял, в каком поле нам предстоит работать, Санте улыбнулся и добавил:
  - В смысле завтра будем работать в городе, с людьми. Начнем с опроса оружейников и торговцев, потом посетим квартального надзирателя, который отвечает за этот район, а дальше будет больше, - пояснил дознаватель, - мой принцип раскрытия преступлений прост, больше общения и работы с людьми, меньше сидения в кабинете. Другими словами, если хочешь что-то сделать хорошо, сделай это сам. Ясно?
  - Понятно, - подтвердил я.
  - Тогда дошивай дело, Эш, и смотри, допоздна не засиживайся, завтра много дел. А я по делам..., - Санте подхватил свою кожаную папку и опять покинул кабинет.
  Я согласно кивнул в сторону закрывающейся за дознавателем двери, поднялся и пошел к своему столу.
  На некоторое время я забыл о всех делах. Жетон! Поглаживая и любуясь сложной гравировкой на холодящем пальцы металле, я пообещал себе, что стану действительно хорошим дознавателем. Как господин Санте. А может и лучше... И дело о волнистом кинжале станет всего лишь начало...
  Аккуратно вложив свой новенький жетон во внутренний карман легкой куртки, я бросил унылый взгляд на бумаги, разложенные по всему столу. Что-то я погорячился с обещанием закончить с делом уже сегодня, похоже, придется опять задерживаться на работе, чтобы не выглядеть перед Санте пустословом... А всё же приятно, что дознаватель меня похвалил! Похоже, что первую проверку я сегодня прошёл нормально и Санте допустит меня до живой, настоящей работы...
  Как я предполагал, на работе я задержался надолго. Так что домой добрался уже затемно, быстро перекусил холодным мясом, оставленным мне тётушкой Эльвой, моей хозяйкой, и завалился спать.
  А утром, ещё затемно, меня разбудил запыхавшийся посыльный, который сообщил, что господину стажеру-помощнику дознавателя надлежит срочно прибыть на службу по распоряжению Санте.
  Пока я умывался и одевался, моя сердобольная хозяйка, ворча, что бедного Эша уже совсем загоняли, завернула мне несколько кусков хлеба с неизменным мясом с собой, за что я был ей очень благодарен. Милейшая женщина...
  На работу я прибыл сразу после рассвета. Возле входа в здание городской службы дознавателей стоял экипаж, рядом с которым нервно расхаживал мой начальник.
  - Чего так долго, Эш? - сурово спросил он.
  - Убыл на службу почти сразу как прибежал посыльный, - я пожал плечами, ведь честно почти всю дорогу преодолел очень быстрым шагом, и показал сверток с едой, - вот даже позавтракать не успел, хозяйка с собой завернула.
  - Ладно, - сказал Санте, - давай за мной, в экипаж.
  - Знакомьтесь, - продолжил дознаватель, когда мы заняли места в экипаже, а я обнаружил рядом с собой незнакомого человека, - это наш маг - стажер, господин О'Трон, а это подающий надежды стажер-помощник дознавателя, господин Эш.
  Маленький, рыжий юноша, приблизительно мой ровесник, с острым, как шило, носом, с крошечными, но очень подвижными глазками, кивнул, улыбнулся и протянул мне руку для пожатия.
  - Кроме того, что господин О'Трон известен как шутник и балагур, - продолжил дознаватель после того как экипаж тронулся, - он ещё и хорошо зарекомендовал себя как перспективный маг. В отношении обыска или розыска вещей у господина О'Трона прямо феноменальный нюх. Несколько раз, когда все теряли надежду найти что-нибудь, наш маг-стажер вдруг вытаскивал вещи из тайников, да ещё и в таких местах, где бы никто не нашел... А один раз О'Трон нашел украденные деньги у пышногрудой девы, прямо между..., хммм..., грудей...
  Мы с О'Троном переглянулись и улыбнулись. Я сразу почувствовал к нему симпатию. Насколько невзрачным был внешний вид мага-стажера, настолько заразительной была его улыбка.
  Видимо, посчитав, что все формальности соблюдены, Санте, наконец, пояснил причину, по которой меня сорвали из теплой кровати так рано.
  - Эш, у нас новый труп. Угадаешь где?
  - На Весёлой? - сразу сориентировался я.
  - В одном из прилегающих к ней переулков, - кивнул дознаватель, - я вчера разослал распоряжение по квартальным надзирателям, чтобы при обнаружении тел с проникающими ранениями в грудь не трогали до нашего приезда. Но, скорее всего, не все надзиратели это распоряжение успели довести до стражников, потому что тело сегодняшней ночной жертвы уже доставлено в участок надзирателя Дино. Куда мы, собственно говоря, и едем...
  - С надзирателем буду говорить я, - продолжил после краткой паузы Санте, - вам надлежит слушать и молчать. Ясно?
  Мы с магом одновременно кивнули.
  Дальше ехали молча. Я думал о деле, что ещё можно сделать, чтобы быстрее выйти на след преступников, но размеренный цокот копыт по мощеной брусчаткой улице и ровное покачивание экипажа начали постепенно клонить меня в сон...
  Неожиданно заговорил наш маг-стажер.
  - Хотите свежую историю? - его глаза озорно блеснули.
  - То-то я удивляюсь, что ты так долго молчишь, - ответил Санте, - рассказывай, а то, действительно, в сон тянет...
  - Слушайте, - улыбнулся О'Трон, - городские казармы... Комната свободной смены. Сидят четыре офицера. Один предлагает идти к начальнику стражи просить дополнительные выходные, мол, мало их. Встали, пошли. Заходит к начальнику первый:
  - Господин начальник, офицер Треви. Разрешите дополнительные выходные...
  - Да ты что! Выходные, говоришь? Давай предложение по несению службы или хозяйства городской стражи, тогда получишь выходные!
  - Пожалуйста! Вон у вас под окном солдат траву косит. Чего он косой в одну сторону машет? Давайте ему вторую косу привяжем, пусть косит налево и направо!
  - Молодец! Получай выходные!..
  Заходит второй:
  - Давай предложение...
  - Пожалуйста! Вон у вас под окном солдат траву косит. Чего он косой туда-сюда машет? Давайте ему к косе привяжем вилы, пусть сразу в кучки складывает!
  - Молодец! Получай выходные!..
  Заходит третий:
  - Давай предложение...
  - Хорошо! Вон у вас под окном солдат траву косит. Чего он косой туда-сюда машет, траву в кучки складывает? Давайте к нему привяжем тележку, пусть сразу и отвозит!
  - Молодец! И ты получай выходные!..
  Заходит четвертый:
  - Давай предложение...
  - Не знаю...
  - Ну-у-у-у... Так иди, думай. Придумаешь, приходи!
  Выходит офицер на крыльцо, стоит, задумался...
  И тут подходит к нему этот солдат. С этой косами, вилами в руках, с привязанной тележкой, весь потный, обессиленный. И злобно так, спрашивает у лейтенанта:
  - Что, господин офицер, выходные хотите?!
  - Да-а...
  - А предложение не можете придумать?!
  - Да-а...
  - Так это, Магический светильник мне на лоб!!! Светильник!!! Чтобы ночью косил!!!
  Экипаж сотрясся от нашего хохота, даже лошадь удивленно всхрапнула...
  - ...Все, подъехали, - сказал Санте, вытирая слёзы, - повеселились, хватит. Будем работать.
  С трудом вернув лицу серьёзное выражение, я вылез из экипажа вслед за дознавателем.
  Поднявшись на крыльцо квартального участка городской стражи Олата, мой начальник предъявил одному из двух стражников, охранявших вход в здание, свой жетон и сказал:
  - К надзирателю Дино, они, - он указал на нас с магом, - со мной. Дино на месте?
  - Уже на месте, - сообщил стражник и открыл перед нами массивную деревянную дверь.
  - Мы к Дино, - Санте ещё раз показал свой жетон в приемной, где, кроме помощника надзирателя оказалось, почему-то, ещё два стражника.
  - Одну секунду, господа, - вскочил со своего места помощник, - у надзирателя задержанный. Сейчас я ему доложу о вашем прибытии, уверен, господин Дино примет вас незамедлительно. А пока, присаживайтесь, - он указал на ряд потертых кресел у своего стола.
  Санте поморщился, но ничего не сказал и, выбрав кресло получше, уселся на нём. Мы с О'Троном разместились рядом.
  Помощник же в это время скрылся за дверьми кабинета надзирателя, впрочем, через пару секунд он вернулся в приёмную и сказал.
  - Господин Дино примет вас через минуту, он уже заканчивает снимать допрос...
  Санте кивнул и открыл свою папку, перебирая бумаги. Мы с магом переглянулись. Я указал глазами на стражников, замерших возле двери, О'Трон утвердительно подморгнул. От нас не скрылся густой пивной запах, исходивший от этих двух солдат. Они же, видимо, увидели наше перемигивание, потому что сразу затаили дыхание...
  В это время в приёмной что-то звякнуло. Услышав этот звук, стражники встрепенулись и кинулись в кабинет надзирателя. Догадавшись, что означает звонок, я покрепче стиснул свою увесистую трость, невольно приготовившись к возможным неприятностям.
  Тревожился я напрасно. Через мгновение стражники спокойно вывели из кабинета надзирателя необыкновенно высокого, с мощной мускулатурой человека, правда грязного и одетого как бродяга. Гигант окинул нас мимолетным взглядом, следуя между двумя конвоирами, которые споро вытолкали его в коридор.
  В приоткрытую дверь кабинета донеслись слова:
  - И стражников, которые этого бродягу доставили, пусть ко мне вызовут...
  Кого-то мне этот здоровяк напомнил, но кого я так и не успел вспомнить, так как в следующую минуту проследовал за своим начальников в кабинет надзирателя.
  - Господин Санте..., - радушным голосом приветствовал хозяин кабинета, - чем обязаны столь раннему визиту дознавателей?
  Почему-то мне показалось, что надзиратель на самом деле не рад нашему появлению, а всего лишь натянул дежурную маску на своё лицо. Его холодные глаза пристально рассматривали меня и мага.
  - Я смотрю вы тоже не дома, - ответил дознаватель, - это мои помощники, Эш и О'Трон, - представил нас Санте, - мы работаем по одному делу.
  - Присаживайтесь господа, - кивнул нам надзиратель, - итак, слушаю вас...
  - Я веду дело, касающееся жертв, убитых ударом в сердце, - сообщил Санте после того, как мы расселись перед столом надзирателя, - вчера вам было отправлено распоряжение...
  - Да, да, мы получили, - кивнул Дино, - но ночные патрули не успели получить соответствующие распоряжения... Подходящее под описание тело жертвы уже доставлено в участок...
  - Личность установили? - спросил Санте.
  - Пока ещё нет, но я уже отдал указания по этому поводу..., - ответил надзиратель.
  - Свидетели есть? - продолжил расспросы Санте.
  - Нет, тело обнаружил патруль, - сообщил Дино.
  - Мы бы хотели его осмотреть, а потом увидеть и место, где его подняли, - сказал дознаватель, - кроме этого, я попрошу вас распорядиться, чтобы тело потом отправили к нам, в городскую службу дознавателей. Если вы не знаете, этому делу присвоена вторая категория, ведь таких жертв уже около десятка. Расследование находится на личном контроле у городского головы, так что от вас потребуется активное содействие, - пояснил Санте.
  - Конечно, сделаем как надо, - ответил надзиратель, - я прекрасно знаю о череде этих страшных убийств. Да мы и сами заинтересованы в его скорейшем раскрытии, ведь часть из них случилась здесь, у нас, в моём квартале. А что поделать, - грустно пожал плечами господин Дино, - ведь половина района настоящие трущобы, а в другой порт и увеселительные заведения... Что ни день, то у меня тут насилие и жертвы в квартале, вот и сегодня, кроме вашего, у меня ещё один труп...
  - Схожих признаков нет? - заинтересовался Санте.
  - Нет, - отмахнулся надзиратель, - там явная третья категория. Самоубийца, известный нам пьяница, убил себя с помощью амулета Огненного кнута. Правда, амулет ещё не найден, но свидетели утверждают, что видели в том районе стайку детишек. Скорее всего они и подобрали, такое бывает... Мы их найдем... Так что то дело можно считать раскрытым. А по поводу вашего расследования, господин Санте, вы не переживайте, мы ищем. Небось, с вашей помощью раскроем! У меня есть такие люди, которые ищут преступников, и сам я гляжу в оба! Я сейчас распоряжусь, чтобы вам показали тело и провели к месту его обнаружения... А потом тело доставят к вам... Что-то ещё?..
  - Нет, спасибо, - сказал Санте, - только уведомьте ваших людей, что мы ведём следствие по этому делу, чтобы всю полученную информацию незамедлительно отправляли мне. И побеспокойтесь, чтобы при следующем убийстве тело жертвы не трогали до нашего приезда...
  - Всё сделаем, всё, как надо, - уверил нас Дино, - что ж, господа, до свидания, - сказал надзиратель вставая, - уверен, что с вами мы раскроем это дело в кратчайшие сроки...
  Мы встали и тут я, неожиданно для себя, спросил:
  - Господин Дино, а кто этот здоровяк, с которого вы снимали допрос перед нашим приходом?..
  Надзиратель остро глянул мне прямо в глаза, потом улыбнулся и ответил:
  - Бродяга, господа, просто очередной бродяга. У меня таких каждый день десятки... Нам всем надо работать, до свидания, господа, до свидания... - Дино быстро завершил разговор и проводил нас до выхода из кабинета. В приемной он отдал несколько распоряжений своему помощнику, буркнул нам ещё раз 'до свидания, господа...' и скрылся в своем кабинете.
  Так получилось, что первым за помощником надзирателя в коридор вышел О'Трон, я пропустил перед собой Санте и проследовал за ним. Благодаря этому я и услышал, как дознаватель пробормотал чуть слышно '...у меня есть такие люди, которые ищут преступников, и сам я гляжу в оба!.. конечно, в оба... В оба своих кармана!..'. Понятно... Значит, Санте надзиратель тоже не нравится... Вот и мне он показался каким-то скользким, что ли...
  Пребывая в глубоких размышлениях, я и не заметил как мы спустились в подвал... В школе дознавателей во время практических занятий нам неоднократно показывали, как лекари исследуют тела жертв преступлений. Но я так и не смог, да, наверное, уже никогда и не смогу привыкнуть к этому зрелищу. Хорошо, что присутствовать при вскрытии мне не придётся, ведь с нами маг, а он специалист в других вопросах, не требующих исследований внутренностей жертвы... Всё одно, я вздрогнул, когда Санте сам скинул простынь с указанного нам тела.
  На обнаженной мускулистой груди молодого человека в глаза сразу бросилась чудовищная рана в районе сердца.
  - Кхе, кхе, нам его в таком виде доставили, - проскрипел престарелый смотритель покойницкой, которому нас передал помощник надзирателя.
  Санте кивнул, наклонился и внимательно осмотрел рану.
  - Да, - сказал он выпрямившись, - похоже, действительно наша жертва... Эш, ступай, поговори со смотрителем по поводу осмотра тела, а ты, О'Трон, давай осмотри силовой каркас убитого...
  Я понял, что Санте хочет, чтобы я увел смотрителя из покойницкой, поэтому подхватив того под локоть, я прошел в его коморку и расспросил о результатах внешнего осмотра жертвы.
  - Как же, есть, - закивал абсолютно лысой головой старичок, - есть особая примета... Татуировка. Только необычная такая... Я здесь всю жизнь, поди, проработал, кхе, кхе, каких только наколок не видал... Картельных бандитов, гильдейские, моряков, влюбленных и военных, разные татуировки были. Но такую вижу впервые... И крысы сегодня, кхе, кхе, чисто взбесились. Такой шум и скрежет ночью подняли, что спать совсем не возможно было, уж поверьте старику... Придется сегодня весь подвал проверять, а то эти гады до трупов, поди, доберутся, вот мне влетит...
  - Извините, - прервал я смотрителя, - так что там необычное с татуировкой?
  - А-а-а..., с наколкой..., - вернулся к интересующему меня вопросу старикан, - так там текст какой-то. Крупные символы через всю спину, несколько строчек...
  - И что написано? - спросил я.
  - Так в том то и дело, кхе, кхе, - закряхтел старик, - что непонятным языком надпись на теле сделана...
  - Так что ж необычного в этом? - удивился я, - может на каком древнем языке надпись...
  - Вот, молодой человек, говорю я вам, кхе, кхе, необычная наколка, а вы меня не слушаете, перебиваете, - обиделся смотритель.
  - Извините, - смутился я.
  - Так вот, - продолжил старик, - когда тело принесли, я его тщательно осмотрел... Татуировки никакой не было!.. Я прервался, сходил, попил настоя...
  Меня передернуло... Как можно спокойно пить настой в перерывах между такой работой...
  - ... Потом сделал повторный осмотр, - продолжил смотритель, - я всегда так делаю. Так меньше шансов что-то пропустить важное. Вот при повторном осмотре, я, кхе, кхе, татуировку и увидел. В этом её и необычность... Не было наколки вначале, а потом она появилась...
  - А может, - я не удержался от вопроса, - вы её просто не заметили в первый раз?..
  - Молодой человек! - возмутился смотритель, - а может мне пожаловаться вашему начальству, что вы, кхе, кхе, подрываете авторитет работника городской стражи? Да как вы могли так подумать! У меня и основной осмотр, и повторный ведутся под протокол, все мои действия в нем детально отображены..., кхе, кхе, кхе...
  - Извините, извините, я не мог не спросить, служба такая, - начал я успокаивать смотрителя, - я нисколько не сомневаюсь в вашей работе... Кстати, можно протоколы осмотра тела получить?
  - Надзиратель распорядился материалы осмотра и тело передать службе дознавателей для дальнейшего производства дела господином Санте..., - проскрипел старик.
  - Так я и есть помощник дознавателя Санте, - улыбнулся я, - а сам он сейчас вместе с магом тело осматривает...
  - Да знаю я дознавателя Санте..., - махнул рукой старик.
  - Вот я и говорю, зачем тянуть? Пока тело дойдет, пока то, да сё... Уверен, господину Санте будет очень приятно ознакомиться с протоколами осмотра уже сейчас, - я склонился ближе к смотрителю и почти шепотом добавил, - а я в нужный момент, когда будет писаться докладная о раскрытии дела, ну, вы знаете у Санте с этим быстро, намекну ему, чтобы он отразил ваше участие и содействие...
  - Допустим, господина Санте я знаю, - старик пытливо заглянул мне в лицо, - но тебя нет. У тебя хоть жетон есть?
  - Обижаете, господин смотритель, - я достал из кармана свой жетон и предъявил старику, - у меня всё чётко...
  - Шустрая пошла молодежь, - пробормотал старик так, что я услышал, но два протокола выдал.
  Я ещё раз поблагодарил его за содействие и довольный направился обратно в покойницкую.
  Тихонько подойдя к дознавателю, который стоял в сторонке и смотрел, как чрезвычайно сосредоточенный О'Трон что-то внимательно рассматривал на теле, я едва слышно обратился к Санте.
  - Господин дознаватель...
  Тот вздрогнул, отшатнулся и резко развернулся ко мне.
  - Эш, - прошипел дознаватель, - ты что, с ума сошел? Здесь и так мрачно, и ты ещё подкрадываешься со спины...
  - Извините, господин Санте, - прошептал я в ответ, - я просто хотел доложить, что смотритель обнаружил на теле необычные особые приметы... Вот протоколы...
  - Неплохо, неплохо, - пробормотал дознаватель, рассматривая несколько строчек необычных символов, тщательно перенесенных смотрителем на бумагу, - и протоколы на месте получил... Действительно, очень запоминающиеся приметы, с такими, думаю, личность жертвы можно будет установить очень быстро... Если ещё и размеры совпадают...
  - Всё, я закончил, - доложил маг, - могу утверждать, что жертва действительно относится к нашему делу. Повреждения энергетических линий и центров Силы полностью соответствуют проходящим по делу...
  - Хорошо, - прервал его Санте, протянул мне протоколы и энергично подошел к столу с телом жертвы, - подробности и детали потом. Тут смотритель обнаружил на теле необычную татуировку, давайте, прежде чем отправимся на место обнаружения трупа, посмотрим на неё... Чего стоите? - удивился дознаватель, - переворачивайте, наколка на спине...
  Как-то получается сегодня у нас с О'Троном делать всё одновременно. В этот раз мы разом тяжело вздохнули, подошли к жертве с двух сторон и на счёт три перевернули тело лицом вниз.
  - Вот те на..., - удивленно протянул маг, - никогда не слышал о таких странных татуировках. А вы знаете, - добавил он, перейдя на мою сторону, - мне кажется, что такие символы я уже видел...
  В это время я достал из кармана засунутые туда впопыхах протоколы и начал тщательно сверять каждый символ, на теле и на бумаге. После третьего символа случилось нечто неожиданное. Знаки, вытатуированные на спине у мертвого человека, внезапно расплылись, затем преобразовались во вполне читаемую надпись... И я вдруг понял смысл наколотой на коже фразы!..
  "Первый схрон найдешь у себя в столе на работе. Позаботься о том, чтобы твои товарищи носили активированные амулеты жизни. Ищите целителя...".
  Ничего себе! Как это у меня получилось?
  Внезапно символы вновь расплылись, стали непонятными, как и раньше, а затем медленно стали терять свою четкость и исчезать с кожи человека...
  - Вы видели?! - я возбужденно указал на татуировку, - она исчезает!
  - Спокойно, Эш, - ответил маг, внимательно следя за теряющими яркость и очертания знаками, - ничего в этом странного нет. Как маг скажу, что ничего магического в наколке я не увидел... Я хоть и не лекарь, но кое-что о человеческом теле знаю, работа обязывает... Так вот, предполагаю, что ничего эта татуировка нам не даст. Думаю, что когда-то давно этот человек сделал себе наколку из этих непонятных символов, потом передумал и постарался вывести её. Но любое вторжение в человеческое тело не проходит бесследно... Он думал, что вывел татуировку, на коже её не было уже видно. Но на самом деле под кожей ещё оставались красящие вещества. Сейчас, после его смерти, когда начался трупный гипостаз и кровь начала скапливаться в нижележащих тканях, наколка опять проявилась.
  - Эш, - подал голос Санте, быстрее меня сообразив, что имеет в виду маг, - посмотри, в протоколе упоминается, в какой позе был найден труп?
  - Да, - через мгновение отозвался я, - здесь указано, что тело лежало лицом вниз...
  - Вот видите, - произнес довольный маг, - что я и говорил. Когда тело доставили в участок, то положили его на спину. Кровь начала скапливаться у спины и проявила старую сведенную наколку, а теперь, когда мы перевернули тело, пошел противоположный процесс, и татуировка исчезает... Думаю, что мы видим её в последний раз, на теле вот-вот начнут проявляться трупные пятна, гипостаз перейдет в стаз, ну а дальше, в общем-то, и говорить не стоит...
  - Если ты прав, О'Трон, - задумчиво сказал Санте, - то, скорее всего, эта татуировка нам мало чем поможет. Если этот человек сделал наколку действительно очень давно, а потом её свел, то сложно будет сейчас найти человека, который поможет установить его личность в привязке к татуировке. Всё же, и эта ниточка не будет лишней... Всё, отправляемся на место обнаружения тела...
  - Подождите, - воскликнул я, - вы хотите сказать, что так и не смогли прочитать, что у него на спине было написано?
  - Эш, - терпеливо сказал дознаватель, ты же видел, что символы были абсолютно не читаемы... Кстати, О'Трон, ты сказал, что они кажутся тебе чем-то знакомы...
  Маг неопределенно пожал плечами.
  - Вот тогда и займешься этим вопросом, - распорядился Санте, - съезди в академию, у вас там есть специалисты по древним языкам, может они чем-то помогут. В следствии, - он назидательно поднял палец вверх, - ни от одной улики отказываться нельзя... Отправляемся, мы не можем терять больше время...
  Поднимаясь из подвала по лестнице, я напряженно думал, почему я ничего не сказал. Не сказал, что смог прочитать эту надпись на спине мертвого человека... А кто бы мне поверил? Хотя, если у меня в столе, вдуматься только, в здании городской службы дознавателей, обнаружится схрон, то это может привести только к одному... Меня начала охватывать паника. ...Все подумают, что я связан каким-то образом с преступлениями!.. Нет, надо молчать. И потихоньку проверить свой стол...
  Как мы не спешили, но возможные следы на месте последнего преступления были уже затерты. Переулок, где и было найдено тело, показал сопровождавший нас стражник, с трудом скрывающий недовольство тем фактом, что его задержали после ночного дежурства. Заспанный дворник, который и замыл кровь на месте происшествия, так и не понял, чего он сделал не так. Маг все же тщательно изучил указанное место, а я вместе со стражником разгонял в это время зевак, которые, не смотря на раннее утро, уже начали собираться вокруг нас. Люди тихо переговаривались и бросали в сторону О'Трона и дознавателя любопытные взгляды. Опросив унылого и испуганного дворника, Санте разочаровано махнул рукой, потом отпустил и его, и стражника.
  - Поговорим в экипаже, - сердито бросил дознаватель, - если материальные следы преступления и были, то мы их уже не увидим. А дворник толком ничего сказать не может...
  - Что у тебя? - спросил Санте у мага, как только экипаж тронулся.
  - Могу с высокой степенью вероятности утверждать, - ответил О'Трон, - что амулет с парализующим плетением применялся именно здесь. Следы свежие и по многим признакам совпадают с аналогичными повреждениями в силовом каркасе нашей жертвы, но..., - маг о чем-то задумался.
  - Не молчи, продолжай, - поторопил его Санте, - что тебя смущает?
  - Есть некоторые странности, которые заметны и на силовом каркасе тела жертвы, и в этом месте, - неуверенно продолжил О'Трон, - я бы сказал, что энергетические линии и центры Силы в обоих случаях почему-то сильно истощены. Я вначале подумал, что это побочный результат активации амулета, но сейчас в этом сомневаюсь... Заметьте, естественные силовые линии в месте предполагаемого убийства также значительно истощены, но они скоро самостоятельно восстановятся. Думаю, мне следует проконсультироваться с опытным магом, чтобы дать более определенный ответ...
  - Что тебе непонятно? - уточнил дознаватель.
  - Мне кажется, мы что-то упускаем, - неуверенно ответил О'Трон, - возможно, что преступники использовали не один, а два амулета... Поймите, истощение энергетических линий - это нехарактерный признак для парализующего плетения. В особенности не объекта воздействия, а окружающей среды... Да, разрушение естественной структуры, но не истощение, - задумчиво повторил маг, - такое впечатление, как будто кто-то или что-то высосали из жертвы значительную часть жизненной энергии...
  - Некроманты?! - неверяще воскликнул Санте, а я, наконец, собрался и начал слушать разговор более внимательно.
  - Я бы тоже так подумал, - ответил маг и добавил, - но нет. Следы и признаки применения запрещенных плетений отсутствуют, я перепроверил несколько раз. Их бы я точно не пропустил, чему-чему, а этому нас хорошо учили... Здесь что-то другое..., - маг опять задумался.
  Дознаватель тоже замолчал, и тут я вспомнил о небольшой приписке к одному из заключений магов, которые исследовали тела предыдущих жертв.
  - Послушайте, - сказал я, - ведь действительно, в деле, в одном из заключений экспертов есть упоминание о нехарактерном истощении энергетических линий силовых каркасов...
  - Я помню о нём, - кивнул Санте, - но мне кажется, что всё свелось к варианту ошибки в структуре плетения, нанесенного на амулет. Разве нет?
  - Да, - подтвердил я, - в заключении так и указано.
  - Ясно, что ничего не ясно, - протянул дознаватель, - ладно, что мы имеем по магической линии? Первое, возможно, что кроме амулета парализующего действия применялся ещё один, назначение которого пока не определено. Так?
  О'Трон молча кивнул.
  - Второе, - продолжил Санте, - необходимо все же выяснить канал поступления боевого парализующего амулета к преступникам. В его использовании нет сомнений? - мой начальник вопросительно посмотрел на мага-стажера.
  - Нет, в этом сомнений нет, - подтвердил маг.
  - Хорошо, значит для этого нам надо узнать, кто производит такие амулеты. Армейцы, пограничники, гвардия, - перечислил дознаватель, - все уверяют нас, что их амулеты в наличии. И пока, - Санте сделал небольшую паузу, - пока у нас нет доказательств, что используется один из их амулетов, мы им поверим.
  - И третье, - продолжил Санте, - татуировка. Тебе, О'Трон, исчезнувшие символы показались знакомы. Не вспомнил почему?
  Маг пожал плечами и отрицательно помахал головой.
  - Хорошо, - сказал дознаватель, - сейчас заедем к нам, я выпишу тебе запрос за подписью начальника службы и давай, О'Трон, выезжай в столицу. Пообщайся с вашими специалистами в академии по поводу этих странных следов неизвестного артефакта, узнай, кто делает парализующие амулеты для армейцев... Да, и копию символов с татуировки с собой захвати. Может, чего интересного нароешь...
  - В столицу ехать долго, - вздохнул маг, - у меня есть другое предложение. С вашего позволения, господин Санте, я бы обратился в наше олатское отделение Гильдии магов. Уверен, что нужных специалистов можно и здесь найти. Ну, а если таких нет, тогда, в самом деле, в столицу отправиться придется...
  - Согласен, действуй, - кивнул дознаватель, - местные нам не откажут, а время дорого. Тогда мы тебя сейчас в центр подкинем, а сами с Эшем по оружейникам работать начнем. Эй, Эш, - обратился Санте ко мне, - а ты чего после участка совсем нос повесил? Что, в подвале страхов натерпелся? Придется привыкать! Если хочешь стать настоящим дознавателем, таких ситуаций не избежать. Правда я и сам, когда только начинал работать, очень уж впечатлительным был. А потом, ничего, притерпелся...
  - Я справлюсь, господин Санте, - заверил я дознавателя. А из головы все не выходила ситуация с татуировкой...
  - А чтобы ты меньше о подвале думал, - продолжил Санте, - пока мы едем, сделай О'Трону копию знаков татуировки из протокола. Записная книжка есть?
  Я достал и показал дознавателю свою новенькую книжку в темном кожаном переплете. Ох, не зря я заблаговременно приобрел её ещё позавчера...
  - Вот и молодец, - довольно улыбнулся Санте.
  Пока я старательно переносил на бумагу столь сильно испугавшие меня символы из наколки, дознаватель и маг ещё раз детально оговорили вопросы, которые О'Трону необходимо обсудить со специалистами. А потом разговорившийся маг поделился с нами ещё одной забавной историей, которую ему, как он утверждал, рассказал хороший приятель...
  - ... В общем, подарили товарищу небольшую красивую ящерицу, - начал маг, - знаете, таких богатые люди иногда дома для красоты держат. Но мой приятель, он так, воспринимал ее как домашнее животное: кормил, поил без какого-либо воодушевления. И вот в один из дней этот питомец его без особых на то причин за палец цапнул. Первая реакция приятеля была прибить наглую ящерицу, а потом смотрит, а она так на него преданно и грустно смотрит, из ящика своего вылезла и давай таскаться за ним по всему дому, ни на шаг не отходит, в глаза заглядывает: "Прости мол, хозяин, прости...". Он даже расчувствовался...
  С утра просыпается, а ящерица рядом с ним сидит... Всю ночь не отходила, смотрит грустно. Приятель так проникся, какой чуткий и заботливый у него домашний питомец.
  Однако, палец у него не проходил и к тому же начал сильно опухать. Он ящерицу в охапку и к лекарю.
  Там и выяснилось, что этот вид ящериц ядовит, только яд у них очень слабый, поэтому они, сначала кусают, а потом тупо таскаются за жертвой и ждут пока та сдохнет...
  Мы посмеялись и внутреннее напряжение, не покидавшее меня после посещения участка, постепенно начало спадать. Показалось мне, наверное, убедил я сам себя. Не выспался, поздно лег, рано встал. С каждым может быть...
  Высадив О'Трона возле городского отделения Гильдии магов и договорившись встретиться после обеда в кабинете дознавателя, мы с Санте отправились в торговый район Олата, чтобы посетить Оружейную улицу, где и было расположено большинство лавок торговцев оружием.
  - Крис, - заявил рослый торговец по имени Кэвил в пятой или шестой лавке, которую мы посетили, - скорее всего, вы ищете крис. Я слышал о кинжалах с такими лезвиями, - сказал он, - но у нас в Олате, да и в королевстве, вы такой вряд ли найдете...
  - И почему же? - спросил Санте.
  - Наши оружейники такие кинжалы не делают, - уверенно ответил торговец, - крисы - это магическое оружие личной охраны князя Волта из одноименного княжества. А по магическому оружию вам к магам надо обратиться, мы продаем только обычные клинки и кинжалы. Сами знаете, у магов своё дело, у нас своё...
  Санте согласно покивал головой, а я в ходе разговора начал делать пометки в записной книжке: ...торговец Кэвил, крис, Волта, магическое оружие, личная охрана...
  - Кто крисы для личников князя делает, - продолжил торговец, - не известно. Да и о таком оружии я случайно услышал там, в княжестве, когда был по торговым делам. Обычная застольная беседа среди торговцев... Мой подвыпивший деловой партнер из Волта утверждал, что лучшее оружие делают у них в княжестве. Я ему доказывал, что наоборот, у нас, в Форе лучше. Тогда и вылезли эти крисы... Ах, вспомнил! Марш ещё утверждал, что во время боя крисы забирают жизненную силу у противника и передают её хозяину кинжала...
  Мы с дознавателем переглянулись.
  - Может, ещё чего вспомните? Это очень важно, - попросил Санте.
  - Не-е, это всё, - покачал головой торговец, - давно дело было...
  - А как мы можем найти этого Марша, вашего партнера, - продолжил опрос дознаватель.
  - Это и мне было бы интересно узнать, - усмехнулся торговец и пояснил, - лет пять назад Марш бесследно пропал вместе со своим обозом где-то на пути между Волта и Фора. И поверьте, искал его не только я. Мне он что, совсем ничего должен был... А вот серьезные люди его поиски несколько лет продолжали. Так ничего и не нашли...
  Дознаватель ещё немного порасспрашивал хозяина лавки, но больше торговец Кэвил так ничего и не вспомнил.
  Дальнейший обход лавок, а потом и общение с мастерами-оружейниками дополнительной информации по крисам не дали.
  Уставшие и голодные мы вернулись на службу. Идти куда-то на обед сил никаких не было, поэтому я, немного смущаясь, предложил Санте перекусить хлебом с мясом, которые ещё утром дала мне с собой хозяйка. Дознаватель спокойно согласился, так что обед мы провели на рабочем месте, обсуждая возможные шаги по дальнейшему расследованию, участвовать в котором мне становилось всё интересней и интересней.
  - Видишь, как получается, - сказал дознаватель, когда, перекусив, мы уже пили горячий травяной настой, - и орудие преступления тоже приводит нас к магам. Странное оружие, эти волтанские крисы. Я всегда думал, что вытягивать из человека жизненную силу могут только некроманты. Н-да, нет хуже дела, чем дела связанного с магами. Посмотрим, что узнает О'Трон...
  Обед уже давно закончился, а наш маг-стажер все ещё не появлялся. Санте, явно испытывая нетерпение, нервно ходил по кабинету, а я заполнял бумаги по опросу оружейников и торговцев.
  - Ладно, - наконец заявил дознаватель, - появится О'Трон, пусть дождется меня. А я выскочу ненадолго, надо кое с кем повстречаться по делу. Оружие ведь не только официальным путем продается...
  Подхватив свою неразлучную папку, Санте оставил меня в кабинете одного. Внеся последние сведения по опрошенным сегодня лицам, я аккуратной стопочкой сложил рабочие бумаги на столе дознавателя. Сверился с записной книжкой. Вроде всё, ничего не забыл.
  Походил немного по кабинету, а потом поймал себя на мысли, что я неосознанно копирую поведение начальника. Хмыкнув, я присел за свой стол и стал, задумчиво покачивая тростью, дожидаться О'Трона.
  ...Как же я мог забыть в кармане протоколы из участка? Разложив перед собой лист бумаги, на котором чудаковатым, но добросовестным смотрителем были четко прорисованы символы загадочной татуировки, мысленно восстановил в памяти своё нелепое видение.
  ...Пока никого нет, может, стоит осмотреть рабочее место? Глупо... Но всё равно заняться особо нечем...
  Через несколько минут, осторожно обследуя свой письменный стол, я обнаружил некую странность. Хммм... Длина ящиков в левой тумбе явно была короче ширины стола. Что это значит?.. А сейчас посмотрим! Я решительно вытащил оба ящика и начал аккуратно прощупывать стыки задней стенки тумбы. Здесь - ровная поверхность. И здесь... А вот здесь - какой-то выступ... А если нажать чуть сильнее?..
  Внезапно мой указательный палец пронзила резкая боль. С раздосадованным шипением отдернув руку, я обнаружил на пальце капельку крови. Потянуло же меня на приключение... Видимо, угораздило острый конец гвоздя нащупать...
  Промокнув кровь платком, я нахмурился, рассматривая, как прокол на коже пострадавшего пальца опять начал наливаться капелькой крови.
  В этот момент в столе что-то щелкнуло. Я заглянул в тумбу и пораженно замер. Во внутренней стенке тумбы появился проём, в котором виднелся небольшой сверток!
  Вот тебе и татуировка... Как же, видение от переутомления...
  Делать нечего. Схрон найден, значит, и загадочные символы наколки я действительно смог прочитать.
  Паника опять охватила меня. Как же быть? Может... Да кто мне поверит?!.. Я едва не взвыл от безысходности, в которой оказался так нелепо.
  Через несколько минут, смахнув выступивший на лбу холодный пот, я пересилил себя и дрожащей рукой достал сверток из тайника.
  Обычная вощеная бумага, а внутри четыре небольших амулета. Я, конечно, не специалист, но работу магов Свободных территорий в них не определил бы только слепой. Три амулета жизни я узнал сразу. Хоть и дороги они были, и у торговцев попадались очень редко, но всё же у богатых людей мне такие видеть приходилось не раз. А вот четвертый амулет, слегка теплый на ощупь, был мне совершенно не знаком.
  Опять смахнув пот со своего лица, я судорожно начал искать выход из ситуации.
  Что там было в адресованной мне надписи? Да, именно мне, обнаружив схрон у себя на рабочем месте, в этом я уже не сомневался...
  "Первый схрон найдешь у себя в столе на работе..."
  Нашел. И даже палец поранил.
  "...Позаботься о том, чтобы твои товарищи носили активированные амулеты жизни..."
  Ага, вот они, амулеты жизни. А может кто-то таким странным образом помогает мне в расследовании? Но кто? Маг, это может быть только маг! Какого же он должен быть уровня, чтобы обойти охрану и защитные амулеты в здании городской службы дознавателей? Да и татуировка, в которой О'Трон не увидел ни капли магии о многом говорит... Во что же я вляпался? Хорошо, допустим, я последую советам этого доброжелателя, желающего остаться неизвестным. Но как мне объяснить Санте и О'Трону своё желание, чтобы они носили эти амулеты жизни?.. Хотя, в принципе, это возможно... Вряд ли кто-то откажется от такого подарка. Что там ещё было в тексте татуировки?
  "...Ищите целителя..."
  Кто есть целитель? Целитель - это, по сути, маг с узкой специализацией. Лекарь, сумевший развить свои магические способности до такого уровня, когда с помощью магической энергии и углубленных знаний анатомических особенностей человека, он способен лечить самые серьезные травмы и болезни. Таких мало. Их услуги очень дорого стоят, потому что целители используют в ходе лечения просто огромное количество магической энергии...
  Я чувствовал, что решение где-то совсем рядом. Несомненно, дело о волнистом кинжале связано с магами. Амулеты, магический кинжал, странные признаки, отмеченные О'Троном... И события вокруг меня. Таинственная татуировка, появившаяся и исчезнувшая на теле последней жертвы преступников, схрон в моем столе, наконец, амулеты передо мной... Всё это неразрывно связано, я в этом уверен.
  Что мне делать дальше? Доверится дознавателю Санте и рассказать всё, как есть? Или следовать рекомендациям незнакомца, использующего трупы людей для написания тайных посланий?..
  Мама! Роди меня обратно! Думай, думай, думай...
  Пока голова была занята, руки самостоятельно навели на столе относительный порядок. Четвертый, неизвестный мне артефакт, я засунул во внутренний карман, а оставшиеся на столешнице три амулета жизни накрыл тем самым протоколом с символами загадочной татуировки...
  Как же на неё надо посмотреть, чтобы опять проявилась та надпись? Я сосредотачивался и тужился, и так, и сяк, но странные знаки не хотели изменяться... Может, символы могут сработать только на теле жертвы? Да... Не думал, что первое дело, в котором я буду участвовать, окажется таким мозголомным, другими словами его точно не назовешь...
  А дальше развитие ситуации невольно подтолкнуло мои действия в сторону того варианта, который настойчиво подсказывало какое-то новое чувство внутри меня...
  - Эш! Э-эш! Эй! Очнись! - потряс меня за плечо вернувшийся О'Трон.
  - Э-э-э, - протянул я, - извини, задумался...
  - Вижу, ты даже спишь с открытыми глазами, - усмехнулся О'Трон, - я уже минуту стою, смотрю, как ты бумагу перед собой взглядом испепелить пытаешься. И кстати, чем это ты лицо вымазал? Ну и вид у тебя, - окончательно развеселился, маг, - как в той истории, где кочевник высовывает голову из...
  - Подожди, О'Трон, - прервал я своего коллегу, - лучше расскажи, что по делу узнал. Санте тебя не дождался, но просил, чтобы без него ты не уходил. Расскажи пока мне, вместе подумаем, что да как...
  - Хорошо, - согласился маг, беря стул и присаживаясь передо мной, - у меня всё пока сырое, но кое-что нащупал. В столицу ехать не надо, требуемые нам специалисты в Олате есть. Ты что, порезался? Это же кровь у тебя размазана по лицу... Палец поцарапал? Да не так! Платок намочи и вытирай. Вот. Ещё немного... Да убери эту бумагу со стола, испачкаешь... Ого, а что это у тебя под протоколом?! - маг в немом изумлении уставился на амулеты жизни.
  - Ну вот, ты всё испортил, - невольно вырвалось у меня. Не замечал ранее за собой такой легкости и уверенности при вранье, - хотел сделать вам с дознавателем приятные и неожиданные подарки. Дело-то серьезное, - протянул я, - как думаешь, амулеты жизни нам не помешают?
  О'Трон пристально посмотрел мне в глаза. А он не такой уж и весельчак в серьезные моменты...
  - А ты знаешь, что это за амулеты? - спросил маг.
  - Знаю, не волнуйся, - я совершенно успокоился, приняв решение, как дальше себя вести, - обычные, ладно-ладно, амулеты магов Свободных территорий. Тебя смущает их стоимость? Забудь, - давил я на мага, - я же не продать их тебе хочу! Хоть и родом я из дремучей окраины королевства, но всё же определенные правила у нас тоже имеются! И одно из них говорит о том, что в боевом отряде все должны заботиться о безопасности друг друга. А мы кто? Санте - наш командир, а мы с тобой его помощники! Вместе мы отряд. Небольшоё, но боевой. Вместе мы сила!
  О'Трон смотрел на меня ошалевшими глазами. Надо мне немного сбавить напор, а то маг точно подумает, что я не совсем нормальный...
  - В общем, О'Трон, я что хотел сказать, - немного спокойнее продолжил я, - один из амулетов твой. Это подарок и не спорь. Мне сразу понравилось работать с тобой и господином Санте. Надеюсь, дознаватель от своего амулета тоже не откажется. Но есть небольшое условие...
  - Ну, давай, - губы мага плотно сжались. Видно, чего-то такого он и ждал. Не дождешься...
  - Условия простые, - улыбнулся я, - ты носишь амулет активированным всё время, какое нам понадобиться на раскрытие дела о волнистом кинжале.
  - Дело о волнистом кинжале, - протянул О'Трон, - а что, подходит...
  - ...А второе? - продолжил маг, который явно удивился такому необычному условию, - ведь ты сказал 'условия простые...'.
  - О'Трон, - я сделал разочарованный вид, - подумай сам, я ведь не маг, кто нам будет амулеты подзаряжать?
  - Это вообще не проблема, - уверенно сказал маг, - такие артефакты очень экономно расходуют энергию в пассивном режиме, а сейчас заряд в них... да, заряд полный. Так что всё? Других условий нет?
  - Нет, - я посмотрел на мага совершенно искренними глазами, - если согласен, выбирай себе амулет.
  На следующие пять минут маг абсолютно выпал из реального мира. Быстро определившись со своим амулетом, О'Трон рассматривал его со всех сторон, улыбаясь при этом как ребенок, внезапно получивший огромную и сладкую конфету.
  Бережно спрятав амулет себе во внутренний карман, маг ещё раз улыбнулся своим мыслям и сказал.
  - Да, Эш, я удивлен. Такой подарок... Честно скажу, сомнений нет, что амулет времен магов Свободных территорий. Но в такой сохранности... Где ты их откопал? Напомни, откуда ты родом, Эш?
  - У отца поместье и немного земли на южных границах королевства, - пояснил я, - по молодости отец несколько отрядов в Потерянные земли снаряжал...
  - Тогда понятно, - удовлетворился маг моим поверхностным ответом, - признаюсь, думал, что ты из бедной семьи...
  - Мы не бедные, - улыбнулся я в ответ, - мы скромные... О'Трон, можно ещё одно маленькое одолжение с твоей стороны?
  - Пожалуйста, Эш, - выжидательно посмотрел на меня маг.
  - Помоги мне, будь добр, Санте уговорить тоже подарок принять и использовать его в ходе следствия, - искренне попросил я.
  О'Трон ещё пару мгновений всматривался мне в лицо, потом встал и протянул руку.
  - Спасибо, Эш, - с чувством сказал он и сжал мою руку в крепком рукопожатии, - я и не думал, что у нас в глубинке такие люди остались. Я верю, что ты действительно заботишься о нас, обо мне и господине дознавателе. Конечно, я помогу его уговорить. От такого амулета даже без его активного использования много пользы будет, так что ещё раз спасибо, Эш. Можешь на меня рассчитывать.
  Мы уже гораздо раскованнее уселись напротив друг друга и маг пояснил мне некоторые особенности взаимодействия амулета жизни магов Свободных территорий с организмом человека...
  ...Вот почему такие артефакты, да, хоть и изготовленные ещё до войны с некромантами так ценятся? - пояснил О'Трон, - потому что действуют они не в пример нынешним... Не хочу, конечно, магов-артефакторов современных обижать, сам как никак маг, хоть пока и стажер, но тебе расскажу... Теперешние амулеты жизни воздействуют при их активации на три, в лучшем случае четыре ключевых центра силового каркаса человека. То есть, помощь организму человека поступит, но вот своевременно ли она достигнет места повреждения, вопрос... Амулеты же времен магов Свободных территорий действуют совершенно по-иному. Уже в пассивном режиме плетение амулета жизни вступает в полное взаимодействие с силовым каркасом человека, и при этом распространяется в нем повсеместно. Такое воздействие гораздо эффективней. Во-первых, любая рана или повреждение будет моментально подвержено своевременному лечению, а во-вторых, даже при обычном ношении амулет оказывает активное оздоровительное воздействие на человека. Ты думаешь, чего люди раньше жили дольше? А? Думай! Потому что почти в каждой семье был хотя бы один амулет жизни магов Свободных территорий. Члены семьи по очереди носили его, результат я тебе уже сказал...
  - О, помощники в сборе! - прервал нашу беседу довольным голосом начальник, вихрем врываясь в кабинет, - докладывай, О'Трон, что узнал.
  - У меня две новости, господин Санте, - улыбнулся маг, пребывающий в самом радушном настроении, - с какой начать?
  - Начинай с хорошей, - махнул рукой Санте, который явно тоже чему-то был рад.
  - Так они обе хорошие, - продолжил балагурить маг.
  - О'Трон! - дознаватель сделал злое лицо.
  - Извините, господин Санте, - маг-стажер посерьезнел и продолжил, - первая новость такая, что в столицу мне ехать не надо. Все нужные нам специалисты, например, такие как маг-артефактор и эксперт, разбирающийся в тайнописи и шифрах магов Свободных территорий, в городе есть. Вторая новость такая, что я уже договорился с ними о приеме, поэтому и задержался. С артефактором, его очень рекомендовал глава олатского отделения, договоренность в встрече на сегодня, с экспертом по забытым шифрам на завтра. Его я знаю лично, он у нас несколько лекций в академии по этой тематике вёл, вот откуда мне и казались символы на татуировке знакомыми.
  - Неплохо, О'Трон, - похвалил мага дознаватель, потом улыбнулся и сказал, - артефактора посетишь вместе с Эшем, нечего ему штаны в кабинете просиживать. А у меня день тоже не в пустую прошёл, - продолжил довольный Санте, - вроде ниточка к парализующим плетениям наметилась. Так что я сегодня на ещё тоже на встречу собрался... Работаем! У вас, О'Трон, на когда договоренность? Так чего вы расселись? Вперед!
  - Господин Санте, - взял я слово, пока дознаватель не расстался с нами в очередной раз, - у меня есть к вам небольшое дело... Позволите?
  - Не тяни, Эш, - откликнулся Санте, - говори, чего у тебя там?
  - У меня даже не дело, - я быстро взглянул на мага с немой просьбой в глазах, - а так, небольшой подарок. Вот это вам, - сказал я, выложив перед начальником амулет жизни.
  - Не понял? - Санте на глазах стал багроветь, - это что, взятка? Я был о тебе гораздо лучшего мнения!
  В это же время О'Трон быстро подошел к дознавателю и негромко сказал ему несколько фраз.
  - Так бы сразу и сказали, - облегченно выдохнул Санте, - а я уже хотел тебя, Эш, с треском и позором вышибить из городской службы... Так что я должен с ним делать?
  Маг поощряющее улыбнулся.
  - Носить в активированном состоянии всё время, которое нам понадобится на раскрытие этого дела, связанного с убийцами с крисом..., - запинаясь, выдавил я, всё ещё пребывая под впечатлением от резкой вспышки гнева у дознавателя.
  - Договорились, - кивнул Санте, - эй парни? А вы почему ещё здесь? И у дежурного не забудьте отметиться, - голос дознавателя достиг нас уже в коридоре. Облегченно вздохнув несколько раз подряд, я, наконец, начал дышать нормально и сразу же поинтересовался у мага, что именно он сказал дознавателю.
  - Ничего сложного, - усмехнулся маг, - я просто сообщил ему, что ты, вероятно, скрытый интуит. А Санте мгновенно понял, какая польза может быть от интуита в таком деле, как наше... Знает он и то, что если окружающие люди не будут следовать советам скрытого интуита, который только нащупывает свой дар, то этот дар может у человека и не раскрыться. Слишком многое зависит от веры интуита в свои собственные силы... Постой, извини, - прервал свои объяснения О'Трон, склонившись к дежурному и диктуя ему адрес по которому мы убывали для получения консультации у мага-артефактора. А я и не заметил, как мы возле выхода из здания оказались...
  - Такие правила, - пояснил О'Трон в ответ на мой недоуменный кивок в сторону оставшегося за дверьми службы дежурного, - все, кто работает по делам второй категории, должны сообщать о месте своего нахождения... Вернемся к интуитам. Тебе интересно? Слушай. Не перебивай, если я тебя веду пешком, значит до дома артефактора близко, и экипаж смысла нет брать... Так вот, редкий дар интуита, человека, которым может с той или иной степенью вероятности прогнозировать будущие события, проявляется у обычных людей приблизительно в твоем возрасте и не подразумевает под собой наличие магических способностей... Ты на способности ведь наверняка проверялся?
  - Ещё перед школой дознавателей, - подтвердил я, - их нет.
  - Так и думал, - сообщил маг, - у меня уже в привычку вошло, сканировать людей, с которыми я работаю на предмет способностей. Так что прости, я тебя ещё утром в экипаже проверил... Магом ты не станешь...
  - А интуитом, интуитом стану? - спросил я.
  О'Трон остановился, секунду сдерживался, а потом расхохотался на всю улицу. Чувствуя что-то неладное, я обиженно замер рядом. Вот паразит, наверняка меня разыгрывает! Так бы и треснул своей тростью ему по спине...
  - Эш, - выговорил молодой маг, вытирая выступившие на глазах слёзы, - ты вроде взрослый человек, с твердыми принципами и всё такое, но сейчас, извини, наивный как ребенок... Не обижайся, говорю тебе, прости. Ты просил с дознавателем помочь, я помог?
  - Помог, - мне оставалось только подтвердить успешность действий мага.
  - А с даром интуита всё просто. Это даже не обман Санте, ты не подумай, - продолжил маг, - потенциально каждый человек может иметь такой редкий дар. Но интуиты появляются крайне редко, намного реже людей с магическими способностями. Ошибки же в определении этого дара случаются, как ты уже понял, очень часто. Так что после завершения следствия скажу Санте, что я ошибся, дара у тебя нет... И всё, но дело то сделано?
   - Ладно, не дуйся, - О'Трон по-дружески хлопнул меня по спине, - пошли, а то опоздаем. А по дороге я тебе пару свежих историй расскажу...
  - Молодые люди, не будем терять времени, - сразу заявил артефактор Моли, высокий, крепкий мужчина с кулаками внушительного вида, - вы задаете мне свои вопросы, а потом я задаю вопросы вам. Договорились?
  О'Трон быстро взглянул на меня, я сделал недоуменный вид. Какие вопросы к нам могут быть у мага-артефактора?
  - Конечно, господин Моли, - ответил О'Трон. Потом он долго объяснял артефактору суть наших вопросов. Как я понял, Моли даже заставил О'Трона что-то ему рисовать, но, в конце концов, определенные ответы нами были получены. В свою очередь, мне пришлось изложить артефактору всю имеющуюся информацию в отношении другого орудия преступления, кинжала с ассиметричным лезвием или крисом, как его назвал торговец Кэрол. Эту часть с интересом слушал и О'Трон, которому я совершенно не успел рассказать о наших с дознавателем делах до обеда.
  - Ваши амулеты парализующего действия в королевстве не производятся, - уверенно заявил артефактор, - некому производить. Пополнение королевского хранилища, откуда эти амулеты и были распределены в армейские, гвардейские и пограничные подразделения, ведется исключительно за счет добычи таких артефактов в Потерянных землях. Да, эти мощные амулеты были созданы магами Свободных территорий. Сейчас их никто не производит, а если и знает, как это сделать, то просто помалкивает, - артефактор чему-то усмехнулся.
  - Так что мой вам совет, - продолжил господин Моли, - ищите, как боевой амулет попал в руки преступников где-то на цепочке Потерянные земли-поисковики-скупщики-королевское хранилище. Естественно, армейцев тоже со счетов скидывать не надо, хоть у них и контроль все же за таким вооружением серьезный присутствует...
  - А что вы скажете, господин Моли, - задал я интересующий меня вопрос, - в отношении крисов, магических кинжалов с волнистым лезвием?
  - Скажу, что сперва найдите свидетеля, который выживет после нападения, - ответил артефактор, - и сможет вам нарисовать этот кинжал. Дело в том, - господин Моли сделал многозначительную паузу, - что в княжестве Волта есть крисы. А в королевстве Рат есть крайсы. Оружие некромантов. Извините, на о немногих различия я вам говорить не буду, так как это информация, доступ к которой закрыт королевской канцелярией. Хотите, обращайтесь к ним, только на меня не ссылайтесь. Ну, а то, что следов плетений некромантов на телах и месте преступления не обнаружено, говорит, скорее всего, что преступником действительно использовался крис. Так что работайте над этим вариантом... При необходимости я дам письменные заключения по зафиксированным следам использования парализующего амулета и криса. Господа, ещё вопросы?
  У меня вопросов пока больше не было, у О'Трона, видимо, тоже.
  '...Ищите свидетеля... Да если бы у нас был нормальный свидетель, мы бы уже и преступников нашли, а не стали бы делать зарисовки магического кинжала...', - крутилось в моей голове.
  - Тогда, молодые люди, у меня тоже будет один вопрос, - сказал нам маг-артефактор и уточнил, - а именно к вам, господин Эш - он указал на меня.
  Он внимательно изучил мою внешность, а потом задал вопрос, от которого я на несколько мгновений впал в настоящий ступор.
  - Откуда у вас, господин Эш, - продолжил маг и указал на мою трость пальцем, - боевой посох магов Свободных территорий?..
  'Откуда?!', - читался вопрос во взгляде О'Трона...
  'А я знаю, почему Моли называет трость боевым посохом?.. Откуда... Оттуда... Сам не знаю', - пролетели в голове два умных вопроса и два глупых ответа...
  Но раздавшийся из приемной мага шум и дальнейшие события, так и не позволили мне дать в тот день хоть какой-то ответ на вопрос артефактора.
  Шум быстро приблизился к дверям в кабинет, где маг нас и принимал, потом дверь распахнулась, и в проёме показался запыхавшийся курьер городской службы дознавателей. Молодой парень держал на вытянутой перед собой руке жетон нашей службы, видимо, полагая, что он сможет его защитить от гнева мага, в жилище которого он так шумно ворвался.
  - Вы..., вы..., вы..., - курьер явно что-то хотел нам сообщить, но сбившееся дыхание не позволяло ему вымолвить ни слова.
  В следующие пару секунд дыхание парня резко улучшилось, а господин Моли при этом тонко улыбнулся. Без него точно не обошлось...
  - Извините, господин маг за вторжение, - тут же выдал курьер, - у меня вопрос, не требующий отлагательства...
  - Вы О'Трон и Эш, которые работали с дознавателем Санте? - спросил он, обращаясь уже к нам с О'Троном.
  - Да, - ответил я.
  - Почему 'работали'? - в тоже время спросил О'Трон.
  - Господа, вам срочно надлежит прибыть по месту службы, - продолжил курьер, - у меня плохая новость. Господин Санте погиб...
  - Как погиб? - воскликнули мы с магов практически одновременно.
  - Точно не знаю, - признался курьер, - вроде его грабители зарезали...
  Санте, Санте... Как же так...
  ...Не помню, как мы оказались на улице. Я дернулся было бежать на работу, однако чья-то рука крепко ухватила меня за локоть.
  - Экипаж! - выкрикнул О'Трон, указывая на медленно приближающуюся к нам карету.
  В следующий миг О'Трон уже стоял на середине дороги, выставив перед собой обе руки. В левой руке маг зажал свой жетон, а на небольшом расстоянии от ладони правой быстро разгоралась огненными сполохами плазма файербола...
  Возница предпочел остановиться, маг сразу же метнулся к нему на козлы, а я запрыгнул на подставку для ног, закрепившись рукой для надежности за какой-то выступ на корпусе экипажа.
  Щщёлкк!
  Звонкий хлопок кнута и экипаж начал набирать скорость, а я покрепче прижался к его корпусу, почти соприкоснувшись лицом со шторкой, закрывающей окно в дверце кареты.
  Не смотря на всю серьёзность ситуации, в моей голове как-то отстранённо промелькнула чёткая мысль, что с жетоном и файерболом можно сделать гораздо больше добрых дел, чем только с одним жетоном...
  В это время шторка резко отодвинулась в сторону, и я в упор встретился взглядами с молодой, очень взволнованной девушкой.
  Её губы решительно сжались, а потом на фоне звонкого цокота копыт и громыхания колес экипажа по брусчатке, до меня донёсся её возмущенный голос:
  - Молодой человек! Объяснитесь, это ограбление или похищение?!
  - Изз-ви-ните! - прокричал я в ответ, стараясь не прикусить язык, - работает городская служба дознавателей! Стажер-помощник Эш! Мой напарник, ой!.., - я всё-таки прикусил себе язык, - уже показал вашему вознице жетон, а я не могу сейчас этого сделать, - я немного поднял левую руку и показал девушке трость, которую судорожно пытался не выронить при этой тряске.
  Девушка кинула на меня ещё один недоверчивый взгляд и отодвинулась вглубь экипажа.
  - Ещё несколько мгновений! Мы уже недалеко от ратуши! - опять прокричал я.
  Что-то мне не нравится, как девушка держит свою правую руку. Как бы она какую-нибудь гадость в меня не активировала...
  Мимо пронеслись здания ратуши, городского суда, торгового совета... Экипаж резко начал снижать скорость, затем полностью остановился.
  Я спрыгнул на мостовую, тут же рядом со мной оказался маг.
  - Ещё раз извините! - крикнул я девушке, которая, увидев за нашими спинами здание городской службы дознавателей, опять выглянула в окошко.
  Больше не говоря не слова и погрузившись в мысли о преследующих меня событиях сегодняшнего дня, я развернулся и начал подниматься по ступенькам главного входа. О'Трон, быстро поравнявшись со мной, сказал:
  - Это была Оли, дочка Вирга, хозяина прибыльного дома на Веселой улице. Известная в городе личность...
  Я его почти не слушал. Какая разница, кто там в карете? В голове полная неразбериха... Странное послание в виде татуировки... Найденный схрон... Как мог погибнуть Санте? Что будет с расследованием? Что будет со мной!?
  Через мгновение, не задерживаясь в приёмной, мы зашли к городскому дознавателю и доложили о своём прибытии.
  Господин Никла был в этот момент абсолютно не похож сам на себе. Серьезный, мрачный и сосредоточенный начальник городской службы дознавателей, бросив взгляд в нашу сторону, продолжал нервно ходить по своему кабинету.
  Мы замерли.
  - Вам уже сообщили, из-за чего я отозвал вас на службу? - спросил Никла, наконец остановившись прямо перед нами.
  - Да, - за нас обоих ответил О'Трон.
  - Значит так, - сказал Никла, - слушайте сюда. Вам три дня на то, чтобы написать подробные, слышите меня, самые подробные отчёты за всё время вашей работы с Санте и привести бумаги по делу в порядок. Все материалы передадите мне, а я уже решу, кто из дознавателей будет вести дело дальше. Вы тоже получите новые назначения. Вам ясно?
  Маг кивнул, а я осмелился спросить:
  - Господин городской дознаватель, разрешите уточнить, а как погиб господин Санте?
  - Оказал сопротивление грабителям, получил два удара кинжалом в сердце. Смерть наступила мгновенно. Ещё вопросы?
  - Господин городской дознаватель, - задал неожиданный для меня вопрос О'Трон, - разрешите нам выполнить последние указания Санте? Мы даже не закончили с опросом экспертов, курьер вызвал нас прямо от артефактора Моли. Возможно, это позволит другому дознавателю быстрее завершить начатое Санте дело...
  Никла пристально посмотрел на мага, потом на меня и спросил:
  - А ты что скажешь, Эш?
  - Я мало успел проработать с дознавателем Санте, - быстро ответил я, догадываясь, к чему ведет маг, - но даже за эти пару дней убедился, что он настоящий специалист. Честно говоря, совершенно не могу поверить, что его больше нет... Нелепая смерть. Я согласен с О'Троном и тоже прошу вас разрешить нам выполнить те указания, которые дал господин Санте...
  Никла немного постоял перед нами, заложив руки за спину и покачиваясь с носков на пятки.
  - Хорошо, - отрезал городской дознаватель, - у вас есть пять дней и ни минутой больше. Вы ещё здесь? - начал повышать голос Никла в своей обычной манере, - свободны! И постарайтесь меня порадовать, иначе вернетесь туда, откуда я вас вытащил..., - донеслось до нас, когда мы уже выскочили в приемную.
  - О'Трон, ты хочешь довести расследование до конца? - спросил я у мага, как только мы вышли в коридор.
  - Угадал, - кивнул О'Трон, - жди меня возле кабинета Санте, я возьму ключ у дежурного. Там и поговорим.
  Маг вернулся через пару минут.
  - Пока мы не сдали дело, кабинет в нашем распоряжении, - пояснил он, открывая дверь.
  Косясь в сторону рабочего места дознавателя, мы расположились за моим столом.
  - Не молчи, Эш, - наконец сказал О'Трон, - мне и самому не по себе от сегодняшнего дня. Что ты думаешь?..
  - Если в отношении твоей идеи с делом о волнистом кинжале, - медленно ответил я магу, - то я с тобой. Мне кажется очень подозрительным, что Санте погиб как только активно занялся этим расследованием.
  - Думаешь?.., - незаконченный вопрос О'Трона повис в воздухе.
  - Уверен, - ответил я, - Санте наверняка заманили в ловушку...
  - Кстати, - ответил маг, - я глянул в записи дежурного, пока он искал ключ. Оказывается, Санте не сообщил ему, куда он направляется. Так что с этой стороны ниточка оборвалась. Давай, Эш, думай! Тебя же учили как вести следствие. Нам нужен план действий, и такой, чтобы за пять дней найти убийц дознавателя...
  - О'Трон, не забывай, - наморщил я лоб, это мое первое настоящее расследование. Поверь у меня сейчас такая каша в голове...
  - Ладно, - сказал маг, - тогда давай начну я. Что мы имеем? Преступники используют амулеты. Они не пытаются скрыть следы использования магических плетений, значит, не обладают способностями. Но определенно имеют большой опыт применения как амулетов, так и оружия. Кто это может быть? Давай, Эш, подключайся...
  Я задумался. Действительно, кто имеет такой опыт? Военные, само собой. Кто ещё?
  - Поисковики! - вырвалось у меня.
  - Я тоже так думаю, - подтвердил маг, - в пользу этой версии говорит и парализующий амулет из Потерянных земель.
  - И что нам это дает? - уныло спросил я, - опросить всех поисковиков королевства нереально за пять дней...
  - Согласен, - ответил маг, - происхождение кинжала-криса за это время тоже не выяснить. Что делать?..
  Мы ещё долго сидели, придумывая самые разнообразные варианты расследования, но все они были невыполнимы исходя из сроков сдачи дела, указанных Никлой.
  - Ладно, - подвел итог маг, - уже поздно. Давай по домам, завтра с утра встречаемся здесь. Может, за ночь что-то придумаем...
   На улице уже стемнело, поэтому я взял экипаж и быстро добрался домой.
  Как я не отказывался, хозяйка заставила меня поужинать, потом я добрался до своей кровати и сразу же заснул.
  Всю ночь мне снились кошмары.
  ...Какой-то подземный лабиринт, покрытые паутиной стены. В руках у меня небольшой факел, слабо освещающий мрачные переходы тоннеля. Из темноты навстречу мне внезапно появляется обнаженный по пояс Санте, тело которого полностью покрыто татуировками... Бледный, как мел дознаватель что-то беззвучно говорит мне, а я, понимая, что Санте мертв, в ужасе пытаюсь от него убежать, постоянно попадая в тупики и опять наталкиваясь на тянущего ко мне руки дознавателя...
  Утром я проснулся в холодном поту. На удивление, чувствовал я себя хорошо отдохнувшим, а тягостное впечатление от кошмаров быстро улетучилось во время гимнастики. Завтракая, я вернулся к событиям вчерашнего дня и всерьез раздумывал над тем, что же можно предпринять, чтобы найти преступников за столь короткий срок.
  "Амулет и поисковики - не успеем, крис - тупик, специалисты в другой стране, связи и знакомства дознавателя Санте нам тоже за пять дней не поднять... Что делать?" - думал я, медленно пережевывая ещё теплый хлеб с маслом.
  "А что делать? Если мы исходим из факта убийства Санте за то, что он занялся следствием по делу о волнистом кинжале, то надо опять пройтись по всем местам, где мы были с ним вчера до обеда. Где-то же попали мы на глаза преступникам... Может, что-то зацепили во время опросов... К чему это приведёт? Нас с О'Троном на один уровень с дознавателем, конечно, не поставят, но преступники наверняка забеспокоятся, если мы проявим настойчивость. Опять же, что это даст? Ну, скорее всего убийцы захотят нас устранить так же, как они сделали это с Санте. Ловля на живца получается... А ты готов, Эш, к тому, что тебя попытаются убить? Что ты можешь противопоставить преступникам, которые с легкостью расправились уже не с одним человеком? У меня есть амулет жизни, я держу себя в форме, неплохо обращаюсь с клинком...И меня прикроет маг! Да, так может получиться. А захочет ли О'Трон подвергнуть свою жизнь опасности? А вот именно так у него и спрошу. Другого варианта найти убийц я не вижу. Первичных данных много, зацепки есть, но мы просто не успеем раскрутить этот клубок. А Никла, как только мы сдадим дело, наверняка кинет нас с магом в разные группы дознавателей, и нам уже будет не до дела о волнистом кинжале... Кстати, почему Санте не помог амулет жизни, который я ему вчера подарил? Надо уточнить у мага..."
  Мысли об амулетах привели меня к тому, что было указано в той странной татуировке. Именно после её прочтения я обнаружил схрон.
  "Кто-то знал о том, что мы можем подвергнуться нападению, поэтому и хотел, чтобы у нас были мощные амулеты жизни. Кто-то прямо написал мне "ищите целителя!". Но как целитель может быть связан с преступниками, использующими парализующий амулет и крис? Опять тупик. Хотя... Если мы повторим все наши действия вчерашнего дня, я ведь все равно опять буду у того артефактора. Зовут его..., зовут Моли, вспомнил. Я так и не ответил на вопрос мага о том, откуда у меня боевой посох времен Свободных территорий. Тоже мне, посох. Трость как трость, хотя и видно, что исполнение хорошее... Так ведь и не отвечу, я сам не знаю. Но маг наверняка хочет все-таки услышать ответ и согласится принять нас без предварительной договоренности. Что я ему скажу? Да опять расскажу, что когда-то отец добыл эту трость в Потерянных землях, то есть её история неизвестна... А сам расспрошу мага-артефактора о целителях. Подожди! Так можно тоже самое спросить у О'Трона, он тоже может знать, как лекари становятся целителями, как они работают, чем отличаются от других магов, что за плетения используют..."
  Закончив завтрак, я отправился на службу.
  О'Трон был уже на месте. Вкратце рассказав ему о своих мыслях, я предложил магу поучаствовать в ловле преступников на живца, меня, собственно говоря. То есть, развить бурную деятельность, делая вид, что смерть Санте никак не повлияла на расследование, а наоборот, только активизировало его. Я подставляюсь, а маг в решающий момент помогает справиться с преступниками. Мы их захватываем, а амулет и крис становятся доказательствами. Они признаются в своих деяниях, и всё, дело раскрыто.
  Маг, не колеблясь, согласился. Сказал только, что план может и не сработать, но в таком варианте есть хоть какие-то шансы на раскрытие дела. Преступники могут не отреагировать на наши действия. Кто мы, а кто дознаватель Санте...
  Тогда я предложил ещё больше усугубить ситуацию...
  И время полетело...
  Надзиратель Дино очень удивился, что городской дознаватель разрешил нам продолжить мероприятия по делу, которое вел Санте. С неохотой вновь рассказал, как было найдено тело последней жертвы, кто его обнаружил, и всё такое... Мы опять пообщались со старичком - смотрителем покойницкой, который первый обнаружил татуировку на теле. Мы опять обошли всех оружейников, по второму разу опросили торговца Кэвила, который так ничего больше и не вспомнил. И даже артефактор Моли действительно согласился принять нас без предварительной записи.
  Первым делом я рассказал ему историю о том, что трость - это вовсе и не боевой посох, а просто трость, которую мой отец нашел в Потерянных землях много лет назад.
  - Молодой человек, - скептически улыбнулся артефактор, - я учу вас вести расследование? Нет? Вот и не надо мне рассказывать об артефактах. Видите вот эту гравировку? - маг указал на набалдашник трости, - это фигура одного из големов магов Свободных территорий. На самом деле, это одно из внешних проявлений Слепка Големов, управляющего плетения, нанесенного на магический кристалл внутри набалдашника.
  - Извините, господин Моли, - вмешался О'Трон, - но я совершенно не чувствую никакого фона от этой трости, извините, посоха, как вы говорите. Если это действительно артефакт, то почему я не вижу магических плетений на этом предмете?
  - Я тоже не вижу, - подтвердил артефактор, - а это значит, что защита посоха так же прекрасно работает, как и почти две сотни лет назад.
  - А почему вы не допускаете возможность подделки? Разве нормальный мастер не сможет сделать такую, хммм..., такой посох? - спросил я.
  Артефактор усмехнулся.
  - Эш, посмотрите сюда, сюда и сюда, - указал он пальцем на разные участки моей трости, - такого материала в природе нет. Маги Свободных территорий создали его сами... Так что подделка исключена.
  - Что же делает такой артефакт и какая его стоимость? - поинтересовался О'Трон, - что-то я не припомню, чтобы нам в академии рассказывали о таких амулетах.
  - Правильно, - кивнул головой Моли, - не рассказывают, потому что о них почти ничего не известно. Я сам узнал о существовании этого артефакта от одного из придворных магов королевства Ленна. Оно далековато отсюда, но когда я был такой же молодой и энергичный как вы, я объездил весь Горт. Так вот, в Ленне я оказал большую услугу одному из местных магов. А когда я узнал, что он имеет доступ к королевскому хранилищу артефактов, то попросил его рассказать, а ещё лучше показать мне хотя бы пару редких амулетов. Я тогда больше охотился за знаниями, правда, - маг хитро улыбнулся, - хорошеньких девушек тоже не пропускал. Так вот, именно тогда я и увидел единственный в своем роде артефакт, боевой посох мага Свободных территорий. По сути, это многофункциональный амулет, предназначение которого зависит от воли создавшего его мага. Леннарец утверждал, что боевой посох совмещает в себе защитные и атакующие функции, возможность трансформации и многие другим. Кроме этого, придворный маг говорил, что этот артефакт обладает псевдоразумом, созданным магами Свободных территорий. Так называемый Слепок Големов. Но что это, никто не знает до сих пор. Именно это плетение управляло големами магов Свободных территорий, а как вы знаете, после войны с некромантами големов больше нет. Впрочем, как и тех магов..., - Моли немного помолчал.
  - Что касается стоимости, - продолжил он, - мне она не известна. Но я хотел бы иметь такой артефакт. Хоть и время покрыло сединой волосы, но желание знаний во мне не угасло. Я хочу исследовать этот посох, узнать забытые тайны плетений великих магов... Так что, Эш, я могу вам сразу предложить десять сотен полновесных золотых монет за этот артефакт...
  О'Трон присвистнул. Действительно, целая куча денег! Я задумчиво посмотрел на трость, которую все эти дни таскал с собой даже не зная, что её стоимость в сотни раз больше такой же трости из чистого золота.
  - Я не могу вам сейчас ответить, - сказал я магу. Не понимаю, я что, сам поверил в историю с находкой трости в Потерянных землях? И тут я вздрогнул. Как же я не подумал об этом сразу?! Ведь отдельные части символов, которые я видел в надписи на татуировке о схроне и надписи на бумаге, в которую была завернута трость, имели явное сходство!..
  Артефактор и О'Трон терпеливо ждали, пока я продолжу свой ответ.
  - Извините, господин Моли, - я вернулся в реальность, - но без одобрения отца сделка невозможна...
  - Что-то мне подсказывает, что отца в ближайшее время вы увидеть не планируете, - тяжело вздохнул артефактор, остро глянул на меня и продолжил, - тогда давайте просто договоримся, что исследовать этот посох я буду при вашем, Эш, участии. Думается, что вам тоже интересно, что за вещь у вас в руках... И не волнуйтесь за его сохранность. Леннарец говорил, что уничтожить этот артефакт практически невозможно...
  "А почему бы и нет? Хорошие отношения с магом-артефактором мне наверняка пригодятся...", - подумал я и согласился.
  - Замечательно, Эш. Тогда каждый четвертый день недели прошу вечером ко мне, - обрадовался Моли, - хорошо, господа. Что я ещё могу сделать для вас?
  О'Трон пожал плечами, а я вспомнил, что в этой суете так и не узнал о целителях.
  - У меня ещё один маленький вопрос, - сказал я, - господин Моли, что вы можете рассказать о целителях?
  - Если вкратце, - не стал терять время артефактор, - то большинство целителей - это хорошо обученные и опытные лекари со слабыми магическими способностями. Но, за счет совершенного знания анатомии человека, и с использованием заимствованной магической энергии, целители творят настоящие чудеса и вылечивают порой практически смертельные заболевания или раны. Увы, магической энергии при этом требуется очень много, поэтому основная часть расходов на услуги целителя идет обычно на покупку заряженных энергией накопителей у других магов. А почему вы этим интересуетесь? - спросил в конце артефактор.
  Я немного помолчал, обдумывая ответ.
  "Кто бы мне объяснил, почему я интересуюсь этим. Какая может быть связь между убийствами и целителями? Думай, Эш, думай! Преступники используют парализующий амулет и крис, магический кинжал личных охранников князя Волта. Амулет что делает? Парализует. Крис что делает? Убивает. Нет, не то. Магический крис что делает? Как там говорил О'Трон, когда исследовал последнюю жертву и место преступления? ...Энергетические линии и центры Силы в обоих случаях сильно истощены... А что ещё говорил торговец Кэвил об этих кинжалах? Вспоминай, Эш, вспоминай. Чувствую, разгадка где-то близко. А, вспомнил! Партнер Кэрола утверждал, что во время боя крисы забирают жизненную силу у противника и передают её хозяину кинжала... Всё, понял!!! Целитель экономит громадные деньги, используя энергию, которую крис вытягивает из жертв. Сложно представить себе лекаря, который убивает одного человека, чтобы спасти жизнь другого. За деньги! Жадность к ним творит и не такое... Убивает ли целитель самостоятельно? Скорее всего, нет. Зачем ему лишний риск? Да и свидетель утверждал, что преступников, по меньшей мере, двое. Один управляется с амулетом, а второй наносит смертельный удар в сердце. Да, точно. И вчера, в кабинете, О'Трон говорил, что преступники - не маги, ведь они не затирают и не путают следы после использования амулета. Остается только узнать мнение артефактора..."
  - Скажите, господин Моли, - спросил я мага, задумчиво изучающего моё лицо, - а крис, кинжал о котором мы с вами вчера говорили... Может ли целитель использовать такой кинжал как накопитель?
  Артефактор перевел удивленный взгляд с меня на О'Трона, а мой напарник в это время стукнул кулаком по своей ладони и тихо сказал:
  - Да! Как же я о таком варианте не подумал...
  - Это чудовищно, но такое возможно, - наконец ответил артефактор. Маг ссутулил свои плечи и продолжил, - что же на Горте делается, если жизнь людей опять стала разменной монетой... И для кого? Для того, кто должен лечить и оберегать. Его надо остановить! - твердо сказал Моли, - как только убийца потеряет интерес к деньгам, он заинтересуется увеличением своих магических способностей. И судя по его методам, это может привести только к тому, что в нашем королевстве появится некромант...
  - Мы сделаем это! - порывисто сказал О'Трон, вставая.
  Мы поблагодарили артефактора за содействие, а он заверил нас, что мы можем на него рассчитывать...
  Ближе к вечеру мы вернулись на службу, чтобы подвести итого первого дня самостоятельного следствия. Версия с целителем и его пособниками была принята за основную, исходя из этого мы спланировали наши действия на последующие дни. Маг должен был с утра выяснить в отделении Гильдии магов, сколько в Олате числится целителей и как их найти. Кроме этого, мы решили опросить купцов - скупщиков артефактов. Кому как не им знать поисковиков, и шансы на то, что кого-то из них они видели в городе, были достаточно велики. Мы ещё немного поработали с бумагами, всё же о распоряжении Никлы забывать не стоило. А перед тем, как отправиться на Веселую улицу, я решил уточнить у мага ещё один вопрос.
  - Послушай, О'Трон, - спросил я, закрывая папку с черновиком своего отчета, - ты можешь объяснить, почему тот амулет жизни, который я подарил в день гибели Санте, не помог ему выжить?
  - Ответ там, - указал маг куда-то в сторону рабочего места Санте, - он просто не воспользовался амулетом, как пообещал нам.
  О'Трон встал и поманил меня рукой за собой, направляясь к столу дознавателя.
  - Вот твой амулет, - сказал маг, открывая небольшую деревянную коробочку для письменных принадлежностей, которая лежала на столе Санте, - дознаватель оставил его здесь. Я ещё вчера почувствовал его фон, но как-то запамятовал тебе сказать об этом.
  Рассеяно покрутив в руках амулет, о котором мы говорили, О'Трон протянул его мне и спросил:
  - Вот скажи мне, Эш, как ты мог знать, что нам угрожает опасность? Ведь ты знал об этом, когда дарил мне с дознавателем свои амулеты жизни. И как ты, не маг, догадался, что в деле о волнистом кинжале может быть замешен целитель?
  Я пожал плечами. Не буду же рассказывать магу о том, как у меня появилась трость, о татуировке и схроне. О'Трон вроде парень неплохой, но вся эта история даже в моих глазах выглядит крайне подозрительно. Поэтому я ляпнул первое, что пришло в голову. Как говорила моя бабушка, маленькая неправда всегда тянет за собой большую ложь...
  - Ты сам говорил, что у каждого человека может быть дар интуита, - ответил я, - ты не допускаешь, О'Трон, что это как раз обо мне?
  - Не хочешь говорить, так и скажи, - отрезал маг, - но помни, Эш, я тебе верю. Не разочаруй меня...
  - О'Трон, обещаю, закончим расследование, и я всё тебе расскажу, - приняв решение, искренне ответил я, - всю правду. Ну что, на Веселую?
  Маг посмотрел мне в глаза и кивнул.
  И мы отправились в район Веселой улицы, где и произошло большинство убийств, проходящих по нашему делу. Помахивая тростью, я медленно бродил по вечерним улицам. Иногда останавливался, чтобы переговорить с владельцами мелких лавочек, во множестве расположенных здесь. Пообщался и с охранниками увеселительных заведений, глядя, как группы разгоряченных хвосторубом молодых людей кочуют из одного трактира в другой. А маг всё это время издали следовал на некотором расстоянии позади, стараясь не выпускать меня из поля своего зрения. В этом и заключался мой план усугубления ситуации. Создать для преступников как можно более благоприятную ситуацию для нападения...
  Было ли мне страшно? Ещё как! Особенно, когда наступила ночь, и я перестал различать, кто там, в темноте, крадется за мной. Маг или убийцы...
  Нападения не последовало ни в этот, ни в последующие дни. Днем мы носились по городу, опрашивая целителей и перекупщиков, правда, особых результатов не было. После обеда работали с бумагами. А вечером опять бродили по Веселой и её окрестностям, подставляясь под удар...
  Через три дня я весь горел от этого дела. Потерял и сон, и аппетит. Не могут же скрыться преступники, ведь мы делаем всё, чтобы инициировать их нападение на меня. О'Трон, видя моё состояние, в последний день предложил не выходить на Весёлую. Но я отказался. Я не мог бросить это дело незавершенным! И, как оказалось, наше упорство было проявлено не зря...
  Уже далеко за полночь я продолжал бродить в окрестностях опасного района. Где-то сзади за мной следовал маг, но я давно уже потерял его из виду.
  Завернув в очередной темный переулок, я внезапно почувствовал, что трость, которую уже по привычке повсюду брал с собой, начала медленно нагреваться в моей правой руке. Что происходит? Казалось, что тепло, распространяясь от металлической рукоятки трости, плавно распространяется по всему моему телу. От удивления я даже остановился. Вместе с теплом по уставшим мышцам прокатилась и волна бодрости. А затем... Затем трость в доли секунды преобразилась, превратившись в шест? Посох? Значит, господин Моли был прав, называя её древним артефактом? Но что послужило причиной его активации?..
  Дальнейшие события не дали мне возможности подумать над этой очередной загадкой.
  ...Неподалеку от меня, с трудом раздвигая границы мрачной темноты, в ночном воздухе металось пламя небольшого факела, закрепленного на стене какой-то лавки. Именно рядом с ней и появились из темноты два человека, решительно шагнувшие в моем направлении.
  Они? Те, кого мы так долго ищем? Сейчас узнаю...
  Странное спокойствие и уверенность в своих силах охватили меня. Я как-то отстраненно начал наблюдать за действиями своего тела. Время как будто замедлилось...
  ...Я перехватываю шест двумя руками, более тяжелый конец которого направлен передо мной прямо вверх. Правая стопа выдвигается вперед, левая стопа находится сзади и немного разворачивается влево. Вес тела распределяется на обе ноги. Корпус разворачивается влево, голову держу прямо, фиксируя взглядом глаза противника, замершего в нескольких шагах передо мной. Он - опасный! Второй преступник обходит меня сбоку, но я, каким-то непостижимым образом чувствую все его перемещения и тоже контролирую его движения...
  ...- Ак-ти-ви-руй..., - почему-то медленно произносит человек, замерший передо мной. Я физически ощущаю, как ко мне быстро приближается какое-то угрожающее облако. Одновременно с этим я фиксирую, как воздух вокруг меня резко густеет, образуя тонкую, почти полностью прозрачную пелену со всех сторон. Угроза исчезает, отображаясь на защитившей меня пелене мелкой рябью помех...
  ...Темнота перестает быть для меня помехой. Я четко вижу очертания фигур противника. Их тела покрываются многочисленными пятнами призрачного красного цвета. Голова, суставы, промежность. Много пятен на теле. Болевые точки для ударов, понимаю я...
  ...Человек, занявший позицию передо мной, бросает полный бешенства взгляд в сторону своего напарника, затем делает ему недвусмысленный знак, понятный даже мне. Атака... Сам же мужчина выхватывает из складок одежды длинный кинжал и кидается прямо на меня...
  ...Делаю резкое движение шестом вперед, которое сбивает атакующий пыл с бросившегося на меня главаря. Не прекращая движения, делаю короткий шаг назад и другим концом посоха, пяткой, не оглядываясь, резко пробиваю в пространство за своей спиной. Ощущаю сильный удар от столкновения шеста и грудной клетки мужчины, бросившегося на меня сзади. Непонятным образом знаю, что он надолго выведен из строя...
  ...Главарь быстро берет себя в руки и вновь атакует меня. С помощью угрожающих выпадов шестом, я держу его на безопасном расстоянии. Вытянув перед собой руку с кинжалом, человек начинает мелкими шажками кружить вокруг меня, ища брешь в обороне. Главарь делает обманное движение левой рукой, пытаясь отвлечь моё внимание, и тут же следует мощный удар кинжалом...
  ...Тяжелый конец посоха молниеносно отбивает приближающий ко мне кинжал. По инерции человека заворачивает в правую сторону. Обратным концом посоха наношу три быстрых удара. Связка. Удар по левой стороне головы выше уха, мощный удар по левой ключице и завершающий удар по голени правой ноги. С внутренней стороны, не защищенной мышцами. Мужчина как подрубленный падает на землю, в завершении хорошо приложившись лицом о брусчатку мостовой...
  Время вернулось в обычное русло...
  Раздвоение сознания медленно покинуло меня. Темнота вновь надвинулась на место схватки. Я почувствовал, как тело всё ещё дрожит после боевого режима. Режима?..
  Посох завибрировал в руке, уменьшаясь в размерах...
  Со стороны Веселой улицы послышался топот быстро приближающихся шагов. Я развернулся навстречу... Из темноты появился запыхавшийся О'Трон и резко остановился передо мной.
  - Ого! Ни чего себе буйство магического фона..., - сказал маг, - я смотрю, ты и сам неплохо справился. Меня патруль задержал, - смутившись, добавил он и спросил, - наши клиенты?
  - Не знаю, - честно ответил я и кончиком трости отбросил кинжал от лежавшего под ногами человека, - криса не вижу, обычный кинжал с прямым лезвием. У второго посмотри, - попросил я мага, той же тростью указав на торчавшие из темноты у каменного забора сапоги ещё одного нападавшего.
  - Наши! Эш, у нас получилось! - торжествующе крикнул О'Трон и выпрямившись над вторым телом, поднял руку повыше, на свет, - это тот самый парализующий амулет, - радостно добавил он, а я увидел какой-то предмет, свисающий на шнурке с его руки.
  - Что будем делать дальше? - спросил я, чувствуя, как напряжение последних дней, усталость от схватки быстро накачивают слабостью мое тело. Я покачнулся. Подскочивший маг поддержал меня за плечи.
  - Ты молодец, Эш! Держись, всё кончено... Я сейчас со всем разберусь...
  Как в тумане я видел, что маг достал из одежды обычный свисток городского стражника и поднес его к губам... Через несколько минут из темноты выскочила четверка ночного патруля. Откуда-то появился экипаж с заспанным возницей. Маг помог занять место в карете и отправил со мной одного из стражников. Экипаж загромыхал колесами по мостовой, а я заснул...
  В себя пришел уже дома, в кровати.
  Рядом тут же раздался чуть насмешливый голос мага.
  - Ну, ты и горазд спать, - сказал О'Трон, - уже обед скоро. Ты как? - маг участливо посмотрел мне в глаза.
  - Да вроде нормально, - честно ответил я, - а что случилось?
  - Переутомление, - ответил маг, - просто переутомление.
  - А с преступниками что? - спросил я, приподнявшись на кровати.
  - О-о-о..., - протянул О'Трон, улыбаясь, - Никла с утра на ушах стоит. Ты уж извини, что без тебя, но пока бандиты не пришли в себя, я по-быстрому снял допросы с обоих. Слепень, тот, что главный в их шайке, молчит как рыба, а второй, Черпак, сразу раскололся. Твоя версия с целителем полностью подтверждается. Только Черпак утверждает, что никого не убивал, работал только с амулетом...
  - Это с него соучастие в убийствах не снимает, - вклинился я.
  - Само собой, - подтвердил маг, - но он рассчитывает, что пойдя на сотрудничество со следствием, получит только каторгу. Так вот, Черпак оказался дезертиром, скрывался в Олате, пока Слепень его не подобрал. Главарь - бывший поисковик, оттуда и амулет, мы не ошиблись. Черпак говорит, что у Слепня в Потерянных землях какая-то история случилась, то ли он раненого товарища бросил, то ли свой отряд обчистил... В общем, в Олате они нашли друг друга. Начали грабить потихоньку, правда, в начале никого не убивали. Потом на них вышел целитель и предложил поработать вместе. Деньги предложил большие. Естественно, наши бандиты согласились. Целитель периодично выдавал Слепню особый кинжал, - маг улыбнулся, - с волнистым лезвием, как его описал Черпак. Условие было простое. Жертва должна быть убита этим кинжалом. За каждый труп целитель очень щедро платил. А грабить и раздевать убитых бандиты продолжали, чтобы запутать следствию следы...
  - Так, а целителя, целителя задержали? - не выдержал я.
  - В этом то и вся загвоздка, - ответил О'Трон, - Черпак его не знает. Целитель вел дела только со Слепнем, а тот молчит.
  - Ясно, - сказал я.
  Потом откинул с себя покрывало и рывком встал. Маг приподнялся со стула, с тревогой всматриваясь в мое лицо.
  Я прислушался к своим ощущениям. Вроде все нормально.
  - И куда ты собрался? - спросил О'Трон.
  - Хочу со Слепнем пообщаться, ты не против? - ответил я.
  Маг хмыкнул и пожал плечами.
  - Ладно, одевайся, - махнул он рукой, - я пока экипаж подгону. Не ходить же нашему герою пешком, - и, весело посвистывая, маг вышел из моей комнаты.
  Ага, оказалось, что отправится на службу не так просто. Пока мы с О'Троном не пообедали, хозяйка ни в какую не хотела меня отпускать. Пришлось подчиниться грубой силе женского убеждения...
  По дороге маг вкратце рассказал, что происходило на службе, пока меня не было.
  - ...И начали ходить слухи, - в завершение сказал О'Трон, хитро ухмыльнувшись, - что Никла пообещал дать тебе младшего дознавателя, если убийцы сдадут целителя.
  - И ты в это веришь? - хмыкнул я.
  - А ты Санте вспомни, - ответил маг, - он за пять лет до дознавателя добрался и говорили, что вот-вот старшего должен был получить.
  Вспомнив Санте, мы замолчали. Жаль, очень жаль, что мой наставник так рано ушел...
  По прибытию, дежурный сразу же сообщил, что Никла ждет меня с докладом. Так что, вкратце доложив события прошлого вечера, я удостоился поощрительного похлопывания по плечу от самого городского дознавателя и разрешения вести дело дальше.
  До вечера мы разными способами раскручивали забинтованного Слепня на признания, но тот так ничего и не сказал. Выяснилось ещё и то, что Черпак также не знает места, где главарь прятал одежду и вещи убитых людей. А без этих доказательств, с одним амулетом, дело могло лнгко развалиться в суде.
  Увидев, что я почти валюсь с ног от усталости, О'Трон почти насильно запихнул меня в экипаж и отправил домой.
  - Утро вечера мудренее, - блеснул маг народной приметой, - с утра продолжим. Может Слепень за ночь одумается.
  "Как же, такой одумается...", - не поверил я, но ничего не сказал магу перед прощанием.
  Ночью ко мне снова вернулись кошмары. Опять мертвый Санте в наколках, опять лабиринт и темный тоннель. Правда, смутно запомнился и новый момент. Что я, в странной черной одежде, в балахоне с глубоким капюшоном такого же цвета, хожу по темным коридорам здания городской службы дознавателей...Я кого-то напряженно ищу, а стражники, несущие посты на разных этажах, как будто меня не замечают. Наконец, я нахожу лестницу и начинаю медленно спускаться в подвал...
  О'Трон, настоящий друг, с утра заехал за мной на карете. А прибыв на службу, дежурный, любопытно заглядывая нам в лица, сообщил, что задержанный Слепень уже несколько раз просился на допрос к дознавателю Эшу.
  - Удивительное рядом, - не удержался от ухмылки маг, - я же говорил, что он за ночь одумается.
  А я отметил, что за эти несколько дней напряженной работы, маг в первый раз искренне пошутил...
  Быстро поднявшись в кабинет, мы приготовились к нудному допросу и дождались, пока стражники приведут бывшего поисковика.
  Слепень удивил нас с самого порога только своим внешним видом. Куда девалась былая спесь и ярость матерого убийцы? Бледный, подрагивающий поисковик тяжело дышал и упорно кашлял глухим, грудным звуком. Неужели ему стало хуже от травм, нанесенных ему тогда ночью?
  - Пишите, - сипло сказал поисковик, - я все расскажу...
  - С чего это вдруг? - поинтересовался маг.
  Слепень вновь закашлялся, а, отдышавшись, ответил:
  - Вы о Черном поисковике слышали? Нет? Не удивительно... В общем, мне нет надобности рассказывать ещё о делах, которые случились в Потерянных землях... Но среди поисковиков существует легенда о существе Потерянных земель, которое мстит людям за преступления, совершенные на его территории. Не верите? Я тоже не верил... А ночью он, Черный поисковик достал меня здесь, в вашей камере! - почти выкрикнул Слепень и весь задрожал.
  Мы с О'Троном переглянулись, маг подмигнул мне, мол, какая нам разница, чего убийца себе напридумывал. Главное, он готов признаться.
  - Жить мне теперь осталось не долго, - продолжил преступник, - но я должен, - он сделал ударение на этом слове, - должен вам рассказать об убийствах в Олате...
  - Начни с имени целителя, - потребовал я.
  - Нет, - упрямо махнул головой Слепень, - его имя я скажу в самом конце. По-другому вы меня не дослушаете, а я должен, - вновь повторил он, - должен успеть рассказать всё. Не волнуйтесь, - криво усмехнулся убийца, - это не займет много времени...
  Несколько часов подряд Слепень рассказывал где, когда и как они с Черпаком совершали преступления, где спрятаны вещи, сколько платил за каждую смерть целитель...
  - Пустое дело, - спокойно объяснял он процесс убийства, - Черпак глушит амулетом, а я бью в сердце. Быстро приноровился, успевал убить человека ещё до того, как тело падало на землю...
  Картины одна страшнее другой проходили перед нами на этом допросе, и на фоне всех ужасов рисовались на первом плане не люди, а звери, Слепень и Черпак. Роль же целителя была во многом чудовищней. Ведь именно он направлял руку убийцы...
  - И дознавателя Санте мы подрезали, - подтвердил бывший поисковик, - его целитель заказал в срочном порядке. Но этот кинжал с неправильным лезвием давать не стал, приказал убить дознавателя под видом обычного ограбления. Целитель нам даже место указал, где должен был появиться дознаватель, так и случилось. Мы его чисто и сделали, даже амулет не стали использовать. Всё, вроде всё основное рассказал, - закончил Слепень свой рассказ и опять глухо закашлялся. Сплюнув прямо на пол темный сгусток, от чего О'Трон брезгливо поморщился, убийца утерся скованными руками и добавил, - целитель живет в районе Канала, пересечение улиц Рыбаков и Хозяйственной. Зовут его О'Грид...
  Я выглянул в коридор и позвал стражников, чтобы они увели задержанного. Как только за конвоирами захлопнулась дверь, О'Трон зло выдохнул:
  - Вот зараза! Мы же только позавчера были у этого целителя. Строил из себя такого милого ученого старикана, ещё настроем нас хотел напоить. Мне он сразу не понравился, я преступников моментально распознаю. Ну что, Эш, на задержание?
  - Конечно, О'Трон, - подтвердил я, - только надо Никле доложить, он просил держать его в курсе дела.
  - Да не вопрос, - согласился маг, - иди, докладывай. Я пока отберу четверку стражников из дежурной смены, и с кем-то из свободных магов-стажеров договорюсь, чтобы поехал вместе с нами. Никто не знает, что там целитель нам приготовил, надо быть наготове...
  Никла, узнав в чём суть дела, взял руководство задержанием на себя. Ещё бы, следствие по громкому делу завершается блестящим его раскрытием самим городским дознавателем! Естественно, я скромно промолчал, не дело стажеру-помощнику дознавателя высовываться перед начальством. Хотя внутри я торжествовал! Ещё бы, мы с напарником раскрыли такое сложное дело! Санте отомщен, и он бы был этим доволен...
  В общем, к дому целителя О'Грида мы подъехали на целых четырех экипажах. Полтора десятка рослых стражников, четыре мага и трое дознавателей во главе с Никлой.
  Появление такой толпы вооруженных клинками и амулетами людей, сразу же привело к тому, что вокруг дома целителя стали скапливаться зеваки. Так что ни о какой скрытности при задержании, как нас учили в школе, не могло быть и речи.
  Собственно говоря, никакого задержания и не случилось. Никла, расправив плечи, мрачно подошел к воротам в высокой каменной ограде и громко постучал в окованную металлом калитку. Нам никто не открыл, поэтому городской дознаватель коротко приказал:
  - Выламывайте!
  Через минуту калитка рухнула во двор под слаженным ударом двух магов. Внутрь сразу нырнули увешенные амулетами стражники. Видимо, на радостях большого мероприятия, доблестные военные выгребли и нацепили на себя всю казенную оружейку. За стражниками во двор шагнули двое магов, О'Трон тоже последовал за ними. Я благоразумно остался снаружи, хватит с меня приключений, до сих пор ещё полностью не восстановился.
  Через некоторое время из двора целителя вышел О'Трон и сказал:
  - Можете заходить, всё под контролем...
  - О'Грида взяли? - деловито осведомился Никла.
  - Он, как бы это сказать, - запнулся маг, - решил облегчить нам и судьям жизнь. Покончил с собой, - пояснил О'Трон.
  Целитель действительно одиноко висел на балке в обеденном зале собственного дома. Именно в том зале, где он ещё недавно хотел напоить нас горячим настоем. Странно, что кроме покойного в доме никого не было...
  Никла, скорее всего, тоже задумался над этим, потому что сразу же распорядился найти кого-то из прислуги целителя и выяснить, что произошло. После этого начальник городских дознавателей подошел ко мне.
  - Что ж, младший дознаватель Эш, хочу тебя поздравить с великолепным раскрытием дела...
  Я удивленно посмотрел на Никлу.
  - Да, я не ошибся, - усмехнулся он, - я уже подписал приказ о твоем назначении, завтра его доведут по службе и до городских стражников. Возглавишь новую группу, придаю тебе в помощь О'Трона, смотрю, вы неплохо сработались. А там видно будет, хорошо себя зарекомендуешь, дам ещё кого-то в помощь. Так что поздравляю, Эш. Сейчас можешь отдыхать, здесь закончат без тебя. Но завтра с тебя отчет и материалы дела, не забудь.
  - Спасибо, господин городской дознаватель, - едва смог вымолвить я. Больше ничего подходящего в голову не приходило.
  - Давай, давай, герой, иди отпразднуй вместе со своим товарищем, - Никла кивнул в сторону О'Трона, который стоял недалеко от нас и усиленно пытался услышать, что говорит дознаватель, - но помните, что завтра на службу!
  И мы вместе с магом, горячо и искренне поздравившим меня с назначением, отправились в ближайший нормальный трактир на всё ту же Веселую улицу.
  - Не мы создавали традиции, чтобы их нарушать! - веско сказал маг, - значит стол и хвосторуб за твой счёт, господин младший дознаватель! Ба-а, - тут же добавил он, - так ты теперь ещё и мой непосредственный начальник?
  - С завтрашнего дня, - смущенно подтвердил я.
  - Значит, тогда хвосторуба вдвойне возьмем! - усмехнулся О'Трон.
  К вечеру в трактир "Прожаренное копыто", где мы с магом начали тихо праздновать мое назначение и обсуждать спорные моменты дела о волнистом кинжале, стали постепенно подтягиваться наши сослуживцы. Я и не думал, что люди, с которыми я раньше работал в архиве, в хранилище вещественных доказательств и в других местах, так хорошо ко мне относятся и продолжают следить за моей судьбой. Когда количество гостей перевалило за десяток, нам пришлось пересесть за стол побольше, и я всё удивлялся, как они узнали о моём назначении и месте, где мы с магом решили его отметить. О'Трон же, зараза, в ответ на мои недоуменные взгляды при появлении очередного гостя, лишь хитро ухмылялся...
  Ближе к ночи появился один из магов, которые были вместе с нами на задержании целителя. Его новости немного подпортили мне праздник, ведь маг сообщил, что главное орудие преступлений, волнистый кинжал, так и не нашли. Особняк и двор перед домом целителя стражники и маги проверили несколько раз, но безрезультатно. Кроме этого, маг сообщил, что Слепень умер в камере сразу после допроса и нашего убытия на задержание О'Грида. Оказывается, в теле бывшего поисковика жил какой-то там паразит из Потерянных земель, который и прикончил, в конце концов, убийцу. Все дружно решил, что туда ему и дорога. А я махнул на эти известия рукой. Жаль, конечно, что кинжал не найден, но в жизни не бывает так, чтобы всё было идеально... Так что праздник продолжился, а всё заботы и разочарования были забыты...
  Через несколько дней мы с магом по своей инициативе показали артефактору Моли нескольких рисунков волнистого кинжала, сделанных неумелой рукой Черпака, который его толком и в руках то не держал. Маг долго крутил и рассматривал рисунки, но так и не смог определить, волтанский крис это или некромантский крайс.
  - Внешне вся разница в дополнительном кристалле, который некроманты крепят в рукоятке кинжала. Только я вам об этом не говорил, и больше меня о крайсах не спрашивайте, - несколько раз подряд повторил нам маг, - вот на этом рисунке он вроде как просматривается, а на этом его не видно... В общем, я думаю, что если следы применения плетений некромантов не обнаружены, значит, это был крис. Волтанский крис...
  Именно в этот момент я подумал о том, что целитель мог быть вовсе и не главным злодеем, а всего лишь ещё одним орудием преступления в руках... В руках некроманта? А самоубийство целителя ещё одна хитрая инсценировка?..
  Никла от моих подозрений отмахнулся и дело о волнистом кинжале закрыл. И я не стал лить воду против ветра и тоже о нём позабыл до некоторого времени. Мне и без этого было о чём подумать. Странные сны и загадочная татуировка, в символах которой О'Трон всё таки распознал с помощью ещё одного специалиста до сих пор неразгаданный шифр магов Свободных территорий. Трость, исследование которой мы начали вместе с господином артефактором. Амулеты, найденные мной в собственном столе. И самое главное, мне надо было изо дня в день выполнять обязанности младшего дознавателя и уже полностью самостоятельно вести новые дела...
  А ещё я набрался решительности и в первый же выходной направился в дом Вирга, чтобы принести в спокойной обстановке извинения его дочери Оли. Той самой девушки, экипаж которой мы позаимствовали в день гибели дознавателя Санте. Очень красивой девушки, как понял я, когда немного отошел от потрясений, связанных с моим первым раскрытым делом. Но это уже другая история...
  
  Глава 6. Матрос поневоле.
  
  Статус: рыбак.
  Дислокация: поселок Шаланда, побережье королевства Фора.
  Период: двадцать лет после активации комплекса.
  Состояние: копия, носитель типа 'пятерка'.
  Директива: морские пути.
  Мероприятие: флот.
  Акция: матрос.
  
  ...- Марино! Очнись, Марино! - говорил кто-то рядом, - давай ещё раз! - скомандовал тот же голос.
  Что-то тяжелое резко надавило на мою грудь. И ещё раз, и ещё...
  Я закашлялся, ощутив во рту соленый привкус морской воды.
  - Отец, он начал дышать! - раздался другой голос.
  - Переворачивай! - скомандовал первый.
  Я почувствовал, как меня быстро перевернули лицом вниз, в живот уперлось чье-то колено. Кто-то захлопал по спине... И меня вырвало... Я судорожно кашлял, очищая желудок и легкие от воды...
  "Что происходит?.. Где я?..", - пробилась сквозь туман в голове первая разумная мысль.
  Меня развернули и уложили на песок.
  - Марино? Ты меня слышишь? - опять заговорили рядом, - парень, ты молодец, ты выбрался... Теперь всё будет хорошо... Несите его на баркас!
  Меня подняли и куда-то понесли. Рядом захлюпала вода, заскрипели уключины, кто-то что-то говорил... Меня уложили на кусок ткани, наброшенный на доски, и заботливо накрыли одеялом. "Парусина...", - понял я, с трудом пошевелив пальцами и нащупав такую знакомую ткань... И, едва начав вспоминать, что же случилось, я опять потерял сознание...
  ...Мир моргнул.
  Как только я вышел из портала на берег уютной и хорошо защищенной скалами бухты, когда-то выбранной Микой для опорного пункта на побережье, в небо тут же поднялась большая стая чаек, испуганных моим внезапным появлением. Умные птицы. И наглые. С того времени как Стационарный Тактик номер семь один выбил всех крупных летающих хищников в окрестностях бухты, чайки сразу же оценили безопасность на этом участке побережья. И даже несколько раз пытались показать нам с Микой, кто настоящие хозяева этой бухты. Правда, безуспешно. Номер семь один поджарил самых буйных, после этого, не желая покидать столь удачное для выведения птенцов место, чайки смирились с тем, что время от времени в их владениях появлялись странно одетые люди, хммм..., девушка в сопровождении големов.
  Быстро определив, что опасности нет, часть чаек вернулась к своим гнездам, а другие приземлились у кромки прибоя, и продолжили смешно вышагивать по песку, выискивая выброшенную на берег мелкую рыбу и моллюсков.
  Я был совершенно не против присутствия этих птиц в месте, которое планировалось под морскую базу нашего флота. Нашего... Потому что Мика, как ни крути, настолько вошла в мою жизнь, хммм..., моё существование, что я уже не мог представить себя без неё. И мне кажется, Мика тоже очень сильно привязалась ко мне... Да, она человек! Но ведь и я когда-то был человеком!..
  Стационарный Тактик не оставил незамеченным моё появление, накрыв пространство вокруг портальной площадки сканирующими плетениями. Проведя стандартную процедуру встречного опознания, я подключился к его Слепку Голема и принял информационный импульс о состоянии систем и уровне безопасности в бухте. Опасности нет, проникновения посторонних на охраняемый объект не зафиксировано...
  Да я и сам видел, что опасности нет. Чайки. Естественные стражи своей территории. Именно поэтому в своё время я и внес коррективы в управляющее плетение номера семь один, исключив этих птиц из перечня объектов, представляющих опасность для Хранителя. И не ошибся. Потому что пару лет назад из моря в бухту проникло морское существо, которое не определялось стандартными сканирующими плетениями. Чудовищный хищник, напоминающий гигантскую морскую змею. Очередное порождение магической катастрофы, стершей Свободные территории с лица Горта. Это была моя ошибка, отрабатывая нестандартное управляющее плетение Слепка Голема для Стационарного Тактика, я не учел тот момент, что после войны, магические возмущения распространились не только над поверхностью Свободных территорий, но и затронули значительные участки морского побережья.
  Тогда Мику спасло то, что номер семь один, имеющий директиву на самообучение, своевременно отреагировал на испуганные крики чаек, внезапно поднявшихся в небо с берега. Стационарный Тактик моментально вышел из пассивного режима и проинформировал меня об изменение обстановки на охраняемой территории. Сканирующие плетения раз за разом показывали отсутствие враждебных объектов, но я, видя, что чайки действительно чем-то напуганы и не собираются успокаиваться, выгнал Мику из воды, а сам отправил звено големов ещё раз проверить берег.
  Потом, изучив искореженный корпус голема Веера лезвий, вернее то, что осталось от одного из мощных боевых големов после нападения морской твари, я дал себе обещание больше никогда не пренебрегать мерами безопасности. С того момента, при нашем появлении в бухте, Тактик переводит оборонительные системы в активный режим без дополнительных директив, а меня и Мику всегда сопровождают три звена боевых големов. И я взял за правило появляться в бухте Морской первым. Что может грозить Хранителю, который уже давно не совсем живой?.. Тем более в носителе типа "Черный поисковик", который я всегда смогу продублировать. Да и уничтожить меня ох как не просто...
  Оговоренное время вышло. Мир моргнул несколько раз подряд.
  Вокруг портальной площадки быстро рассредоточились боевые големы, управляемые Тактиками оперативного уровня. А потом из портала вышла Мика...
  Прошло уже почти полтора десятка лет с того момента, как девушка появилась в комплексе. Как она изменилась! Из маленького угловатого ребенка Мика превратилась в высокую светловолосую девушку, полную изящества и грации. Как бы она выглядела, если бы я не корректировал её рост и развитие? Не знаю, но с тех пор, как девушка повзрослела, я иногда очень жалею, что не человек...
  Мика осмотрелась, озорно тряхнула копной светлых волос и, лучезарно улыбаясь, подошла ко мне. Её комбинезон Стражи Свободных территорий сразу же мимикрировал под изменившуюся окружающую среду и принял цвет песка побережья.
  - А сканирование местности? - строго спросил я.
  Улыбка тут же пропала с лица Мики, и она обиженно поджала губы. Взрослая, взрослая, а эта детская привычка абсолютно не поменялась.
  - О'Нос, какое сканирование? - с досадой сказала девушка, - здесь ты, Стационарный Тактик со своими боевыми системами, три звена големов. Чего мне опасаться? Ты прямо зациклился на безопасности...
  - Мика, ты никогда не видела нашего врага, - ответил я, - поверь, некроманты никогда не смирятся с тем, что в мире Горта существует осколок Свободных территорий. Что я, что големы? Ты на сегодняшний день самое уязвимое звено в нашей обороне, и не спорь!
  - Но ведь никто не знает о моем существовании, - не успокоилась Мика.
  - Ещё два слова и визиты в Морскую будут прекращены, - резко ответил я, - ты что себе думаешь, я не понимаю, что тебе здесь просто нравится? Хочешь развеяться, покупаться, будь добра, следуй моим директивам...
  - Директивы, ограничения, то нельзя, это нельзя, - возмутилась девушка, - я же не голем, О'Нос! Я - человек! Я - женщина, в конце концов! Я не...
  - Ты в первую очередь последний маг Свободных территорий, - перебил я её, - всё, разговор закончен. Дальнейшие споры приведут к запрету покидать территорию комплекса...
  Мику, наконец, проняло. Она прекрасно понимала, что попытки выбить для неё больше свободы могут действительно привести к ограничению перемещений. А для девушки это не только визиты в сравнительно безопасную и хорошо защищенную бухту Морскую, где можно спокойно позагорать и покупаться. Для Мики такой запрет означал бы невозможность периодически видеться с матерью, которая после гибели отца, поисковика Клода, оставалась её единственным родным человеком. Но, как и любому живому человеку, Мике были свойственны слабости. И дух бунтарства был особенно сильно развит в ней...
  - Всё, О'Нос, не обижайся, я всё поняла и буду хорошей девочкой..., - улыбнувшись, ответила девушка, одновременно с этим активировав сканирующие плетения.
  Я тщательно проконтролировал все её действия. Сегодня ошибок не было. Она молодец...
  Вообще, с Микой странная ситуация. Ещё когда Клод только привел своего ребенка в комплекс, я моментально определил наличие у девчонки магических способностей. Это была удача! В комплексе, нпконец, появился живой маг. Я сразу же понял, что Мика со временем превратится в отличный носитель для меня. Живой носитель! Я вновь стану человеком! Ну и ладно, что женщиной... Для меня, существующего вот уже почти две сотни лет в виде живого артефакта, пол носителя не играл особой разницы. Я хотел стать человеком! Полноценным магом Свободных территорий!
  Вначале я ждал, пока Мика окрепнет физически, чтобы подсадить в её организм феррон, на который я мог бы нанести копию своей личности. Потом я бы постепенно затер ненужное сознание Мики и стал бы полновластным хозяином живого тела! Разве сравнится оно с телом голема? Конечно, нет.
  Но затем всё изменилось...
  Я видел, как росла эта непоседа. Как она радовалась своим маленьким победам и расстраивалась, когда у неё что-то не получалось. Да, я начал учить её использовать магические плетения. Что есть способности, дар к магии? Не более чем мышцы, которые, если хочешь быть крепким, надо тренировать. У всего есть предел развития, у магического резерва Мики он тоже был. И я нашел способ его обойти, минуя внедрение в организм девушки феррон...
  Мика давно уже достигла того состояния развития, необходимого для реализации моего плана по переносу личности Хранителя в её тело. Но я не стал этого делать. К тому времени Мика перестала быть для меня средством осуществления доминирующих директив по возрождению Свободных территорий. Что-то изменилось во мне, хотя остальные люди были мне всё так же безразличны. Или в этом виноваты сбои в моем управляющем плетении, причину которых так и не удалось устранить?..
  - Ты молодец, Мика, сегодня действуешь без ошибок, - похвалил я девушку, - подключайся к Тактику и переведи оборонные системы в боевой режим.
  - Я? - Мика удивленно посмотрела на меня своими зелеными глазами. У неё очень красивые и выразительные глаза...
  - Ты, - ответил я, - когда-то ведь надо начинать... Действуй!
  Мика решительно кивнула и подключилась к управляющему плетению Стационарного Тактика. Секунда, две... Берег ощутимо задрожал. Чайки с пронзительными криками вновь поднялись в воздух. Потерпите, соседи, это и для вашей безопасности...
  Со сплошной стены окружающих бухту высоких скал зашуршали, осыпаясь вниз, мелкие камни. Затем, на вершинах высоких утесов, изъеденных временем и морскими ветрами, начали плавно открываться замаскированные крышки амулетных шахт. Одновременно с этим из глубины шахт поднялись мощные стационарные Пульсары, Веры лезвий, Подавители, Песчаные коловороты...
  Время, прошедшее с момента активации комплекса, не прошло зря. Наша оборона постоянно укреплялась. После того, как я с помощью людей разобрался с энергетической аномалией, где когда-то застрял голем Веера лезвий, проблемы обеспечения комплекса магической энергией практически сошли на нет. Появилась другая серьезная проблема, и для её решения мне требовались средства перемещения по воде. Много грузовых судов. И я намеревался эту проблему решить...
  ...Многочисленные щелчки прозвучали со всех сторон. Стационарные амулеты зафиксировались на подвижных турелях, и бухта Морская превратилась в неприступную крепость.
  Мика не удержалась и покрутила дальним Пульсаром вокруг своей оси. Я сделал вид, что ничего не заметил. Что ж, для первого раза неплохо. А как для человека, так и вообще хорошо...
  - Теперь можно? - спросила девушка.
  - Давай, - согласно кивнул я, - только далеко не заплывай. А я пока обновлю директивы Тактика...
  - О'Нос, а тебя никогда не тянет покупаться? Поваляться на песке? - спросила Мика, быстро скидывая одежду.
  - Нет, - тихо ответил я, - Хранитель лишен человеческих слабостей...
  Бросив ещё один изучающий взгляд в мою сторону, Мика недоверчиво качнула головой, а затем развернулась и с веселым визгом забежала в воду... А я, скинув капюшон, присел на обломок ракушечника, непонятно как оказавшийся на этом заброшенном берегу, и подключился к управляющему плетению номера семь один.
  Полностью погрузившись в работу, я и не заметил, как пролетело время.
  Мика же, вволю накупавшись, бесшумно вышла на берег и начала тихо подкрадываться ко мне со спины. Прекрасно понимая, что на берегу нет сейчас ни одного участка, не перекрытого сканирующими плетениями, что я прекрасно вижу её с десятков мест, где застыли мощные фигуры боевых големов и выискивали цели стационарные амулеты, девушка явно затеяла какую-то игру...
  Весело пискнув, девушка прижалась к моей спине и закрыла руками смотровые щели вороненого черепа Черного поисковика.
  - Угадай, кто вышел к тебе из моря..., - изменив голос и подражая глубокому мужскому баритону и едва сдерживая смех, сказала Мика.
  И в этот момент мне показалось, что капельки воды, попавшие с обнаженного тела девушки на плащ, легко проникли сквозь его плотную ткань, и быстро растеклись по металлокерамическим частям моего экзоскелета... Мне показалось, что вместе с ними я почувствовал...
  - О'Нос, скажи, О'Нос, о чем ты сейчас думаешь?.. - тихо и уже очень серьезно сказала Мика, нежно проведя рукой по черному металлу моей головы, - О'Нос?..
  ...Непонятное видение отступило. Медленно приходя в себя, я почувствовал, как кто-то осторожно смачивает мои растрескавшиеся губы влажной тряпицей. Я вздрогнул и с трудом приоткрыл глаза. Знакомая обстановка обычного дома в нашем рыбацком поселке. Но не моего дома... Я дернулся, пытаясь подняться с лежака. Движение отозвалось резкой болью в голове, от неожиданности я охнул...
  - Тихо, тихо, - сказал участливый женский голос, - это я, Гая. Ты у нас дома, Марино, не волнуйся, всё позади.
  Гая помогла мне приподняться и подложила за спину подушку.
  - Подожди, я сейчас бульона принесу, - сказала Гая, погладила меня по голове и вышла из комнаты.
  В открытое настежь окно вливался свежий морской воздух, принося вместе с собой неторопливый шум прибоя.
  Где-то рядом пронзительно закричали чайки.
  - Вот заразы! - ругнулся знакомый мужской голос.
  Руфо? Муж Гаи? Это его голос я слышал там, на берегу. Почему я у них дома? Неужели из моих никто не уцелел? Дядя, мои двоюродные братья Орса, близнецы Дани и Поло...
  - Лино, Дарио, вы долго с рыбой возиться будете? - раздался со двора голос Руфо, - эй вы, зелень подкильная! Я кому говорю! Живее работайте, а то бакланы быстрее вас трюмы набивают...
  - Руфо! - послышался крик Гаи, - Марино пришел в себя!
  - Иду, иду! - отозвался Руфо.
  Скрипнула входная дверь, в соседней комнате заскрипели половицы, раздался приглушенные голоса.
  - Он что-то помнит?
  - Не спрашивала, - ответила Гая, - подожди, я ему сейчас попить дам...
  В комнату, неся в руках пиалу, зашла Гая. За ней вошел Руфо, староста нашего поселка. Несмотря на свой возраст, мой сосед всё ещё выходил вместе с сыновьями в море и всегда знал, где и когда появятся огромные косяки кефали и мог за один выход привезти полный баркас рыбы.
  - Вот, мой хороший, - сказала Гая, поднося к моим губам пиалу, - сейчас попьешь бульончика и тебе сразу полегчает. Давай, понемногу, вот так, хорошо...
  Пока жена старосты поила меня едва теплым бульоном, Руфо присел на табурет с другой стороны кровати и пытливо разглядывал моё лицо.
  Пить было больно, сорванное горло напоминало о себе при каждом глотке.
  - Говорить сможешь? - спросил Руфо, когда Гая отошла от кровати с пустой пиалой.
  Я кивнул.
  - Смогу, - хрипло ответил я и, убедившись, что действительно могу говорить, ещё раз кивнул головой.
  - Что с вами случилось? - спросил староста, - ты можешь рассказать?
  Сморщившись от нового всплеска боли, я потянулся и нащупал на затылке внушительную шишку. Бульон действительно был живительным, я чувствовал, как возвращаются силы. А ещё я удивился, ведь, несмотря на то, что я едва не утонул и явно получил сильный удар по голове, мысли мои складывались удивительно четко...
  Я вновь кивнул и стал тихо рассказывать, что же произошло с нашей шаландой.
  ...Дядя нас подгонял. На днях к поселку должно было подойти судно гильдейцев-кефалийцев, без которых рыбу в королевстве Фора продать было невозможно. Гильдия торговцев кефалью занимала в нашей стране особое место среди других поставщиков рыбы. Ещё бы! Кефаль, хотя и не входит в число самых изысканных блюд, но издавна почитается едой зажиточных горожан и богатых дворян. А через некоторое время после того, как отгремела война между магами и некромантами, пиленгас и лобан, сингиль и остронос, и даже рамада, в общем, самые востребованные виды кефали стали встречаться только у побережья Потерянных земель. Как говорил мой отец, поисковики ходят в Потерянные земли за артефактами, а мы рискуем жизнью всего лишь за рыбу...
  Конечно, наш риск нельзя сравнить с тем, которому себя подвергают охотники за амулетами магов Свободных территорий. Но рыбак, ловящий пиленгаса или лобана на мелководье у берегов Потерянных земель, подчас рисковал не меньше поисковика. Гигантские морские змеи и кровожадные акулы, блуждающие мертвые пятна и буревики, другие опасности не редко оставляли семью рыбака без кормильца. Но риск того стоил. Кефалийцы, имеющие по воле одного из прежних королей Фора, медузу ему в печень, единоличное право на поставки кефали на территории нашего государства, платили за эту рыбу полновесной и звонкой монетой.
  Все жители нашего поселка были рыбаками не в одном поколении. И мы жили, хорошо жили, благодаря кефали и удачному расположению поселка недалеко от границы с Потерянными землями...
  ...В море мы вышли на трех шаландах. Артель возглавил дядя Капула, который считался среди жителей поселка авторитетным и удачливым рыбаком. В свое время дядя заменил мне отца, своего брата, который не вернулся из моря. Капула не скрывал того, что вырученные от продажи моего бывшего дома деньги, он планирует вложить в постройку новой быстроходной шаланды. Он так и говорил, что к тому времени, как я стану настоящим рыбаком, мы купим хорошего дерева и построим самую лучшую шаланду в поселке. И тогда дядя и я, мы станем партнерами. Так и случилось. Правда, денег хватило только на древесину и оплату работы мастеров. А на слабенький водометный амулет, который мог двигать нашу шаланду и в штиль, и даже против ветра, деньги пришлось одолжить. Дядя справедливо полагал, что уже за несколько выходов новая шаланда себя полностью окупит, и мы сможем не только спокойно вернуть долг, но и начать собирать деньги на новый дом для его старшего сына, который вот-вот собирался жениться. К этому все и шло...
  ...Даже не активируя амулет, наша новая шаланда ходко шла впереди лодок артели. Дядя стоял на руле, а я устроился на носу, высматривая, не видна ли на горизонте опасность. И кефаль. Здесь, недалеко от берегов Потерянных земель, есть и то, и другое. Небо было чистое, а новый рыжий парус, прочно обуздавший ветер, и быстрый бег шаланды наполняли моё сердце радостью и уверенностью в завтрашнем дне. Два выхода уже сделано. Семейный амбар более чем наполовину заполнен свежезамороженной отборной кефалью. Ляна, жена Капула, оставшаяся на хозяйстве с самым младшим сыном дяди, Ереком, тщательно следит за холодными амулетами. Слабенькими, но нам пока хватает. Дядя сказал, что всё, баста! Хватит у соседей амулеты одалживать! Часть денег от вылова в этом сезоне пустим на более мощные амулеты, ведь рыбы мы теперь будем ловить больше и быстрее. Значит, и холода нам понадобится больше...
  - Эй, Марино, ты там не заснул? - крикнул с кормы дядя.
  - Нет, дядя, смотрю! - откликнулся я.
  - Хорошо смотри! - добавил Капула, - мертвых пятен здесь нет, а вот буревика можем встретить... И кефаль высматривай! Кефаль не пропусти!
  Старший сын дяди, Орса, пересматривал в это время вместе с Дани и Поло сети, в очередной раз подтягивая ослабленные места соединений. Сети требуют постоянного ухода и бережного использования. Повезло мне с братьями. Надежные и спокойные, работящие, как и их отец, сыновья Капула как-то совершенно естественно приняли меня в свой круг, дав мне то семейное тепло, так необходимое после гибели отца...
  Днем ни одной значительной стаи рыбы мы так и не нашли. И дядя, обсудив ситуацию с Азой и Зойлом, хозяевами двух других шаланд, решили рискнуть, пройти ещё немного вперед и продолжить поиск кефали ночью.
  Аза, передавший нам ещё один магический светильник, без которых поиск и ловля рыбы ночью были бы невозможны, утверждал, что немного впереди должны быть отличные свалы глубин, где держится кефаль.
  - Парни, там рыбы - во! - уверено сказал он, - ещё мой отец так далеко заходил и никогда пустым не возвращался!
  Аза оказался прав. Ночью, в лучах магического светильника, мы действительно нашли огромный косяк рыбы, обнаруживший себя всплесками и выпрыгиванием кефали из воды. Действуя размеренно и неторопливо, как десятки раз раньше, шаланды Азы и Зойла стали с набранными половинами сети борт к борту, соединили обе части сети между собой и начали выметывать её в море. Мы же готовились стать загонщиками.
  Когда примерно половина сети уже погрузилась в воду вокруг места, где была отмечена кефаль, Капула активировал водометный амулет и медленно отвел нашу шаланду на береговую сторону замета. После этого мы с братьями, хлопая веслами по воде и создавая просто невозможный шум, стали загонять в сети испуганную кефаль, а шаланды Азы и Зойла двинулись нам навстречу, замыкая круг из обкладной сети.
  Мы торжествовали. Мокрые и уставшие, мы даже не стали более запирать ворота и часть косяка вырвалась на свободу. В сети же попало такое количество кефали, что мы отложили в стороны весла, а Капула подвел нашу шаланду вплотную к лодке Азы. И мы дружно начали помогать его рыбакам выбирать сеть.
  Рыбы было так много, что до рассвета мы едва сумели поднять в шаланды все сети, а выбирать из них кефаль планировали уже на пути обратно. Капула всю ночь переживал, что в темноте мы не сможем заблаговременно увидеть формирование и приближение буревика, а, значит, можем и не успеть скрыться от него. Теперь же, когда вместе с рассветом над водой появился густой туман, а шаланды, полные кефали, стали неповоротливыми, дядя заволновался ещё больше.
  - Дети, поднимайтесь и помогите мне поставить парус, - попросил он, когда мы обессилено попадали возле бортов, вытащив последние сети с кефалью.
  - Аза, Зойла! Уходим! - крикнул Капула рыбакам, отдыхавшим после тяжелой, выматывающей работы, - буревики в тумане очень сильны и опасны!
  Через минуту на соседних шаландах началось движение. Мы с Орсой, знаком показав близнецам, что справимся сами, поднялись и направились поднимать парус...
  - ... В это момент из тумана и раздался вой буревика..., - сказал я и замолчал, вспоминая последние мгновения перед гибелью нашей шаланды.
  - И Капула, Аза, Зойла?.., - Руфо не смог закончить вопрос и тоже притих, от напряжения подавшись вперед. Гая, так и держа в одной руке пиалу, прижала ладонь свободной руки к своим губам.
  - Да, все, - я едва смог угрюмо кивнуть, - все они погибли у меня на глазах. Мы не успели уйти. Тяжелогруженые шаланды потеряли скорость. Вначале буревик разнес лодки Азы и Зойла. Капула активировал водометный амулет и мы немного вырвались вперед. Но буревик легко догнал и перемолол нас вместе с шаландой... Дядя ничего не мог сделать. Не знаю, как я уцелел...
  - Мы нашли тебя привязанным к обломку мачты, - сказал Руфо, - на берегу, почти напротив границы с Потерянными землями...
  - Ничего не помню, - добавил я, немного помолчал, а потом спросил, - Жене дяди, Ляне, обо мне сообщили?
  - Нет, - староста отрицательно помахал головой, пряча от меня глаза, - не решились. Ждали, пока ты придешь в себя. Откуда мы знали, что случилось? - зло добавил он, - может тебя водой смыло, а Капула и остальные парни живы и вот-вот вернутся в поселок?
  Руфо немного помолчал, потом встал, тяжело повел плечами и добавил:
  - Ты лежи, не вставай пока. Я сам к Ляне схожу...
  С улицы послышались крики. Хлопнула входная дверь и в комнату заглянул Лино, младший сын старосты.
  - Отец, на горизонте появился корабль кефалийцев! Вроде как поврежденный, еле идет и мачт не видно, - быстро протараторил молодой парень.
  - Если торговцы-кефалийцы, то не корабль, а судно, - поправил сына Руфо, вздохнул и добавил, - если у них серьезные повреждения, могут и кефаль из поселка не забрать. А холодные амулеты у большинства на исходе, всё к одному..., - ещё больше нахмурился староста и вышел из комнаты.
  - Ох, и натерпелся ты, бедняжечка, - тихо сказала Гая и погладила меня по голове, - пойду тебе ещё бульончика сделаю.
  Жена старосты, охая и ахая, вышла из комнаты.
  И я остался один со своими тяжелыми мыслями. Как жаль братьев... Что теперь делать? Если я заберу свою часть выручки за кефаль, которая хранится в дядином амбаре, Ляне и Ереку денег останется ненадолго. Проедят они их, а что потом? Нет, так делать нельзя. Хоть и отношение Ляны всегда были ко мне достаточно прохладными, но я не могу поступить не по-мужски. Я сам перестану себя уважать. Как бы на моем месте сделал бы дядя? Он наверняка взвалил бы ношу кормильца семьи, пусть и не родной, но той, которая тебе дала дом и приют, на свои плечи. Значит, и я сделаю так же. Хочу я этого или не, но мне теперь надо заботиться о благополучии Ляны и Ерека. Хотя бы до того момента, пока Ерек не станет самостоятельным мужчиной. А там уже он позаботится о матери. Решено...
  Гая напоила меня ещё одной пиалой бульона. Хммм, мне действительно становилось легче. Слабость и боль постепенно уходили из моего тела. И вместе с эти во мне крепла решимость сделать всё для благополучия оставшихся родственников.
  А потом прибежал Ерек.
  - Марино! Это правда? - спросил заплаканный мальчик с порога.
  - Да, Ерек... Отца и наших братьев больше нет...
  Сын Капула бросился мне на грудь и, более не сдерживаясь, зарыдал навзрыд.
  - Тихо, Ерек, тихо..., - успокаивал я брата, как мог, - ты должен быть сильным, ты же мужчина! Не плачь... Теперь нам с тобой кормить нашу семью.
  Ерек, вздрагивая, постепенно затих.
  Я погладил его по короткостриженным, упрямо торчащим в разные стороны, волосам.
  - Ерек, а почему ты один? Где мама? - решился спросить я.
  - Мама, - всхлипнув, тихо ответил мальчик, - мама дома спорит со старостой. Она почему-то считает тебя виноватым в гибели... Она говорит, что ты теперь у нас всё заберешь... Папа!.. Братья!.. - опять зарыдал Ерек.
  Прижав к себе мальчика, я задумался. Неожиданный поворот событий. Ляна, если вобьёт себе что-то в голову, то выветрится это не скоро. И как только дядя её терпел? Это же надо, обвинить меня в гибели Капула и братьев! Меня самого едва не забрало море! Ладно, как только смогу, сам с ней поговорю. Может, одумается...
  Я ещё долго успокаивал брата, стараясь не затрагивать болезненных тем. Рассказывал ему, что мы восстановим мой старый баркас, наловим вместе много пиленгаса и лобана, потом построим новую шаланду... Ерек немного отвлекся от трагических событий и втянулся в планирование дальнейшей жизни. Всё же он сын рыбака. И всегда знал, как опасен наш труд. Море нас кормило, в море мы зачастую уходили и не возвращались...
  К вечеру вернулся староста. Попросив Гаю отвести Ерека домой, Руфо присел возле меня на табурет, устало провёл мозолистой рукой по лицу и сказал:
  - Ляна в истерике... Кричит, что это ты во всем виноват. Почему Марино живой, а её муж и дети погибли?.. Я ведь как чувствовал, что Ляна сорвется... Поэтому-то и пытался оттянуть разговор с ней, - честно признался староста, - никогда не мог понять, как женщинам в голову приходят такие самые невероятные мысли? И она же верит в свою правоту! - зло добавил Руфо, - ещё кричит, что ты заберешь себе деньги за кефаль и продашь их дом, ведь в шаланде была твоя половина... А её с сыном на улицу выбросишь... Что скажешь, Марино?
  - Скажу, что глупости это, - ответил я и сделал попытку встать с кровати, - никто никаких денег забирать не будет. Хочу сам поговорить с Ляной...
  - Не сейчас, - остановил меня Руфо, - пусть остынет. Да и ты в таком состоянии куду? Лежи. Гая тебя накормит ужином, останешься у нас. А с утра с Ляной и поговоришь. Я правильно понял, что ты хозяйство Канола, Ляну и Ерека на себя взять хочешь?
  - Так и думал, - кивнул я, - но сейчас даже не знаю... Ляна упертая...
  Староста согласно помахал головой.
  - Но это ничего не меняет, - продолжил я, - о том, чтобы продать их дом и мороженую кефаль не может быть и речи. Все знают, что Ерек прямой наследник Капула, так что всё останется на Ляне, пока мой брат не подрастет. А я с голода не умру, прибьюсь к какой-нибудь артели. Дядя и братья дали мне слишком много, и чтобы я неправильно поступил с их родными? Этого не будет...
  - Ну, смотри, - задумчиво ответил Руфо, - твоё решение... Все знают, что в шаланде были твои деньги за отцовский дом, так что люди поняли бы и другой вариант... Да и кефаль тоже ты ловил.
  - Руфо, - вскинулся я, - для меня другого варианта нет. Женщину и брата обидеть? Да я сам себя всю оставшуюся жизнь уважать не буду!
  - Не горячись, Марино, - примирительно сказал староста, - жизнь, она штука такая, сложная... Ты, давай, отдыхай, с утра сам с Ляной разберешься... У нас тут другие неприятности назревают...
  - Что случилось? - спросил я.
  - У кефалистов сильно повреждено судно, - поморщился староста, - я сейчас разговаривал с капитаном. Они, скорее всего, попали под тот самый буревик, что ваши шаланды потопил...
  - А что, - удивился я, - буревики так далеко от берегов Потерянных земель уходят?
  - Иногда бывает, - пожал плечами Руфо, - очень сильные на моей памяти пару раз почти до Олата доходили. Правда, там они уже значительную часть своей разрушительности теряют...
  - Скажи, Руфо, - не выдержал я, вспомнив, как буревик в считанные мгновения разрушил всю мою жизнь, - неужели от них нет никакой защиты? Они разумные вообще?
  - Да кто его ведает, разумные, неразумные, - ответил староста, - все знают, что в море с ними лучше не встречаться. Люди говорят, что подобная напасть и на суше в Потерянных землях есть. Вампирами их вроде как называют. Только те, которые вампиры, из людей жизненную энергию вытягивают. Вроде ещё облик человека принимать могут..., - Руфо замолчал, вспоминая, затем продолжил, - самим поисковикам тоже не всё понятно с их вампирами, выживших после встреч с этими тварями почти нет. А буревики, которые у нас на море встречаются, так от них у простых, таких как мы рыбаков, ещё хоть шанс убежать есть. Правда, если заранее формирование буревика обнаружил, а на шаланде хороший водометный амулет установлен, который почти всем нам не по карману... Благо, что буревики достаточно редко встречаются, а то наш промысел на этом бы и закончился, в море и других опасностей полно. С защитой же от буревиков, якорь им ниже пояса, - добавил староста, - тоже не всё так просто. Есть она. У магов Свободных территорий были особые морские защитные амулеты. Они корабли от гибели и разрушения, что в бурю, что в шторм уберечь могли. А как буревики появились, так оказалось, что эти амулеты и их сдерживают неплохо. Только амулеты из Потерянных земель сейчас настолько ценными стали, что есть только у самых богатых купцов и у королевского военного флота... Ну, может ещё у пиратов, у них, говорят, чего только нет...
  - А что же наши маги? - спросил я, - они же тоже амулеты делают.
  - Наши маги, - ухмыльнулся Руфо, - салаги против магов Свободных территорий. Делают амулеты, это да. Ну, так только их амулеты в разы слабее, чем артефакты из Потерянных земель, почему поисковики за них свои жизни и отдают... Вот на такую, как у вас с Капулом, шаланду, - староста опять помрачнел, запнулся, но всё же решил продолжить, - знаешь сколько защитных амулетов наших магов надо? Да откуда ты можешь знать? А я вот знаю, не меньше десятка. Золотая шаланда выйдет! Поэтому и нет ни у кого в поселке морских защитных амулетов. На водометные не все зарабатывают... А вот на такое судно, как у кровопийц наших, три сотни акул им в глотку, - ругнулся Руфо, - на такую шхуну, как у кефалийцев, надо уже не меньше пяти десятков защитных амулетов. Или один морской защитный амулет магов Свободных территорий...
  - Руфо, - спросил я, удивившись познаниям главы нашего поселка, - а как ты так хорошо в этом разбираешься?
  - Походил я немного в свое время, - криво улыбнулся староста, - и с кефалийцами, и с другими гильдейцами, пресноводными моллюсками вареными... А потом сказал всё, хватит! Баста! Поработал на дядю, Горт повидал... На Железном чуть в шахты не попал... И вернулся к нам в посёлок обратно, в Шаланду. Здесь я хоть знаю, за что и за кого рискую своей шкурой...
  - Так ты и на Железном острове был? - поразился я. Это же надо было чуть не погибнуть, чтобы попасть к старосте в дом и услышать, что Руфо даже на пиратском острове был!
  Староста важно кивнул.
  - Скажи, Руфо, а правду говорят, - я продолжил расспросы, - что Железный остров весь Горт металлом обеспечивает?
  - Правда, - подтвердил староста, - железные руды и заготовки с острова практически по всему материку расходятся... Почитай, восемь из десяти гвоздей, что у нас прикупить можно, из руды с Железного делается.
  - И как же они совмещают пиратство и добычу руды? - спросил я.
  - А просто, - усмехнулся Руфо, - пока объединившиеся после гибели Свободных территорий люди некромантов добивали, островитяне прикинули варианты, а потом взяли и в той неразберихе от нашего королевства и отделились. Наши потом пытались их обратно вернуть, но не тут-то было. Теперь уже вмешались другие страны, которым было очень невыгодно, чтобы вся добыча руды обратно под контроль нашего короля попала. Так теперь и остается Железный остров самостоятельным. А как только кто-то из других государств на него посматривать начинают, теперь уже Фора с другими объединяются и не дают остров под себя подмять. Островитяне посчитали, что одной рудой сыт не будешь и за пиратство потихоньку взялись. А что, выгодно, - хмыкнул староста, - товар, абордажем взятый, опять в оборот, а людей, которые в море захвачены были, на шахты, руду добывать. А когда кто-то из правителей пиратов прижать хочет, теперь уже купцы из разных стран вой поднимают, мол, что это такое, честных поставщиков руды топят. А деньги, Марино, особенно большие, они всё решают. Тем более, деньги, которые на менском железе делаются. Так и живет себе Железный остров...Ладно, заговорил ты меня. Пойду я...
  Староста встал и пошел к выходу из комнаты.
  - Руфо, - вспомнил я, - так, а что там со шхуной кефалистов, ты же так и не сказал?
  - Что-что, - буркнул староста, - одной мачты, как не бывало, такелаж порван. Трюмы течь дали. Гильдейцы недалеко от поселка, там, где глубины позволили, на ремонт встали. Вроде запас дерева у них с собой достаточный есть. Капитан обещает, что за два-три дня починятся, и кефаль нашу погрузят. А вот если они с ремонтом затянут, тогда нам уже худо придется. Два-три дня наши амулеты ещё вытянут, никто же не ожидал, что в этом сезоне такая добыча будет. Вот холодными амулетами и не запаслись. Ладно, Марино, поправляйся, - махнул рукой Руфо, - а я пойду ещё по людям пройдусь, может, у кого запасы амулетов найдутся...
  С уходом старосты вернулись тяжелые мысли... Моя жизнь перевернулась верх дном, как старая лодка...Похоже, мне придется усиленно выгребать против течения, чтобы не оказаться на дне.
  Спасибо Гае, которая не дала мне долго заниматься самоедством и накормила вкусной кашей с неизменной пиалой бульона. Она что, специально для меня курицу зарезала?..
  Издерганный переживаниями этого дня, после ужина я моментально провалился в сон.
  Утро началось с того, что Ляна неожиданно сама заявилась в дом старосты.
  - Марино! Просыпайся..., - разбудил меня Руфо, - там Ляна вся такая решительная разбираться пришла... Ты как, встать сможешь?
  Я прислушался к своим ощущениям. Вроде чувствую себя так, как ни в чем не бывало. Потрогал голову, от шишки и следа не осталось. Удивительный у Гаи бульон, надо будет рецептом поинтересоваться...
  - Да хорошо себя чувствую, - решительно сказал я и начал вставать с кровати. Ведь, действительно, хорошо!
  - Тогда, вот, - староста указал на табурет, на котором лежал ворох одежды, - это моего старшого. Твоя одежда после встречи с буревиком и морем вся в негодность пришла ...
  Я с благодарностью глянул на Руфо.
  - Забудь, - правильно истолковал мой взгляд староста, - ну, не пойдешь же ты через поселок раздетым. А дома уже в свое переоденешься. Сапог не дам, извини. Вот, сандалии старые, тоже старшого. Давай, одевайся, Ляна во дворе. И, это, - наморщил лоб староста, - ты, если что, вдруг там с Ляной не договоритесь, можешь пару дней у меня перекантоваться. И с работой смотри..., - староста хитро мне подмигнул, - пока сезон не закончился, моей артели тоже свободные руки понадобятся. Ты, конечно, сам решай, но, если что, договоримся...
  Я искренне поблагодарил Руфо, быстро накинул на себя поношенные полотняные брюки, рубашку, натянул на босые ноги сандалии и вышел во двор.
  Только из уважения к памяти дяди и братьев я сумел сохранить спокойствие и не нагрубить орущей на меня Ляне. Молча выслушав беспрерывный поток обвинений, я дождался пока она, наконец, замолчала, ожидая, видимо, моих оправданий. Да..., не ожидал, что я виноват почти во всем плохом, произошедшем за время моего пребывания в семье Капулы... И даже прошлогодний мор домашней птицы Ляна на меня перевела... И объедал я всех постоянно... О каком моём дальнейшем пребывании в одном доме с этой женщиной могла идти речь? Ерека только очень жалко... Ничего, я брата всё равно не брошу.
  - Ляна, успокойся, - сказал я жене дяди, - ни денег, ни дома я у тебя забирать не собираюсь. Всё остается Ереку. Но, на что вы будете жить? Пару лет вы протяните, а что дальше? Ерек ещё слишком мал, чтобы выходить в море...
  Ляна торжествующе усмехнулась.
  - А не твоё это дело, Мариино, как мы будем жить дальше, - сказала женщина, - я решила, всё, Шаланда была самой большой ошибкой в моей жизни... Я продаю кефаль и дом и возвращаюсь в свой родной поселок, там найдется, кому обо мне позаботиться, - внезапно проговорилась она и замолчала, пряча от меня свои глаза.
  "Ого! Оказывается, Ляне уже есть, кому о ней заботиться! Не о родителях же она ляпнула. Их, вроде давно уже нет... Вот стерва!", - подумал я.
  - Ляна, - едва сдерживаясь от поднявшейся волны гнева и обиды за дядю и братьев, проговорил я сквозь зубы, - а тебе не стыдно говорить такое на следующий день после гибели Капула и сыновей? Ты о Ереке хотя бы подумала? Каково ему будет?..
  - Всё с ним хорошо будет, - заистерила Ляна, - не на вашей вонючей кефали Горт клином сошелся!..
  Сжав кулаки, я с ещё большим трудом сдержался, выслушав ещё одно ведро помоев на себя в частности и на наш поселок в целом.
  Из соседних домов начали выглядывать заспанные люди. Где-то хлопнула дверь, и раздался громкий раздраженный голос:
  - Идите на берег орите, медузы рваные!.. Совсем достали!..
  - Всё, Ляна, достаточно поговорили! - прервал я её, - делай, что тебе вздумается! Только Ерека я в обиду не дам!..
  - Так и забирал бы его с собой! - выкрикнула Ляна.
  Я не поверил своим ушам. Не может быть... Мать только что отказалась от своего сына!? Да как же эту гадюку земля ещё носит?! Да гори эта кефаль и деньги синим пламенем!
  Потрясенный, я молча отодвинул Ляну со своего пути и медленно двинулся в сторону дома, приютившем меня на несколько последних лет. На выходе из двора старосты, я обернулся и сказал:
  - Ерека и наши вещи я сейчас заберу. А ты постарайся мне больше никогда, слышишь, никогда не попадаться на глаза!
  Ляна злорадно ухмыльнулась мне вслед.
  Ох, правду в народе говорят, что люди познаются в беде... Гибель Капула до основания разрушила его семью, вскрыв немыслимые для меня до сегодняшнего дня вещи...
  Ереку я сказал всю правду, как всё и было. Он уже достаточно взрослый, чтобы говорить с ним по-мужски. Оказывается, ещё вчера вечером Ляна что-то такое говорила и ему, но мальчик не мог поверить, что мама отказывается от него.
  Собирая в доме, вдруг ставшим для меня чужим, свои и Ерека вещи, я, как мог, пояснил брату такие изменения в его матери:
  - ...Есть, Ерек, такие болезни, когда человек остается снаружи как прежде. Но внутри у него что-то умирает. То, что делает его человеком. Так и с твоей матерью случилось. Нет больше той Ляны, которая заботилась о тебе. Не плачь, Ерек, у тебя остался я... Не плачь, говорю! Отцу и братьям это бы не понравилось. Нам надо думать, как все начинать заново...
  Куда нам идти?..
  Я отвел брата к Гае... Жена старосты, видимо, слышала весь разговор, случившийся у них во дворе, поэтому без слов увела заплаканного мальчика завтракать. Я же, отказавшись от еды, как во сне побрел к морю.
  ...Глядя, как волны размеренно набегают на песок, я постепенно успокоился. Жизнь продолжается, и мне необходимо позаботиться о Ереке...
  Что для этого надо? Работа, снасти, баркас и, конечно же, кров над головой. В том, что Ляна в ближайшие дни продаст дом и покинет поселок, я не сомневался. Такими своими действиями она поставила против себя всех людей в округе, жизни ей в Шаланде не будет... Всё, Марино, забудь о Ляне, её больше нет в твоей жизни!
  Решительно встав, я скинул одежду и забежал в море. Прохладная вода смыла с моего сердца горечь обиды. Посвежевший и полный уверенности в своих силах, я выходил из воды, когда внезапно заметил некую странность.
  Волна, накатившая на берег и убегающая обратно в море, внезапно проявила на песке странные символы. И я, который-то и читать толком не умел, смог их понять!..
  "Первый схрон с необходимыми тебе вещами найдешь под своим баркасом".
  Следующая волна накатилась на символы, и я увидел, как они расплылись и скрылись под мелкими песчинками, несущимися вместе со вспенившейся водой.
  Всё это произошло настолько быстро, что я недоверчиво зажмурился и потряс головой. Раскрыв глаза, я вновь уставился на место, где мне привиделись причудливые символы. Конечно, на песке ничего не было! Неслабо же я вчера приложился головой...
  Ровно через минуту, выбросив из головы странное видение, я уже шагал обратно в поселок.
  Первым делом я вернулся к дому дяди и забрал в сарае свои старые сети. Ляна обойдется... Но всё же хорошо, что дома я её не застал.
  Сети я занес во двор к старосте, позвал Ерека и поручил ему начать их пересматривать. Брат охотно согласился. Не знаю, что ему там рассказывала жена старосты, но мальчик явно успокоился и взялся за привычное дело. Снасти нам хоть достались и старые, но на первое время сойдут, а там выкрутимся...
  Потом я вернулся на берег, где под жидкими навесами хранились старые лодки поселковых рыбаков. Осмотрев свой старый баркас, оставшийся от отца, я сразу понял, что в море ему в ближайшее время не выходить. Непонятно из-за чего у лодки, хранившейся в сухом, проветриваемом месте, вдруг взяло и подгнило днище. Что за напасть такая? Таки придется в артель к кому-то наниматься... Если повезет, пока сезон добычи кефали не закончится, на пару хороших досок для ремонта лодки заработаю. А нет, значит, придется немного одалживаться. Ничего, рыбаки помогут, знают, моё слово крепкое, я отдам. Не хочется залазить в долги, но баркас ремонтировать надо, на таком в море выходить опасно... Что ж, надо идти в поселок, поговорить о работе с Рудым и Жигой, они вроде недавно рыбаков в свои артели зазывали. Посмотрим, что за условия дают, потом со старостой посоветуюсь. Всё же он мне так помогает, и первым к его артели прибиться предлагал...
  Бросив ещё один разочарованный взгляд на баркас, я уже собирался уходить, когда меня вдруг как что-то кольнуло внутри. Та надпись на песке, которая скрылась под песком. А что, если пошарить под баркасом? Глупо? Ещё как... Но ведь я ещё не осмотрел лодку изнутри. А что, если изнутри баркас тоже прогнил? Надо взглянуть, чтобы потом не удивляться...
  Поднатужившись и используя весла, как рычаги, я умудрился всего за пару минут перевернуть баркас на днище. Не зря, не зря я это сделал. Пару мест изнутри тоже укрепить явно надо... По большому счету, ничего страшного, но количество необходимых для ремонта досок выросло до трех. Так, а это что? Отбрасывая ногой ворох высохших водорослей, я случайно за что-то зацепился. Из песка торчал кусок просмоленной парусины. Потянув за него, я легко вытащил на поверхность продолговатый сверток. Вот это да, неужели я действительно нашел под баркасом схрон?
  Через пару секунд я уже с удивлением крутил в руке абордажную саблю с немного изогнутым клинком. Похожую, и тоже со сплошной гардой, я видел как-то у одного из кефалийцев. В свертке оказалось ещё четыре предмета, по виду напоминавших большие и толстые монеты, только вместо привычных цифр на поверхности двух из них были выгравированы четкие рисунки странного, полностью закованного в доспехи человека, а на двух других проступало изображение солнца. И отверстие у каждого есть для шнурка. Хммм..., глупостью я никогда не отличался... Похоже, что это амулеты! Только чудные какие, совсем не похожи на те амулеты, которые есть у рыбаков из нашего поселка. Вот удача! Наверняка амулеты стоят денег, а цена клинка без сомнений с лихвой перекроет ремонт баркаса! Стоп... А если клинок и амулеты чужие? Нет, не может быть, никто из рыбаков к чужой лодке бы не полез. Сверток явно предназначен для меня! Тогда откуда он взялся? Капула!.. Точно! Скорее всего, это дядя спрятал саблю и амулеты под мой баркас, только он мог сделать здесь схрон. Может, даже намекал об этом, а я пропустил его слова мимо ушей, лопух морской. И именно воображение сегодня так хитро сыграло со мной, напомнив о тайнике надписью на песке... Эх, дядя, дядя...
  На обед к Гае я так и не попал. Правда рыбаки, уже знавшие, как себя повела вдова Капула, не оставили своего товарища голодным. Жига накормил меня наваристой ухой, а Рудой напоил терпким травяным настоем со свежими булочками. Оба рыбака предложили мне практически одинаковые условия. Пообещав им дать ответ завтра, я направился обратно к старосте, чтобы узнать, как он видит меня в своей артели.
  Руфо дома не оказалось, так что я присоединился к Ереку и Лино, младшему сыну старосты, помогавшему моему брату чинить наши старые сети. Остаток дня незаметно пролетел в кропотливой работе и неспешных разговорах о способах добычи разных видов кефали. Больше говорил Лино, я поддерживал его многозначительными 'а как же...', 'конечно', 'наши тоже так делали', а Ерек почти всё время молчал и ни словом не упоминал о событиях в его семье. Делая вид, что беседа мне интересна, на самом деле я начал переживать по поводу брата, хоть и не подал вида. С одной стороны вроде бы и хорошо, что он ведет себя как настоящий мужчина. Сдерживает эмоции, не плачет, неплохо выполняет порученную работу... А с другой стороны, если Ерек загнал все переживания в себя, рано или поздно они ведь могут привести к его срыву. И как это выразится? В его перенапряжении или необдуманном поступке? Или он замкнётся? Я не знаю... Но точно знаю, что наверняка это случится в самый неподходящий момент. Значит, я должен придумать, как помочь Ереку пережить тяжелый момент в жизни. ...Значит, я должен окружить его заботой и теплом, которого он лишился после гибели отца и братьев, после такого изощренного предательства матери... Сделать так же, как в свое время сделали Капула и братья для меня...
  Вечером появился усталый староста. Глядя, как мы ремонтируем снасти, Руфо поделился наболевшим:
  - Не, ну что за люди! - возмущался он, - почти никто не имеет запаса амулетов... Я им так и сказал, если гильдейцы не успеют закончить ремонт шхуны в срок, придется значительную часть рыбы выкинуть, чтобы вся не испортилась!
  - А что рыбаки? - спросил я, чтобы поддержать разговор.
  - Не спрашивай, - махнул рукой староста, - большинство только глазами хлопает! Говорят, надо, значит выкинем. А заранее подумать о запасе амулетов, чтобы поменьше потом в опасные воды выходить слабо?..
  На это я скромно промолчал. Ведь Капула тоже не запасался дополнительными амулетами. Правда, у нас и денег свободных в последнее время не было, то шаланду надо было строить, а потом в дом брата вкладываться...
  - Ужинать идите! - прервала своего мужа Гая, выглянув из дома, - стынет всё уже давно!
  - Пойдемте, - позвал нас с братом староста, - сети до завтра не убегут. Как ты, Марино, с работой определился?
  - С Жигой и Рудым переговорил, вот хочу ещё с тобой посоветоваться, - ответил я.
  - Вот и ладно, - согласился Руфо, - после ужина и поговорим. У меня тоже кое какие новости есть... Да не межуйтесь, давайте за стол идите, у меня не убудет, - повторил свое приглашение староста.
  Ужин прошел в молчании, каждому было о чем подумать. Гая накормила нас вкусной кашей с кусками свежей жареной рыбы, таявшей во рту, а потом сыновья Руфо предложили Ереку сходить покупаться на море. Брат вопросительно посмотрел на меня, и я согласно кивнул. Море лечит все беды...
  Староста что-то шепнул старшему, убедился, что ребята вышли из двора, и вернулся за стол, где я допивал свою кружку травяного настоя.
  - Ты за Ерека не переживай, Дарио за ним присмотрит, - сказал мне Руфо и твердо добавил, - пока останетесь у нас! Гая постелет Ереку в той же комнате, что и тебе, Марино. И не возражай! Вся Шаланда просто потрясена тем, как Ляна с вами обошлась. И ладно с тобой, но чтобы мать так поступила с родным сыном! Я еле удержал людей от самосуда. Хватит нам для поселка потрясений, ведь целая артель рыбаков погибла..., - тяжело вздохнул староста и продолжил, - но, как говорится, нет худа без добра. Старшины решили как можно быстрее ускорить отъезд Ляны. Борза, ты его знаешь, предложил дом Капула выкупить для своего сына. Мы прикинули и до расчета с гильдейцами помогли ему с деньгами, а вашу мороженую рыбу по минимальным по ставкам кефалийцев у Ляны на несколько поселковых семей забрали. Вдова оказалась не дура, ей тоже не терпелось Шаланду покинуть. Почувствовала, что в поселке стало горячо, и согласилась на наши условия без разговоров. Мой младший сказал, что, получив деньги за дом и кефаль, Ляна быстро собрала свои вещи и уже покинула посёлок. Вот же стерлядь гнилая, а не женщина! - не сдержался Руфо, - так что можешь о ней забыть. Плохо, что так всё получились, но ничего не поделаешь. Ты парень молодой и сильный, рыбак толковый, так что без работы и денег не останешься, да и брата, пока он тебе помощником не станет, прокормишь...
  Я согласно кивнул. Вытяну...
  - Догадываюсь, что тебе рыбаки по своим артелям предложили, - продолжил староста, - я со своими ребятами поговорил и моё предложение такое. Тебе одну долю из десяти от вылова артелью по кефали, в межсезонье две доли по обычной рыбе. Работаешь на моей шаланде, снасти тоже мои. И пока живые деньги на руки не получишь, можешь у меня жить и столоваться. Всё равно Гая сказало, что мальчишку пока ни при каких раскладах из дому не отпустит. А потом сами решите. Думай, решение за тобой.
  Я сделал вид, что обдумываю предложение старосты. Хотя, что тут думать? Условия Руфо были намного лучше, чем предложения других рыбаков. Там плата за одни руки и за каждый выход в море, у старосты же доля от вылова кефали! По самым поверхностным прикидкам, денег я должен зарабатывать в разы больше именно с Руфо. Так что, надо соглашаться...
  Староста с улыбкой наблюдал за моими размышлениями.
  - Что тут говорить, - смутился я, - конечно, согласен!
  - Вот и ладно, - отозвался Руфо, - следующий выход сразу, как только кефаль гильдейцам загрузим. Договорились?
  - Договорились! - подтвердил я, - послушай, Руфо, я сегодня кое-что нашел и хочу тебе показать, ты не против? Ты же в амулетах разбираешься?..
  - Ну, есть немного, - кивнул староста, - а что за амулеты?
  - Сейчас...
  Отложив свою кружку с настоем, я сходил в свою комнату, где после возвращения в дом Руфо припрятал под кроватью найденный сегодня сверток.
  - Вот, - сказал я, выкладывая его перед старостой.
  Руфо с интересом смотрел, как я аккуратно развернул просмоленную парусину и поочередно выложил на стол свои находки.
  Как только первый амулет появился перед ним, староста пораженно замер, так и не донеся кружку с настоем до рта. Потом на свет появился второй амулет, третий, четвертый, в конце концов, я освободил саблю от ножен и тоже положил её на стол рукояткой к Руфо.
   Пару секунд ничего не происходило, только взгляд старосты быстро перескакивал с одного кругляша на другой, с сабли на кругляш амулета и обратно.
  Потом Руфо таки донес кружку ко рту и сделал глубокий глоток, глубоко вздохнув одновременно с этим. Естественно, он подавился и громко закашлялся.
  Пока я только собирался обойти стол и похлопать старосту по спине, из кухни, с грохотом посуды, на кашель мужа выбежала Гая. Мне оставалось только с виноватым видом наблюдать, как она хлопотала возле Руфо, приводя его в порядок.
  - Ты только посмотри, Гая, - сдавленно сказал староста, вытирая выступившие на глазах слёзы, - что Марино принес...
  Гая грозно глянула на меня, от чего я ещё больше почувствовал себя виноватым, затем посмотрела на стол, боязливо прикоснулась пальцем к рукоятке абордажной сабли, и спросила:
  - И из-за этого ты подавился? Уж я то думала, что ты достаточно клинков повидал...
  - Ага, повидал, - кивнул староста и ещё пару раз кашлянул, - только такие как этот, всего пару раз видел, да и амулеты не простые...
  - Значит, всё-таки амулеты? - обрадовался я.
  - Амулеты, - подтвердил староста и пытливо посмотрел мне в глаза, - скажи, Марино, откуда у тебя эти вещи?
  - Дядин тайник вскрыл, - ответил я, - почти случайно нашел. Капула сделал схрон под моим старым баркасом, я сегодня об этом едва вспомнил..., - подробности обнаружения тайника я решил оставить при себе. А то ещё спишут моё видение на последствия травмы, и поостерегутся со мной в море выходить. Оно мне надо? Нет, конечно...
  - Вот же, - удивился Руфо и осторожно взял двумя руками саблю, поднеся её ближе к лицу и внимательно рассматривая густую вязь затейливого узора, покрывавшего металл, - сколько лет твоего дядю знал, не мог и подумать, что он рискнёт сойти на берег Потерянных земель ...
  Староста немного помолчал, потом так же внимательно, как и саблю, осмотрел ножны. Чему-то удивленно покачал головой, вернул ножны на стол и принялся рассматривать кругляши амулетов.
  Я, раздираемый любопытством, всё же сумел удержаться от вопросов, не желая отвлекать Руфо. Гая, склонившись над плечом мужа, с интересом и опаской тоже разглядывала непривычные для нас вещи.
  - Так что же это? - не выдержала жена старосты.
  Староста, погруженный в свои мысли, как будто не услышал её и ответил совершенно невпопад:
  - Похоже, что Капула хорошо позаботился о своих наследниках..., - задумчиво произнес Руфо и опять замолчал.
  Гая обиженно засопела и, поставив руки в боки, грозно посмотрела на своего мужа.
  Увидев такую картину, староста поспешил дать ответ:
  - Такой клинок был у одного из гильдейцев, которые когда-то забирали у нас рыбу..., - сказал он.
  - Да, - я поспешил это подтвердить, - тоже такой помню...
  - ...Кроме этого, - продолжил староста, - такую саблю мне показывали в своё время на перевязи одного из капитанов военного флота нашего короля. Не берусь утверждать, но мне очень кажется, что этот клинок один в один как у них...
  - Не тяни, Руфо! - опять вклинилась Гая.
  - Да я и не тяну, - пожал плечами староста, - у капитана и у кефалиста были морские клинки магов Свободных территорий. Магическое оружие. Такая это сабля или нет, я не уверен, я же не маг и не держал этих клинков в руках. Но внешне они очень схожи, - покачал головой Руфо, - по крайней мере, рукоятка и ножны. А вообще, сразу видно старую работу. Вы только посмотрите на гравировку клинка! Сейчас так не делают. Если этот клинок и вправду принадлежал магу Свободных территорий, то денег он стоит очень много... Даже не могу сказать сколько. Надо его, Марино, специалисту показать...
  - У нас что, в поселке есть специалисты по артефактам? - удивилась Гая.
  - Откуда? - отмахнулся староста, - я имею в виду мага-артефактора. Например, такого можно найти в Олате, куда гильдейцы нашу рыбу вывозят, или в столице... Только эти маги настоящую цену такому клинку дать могут.
  Я осторожно взял со стола абордажную саблю, оказавшуюся артефактом ушедших магов. Рукоятка как будто была создана под мою ладонь. Легко покачав клинком в воздухе, я вернул его на стол и спросил:
  - Руфо, а почему... В чём его магические свойства?
  - Ну..., - протянул староста, - ты о свойствах менского железа слышал?
  - В общих чертах, - ответил я, - вроде как менское железо имеет хорошее сопротивление магическим плетениям...
  - Так и есть, - подтвердил староста, - вот, посмотри, - староста указал на лезвие клинка, - видишь, металл, из которого изготовлено лезвие, отдает синим цветом. Это явный признак того, что сабля сделана из менского железа. Это и оружие, и защита от магов. Больше я не скажу, не знаю. Ещё говорят, что на менское железо старые маги и плетения наносили, а если в рукоятке сабли ещё и магические кристаллы встроены, тогда клинок многими дополнительными свойствами обладать может...
  Староста задумчиво почесал лоб.
  - Ну, не знаю я больше, не спрашивайте, - добавил он, - я же говорю, с опытным магом советоваться надо.
  - А с амулетами что? - спросила Гая.
  - С амулетами всё немного проще, - оживился староста, - я подобные у офицерского состава видел, когда моряком был. Они хоть и почаще, чем такое оружие встречаются, но от этого дешевыми не становятся. Вот эти два, - Руфо указал на два кругляша с гравировкой закованного в латы человека, - это наверняка защитные амулеты. Магического щита. Он атакующие плетения останавливает, от такого быстрого оружия как стрела защитить может. А эти два, с изображением солнца, это амулеты жизни. Владельца от ран и болезней защищают. А гравировка такая указывает, что они тоже магами Свободных территорий изготовлены были. Поэтому я и сказал, что Капула на берег Потерянных земель сходил. Только там сейчас такие артефакты добыть можно. Надо же, - опять недоверчиво покачал головой староста, - Капула-поисковик!.. Да, - немного подумал и добавил Руфо, - на этих амулетах гравировка всё же немного другая, чем я видел. На защитных и амулетах жизни изображение пустое было, а здесь, смотрите, и силуэт человека, и солнце какими-то символами покрыто.
  Мы склонились над столом. И, действительно, внутри гравировки просматривалось множество мельчайших и совершенно непонятных символов.
  - А как активировать такой амулет? - поинтересовался я.
  - Если артефакт заряжен, - пояснил староста, - активировать его достаточно просто. Не сложнее чем наши водометные или холодные амулеты. Только если ты активировал водометный амулет, то видишь, что он заработал. А с этими немного всё незаметней, на уровне чувств и ощущений. Надо, чтобы амулет находился рядом с телом, например в руке, кармане или где-то на теле. Видите, у каждого есть отверстие для шнурка, можно на шею повесить. Необходимо сосредоточиться, четко представить себе амулет и сильно захотеть, чтобы он заработал. В общем, если получится, ты почувствуешь, что амулет активировался. Человеку без способностей сделать это в первый раз может быть сложно, но потом, при длительном использовании и ношении, активация происходит гораздо легче. Сам амулет каким-то образом взаимодействует с хозяином и даже если человек не маг, он всё равно чувствует, когда амулет активен или когда он требует подзарядки. Как-то так...
  - А можно я попробую какой-нибудь из них активировать? - спросил я.
  - А почему нет? - хмыкнул староста, - твои амулеты, тебе и решать... Попробуй вот с этим, с амулетом жизни. Если артефакт сохранил заряд, должно всё получиться. Такие амулеты вообще постоянно носят. Заряда у них надолго хватает, умели же раньше делать, не то, что сейчас... Кто амулеты жизни магов Свободных территорий себе позволить может, живут намного дольше, чем обычные люди, почти не болеют. Говорят, что их владельцы даже получше соображать начинают! Давай, возьми амулет в руку и сделай, как я говорил.
  Я осторожно взял со стола амулет жизни, на который указал староста. Положил его на ладонь, медленно сжал кулак. Закрыв глаза, я старательно представил себе кругляш артефакта, линии гравировки на нём, и очень, очень сильно захотел, чтобы он заработал. Ну, давай! Ладонь что-то кольнуло, от неожиданности я даже вздрогнул и открыл глаза. Глядя на свой кулак, я почувствовал, что от зажатого в нем древнего артефакта пошла волна тепла, поднявшаяся до моего плеча, а потом разошедшаяся по всему телу. Вот это да!.. Заработал!
  - Что? Получилось? - нетерпеливо спросила Гая, увидев, что на моем лице расплывается довольная улыбка.
  - Ага, - кивнул я, чувствуя, как по телу одна за другой прокатываются бодрящие и смывающие напряжение теплые волны, - вроде, получилось. Меня вроде как что-то кольнуло, а сейчас чувствую, как силы прибавляются...
  - Значит, заряженные, - сказал Руфо, - всё, Марино, можешь считать себя богатым человеком. Вам с Ереком и на новый дом, и на шаланду с лихвой хватит. А если ещё и клинок магическим окажется, так вы спокойно с промыслом завязать можете и в город переехать... Купцом заделаешься, Марино, или ещё какое своё дело открыть можете. Повезло вам с дядей и отцом, ребята. Правда, Марино, ты это, - замялся староста, - пока не решишь, как в город отправляться будешь, амулетами и клинком в поселке не свети. Не я один по Горту поездил... Всё равно эти артефакты в Шаланде не продать. Вот и нечего людей таким богатством будоражить. Наши люди в большинстве своём честные и проверенные, но, после Ляны, как бы ещё в ком-то гнильцы не оказалось... Или в Потерянные земли за артефактами всё ломанутся, что тоже для поселка не есть хорошо...
  - А если кефалистам их предложить? - спросил я.
  - Не лучший вариант, - скривился Руфо, - не верю я им. Дадут десятую часть стоимости, а может и того хуже. Я бы на твоем месте артефакты им даже не показывал. А то, смотри, по цене с ними не сойдетесь... И гильдейцы, что, по-вашему, сделают?
  - И что? - переспросила Гая.
  - Да их алчность не позволит, чтобы такие ценности у простого рыбака оставались. Они наверняка предложат за символическую плату отвезти тебя, Марино, в Олат или другой большой город, где ты сможешь продать свои амулеты. Ты прикинешь варианты и согласишься, ведь тебе действительно надо в город выбираться. Ну, а потом...
  Староста многозначительно замолчал.
  - И что же будет потом? - тихо спросил я, уже приблизительно догадываясь, что ответит Руфо.
  - Кинут они тупого рыбака! - зло ответил староста, - ночью в воду кинут. И так пропадет глупый рыбак, а кто-то из кефалистов станет ещё богаче...
  - Что же мне делать? - непонимающе спросил я, - ведь ты говоришь, всё равно в город надо?
   - Сейчас о твоих амулетах знаем лишь мы, - ответил Руфо, - я правильно понял?
  Кивком головы я подтвердил эти слова.
  - Вот и надо, чтобы так и оставалось, - продолжил староста, - а когда гильдейцы отремонтируют шхуну и погрузят нашу рыбу, я попрошу капитана, чтобы он отвез тебя в Олат. Зачем? Придумаю что-нибудь, мало ли может быть поручений, с которыми староста отправляет представителя отдаленной общины в город. Думаю, капитан согласится...
  - Так он денег за то, что возьмет Марино, захочет! - фыркнула Гая.
  - А мы их Марино одолжил, - спокойно ответил Руфо и весомо добавил, обращаясь к жене, - ты мои с Капулой дела по молодости знаешь, так что мы заплатим за Марино.
  Жена старосты согласно кивнула. Какие у Руфо ещё дела были с Капулой? А я то думаю, чего это он мне так помогает... Но при таком повороте событий меня больше волновал другой вопрос.
  - А как же Ерек? - тихо спросил я.
  - Ты же брата не бросишь? - прямо спросил староста.
  - Нет, - твердо ответил я.
  - Тогда сами решайте, - кивнул Руфо, - если после продажи артефактов в поселке осядете, тогда Ерека можешь спокойно у нас оставить, не пропадет. Ну, а если в городе решите остаться, тогда буду с капитаном договариваться, чтобы он вас двоих взял. Вот! - тут же придумал староста, - расскажу ему, что у Ерека вроде как магические способности проявились и надо, чтобы его опытный маг посмотрел. При таком повороте капитан и вовсе денег может с вас не взять, ведь если Ерек действительно магом станет, как капитан думать будет, тогда гильдейцы наверняка со временем напомнят Ереку о том, что они первыми оказали будущему магу неоценимую услугу. Я этих проныр знаю, любой шанс заручиться поддержкой мага, хоть и будущего, они выжмут досуха...
  - А у тебя, старый, голова ещё не совсем закостенела, - с улыбкой сказала Гая, погладив мужа по седеющей голове, - ну что, Марино, что делать будешь?
  - С Ереком поговорю, а там решим, - ответил я, - хочу, чтобы брат с самого начала знал, что происходит, и принимал такие серьезные решения вместе со мной...
  - К ответственности его хочешь приучить? - усмехнулся староста и посерьезнел, - это правильно. Он парнишка смышленый, главное, чтобы после Ляны не сломался... Ты знаешь что, дай ему пока один из амулетов жизни, на первое время он его тоже поддержит. А потом, когда продавать будете, думаю, что небольшие затраты энергии заряда на его цене не сильно скажутся...
  - Ерек важнее, - согласно кивнул я, - конечно, дам...
  Потом Гая принесла нам ещё по одной кружке свежезаваренного настоя, и мы ещё долго говорили со старостой, сидя на крыльце. Нельзя сказать, что я воспринял спокойно все события, которые произошли за эти пару дней. Гибель Капула и братьев, предательство Ляны, наша с Ереком беднота, и тут же богатство, всё это настолько сильно потрясло меня, что я уже находился в некоем ступоре, воспринимая очередное подобное событие, как нечто совершенно обычное... Или же на мне так сказалась та травма головы, когда я тоже едва не погиб?.. Не знаю, да я тогда об этом особо и не задумывался ...
  С закатом солнца с моря вернулись сыновья старосты и мой брат. Чтобы не откладывать разговор, я отправился с Ереком в нашу комнату и подробно рассказал ему о своей находке, о планах, которые предложил староста. На мой вопрос, город или оставаться в поселке, Ерек сразу же выбрал город. И мне кажется, что я его понял... Брат боялся, что если он останется в поселке у старосты, а со мной что-то случится, и я не вернусь, то он будет в этом мире совсем один... Что ж, я тоже не хочу оставлять Ерека наедине с самим собой. И это значит, что брат отправляется со мной...
  Ерек, обрадованный таким решением, немного поворочался и заснул. Мне же сон не шёл ни в какую. Перед глазами мелькали последние минуты перед гибелью дяди, странная надпись на песке, злорадная усмешка Ляны...
  В тяжелой полудреме я услышал, как в углу комнаты что-то зашуршало. Затем это что-то перебежало из одного угла в другой, цокая коготками по деревянным половицам. Я уже хотел встать и посмотреть, кто это забрался в нашу комнату, но больше шорохов не было. Крыса? Может быть. Хотя, может, и краб как-то забрался в дом. С утра посмотрю...
  Во сне начал всхлипывать Ерек. Вот я пиленгас ушастый, я же забыл дать ему один из найденных амулетов! Пришлось вставать, будить брата и, объяснять сонному мальчишке, как активировать амулет жизни. С третьей попытки всё удалось. Ерек быстро заснул, а я ещё немного полежал, обдумывая предстоящие дела... Потом, незаметно для себя, тоже погрузился в сон...
  После полуночи я проснулся от лая собак, доносившегося с другого края поселка. Через открытые окна было слышно, как во дворе прозвучали быстрые шаги, затем кто-то затарабанил в дверь. Ну, не дадут сегодня поспать!..
  Скрипнула входная дверь, и послышался недовольный голос старосты. До меня донеслись обрывки разговора:
  - Руфо! У нас беда... Кефалисты... Дом Жиги... Две артели отправились...
  На своем месте заворочался разбуженный Ерек.
  - Марино? Что-то случилось? - тихо спросил брат, привстав на кровати.
  - Спи! - ответил я, вставая и натягивая на себя одежду, - кто-то разбудил старосту. Я пойду посмотрю, ничего не бойся, скоро вернусь...
  Действительно, и лай собак, и ночная побудка старосты... Скорее всего, что-то случилось.
  Разговор во дворе затих, стало слышно, как Руфо вернулся в дом и о чем-то с тревогой заговорил с женой...
  Дверь в нашу комнату приоткрылась, и в неё заглянул Дарио, старший сын старосты:
  - Марино! - шепотом позвал он, - ты спишь?
  - Поспишь тут, - пробурчал я, натягивая второй сапог, - чего случилось-то?
  - Случилось, - отозвался парень, - иди, отец тебя зовет...
  - Что произошло? - спросил я, выйдя из комнаты и обнаружив уже одетого старосту, выходящего в коридор.
  - Разрази меня гром! - в сердцах выругался раздраженный Руфо, - несколько пьяных матросов кефалистов пытались ночью забраться в дом Жиги, слегка помяли его... Брагу, что ли, пытались добыть, прощелыги подкильные! Так Жига ничего лучшего не нашел, как свою артель и людей самодура Косты поднять и отправиться к лагерю кефалистов... Ну, ладно Коста, а Жига то о чем думал?..
  - Так что делать будем? - спросил я, сразу осознав сложность ситуации и возможные последствия. Сейчас разгоряченные артельщики Косты и Жиги схлестнутся с моряками, совершенно не подумав о том, что гильдейцы могут отказаться кефаль в поселке забрать...
  - Я буду старшин поселковых поднимать, - ответил староста, - а ты, давай, вместе с Дарио попробуйте догнать и остановить рыбаков. Верните их в Шаланду! Если они разнесут лагерь гильдейцев, о продаже кефали можно забыть надолго... Нет, ну, придурки! - в сердцах добавил Руфо.
  - Ты знаешь, где кефалисты лагерь разбили? - спросил я у Дарио.
  Парень кивнул.
  - Встретимся во дворе, только на секунду загляну к Ереку, - бросил я и быстро направился в комнату, где оставил брата.
  Уже полностью одетый Ерек ждал меня, сидя на кровати. Мне с большим трудом удалось убедить его остаться в доме старосты. Только зашедшая в комнату Гая, явно имевшая на мальчика большое влияние, смогла, наконец, заставить его опять раздеться и лечь в кровать. Оставив брата на её попечение, я бросился во двор, где нетерпеливо топтался на месте старший сын Руфо.
  - Бежим! - крикнул он и метнулся вперед, показывая мне направление, - попробуем догнать их по берегу...
  По мокрому песку бежать было действительно легче. Но как мы не спешили, догнать рыбаков мы всё-таки не смогли... Всё плохое, что могло произойти, уже случилось...
  Зарево от горящего лагеря гильдейцев мы заметили ещё издали. На берегу небольшой бухты, напротив которой бросила якорь шхуна кефалистов, полыхал огромный костер, а рыбаки, следуя указаниям размахивающего руками и что-то орущего Косты, самого молодого и самого задиристого артельщика в поселке, зло бросали в огонь палатки и другое барахло из разгромленного лагеря моряков. Немного поодаль, обхватив голову руками, сидел на песке Жига.
  Дарио дернулся было вмешаться, но я остановил его, указывая на беспорядочно разбросанные на берегу тела моряков гильдейцев.
  - Поздно, - я покрепче стиснул Дарио за локоть, - если сейчас вмешаемся, нам самим наваляют...
  В общей сложности я насчитал на песке тела шести моряков. Один из них зашевелился, к нему тут же подскочил Коста и с размаху ударил моряка по ребрам ногой.
  С песка тяжело поднялся Жига.
  - Хватит! - донесся до нас его крик, - хватит с них! Пошли домой!
  Рыбаки понемногу успокоились и, поддерживая двух парней из артели Косты, которым, видимо, тоже неслабо перепало, направились в нашу сторону.
  Впереди шагал Коста и, размахивая короткой дубинкой, громко обсуждал подробности схватки с одним из своих артельщиков.
  - ... Тот бугай только из палатки выбрался, а я ему ка-а-ак врезал! Враз с копыт слетел... А их баркас хорошо взялся, ха-ха-ха, крепко просмоленный был... О-о..., - увидел нас Коста, - а вы здесь что делаете?
  - Остановить вас хотели, - сквозь зубы ответил я, - староста послал...
  - Руфо? - зло переспросил Коста, остановившись перед нами, - какого кальмара лысого нас останавливать? Староста, что, совсем из ума выжил, наших же бьют?! Лучше бы делом помог... Где, скажите мне, где он был, когда гильдейцы к Жиге ночью в дом лезли? А? Да ясно с ним всё, выдохся староста, правильно ребята? - выкрикнул Коста, оглядываясь на подтягивающихся к нам рыбаков.
  - Верно, - выкрикнул кто-то в ответ, - мы сами можем за себя постоять...
  - А ну, с дороги, - шагнул на нас Коста, и так сильно и неожиданно толкнул Дарио концом дубинки в грудь, что тот упал.
  Сын старосты, хоть и молодой, но далеко не самый слабый парень в поселке, зашипев от обиды, дернулся было вслед рыбаку, но я его удержал.
  - Молодцы, - крикнул я рыбакам, проходившим мимо нас, - мо-ло-дцы! А о том, кто в поселке кефаль заберет, вы подумали?
  - А не твое дело, капуловский выкормыш..., - выкрикнул Коста.
  Теперь уже Дарио удержал меня на месте.
  - ... Без тебя и старосты обойдемся, - донесся из темноты удаляющийся голос молодого старосты рыбацкой артели, - кефалистам без нас никак, верно ребята? У кого же гильдейцы рыбу брать будут, если не у нас...
  - Ну а ты, ты как мог не подумать о последствиях? - спросил я у Жиги, державшегося позади рыбаков. На лице артельщика багровел огромный синяк.
  - Перетопчутся..., - буркнул Жига, покачал головой и, охнув от боли, пошел догонять уходящих товарищей.
  Плюнув им вслед, я развернулся обратно к бухте. Раздуваемый легким морским бризом, костер на берегу разгорелся с новой силой. Пламя жадно пожирало остатки баркаса и наваленные в огонь вещи моряков, выбрасывая в ночное небо горящие лохмотья парусины. Что-то звонко лопнуло и зашипело в огне, пламя сразу же ещё яростней взвилось вверх...
  ... Невозмутимое и безучастное море продолжало размеренно посылать волну за волной на песчаный берег...
  - Гильдейцы нам этого не простят, - тяжело выдохнул Дарио, в глазах которого мелькали блики от огня.
  - Может, обойдется, - я с сомнением пожал плечами. Правда, я тоже не верил, что кефалисты оставят разгром своего лагеря без должного ответа...
  На берегу зашевелились пару избитых моряков. Один из них приподнялся, осмотрелся, потом тяжело встал и, пошатываясь, побрел к своему товарищу.
  - Смотри! - с тревогой в голосе выкрикнул Дарио и указал в сторону моря. В сполохах света, бросаемых на волны гигантским костром, показался и начал быстро приближаться в сторону берега большой баркас, битком набитый моряками.
   - Они вооружены! - торопливо сказал сын старосты, - надо предупредить наших!
  Да я и сам видел, как заблестели в свете костра клинки, которыми были вооружены люди в лодке. Вот тебе, Шаланда, и ответ гильдии кефалистов...
  - Бежим! - дернул я Дарио за рукав, и мы стремглав помчались в сторону поселка.
  Вскоре догнали наших рыбаков.
  - Эй, звезды морские! - зло позвал я их. Поселковые остановились и обернулись к нам. Вперед опять выдвинулся Коста.
  - Сдается мне, друзья, - протянул он, поигрывая дубинкой, - эта шантрапа чего-то не поняла...
  'Нарывается артельщик...', - подумал я, ещё больше обозлившись.
  Во мне всё застыло. Какая-то холодная волна прошла по всему телу. В висках застучала кровь.
  - Слышишь, Коста, - не сдрейфил я, - ты проверь свою дубинку, посмотри, чтобы на ней сучков не было...
  - Это зачем? - глупо переспросил рыбак.
  - Доставать больно будет..., - усмехнулся я, сжимая кулаки.
  Среди поселковых кто-то в голос захохотал.
  - Что? - прорычал Коста, - сейчас посмотрим..., - рыбак, подняв дубинку, кинулся ко мне.
  Жига успел его перехватить и оттолкнул рыбака назад.
  - Марино, - повернулся ко мне артельщик, - что тебе надо? Чего ты нарываешься?
  - Там, - кивнул я назад, - баркас полный матросов к берегу идёт...
  - С оружием! - добавил сын старосты.
  Я подтвердил.
  - Трындец..., - почесал голову Жига, - надо быстро в поселок возвращаться, людей поднимать...
  - Староста этим занимается, - сообщил я, - правда, по другому поводу...
  Коста пытался ещё что-то сказать, но Жига задавил его своим авторитетом и уже через минуту рыбаки быстро пошли в сторону поселка. Мы же с Дарио вырвались вперед, чтобы предупредить старосту о надвигающейся угрозе.
  Шаланда не спала. На окраине нас встретили рыбаки из артели Рудого, быстро опознали нас, узнали последние новости и пропустили меня и Дарио в поселок. На улицах лаяли собаки, а во дворе старосты, в окружении мечущихся на ветру факелов, собрались старшины артелей и другие уважаемые в Шаланде рыбаки. Староста что-то яростно доказывал им.
  - Мы не успели, - первым делом сообщил я рыбакам, замолчавшим при нашем приближении, - люди Жиги и Косты разнесли лагерь гильдейцев. Их лодку и палатки, инструменты и другие вещи сожгли. Моряков здорово помяли...
  - Погибшие есть? - резко спросил Руфо.
  Я неопределенно пожал плечами.
  - Не знаю, - ответил я, - когда мы уходили, пару моряков вроде бы пришли в себя... И это не всё! От шхуны на берег шла лодка, полная вооруженных матросов...
  - Вот каракатицы тухлые! - выругался староста, - я же говорил! Где Жига с Костой?
  - Мы их немного обогнали, - пояснил Дарио, - должны сейчас подойти...
  - Ну, что, слышали? - обратился Руфо к собравшимся мужикам, - Что делать будем?
  - Плакала наша кефаль..., - донеслось из толпы.
  - Да речь уже не идет о кефале! - выкрикнул староста, - вы слышали? На берег отряд вооруженных матросов высаживается! Чем вы от них отбиваться будете, вилами и дубинками?..
  Народ ошеломленно притих. Я понял, наверное, как и многие из собравшихся здесь людей, что староста несколько недоговаривает. Некоторое количество клинков и самострелов в Шаланде всё же присутствует, близкая граница с Потерянными землями обязывает... Но всё же, староста зря не скажет!.. Раз он считает, что от вооруженных моряков будет сложно отбиться, значит, так оно и есть...
  - Не дрейфь, староста! - на свет вышел Коста с несколькими молодыми и наглыми рыбаками из своей артели, - нас больше! Дали этим морякам, наваляем и остальным. И у нас оружие найдется, а что клинков маловато?.. Тьфу! Ножи по-любому есть у всех! Сколько матросов ещё может быть на шхуне, полтора, два десятка? Да мы их легко обратно в море скинем...
  Совершенно случайно я встал сбоку от Руфо, повернувшись так, чтобы видеть развитие событий. Коста меня уже просто достал! Ну, как можно быть таким тупым!
  - Ну, ты тупой, Коста! - вслух выразил мои мысли староста, - что вы сделаете матросам своими зубочистками?
  - Ты, Руфо, - Коста напрягся и сделал пару шагов, приблизившись к старосте, - рот свой закрой. Достаточно! Хватит, от твоего старшинства уже тошнит! Нас что здесь, за скотину держат? Правда, ребята?
  Из толпы раздались одобрительные выкрики.
  - Гильдейцы нас обирают! - продолжил Коста, немного развернувшись к рыбакам, - по дешевке скупают рыбу, которую мы своей кровью и потом добываем! А теперь ещё и руку на нас поднимают! Хватит! Баста! Прогоним этих кефалистов, завтра придут другие, покладистее! Никуда они без нас не денутся!
  Мужики одобрительно зашумели. Взбудораженные рыбаки, вспомнив все обиды, нанесенные гильдейцами, начали живо обсуждать слова молодого артельщика.
  - Тупой ты, Коста, - громко повторил Руфо.
  Люди замолкли, а побагровевший Коста резко развернулся к старосте.
  - ... Не слушайте его, шаландцы! - обратился Руфо к толпе, - у кефалистов круговая порука! Другие гильдейцы рыбу у нас покупать не будут! А кефалисты, если мы сегодня окончательно дров наломаем, вернутся! Да, вернутся! - ещё больше повысил голос староста, - но только вместе с отрядом солдат и магами! И не будет больше удаленного рыбацкого поселка, не будет Шаланды! И искать нас никто не будет и против гильдейцев не выступит!..
  - А как же кефаль? - выкрикнул кто-то из старшин, - кто рыбу кефалистам ловить будет? Ведь всё их дело без нас станет!
  - А вы не знаете, как Шаланда образовалась? - зло ответил староста, - привезут гильдейцы новых переселенцев и появится новый рыбацкий поселок... Кроме этого, такой поселок, как Шаланда на Горте не один! Не только мы на кефали специализируемся...
  - Да что вы его слушаете! - заорал Коста, - он же нам мелкорубленую морскую капусту на уши вешает! Продался Руфо, как пить дать продался кефалистам! Бей его! - резко вскинув руку с дубинкой, Коста замахнулся на старосту и подался вперед. За ним потянулись несколько рыбаков из его артели...
  Я четко увидел, что уйти от удара Косты староста не успевает. В высках резко застучала кровь. И время для меня вдруг как будто замедлилось...
  ... Я делаю быстрый шаг вперед, вклиниваясь между старостой и обезумевшим от ярости артельщиком. Рука Косты начинает медленно опускаться, дубинка метит точно в голову Руфо...
  ... Доворачиваю тело к атакующему, руки перед собой, левая немного впереди, кулак правой прямо перед грудью. Ноги немного полусогнуты в коленях, подбородок прижат к груди, голова наклонена вперед...
  ... Блок! Я резко выбрасываю левую руку вперед и перехватываю руку Косты между кистью и локтем. Моя рука продолжает движение вперед, по спирали перехватывая руку рыбака у предплечья, дубинка остается где-то за моей спиной. Рывок!..
  ... Коста ещё не понимает, что происходит, но от острой боли в суставе инстинктивно приподымается на цыпочках, нелепо зависая в воздухе. По инерции его немного развернуло от меня. Моя правая рука резко идет вперед, пальцы выпрямляются, а большой палец плотно прижимается к ладони. Используя благоприятную позицию, практически без замаха наношу сильный удар внутренней стороной правой ладони по лицу Косты, попадая в точку между его носом и верхней губой. Глаза рыбака передергиваются туманом и закатываются...
  Время вернулось в обычное русло...
  Парни, дернувшиеся было за Костой, резко остановились и изумленно посмотрели на нас. И я, наконец, отпустил руку артельщика.
  Еще мгновение Коста стоял, покачиваясь перед не менее изумленным старостой, потом завалился назад, и так и остался лежать без движений на песке. Во дворе старосты стояла оглушительная тишина, только потрескивали, сгорая факелы, и лаяли где-то вдалеке собаки...
  Холодная волна прошла по всему телу, возвращая мне возможность мыслить. Вот это я учудил... Как только я смог вырубить здоровяка Косту с одного удара? Я ужаснулся, неужели я его убил? Нет, точно нет. Почему-то я твердо уверен, что рыбак жив, остается только поверить самому себе. Ладно, хватит бакланов считать, надо не упустить момент, пока все потрясенно застыли на месте.
  Я опустил руки и решительно посмотрел прямо в глаза парням, готовым последовать за Костой.
  - Уверен, больше правды в словах старосты..., - негромко сказал я.
  Берд, по-моему, так звали рыбака из артели Косты, выронил свою дубинку и успокаивающе поднял руки открытыми ладонями ко мне навстречу.
  Первым пришел в себя, как ни удивительно, Жига. Когда товарищи Косты оттащили бессознательное тело своего старшины со двора, вперед выдвинулся Жига и громко сказал:
  - Я виноват, община, - рыбак с огромным синяком на лице виновато понурил голову, - не сдержался... И людей не стал удерживать...
  - Что говорить о случившемся, - сказал Руфо, выйдя ему навстречу, - время дорого! Давайте решать, как поступим дальше...
  Рыбаки зашумели. Ко мне из толпы скользнул Ерек со знакомым свертком из просмоленной парусины в руках. Глаза брата просто светились от гордости. Он что, решил, что мне понадобится абордажная сабля?..
  - Держись за моей спиной, - шикнул я на него, глазами показав, что сверток мне передавать не надо. Где же Гая, которая уложила мальчишку спать? Брат понятливо кивнул и юркнул мне за спину.
  - Научишь меня так? - возбужденно зашептал сзади Ерек.
  - Научу, - хмыкнул я, - не отвлекай, здесь серьезный разговор...
  ...Чему научу? Я и сам пока ещё толком не понял, что в действительности произошло. Почему я оказался намного быстрее Косты? Как я мог за доли секунды видеть разные варианты своих защитных и атакующих действий? Как вызвать такое состояние вновь?... Много вопросов, много, а ответа ни одного. Что со мной происходит, почему я так сильно изменился после встречи с буревиком?..
  Тем временем, староста продолжал проталкивать среди собравшихся своё видение дальнейших действий жителей Шаланды.
  - ...Хорошо, - Руфо, наконец, завершил обсуждение, - делаем тогда, как договорились. Артели вооружаем всем, что есть! Из крайних домов поселка все люди переходят в дома соседей, в те дома, которые поближе к центру Шаланды! Дома на окраинах занимают ополченцы! Молодежь по два-три человека располагается в пределах видимости поселка. Как только увидят приближение отряда моряков, один сразу же бежит в поселок и предупреждает нас, остальные продолжают следить за действиями кефалистов. Если нападут, - тяжело вздохнул староста, - что ж, будем отбиваться. А если нет, - Руфо опять повысил голос, - после рассвета я сам отправлюсь к капитану гильдейцев на переговоры!..
  Староста начал распределять артельных старшин по окраинам поселка, а я обернулся к брату.
  - Ты как здесь оказался?
  - Через окно вылез..., - немного смутившись, ответил Ерек.
  - И что теперь с тобой делать?.., - я задумчиво посмотрел на мальчишку.
  Действительно, а что с ним делать? Где в поселке безопасное место, куда не смогут пробиться моряки в случае яростной атаки? Хммм... С учетом того, что они хорошо вооружены, приготовились к бою и наверняка имеют какое-то количество атакующих амулетов, безопасных мест в поселке сейчас нет...
  - Будешь постоянно со мной! - после недолгого раздумья сказал я мальчишке. Тот чуть не запрыгал от радости, прижимая обеими руками сверток с нашим богатством к груди.
  - Амулет не снимать, когда толпа разойдется, надену тебе второй, - я вспомнил об амулетах, которые, как говорил староста, должны быть защитными, - ты охраняешь нашу саблю и мою спину. И никому ни слова об артефактах! Смотри, Ерек, - тихо добавил я, - не подведи меня, от тебя сейчас многое зависит...
  Брат спрятал радостную улыбку и с серьезным видом несколько раз кивнул.
  - Сейчас дуй в дом старосты, там, среди наших вещей есть старый походный мешок. Сверток с саблей в него, а сам мешок за спину, понял? - продолжил я.
  Брат ещё раз кивнул и кинулся к дому старосты.
  Люди постепенно разошлись. Выбрав момент, когда Руфо остался один, я подошел к нему и спросил:
  - Что делать мне?
  Староста устало повел плечами и внимательно посмотрел мне прямо в глаза.
  - Сейчас артели вооружатся и распределятся по своим позициям, - наконец, ответил он, - надо будет проверить их готовность. Справишься?
  - Конечно, - ответил я.
  - Тогда за тобой западная и северная окраина, Дарио я пошлю на южную и восточную. Главное, не пропустить кефалистов в поселок, - продолжил староста, - иначе случайных жертв не избежать. Парней из своей артели я постарался равномерно распределить по другим, надеюсь, они присмотрят за порядком. Лино организует поселковых мальчишек в дозоры, так что все должно получится..., - Руфо помолчал и добавил, - спасибо, Марино, вовремя ты вмешался. Честно сказать, я не ожидал, что Коста так резво кинется в драку... Но, ты хорош... Быстр, как молния! Где ты так драться научился?
  - Меня и братьев всему понемногу учил Капула, - ответил я, немного смутившись оттого, что мне опять приходиться говорить неправду.
  - Ну-ну, что-то не замечал я за Капулой такой резвости..., - недоверчиво покачал головой староста, - ладно, иди. Убедишься, что все на своих местах, сразу же сообщи мне. А я пойду тоже готовиться... Думал, что уже не придется снова в руках клинок держать, но что тут поделать...
  Староста ещё раз тяжело вздохнул и решительно направился к своему амбару.
  Из дому выскочил Ерек, за спиной которого болтался старый походный мешок.
  - Давай за мной, - сказал я ему, - и не отставай!
  Позиции поселковых ополченцев, вооружившихся кто самострелами, кто старыми заржавевшими клинками, мы обошли достаточно быстро. У нескольких я видел даже пару амулетов, судя по словам мужиков, боевым. Так что, не всё так плохо. Все рыбаки были серьезны и собраны и, несмотря на скудное вооружение, полны решимости отстоять Шаланду от возможного нападения со стороны кефалистов.
  Сообщив старосте о готовности, мы с братом остались у него во дворе, где собрались рыбаки из артели Рудого, которых Руфо называл резервом. Мужики пили горячий травяной настой, приготовленный Гаей, и негромко обсуждали наше незавидное положение. Староста, облаченный в потертую кожаную кирасу, сидел чуть в сторонке вместе с Рудым, и правил лезвие кривой абордажной сабли. Простой сабли, я специально покрутился рядом, не такой, как у меня. Разницу видно сразу...
  В тревожном ожидании прошло некоторое время. На линии горизонта появились первые лучи солнца, когда во двор забежал младший сын старосты и сообщил отцу, что со стороны берега появился отряд моряков.
  Руфо только отдал команду Рудому выдвигать людей в опасном направлении, как во дворе появился ещё один мальчишка.
  - Гильдейцы остановились недалеко от поселка! - затараторил молодой дозорный, - у большинства доспехи, арбалеты! Вооружены до зубов!..
  - Что делают? - резко спросил Руфо.
  - Похоже, что чего-то ждут, - ответил мальчик, - поглядывают в сторону поселка, но вперед не идут...
  - Понятно, чего они ждут..., - протянул Рудой и посмотрел на старосту.
  Тот согласно кивнул и сказал:
  - Что ж, Рудой, делаем, как договорились. Я иду к кефалистам, если сразу не прибьют, попробую об откупных договориться... А там, как наше рыбацкое счастье сложится...
  - Возьми кого-то с собой, - сказал рыбацкий старшина, - хотя бы Марино...
  - Я тебя понял, Рудой, - ответил староста, - хочешь, чтобы кроме меня был свидетель условий, если удастся разойтись миром...
  Старшина смущенно кивнул.
  - ... Но Марино после стычки с Костой люди не поверят, - продолжил Руфо, - видели, что он меня поддержал. Злопыхатели скажут, что парень тоже кефалистам продался. Тьфу! Лучше Жигу возьму. Он эту кашу заварил, пусть вместе со мной расхлебывает... Лино! - крикнул староста своему сыну, подслушивающему разговор среди рыбаков, - быстро найди Жигу и скажи ему, чтобы шел к берегу, пойдем с ним к гильдейцам разговоры разговаривать...
  Лино понятливо кивнул и побежал к выходу из двора. Но здесь опять всё резко поменялось. В воротах сын старосты чуть не столкнулся с ещё одним мальчишкой, который, увидев Руфо, перевел дух и сообщил:
  - От отряда к поселку идет какой-то мужик. В металлических доспехах, весь обвешан оружием и амулетами!
  - Далеко он? - хмыкнув, спросил староста.
  - Идет медленно, настороженно, но скоро должен подойти! - ответил дозорный.
  Руфо переглянулся с Рудым, потом сказал:
  - Скорее всего, сами на переговоры идут... Это хорошо, значит, матросы воевать не очень хотят. Беги к артельщикам, - обратился староста к Лино, так и маячившему у ворот, - скажи, чтобы моряка не обидели и ко мне провели! А если он без желания в поселок заходить, так я скоро подойду, на месте говорить будем!
  Лино, а за ним и другие мальчишки убежали.
  Дальше всё произошло достаточно быстро и без моего участия.
  Мужик, который пришел в Шаланду от кефалистов, оказался самим капитаном, по сути, гильдейским купцом. Спокойно, ссо снисходительной улыбкой на лице, он проследовал через весь поселок в сопровождении трех рослых рыбаков, неловко стискивающих старые самострелы. Затем, вместе со старостой и несколькими старшинами, капитан зашел в дом Руфо на переговоры.
  Появилась надежда, что стороны договорятся. Хотели бы гильдейцы крови, напали бы сразу. Или, как староста и говорил, ушли бы, чтобы вернуться с солдатами. Но, как показали результаты, торговая жилка у кефалистов возобладала.
  Как рассказал староста после переговоров, капитан признал, что нападение моряков на дом Жиги было большой неожиданностью и для него. Дальше Коста и Жига сами наломали дров, так как вместо того, чтобы взять с кефалистов штраф, они напали на лагерь и побили матросов, которые даже и не знали о налете на поселок. Сами виновные в событиях, взбудораживших рыбаков, были настолько пьяны, что даже не дошли до своего лагеря. Капитан нашел их невдалеке, на берегу, мирно спящих под шум прибоя. Четверо одурманенных матросов были посажены в полузатопленный трюм, но случившееся от этого не изменишь. Шестеро других, невиновных, были настолько избыты рыбаками, что капитан остался без рабочих рук. Хорошо ещё, что никто не погиб. И теперь, чтобы закончить ремонт шхуны, ему требовалась помощь поселковых. Это было и в интересах шаландцев, которые хотели побыстрее избавиться от накопленных запасов кефали.
  В конце концов, стороны договорились, что рыбаки помогают гильдейцам с ремонтом шхуны, капитан забирает кефаль, правда, по минимальным ценам в счет ущерба за сожженный баркас, разгромленный лагерь моряков и стоимость подзарядки амулетов жизни, которые были использованы для избитой шестерки. Амулеты, как считал капитан, не сразу, но со временем должны были поставить на ноги всех его матросов. Кроме этого, старосте пришлось пообещать, что вместо нетрудоспособных моряков он выделит кефалистам пять крепких рыбаков, которые войдут в команду шхуны и совершенно бесплатно помогут гильдейцам добраться до города Олата, куда капитан намеревался идти. Со своей стороны кефалист заверил старшин, что после разгрузки рыбы в Олате и недолгой стоянки в порту, он вновь выйдет в море и вернет поселковых рыбаков в Шаланду. Также, капитан твердо пообещал, что моряков, виновных в нападении на поселок, он с позором передаст городским властям, и они не останутся безнаказанными.
  Так что для поселка всё сложилось достаточно хорошо. Кефали было взято в этом сезоне столько, что даже по минимальным ценам рыбаки оставались с хорошей прибылью, а на вынужденный поход в море вместо матросов согласились несколько молодых парней, которые хотели посмотреть на большой город. Естественно, в их числе был и я...
  Взявшись за общую для поселка задачу, рыбаки навалились и быстро помогли закончить с ремонтом шхуны. Вместо одной из двух мачт, той, которую поломал таки буревик, поставили временную. Капитан намеревался заменить её во время стоянки на верфях Олата. Течь в трюмах устранили, разрядившиеся от пребывания в воде холодные амулеты были заменены на новые из запасов капитана. И началась загрузка кефали, во время которой староста сумел договориться с капитаном, что тот возьмёт на борт ещё и моего брата в качестве поваренка-помощника корабельного кока...
  В итоге, для меня и Ерека всё стало на свои места. Тепло поблагодарив старосту и его жену за помощь в трагическое для нас время, мы с Ереком поклонились в последний раз собравшимся нас провожать жителям поселка Шаланда, и поднялись на борт шхуны, чтобы проследовать в Олат и там стать если не богатыми, то точно хорошо обеспеченными людьми. Сложностей жизни матросов я не боялся, рыбаки привычны к морю и к тяжелой работе.
  Но кое-что испортило мне настроение надолго...
  Оказалось, что вместо одного из поселковых парней, которые должны были вместе со мной занять места побитых матросов, на шхуну напросился Коста! Его полные злобы взгляды живо напомнили мне, что рыбак не забыл о том унижении, что случилось с ним во дворе у дома старосты.
  Хорошо ещё, что Коста ничего не знал об имеющихся у нас артефактах магов Свободных территорий. Иначе, наверняка, он сразу же рассказал бы об этом кефалистам...
  
  Глава 7. Держать порт Олата.
  
  Статус: босяк.
  Дислокация: город Олат, королевство Фора.
  Период: двадцать лет после активации комплекса.
  Состояние: копия, носитель типа 'тройка'.
  Директива: экспансия.
  Мероприятие: картель.
  Акция: звеньевой.
  
  Стражники били нас долго и со знанием дела. Мы не сопротивлялись. А смысл? Остаться в подвалах квартального участка навсегда?..
  В конце концов, нас выволокли из третьей камеры и кинули в одиночки. Мне достался узкий каменный мешок, в котором можно было только стоять или сидеть, поджав колени. Избитое тело ныло, глаза заплыли от синяков, но серьезных повреждений вроде бы не было... Я слышал, как стонал рядом в своей камере Ричи, которому, видимо, в тот день досталось гораздо больше...
  Потянулись однообразные дни. Раз в сутки появлялись пару дюжих стражников, которые выводили меня из карцера в уборную. Несколько глотков вонючей воды. Потом обратно в одиночку... Первое время ужасно хотелось есть, потом чувство голода притупилось.
  Чтобы скоротать время, мы подолгу перешептывались с Ричи. Неплохой он парень оказался. И жизнь видел такую, что ему не позавидуешь.
  Правда, пару раз нас заставали за этим занятием стражники и тогда... Ничего, побои на мне заживают, как на собаке. А потерять рассудок от тишины и молчания в этой жуткой темноте мы не хотели...
  Всё одно и то же. За короткий поход в уборную я едва успевал размять мышцы, затекшие от постоянного стояния или сидения. Опять вонючая вода и возвращение в ненавистную камеру...
  Рядом лязгнул засов, скрипнула открываемая дверь. Это Ричи ведут оправиться... Да когда же это издевательство закончится? Когда нас переведут обратно в общую камеру? Хммм... Хотя, кто знает, может надзиратель распорядился сгноить меня и Ричи в глубоких подвалах участка... А даже если это не так, то что мне светит дальше? Каторга за преступления, которые я не совершал?..
  Тишина, гнетущая тишина вокруг. Интересно, что сейчас, день или ночь? Скорее всего, день. Сомневаюсь, чтобы стражники выводили нас в уборную ночью. Что-то Ричи долго не возвращается...
  Скрючившись в неудобной позе, я почувствовал, что засыпаю... Сны, вернее сказать, череда странных видений, одолевших меня в последние дни, были единственной радостью и спасением в мрачном и зловещем карцере, где само время, казалось, остановилось...
  ...Я стоял в просторном и хорошо освещенном помещении. Слева и справа от широкого прохода виднелись блестящие металлические столы, на каждом из которых под белоснежными простынями лежали тела... Тела носителей разных типов.
  Позади приглушенно щелкнули сервомеханизмы бронеплиты дверей. Я не оглядывался. Зачем? Я - это комплекс, комплекс - это я. Я - Хранитель и прекрасно знал, кто активировал амулеты, отвечающие за доступ в это помещение, скрытое на самом нижнем горизонте моей базы. Ничто в комплексе не происходит без внимания и разрешения Хранителя...
  Дверь плавно отъехала в стену, и в лабораторию, шурша сочленениями суставов, зашел лекарский голем особой конструкции. Модификация Наладчик, гибкие пальцы манипулятора на правой руке которого я заменил на специальный татуировочный аппарат и контейнеры с краской, сделанной мной на основе материала магических кристаллов.
  Бронеплита вернулась на свое место, а лекарский голем, выполняя отработанную директиву, четко проследовал мимо меня к одному из столов.
  Наладчик аккуратно снял простынь с тела носителя типа "тройка". Носитель, по сути, практически совершенный голем, имитирующий человеческую особь мужского пола, лежал на лабораторном столе лицом вниз. "Тройка" планировался мной в основном для задействования в силовых акциях внедрения, поэтому этот тип носителя обладал наиболее мощным экзоскелетом и мускульными усилителями.
  Лекарский голем склонился над широкой спиной "тройки" и приступил к завершающему этапу нанесения на тело носителя разработанной мной татуировки-плетения. С пронзительным звуком активировался татуировочный аппарат, и тонкие вибрирующие иголочки вонзились в кожу "тройки", внедряя в эпидермис красящую жидкость с мельчайшими частицами магического материала.
  Сейчас, пока плетение не активировано, на коже носителя четко виднелись контуры и основные цвета будущей татуировки. Наладчику потребовалось больше недели, чтобы перенести на тело "тройки" линии сложнейшего орнамента магического плетения, равного которому Горт ещё не знал...
  Я внимательно следил, как на бугрящейся мускулами широкой спине носителя всё четче и четче проявляются структура плетения и его центры Силы. Совсем скоро я буду готов... Буду готов претворить в жизнь ещё один пункт из моего плана... Нашего с Микой плана...
  Вскоре наладчик завершил доводку этой части плетения и деактивировал татуировочный аппарат. Я ещё раз проверил глубину и правильность распределения в коже частиц магических кристаллов. Всё в пределах нормы...
  Практически одновременно от стены шагнули два рабочих голема и аккуратно перевернули тело носителя. Наладчик вновь активировал свой магомеханический амулет и склонился над грудью "тройки", продолжая работать над окончательной доводкой татуировки.
  Щелкнули сервомеханизмы дверей и в лабораторию вошла быстрым шагом моя Мика. Последний живой маг Свободных территорий, моя воспитанница и моя... Хммм...
  - Ого! - усмехнулась зеленоглазая девушка, - Хранитель, если бы я не знала, что это один из носителей, я бы решила, что он тоже человек... Зачем у него всё такое совершенное, по-настоящему человеческое?.., - взгляд Мики при этом опустился ниже пояса ничем не прикрытого тела "тройки".
  Я нахмурился и быстро прикрыл простыней заинтересовавшее девушку место. Ох уж эта молодежь со своими гормонами...
  - Каждый из носителей должен быть готов пройти любую проверку, - ответил я, - как магическую, так и на уровне идентификации человеком... Ты же знаешь, это краеугольный камень нашего плана...
  - Особенно наш план зависит от его выпуклых мышц, - фыркнула Мика.
  - У каждого из носителей будет своя задача, - рассердился я, - ну вот куда я должен был прятать мускульные усилители в третьем типе?
  Мика нахально подмигнула, указав взглядом на простынь и рассмеялась.
  От искреннего девичьего смеха внутри меня что шевельнулось... Нет, просто невозможно на неё сердиться...
  - Ладно, - улыбнулся я, - ты с накопителями закончила?
  - Обижаешь, О'Нос, - ответила Мика, - всё готово!
  - Проверь ещё раз, - твердо сказал я.
  Мика пожала плечами, мол, Хранитель, сколько можно делать одно и то же, ещё немного покрутилась возле меня, а потом послушно покинула лабораторию.
  Хорошая девушка, что ни говори, рядом со мной... И маг из неё со временем должен получиться сильный...
  Вернувшись к контролю за работой Наладчика, я перевел свой взгляд на насыщенный орнамент татуировки, густо покрывающий лицо носителя. Слегка расфокусировал свой взгляд... Не может быть! Ведь это же лицо...
  Из странного сна меня вырвала резко распахнувшаяся дверь моей камеры, из-за чего я вывалился в коридор и сильно оцарапал локоть о каменный пол. Стражники, которых в этот раз было четверо, громко рассмеялись.
  Свет факела в руках одного из охранников больно ударил по моим глазам, привыкшим к темноте.
  - Ты смотри, он спал, я тебе говорю! - сквозь смех выговорил знакомый голос.
  Пио, тот самый стражник, который вместе с Лоти конвоировал меня к надзирателю и к воспитателям в третью камеру, отсмеялся и продолжил:
  - Ну, ты воняешь, бродяга, я тебе говорю! Давай вставай, надзиратель Дино хочет тебя видеть. Пошли, будем тебя купать!
  Казалось, мои суставы заскрипели, когда я с трудом поднялся с пола и, пошатываясь, двинулся за охранниками, ободряемый сильными толчками дубинок. В голове мелькнула мысль о Ричи. Где он, что с ним?..
  Я прохрипел этот вопрос вслух.
  - Ты гляди, - ответил Пио, - уже и подружиться успел. Вернулся твой друг обратно в общую камеру...
  - В третью? - ужаснулся я.
  - Ага, в неё, - ответил незнакомый мне стражник, - жаль, что пауков уже выпустили... Вот было бы развлечение после того, как вы им тогда наваляли! Ну, ничего, на место воспитателей отморозков всегда хватает...
  Так. Значит, Ричи повезло. Пауков-бандитов нет, но, не сомневаюсь, Дино придумает, как осложнить жизнь Ричи, пока идет следствие. Надо его вытягивать... И самого себя неплохо бы вызволить из этого участка. Но как?...
  Обдумать планы побега, о котором мы несколько раз говорили с Ричи, не удалось. Камера которую, стражники, смеясь, назвали купальней, оказалась совсем рядом. Та ещё купальня... Охранники подогнали меня к каменной стене, где в полу виднелся сток, и заставили раздеться. Потом двое из них вылили на меня с десяток ведер ледяной воды, от которой, как ни странно, я заметно взбодрился.
  Стражник Лоти, неразлучный друг и собутыльник Пио, тоже был среди моих охранников. Он брезгливо подцепил дубинкой мою одежду, и до этого не блиставшую чистотой, а сейчас и вовсе превратившуюся в лохмотья, и затолкал её в какой-то ящик. Из соседнего он достал потрепанные штаны и рубаху, и вместе с парой стоптанных сандалий кинул мне в руки.
  - Одевайся! - приказал стражник.
  Одежда была на несколько размеров меньше моей, штаны заканчивались немногим ниже колен, пальцы на ногах далеко выступали за протертую подошву сандалий.
  Видимо, выглядел я очень несуразно и смешно, потому что стражники опять развеселились и шутили, указывая в меня своими дубинками. А мне что? Главное, одежда оказалась сравнительно чистой, а к остальному не привыкать...
  Так, вчетвером, они и привели меня к кабинету квартального надзирателя. Попадавшиеся на пути стражники ухохатывались, указывая пальцами в мою сторону. Достали! Какое-то новое чувство проснулось внутри меня. Почти как тогда, перед столкновением с красными пауками... По телу прошла волна холода. Что это? Злость, ярость, что ли?..
  Помощник надзирателя доложил ему о том, что меня доставили, и через мгновение я вновь оказался в знакомом кабинете.
  Дино, отложив в сторону бумаги, пристально уставился мне в лицо, распорядившись стражникам остаться за дверьми. Я молча ждал, что скажет надзиратель.
  - Возьми стул и сядь, - наконец, распорядился Дино.
  Обождав, пока я уселся на жалобно скрипнувший стул, он спросил:
  - Так что будем с тобой делать..., - он глянул на одну из бумаг перед собой, - ...Бруно? Убийство, запрещенный амулет, и это не всё... Ты ещё умудрился организовать драку прямо здесь, в квартальном участке, причинив ущерб здоровью людей, ошибочно задержанных и помещенных под следствие в одну с тобой камеру... На каторгу, где ты не протянешь, - он задумчиво окинул взглядом мою фигуру, - ладно..., пусть даже года, хватает с лихвой. Ничего мне не хочешь сказать, бродяга?
  - Если я сознаюсь в преступлениях, которые не совершал, мне что будет послабление? - выдавил я, не поднимая глаз.
  - Нет, конечно, - хмыкнул Дино, - с твоим делом всё и так ясно. Доказательств преступлений бродяги Бруно против законов королевства более чем достаточно!
  Надзиратель ненадолго замолчал, продолжая буравить меня своим взглядом.
  - Тебя что, - спросил он, - кормили в карцере?
  - Нет, - ответил я, чувствуя, как судорога остро свела желудок при одном только упоминании еды.
  - Странно, - протянул Дино, - ты вроде как даже получше стал выглядеть... Мне, в принципе, твои признания и не нужны, - продолжил надзиратель, - но есть тема, в которой ты бы мог быть мне полезным... Если договоримся, то и я смогу тебе помочь...
  - У меня нет денег..., - я пожал плечами.
  - Наивный! - усмехнулся Дино, - я, что не понимаю этого? Откуда у бродяги деньги? Но здоровья в тебе столько, что ты сможешь их заработать! Естественно, с моей помощью и поддержкой. Учитывая, как ты разделался с пауками в третьей камере, у тебя всё неплохо может получиться... Да ты и не дурак вовсе, я это тоже сразу понял...
  - Так что делать надо? - спросил я. На каторгу совершенно не хотелось... Выберусь из этой ямы, где я оказался из-за хвосторуба, брошу пить, честно!
  - Всё достаточно просто, - ответил надзиратель, - красные пауки смогли выдавить с территории порта местных, которые, скажем так, работали под моей опекой. Хотя людям из столичного картеля это и удалось, но не без потерь. Так что сейчас они ослаблены и зализывают раны, что дает прекрасную возможность ввести на поле новую фигуру. Ты хорошо понимаешь, о чем я с тобой говорю?
  - Да, - ответил я. После того, как я очнулся в участке и столько времени не пил, я действительно начал даже думать лучше и быстрее. Да и Ричи мне уже столько рассказал о вещах, которые происходят в Олате..., - вы хотите, чтобы ваш человек не позволил людям из картеля красных пауков захватить власть в порту...
  - Неплохо, - довольно кивнул Дино, - но не только это. Я не хочу, чтобы деньги, которые, скажем так, негласно собираются со всех трудяг и торговцев за разрешение работать в порту, проходили мимо меня... Это большие деньги. И я не намерен их терять. Понял?
  - Понимаю, - ответил я и в первый раз посмотрел прямо в глаза надзирателя, - но мне показалось, что вы, хммм..., имеете связи с красными пауками?
  - Там, - надзиратель указал пальцем в потолок, - у картеля есть свой покровитель. Но тебя он пока не должен волновать, я сам этим займусь...
  В задумчивости я сжал и разжал кулаки. Неожиданно. Дино предлагает мне стать преступником и подмять под себя порт при его поддержке. Но ведь я...Хотя, это выход!
  - Но ведь я не бандит..., - ответил я надзирателю.
  - Расскажи мне! - усмехнулся Дино, - особенно после случая с воспитателями... Бандитами не рождаются, ими становятся! И я уже создал все условия для этого! У тебя всё равно нет выбора! Или на каторгу, или делаешь то, что я говорю! Тебе всё равно не выкрутиться. Картель тебя на каторге ещё быстрее достанет, а так, на свободе, у тебя появляется неплохой шанс выжить и, если будешь слушаться, даже стать богатым человеком... Решай сейчас, каторга и смерть или свобода!..
  У меня действительно нет выбора. На каторгу я не хочу... Вот, Дино, вот ты зараза! Скорее всего, надзиратель с самого начала всё продумал и подставил меня. Ничего, я выживу! И поквитаюсь с тобой!.. Ричи тоже надо вытаскивать, парень здесь загнётся...
  - Так что решил? - прервал мои мысли надзиратель.
  - Мне потребуется помощь..., - приняв решение, ответил я, - самому не справиться. В городе я ничего не знаю, мне нужен местный. Там, в третьей камере, был парень по имени Ричи. Он местный и хорошо разбирается в ситуации. И ещё, он поддержал меня в драке с пауками. Уверен, если я вытащу его отсюда, он согласится мне помогать...
  Надзиратель скривился.
  - Ричи, как же, - сказал Дино и на секунду задумался, - хорошо, он действительно тебе подходит. Я смогу решить вопрос с его обвинением. Значит, ты согласен?
  - Да, - кивнул я, - вы же сами сказали, что у меня нет выбора...
  - Это правда..., - довольно потер руки надзиратель. Потом встал и начал прохаживаться по кабинету.
  - Делаешь так, - продолжил Дино, - сейчас тебя вернут в третью камеру, где содержится Ричи. Договоришься с ним обо всем. Не переживай, никого опасного в камере не будет. Вечером вас освободят. В порту устроишься в любую бригаду работяг или наймешься к торговцам. Крепкие парни там всегда нужны, так что без работы не останешься. Дальше действуй по обстановке, пауки, скорее всего, в ближайшее время сами появятся, ведь деньги то собирать надо..., - продолжая рассказывать, надзиратель зашел мне за спину, - всё, о чем мы с тобой говорили, остается тайной для всех других людей, понял? Ты действуешь сам, на меня не выходи... Кроме как через четыре недели. Придешь ко мне на приём и принесешь мне десять золотых. Ясно?
  - Сколько? - не поверил я, оглянувшись.
  - Не дергайся! - резко ответил надзиратель, и я отвернулся к столу, - я сказал десять, значит, десять! Не справишься, пеняй на себя!..
  Что-то больно кольнуло меня в шею. Я дернулся от неожиданности и быстро повернулся к надзирателю.
  - А это, - улыбаясь, продолжил он, убирая руку от моей шеи, - послужит мне небольшой гарантией, что ты не передумаешь... И не расскажешь никому о нашем с тобой уговоре. Я ввёл тебе яд желтого скорпиона из Потерянных земель. Слышал о таком? Нет? Не важно... А важно то, что для изготовления эликсира, который может спасти человека от укуса желтого скорпиона, необходимы железы с ядом именно того скорпиона, который тебя укусил. Ты думал, я поверю тебе на слово? - хмыкнул Дино, вернувшись и усевшись в своё кресло, - бегай потом, ищи тебя по всему королевству... Нет, Бруно, этого не будет. А будет следующее. Если через четыре недели ты не придешь ко мне с нужными результатами, то вскоре ты умрешь. По истечении пятой недели противоядие вводить будет уже поздно, ясно?
  Я понурился и обреченно кивнул. Да, надзиратель просчитал меня моментально. Вот я попал!
  Пульсирующая боль в шее начала понемногу утихать...
  Совершенно не к месту и неожиданно для себя, я вспомнил окончание того странного сна. Чьё же это было лицо, покрытое густым орнаментом линий и символов причудливой татуировки? И кто такая эта зеленоглазая красавица Мика? Я никогда не встречал такой девушки...
  - Эй! Бруно! - надзиратель вернул меня обратно в кабинет, - ты что, заснул? Спрашиваю ещё раз, ты всё понял, что необходимо делать?
  Я дословно повторил свои действия.
  - Верно, - сказал Дино и сделал ногой какое-то движение под столом.
  Почти сразу же распахнулась дверь в кабинет.
  - Этого в третью камеру, - бросил надзиратель появившимся стражникам и вернулся к лежащим перед ним бумагам.
  В камере оказалось неожиданно пусто. Когда стражники затолкнули меня вовнутрь, с дальних нар поднялся изможденный и исхудавший человек, в котором я с большим трудом узнал Ричи.
  Мы обнялись.
  - Бруно! Я уже и не надеялся тебя увидеть! - искренне обрадовался Ричи, - думал, тебя оставили в тех ужасных подвалах...
  - Рано ты меня списываешь..., - похлопал я своего невольного товарища по плечу, - давай присядем, разговор есть.
  Мы присели друг напротив друга.
  - Ричи, - начал я, быстро обдумывая, что можно сказать парню, а чего нет, - ситуация немного поменялась. Ты на свободу хочешь?
  Ричи удивленно кивнул.
  - Смотри, - продолжил я, - не хочу тебя обманывать, поэтому сразу предупреждаю, что кое-что я тебе рассказать не могу. Сейчас не могу. Просто прими это как есть, а со временем, я обещаю, ты узнаешь всё. Так вот, в мои планы входит выйти вечером на волю. Цена вопроса и моя задача - подмять под себя порт Олата. Да, да, ты правильно понял, именно так. Если согласишься мне в этом помочь, тогда тоже будешь освобожден и с тебя будут сняты все обвинения. Что скажешь?
  - Да... Ничего себе цена вопроса... Ты так уверенно говоришь о том, что уже вечером будешь свободен..., - ответил Ричи, обескураженно вглядываясь мне в лицо, - да, Бруно, должен тебе сказать ты сильно поменялся за этот десяток дней...
  - За сколько?.. - не поверил я.
  - Десять, - сказал парень, - ровно десять дней мы провели в одиночках карцера. А ты глянь на себя! Ты совсем не похож на того Бруно, который ещё недавно дрожал передо мной здесь, в этой камере. Да и не похудел ты совсем... А твои планы? Что я слышу?! Захватить власть в таком порту, как Олат! С ума сойти... Я даже не хочу спрашивать, с кем ты договорился об освобождении на таких бредовых условиях...
  - Вот и не спрашивай, - твердо ответил я, - а что касается меня, не знаю, что со мной происходит. Говорят, тюрьма меняет людей. Мне, видно, хватило этих десяти дней в каменном мешке, да ещё и без единого глотка хвосторуба. Лучше скажи, ты со мной?
  Ричи наморщил лоб и ненадолго задумался. Мне показалось или я действительно увидел ход его мыслей? Увечья или гибель в подвалах квартального участка... Или свобода и призрачный шанс, что мы выживем в борьбе за порт Олата?..
  - Бруно, - наконец сказал он, - нельзя ли, так сказать, выйти на волю, а потом просто свалить из Олата?
  - Нет..., - я скривил лицо и отрицательно покачал головой, - мой благодетель неплохо подстраховался. Если я не выполню свою часть уговора, мне грозит гибель... Ты слышал о яде желтого скорпиона?
  - О-о-о, да..., - протянул Ричи, - излюбленное оружие детей Судьбы, гильдии убийц...
  Парень немного помолчал, а потом спросил:
  - Сколько у тебя есть времени?
  - Четыре недели..., - ответил я.
  Ричи ещё раз заглянул мне в глаза и вдруг резко хлопнул по лежаку.
  - А-а-а!.. Была, не была! - улыбнувшись, громко сказал он, - где наша не пропадала! Я с тобой, Бруно! Чем здесь очередных воспитателей дожидаться, так лучше на воле покувыркаться... С чего начнём? - уже по-деловому спросил он.
  - Спасибо, Ричи, - поблагодарил я парня, - а начнём с того, что ты подробно опишешь ситуацию в порту.
  - Тогда слушай, во что ты впутался..., - начал свой рассказ парень.
  Да... Я действительно попал... Ситуация в порту, да и в целом в городе сложилась для моих планов крайне сложная. Несколько лет назад вся преступность в Олате находилась под контролем дерзких, так себя называли члены местного картеля. Но что-то у них там вышло не так, дерзкие каким-то образом оказались причастны к заговору против королевской власти. И всё. Королевская канцелярия объявила картель врагом номер один, после чего руководство картеля и его активные боевики исчезли в неизвестном направлении. Люди просто пропали... Так как никакого суда и задержаний в Олате не было, по городу поползли самые невероятные слухи. Ричи больше склонялся к тому, что картель дерзких был уничтожен агентами королевской канцелярии, людьми, наделенными самими широкими полномочиями в расследовании преступлений против короля и государства... В пользу этой версии также говорило и то, что никто из других картелей не был готов занять освободившееся место.
  После короткого периода затишья город захлестнула волна неконтролируемой преступности. Городская стража и служба дознавателей сбились с ног, расследуя многочисленные преступления, так что самообразование из остатков картеля и свободных воров городских банд, постепенно взявших под своё влияние районы и кварталы Олата и утихомиривших самых отвязанных преступников, было воспринято и простыми горожанами, и стражниками почти с молчаливым одобрением. Всё вернулось на круги своя. Банды поделили сферы влияния, и всё завертелось, как прежде.
  Порт тоже не остался без своего хозяина. Таким стал авторитет по прозвищу Докер, действительно во времена картеля дерзких скромно трудившийся в одной из бригад работяг в этом же порту. Бывший грузчик вовремя сориентировался в открывшихся возможностях и решил, что тяжелый труд не для него. Докер быстро собрал вокруг себя группу таких же беспредельщиков и резво взялся за преступный промысел. Выгрузка и загрузка судов, их ремонт, хранение и перевозка товаров, трактиры на территории порта, незаконное производство и торговля паленым хвосторубом, женщины и всевозможные увеселения для моряков... Ричи устал перечислять, что попало под контроль Докера и его банды. Даже таможню в порту нельзя было пройти без участия бандитов. Торговцы платили три раза. Официальный платеж за товары, дань Докеру и на лапу таможенникам, которые тоже не брезговали поприжимать торговцев вольным трактованием обязательных платежей. Не хочешь платить? Не вопрос. Только в эту же ночь все твои товары могут внезапно сгореть из-за произвольного самовозгорания, как будут утверждать стражники, а ты ещё и ущерб оплатишь, нанесенный возникшим из-за тебя пожаром. А если ты уж совсем наглым торговцем окажешься, тогда и вовсе пропасть можешь... Потом к твоим родственникам придёт бандит с бегающими глазами и расскажет, что за большой выкуп дело можно решить. Нет денег? Значит, и разговора нет... Стражники, дознаватели? А, эти... Они давно попустительствуют бандитам... Нет тела, нет дела...
  Чем больше рассказывал Ричи, тем больше мне становилось страшно от того, в какую историю я влез...
  Допустим, квартальный надзиратель сказал мне правду о том, что картель пауков смог вытеснить банду Докера из порта. Но он же ничего не сказал о том, что вокруг порта полно других банд!..
  ...Таможенную площадь, расположенную у ворот порта, где собирались девочки под присмотром своих "мамочек", держала банда Печеного. Олатский базар контролировала банда Кида. Веселые дома с теми же девочками были под бандой Старика. Складскую улицу держали бандиты Пустого. Прибыльные дома и ростовщики-одиночки ходили под бандой Мухи и так далее, и так далее...
  Ричи перечислил полтора десятка известных ему банд, занимавшихся тем или иным преступным делом в городе. Особняком держалась гильдия убийц или дети Судьбы, как они себя называли. Эти занимались исключительно заказными убийствами и в другие дела не лезли, что не мешало им быть весомой силой в городе. Ну, а большинство мошенников и воров, предпочитавших работать в Олате в одиночку, так или иначе были под влиянием городских банд, отстегивая им долю от своей добычи...
  Мне стало предельно ясно, что остальные банды не оставят события в порту без присмотра. Как только мы сцепимся с пауками и если!!! нам удастся выбить их из порта, у нас тут же начнутся проблемы с другими бандитами. Порт - лакомый кусочек, поэтому пауки только начало... Да и то, как нам двоим с ними справиться???
  ...- Завтра я постараюсь переговорить с двумя своими верными товарищами, - сказал Ричи, увидев, в каком смятении я нахожусь, и правильно истолковав наши проблемы, - они крепкие и отчаянные ребята, часто прикрывали меня на деле. А дальше не знаю... Придется тебе, Голем, по ходу с людьми определятся. Даже если Докер смог основательно потрепать пауков, вчетвером нам вряд ли справится... Кроме этого, нам надо оружие и амулеты, иначе бандиты раздавят нас в первой же стычке. Воспитателей помнишь? - спросил парень.
  Я хмуро кивнул.
  - Заметь, они сейчас на свободе, - продолжил Ричи, - уверен, что боевики из этого кокона наверняка будут очень, очень рады встретить нас в порту... А если я правильно тебя понял, именно там они сейчас и будут околачиваться...
  Не дождавшись от меня ответа, парень продолжил рассказывать об известных ему, вернее, его видение взаимоотношений бандитов, стражников, портового начальства, таможенников и работяг... Я напряженно слушал его и пытался понять, как нам уцелеть и выбить при этом пауков из порта...
  Пару раз я вообще ловил себя на мысли, что действительно, Ричи прав. Да, парень не ошибся. Это не я сейчас сижу в третьей камере и хладнокровно обсуждаю немыслимые для Бруно-бродяги планы по захвату порта... Кто я? Почему я так сильно изменился? Как я сумел перебить боевой кокон пауков? Бруно-Голем? Детское забытое прозвище, выплывшее из моей памяти в разговоре с бандитами и которым уже называет меня Ричи. А парень в меня, почему то верит... Вижу, как загораются его глаза при упоминании о воспитателях... Наверное, Ричи не только хочет оказаться на свободе, но отомстить паукам...
  ...Оружие и амулеты, где их взять? Ограбить оружейника? Нет, так не пойдет. Надзиратель приказал отправляться в порт... Так, а та надпись на стене. О-па! Наверняка, это Дино тоже подстроил, сообщив, таким образом, где меня ждут оружие и амулеты! Точно, сходится! Схрон в порту под девятым пирсом, надзиратель тоже отправил меня в порт! Всё становится на свои места...
  За беседой и поисками вариантов незаметно пролетело время. Громыхнул засов на двери и незнакомый стражник недовольно сообщил нам, что мы свободны и можем катиться, куда пожелаем. И побыстрее, иначе он передумает...
  Тут, наконец, напарник окончательно поверил, что мои слова - правда. Меня же удивило то, что в дежурке, где Ричи вернули разную мелочь, бывшую в его карманах во время задержания, мне выдали новенькую бумагу, удостоверяющую личность поденщика Бруно из Плиса. Мы резво покинули квартальный участок и отправились в район порта по известному Ричи адресу, где, как он обещал, нас накормят и приютят на ночь. Так и оказалось. Какой-то худощавый мужчина с незапоминающейся внешностью спокойно открыл нам дверь невзрачного дома возле порта, от которого, вместе с несильным ветерком доносился противный запах гниющей рыбы и шум ремонтных работ. О чем-то пошептавшись с Ричи, Брил, как представился хозяин дома, с любопытством окинул нас взглядом, однако сумел сдержать улыбку при виде моей обтрепанной и короткой одежды.
  - Брил кое-чем мне обязан, а по жизни он наводчик и скупщик краденого, - пояснил Ричи, когда мы остались в комнате, указанной хозяином, одни, - сейчас нас накормят. И мы можем здесь же переночевать...
  - Когда ты планируешь переговорить со своими парнями? - спросил я.
  - Весточку передам с Брилом, я уже договорился, - ответил Ричи, - думаю, уже завтра парни сами найдут нас в порту. Ну, а мы пока на месте увидим, что действительно там происходит...
  В это время молчаливый хозяин вернулся в комнату, притащив с собой огромный свиной окорок и корзину со свежими овощами. Пока мы жадно ели, Брил застелил два лежака и также безмолвно вышел из комнаты. Изголодавшиеся в карцере, мы быстро уничтожили всю еду, а потом завалились спать. Сил на разговоры ни у меня, ни у Ричи просто не было...
  Поднявшись с рассветом, мы позавтракали горячим травяным настоем и какой-то выпечкой. Я даже не почувствовал вкуса еды, погрузившись в обдумывание нашей нелегкой ситуации. Ричи тоже был напряжен и немногословен.
  Поблагодарив Брила, мы отправились в порт.
  - Как пойдем? - спросил Ричи.
  - А какие варианты? - уточнил я.
  - Вариантов, как обычно, два, - усмехнулся парень, - законный и незаконный. Либо нагло прём на проходную для рабочих, либо пытаемся где-то перелезть через ограду. Но, во втором случае, можем нарваться на теплый прием со стороны портовой охраны. Проходы для своих в ограде, конечно, есть, но все они контролируются людьми Докера...
  - Идём через проходную, - решил я, - заодно проверим кое-что...
  Ричи понятливо хмыкнул.
  На проходную мы попали как раз к разводу стражников. Вот же повезло! Однако всё прошло удачно. Дежурный по смене, приняв наши документы, с подозрением и брезгливостью оглядел нас и поинтересовался причиной нашего желания попасть на территорию порта. Услышав ответ Ричи - трудоустройство, офицер недоверчиво хмыкнул, но сверился с каким-то списком, немедленно появившимся на свет из его же нагрудного кармана. Ещё раз глянув в наши бумаги, дежурный сделал в своем списке пометку, потом дал команду одному из стражников своей смены выписать нам временные пропуска. Пока стражник, высунув от усердия язык, корпел над бумагами, офицер молча буравил меня взглядом. Как будто больше смотреть не на кого! Чувствуя себя и так неловко из-за нахождения в узкой проходной, где я со своими габаритами занял почти весь проход и постоянно прижимался к стене, чтобы пропустить прибывающих в порт рабочих, я делал вид, что не замечаю его пристального внимания.
  Вот и убедился... Здесь явно тоже без указаний надзирателя не обошлось...
  Вручив нам пропуска, офицер хотел что-то сказать, но в последний момент передумал. Так мы и оказались на территории порта. Ричи уже когда-то бывал здесь, так что уверенно повел нас искать работодателя...В окрестностях пирса номер девять, как я его попросил... И, уже уходя от проходной, я услышал, как позади кто-то цыкнул слюной сквозь зубы и сплюнул на землю. И совершенно не удивился, когда обернувшись, обнаружил что среди стражников, расходящихся после развода по своим постам, есть знакомые лица из квартального участка. По крайней мере, я точно опознал Пио, который нагло подмигнул мне. А потом, идя за Ричи, я украдкой посмотрел назад и увидел, как тот самый Пио вместе со своим товарищем Лоти и ещё одним стражником двинулись от проходной вслед за нами. Надзиратель и здесь подстраховался...
  - Не знаю, зачем тебе понадобился именно пирс номер девять, - сказал Ричи, наконец, остановившись и ухмыльнувшись, - но мы на месте. Вот пирс, вон работяги. Видно, вскоре должно подойти судно, иначе чего им тут ждать? Что, Бруно, - Ричи перешел на шепот, - офицер на проходной тоже твоим благодетелем был предупрежден? То-то нам так быстро пропуска выдали... Я, честно говоря, не верил, что нас пропустят. Ведь пропуска выписывают только при подтверждении со стороны нанимателя... Ладно, что делаем?
  Я огляделся. Мы стояли у широкого, изъеденного временем каменного причала. Вдалеке, у входа в бухту, виднелась высокая башня. Маяк, как сказал Ричи. Позади нас, прямо напротив пирса, были хаотично расположены несколько рядов разномастных каменных и деревянных строений, между которыми зияли черными провалами узкие проходы.
  - Таможенные и перевалочные склады, - пояснил Ричи, - есть напротив каждого причала, где принимают иностранных торговцев. Неслабая статья дохода для банды Докера и таможенников. Чтобы построить здесь склад надо всех так подмазать, что мама не горюй... Но, как я слышал, отбивается достаточно быстро. Таможенники груз на борту проверять отказываются, так что хочешь, не хочешь, торговцам всё равно выгружаться приходиться. А без разрешения бандитов ни один склад груз на хранение не примет. Так что всё повязано, рука руку греет...
  Возле пирса стояло две группы людей. Одни - плотники, судя по инструменту, другие...
  - Грузчики, - подтвердил Ричи мои мысли, - вон и таможенники подтягиваются... Точно судно подойти должно! Странно, что никого из людей Докера или пауков не видно... Или сборщик деньги уже получил, или...
  - Идем к плотникам, - перебил я парня, - не получится с ними, с грузчиками я точно договорюсь...
  - Ещё бы, - согласно кивнул Ричи, оглядев мою фигуру.
  Мы решительно подошли к бригаде плотников.
  - Кто бригадир? - спросил я, вглядываясь в лица уставившихся на нас хмурых мужиков.
  - Ну, я, - выдвинулся вперед крепкий мужчина в добротной одежде, цепко осматривая нас с Ричи, - чего надо?
  - Как зовут тебя, уважаемый? - я постарался улыбнуться как можно более доброжелательно.
  - Орсо, бригадир Орсо, - ответил мужик, - так чего надо?
  - Работу мы ищем, - я расправил плечи, - любую... Я - Бруно, а напарник - Ричи.
  - А чего к грузчикам не подались? - спросил другой мужик, придвинувшись к своему бригадиру, - они такого здоровяка как ты с радостью примут... А вот друг твой что-то хлипковат...
  - Пьют они сильно, - ухмыльнулся я, - а мы с напарником давно с хвосторубом завязали. А тяжести поднимать, я так понимаю, и в вашей бригаде немало требуется... А товарищ мой на подхвате отлично справится.
  - Много ты понимаешь, - хмыкнул бригадир, - по плотницкому делу вас спрашивать бесполезно?
  - Почему же, - удивил меня Ричи, хотя я и не подал вида, - я вполне на уровне с деревом работать могу... В своё время два года подмастерьем у городского плотника Вроко работал. Инструментов только собственных нет...
  Бригадир переглянулся со своим работником. Тот кивнул.
  - Действительно, есть такой, - задумчиво протянул Орсо, - ну, а ты чего можешь?
  - А всё, - ответил я, - могу белить, могу красить. Носить, поднимать, держать, катить, толкать... Могу делать всё, что бригадир скажет. Качественно и быстро. Терпение есть, здоровья хватает, - улыбнувшись, добавил я и развел руки, показывая, сколько его, здоровья-то...
  - Угу, - усмехнулся бригадир, - это точно. В общем, вовремя вы. Сейчас лоцман к пирсу "Золотую кефаль" ведёт, шхуну кефалистов. Они вначале под буревика попали, а потом вообще, еле ушли от... Хотя, сказки, наверное... Работы на шхуне будет немерянно, так что могу вас взять, дополнительные руки нам понадобятся. И, действительно, нет у меня желания с грузчиками связываться, вечно от них одни неприятности. На первое время тебе, здоровяк, один серебряный в день, тебе, подмастерье Вроко, полтора, если взаправду с инструментом обращаться умеешь. Проживание в порту вместе с бригадой в рабочих бараках и котел за мой счет. Если будете в городе жить, тогда с меня только обед. Будете хорошо работать, там и о других деньгах поговорим...
  - Согласны, - разом ответили мы с Ричи.
  - Но..., - продолжил бригадир, - прежде, чем я скажу, что я согласен, есть одно но. Вы как с Докером рассчитываться будете? Самостоятельно или мне за вас давать?..
  - Да сами мы как-то разберемся, - ответил я.
  - Ну, глядите, - задумчиво окинул нас взглядом Орсо, - с одиночек он больше берет... Ладно, беру вас, только смотрите, будут проблемы, прогоню взашей...
  - Проблем не будет. А как часто Докеру платить надо? - спросил Ричи.
  - Обычно раз в неделю, - ответил бригадир, - только на этой чевой-то никого не видать. И всегда возле каждого пирса или верфи кто-то из его людей ошивается, а сейчас ни одного их 'глаза' нет... Странно. Хотя, говорят, быки Докера пару дней назад с кем-то из чужаков жестко схлестнулись... Но нам всё одно, платить придется, и вы губу не раскатывайте. Даже если не Докер, так кто другой за своей долей всё одно припрётся... Было уже, знаем. Так, чтобы работать только на себя, этого в порту никогда не бывало... Вот и "Золотая кефаль" идет... Да..., неслабо её потрепало!
  Все развернулись к морю, глядя, как из-за маяка в олатскую бухту медленно заходит, тяжело кренясь на правый борт, низко сидящая в воде шхуна кефалистов.
  - Мачты одной нет, корма вдребезги, надстройки просто как корова языком слизала, и глядите, глядите! Какие странные пробоины на корпусе выше уровня воды!.., - перечислял повреждения один из молодых плотников.
  - Да, - хмыкнул Орсо, - удивительно, как гильдейцы судно до порта довели. Работы нам хватит, это точно! Скорее всего, начнём здесь, а после разгрузки шхуну в сухой док переведут. Крен у судна ненормальный, явно повреждения корпуса и в подводной части есть, вот шхуна воды и набрала...
  Пока плотники обсуждали повреждения судна, а Ричи с самым простецким видом принимал в этом непосредственное участие, я прошелся по пирсу, высматривая, где же может быть схрон. Нигде никаких меток, знаков или символов, которые могут мне подсказать, где именно расположен тайник, я так и не нашел. Только серые волны размеренно и привычно хлюпали о каменные блоки причала, да кричали надрывными голосами чайки. Это что же, "под пирсом" означает, что схрон в подводной его части? Как не хочется нырять... Зачем такие сложности? Что-то надзиратель перемудрил. И как мне незаметно обследовать пирс в воде? Сомневаюсь, что стражники, один из патрулей которых постоянно крутился в поле зрения, спокойно отнесутся к тому, что я решу поплавать и понырять на территории порта...
  За это время шхуна, направляемая тремя крупными лодками, сноровисто снующими вокруг судна, почти вплотную приблизилась к молу.
  Я вернулся к своей бригаде. Рядом тут же оказался Ричи, шепотом поясняющий происходящие события.
  - Это баркасы лоцмана, - указал он на лодки, медленно подталкивающие шхуну к причалу, - без них ни одно судно в бухту не пустят. Все лоцманы тоже платят за работу в порту, как официальные платежи, так и сам понимаешь кому...
  - Что-то я на них людей почти не вижу, - разглядев только в одном баркасе двоих, а в остальных и вовсе по одному человеку, сказал я.
  - Так больше на баркасах и не надо, - ответил парень, - каждая такая лодка оснащена мощным водометным амулетом, для управления которым достаточно и одного человека. А сам лоцман легко руководит общими действиями. Тем более с этой, 'Золотой кефалью'. Эта шхуна ещё небольшая. Вот, помню, видел, как рудовоз с Железного острова в порт заходил, вот это да, зрелище было... Ничего, будем живы, увидишь! Ты посмотри, какие повреждения у шхуны! Да, нелегко им пришлось. Не завидую я морякам...
  На борту израненного судна суетились люди. Среди болтающихся обрывков такелажа выстроились два ряда моряков, энергично передающих друг другу по цепочке парусиновые ведра, видимо, вычерпывая из трюма поступающую туда воду. Какой-то моряк, голова которого была обмотана тряпками с рудыми пятнами, контролировал приближение судна к каменной стене пирса. Вот он поднес к лицу свой кулак, и тут же раздалась резкая трель свистка.
  - Боцман, - уверенно сообщил Ричи, - сейчас швартоваться будут...
  По команде боцмана на берег полетели толстые канаты, которые встречающие намотали вокруг мощных металлических тумб. Кнехтов или кнехт, как сказал Ричи. В это же время в воду с грохотом цепи и большим всплеском вошел носовой якорь, едва не попав при этом в один из баркасов. С воды донеслись громкие ругательства попавшего под брызги воды помощника лоцмана, с судна понеслась ответка.
  Мы с Ричи переглянулись и рассмеялись. Порт живет своей жизнью...
  Моряки умело выкинули с борта шхуны два широких мостка на пирс, а рядом с боцманов появился человек в черном, расшитом серебром камзоле. Даже без слов Ричи, мне стало ясно, что этот мужчина не кто иной, как капитан.
  Кефалист зорко осмотрел пристань, потом что-то сказал боцману. Тот, не долго думая, тут же заорал прямо с борта:
  - Грузчики! Каракатицу вам в ухо! Бегом шхуну разгружать, у нас течь в трюме! Шевелитесь, медузы студеные!.. Без денег останетесь!
  Капитан недовольно поморщился и пока докеры, подгоняемые боцманом, как ошпаренные забегали на борт по одному из мостков, спокойно сошел на берег по второму и пошел навстречу к вальяжно стоящим таможенникам.
  До меня донеслись обрывки их разговора:
  - Капитан Ноза... ...Без досмотра... Известное предписание... ...Не положено...
  - ...Очень повреждена... ...На складе... ...Безусловно... ...Самую свежую...
  От меня не укрылось, что капитан при разговоре передал небольшой увесистый кошель одному из таможенников.
  - Всё продается и всё покупается, - тихо сказал Ричи, тоже поглядывающий в сторону беседующих капитана и представителей властей, - хотя их тоже понять можно. Капитан беспокоится, как бы судно не затонуло вместе с грузом, а таможенникам, в свою очередь это тоже невыгодно. Представь, какого нагоняя они получат от начальника порта, если пристань, благодаря их проволочкам, станет непригодной из-за затопления шхуны...
  - Эй, плотники! - раздался с борта зычный голос боцмана, - а вы чего там прохлаждаетесь, моллюски сухопутные?! Живо на борт или мне других нанять?
  - Команды ждали, господин боцман! - ответил ему бригадир и добавил уже для всех нас, - а ну, быстро на борт! Григо! Возьмешь Иора, Дола и новеньких, и давайте в трюм, на течи, что с левого борта попадутся, времянку делайте! Я возьмусь за правый борт. И глядите! Грузчикам не мешать! Бегом!
  Плотники начали быстро подниматься по мостку, а я, пропуская всех вперед, ещё раз осмотрелся.
  По второму мостку в это время спускался на берег какой-то молодой парень, придерживая за руку мальчишку. Нет, на бандитов они явно не похожи, но какое-то незнакомое чувство отчетливо кольнуло меня в груди, как только я их увидел. Да ладно, наверняка он обычный моряк, и пацан одет не лучше любого матроса. За спиной парня болтался старый походный мешок, ничего странного. Парень, спустившись на пирс, как-то по-особому посмотрен на шхуну, смерил меня долгим взглядом, потом решительно увел мальчика в сторону проходной.
  Больше никого хоть отдаленно напоминавшего бандитов или их 'глаза' в округе замечено не было.
  Что ж, придется немного поработать...
  И работа началась. Грузчиков ещё больше прибавилось, и они сновали с борта на пирс и обратно без передыху. Боцман спас своих матросов, притащив откуда-то магический насос, так что воду быстро откачали, а имеющиеся течи мы практически все заделали времянками. Благо ещё и судно начало постепенно, по мере разгрузки трюмов, подниматься, что сразу уменьшило поступление воды. Матросы, немного передохнув, принялись за разборки завалов из обломков временной мачты, которая, как оказалось, в ночь перед Олатом была разрушена... Чем, я так и не расслышал. Мне хватало своей работы в трюмах, где Григо, старший смены нашего борта, использовал меня в виде основной ударной и тягловой силы. Да ещё и за Ричи, ослабшим после карцера, надо было постоянно приглядывать. Но я справился и даже втянулся, даже почти забыл, зачем мы вообще в порту оказались и на этой разбитой шхуне околачиваемся.
  В полдень, когда наша смена уже заканчивала ладить последнюю времянку, Григо отпустил Ричи и ещё одного парня наверх, передохнуть. Да они и не нужны были особо уже, толпа только мешала в этом странном, впервые увиденном мной трюме судна кефалистов. Правда, Григо сказал, что и для него такой трюм выглядит достаточно необычным. Плотник допустил, что трюм уже ремонтировался в походных условиях, что не позволило полностью устранить повреждения. Вода потихоньку просачивалась в трюм, где хранился, как он сказал, ценный груз, кефаль, которая в Олате стоила очень дорого. Поэтому какая-то хитрая голова на судне придумала сделать в трюме нечто вроде мешка из двойного, а то и тройного слоя просмоленной парусины, а уже в этот гигантский мешок и загрузили брикеты мороженной рыбы. Как ни странно, это сработало. Вода в трюм поступала, матросы её откачивали по мере сил, а груз не портился. Парусина выдержала. Григо, хоть и осмотрел её несколько раз и не нашел ничего странного, но всё же думал, что без магии в этом деле не обошлось... А я думал о кефали. Чего она такая дорогая? И, интересно, а какая она на вкус? Наверное вкусная... Нет! Очень вкусная!.. Когда же обед?
  - Бруно! - раздался сверху крик Ричи, - поднимись наверх!
  Я вопросительно глянул на Григо.
  - Давай, поднимайся, ты неплохо поработал, - разрешил плотник, - мы уже почти закончили. Я ещё раз с ребятами всё осмотрю, может мы что-нибудь проглядели... Иди! И ты, Дол, иди, ты уже тоже не нужен, - отпустил Григо ещё одного работника, - и Орсо скажите, что мы закончили с времянками и с обедом его поторопите, есть хочется...
  - А если смена Орсо со своим бортом не справилась? - спросил Дол, рослый молодой парень.
  - Орсо справился, - усмехнулся плотник, - на то он и бригадир. Я же вижу, крена уже нет, и насос не шумит. Значит, не работает. А если не работает насос, значит, вода не поступает, течи устранены и до сухого дока шхуна дойдет легко ... Я сказал же, идите...
  - ...Голем! - прошипел Ричи, когда я поднялся на палубу, - ты чего там, в детство вернулся? В плотника заигрался? На пирс посмотри...
  Хммм... Действительно, что-то я отвлекся от основной, так сказать цели, а именно, спасти свою жизнь...
  Оказалось, что Ричи звал меня совсем не просто так. На причале стояли Орсо и бригадир грузчиков в окружении четверых крепких, наголо стриженых мужчин, одетых в одинаковые кожаные безрукавки. Пауки... Даже отсюда были видны эти мерзкие татуировки на руках бандитов. Вот и дождались...
  Орсо что-то объяснял паукам, эмоционально жестикулируя и указывая при этом куда-то в сторону складов. Бригадир грузчиков стоял с поникшей головой, изредка пожимая плечами, когда Орсо что-то спрашивал у него. Разговор долго не продлился. Бригадир плотников, в ответ на вопрос одного из бандитов, решительно сделал жест рукой, как будто от чего-то отказываясь. Стоящий рядом с ним паук незамедлительно и резко ударил его поддых. Орсо согнулся, а бригадир грузчиков быстро закивал головой, выставив перед собой руки открытыми ладонями к бандитам.
  - Явно объясняют, что авторитет в порту поменялся, - сказал Ричи, - ага, вот бригадир грузчиков уже всё понял, кошель передал. Вот и Орсо готовится раскошелиться. Что делаем, Бруно?
  Резкая волна озноба прошла по всему моему телу. Странно, я перестал испытывать волнение, только холодная решительность и расчет. Никаких чувств, никаких эмоций... Сознание заработало как никогда четко, в доли секунды странным и непривычным образом выдавая анализ ситуации и поведенческие варианты...
  "...Возможные действия: активное вмешательство. Прогнозируемое развитие ситуации - боевое столкновение. Результат - обезвреживание враждебных объектов типа "пауки". Рекомендуемые варианты обезвреживания: полное уничтожение, полное обездвиживание и нанесение тяжких увечий, частичное обездвиживание с возможностью последующего восстановления... Прогнозируемые повреждения ведомого объекта: отсутствие повреждений или незначительные. Участие дружественного объекта типа "Ричи" в боестолкновении не рекомендуется. Возможны значительные повреждения дружественного объекта... Прогнозируемые негативные последствия: нежелательное внимание со стороны посторонних объектов, частичное раскрытие реальных возможностей и характеристик ведомого объекта. В зоне возможного боестолкновения вероятно появление объектов типа "стражники", зафиксированных в пределах видимости ведомого объекта... Прогнозируемые положительные последствия: переход к активному выполнению целей внедрения...
  ...Возможные действия: пассивное ожидание. Прогнозируемое развитие ситуации - контакт с враждебными объектами типа "пауки". Результат - попытка влияния на ведомый объект. Вероятные события - психологическое воздействие, угроза оружием и насилием. Рекомендуемые варианты поведения: изменение типа поведения, использование сленга и ответного психологического воздействия на враждебные объекты "пауки". Внимание! Возможен переход к развитию ситуации боестолкновение. Прогнозируемые повреждения ведомого объекта: отсутствие повреждений или незначительные. Активное участие дружественного объекта типа "Ричи" в контакте с враждебными объектами типа "пауки" не рекомендуется. Рекомендуемые варианты поведения для объекта типа "Ричи": молчаливая поддержка ведомого объекта, внешнее проявление готовности к защите ведомого объекта. Прогнозируемые негативные последствия: изменение типового статуса ведомого объекта, частичное раскрытие легенды прикрытия. К участникам контакта вероятно проявление внимания со стороны объектов типа "стражники"... Прогнозируемые положительные последствия: переход к активному выполнению целей внедрения...
  ...Возможные действия:...
  ...Возможные действия:..."
  - Ждем, - ответил я.
  Орсо, кое-как выпрямившись и передав кошель паукам, что-то им сказал и указал в сторону шхуны. После этого бригадиры в сопровождении бандитов пошли к "Золотой кефали".
  - Скорее всего, - прошептал я, - Орсо сообщил паукам об имеющихся в бригаде плотников одиночках, то есть о нас. Веди себя спокойно, разговаривать буду я. Если что, прикроешь спину.
  Ричи решительно кивнул.
  Тем временем бандиты, весело переговариваясь между собой, остановились на пирсе, а бригадиры поднялись на шхуну.
  Увидев меня и Ричи, Орсо сказал, пряча глаза:
  - Бруно! Спуститесь на стенку, там с вами побеседовать желают...
  Бригадир запнулся, пошарил в кармане и протянул мне две серебряные монеты.
  - Работали вы нормально, держите задаток, - сказал он, - деньги вам сейчас понадобятся. В порту новые бандиты из картеля...
  - ...пауков, - кивнул я, - спасибо, Орсо, мы с ними договоримся. Пошли, Ричи!
  Увидев, что мы спускаемся на причал, бандиты замолкли и развернулись к нам лицом. О-па! Приятная неожиданность. Один из них...
  - Второй слева - воспитатель из третьей! - прошептал мне в спину Ричи, - точно, он!
  - Вижу, - шепнул я в ответ.
  И воспитатель, один из бандитов, которые сидели вместе с нами в третьей камере, тоже узнал своих обидчиков. Паук, не скрываясь, злорадно усмехнулся и что-то сказал своим товарищам.
  Бандиты напряглись...
  Сойдя с мостка, мы остановились прямо перед ними.
  Я молчал. Пауки тоже молчали, цепко изучая меня и Ричи. Кого они видят перед собой? Здоровенного оборванца, трудягу-одиночку из бригады плотников... Худющего парня, с решительным, но изможденным голоданием и сегодняшней тяжелой работой лицом, видневшегося за моей спиной, похоже, в расчет вообще никто не брал... А зря. Ещё у Брила дома Ричи запасся острым ножом, так что за свою спину я могу быть уверен, парень не подведет...
  - Ты - Голем! - утвердительно сказал один из бандитов.
  - Да, это так, - подтвердил я.
  - За тобой бочина, что ты в участке упорол, - продолжил паук, - ты должен братве, тупой бык. Ты в наглую пускаешь деньги по кишке на территории картеля и не делишься, нехорошо, - паук зловеще оскалился, незаметно, как он думал, опустив левую руку в карман, - ты должен вдвойне!
  - Не пыли, рубанок, - сквозь зубы процедил я, - следи за выходом совка! Мне не в кипишь с тобой фармозонить, да и ты, в натуре, не по кайфу шуршишь! Ты чо, рамсы попутал?! Докер где?
  Позади приглушенно хмыкнул от удивления Ричи.
  - Докер..., - после моих слов паук на секунду запнулся, но тут же взял себя в руки, - ...Докер был, да сплыл...,- сплюнул бандит, продолжив медленно вытаскивать руку из кармана.
  Другие пауки вслед за своим главарем скрытно изготавливали к применению... ножи и амулеты? Да, ножи и амулеты, я это точно знал!
  - Борзеешь?! - продолжил тем временем бандит, нагнетая ситуацию, - ты под Докером ходил? Мы порт держим, мы, пауки! Чего-то ты темнишь, Голем!
  - Слышишь, старшой! - ответил я, - ты не по ветру соплями булькаешь! Ты кого здесь на филки присадить вздумал? Сандалии в угол поставить хочешь? Так иди, комаров пинай!..
  Глаза бандита немедленно налились кровью.
  - Ну, держись, бычара! - выдавил он из себя, окончательно освободив руку.
  В моих висках мощно запульсировала кровь...
  Знакомая дрожь и боевой азарт пробежали по моему телу...Или не по моему? Тот, другой Бруно, скрывающийся во мне, сейчас управляет телом, а я, как в тумане, отстраненно наблюдаю сам за собой... Что происходи-и-и-т?..
  ...Если стражники, которые быстро приближаются к нам от складов и всё ещё незамеченные бандитами, не вмешаются, будет... Как оно там... Ха! Боестолкновение с вариантом полного обездвиживания и нанесения тяжких увечий враждебным объектам типа...
  - Гхм..., - сказал старший патруля стражников, остановившийся сбоку от нас, - а что здесь, собственно говоря, происходит?
  Обнаружив появление стражей порядка, бандиты нехотя и не особо скрываясь при этом, вернули свои амулеты и ножи обратно в карманы и под одежду.
  Пио и Лоти, знакомые стражники-собутыльники из квартального участка, с каменными лицами стояли за спиной старшего патруля, крепкого и уверенного в себе мужчины средних лет.
  Страхует нас надзиратель, страхует!..
  Правая рука старшего патрульного немного передвинулась поближе к рукоятке короткого клинка, а левая показательно заняла место на приоткрытом клапане подсумка с боевыми амулетами.
  - О-о! Господин пристав, какая неожиданная встреча..., - вымученно улыбнулся стражнику разговаривавший со мной паук, - мы просто общаемся. Знакомого встретили...
  - Ну-ну, - протянул пристав, - поговорили? Расходитесь!
  - А вы, почему без работы болтаетесь? - это уже нам с Ричи.
  - Мы работаем в бригаде плотников Орсы на этой шхуне, - я пожал плечами, - у нас сейчас обед...
  - Так идите, обедайте! - рявкнул пристав, а высунувшийся из-за его спины Пио опять, как утром, нагло мне подмигнул.
  - Тоже мне, работнички, - проворчал пристав, - плотники и частные охранники... Гнал бы я таких работников в три шеи...
  Бандиты, что-то злобно проворчав про будущую стрелку, развернулись и пошли прочь от "Золотой кефали", а мы развернулись и пошли к шхуне.
  На палубе собрались не только обе бригады, плотники и грузчики, но и с десяток матросов, которые, оказывается, с любопытством следили за развитием событий на причале.
  - Не поднимайтесь! - крикнул нам Орсо, когда мы подошли к мосткам, - мы сейчас спустимся, обедать будем прямо на пирсе!
  Я махнул рукой в знак того, что мы поняли, мол, ждем. Ощущение второго Бруно постепенно растаивало во мне...
  - Ну, ты Голем и ботаешь! - выдохнул Ричи, - ты что, действительно под Докером работал?
  Короткая заминка и тот, второй Бруно, ответил:
  - Нет, Ричи, - ответил я, - ни под кем я никогда не был. Сирота, да, бродяга, да, пьяница, да, в конце концов!.. Сам не очень понимаю, откуда у меня это берется... Умение разговаривать с бандитами, навыки рукопашного боя... Ведь тогда, в третьей камере я хорошо дрался?
  - О да! - энергично закивал головой Ричи, - ты был быстр, как молния! Оп! Хрясть! Бум! Хлоп! И всё, все воспитатели лежат...
  - Вот и я о том же, - согласился я, провожая взглядом удаляющийся патруль, - и знаешь, Ричи... С каждым днем я всё больше убеждаюсь в том, что, оказывается, я сам себя совершенно не знаю... Думаю, что впереди меня ждет что-то... Что-то ещё более необычное...
  Пока мы говорили, на пирс, прямо к шхуне, подкатились две тележки разносчиков готовой еды. Став немного в сторонке от плотников, бросавших на нас с Ричи подозрительные взгляды, я жевал и напряженно размышлял о том, что же делать дальше. Та странная уверенность в своих силах, охватившая меня во время разговора с бандитами, исчезла... Хотя, нет, не совсем. Что-то во мне однозначно меняется!..
  Пауки обозначили свои намерения, показали, кто есть кто в порту. Да... Их было четверо. Но в боевом коконе бандитского картеля, насколько я помнил из предыдущей встречи с воспитателями, шесть человек. Пять боевиков и командир, вернее сказать, главарь кокона. Значит, где-то в порту бродит ещё пару человек картеля. И не факт, что кокон один. Территория порта огромна, верфи, пирсы, доки, склады и даже несколько трактиров для моряков и торговцев. Да, скорее всего бандитов должно быть как минимум два, а то и три отряда. Полтора десятка пауков. Серьезная сила. Хотя, если картель обескровлен столкновением с бандой Докера, как утверждал надзиратель, бандитов может быть меньше. Надеяться на это можно, но готовится надо к худшему... И что-то мне подсказывает, что худшее может случится уже сегодня вечером, пауки оскорблены и будут мстить...Стражники не смогут нас постоянно прикрывать, это ясно. Если смысл и дальше притворяться поденщиком в бригаде плотников? Ситуация в порту ясна. Надо посоветоваться с Ричи... Да и вообще, где его обещанное пополнение в виде двух товарищей?..
  Только я хотел задать этот вопрос своему напарнику, как к нам со стороны складов подбежал юркий мальчишка и что-то сообщил Ричи.
  - Бруно, - сказал напарник, - там мои парни появились, хотят переговорить. Я отлучусь, пока обед не закончился?
  - Очень вовремя, - обрадовался я, - только ты уверен, что это не подстава со стороны бандитов? Может мне пойти с тобой?
  - Нет, точно мои, - ответил Ричи, - они малого нашей фразой зарядили, пауки о ней не узнали бы. Парни верят мне, лучше я переговорю сперва сам...
  - Ну, смотри, - сказал я, - тебе виднее. Только, что ты им скажешь? Ладно я, ладно ты, но им какой смысл в нашу гиблую тему вписываться? Я даже пока не знаю, что ребятам можно предложить... Пауки наверняка подтянут ещё людей и следующая стрелка будет жесткой...
  - Не волнуйся, Голем, - упрямо тряхнул головой Ричи, - с парнями я договорюсь. А четверо, это уже сила! Надо только оружия и амулетов нормальных раздобыть, тогда наваляем паучкам. Всё, я пошел, скоро буду...
  Ричи быстро ушел вместе с мальчишкой, скрывшись в одном из многочисленных проходов между складами.
  Проследив за напарником взглядом, я вдруг вздрогнул от мощного внутреннего толчка...
  Так, стоп! Я что, отупел? Как глупо отпускать парня одного! Бандиты ушли в сторону складов, это же очевидно, что они оставили кого-то для наблюдения за нашими действиями... Я бы сделал так!
  Предупредив Орсо, что тоже ненадолго отлучусь, я побежал вслед за Ричи. Уже через десяток шагов после того, как я нырнул в проход между складскими постройками, он разделился на целых три ответвления! Глупец! Как же я найду Ричи в этих трущобах?
  От досады и злости на самого себя я схватился за голову и бессильно закрыл глаза. В висках запульсировала кровь... Резкая волна озноба прошла по всему моему телу. Да! Тот, второй Бруно возвращается! Уже знакомое помутнение сознания и...
  "...Местоположение объекта типа "Ричи" зафиксировано! Удаление от ведомого объекта порядка семи десятков шагов в направлении..."
  Левый проход, Ричи ушел через него! Быстро за ним...
  "...Внимание! К объекту типа "Ричи" фиксируется приближение группы объектов типа "пауки"! Возможные действия:..."
  Я бежал по узкому и захламленному проходу, едва не задевая плечами за стены. Резкий поворот направо! Десяток шагов прямо и ещё один поворот налево... Стоп! Ричи уже где-то рядом. Я осторожно выглянул из-за очередного угла. Так и есть, мой напарник вляпался по самое не хочу...
  Очередной проход заканчивался небольшой тупиковой площадкой, на которой возле стены сидели два связанных человека, а тройка бандитов, один из которых зажимал кровоточащее плечо, ожесточенно пинали ногами лежащего на пыльной земле Ричи... В этот момент из ответвления прохода между мной и площадкой появилась и направилась к своим подельникам ещё одна группа боевиков картеля. Один, два, три! Всё. Шесть пауков, весь кокон в сборе. Если я не вмешаюсь, напарнику конец...
  Бандиты, громко обсуждая свою удачу, ещё не успели дойти до площадки, где продолжалось избиение Ричи, как я, мягко и бесшумно ступая на землю, выскочил из своего укрытия и догнал последнего...
  Течение времени замедлилось...
  ...Протянув руку вперед, хватаю последнего бандита за лицо и рывком разворачиваю к себе. Что-то лопается... Паук, видимо, только собирался что-то сказать своим друзьям, так что своими пальцами я попал ему прямо в открытый рот. Что ж, так даже легче, а разорванной щеки бандита мне не жаль...
  ...Ошалевший паук не успевает за событиями. Гримаса боли ещё не исказила его лицо, как я наношу ему мощный удар лбом прямо в его переносицу. Хруст переломанного хряща и заливающийся кровью бандит отлетает к стене...Переступаю через дергающиеся ноги...
  Минус один.
  ...Идущие перед бандитом пауки оборачиваются на шум, но в узком проходе им приходится действовать по одному. Второй бандит всё ещё только поднимает свои руки, как я уже пробиваю правой ногой по его мужскому достоинству. Паук с хрипом опускается на колени, зажимая промежность руками, и я тут же наискось бью ногой по его шее. Голова бандита с треском соприкасается со стенкой склада...
  Минус два.
  ...Короткий шаг вперед, к третьему боевику. Занимаю устойчивое положение, тело немного подано вперед, руки, сжатые в кулаки перед собой. Бандиты, избивавшие до этого Ричи, наконец, осознают опасность и бросаются ко мне, мешая и подталкивая своего впереди стоящего товарища...
  ...Периферийным зрением фиксирую удачно торчащий из стены острый обломок доски...
  ...Пару угрожающих и отвлекающих внимание противника движений руками. Перенос веса тела на опорную ногу. Небольшой прокрут и одновременно с этим удар левой ногой поддых бандиту, замешкавшемуся передо мной и ожидающего удар рукой. Паук, не удержавшись на ногах, отлетает к стене и нанизывается на обломок доски...
  Минус три.
  ...По инерции, после удара моя левая нога идет вперед, приближая меня к четвертому противнику, который судорожно пытается достать из-за пояса кинжал. Не давая ему на это время, сразу после соприкосновения левой ноги с землей, с разворота наношу мощный удар правой ногой в его солнечное сплетение. Так и не успевший выхватить оружие противник кулем врезается в своих подельников...
  ...Отбросив своего товарища в сторону, следующий бандит, лицо которого перекошено от ярости, вытягивает в мою сторону руку. В его ладони что-то блестит, а в глазах пробегает искра импульса активации...
  ...Делаю быстрый шаг навстречу и в сторону, сокращая дистанцию и уходя с линии атаки...
  Шшшуухх!
  ...Фиксирую боковым зрение, как на стене, рядом с которой я только что был, проявляются три яркие полоски. Атакующий амулет Веера лезвий!..
  ...Перехватив кисть паука левой рукой, наношу мощный удар правой ему в лицо, ощущая, как под костяшками кулака с хрустом ломаются его зубы. Правая рука ложится на плечо бандита, резкий рывок обеими руками и треск костей плечевого сустава противника. Паук теряет сознание, а я, так и не выпустив его ладонь с зажатым в ней амулетом, навожу её на последнего бандита, с бешеными глазами кинувшегося ко мне с ножом...
  Импульс активации!
  Шшшуухх!
  ...Призрачные лезвия ярко вспыхивают, соприкасаясь с телом паука и, сделав по инерции последний шаг, к моим ногам бандит падает уже нелепыми кровоточащими обрубками, только что бывшими человеком...
  Минус четыре.
  ...Одновременно с этим мне под ноги падают и остатки ладони и пальцев паука, которые оказались не помехой для призрачных лезвий мощного боевого амулета магов Свободных территорий, а сам амулет, скользкий от крови своего бывшего хозяина остается в моих руках...
  ...Бандит, сбитый ударом ноги в грудь, приподнимается на руках и перекидывается на бок. Его глаза открываются, и он находит меня своим обезумевшим взглядом...
  Импульс активации!..
  Шшшуухх! Шшшуухх! Шшшуухх!
  ...Прямо на глазах бандита, уже начавшего что-то соображать, призрачные лезвия амулета Веера лезвий разносят на куски тело его бывшего товарища и главаря...
  Минус пять.
  ...Глядя в глаза последнего бандита, я замираю на месте и вдруг, неожиданно даже для самого себя, начинаю смеяться... Отметив волну панического ужаса, растущую в глазах паука, делаю к нему короткий шаг и коротко, почти без замаха, бью в подбородок бандита. Глаза боевика закатываются, и он теряет сознание...
  ...Медленно утихает мой дикий смех...
  Время вернулось в обычное русло...
  Да... Два мертвых боевика лежали поперек прохода, один висел на стене, а с доски, пробившей его грудь, медленно капала кровь. Ближе к площадке перемешались останки двух бандитов, под которыми сухая земля быстро впитывает порядочную лужу темной масляной жидкости. Последний паук из этого кокона лежит под моими ногами... Живой, но без сознания. А посередине всего этого я, весь забрызганный кровью...
  Вписался, называется...
  И на всё это пораженно смотрят связанные парни и Ричи, отползший и прислонившийся к стене какого-то склада.
  Даже отсюда я увидел, что опухшее и разбитое лицо напарника украшает торжествующая улыбка...
  И в моей голове, постепенно утихая, звучали в тот момент слова второго меня... Или настоящего меня?.. ...Прогнозируемые положительные последствия: переход к активному выполнению целей внедрения...
  "Действительно...," - подумал я, бросив ещё один взгляд на изломанные тела боевиков, - "куда ещё активней? Уничтожен целый боевой кокон пауков!.. Если раньше и была возможность уклониться от выполнения плана, навязанного надзирателем, то сейчас иного пути просто нет..."
  Подобрав под ногами один из ножей бандитов, я решительно направился к Ричи.
  - Ты как, цел?- спросил я, остановившись перед напарником.
  - Скорее да, чем нет, - ответил Ричи, стараясь поменьше двигать разбитыми губами.
  Парень поморщился и сделал попытку подняться, опираясь на стену. Я подал ему руку.
  Кое-как утвердившись на ногах, Ричи первым делом сказал:
  - Ты был прав, Голем, извини. Я ничего не успел сделать. Если бы не ты...
  - Забудь, - коротко сказал я, - всё, что не делается, всё к лучшему. Стычка с пауками была в любом случае неизбежна...
  Указав ножом в сторону поежившихся под моим пристальным взглядом связанных парней, я спросил:
  - Твои ребята?
  - Да, - ответил Ричи, ощупывая свои ребра, - вот зараза, похоже, у меня вошло в привычку попадать под раздачу..., - добавил он, попытавшись сделать глубокий вздох.
  Он хотел ещё что-то сказать, но я его перебил:
  - Развяжи своих парней и переговори с ними. Только по-быстрому. Да, нет, с нами или...
  - Или?.. - спросил напарник, заглянув мне в глаза.
  - Нет у них теперь другого варианта, как только быть дальше с нами, - зло прошептал я в ответ, обратив внимание, как напряглись парни, пытаясь услышать, о чем мы говорим, - глупо будет поверить в то, что картель не узнает, кто именно присутствовал при уничтожении их отряда. Сам подумай! Парням не жить! И если у пауков претензии раньше были только к нам, ко мне, к тебе, то теперь и парни стали кровными врагами картеля. Поодиночке мы не выживем! А так у нас будет шанс. Слабый, но шанс! В конце концов, с этим же коконом справились...
  - Как же, справились, - попробовал усмехнуться и тут же скривился Ричи, - мы так, мимо проходили... Ты сам со всем справился...
  - Ричи! - вновь перебил я парня, - давай не будем начинать сначала! Нет у нас времени. Нет! Развязывай своих парней, и давайте этих, - я указал на ближайшие к нам останки бандитов, - туда, к стене тащите. Я дальних пока принесу. Потом мусором закидаем, чтобы хотя бы немного времени выиграть, пока их не найдут. По ходу с ребятами перетрешь. Да и карманы пауков осмотреть не забудьте!
  - Не маленькие..., - кивнул Ричи, взял у меня из рук нож и, пошатываясь, направился к своим товарищам.
  Я же, стараясь не наступать в быстро подсыхающие темные пятна на земле, пошел к телу самого первого бандита.
  Голова вновь заработала четко и ясно. Эмоции опять отошли на задний план. Присоединятся ли парни к нашей с Ричи безумной цели? А куда они денутся? В королевстве им точно жизни не будет. Как только история с уничтожением кокона пауков станет известной главарям картеля, на всех участников будет объявлена беспощадная охота. А то, что бандиты вскоре выйдут на парней, я не сомневался. Стоит вспомнить только о мальчишке-посыльном, которого они отправили за Ричи. Да и кроме этого пацана, наверняка, кто-то ещё видел и знает, что парни должны были встретиться в этом месте с Ричи и со мной. В таком месте как порт везде есть глаза и уши, даже у этих заляпанных кровью и хранящих безмолвие стен...
  Мои руки необычно проворно потрошили карманы мертвого паука. Немного монет, пару слабых амулетов, удавка, нож, ещё один нож, кастет... Хммм. А паук-то почти моего роста, разве что в плечах я гораздо пошире. Да и одежда на нем, не в пример моей, приличная и чистая осталась...
  ...Кстати! Допустим, трупы мы спрячем под мусором на первое время. Но как я поясню плотникам свою залитую чужой кровью одежду?.. Да, без вариантов. Что ж, видимо нашей с Ричи легенде работников-поденщиков пришел конец. Провели разведку, называется! И стоило полдня горбатится на шхуне, чтобы получить в итоге то, что мы сейчас имеем? Ладно..., но кто же мог предположить, что всё так быстро закрутится? Не зря люди говорят, чему быть, того не миновать!
  Более не раздумывая, я освободил тело от уже ненужных ему вещей. Скинув свои лохмотья, натянул штаны паука, оказавшиеся почти впору. Рубашка не подошла, предательски треснув и разошедшись на спине, а вот кожаная жилетка бандита тоже вполне мне подошла. Сапоги боевика были явно на несколько размеров меньше моего, так что пришлось нацепить всё те же стершиеся сандалии.
  Взвалив на плечо тело неудачника, потерявшего не только жизнь, но и одежду, я направился к площадке, где Ричи уже закончил переговоры со своими знакомыми. Судя по тому, что парни активно стаскивали останки пауков в указанное мной место, согласие на их присоединение к нашему... отряду, банде... в общем, ко мне с напарником было получено.
  Постанывающий и кривившийся от боли Ричи, всё же ему неслабо прилетело, осуществлял общее руководство, заодно складируя и сортируя возле себя быстро растущую горку трофеев.
  Тяжело прошагав мимо парней и отметив при этом уважительные взгляды со стороны новичков, я сбросил тело мертвого боевика, развернулся и без слов направился к следующему.
  В этот раз заморачиваться с осмотром карманов я не стал. Зачем, если это может сделать Ричи? Поэтому просто подхватил тело второго бандита и перенес остывающий труп к напарнику, понятливо принявшегося потрошить его карманы. С третьим пауком пришлось повозиться, чтобы не запачкать свою новую одежду, но и с этим я справился успешно.
  Парни споро разобрались со своими пауками и через секунду подтянулись ко мне, в задумчивости замершим над последним бандитом.
  - Меня зовут Рокко, - представился белобрысый крепыш, придерживая за плечо Ричи, прихромавшего вместе с парнями, - а это Марти, мой двоюродный брат. Лихо ты нам помог, спасибо! У нас с людьми Докера тёрок никогда не было, а что картель в порту появился, мы и не предполагали. Да, по городу уже пошли слухи, что чужаки с Докером зацепились, но чтобы так быстро крыша поменялась? Вот и попали мы так глупо под раздачу... Только отослали пацана за Ричи, как появились бандиты. Пауки, видно, думали, что мы от конкурентов работаем, обстановку в порту рисуем... Нас даже спрашивать ни о чем не стали. Сбили с ног, связали и велели заткнуться. Ну, а тут и Ричи появился... Дальше ты, Голем, уже знаешь...
  - Знаю, - подтвердил я и сразу перешел к делу, - итак, парни! По ситуации и нашей цели Ричи вам всё рассказал? Я так понимаю, вы с нами? Уверен, для вас не станет новостью, что олатский порт - это золотая жила, поэтому со своей стороны сейчас обещать ничего не буду. Отобьем порт, будете жить как люди и даже больше. Вы согласны?
  Рокко и Марти решительно кивнули.
  - Да, мы с тобой, Голем! - ответил за себя и брата Рокко.
  - Что, даже условий никаких нет?! - всё же удивился я такому быстрому и единогласному решению.
  Братья переглянулись и уставились на Ричи. Напарник секунду колебался, потом несколько смущенно сказал:
  - Видишь ли, Голем, парни, как и мы, прекрасно понимают, что поодиночке нам с картелем не по силам тягаться. Поэтому особо раздумывать не над чем, они сделали свой выбор. Но одно небольшое условие, даже не так... Одна небольшая просьба, к которой присоединяюсь и я, всё же есть..., - напарник замолк и я, не дождавшись продолжения, сделал нетерпеливый жест рукой.
  - Братья и я, - выпалил на одном дыхании Ричи, - мы тоже хотим такую наколку!
  - Какую ещё наколку? - растерялся я.
  О чем вообще идет речь? Бред какой-то... С Ричи понятно, его по голове били, а с братьями-то что случилось?
  - Как у тебя! - пояснил напарник, - магическую! Мы видели!
  - Так, Ричи! - обратился я к напарнику, - давай быстро и по существу изложи, с чего ты взял, что у меня есть магическая татуировка!
  - Ну, как же, - не растерялся Ричи, - ещё тогда, в третьей камере, после твоей жесткой и быстрой расправы над воспитателями я заметил, что тебя окружало какое-то сияние зеленого цвета. И вроде как какой-то рисунок у тебя на коже проступил... Но тогда я решил, что мне привиделось! Я же видел это всего мгновение, а потом всё исчезло и ты стал обычным Бруно... Да, и по голове мне тогда сильно пару раз дали. Так что я сам себя убедил, что мне показалось...
  - Ага, - хмыкнул я, - а сейчас тебе по голове не попало?
  - Попало! - поморщился Ричи, - но теперь я видел всё очень четко!
  - И мы видели! - подтвердили братья.
  - Я видел, - продолжил Ричи, - как ты расправлялся со вторым бандитом. Ты действительно был окружен слабым зеленым сиянием. Двигался же ты очень быстро! Раз! Ты появляешься возле боевика, и он улетает в сторону. Раз! И следующий валится на землю. Тебя было заметно только в те краткие мгновения, когда ты расправлялся с очередным пауком, и тогда, кроме зеленого сияния, было четко видно, что твои руки, лицо, ноги, вся кожа была покрыта невероятно густым и запутанным узором татуировки! Как только всё было кончено и все боевики пали, твоя наколка опять исчезла! И сияние вместе с ней. И не надо скрывать от нас свои возможности, Бруно! Ребята ещё не знают тебя, но я уже давно уверен, что ты далеко не простой человек, каким хочешь казаться. Как же, бродяга и пьяница... Твоя сила, быстрота и решительность в схватке, умение разговаривать с бандитами и твоя магическая татуировка, Голем!..
  Ричи секунду помолчал, затем, кинув взгляд на братьев, продолжил:
  - Мы же решили, что пойдем за тобой! И мы тоже хотим стать сильнее, быть похожими на тебя! Безжалостно крушить врагов, по праву занять своё место под солнцем! Мы тоже хотим такую татуировку!
  - И люди будут уважительно говорить нам вслед, - добавил Марти, - вон, это парни из банды Голема! С ними лучше не связываться!
  - Нет, не так, - тут же поправил его Рокко, - какая банда? Вы наколку Бруно хорошо рассмотрели?..
  Ричи и Марти кивнули, а я в это время судорожно пытался переварить новую информацию. Теперь ещё и наколка... Я так и знал, что со мной что-то происходит! Странные сны и видения, голос в голове... А теперь ещё и магическая татуировка!..
  ...- Вроде как на теле Голема проступили сложные переплетения линий, как канаты, и детали необычных механизмов, - говорил Марти, - я такие никогда не видел! Но картинка была цельная! Как будто Бруно не человек, а..., - парень примолк, задумавшись.
  - Голем! - сказал Ричи, - вот ключевое слово! Да, Рокко, ты правильно заметил, а я даже не подумал об этом...
  Я покрепче сжал зубы, слушая парней. Добрались до моего детского прозвища. С ним-то что уже не так?
  ...- Верно, парни, - довольно улыбнулся Рокко, - мне ещё дед рассказывал, что у магов Свободных территорий были боевые големы, магомеханические существа! Бесстрашные и мощные создания из металла, наводившие ужас и панику на своих врагов. А в армии Свободных территорий наименьший боевой отряд из четырех или пяти големов назывался звеном. Так что наш Голем - звеньевой, а мы звено Голема, а никак не банда!..
  Я слушал их и медленно обалдевал... Так хоть Черным поисковиком меня назовите, тоже нашли о чем поговорить! Звено, банда, да хоть картель, какая разница! Нам сейчас надо просто выжить! Так, стоп! Что за Черный поисковик?..
  В этот момент во мне что-то опять поменялось. Хватит разговоров, всё это сейчас несущественно!
  - Парни! - я резко вклинился в обсуждение татуировки и названия нашей группы, - сделаем так. Вначале допросим это тело, - я указал на бессознательного боевика, - узнаем, сколько ещё пауков в порту, в городе... Надо действовать, пока бандиты не спохватились! А потом, я обещаю, я подумаю над вашей просьбой и дам ответ. Подходит?
  Посерьёзневшие парни кивнули.
  - Тогда за дело! - продолжил я, - кто-то, свяжите его и приведите в чувство!
  Ричи, пока братья умело связывали бандита, несколько раз грубо пнул его по ребрам. Правда безрезультатно, паук в себя так и не пришёл. Я не вмешивался, понимая, что напарнику необходима эта разрядка. Да и, честно говоря, целостность шкуры боевика меня мало волновала...
  - Давай же, придурок! Очнись! - прошипел Ричи и ещё раз заехал бандиту ногой.
  - Да брось, Ричи! Ну, кто же так делает? - сказал Рокко и решительно отодвинул его в сторону. Присев на корточки рядом с бандитом, парень зажал его уши и начал их интенсивно тереть обеими руками.
  Несколько мгновений и паук действительно пришел в себя. Вначале дернулся, застонал, затем с непониманием провел взглядом по лицам склонившихся над ним людей, потом уставился на меня, побледнел и задрожал.
  Рокко с немым вопросом глянул на меня, но я отрицательно покачал головой в ответ. На долгие разговоры с пауком времени нет... Информация о людях картеля необходима срочно!
  - Держите его! - распорядился я.
  Братья и напарник без слов прижали бандита к земле. А Ричи так и вообще, ещё и нож приставил к его шее. Паук обмяк, тяжело задышал и что-то попытался сказать.
  - Жало ему закройте! - добавил я и, убедившись, что в рот боевика затолкали какую-то грязную тряпку, протянул руку к Ричи, - нож давай!
   Напарник злорадно усмехнулся и, отдав мне нож, вновь навалился на задергавшегося бандита.
  Моё же сознание в этот момент дало в очередной раз сбой, причиной чему послужил внезапно появившийся прямо в голове едва слышимый шелест такого знакомого, моего голоса!
  "...активирован режим форсированного допроса пленных в боевых условиях... Перебор возможных вариантов завершен... Приоритетным в текущей ситуации определен вариант визуально-болевого воздействия с непредсказуемыми и резко отрицательными для объекта типа "паук" последствиями. Приступаю к созданию фоновых условий получения необходимых данных. Ведомому объекту рекомендуется..."
  Дальше я ничего не слышал. Меня как будто заклинило. Мысли застыли, а руки начали делать ужасные, невообразимо страшные для меня вещи!
  ...Трясущийся бандит с неприкрытым ужасом смотрит, как я сжимаю в своем кулаке его указательный палец.
  Хрусть!
  ...Палец переламывается в среднем суставе. Человек, которого держат мои товарищи, выгибается дугой, хрипя от боли...
  Но не только он, даже я не знал, что паука ждет дальше!
  ...Вывернув переломанный палец так, что окровавленная кость рвет кожу, нахожу взглядом обломок доски, лезвием ножа цепляю его и подтягиваю поближе. Прижимаю к дереву кисть бандита и сильным движением ножа отрезаю нелепо торчащий палец под корень, возле самой косточки...
  ...Бандит извивается на земле. Ричи бледнеет, но, упрямо поджав губы, смотрит на мои действия. Лиц братьев не вижу, но удерживать паука они не перестают...
  На очереди средний палец.
  Хрусть!
  ...Действия повторяются. После отсечения второго пальца бандит теряет сознание...
  Я чувствовал, как меня замутило. Недавний обед начал рваться наружу, но я сумел тогда его удержать.
  Марти же, увидев, что паук притих, быстро отбежал в сторону, наклонился и его вырвало.
  - Голем! - сказал белый как мел Рокко, - не боишься, что у бандита просто не выдержит сердце?
  - Нет, - ответил я, - доверься мне. Мы выиграем время, он почти готов.
  Увидев, что Марти перестало выворачивать, и он направился обратно к месту допроса, я махнул рукой, привлекая его внимание, и скомандовал:
  - Амулет жизни из трофеев захвати!
  Марти кивнул, на секунду задержал свой взгляд на ноже, который, естественно, был в моей руке, и его опять вырвало.
  - Что с ним? - спросил я у Рокко, - вроде Марти так не крутило, когда вы переносили паука, порубленного лезвиями амулета...
  - Так непривычно всё же, - пожал плечами Рокко, - мы и не думали, что ты сразу, вот так просто возьмешь и начнешь его резать...
  - Конечно, - хмыкнул я, - надо было вежливо попросить паука добровольно всё рассказать... Просить - это удел слабых! Бандиты знают это! Предложить ему несколько вариантов, угрожать... И что в конце концов? Было бы то же самое. Он же не человек, а закоренелый преступник, бандит, убийца!..
  Рокко смутился и отвернулся.
  - А мы кто? - шепотом, так, чтобы Рокко не слышал, спросил меня Ричи.
  Я ничего не ответил... Действительно, а кто мы? Да откуда я знаю? Я даже не знаю, кто я!.. Вчера бродяга и пьяница, сегодня такой же преступник, как и пауки, спокойно и хладнокровно пытаю... Но пытаю же бандита! Так не бывает!..
  В это время вернулся Марти с одним из амулетов жизни, доставшихся нам от пауков.
  - Активируй амулет на этого безрукого урода и приведи его в сознание! - опять скомандовал я.
  - А почему безруко..., - начал было Рокко, но, наткнувшись на мой взгляд, недоверчиво покачал головой и замолчал.
  Марти кивнул и быстро привел паука в чувство.
  ...Скоро пальцы на руке бандита закончились. Но это было ещё не всё! Визуально-болевое воздействие продолжилось. Я рассек мышцы между пястными костями руки бандита, затем, в конце концов, отсек эту изуродованную кисть.
  Сопротивляться паук почти перестал. Осознав, что никто не ждет, чтобы он заговорил, бандит прекратил попытки вытолкнуть изо рта кляп и, похоже, смирился с тем, что будет беспощадно запытан до смерти. Даже слабый амулет жизни, активированный Кроном на боевика, держал его в сознании, и только глаза бандита, полные боли, неотрывно следили за моими действиями.
  Вся процедура заняла от силы несколько минут.
   '...Необходимое состояние объекта типа "паук" достигнуто...', - прошелестел в моих ушах голос, и я быстро перетянул культю боевика, использовав удавку его почившего товарища в качестве жгута.
  Приблизив своё лицо вплотную к лицу паука, я прошипел:
  - Сколько вас ещё осталось, где логово и ближайшие планы. Быстро! Либо продолжишь расставаться с конечностями. Закричишь, ещё и язык потеряешь! Ты мне особо и не нужен, так что продолжу учить ребят, как надо отрывать паучкам лапки. Ясно? Если да, моргни два раза. Быстро!
   Бандит, пытавшийся отодвинуться от меня как можно дальше, моргнул. Два раза.
  - Надеюсь, ты себя подведешь..., - сказал я, кровожадно улыбаясь и вытирая лезвие ножа о рубашку бандита.
  Боковым зрением вижу, как напарника передернуло.
  - Голем, не горячись! - произнес Ричи, - он всё скажет...
  Умный мне попался напарник! А как естественно он подыграл, давая бандиту призрачный шанс, что его мучения закончатся...
  - Что же, тогда вытащи у господина паука эту грязную тряпку изо рта, - мягко сказал я ему и тут же продолжил, резко добавив в свой голос металла, - и будь наготове засунуть её вновь!
  - Ну! - это уже пауку.
  - Я вс-сё, вс-сё ска-ажу! - задыхаясь и глотая части слов, прохрипел бандит.
  Как только паук, изредка подбадриваемый уколами ножа, выдал основную информацию, грязная тряпка вернулась на свое законное место в его рту.
  Пока Ричи сортировал наши трофеи, у меня было пару минут на переваривание полученных данных. Итак, всё не так плохо, как могло быть. По словам нашего пленного, порт захватил отряд пауков в составе двух полных коконов. Всего двенадцать человек! Бойцы картеля оказались намного подготовленнее людей Докера, однако без потерь с их стороны тоже не обошлось. Пауки безвозвратно потеряли двоих боевиков, ещё двое были серьезно ранены и сейчас усиленно лечились на базе картеля, устроенной бандитами в одном из складских помещений на территории порта. Как оказалось, своё логово пауки устроили неподалёку, почти в центре складских трущоб, использовав для этого помещение, где раньше располагался Докер со своей бандой. Что меня не удивило, так как я всё же ожидал рано или поздно пересечься с главарём воспитателей из третьей камеры, общее руководство бандитами осуществлял Тарантул, тот самый паук, которому я сломал руку в квартальном участке с десяток дней назад. Руку Тарантул вылечил у целителя ещё перед атакой на порт, но после столкновения с местными бандитами главарь пауков снова получил тяжелое ранение. Но это ещё не всё! Пленный утверждал, что наколка Тарантула обладает магическими свойствами, как, впрочем, и татуировки рядовых бойцов картеля. Если в отношении своей наколки, красного паука на плече, бандит сообщил, что она обеспечивает ему как защиту от слабых атакующих амулетов, так и ускоренную реакцию, и физическое усиление, то о татуировке Тарантула пленный ничего внятного сказать не сумел. И не потому, что не хотел, предварительное визуально-болевое воздействие основательно развязало ему язык, а потому что свойства магических наколок у командиров боевых коконов были известны только ограниченному кругу бандитов, к которым наш пленник не относился. Своеобразная наколка командиров картеля, паук на фоне паутины, и чем больше и насыщенней паутина, тем выше положение бандита, был не только отличительным знаком их статуса, но и давал им гораздо больше как физических, так и магических способностей по сравнению с обычными боевиками. И с учетом всего этого, бандит так и не смог пояснить, как мне удалось одному положить шесть боевиков, среди которых тоже был командир кокона. Поэтому тогда я не особо придал значение словам бандита...
  ...Да и ладно с наколками пауков, ведь у меня тоже чудесным образом оказалась неслабая магическая поддержка. Откуда она взялась? Может какой-то безумный маг-артефактор провел надо мной опыт, пока я был в очередном пьяном угаре?..
  Идём дальше. Именно в прямом столкновении с Докером и боевиками из его ближнего круга, Тарантул и был в очередной раз ранен. Хотя, по словам пленного, даже раненый главарь бандитов практически в одиночку перебил с десяток неслабых бойцов! Серьезный противник, но, всё же, наши силы сейчас были практически равными. Осталось четыре паука и нас четверо. Двое боевиков ранены, а среди нас только я обладаю магической татуировкой.
  ...Надо после того, как всё закончится, найти какого-нибудь артефактора и разобраться со своей татуировкой. Ребята просили себе такую же, мне что жалко? Пусть артефактор её просто скопирует, и уж если моя наколка дает такую силу, то и бойцам Голема она не помешает...
  Точное расположение склада, где расположились пауки, известно. И Рокко с уверенностью вызвался нас к нему отвести. Что это значит? Значит, что можно и даже нужно немедленно напасть на бандитов, пока Тарантул не встревожился из-за долгого отсутствия своих бойцов. Именно внезапность помогла мне справиться с шестью бандитами, она поможет нам и сейчас. Решено! Только вначале...
  - Убей паука! - с этими словами я протянул нож Марти, для надежности глазами указав на нашего пленника, - за спиной его оставлять нельзя!
  - А почему я? - растерялся парень.
  - Марти, давай сразу определимся, - устало ответил я, глядя, как под телом бандита расплывается лужа мочи, - ты или делаешь что надо, или нам с тобой не по пути. Тогда они, я указал на паука, - тебя быстро достанут. Пойми, мы не в той ситуации, когда есть выбор. Или мы, или нас...
  Марти взял нож, посмотрел на меня, на решительные лица Ричи и Рокко. Брат ему едва заметно кивнул. Марти тяжело вздохнул, побледнел и сделал два коротких шага к пленному. Короткий замах и нож вонзился в грудь паука. И ещё раз. Короткие конвульсии и бандит, наконец, умер.
  - На общую кучу и закидайте мусором, - распорядился я братьям, с трудом высвободив нож из дрожащей руки Марти.
  Рокко не церемонясь, влепил брату легкую отрезвляющую оплеуху, и движение пошло...
  - Ричи, что у нас по трофеям? - спросил я у напарника.
  - Два амулета Огненного кнута, один жизни, два Веера лезвий, - перечислил Ричи, - это из нормальных артефактов магов Свободных территорий, ещё один вроде тоже их изготовления, но я такой не знаю, - пояснил он, - из слабых амулетов, сделанных нашими магами, имеем три амулета жизни, два Удара лезвием, три амулета файербола, шесть Щитов. Из амулетов всё. Из оружия имеем один короткий клинок, три кинжала, пять обычных ножей, восемь метательных, три кастета, две удавки, и даже, не поверишь, одно шило, на которое, скорее всего, нанесен яд, - Ричи осторожно вытащил из специального чехла тонкое лезвие и указал на нем многочисленные, едва различимые глазом, каверны, - из оружия тоже всё. Из денег в общей сложности шесть десятков с мелочью медных монет, полтора десятка серебряных...
  - Что-то монет не густо, - сказал я.
  - Скорее всего, основные деньги у Тарантула, - пожал плечами напарник, - смысл паукам таскать с собой крупные суммы?
  - Возможно, - согласился я.
  - И вот, - напарник показал мне небольшой перстень из желтого металла, - основной подарок нам оставил командир этого кокона. Думаю, эта печатка стоит никак не меньше пары золотых...
  - Неплохо! - обрадовался я, ведь именно столько и надо было отдать надзирателю. Будем думать, у главаря в логове ещё немного денег есть. Память тут же услужливо выкинула наружу картинку, на которой бригадиры плотников и грузчиков передавали бандитам небольшие мешочки с мздой за работу на территории порта.
  - Кошелей, таких, как наш бригадир паукам отдал, при них не было? Не пропустил? - всё же переспросил я.
  - Обижаешь, командир, - усмехнулся напарник, - я всё качественно проверил. Кошелей не было.
  - Значит, действительно у Тарантула, - кивнул я.
  Завалив трупы боевиков обломками досок и всяким хламом, в избытке разбросанным в этих трущобах, братья подошли к нам. Марти уже справился со своим волнением и имел вполне боевой и решительный вид.
  - Парни! Надо выжать благоприятную ситуацию, которую мы имеем, до конца! - сообщил я своей команде, - сейчас вооружаемся и делаем налет на логово бандитов. Откладывать нельзя, готовы?
  Рокко усмехнулся, а Ричи коротко рассмеялся.
  - Не понял? - протянул я.
  - Готовы мы, Голем, готовы! - улыбаясь, сказал Ричи, - я просто ребятам говорил, что мы с тобой не соскучимся...
  - Внезапность, скорость и напор, вот то, что может нам сейчас помочь, - продолжил я, - промедлим, и потом справиться с пауками будет намного сложнее.
  - Рокко, Марти, вы из оружия что предпочитаете? - уточнил я у братьев, прежде чем распределить трофеи.
  - Мы неплохо метаем ножи, - ответил за обоих Рокко, - и от старого доброго кастета я бы не отказался.
  - Славно, - обрадовался я, - значит метательные ножи ваши. Кроме этого, берите по амулету жизни и Веера лезвий магов Свободных территорий, кинжалы и обычные ножи по вашему усмотрению.
  - Так, Ричи, - я перешел к напарнику, предпочтение которого были известны мне получше, - тебе короткий клинок, два амулета жизни, те, которые послабее. Активируешь их одновременно, беречь их нет смысла. Возьмешь оба Удара лезвием, ну, и нож или кинжал тоже сам подбери.
  - Себе я забираю оставшийся простой амулет жизни, один из кастетов и этот нож, - я покрутил в руке тот самый увесистый нож, которым и разговорил бандита, - думаю, с учетом наколки мне должно хватить. Кроме этого, на каждого возьмем по амулету Щита, а вы, Рокко и Марти, по два. У вас основные боевые амулеты, так что вам и на острие атаки в случае чего быть, а значит, защита вам получше нужна. Остались амулеты файербола, их у нас всего три. Возьмите по одному на человека, но используйте только в самом крайнем случае. Тарантул с остатками банды хоть и засел в достаточно безлюдном месте, но пожары и взрывы, которые привлекут внимание патрульных, нам не нужны. Постараемся всё сделать как можно тише...
  Бойцы кивнули. Я поднял небольшой амулет, по внешнему виду напоминавший идеально круглый наконечник стрелы, тот самый артефакт, который Ричи был не знаком. Видимо, уже для совсем умственно отсталых, на металле амулета четко виднелась совсем уж маленькая стрелка насыщенно синего цвета, указывающая на остриё амулета. В отверстие на широкой части амулета был продет короткий кожаный ремешок с подвижным металлическим зажимом.
  - Точно не амулет файербола? - спросил я у Ричи.
  - Сам видишь, - поморщился напарник, - стрелка синего цвета. Или воздух, или вода. Или ещё что-то. На амулетах файербола, вот, смотри, - Ричи поднес поближе другой амулет, есть такой символ, это знак огня. Его ещё маги Свободных территорий ввели, а теперь уже все его используют... Самые распространенные знаки, типа того же файербола, жизни, призрачных лезвий, я хорошо знаю. А такого, как эта синяя стрелка, не видел. И ничего удивительного. Поисковики часто выносят из Потерянных земель амулеты, которые редки и не известны, может, и этот оттуда.
  - Ладно, - решил я, - возьму себе, авось не взлечу на воздух при его активации. Оставшееся оружие спрячьте где-то здесь, будем живы, вернемся за ним. Снаряжайтесь, через пару минут выходим. Рокко, ты поведешь, за ним я, потом Марти, Ричи, ты замыкающий. По двое всё равно в этих узких проходах не развернуться. Всем быть настороже. Если кого-нибудь встретим по пути, действуем по обстоятельствам. Одиночек глушим, потом извинимся, в крайнем случае. Встретим несколько человек, не представляющих опасности, пропускаем, не будем терять времени. Если случайно на пауков напоремся, сами понимаете, работаем наглухо.
  - А если на патруль нарвемся? - спросил Марти.
  - Да брось, здесь стражников сроду не бывало, - возразил Рокко.
  - Со стражниками я сам разговаривать буду, - сказал я, - всё, готовьтесь...
  Покрутив ещё пару секунд этот необычный амулет с синей стрелкой, я, наконец, догадался, почему ремешок такой короткий и для чего на нем зажим. В итоге, ремешок обвил моё запястье и, зафиксировав его положение зажимом, я получил амулет, при необходимости идеально попадающий в мою раскрытую ладонь. В таком варианте достаточно одной секунды, чтобы направить амулет на цель и послать мысленный импульс активации.
  Из кастетов я выбрал себе самый большой и тяжелый. Примерил на левую руку. Сделал пару по воображаемому противнику. А ничего, увесисто! Совсем не помешает...
  - Голем, - отвлек меня Рокко, - тут у меня совершенно случайно с собой оказался маленький походный мешочек, - парень показал мне действительно небольшой мешок из тонкой, но прочной материи, - я вот подумал, а смысл тогда остальные трофеи здесь оставлять. Они же денег стоят! Я их аккуратно тканью переложу, они совсем места мало занимают, звенеть и мешать не будут. Заберем?
  - Давай, - легко согласился я, - но мешок пусть Марти за спину закинет.
  - Хорошо, командир! - Рокко радостно кинулся складывать в мешок остатки трофеев.
  ...Ты смотри, сначала Ричи назвал меня командиром, а теперь уже и Рокко. Ребята быстро приспосабливаются к изменившимся обстоятельствам. Нормальные парни. Марти меня больше беспокоит, но, думаю, он тоже справится...
  К логову красных пауков мы добрались без труда, так никого и не встретив по пути. Рокко хорошо знал многочисленные проходы и тропинки среди складов и безошибочно вывел нас к приземистому каменному зданию, несколько странно выглядевшему среди остальных деревянных строений.
  - Эту резиденцию ещё Докер специально для себя на месте обычного склада построил, - шепотом пояснил Рокко, когда мы застыли у выхода на площадку перед зданием, украдкой осматривая местность на предмет противника, - такую себе небольшую крепость отгрохал. Но она его не спасла... Вон охранник, видишь?
  У дальнего угла здания на стуле вольготно полулежал бритый бандит. Наколка в виде красного паука не оставляла сомнений в его принадлежности к картелю. Очевидно, что по задумке Тарантула, бодрствующий охранник должен был держать в поле своего зрения проход с левой стороны крепости, площадку перед ней и, естественно, саму фронтальную сторону здания. Это бодрствующий охранник. А вот тот, который сейчас стоял на страже, на такого совсем не был похож. Видимо, горячее солнце и свежий морской воздух так разморили бандита, что он слегка придремал на своем стуле.
  - Идеальная ситуация, чтобы по-тихому убрать одного из пауков, - довольно ощерился Ричи, на секунду выглянув из-за угла и сразу оценив ситуацию, - рано же они расслабились. И дверь, смотрите, не полностью закрыта. Похоже, что в такой позе, как сейчас сидит охранник, он не должен просматривать проход с левого торца здания. Можно попробовать незаметно подобраться и снять это тело...
  - А давайте я? - вызвался Рокко, - я знаю, как обойти здание, подкрадусь поближе и от того дерева с пары шагов паука ножом угощу. С такого расстояния я точно не промахнусь! Можно, Голем?
  - Вперед, - разрешил я, - только постарайся не шуметь.
  Рокко кивнул, быстро скинул сапоги и, зажав в каждой руке по метательному ножу, быстро исчез в боковом ответвлении прохода.
  Мы напряженно ждали, приготовившись выскочить на площадку, чтобы прикрыть Рокко в случае неудачи.
  Минута, две... И вот от угла здания к дереву, в тени которого дремал охранник, быстро перебежал Рокко.
  - В чем заминка? - прошептал я, когда в ближайшую минуту ничего не произошло.
  Ричи, наблюдавший за ситуацией вместе со мной, прищурился, всматриваясь в тень, где скрылся наш боец.
  - Голем! - прошептал напарник, - Рокко вроде удавку показывает! Предлагает бандита живым попробовать захватить...
  - Дурак! - прошипел я в ответ, - какого пленного? Мы же договорились, что он охранника тихо исполнит! Какая удавка? А если паук ногами стул собьёт? О внезапности можно будет забыть!..
  Ричи понятливо кивнул и быстро выставил за угол сжатый кулак с оттопыренным большим пальцем вниз. Так же быстро спрятав руку обратно, напарник пояснил свой жест:
  - Рокко поймет...
  - Хочется верить, - прошептал я в ответ и мы оба осторожно выглянули из-за угла.
  Рокко, в конечном итоге, выбрал третий вариант. Парень выскочил из-за дерева и, бесшумно ступая босыми ногами по земле, легко подкрался к охраннику вплотную со стороны спины. Ещё миг и Рокко левой рукой молниеносно зажал бандиту рот, и почти одновременно с этим острым ножом в правой руке перепахал ему шею. Паук умер, так ничего и не поняв. Судорожно взлетели руки к шее, несколько раз дернулись ноги и всё. Тело охранника обмякло и затихло.
  Сжимая в руках оружие и амулеты, мы перебежали площадку и тихо подкрались к мощной двери. О том, как мы будем действовать в подобной ситуации, мы договорились ещё когда добирались до укрепления бандитов. Так что сейчас заминок не возникло.
  Ричи взялся за дверную ручку, Рокко и Марти, а следом за ними и я замерли слева от двери, чтобы, как только Ричи распахнет её, сразу же проникнуть внутрь. Если бандит нас не обманул, то в здании нет разделения на комнаты, а только большое и просторное помещение. Может Докер, когда строил свою крепость, так и хотел, а может просто не успел построить внутренние перегородки...
  Ричи выставил перед собой кулак с зажатыми тремя пальцами, так что видели мы только два выпрямленных. Вот один палец загнулся, отсчет готовности начался. Мы сосредоточились и приготовились к решающей схватке. Второй, последний палец загнулся. Сигнал! Ричи резко распахнул дверь, и мы ворвались вовнутрь.
  Рокко сразу ушел налево, Марти направо, а я пошел по центру. Вслед за мной скользнул Ричи. Несколько секунд драгоценного времени хватило нам для того, чтобы оценить обстановку и принять правильные решения. А вот для бандитов наше проникновение в их логово оказалось неожиданным. За что они и поплатились. Едва человек, до этого обедавший за столом в центре огромной комнаты, только начал вставать, в воздухе блеснули призрачные лезвия наших Вееров лезвий.
  С первой же активации Марти срезал бандита за столом, а Рокко удачно накрыл паука, приподнявшегося с одной из кроватей в левом углу помещения. А вот потом у нас начались неприятности... Проснулся Тарантул!
  Тело человека, формы и контуры которого просматривались под тонкой простыней на ещё одной кровати в том же самом углу, внезапно зашевелилось. А затем начало изменяться! Двигаться под материей простыни так, как человек это сделать не может!
  Все мы одинаково отреагировали на движение и одновременно развернулись к источнику угрозы. Высунувшийся из-за моей спины Ричи, никого не предупреждая и не раздумывая, тут же разрядил оба амулета Удара лезвия в направлении обозначившейся цели. Но безрезультатно! Тонкие призрачные клинки превратились в яркие вспышки, проявив купол магического щита, окружившего изменяющееся тело на кровати. Вслед за напарником удар по противнику нанес Марти, дважды, пока амулет окончательно не разрядился, активировав свой Веер лезвий. Результатом, кроме вспышек защитного купола, стал только какой-то неясный скрежет из-под простыни, по звуку очень похожий на... Смех? Да кто же это такой, некромант его забери?!
  Рокко жестами дал понять, что его атакующий амулет тоже разряжен. Резко треснула кровать, от неожиданности заставив нас вздрогнуть, и то, что было под простыней, с грохотом провалилось на пол. После этого движение противника прекратилось.
  Мы замерли, вслушиваясь в тревожную тишину. Стало слышно, как со стола капает травяной настой, вытекающий из перевернутой кружки.
  От напряжения у меня даже сковало плечи. Что ж, придется опять идти врукопашную, но мне уже не привыкать. Я покрепче стиснул кастет, сделал круговое движение кистью правой руки, разминая руку с ножом, и уже хотел дать команду на движение к противнику, как вдруг решил ещё кое-что сделать...
  Подав знак бойцам охватить противника с флангов, я убедился, что они начали медленное движение и громко сказал:
  - Тарантул! Это ты, мерзкая тварь? А это я, Голем, пришел сюда, чтобы окончательно переломать твои кости... Очень уж жалел, что в участке не успел это сделать... Так, просто для информации, твои люди, они все мертвы. А скоро я срежу с твоего тела паучка, хорошо выдублю кожу, и прекрасная картинка появиться на стене моего нового дома..., - я, пока говорил, тоже начал медленно приближаться к углу, где засел враг.
  Со стороны противника что-то заклокотало, а потом раздался жуткий, нечеловеческий голос:
  - Гго-лле-ммм, иид-дди, яя-яя поо-ккаа-жжуу ттее-бббе...
  Дальше было не разборчиво, потому что голос опять превратился в клокот.
  Осмыслить произошедшее не удалось, так как в этот же момент белое пятно простыни резко взлетело к потолку, сбив наше внимание. А когда мой взгляд метнулся вниз, я успел заметить, как из провала в кровати вначале появились черные суставчатые конечности, покрытые густыми щетинками красного цвета. И это были конечности не человека, а самого настоящего гигантского паука! Красного паука! Я вздрогнул, а мои бойцы попятились, увидев, что за враг появился перед ними.
  Четыре пары глаз уставились прямо на меня, затем на ужасной морде твари разошлись хелицеры, и монстр, роняя на пол капли яда, жутко расхохотался.
  Рокко сделал быстрое движение рукой, и вспышка вновь обозначила магический щит Тарантула, а на пол упал оплавленный метательный нож. Да, именно Тарантула, я уже был полностью уверен в том, что это именно он. Значит, пленный нас не обманывал, когда рассказывал о магических свойствах татуировок боевиков и командиров картеля. Но чтобы настолько, в это сложно поверить!
  Дальше всё произошло настолько быстро, что если бы время каким-то причудливым образом не замедлилось, я бы наверняка погиб.
  ...У красного паука резко идут вверх несколько омерзительных конечностей. Когда они нацеливаются на меня и моих бойцов, раздается сухой треск и в нас летят белые сгустки, которые, по мере приближения к нам, разворачиваются в полноценные сети, сети из густой и необычно толстой паутины...
  ...Мои парни ничего не могут сделать, двигаются они слишком медленно. Сети полностью накрывают их тела. Краем глаза вижу, как паутина, как живая, постоянно увеличивается в размерах и насыщенности. Мои бойцы сопротивляются, но при этом всё больше и больше запутываются в этих неимоверно прочных сетях. Я же в это время бегу к Тарантулу...
  ...Белый сгусток паутины попадает в то самое место, где я только что был, следующий лишь слегка цепляет меня за руку, обжигая кожу обжигающим холодом. Как же мои парни!? Ещё одна сеть всё же накрывает меня и сбивает на пол...
  ...Боль... Она чудовищна, она проникает до костей. Мне кажется, что под покрывшей тело паутиной пластами сходит моя кожа. И вдруг, внезапно боль исчезает. Но я, оглушенный, ещё какое-то мгновение не могу придти в себя, а паутина всё больше и больше стягивает моё тело...
  ...Всё это время по обширному помещению грохочет ужасный хохот паукообразного монстра...
  ...Приходит осознание того, что боль ушла. Делаю попытку пошевелиться. Плечи, грудь, ноги уже скованы паутиной. Правая кисть непостижимым образом оказывается свободна. Я понимаю, что ножа в ней нет, видимо, я потерял его во время падения. Не успеваю даже огорчиться, как движение кистью приводит к тому, что в правую ладонь удобно ложится амулет. Тот самый артефакт, который я прицепил на запястье. Что мне терять? Я понимаю, что моя гибель близка. И вместе со мной погибнут и мои парни...
  ...Легкое движение рукой и артефакт нацеливается на монстра. Импульс активации! В воздухе передо мной моментально формируется гигантское ледяное копье, которое тот же устремляется в паука. Вспышка света! Но будучи к этому готов, я ведь знаю, что тварь защищена магическим щитом, я вовремя успеваю прикрыть глаза и отвернуть голову. Яркий свет гаснет, я поворачиваю голову и успеваю заметить, как часть ледяного копья всё же пробивает магический щит монстра и срезает ему одну из лап...
  ...Хохот монстра прерывается. Вместо этого раздается недовольный визг и паук, не обращая внимания на утрату конечности, начинает двигаться ко мне. Хелицеры твари нетерпеливо подрагивают. Я судорожно дергаюсь, но татуировка, на которую в этот раз я так рассчитывал, мне не помогает. Всё. Это конец...
  ...Паук уже на середине пути. Я готовлюсь к самому худшему...
  ...Внезапно от стен зала, к монстру приближаются и замирают возле него несколько невообразимых созданий. Матовые черные тела, несколько лап, мощные клешни. Крабы? Нет, ближе к ракам, туловища продолговатые, хотя привычных рачьих шеек я так и не различил. Но всё равно, и на раков они похожи с очень большой натяжкой! И двигаются они в несколько раз быстрее паука. Я едва успел заметить их и то, только благодаря тому, что четыре, да, ровно четыре этих странных создания размером не больше крупного лангуста, окружив паука с разных сторон, на мгновение застывают и тут же яркая вспышка света и мощная ударная волна рывком гасят моё сознание...
  - Голем! Бруно! Бруно! Голем!..
  Очнулся я от голоса Ричи.
  - Паук! Что с ним? - вспомнив последние мгновения перед своей гибелью, тут же спросил я.
  Одновременно я неосознанно сделал попытку сесть, что, к моему большому удивлению, удалось без проблем. Внимательно взглянув на руки и одежду, не обнаружил ни следа паутины. Потом поднял взгляд на своего напарника.
  - Паука нет, - ухмыльнулся Ричи, - а остальное и нас удивляет. Вообще-то, - протянул парень, - мы думали, что это ты нам расскажешь, куда пропал паук. Когда мы очнулись, ты лежал без сознания, а неподалеку от тебя на полу остались следы мощного взрыва. И если останки той твари, что нас чуть не привалила, - Ричи показал мне усок хитинового панциря, практически полностью выгорела, но всё же кое-какие следы оставила, то от паутины, которая нас едва не уничтожила, никаких следов и вовсе нет. И вот этим ещё, - напарник предъявил жменю мелких обгоревших и искореженных обломков, которые в его ладони издали металлический звук, - в избытке вокруг всё засыпано. Так что произошло, Бруно? Как ты нас вытащил и Тарантула замочил?
  - Так ты тоже слышал? - вместо ответа спросил я.
  - Да, - кивком головы подтвердил Ричи, - он тебя узнал. Это мог быть только Тарантул...
  - Что с братьями? - спросил я.
  Ричи хмыкнул, но не стал настаивать на своих вопросах.
  - Шарят по нашим новым владениям, - усмехнулся он, - Бруно! Мы смогли! У нас получилось! - в порыве чувств обнял меня парень, - порт наш!..
  ...Да, жить становится всё интересней и интересней. Что там было вначале?.. Потом татуировка, сейчас какие-то твари, выступающие за меня, завалили неслабого монстра. Что дальше?..
  Одновременно с этим, я понял, что я тоже изменился. Да, я не тот Бруно, не расстающийся с кувшином, а в лучшие времена с бутылкой хвосторуба. Сейчас у меня есть команда бойцов. Мы победили отряд красных пауков и порт наш. И кого волнует, что это были за металлические создания, которые погибли вместе с монстром? Их нет, а мы есть. И нам ещё много надо сделать, чтобы порт стал действительно нашим...
  - Бруно! Голем! - раздались радостные возгласы появившихся братьев, - ты пришел в себя! А у нас есть для тебя подарок...
  - Что за подарок? - спросил Ричи, помогая мне встать на ноги.
  - Там, в том углу, - кивнул в сторону Рокко, - есть вход в подвал. Внизу ещё два яруса. На минус первом много комнат и помещений, с ними ещё надо разбираться, что там есть. А вот на минус втором ярусе у Докера, видимо, была тюрьма. Для несговорчивых, так сказать, партнеров. Подарок там. Это девушка!
  - Ещё трофеи есть? - уточнил хозяйственный Ричи.
  - Да, трофеев навалом, - радостно сообщил Марти, - с ними ещё разбираться и разбираться...
  Странно, но моё самочувствие было более чем удовлетворительным. Немного побаливали глаза, но более никаких последствий от атаки паука не было.
  - Пошли, посмотрим на ваш подарок, - решился я. С чего-то надо же начинать.
  Братья весело заржали.
  - Но, но! - вклинился Ричи с очень серьезным видом, - что за смех! Наш командир самых честных правил! - и тоже присоединился к веселью братьев.
  И я не сдержал улыбки. Так с улыбкой я и зашел в указанную парнями камеру.
  Смутно разглядев забившегося в дальний угол человека, я спросил:
  - Ты кто?
  - Я..., я Неира, - раздался слабый женский голос в ответ.
  - Неира, - хмыкнул я, - ты кто? Что ты здесь делаешь?
  После легкой заминки девушка ответила:
  - Я дочь Докера... Не бейте меня...
  Похоже, ответ девушки впечатлил не только меня. Парни тоже изумленно притихли. Неслабое нам наследство от пауков осталось. Кому как не дочери Докера знать все расклады в порту...
  
  
  Глава 8. Дело о спотыкаче.
  
  Статус: младший дознаватель.
  Дислокация: город Олат, королевство Фора.
  Период: двадцать лет после активации комплекса.
  Состояние: копия, носитель типа 'шестерка'
  Директива: карьера.
  Мероприятие: королевская канцелярия.
  Акция: дознаватель.
  
  Я отвлекся от бумаг, и устало потер глаза. Да, похоже мой начальник, городской дознаватель Никла не ошибался, и у меня есть новое интересное дело...
  - Слушай, Эш, - ехидно сказал О'Трон из-за своего стола, - с каждым днем ты становишься всё больше похожим на дознавателя Санте... Один в один, как и он в свое время, бороздишь кабинет. Туда, обратно, туда, обратно... Даже выражение лица похожее. Я уже пару минут наблюдаю, как ты в задумчивости тут вышагиваешь. Гений сыска и гроза преступного мира Олата, понимаешь ли... Я старался на тебя не обращать внимания, но, честное слово, друг, ты раздражаешь! Сразу на память та история о коте пришла...
  - Что? - спохватился я, действительно обнаружив себя, стоящим посередине нашего кабинета, - какой ещё кот?
  - Сидит мужик на кухне, - улыбнулся и начал рассказывать О'Трон, поудобнее откинувшись на стуле, - так вот, мужик злющий, после дикого перепоя голова гудит. Жена есть готовит. Мужик внезапно нагибается, хватает кота и выбрасывает его в окно. Жена мужика в недоумении спрашивает, ты что, мол, очумел? А мужик отвечает, что у всех коты как коты, тихие, а этот - топ-топ, топ-топ, громыхает, мол, по всему дому...
  Когда мы отсмеялись, маг посерьезнел и спросил:
  - Так что там, Эш, чем тебя городской дознаватель так нагрузил в этот раз? Новое дело?
  - Похоже, да, - кивнул я и подошел к своему столу. Особо не выбирая, взял из толстой пачки несколько сводок и поднес первую к глазам.
  - Вот, послушай. Читаю дословно: '...в западный квартальный участок Олата поступило сообщение о том, что близко полудня в своем доме обнаружен труп горожанина Сидо, проживающего по улице Веселая, не работал, с проникающим ножевым ранением грудной клетки. Выезжали: пристав Юроно, стражники Вальтер, Зосимо, Тацио, Ульфо. Патрулем по подозрению в совершении преступлению задержан горожанин Бальдо, проживающий совместно с Сидо, не работает, ранее судим, помилован. Бальдо свою вину отрицает, ссылаясь на внезапную потерю памяти. С места изъяты: кувшин с остатками хвосторуба, одежда потерпевшего и подозреваемого, смывы пятен бурого цвета. Принимаются меры к розыску орудия преступления. Труп направлен в покойницкую западного квартального участка. Предварительное заключение квартального надзирателя: убийство третьей категории. Материалы находятся в западном квартальном участке...'.
  - Слушай дальше, - продолжил я, перейдя к следующему листу бумаги, - ага, вот ещё убийство: '...незадолго до рассвета к пятому патрулю западного квартального участка Олата обратилась горожанка Ронка, проживающая по адресу: Олат, улица Оружейников, не работает, и заявила, что по адресу улица Базарная в доме горожанина Каско, не работает, ранее судим, в розыске не значится, обнаружен труп с проникающим ножевым ранением в области брюшной полости торговца Этери, временно проживающего по улице Веселой, трактир "Западный Олат". Выезжали: пристав Карев, стражники Семи, Рено, Деодато, Лорис. Приставом установлено, что около полуночи в ходе распития хвосторуба и внезапно возникшей ссоры, ножевое ранение торговцу Этери нанес горожанин Каско, который задержан. С места происшествия изъяты нож, одежда, смывы пятен бурого цвета. Изъятое направлено в хранилище улик западного квартального участка. Труп направлен в покойницкую. Предварительное заключение квартального надзирателя: убийство третьей категории. Материалы в городскую службу дознавателей не передавались...'.
  - Дальше. Убийство. '...в западный квартальный участок Олата поступило сообщение, что в своем доме по адресу улица Припортовая, угол улица Торговая был обнаружен труп горожанина Типо с признаками насильственной смерти: два ножевых ранения в грудь. Выезжали: пристав Карев, стражники Семи, Рено, Деодато, Лорис. В подозрении совершения данного преступления задержан горожанин Рольфо, проживающий по улице Гильдейской, не работает, ранее судим, который пояснил, что после совместного распития хвосторуба и внезапно возникшей ссоры нанес потерпевшему два ножевых ранения в область груди. Задержанный в содеянном сознался при предъявлении улик. С места происшествия изъято: нож, одежда потерпевшего и подозреваемого, смывы пятен бурого цвета, кувшин с запахом хвосторуба. Предварительное заключение квартального надзирателя: убийство третьей категории. Материалы в городскую службу дознавателей не передавались...'.
  - И ещё, - я перешёл к следующей сводке, - убийство: '...в западный квартальный участок Олата поступило сообщение, что в домовладении горожанки Марко, не работает, обнаружен труп ее мужа Рубца, не работает, с телесными повреждениям в области головы. Приставом установлено, что предыдущей ночью, в процессе распития спиртного и внезапно возникшей ссоры, горожанина Рубца ударила несколько раз топором по голове его жена, горожанка Марко. Подозреваемая задержана, в содеянном, под давлением неопровержимых улик, созналась. В связи с присвоением преступлению третьей категории, материалы в городскую службу дознавателей не передавались...'.
  - Подожди! - не дал я ничего сказать магу, - и ещё убийство: '...в своем доме по адресу переулок Гильдейский обнаружен труп горожанки Яки, жила одна, злоупотребляла спиртным. При внешнем осмотре обнаружена тупая травма головы, обстановка в доме нарушена, погибшая находилась в полуобнаженном виде. В ходе розыска установлена и задержана горожанка Куна, которая пояснила, что ночью после совместного распития спиртного и внезапно возникшей ссоры, она нанесла удар табуретом по голове горожанки Яки. Убийству присвоена третья категория...
  - Хватит, хватит! - остановил меня маг, - и что я должен из этого вынести? Сводки как сводки, напились, поубивали друг друга, доблестная стража всё раскрыла. Ничего особенного. Такие преступления действительно относятся к третьей категории, причем здесь наша служба?
  - О'Трон, - вкрадчиво ответил я, - а если я тебе скажу, что таких преступлений, совершенных после и в результате распития хвосторуба на территории западного квартального участка произошло более четырех десятков за неполные две недели? Только представь себе, сорок три трупа за десять дней!
  - Ничего себе, - удивился О'Трон, - действительно многовато...
  - И крайне подозрительно! - добавил я, - вот смотри, что я нашел общего во всех этих событиях. Во-первых, все они произошли на территории нашего знакомца, квартального надзирателя Дино...
  - То, что он тебе не понравился, когда мы занимались делом о волнистом кинжале, - сказал маг, - не повод для подозрений. У Дино действительно тяжелый участок, порт, трущобы, разгул преступности и всё такое...
  - Я его пока ни в чем не обвиняю, - скривился я, - а то, что он мне не понравился, тут ты прав. Я о другом. Волна обычных, на первый взгляд, убийств прокатилась именно на его территории. Я внимательно изучил сводки по другим участкам и ничего подобного за последнее время там не произошло. Да, преступления, в том числе и убийства третьей категории, совершаются. Но в таком количестве их нет нигде!
  - Что ещё? - задумчиво кивнул О'Трон.
  - Во-вторых, - продолжил я, - как ты уже и сам понял, все преступления совершены после употребления хвосторуба. Никогда не слышал, чтобы выпивка становилась первопричиной массовых преступлений со смертельными исходами. Да, было парочку явно не относящихся к делу поножовщин, но я их сразу отложил в сторону. В-третьих, большая часть преступников не помнят момент преступления и не могут внятно объяснить причины возникновения ссоры и последующего нападения на своих собутыльников. Странно, не правда ли? Вроде бы всё, но, как по мне, этих общих признаков достаточно, и наш городской дознаватель прав. В одном районе, выпив хвосторуба, люди беспричинно убивают друг друга. Вывод у меня напрашивается только один, кто-то организовал эти убийства! Или, правильнее будет сказать, инициировал преступления. И хвосторуб в данном случае становиться орудием преступления!
  - А значит, - медленно произнес маг, - мы имеем новое дело по расследованию череды убийств, то есть дело второй категории! Дело..., - О'Трон на секунду задумался, потом усмехнулся и сказал, - дело о спотыкаче!
  - Причем здесь спотыкач? - не понял я.
  - А есть ещё пару признаков, на которые ты не обратил внимания, - пояснил маг, - это и не удивительно, ведь ты у нас и не пьёшь практически. Откуда тебе о спотыкаче знать?
  - Что-то я всё же слышал, - возразил я, - вроде речь шла о самодельном хвосторубе...
  - Именно о нем! - подтвердил О'Трон и жестом предложил мне присаживаться. Затем маг встал и направился было в сторону дверей, но в это время она открылась. Пятясь и придерживая дверь ногой, чтобы не опрокинуть три кружки с горячим травяным настоем, спиной в кабинет зашел наш новый стажер-помощник Тице. Номинально он всё же являлся моим помощником, да и стажировку проходил у меня, но О'Трон с первого дня решил, что парня, ненамного младше его самого по возрасту, воспитывать будет именно он. Пока маг не перегибал планку, я не возражал, а дальше посмотрим. Тице, по слухам, был сыном какого-то богатого столичного торговца, до чего мне, по правде говоря, было мало дела. Да и не поймешь, кто такой этот спокойный и молчаливый парень за те пару дней, что он находился в моей группе.
  - Тице! - сказал маг стажеру, вернувшись за свой стол, - ты почти вовремя. Чего так долго-то?
  - Очередь в буфете, господин маг-специалист, - виновато пожал плечами Тице.
  - Давай, парень, - продолжил О'Трон, - ставь кружки. Пока настой немного остынет, ты порисуешь и попишешь, что для тебя будет полезно. А мы посмотрим на это и обдумаем ещё раз ситуацию по новому делу, что будет полезно для нашего начальника. Ему, - маг указал на меня, - завтра с утра докладывать свои соображения Никле. И ещё, я же тебе уже говорил, - поморщился маг, - когда мы работаем без посторонних, можешь называть нас по именам. Мы же не на плацу, в конце концов...
  Пока стажер поставил на наших столах дымящиеся кружки и дошел до стены, где ещё со времен Санте под шторой пряталась доска и несколько кусков мела, я успел подумать о том, что наш маг немного лукавит. На самом деле я прекрасно знаю, как приятно О'Трону, когда его называют полностью по новой должности. Маг-специалист! Ещё бы, один из самых молодых магов такой категории в городской службе дознавателей! Участие О'Трона в успешном расследовании по делу о волнистом кинжале тоже не прошло незамеченным со стороны Гильдии магов. И представление на новую категорию для О'Трона подписали тогда сам городской голова и Никла! И второе, маг и сам во многом перенял привычки дознавателя Санте, что совершенно за собой не замечал. Вот, например, ведь это именно Санте использовал доску и схематичные решения по сложным делам на ней как один из инструментов для лучшего понимания ситуации. Но я оставил свои размышления при себе. О'Трон мне непросто коллега, он - друг, и немного тщеславия ещё никому не вредило. А отработка ключевой информации на доске, кроме наглядности, иногда действительно давала полезные результаты.
  Стажер одернул штору, взял в руки мел и выжидательно уставился на мага.
  - Эш, если ты не против, - повернулся ко мне О'Трон, - я попробую изложить, что мы имеем.
  - Давай, - я придвинул кружку с настоем к себе поближе и приготовился следить за ходом мыслей мага.
  - Значит, так, - начал О'Трон, - Тице, раздели доску на три воображаемые части. Слева мы напишем ключевые исходные данные, общие для всех преступлений, справа Эш изложит необходимые для раскрытия дела мероприятия, ну, а в центральной части мы сейчас с тобой набросаем схему распространения в Олате хвосторуба.
  Стажер уставился на доску, почесал затылок, а затем взял и легко разделил доску двумя неровными линиями из мела на три части.
  - Можно и так, - не удержался язвительный маг, - наверху центральной части нарисуй три круга, так, чтобы можно было вписать в них сокращенные данные. В самом низу нарисуй круг и подпиши его 'горожане'. Нормально. Теперь в первый верхний круг впиши наш, форский королевский хвосторуб. Под этим будем понимать весь хвосторуб, который производится в нашем королевстве на законных основания, то есть при наличии лицензии и соблюдении других обязательных условий. Вот скажи, стажер, сколько торговых марок хвосторубов нашего королевства тебе в общей сложности известно?
  - Насколько я знаю, - несколько смутился Тице, - достаточно много. Не один десяток, это точно.
  - Правильно, - кивнул и расплылся в улыбке О'Трон, - хотя я и удивлен глубиной твоих познаний. Видимо, с тобой не всё потеряно. А вот наш господин Эш до сих пор толком не знает, насколько сильно благородный хвосторуб отличается от банального спотыкача. Ладно, продолжим. А почему, Тице, наше государство не забрало все производства под себя? Почему, скажем так, не организовало два или три больших производства, а дает возможность существовать частным производителям?
  - Думаю, - слегка замялся и слегка покраснел стажер, - чтобы не забирать у людей возможность зарабатывать честным трудом.
  - Неплохо, - опять согласился маг, - радует, что ты не только разбираешься в хвосторубе, но и головой думать умеешь. Господа, хоть мы немного и отошли от темы, но поверьте, политика властей в отношении производства хвосторуба серьезно повлияет на наше расследование. Итак, несмотря на то, что в королевстве значительное количество предприятий по производству хвосторуба, все они достаточно жестко контролируются государством. Кроме специальной лицензии и серьезного налога, само производство и качество продукта подлежат периодическим проверкам со стороны специальных уполномоченных. В результате законного производства мы имеем стеклянную бутылку со уникально магической печатью, удостоверяющей качество хвосторуба. Так что, я могу сделать предварительный вывод о том, что хвосторуб, законно произведенный в нашем королевстве, не мог служить первопричиной этих беспричинных убийств. Но, так как этот вывод предварительный, круг с форским законным хвосторубом оставляем...
  - Скажи, О'Трон, - не удержался я от вопроса, - а откуда у тебя такие познания?
  - У вашего покорного слуги, - усмехнулся маг, - дядя владелец одного из таких производств. Я удовлетворил ваше любопытство и могу продолжать?
  - Тице, - продолжил маг после моего кивка, - впиши во второй круг привозной или зарубежный хвосторуб. А в третий - это мерзкое пойло, оскорбление для организма ценителя благородных напитков! Спотыкач, как в народе прозвали самодельное подобие хвосторуба. Что касается зарубежного спиртного, которое довольно таки в ограниченном количестве поступает на внутренний рынок королевства, могу сказать, что его качество и производство контролируется не меньше нашего. Цена привозного хвосторуба к тому же выше, чем форского из-за дополнительного налога. А кроме этого, на бутылке с законно ввезенным в королевство хвосторубом имеется уже целых две магических печати. Одна - страны производителя, вторая - все тех же специальных уполномоченных нашего королевства. Также не стоит забывать, что торговец, желающий заняться поставками зарубежного хвосторуба в наше королевство, должен получить дополнительную лицензию. Так что, в этом случае, я тоже сомневаюсь, что привозной хвосторуб послужил источником бед для горожан Олата.
  - Послушай, О'Трон, - уточнил я, - а почему привозной хвосторуб не может быть самодельным? Или же поставляться на территорию Форы минуя таможню?..
  - Здесь всё достаточно просто, - ответил маг, - даже если законно изготовленный за рубежом хвосторуб пройдет мимо наших бравых таможенников, он всё равно будет иметь одну магическую печать, да и цена на него будет не меньшей, чем на форский продукт. Как один из немногих, кто действительно хорошо разбирается и ценит непревзойденный вкус хорошего хвосторуба, - скромно похвалил себя О'Трон, - я могу предположить у нас наличие определенного спроса на зарубежный хвосторуб, значит, и завоз такого спиртного в Фору минуя таможню тоже представляется мне возможным. Богатые люди тоже любят экономит деньги. С самодельным же хвосторубом, произведенным за границей, никто из торговцев связываться не будет. Все они дорожат своими лицензиями и деловой репутацией. Государство с такими церемонится не будет.
  - Можно мне спросить? - повернулся к нам стажер и, дождавшись поощрительного кивка О'Трона, продолжил, - а преступники? Разве они не могут поставлять на территорию Форы зарубежный спотыкач? Самодельный хвосторуб низкого качества. Ведь у них его, наверняка, тоже делают...
  - Правильный вопрос, - ответил маг, - и ответ тоже простой и конкретный. Стоимость перевозки! Смысл преступникам связываться с дорогостоящей перевозкой изначально дешевого продукта в королевство? Сами понимаете, смысла нет. Поэтому, - продолжил О'Трон, - переходим к третьему виду хвосторуба. Самодельному его подобию или спотыкачу. Насколько я знаю, в Форе есть незаконное производство хвосторуба. Об этом, - маг указал на бумаги на моем столе, - хотя бы те самые сводки свидетельствуют. Как говорит мой дядя, спрос рождает предложение. Однако, производство хвосторуба без соответствующей лицензии в нашем королевстве является серьезным преступлением. Вопрос к тебе, Тице, какой категории?..
  ...Да, это дело перестает быть таким простым, хотя я и вначале не думал, что всё будет легко. Ведь я прекрасно помнил, что незаконное производство хвосторуба относится к преступлениям против короны, то есть преступлениям первой категории. А кто ими занимается? Ясное дело, агенты королевской канцелярии...
  - Это преступления первой категории, - выдал стажер, - для организатора наказание от пожизненной каторги до...
  - Вот именно, - кивнул маг, - до смертной казни. Всё зависит от объемов спотыкача и степени вины соучастников. Сразу становится понятным, почему изготовление и продажа этой гадости контролируется в королевстве бандами и картелями... Эш, - обратился ко мне О'Трон, заметив, что я поморщился, - ты подумал о том же, что и я, когда прозвучала первая категория?
  - Да, - подтвердил я.
  ...Настроение, и без того не самое хорошее после работы с 'тяжелыми' бумагами, при упоминании первой категории скисло окончательно. Ведь сколько другие дознаватели рассказывали о таких делах... Ведёшь привычное дело второй категории, бегаешь, суетишься, ночей не досыпаешь. Только подходишь к решению, устанавливаешь мотивы, преступника и... Хлоп! Оказывается, что королевская канцелярия ведет такое же дело по первой категории! Незамедлительно появляются агенты, забирают у тебя материалы и снимают все сливки. Чувствуешь себя после этого...
  - Ладно, господа, - я решил взять выстраивание схемы в свои руки, иначе мы здесь до ночи сидеть будем, - дальше первичные данные буду излагать я. А ты, О'Трон, если я что-то пропущу, подсказывай, но только по существу. Тебя, Тице, это тоже, кстати, касается. Согласны?
  О'Трон и стажер кивнули. И если маг с готовностью, он уже приспособился к работе со мной, то Тице несколько смущенно. Ну, это понятно. Недавний выпускник школы дознавателей всё ещё не привык к активному участию в обмене мнениями и мыслями в ходе настоящего расследования.
  - Итак, Тице, - скомандовал я стажеру, - рисуй под этими тремя позициями с видами хвосторуба ещё шесть кругов поменьше. По два под каждым из больших. Готово? Первых два соедини стрелочками с форским хвосторубом, сами кружочки подпиши законными производствами. Их хоть и значительно больше, чем два, но нам для понимания ситуации и парочки достаточно. Несмотря на то, что наш ведущий специалист по хвосторубу, - я постарался сидя обозначить легкий полупоклон в сторону мага, - и сомневается в участии в деле законных производств, но мы их со счетов сбрасывать не будем...
  О'Трон сделал наигранно обиженное лицо, мол, я так и говорил. Я сделал вид, что не обратил на это внимание и продолжил:
  - Вторые два кружочка соедини стрелочками с зарубежным хвосторубом. Потом подпиши их как законные поставки через таможню и, соответственно, мимо таможни. И последние два круга подпиши бандами и картелями и соедини стрелками со спотыкачем. Коллега О'Трон? Замечания? - обратился я к магу.
  - Я согласен, - важно кивнул наш эксперт.
  - Идем дальше, - продолжил я, глядя, как стажер усердно выводит надписи, - Тице, добавь под получившейся частью схемы два квадратика и подпиши их как законные склады и, куда без них, незаконные. Соедини их стрелками с предыдущими кругами. Думаю, понятно, что картели и банды не будут поставлять спотыкач на законные склады. Тице, что мы должны нарисовать дальше? Я слышал, у тебя родственники занимаются торговлей, не стесняйся, высказывай свои предположения!
  Стажер в очередной раз густо покраснел.
  - Мне видится, - начал он говорить после небольшой паузы, - что ниже должны идти перечисления мест, где можно приобрести хвосторуб. Не покупают же его горожане на складах?
  - Верно, рисуй! - распорядился я, подмигнув магу. Вроде как действительно думающий стажер нам попался...
  - Полагаю, что первыми надо указать трактиры, - несколько уверенней продолжил говорить парень, одновременно рисуя и подписывая круги под складами, - потом лавки, которые торгуют хвосторубом...
  - Правильно, - подтвердил слова стажера О'Трон, - и помним, что те и другие тоже имеют лицензии на торговлю этим крепким спиртным.
  - Вроде остается ещё подпольная торговля, - продолжил парень, дорисовывая третий круг, - или по-другому её можно назвать частной незаконной продажей. Спотыкач же в трактирах и лавках продавать не будут?
  - В дешевых трактирах вполне возможно, - возразил ему О'Трон, - там и не такое могут налить. А лавки, да, случаев с продажей в них 'левых' напитков я не слышал...
  - Хорошо, господа, - я вновь перехватил инициативу, - будем считать, с общим телом схемы мы закончили. Тице, вопросы?
  - Господин млад..., - запнулся стажер и поправился, - Эш, а зачем мы нарисовали такую громоздкую схему? Ведь никаких возможностей даже у всей службы дознания, а не то что у нас, не хватит для отработки всех этих связей и объектов...
  - Мыслишь ты правильно, - согласился я с парнем, - но не совсем верно...
  - Чисто олатское выражение, - засмеялся маг и с пафосом повторил, копируя меня, - правильно, но неверно...
  Я грозно глянул на него и продолжил:
  - Ты ведь не думаешь, Тице, что дознание и расследование - это только погони, шелест и вспышки призрачных лезвий, быстрый захват преступников и бесконечный поток наград за успешные дела? На самом деле это тяжелый и кропотливый труд, о котором обычные обыватели почти ничего не знают. Пойми, нам, группе дознания, нужна эта схема, чтобы учесть как можно больше информации по материалам дела и создать как можно больше версий, как могло быть совершенно преступление и с какого конца браться за его расследование. Сейчас мы изложим с левой стороны имеющиеся у нас общие для всех преступлений данные. Сделаем промежуточные выводы. За счет этого мы сможем вычеркнуть, я надеюсь, основную часть объектов и связей на схеме. А уж это, в свою очередь, позволит отбросить большинство маловероятных версий. В конечном итоге мы сможем спланировать отработку небольшого числа выделенных версий и наиболее эффективные мероприятия по ним. То есть расследовать дело в кратчайшие сроки. Понимаешь?
  Тице смущенно кивнул. О'Трон весело поглядывал на него из-за своего стола, но удержался от очередных колкостей.
  - Итак, - продолжил я, - думаем и выводы делаем вместе. Пиши, Тице. Первое. Все преступления произошли в западном районе. Вывод: первичный розыск преступников, орудия преступления, мест производства, хранения и распространения злосчастного хвосторуба можем ограничить западным районом Олата. О'Трон, Тице? Предложения, замечания есть?
  Стажер отрицательно покачал головой.
  - Разве что замечу, - проворчал маг, - что западный район может и не быть местом производства и хранения хвосторуба, который в нашем случае является орудием преступления...
  - Не спорю, - покладисто согласился я, - но ты сам понимаешь, что мы не можем сразу охватить весь Олат, не говоря уже о территории королевства. Если отработка западного района будет безрезультатной, тогда пойдем дальше.
  О'Трон кивнул.
  - Второе, - продолжил я, - очень важный момент. Преступления совершены после употребления хвосторуба. Преступники не помнят событие преступления, не могут объяснить его мотивы. Вывод?..
  - Элементарно, Эш, - ухмыльнулся маг, - хвосторуб отравлен. Хотя даже не отравлен, а в спиртное, скорее всего, что-то добавлено. Нельзя исключать, что это 'что-то' попало в спотыкач непроизвольно. То, что приводит к такой неоднозначной реакции человеческого организма...
   - Согласен, - кивнул я, - но неосведомленность производителя ответственности с него за гибель людей не снимает. Так, дальше. Если вы обратили внимание, абсолютное большинство потерпевших и лиц, совершивших преступления являются либо безработными, либо относятся к бедному слою населения. Вывод напрашивается сам собой, что свидетельствует в пользу твоей, О'Трон, версии о спотыкаче. Нормальный хвосторуб явно не по карману таким людям. Замечания?
  - Да по-любому спотыкач, - сказал маг, - и в сводках речь шла об изъятых кувшинах с остатками спиртного, а хвосторуб в жизни никто не стал бы переливать из бутылок. Так что спотыкач без вариантов.
  - Вроде бы всё, - продолжил я, - подумайте, может мы что-нибудь пропустили? О'Трон?
  Маг немного подумал, а потом сказал:
  - Могу добавить только то, что после нагоняя, который получили стражники после дела о волнистом кинжале, они стали гораздо внимательней относится к уликам. По сводкам даже смывы крови проходят... А по существу, ты, Эш, всё сказал.
  - Тице, - обратился я к стажеру, - а ты чего молчишь?
  - Так я, это, - вновь густо покраснел стажер, - сводки-то не читал...
  - Да, действительно, - тут уже впору было краснеть мне, - как-то я об этом не подумал. Хорошо, завтра с утра, пока я буду на докладе, внимательно их пересмотри. Может, чего нового увидишь, что мы с О'Троном пропустили.
  - Если всё, - продолжил я, - тогда теперь, используя наши предварительные выводы, вычеркиваем часть объектов и связи. Итак, Тице, если мы принимаем за основную версию о спотыкаче, что именно мы можем смело вычеркнуть из нашей схемы? Давай, объясняй своё мнение и вычеркивай, - распорядился я.
  - Считаю, - деловым тоном начал стажер, - что можно смело вычеркнуть законный хвосторуб и его производителей, привозной хвосторуб тоже...
  Тице глянул на меня, увидел одобрительный кивок, развернулся к доске и принялся перечеркивать мелом названные объекты.
  - Дальше вычеркиваем законный склад и лавки по продаже хвосторуба. Остаются: производители спотыкача, банда или банды, которые в Олате держат это дело, незаконный склад, где хранится изготовленная продукция, трактиры и частные продавцы спотыкача...
  - Хорошо, - сказал я, - видишь, Тице, с помощью схемы мы определили круг вопросов, вокруг которых сосредоточим следствие. Теперь пиши на правой стороне доски первоочередные мероприятия, которые мы будем проводить для установления круга лиц, либо лица, совершившего преступление.
  Тице повернулся ко мне и поднял руку, как бы спрашивая разрешения задать вопрос.
  - Да, - разрешил я ему.
  - Эш, - спросил стажер, - а почему мы просто не стерли ненужные нам данные с доски? Зачем заморачиваться с зачеркиванием?
  - Мы вообще ничего не будем стирать с доски, пока не закончим следствие, - пояснил я Тице, - сам подумай. Допустим мы отработали версию по спотыкачу. И ничего, ничего, - повторил я, - не обнаружили. Тогда, Тице, мы возьмёмся за отработку тех версий, связи и объекты по которым ты сейчас вычеркнул. Понял?
  Стажер раздосадовано пожал плечами и кивнул.
  Я на секунду задумался, а затем продолжил:
  - В первую очередь нам необходимо провести тщательное исследование изъятых на месте преступлений кувшинов с остатками спотыкача. О'Трон, это на тебе. На завтра у меня запланирована встреча с артефактором Моли, я договорюсь, чтобы он тебе помог. Всё таки лучше него эксперта мы вряд ли найдем. Также надо предупредить стражников о том, чтобы в случае преступлений со схожими признаками, они обязательно изымали бы кувшины и емкости с остатками спиртного. Уведомление я направлю в участок уже сегодня. Дальше. Чтобы выйти на производителей этой гадости, надо установить лиц, которые её распространяют. Для этого необходимо допросить лиц, проходящих по сводкам. Как преступников, если они ещё не отправлены по этапу, так и возможных свидетелей. Также необходимо опросить трактирщиков западного района. Хотя, - я задумчиво почесал лоб, - если они в этом участвуют, то против себя свидетельствовать не будут. Вместе с тем, на конкурентов информацией должны поделиться. Кстати, владельцев лавок тоже надо опросить, ведь продавцы спотыкача выступают как их прямые конкуренты. А лавочники в своем кругу такой информацией владеть и обмениваться должны обязательно, и не преминут слить торговцев спотыкачем. О'Трон, ты что-то хочешь сказать?
  - Да, Эш, - сказал маг, - не забывай, что выйдя на продавцов, распространителей спотыкача, мы сразу же привлечем к себе внимание бандитов, которые держат эту тему...
  - Думаю, - ответил я, - что бандиты узнают о наших действиях ещё раньше, как только мы начнем работать по распространителя. Ну, и что? Честно говоря, мне нет никакого дела до того, кто вообще производит спотыкач. Меня будет интересовать, кто изготовляет отравленный вариант этого пойла.
  - Ну, да, ну, да, - сказал очень серьезный О'Трон, - попробуй потом объяснить это бандитам. Мы станем для них угрозой. А что делают преступники, когда над ними нависает угроза разоблачения? Они либо скрываются, либо устраняют угрозу. Да и об агентах королевской канцелярии не забывай. Как бы они нам потом не предъявили, что мы суем нос в дело не своего уровня. Слушай, Эш, это дело что-то перестает быть для меня интересным...
  - Ты что, боишься? - фыркнул я, - О'Трон, на тебя это совсем не похоже. В данном случае мы расследуем преступление второй категории и точка. Думаю, Никла не случайно попросил меня изучить эти материалы и если что, нас прикроет...
  - Да я не боюсь, - хмыкнул маг, бросив взгляд на нашего стажера, - я опасаюсь и предвижу море неприятностей. Со всех сторон, заметь. Просто предпочитаю, по возможности, вначале думать головой о последствиях, ибо в некоторых случаях, когда они наступают, думать бывает уже нечем...
  - За дело беремся! - отрезал я, - не хватает, чтобы мы спасовали перед бандитами и, тем более, перед агентами. Мы их не хуже!
  - В этой теме ещё и стражники могут быть, - неожиданно добавил Тице, - кто-то из них наверняка бандитов и распространителей прикрывает...
  - Может быть, может быть, - согласился я и спросил у мага, - О'Трон, ты со мной?
  - Нет, не с тобой, и вообще, я тебя знать не знаю..., - проворчал коллега, - Эш, ну, ты что? Конечно с тобой. Мы, маги, - на лице О'Трона появилась обычная ехидная ухмылка, - своих в беде не бросаем!
  - Хорошо, - кивнул я, ведь другого ответа и не ожидал, - а ты, Тице, как на это всё смотришь? Без обид, но О'Трон прав. Дело о спотыкаче, как его назвал маг, может оказаться очень опасным. И не самым лучшим для твоей стажировки и начала карьеры. Я могу попросить Никлу, чтобы он перевел тебя к другому дознавателю...
  - Нет, нет..., - энергично замахал головой парень, - если я от первого опасного дела сбегу, как я потом работать буду? Я с вами!
  - Тогда на сегодня всё, - подытожил я, - все свободны, готовимся и отдыхаем перед завтрашним днем. Встречаемся как обычно, я на доклад, вы ещё раз изучаете сводки. Потом придется съездить к Дино, надо сообщить, что мы забираем это дело, взять образцы спотыкача, и допросить задержанных. Дальше будет больше. Помотаемся по району, трактиры, лавки... Не улыбайся, О'Трон!
  - А что я? - наигранно удивился маг, - я как лучше для дела хочу. Могу сразу с утра сам по трактирам пойти, опрашивать, так сказать...
  Я усмехнулся и покачал головой.
  - Нет, делаем так, как я сказал, а то уже с утра у нас появятся небоевые потери, знаю я вас, магов... Всё, по домам! Я немного задержусь, уведомление только выпишу и отправлю...
  Стажер быстро собрался, попрощался и ушел. А О'Трон, перед тем, как покинуть кабинет, нагло ухмыльнулся и сказал:
  - Я думаю, Эш, что ты сам сможешь гораздо быстрее к банде, которая торговлю спотыкачем держит, подобраться...
  - Это как же? - спросил я, отрываясь от бумаг и глядя на зубоскалящего друга.
  - А ты к подруге своей, к Оли на ужин напросись, - выдал он, - с её родителями познакомишься, заодно и о спотыкаче разузнаешь.
  - Причем тут родители Оли к спотыкачу? - начал злиться я, не понимая, чего от меня хочет маг.
  - Сам подумай, - пояснил О'Трон, - её отец держит несколько прибыльных домов. Тот, что на Веселой улице, самый крупный в городе. А кроме прибыльных домов интересы господина Вирга простираются и в другие сферы. Трактиры, мастерские, в том числе ювелирные, ещё чего-то там... В общем, много всего. Так вот, не может быть, чтобы деловой человек такого уровня, как Вирг, не имел весомых контактов в преступном мире. Не может! Вот и спросишь его, что он о торговле спотыкачем думает! И кто её крышует! Совместишь приятное, так сказать, с полезным. Глядишь, Вирг что-то своему будущему зятю и посоветует..., - после этих слов маг сноровисто юркнул за дверь, прежде чем я успел метнуть в него что-то тяжелое.
  'Вот зараза ехидная!' - подумал я, слыша из коридора смех удаляющегося мага, - 'но умный, не отнять. Помощь Вирга действительно может оказаться не лишней. Решено, пойду знакомиться с родителями Оли. Тем более она уже несколько раз говорила, что её родители очень интересуются, с кем это их дочь пропадает...'.
  
  
  
  Автор будет очень благодарен, если Вы вернетесь на его страницу и поставите за произведение свою объективную оценку. Заранее спасибо!
  Смит И.С.
  
Оценка: 5.44*121  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Д.Сугралинов "Мета-Игра. Пробуждение"(ЛитРПГ) F.(Анна "Избранная волка"(Любовное фэнтези) Д.Маш "Искра соблазна"(Любовное фэнтези) Д.Игнис "Безудержный ураган 2"(Уся (Wuxia)) А.Григорьев "Биомусор"(Боевая фантастика) Б.Ту "10.000 реинкарнаций спустя"(Уся (Wuxia)) А.Дашковская "Пропуск в Эдем. Пробуждение"(Постапокалипсис) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) Д.Куликов "Пчелиный Рой. Вторая партия"(Постапокалипсис) А.Ригерман "Когда звезды коснутся Земли"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"