Снегирева Ирина: другие произведения.

Пятая дочь Владыки

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Создай свою аудиокнигу за 3 000 р и заработай на ней
📕 Книги и стихи Surgebook на Android
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Лаириэль не соответствует стандартам эльфийской красоты, а кандидаты в мужья вызывают отвращение. Но она не унывает. Выход находится- Академия, куда стекаются разномастные студенты со всех стран. Тут встречаются новые знакомые и трудности, о каких во дворце Владыки девушка даже не мечтала. Эльфийка окунается в водоворот новой жизни с головой, вот только удержаться на плаву порой бывает очень непросто. "Любовь нечаянно нагрянет" - это точно про Лаири... ПОЛНАЯ ИСТОРИЯ находится ЗДЕСЬ

   ВНИМАНИЕ! ПОЛНЫЙ ТЕКСТ ТОЛЬКО на ЛН
  Дорогие мои! Через недельку я буду подавать эту книгу на конкурс, так что эта была последняя продка( существуют ограничения). Если интересна история Лиари, переходите по ссылке
  https://litnet.com/book/pyataya-doch-vladyki-b72517
  
  
  Глава 1
  
  Лаириэль
  
  Я посмотрела в зеркало и прикрыла часть лица ладонью. Вздохнула. Очередной прыщ, вскочивший на виске, красовался, не желая поддаваться снадобьям и заговорам целителей. И это у меня, у дочери самого Владыки светлых эльфов Нарендила V, правителя прекрасной страны Иларии! Лекарей и магов при нашем дворе было немало и все искусные, только об меня сломали, можно сказать, не один зуб. Они справлялись, безусловно. Но ровно через сутки все мои дефекты снова появлялись на своих местах, а то иногда и вдвое больше. И почему на лбу? Вроде не замужем, рогами обзаводиться рано. А этот взял и появился.
  Спустила ладонь чуть ниже и сделала вид, что нос сегодня действительно стал несколько меньше, я бы даже сказала утончённее. И причина тому - наложенная мамой иллюзия. Эта должна продержаться максимум неделю. А после спадёт, как и все предыдущие. Видно, не выдерживает магия рядом с такой картошкой на лице. К тому же, на мой взгляд, кожа нынче вполне себе ничего, не слишком бледная. Или это я стою в тени?
  - Лаириэль, детка, - раздался голос матери, наисветлейшей Итилэль, - как твоё настроение сегодня? Выглядишь просто великолепно! Помочь заплести косу?
  - Буду рада. Спасибо, - поблагодарила я, задавшись вопросом, а обратила ли мама на моё пополнение на лице. Или сделала вид, что всё в порядке?
  - Твой отец получил письмо от Вериель * (старшая из дочерей Владыки). Она приедет к нам примерно через два месяца. Это так замечательно!
  - Чудесно, - согласилась я, заметив промелькнувший расстроенный взгляд матери.
  Ну да, у меня на голове не сады. Вся родня щеголяет просто идеальными волосами, густоту которых не способно затмить ни одно целительное средство. Меня же и тут природа обошла стороной. И что удивительно - все дефекты не изменить. Они исправляются, но через определённый срок всё встаёт на свои места. Говорят, это действие могучей крови предков, не желающей подчиняться чужому вмешательству. Сила это хорошо. Ни к чему отнимать у меня то, что дано. И всё же, последние пятнадцать лет из двадцати, я чувствовала себя гадким утёнком.
  То ли дело мои прекрасные сёстры. Близнецы Вериэль и Руаниэль замужем за принцами соседних государств. Третья из нас, Туилиндэ остановила свой выбор на короле тёмных дроу и теперь преспокойно правила. Четвёртая Идриль помолвлена и в настоящее время гостит у своего жениха, ледяного дракона. Я пятая, но на этом родители решили не останавливаться и всё-таки сумели произвести на свет долгожданного наследника. Братцу Ланленару уже девятнадцать, а потому его расписание заполнено столь же плотно, как и моё. Разве что ответственности у последнего отпрыска Владыки больше, ведь иногда отец лично проверяет его уровень знаний. И когда-нибудь лет так через тысячу или две власть перейдёт к наследнику, если того захотят наши родители.
  Мне бы тоже хотелось выйти замуж, чинно прогуливаться с супругом по парковым аллеям и мощёным каменным дорожкам, любоваться изящными фонтанами. Но в отличие от остальных мой ассортимент воздыхателей не столь велик. А те, кто всё же осмеливается породниться с Владыкой подобным образом, не находят у отца одобрения. Ну и у меня, конечно же.
  Хотя жаловаться на отсутствие женихов я не могу. Взять хотя бы кагана Сартака. Внимательный, до ужаса! Ровно три месяца назад из Агрянского каганата пришло предложение руки и сердца, написанное золотом причудливыми завитками на белоснежной бумаге. Текст такой, что можно его распевать вместо хвалебной песни. А ещё подарок - два сундука восточных украшений из золота и тонну мускатного ореха. К этому прилагался слоновой кости ларец, в котором лежала тончайшая, словно лунный свет, вуаль на лицо - знак расположения самого Сартака. Сразу видно, изящную ткань смастерили феи. Но зачем она мне? Помнится, все восхищались, но примерить это чудо я даже не соизволила, с неприязнью подумав, что каган решил спрятать моё дефектное лицо ото всех. А так тряпочка красивая на мордашке, стройная фигурка, пусть все завидуют. И даже сам факт, что все его жёны носят покрывало на голове, меня нисколько не приободрил. К тому же из строк письма стало ясно, что Сартак для меня одной решил построить белоснежную башню, достойную дочери самого Нарендила V. Великая честь для тысячной супруги правителя знойного Агряна. Жуть! А что, мудро придумал! Сразу отделить девчонку ото всех, дабы не мешала услаждать взор кагана стадом прекрасных жён. Точно! Самое место исключительно в башне, где никто не видит прыщей, носа картошкой, жидких волосёнок, заострённых клыков и бледной кожи, сравнимой только с уходящими в мир иной.
  Не стоит думать, что из-за своих недостатков я обиделась на весь мир. Почему-то не было в сердце этого чувства. Да и полюбила меня родня даже такую, непохожую на всех, чего уж там.
  Три месяца назад я отказала Сартаку и отец не осерчал. Задело Владыку, что любвеобильный каган мечтал о светлой эльфийке. Даже тысячный номер, дающий девушке почёт, не делал предложение каким-то особым для нас. Кровь у нас древняя и породниться мечтали многие. Признаю, не со мной, так с сёстрами. Сила предков, доставшаяся нам, проявлялась во всех по-разному: различные маги, чьи чары порой было невозможно сдержать врагу, видящие и даже целители. Последние встречались крайне редко, но хотя бы эта особенность досталась мне, что компенсировало отсутствие красоты. Отец владел даром убеждать и в этом ему точно не было равных.
  Думаете, после моего отказа каган передумал взять меня замуж? Куда там! Вчера прислал слона, надеясь заинтересовать меня своей щедростью. Пф! Рассмешил!
  - Лаириэль, ты сейчас подумала о Сартаке или о его подарке? - рассмеялась мама, отходя от меня и любуясь своей работой. Мне тоже понравилось. Вплетённые шелковистые нити придавали косе нужную толщину и объём. - Кстати, твоему брату это животное очень понравилось. И отец разрешил его оставить.
  Я промолчала, пытаясь выискать в словах матери какой-то скрытый смысл. К тому же продолжать начатую тему просто не хотелось. Уж слишком много в последнее время вокруг меня разговоров про любителя женщин, которому почему-то в качестве тысячного трофея понадобилась я.
  В этот момент в раскрытое окно моей комнаты ворвался порыв ветра, оказавшийся говоруном (попугай*) отца:
  - Светлейшая Итилэль, Владыка просит вас прибыть в приёмный зал.
  Мы с мамой переглянулись.
  - А что там? - не преминула спросить родительница, бросив взгляд на себя в зеркало. Безупречна, как всегда.
  - Прибыла делегация орков, - доложила нам эта птица.
  - Сейчас буду, - задумчиво протянула мама и направилась к двери.
  Говорить, чтобы подождала меня, я не стала. Хотела расспросить у говоруна, какие они, эти посетившие нас гости. Вот только умная птица предпочла улететь.
  Скользнув равнодушным взглядом по собственному отражению, я вдруг поняла, что меня ужасно интересует, зачем к нам прибыли орки. Степной народ всегда отличался крутым нравом и отсутствием хороших манер. Ещё столетие назад зелёные вознамерились отнять у нас обширные заливные луга на границе и ближайший к ним заповедный лес. Мой отец вышел победителем в этой схватке, а с орками был заключён мирный договор. Стычек больше не было, а что забыли эти громилы у нас сегодня? Я бросила взгляд на настенные часы и решилась. До урока танцев ещё есть свободное время, а значит, вполне успею.
  Быстрым шагом я направилась на крышу замка, словно нуждаясь в глотке свежего воздуха. Знакомая лестница мелькнула резными перилами. Но свернула я не туда, а шмыгнула в приоткрытую дверцу, ведущую на так называемый технический этаж. Он как раз располагался над приёмным залом. Когда-то мы с братом играли в прятки и увидели свет, бьющий из небольшой дыры в полу. Замаскировать наше открытие не составило труда. Мы даже несколько раз пользовались собственной находкой. Правда, приходилось таиться и делать всё крайне осторожно, но это мелочи.
  Отодвинув заслон, я встала на коленки, бросила белоснежный платок на пол, чтобы ненароком не испачкаться и припала глазом к отверстию. Поза была совсем не величественная, но кто меня увидит? Успела вовремя. На родителей я не смотрела, потому что моё внимание целиком занимал огромный орк оливково-зелёного цвета. Лица было не разглядеть, но внушительная фигура и мощный разворот плеч были заметны даже сверху. Следом за ним вышагивали ещё двое гостей, но комплекция этих несколько проигрывала.
  - Приветствую вас, светлейший Владыка Нарендил и светлейшая Итилэль. - Посол склонился в учтивом поклоне, а я заёрзала, пытаясь как следует рассмотреть этот процесс. Получалось плохо.
  - Советник Рагонтар, раз видеть вас в своём замке, - спокойно произнёс в ответ папа, а я едва не присвистнула. Надо же, какого гостя к нам занесло. Правую руку главы всех орков! - С чем пожаловали?
  Приветствия и придворные расшаркивания могли продолжаться бесконечно. Но по всей видимости, родители решили обойтись без этого. Ну и правильно! А то мало ли зелёный мог не понять обходных манёвров и разнервничаться. Орки известны своим нетерпением. Хотя этот дослужился до советника, а значит, точно не дурак. Подозреваю, родителям и самим не терпится поскорее выяснить цель визита.
  Слышимость была не ахти какая, поэтому в тот момент, когда Рагонтар направился навстречу Владыке, я сменила положение и прижалась к дыре ухом.Тишина. И в тот момент, когда я уже сомневалась в собственной затее с подслушиванием, до меня донёсся голос отца.
  - Значит, Правитель Шаграт желает взять в жёны мою дочь. - Тон отца звучал весьма буднично, словно он сейчас не с послом разговаривал, а интересовался у садовника, что за розы распустились под окном.
  - Истинно так, Владыка, - подал голос зеленомордый.
  Мама молчала, по всей видимости, обдумывая перспективы. А я едва удержалась, чтобы не фыркнуть возмущённо. Однако скривиться мне никто не помешал. Кроме наследника.
  - Подслушиваешь! - раздался знакомый голос за спиной. И в тот же момент я почувствовала болезненный тычок пальцем в бок.
  - Ланленар! - едва не сорвалось с моих губ возмущение. Но в ту же секунду ладонь брата закрыла мне рот, не позволив издать ни звука. Я быстро сообразила, что кричать всё-таки не стоит. Кивнула, после чего почувствовала свободу. Однако это не помешало мне насупиться.
  - Что там? - с интересом произнёс нахальный брюнет, даже не подумав извиниться. Маленькая месть уже зарождалась в моей голове, но пока было не до неё. Братец попытался оттеснить меня и ему это удалось. В детстве можно было распластаться на полу, но сейчас моя поза могла вызвать смех. Но признаться, дело не в этом. Отверстие одно, а нас двое.
  - Орки хотят взять кого-то из нас замуж, - произнесла я, глядя на бесцеремонно подслушивающего Ланленара. После моих слов глаза наследника округлились и в них родились хитрые смешинки:
  - Извини, сестрица, я точно на эту роль не подхожу. Догадайся с трёх попыток, кто в остатке? Кстати, тебя разыскивал учитель. Сказал, что сегодня будете разучивать какой-то танец с клинками.
  Эта брюнетистая зараза знал, чем меня можно зацепить, помимо того, что прогуливать уроки в нашем семействе чревато. Сиятельные родители отрицательно относились к подобным поступкам своих отпрысков. Но я и не наглела. Так, всё в рамках разумного. А танцы с клинками меня давно завораживали своим опасным исполнением и напором. Всё-таки есть что-то этакое в мужчине, в чьих руках и над головами сверкают лезвия. Главное, чтобы в конце исполнения все части тела остались целыми. Поэтому я торопилась, боясь опоздать и подвести своего учителя.
  Быстрое передвижение нисколько не отвлекало от того, что мне удалось услышать. Спешила, а сама уже мысленно приготовилась расспрашивать Ланленара по поводу переговоров. Братец, конечно же, покривляется, но непременно расскажет, что там было интересного. А если нет, то та зелёная жаба, что так громко квакала в прошлую ночь под моими окнами, окажется в постели с наследником. Почётно!
  До учебного класса я так и не добралась. Застыла, осенённая неприятной мыслью. Сёстрам Вериэль, Руаниэль, Туилиндэ достались очень изящные и красивые эльфы светлой и тёмной масти. Идриль поймала в свои сети дракона, глядя на которого падкие на мужественных представителей противоположного пола леди пускали слюни, капая ими прямо на пол. Братец тоже вряд ли в поисках большой и светлой любви полезет в болото разыскивать свою половинку. Его брак скорее всего состоится лет так этак...непонятно когда. А мне? Мне кто остаётся? Орк? Это он меня из-за сходства с их племенем выбрал? Или всё же луга с лесами главнее? И прямо обидно так стало. Рука сама потянулась к небольшим клыкам, но я тут же её отдёрнула. Перед глазами пронеслась картина, навеянная уроками истории. В ней полчище зеленомордых воинов стремилось к прекрасному, не забыв то самое при захвате немного покорёжить, а то и вовсе разрушить.
  И вот что мне делать в той степи?
  Именно явление советника Правителя орков затмило урок танцев. Тот самый, о котором я целый месяц просила учителя Дугласа. А ведь ради меня он напялил клетчатую юбку с полосатыми гольфиками! И вот смотрела я на эту прыгающую красоту, а в голове мелькали зелёные клыкастые морды. Вот интересно, кто следующий решится ко мне посвататься? Гномы или тролли? Первые ростом не вышли, но силы хоть отбавляй, на руках носить могут. А вторые даже при свете солнца вызывали у меня нервную дрожь. И что я им всем далась?
  Урок хореографии пролетел незаметно. И хорошо, что я всё-таки сумела в него включиться. За ним пришёл черёд литературы, которую мы посещали вместе с братцем. Хитрый наследник отсел от меня подальше и делал вид, что услышанное его безумно интересует. Наш преподаватель раздулся, как петух, декламируя складные строки. Но несмотря на красоту слога, я никак не могла проникнуться восторгом умело подобранных рифм и изысканностью содержания. И в тот момент, когда учитель отворачивался, я отчаянно зомбировала взглядом Ланленара, пытаясь надавить ему на совесть. Бесполезно. По всей видимости, наследник не проникся отчаянностью моего положения и величиной любопытства. А оно росло! И в тот момент, когда нам было разрешено покинуть класс, братец попытался улизнуть! Но не тут-то было.
  - Ланленар! Ты мне очень нужен! - воскликнула я, хватая его за локоть. В конце концов, я тоже не маленькая, а в детских играх с наследником порой давала ему сдачу. Правда, мы оба выросли, но конкретно сейчас это к делу не относится. - Имей совесть!
  - Милая Лаириэль, ты что-то хотела? - с самым невинным видом поинтересовался девятнадцатилетний шутник, сверкнув белозубой улыбкой. Моя мечта стукнуть его по макушке стопкой учебников грозила вот-вот исполниться. И не беда, что придётся подпрыгнуть. Месть не ищет лёгких путей.
  - Ты прекрасно знаешь, что именно меня интересует, - сквозь зубы прошипела я.
  - Ладно, уговорила, - с ехидной улыбочкой произнёс вредный родственник. И приблизившись к моему уху, шепнул, - отец обещал оркам подумать и завтра дать ответ.
  - Что? - Это было сродни молнии. Я на подобное совершенно не рассчитывала. Сейчас моя рука повисла, отпустив Ланленара. Я набрала в лёгкие воздуха и прошептала, всё ещё не веря в происходящее, - он решает, отдать ли меня оркам?
  - Эй! - сильная рука брата легла на моё плечо. - Ты что? Лаириэль?! Это же такой дипломатический ход! Чего раскисла.
  Я нахмурилась, стараясь уловить в словах наследника хоть толику смысла. При чём здесь моя жизнь и дипломатия? Кажется, родители обещали никого не принуждать выходить замуж, да и у нас не безвыходное положение.
  - Объясни, - потребовала я.
  - Пошли ко мне, а то мало ли,- Лан ухватил меня за руку и повёл за собой. Я не сопротивлялась. И едва за братом закрылась дверь, он развернул меня лицом к себе, положил руки на мои плечи, надавил на них, чтобы я села в кресло и продолжил, - Лаириэль, отец не мог сегодня отказать.
  - Почему? - Я начала смутно догадываться, но мысль упорно не давалась мне в руки.
  - Потому что сделай Владыка это сегодня, и послы наверняка решили бы, что им с ходу оказан знак неуважения. Всё-таки куда приятнее знать, что девушка долго выбирала и не смогла принять предложение, чем сразу послала куда подальше, пусть бы этот отказ был облачён в красивую форму.
  - А завтра? - Мне стало легче дышать, хотя проблема никуда не делась. Своё решение отец пока ещё не озвучил. Это нервировало.
  - Будь уверена, замуж за этого зеленомордого тебя никто не отдаст. - Ланленар присел рядом на корточки и обхватил мои руки своими ладонями. - Ну же, Лаириэль! Выше нос! И потом, ты не просто моя сестра, но и целительница, хоть и необученная. А этот дар просто так нельзя разбазаривать.
  - То есть замуж меня вообще никогда не отдадут? - Чувство противоречия, оно такое.
  - Лаири! - простонал наследник и почему-то добавил. - Наверное, я никогда не пойму женщин. Всё! Никаких истинных пар и раннего брака. Своя голова дороже. И вообще, поехали, покатаемся на слоне? Забавное животное, не находишь?
  Я ничего забавного в подарке кагана не находила, о чём и заявила братцу. И пока шла к себе, в голову пришла простая и такая правильная мысль. Мне нужно уехать. Куда -не знаю. Смена обстановки полезна всем, так, может быть, и мне это пойдёт впрок. Прогулки к морю всегда нравились, но сейчас душа хотела чего-то иного.
  - Леди Лаириэль, - донёсся до меня голос мажордома, весьма приятного рыжего эльфа. Этот цвет встречался крайне редко у детей Предвечного Леса, поэтому мужчина обращал на себя внимание, даже ещё не приблизившись. - Владыка ждёт вас в своём кабинете.
  - Благодарю, - я приподняла голову и повернула туда, куда меня приглашали.
  И чем ближе становился мой конечный пункт, тем больше хотелось чего-нибудь разбить или на худой конец просто сбежать. Нервы, они не железные, даже когда тебе всего двадцать. А в свете последних предложений от женихов, так и вовсе хочется куда-то сбежать. Мысль внезапно очень понравилась и показалась весьма правильной. Только куда? За окном распускались весенние цветы, и я очень любила это время года в Иларии. Близилось лето, наполненное яркими красками и развлечениями. Но как-то меркли они в последнее время перед опасностью выйти замуж за непонятно кого и без собственного желания. В принуждение я не верила, но отец умел убеждать. И ведь осознавала, что он не пойдёт против моей воли, но как разобраться, где закончится его слово и начнётся то, что действительно от меня.
  Я шла, а сама то и дело одёргивала себя. Родители никогда не позволят что-то подобное. Вот только почему грусть-тоска то и дело запускала в голову мрачные мысли? И пока шагала мимо зеркал, отворачивалась, чтобы не прокусить губу от досады. Подошла к двери, приложила ладонь. Магия признала меня и пропустила. Родители оба были здесь, чему я совершенно не удивилась. Отец сидел за рабочим столом, а мама стояла позади него, прислонившись спиной к стене. Подозреваю, темой их беседы была именно я.
  - Лаириэль, проходи. - Голос Владыки звучал мягко, и в то же время в нём чувствовалась сила. Отцу всего-то триста лет. По меркам эльфов молодой мужчина. И как он решился жениться, не знаю. Хотя о чём это я. Дерево судеб признало маму и отца парой, а дальше было просто без вариантов.
  - Отец, - поприветствовала я и сделала книксен. Что-то такое промелькнула в глазах мужчины, но отнести к одобрению внешнего вида или просто к радости, я не могла. Мысли о зелёных орках не давали покоя.- Ты хотел меня видеть?
  - Хотел. Сядь, Лаири. Нам нужно поговорить.
  Безропотно подчинилась. К тому же я переживала, а ножки подгибались. Расправила платьице и села как умная девочка, внимательно глядя на отца. Я действительно была сосредоточена, и даже искренне верила, что Владыка озвучит всё то, о чём поведал мне наследник. Только на душе скреблись вредные кошки, напоминая, что брак по любви для высшего общества это явление весьма редкое и невыгодное политически. Ведь свою половинку можно не встретить до самой старости, а то и вовсе никогда.
  - Сегодня к нам прибыла делегация степных орков. - Отец взглянул на меня, но речь свою не прервал. - Догадываешься, зачем они здесь?
  - Пап, раз ты вызвал меня, а не кого-то ещё, то подозреваю. - Я взглянула на маму, которая слегка кивнула, словно поддерживая мою речь. - Зелёные хотят породниться?
  - Да, - в уголках губ Владыки промелькнула улыбка. Это только со стороны могло показаться, что эльфы надменны или даже заморожены, лишены чувств и эмоций. Просто у нас свой уклад, привычки и обычаи. И мы не понимаем тех, кто постоянно смеётся, если нет для этого повода.
  - Лаириэль, дочка, ты не волнуйся. Мы откажем, как и в случае с каганом. - В разговор вступила мама. И я, не сдержав вздох облегчения, улыбнулась в ответ. Всё-таки из братца выйдет толк, угадал. Но раз они вызвали меня сюда...
  - Ты права, - Владыка без труда поймал мою мысль. - У нас к тебе есть серьёзный разговор. И не стоило начинать его за завтраком, в присутствии слуг или приглашённых гостей. Лаири, скажи, чего ты хочешь в жизни? - отец придвинулся к столу.
  Эти задушевные разговоры меня всегда отпугивали. Но не тем, что я должна была вытряхнуть свои мысли и надежды, боясь, что кому-то они покажутся смешными или наивными. В окружении родных этот страх выглядел нелепо. Просто не любила я озвучивать тайное.
  - Замуж хочу. Но, - я взглянула на родителей, придав себе строгий вид, - исключительно по любви. Чтобы дерево признало нас как пару.
  Почему на губах мамы мелькнула улыбка, я не стала гадать отчего она. Гораздо важнее слова отца. Владыка откинулся на спинку стула, сложил руки на груди и продолжил, глядя на меня. Коса отца легла на плечо, придавая торжественный и серьёзный вид. У моего избранника тоже будет подобная красота. Непременно!
  - Орки тебя не получат, каганат тоже. Дело в другом. Ты знаешь, что наша семья принадлежит к очень древнему роду, а это не только почётное наследие, но и ответственное. И мы, род Леландинар, относимся к основной ветви, а значит, не можем просто так разбавлять текущую в наших жилах особую кровь.
  Владыка поговорить умел. И похоже, сейчас папа оседлал своего любимого конька на счёт долга. Я всё понимала и была с этим багажом согласна. Вот только чует моя пятка, всё это не просто так.
  - Каждый из нас взял посильную ношу. - Отец остановился около мамы и положил свою ладонь ей на плечо. - Которую в определённый момент разделил напополам. Мы с твоей матерью сумели встретить друг друга. Но это редкость.
  - Знаю, - понятливо кивнула я. И чтобы окончательно прояснить ситуацию, добавила, - но ведь мне не нужно прямо сейчас выходить замуж. Ты же обещал!
  Мой испытывающий взгляд и речь предназначались обоим родителям. Все эти разговоры были хорошо, но не на фоне прибытия делегации орков. Никак не пойму, в чём смысл? Или отказ основное, а прочее всего лишь антураж? Нет, разговоры о нашей крови меня, как и всех Леландинаров, вводят в особое благоговейное состояние. И я никогда не подвергала сомнению её ценность. Порой вытягивалась по струнке, ощущая трепет перед предками. Тогда в чём дело?
  - Лаириэль. - Мамин голос звучал как нежный горный ручеёк. - В настоящий момент нам известны три претендента на твою руку.
  - Три? - Я знала только двоих. А потому эта тема в моих глазах выглядела уже более интересно.
  - Сегодня отцу принесли приглашение на празднование в честь тысячелетия дома Янтарных драконов.
  Лично я не видела никакой связи между торжеством и сватовством, о чём и заявила родителям.
  - Тебя никто не принуждает выходить замуж, дорогая, - мягко остановила меня мама. - Ты просто присмотрись. Дом Янтарных силён и все её мужчины весьма интересны. А наш визит отличный повод для знакомства.
  Не знаю, о чём в этот момент подумал папа. А у меня в памяти всплыли слова сестрицы Идриль. Она сравнивала своего ледяного с прочими чешуйчатыми. И уверяла, что Янтарные вспыльчивы и вообще неадекватны. Повёрнуты на своей значимости и высокомерны. Подумаешь! Нас тоже не в корзинке нашли.
  - Хорошо, - пообещала я, пытаясь разобраться в хитросплетении сегодняшнего разговора. Виделось всё в таком свете: орки и каганат пусть идут лесом. А вот чешуйчатая партия подходящая. - А кто конкретно желал моей руки?
  - Видишь ли, - родители довольно переглянулись, - четыре дракона в поисках своей половинки. И ты, одна из принцесс Иларии, дочь Владыки, как никто подходишь на эту роль.
  - Четыре? - повторила я, пытаясь справиться со своими эмоциями, - большой выбор, это хорошо.
  Я понимаю, что политика тема тонкая. Только как справиться с собственными мечтами о больший и чистой любви? Ну ладно, разберусь. Подозреваю, драконы тоже не рвутся жениться, как и мой братец. Поэтому довольствуюсь торжеством, а там как получится.
  - Кстати, мы там будем не одни. Младшая ветвь нашего рода тоже приглашена, - оповестила мама. - Так что знакомых будет достаточно.
  - А Аррон? Он ведь неподалёку от Янтарных.- воспрянула я. Свидеться с троюродным братцем, я была бы не прочь. Он чуть старше и мы хорошо общались. Поступил учиться в Академию и сейчас вполне себе самостоятельный молодой мужчина. Заносчивый немного, но это качество присуще почти всем эльфам.
  - Возможно, - отозвался отец. - Но утверждать не берусь.
  Я шла к себе, вспоминая весь наш разговор. И вдруг будущее представилось мне совершенно в ином свете. Если Аррон, обладатель древней крови, учится вместе со всеми, так почему бы и мне этим не заняться? В конце концов, я могу исцелять. Да, для особ высшего ранга подобное занятие всего лишь развлечение. Это ведь не дар убеждения, как у отца. Но кто сказал, что я не хочу развития? Осталось склонить на свою сторону родителей.
  Вторая половина дня прошла в задумчивости. И я даже забыла про обещание подложить Ланленару жабу в постель. Ладно, пусть наслаждается, пока мне некогда. Но братец сам вспомнил обо мне и перед сном зашёл, чтобы пожелать сладких снов. Я уже вышла из ванной и теперь, облачённая в махровый халат, сидела и читала книжку о суровой разбойнице, чьё сердце растопил прекрасный пленник. История была захватывающая и удивительная, наполненная слезами отчаяния и счастья. И я, подвернув под себя ноги, сопереживала героям, не забывая шмыгать носом в особо щекотливых местах. И по причине моей заинтересованности судьбой героев, я не услышала, как в мою спальню зашёл наследник.
  - И о ком же на сей раз ты рыдаешь? - поинтересовался он, усаживаясь в кресло напротив.
  - О благородной разбойнице, - немедленно ответила я и тут же пожалела об этом. Судя по ухмылке брата, героев книги он уже заранее не оценил.
  - Надо же. Бывают и такие, - усмехнулся Лен.
   А я сдержала порыв отправить его за дверь. Вместо этого закрыла книгу и уставилась на наследника. Мне не терпелось поделиться с братом сегодняшним разговором с родителями. Не давала мысль о четырёх драконах, от которых совершенно неизвестно что ожидать. Я, конечно, не собиралась давать себя в обиду. Но мнение Леландинара на этот счёт слышать очень хотела. Поэтому рассказала и про отказ зеленомордым и про Янтарных драконов. Ожидала, чтобы Лан меня подбодрил и сказал что-нибудь смешное о крылатых ящерицах. Только его лицо в конце моего рассказа стало таким задумчивым, что я запаниковала.
  - Лаири, драконы не орки и они выглядят почти как мы, - заметил наследник.
  - Знаю.
  - Подумай, прежде чем нос воротить. Они достойные претенденты на руку дочери Владыки.
  - Ладно, подумаю, - буркнула я, делая вид, что зеваю. Брат решил, что мне пора отдыхать и отправился к себе, пожелав сладких снов. Ну-ну. Интересно, кто из юных прелестниц или прочих придворных дам сегодня будет поджидать Ланленара в спальне? Или к кому сейчас завернёт он сам? А впрочем, мне совершенно всё равно.
  Братишка ушёл, а в моей голове созрел план по собственному спасению. И чтобы добиться его исполнения, я принялась потихоньку подготавливать побег.
  
  
  Глава 2
  
  Лаириэль
  
  Я проводила взглядом горничных, покинувших мою комнату вместе с ворохом вещей, и снова проверила содержимое собственной сумочки. Всё на месте. Сегодня мы покидаем дворец, чтобы уже через три дня оказаться на праздновании у Янтарных. И можно было бы воспользоваться порталом, но отец категорически против. Конное передвижение семьи и приближенных Владыки всегда выглядело очень красочно: сверкающие золотом и серебром кареты и ландо, нарядно одетые пассажиры. Даже лошади и те выглядели так, словно только что покинули элитный конезавод. А впрочем, это сравнение было недалеко от истины. Использование порталов было сверхзатратным делом для магов, поэтому у нашего семейства были самые лучшие животные во всём государстве. Перемещение в пространстве могли осуществлять только самые сильные маги, и кое-кто из них сопровождал нас в пути. И где бы мы ни проезжали, жители Иларии непременно выходили приветствовать своих правителей, бросая под ноги цветы и пшеницу. Это было потрясающее зрелище, наполненное светлыми улыбками и прочими приятными моментами.
  Наш кортеж в сопровождении гвардейцев и особого отряда лучников передвигался очень быстро. И уже к вечеру мы прибыли в замок одного из наместников. Расположились с комфортом, как и подобает верховной аристократии. После хорошего ужина мама и жена наместника расселись в саду, чтобы насладиться пением весьма фигуристых дочерей владельца замка. Ланленару и мне пришлось присутствовать на столь знаменательном событии. Но моя персона тут почти никого не привлекала, в отличие от наследника. Девушки, собственно говоря, на выданье, вот и старались, как могли. Концерт, а также последовавшие за этим прогулки по аллеям, долго не продлились. Назавтра предстояло снова выдвинуться в путь, поэтому все гости предпочли разойтись по комнатам, чтобы отдохнуть.
  Все отправились спать, но меня это не интересовало. Я только и делала, что ждала. Сначала, пока стихнут шаги за дверью, затем, когда погаснет свет во всём замке. Однако это никак не касалось охраны, состоящей не только из гвардейцев, но и из магов. Обвести вокруг пальца и тех и других было очень сложно. Можно сказать, практически невозможно. Почему мне удался побег, я не знаю. Возможно, взыграло стремление достичь чего-то в жизни или внутреннее предубеждение против навязанных женихов? Ведь как не велико было желание выйти замуж, хотелось чего-то большего. А главное, чтобы избранник любил меня и уважал, несмотря на все мои недостатки.
  Свет в своей спальне я погасила заранее, боясь, что ко мне может заглянуть Лен, спасающийся от излишне назойливого внимания девиц. Но этого не произошло. Что могло означать одно - одна из девиц действительно заинтересовала братца. И я даже начала строить предположения кто именно привлёк наследника и какими формами. Пока из окна не увидела отца и брата, обсуждающего что-то с наместником. По всей видимости, мужчины решали государственные дела, оставив женщин наедине с их разговорами.
  Но и этот период тоже закончился. Гости стали расходиться по комнатам, а я, в десятый раз проверив содержимое сумки, переоделась. Передвигаться в женском платье было некомфортно. Поэтому прихватила с собой из дома несколько брюк и блузок, естественно, не собираясь все их тащить на себе. Мой план был очень простым и вместе с тем сложным. Добраться до Академии, поступить, а после этого написать родителям. Было огромное желание заранее всё рассказать, поделиться. Только не покидала меня мысль, что отец и мать не зря стараются с Янтарными. И все эти разговоры про четырёх возможных претендентов всего лишь способ заинтересовать меня. А я и интересуюсь! Только не любвеобильными самцами, озабоченными на всю голову. И ту, которая сверху, и ту, что до поры до времени предпочитают прятать в штанах. В общем, все мужчины хороши, но большая половина из них только на расстоянии.
  Единственно, что давило на совесть, это отношение ко всему Ланленара. Мне очень хотелось с ним поделиться и попросить немного помочь, ведь провернуть дельце вдвоём гораздо проще. Только я боялась, что вместо поддержки могла получить обратное. Брат меня очень любит, но у каждого своё понятие заботы о ближнем. Он будущий наследник и уже сейчас порой мыслил масштабно. И то, что я оценивала как благо, Лан мог посчитать глупым поступком. Только ведь ему жён разномордых пока ещё не подыскивали, верно? К тому же брат очень привлекателен в самом классическом смысле эльфийской красоты. И в отличие от меня, вниманием противоположного пола не обделён.
  Однако у меня не было намерения напугать родителей. Поэтому я с вечера написала записку и оставила её на своей подушке в надежде, что найдут её только утром. А ещё попросила не волноваться и обещала, что скоро сообщу, где я и что со мной. Признаю, в чём-то мои действия сквозили авантюризмом, но нам всем порой приходится чем-то жертвовать. Мне - уютной постелью и спокойствием, ведь до Академии магии предстояло ещё добраться. К тому же оставалось надеяться, что поступить всё-таки удастся. Потому что иначе мои потуги с побегом были напрасны.
  Время перевалило глубоко за полночь и мне пришлось впиться зубами в собственную руку, чтобы не уснуть. А заодно я запретила себе садиться в кресло или на кровать, ведь тогда сон мог сморить меня в любое мгновение. Но постепенно голоса гостей, а за ними и слуг стали затихать. Я взяла в руку увесистую сумку с одеждой направилась к двери. А когда дошла до неё, то с огромным сожалением оставила парочку платьев и сапожки с железными набойками. Стало легче. И только после этого я выглянула из своей комнаты, чтобы убедиться в безопасности пути. К счастью, утомившийся за день народ, уже отдыхал. И я почти беспрепятственно прошла весь второй этаж. А вот на первом меня постигло разочарование. Там, в огромное холе, невзирая на наличие в замке спящего наместника и высокопоставленных особ, один из гвардейцев щупал хорошенькую поломойку. Некоторые из слуг, чтобы не мешать господам, работали ночью. И эта девушка должна была следить за порядком, но... Ещё днём я могла бы найти другую дорогу. Но сейчас уже было поздно, и бродить по чужому замку с большой сумкой оказалось весьма проблематично.
  Я присела, в надежде, что меня никто не увидит.
  - Как вас зовут? - Ловелас явно был не оригинален. К тому же в данный момент одна рука мужчины уже наглаживала внушительный зад поломойки, а другая отмахивалась от какого-то насекомого.
  - Я с чужаками не разговариваю, - девушка хотела казаться серьёзной и правильной. Она даже активнее заработала щёткой, словно давая понять, что мужчина ей совершенно неинтересен.
  Только храброго гвардейца это не остановило. Он решил предпринять ещё одну попытку произвести на даму хорошее впечатление. Быстрым движением обхватил незнакомку со спины, чтобы предотвратить побег заинтересовавшей особы. Я думала, она сейчас закричит, ну или хотя бы скажет что-то этакое, забористое, чтобы мужик отстал. На худой конец треснет нахала палкой от щётки по лбу! Но ничего подобного не произошло. Служивый смял руками щедро вывалившийся из выреза платья бюст, нашёптывая поломойке что-то фривольное, отчего та задышала часто-часто. Неожиданно девица обмякла в руках гвардейца, раскинув свои руки в стороны. Вероятно, чтобы мужчине было удобнее делать замер её груди.
  Признаться, я на минуту просто позабыла про весь свой побег и про то, что мне как можно скорее нужно покинуть этот замок. А как иначе, ведь там, передо мной, разворачивалась весьма пикантная картина. И мне бы позвать начальника нашей стражи, а то и папеньку, чтобы показать, как ревностно проходит ночная служба. Ни один комар мимо не пролетел, не то что женщина. В трудах и со рвением! Только стоило подумать об этом, как щёки опалило жаром. Естественно, подобного я сделать не могла. Да и гвардеец оказался не единственным охранником. До меня донеслись приглушённые шаги. Я стиснула зубы, чтобы не взвизгнуть. Отпрянула, боясь, что меня заметят. Там, со стороны тёмного коридора, кто-то шёл. Я сумела разглядеть чёрную форму и поблёскивающую на груди небольшую серебряную цепь.
  Сладкая парочка замерла, но не рассталась. Быстрым жестом мужчина дёрнул вверх лиф дамского платья, отчего пышная грудь девицы провалилась, как опустившаяся опара. Затем хозяйским жестом гвардеец придвинул поломойку к себе, удерживая её за талию. Я рвано выдохнула, уже жалея, что вышла именно в это время, а не часом позже. Всё потому что сейчас к ним приближался один из магов. Толщина серебряной цепи указывала, что это кто-то из низов. Однако сопровождение Владыки состояло только из лучших защитников, поэтому в наивность нового участника сцены совсем не верилось.
  - Развлекаешься? - насмешливо обратился маг к служивому. - Какая аппетитная курочка.
  Я мысленно фыркнула. Тоже мне, петух нашёлся.
  - А ты рот-то не разевай. Она моя. - Похоже, гвардеец и этот специалист по чудесам общаются не в первый раз.
  - Может, девушка не против, если я тоже присоединюсь к вам? - маг криво улыбнулся и сделал шаг навстречу. Протянул руку, прикасаясь к пышной груди курочки.
  Я ожидала, по крайней мере, возмущения девицы или служивого. В любом случае кому-то подобные групповые игры могли не понравиться. Но нет, ничего подобного. Едва загребущая ручонка третьего собеседника коснулась соблазнительных округлостей, как поломойка издала низкий стон.
  - Ого! А курочка-то темпераментная, - довольно произнёс маг, дёрнув вниз лиф платья девицы. Та снова охнула, но на сей раз в её голосе прозвучали томные нотки. Не знаю, как в этот момент выглядела я, только подозреваю, вряд ли достойно принцессы Иларии. Какое там! Я с раскрытым ртом смотрела, как эта компания двинулась под лестницу, попутно обнажая молочного цвета прелести поломойки. И если до сего момента мне были видны многие подробности, то едва любовники сменили место дислокации, осталось пользоваться лишь слухом. А мои ушки слишком хорошо различали и приглушённые вскрики, и шлепки тела о тело. А ещё глухое женское мычание, словно у девицы рот был чем-то занят.
  Пульсация в висках, напряжённые пальцы, вцепившиеся в резные перила, всё это я пережила за тот отрезок времени, что ночные затейники отвели для своих игрищ. И когда мужчины совсем удалились, снова забрав с собой поломойку, я уселась прямо на пол и перевела дух. Ещё днём я даже не предполагала, что придётся заниматься вуайеризмом не по своей воле. И это хорошо, что меня никто не заметил!
  Через короткое время, дав мысленно себе пинок, спустилась с лестницы и решительно направилась туда, где, по моему мнению, располагалась кухня. Не стоит думать, что выйти через неё удалось без труда. Приходилось прятаться за кадками с цветами, за холодильными ящиками, а один раз даже в подсобке. Передвигаясь то в полный рост, а то и вовсе на коленках, я выбралась из замка и нырнула в траву, мысленно ругая себя за то, что не могу прожить без запасных вещей. Но без них в первое время мне точно не обойтись. Как и без тех денег, что я собрала за последний месяц. Это ведь только считается, что Владыка сказочно богат. Оно так и есть. Только когда я делала покупки, счёт всегда присылали казначею. А крупной наличности я практически не имела. Ради своей цели приходилось выкручиваться, на чём-то экономить. И в результате к моменту побега в кошельке лежала сумма, которой на первое время должно было хватить. Была мысль о подработке, но она несколько померкла, стоило увидеть поломойку "в деле". Хотя я не писаная красавица, а значит, желающих приставать будет значительно меньше.
  Как-то само собой вспомнилось, что ещё утром на меня наложили тщательную иллюзию, скрывающую внешние дефекты. Но ведь и ежу понятно, что всё это продержится всего лишь несколько дней. А после махнула на всё рукой. Будь что будет. Возможно, это даже лучше, ведь многие меня видели "под маской". А так больше шансов, что не узнают в пути. И чтобы на собственном опыте не узнать, что такое преждевременное возвращение домой, нужно сделать всё возможное. Побег не самый идеальный вариант, но в случае поступления мой статус менялся. Я буду неприкосновенна. По крайней мере, так рассказывал Аррон, а ему я верила.
  
  Глава 3
  
  ...Лаириэль
   Я точно знала, куда идти. В моей сумке лежала карта, позаимствованная в семейной библиотеке. Сейчас родители направлялись вдоль границы с Янтарными, чтобы посетить как можно больше земель Иларии и только потом прибыть к торжеству. Ну а мой путь лежал прямо, то есть уже завтра я планировала прибыть в Верхольм, город, находящийся на территории драконов. И именно там располагалась Академия магии, учиться в которой было весьма почётно. А если предпринять побег позднее, то в таком случае можно было пропустить экзаменационную неделю, а этого я позволить себе никак не могла.
   Не стоит думать, что я слишком самонадеянно нырнула в ночь и подалась навстречу приключениям. В моём арсенале помимо вещей, продуктов и ножа, имелось кольцо, обладающее способностью отводить глаза. Но маг, что был во дворце, мог меня заметить, а потому я предпочла затаиться на лестнице, а не прошмыгнуть мимо. К тому же неизвестно, какие охранные чары опутывали замок наместника. Всё-таки колечко неновое и уже довольно ослабевшее. Когда-то оно досталось мне в наследство от бабули. И только покинув территорию строений, я спокойно вздохнула и даже поверила в силу артефакта.
   Сумка оттягивала руку, но я упорно шла, стараясь не оглядываться и не топать, чтобы не привлекать к себе внимание. Узкие улочки небольшого городка, окружившего замок, расходились, словно лучи от солнца. Поэтому заплутать, даже если бы я и хотела, было весьма проблематично. А когда на окраине заметила медленно двигающийся обоз, состоящий из кареты и двух повозок, я испугалась, но после облегчённо вздохнула. Пешком до Верхольма путь неблизкий. Воспользоваться нашими лошадьми означало привлечь лишнее внимание. Обнаруживать же себя я не планировала. Встретившийся обоз мог направляться куда угодно. Но что-то мне подсказывало, что иного способа покинуть близлежащую к городу территорию у меня не было. Близился рассвет.
   Я прибавила шагу, в надежде догнать свой шанс на побег. И мне это удалось. Люди (а это точно были они и ни кто иной) заметили меня. Сонный мужик, правящий самой крайней телегой, взглянул хмуро, недовольно. Похоже, к грохоту колёс он уже привык, а вот мой голос оторвал извозчика от чего-то важного.
   - Здравствуйте! - я решила быть вежливой и первая заговорила. Те, кто двигался впереди, заинтересованно посматривали в нашу сторону, но не встревали. - А вы не захватите меня с собой? Заплачу.
   В этот момент я пожалела, что не выпросила у собственной горничной одежду попроще. Но дело сделано. Мне пережить хотя бы несколько дней, а дальше начнётся новая жизнь. Я на это очень надеялась.
   - А чего это леди по темноте носится? - Оценивающий взгляд прошёлся по моей фигуре. Я порадовалась, что камзол на мне висит свободно, да и брючки совершенно не обтягивали ноги. В голову пришла мысль, что меня могли заподозрить в дурном. Но я постаралась не думать об этом. Осторожно поставила сумку на край повозки, а сама шла рядом, ожидая вердикта вредного мужика. Вот что за народ?!
   - Надо мне, - ответила я неопределённо и озвучила заранее заготовленную фразу. - Бабушка при смерти, боюсь не успеть. Вот и обрадовалась, увидев вас. Возьмёте?
   Да простит мне моя бабуля, леди Леландинар, которая вот уже лет пять, как обитала за чертой вместе со всеми славными предками. Сейчас наверняка они с интересом наблюдали, как их непутёвый потомок изворачивается ради того, чтобы учиться, а не выходить выгодно замуж.
   - Садись. С тебя полсеребрушки. Но про умирающих больше не говори. А то накликаешь на нас беду, не отмахнёмся.
   Чем и как в случае неприятностей оборонялись эти люди, я не знаю. Только мужик целый час взглядом сверлил меня в спину. К счастью, спустя какое-то время, в соседней телеге кто-то заёрзал и тем самым отвлёк от меня внимание. И оказалось, что там, кроме возницы, едет ещё и женщина с ребёнком. Напряжение отпустило. А вот кто был в карете, так и не поняла. Но да ладно, общаться-то с ними точно не собиралась. Дорога была одна, поэтому я пока пользовалась подвернувшейся возможностью прокатиться. Всё равно искала бы способ как поскорее добраться до Академии.
   - А я по первости думал, что вы, леди, от мужа сбежали, - произнёс вдруг возница, когда время двигалось к обеду, а обоз ещё ни разу не остановился. Привычные они, что ли. А вот у меня всё, включая пятую точку, требовало массаж.
   Предпочла промолчать в ответ, не желая вдаваться в подробности собственной жизни. Но раз мужик решил пообщаться, то и мне стоило выяснить что-нибудь полезное. Спина уже давно затекла, да и бессонная ночь не прошла даром. А разговор давал возможность сменить положение без каких-либо притязаний в мой адрес.
   - Нет. Спешу к бабушке. Она тяжело больна. - Я снова повторила всё то, что бормотала рано утром. Глупость, конечно же. Даже история со сбежавшей женой выглядела бы более правдоподобно. Но сказанных слов не изменить. - Скажите, а как далеко до ближайшей деревни?
   - Впервой тут? - понимающе хмыкнул мужик.
   - Да.
   - Недалече. Сейчас будут Выселки, потом Тюрмировка, а затем Казённый поворот и Последний погост. А к ночи, надеюсь, доберёмся до Верхольма. Вам, случаем, не туда?
   Я отрицательно покачала головой, всерьёз задумавшись над местными названиями. И виделся во всём этом глубокий смысл. Неужели преступников сюда свозили? Чтобы студенты и адепты практиковались над болезными и особо опасными? Границу между нашими владениями и Янтарными мы пересекли совсем недавно, и признаться, сам факт специфических незнакомых топонимов меня немного пугал. А ещё постоянно чудилась погоня. И в том, что она уже организована, я не сомневалась. Едва мы достигли тех самых Выселок, пришлось покинуть обоз.
   - А разве вам сюда? - удивлённо спросил мужик, глядя, как я с трудом стаскиваю с телеги свою сумку. - Подождите, вон трактир! Там вкусно готовят похлёбку, даже ледЯм это нравилось, я сам слышал.
   - Нет, спасибо. За мной скоро должны приехать, - солгала я, удержавшись от того, чтобы не поморщиться. И всё потому, что врать не любила. Неблагодарное занятие, к нему особый талант нужен. Хотя если разобраться, в случае погони кто-нибудь точно за мной поедет. И пока мужик не надумал ещё что-нибудь этакое разузнать, я поспешила скрыться, благо, что улица в Выселках точно была не одна.
   Наверное, это было странно со стороны наблюдать, как молодая эльфийка с большой дорожной сумкой кружит по пыльным улицам незнакомой деревни, пытаясь что-то разыскать. А что мне было делать, ведь люди, с которыми я ехала, всё ещё были здесь. Кони отдыхали, путешествующие обедали, всё как полагается. Я тоже была не прочь перекусить, но где-нибудь в безлюдном месте. Предусмотрительно захваченный сыр и хлеб требовали, чтобы я их немедленно употребила. А ещё нужно было уединиться, чтобы взглянуть на карту. Поэтому едва завидев блеск озёрной глади в стороне от дороги, направилась туда. Деревья, обрамлявшие берега, были как нельзя кстати. День выдался жаркий, а я уже устала печься под солнцем во время передвижения обоза.
   Мест, приспособленных для купанья, было много, но они мне точно не подходили. Я нарочно выбрала заросший осотом и рогозом берег, укрывшись в раскидистом ивняке. Вокруг громко квакали лягушки, возмущённые моим появлением, летали стрекозы, доносились голоса птиц, воспевающих местные красоты. Захотелось растянуться на травке и просто полежать. Но в первую очередь требовалось поесть, что я и сделала. Отрезала кусок хлеба, сыр и уселась на поваленное непогодой бревно. В какой-то момент мне стало грустно, и я даже засомневалась в правильности своей затеи.
   Потом тряхнула головой, посмотрела на озерную гладь и упрямо откинула грустные мысли. Но даже сейчас сидя на берегу мне было безумно стыдно за свой поступок перед родителями и братом. Только видеть как раз за разом тебе делают предложение бабники и страшные орки было неприятно и тоскливо. Я понимаю, что до эталонной эльфийской красоты мне очень далеко. И что посещающие наши балы кавалеры делали мне одолжение, приглашая на танец. Но как любой девушке, хотелось чего-то возвышенного и прекрасного. Реальность же для пятой дочери Владыки оказалась самой что ни на есть приземлённой.
   Я с удовольствием сняла свои туфли, коснулась босыми ногами нежной травки и поняла что не так-то всё плохо. Зелёный лес щедро делился своей тенью, оберегая меня от палящих солнечных лучей. От озера веяло прохладой и захотелось немедленно освежиться. Подыскав подходящее место, я вошла в воду по щиколотки и застыла, ощущая, как усталость покидает, сменяясь приятной расслабленностью. Подняла голову, подставляя лицо солнышку, и прикрыла глаза. Следовало искупаться, сменить одежду на чистую и снова двинуться в путь. Я уже мысленно выбирала подходящие вещи, как вдруг тихий смешок за спиной заставил оглянуться.
   Там, на берегу, прислонившись к стволу раскидистого дерева, стоял высокий блондин, чьё лицо выражало крайнюю степень самоуверенности.
   - И откуда же здесь такое чудо?
  Следовало дать себе подзатыльник. Устала, расслабилась, вот и итог. В этот момент где-то неподалёку заржал конь, а за ним и другой. Из чего стало понятно, молодой мужчина здесь явно не один. И это мне не понравилось.
  - Красавица немая? - продолжил незнакомец.
  Ага, раз получила комплимент, то значит, сотворённая мамой иллюзия на месте. В этот момент я пожалела, что она не пропала. Ведь стоило мне представить, как улыбаюсь, сверкнув белоснежными клыками, морщу свой нос картошкой, так сразу виделся отшатнувшийся блондин.
  - Ну отчего же сразу немая. - Топтаться в воде не имело смысла. И хорошо, что я не успела раздеться. А вот об этом сейчас лучше даже не думать.
  - Какой голос! - восхищённо присвистнул блондин. - Хотел бы я слышать его ранним утром.
  Понять, о чём именно толкует этот "кто-то", было нетрудно. Я нервно сжала кулаки и направилась к своей сумке. Там, рядом с ней, остался мой нехитрый обед и нож. Невелика защита, но всё же она есть. Ещё я чувствовала лес, но надеяться, что он мне поможет, не имело смысла. Что-то поторопилась я расставаться со своими спутниками. Тряслась бы сейчас в повозке сытой и без озабоченных незнакомцев поблизости.
  собиралась с мыслями, успела сделать оценку блондина. Он точно не человек. Кажется, на висках что-то блеснуло. Возможно, это капельки пота, которые в ином случае я могла бы принять за чешую. К тому же драконья наглость факт известный всем хоть в нашей Иларии, хоть на территории Янтарной долины. Я скривилась, не пряча эмоции. И вот из таких мне предстояло выбрать себе жениха?
  - Много чести, - фыркнула, направившись к берегу. Хотелось верить, что он не позволит себе ничего лишнего. Хотя благородный вид ещё не стопроцентная гарантия от домогательств. И всё же я не чувствовала себя красавицей, которую можно похитить, потому что никогда ей и не была.
  - Строптивая. Люблю ломать своевольных девчонок. - Довольный самовлюблённый индивид сделал свой вывод и шагнул мне навстречу. В этот момент я уже была близка к своим вещам.
   Но не дошла. Резким движением руки блондин ухватил меня за локоть и дёрнул на себя. Сырые ступни не удержались на шелковистой траве, и я со всего размаха прямо носом впечаталась в грудь наглеца. Быстро сориентировалась, упёрлась руками, стараясь оттолкнуть. Но не тут-то было. Широкие ладони незнакомца легли на мои плечи, не давая отстраниться. В карих глазах негодяя отражалась насмешка, а его губы цинично искривились. Чешуйки на висках блондина блеснули, но меня их свет не заинтересовал. Я вдруг подумала, что для оборотня подобные действия не новые. И сейчас он прекрасно понимал моё слабое место. Девушка одна, он силён, так чего же ещё желать? Мужчина склонился ко мне, не давая отвернуться, заставляя принять поцелуй. Но быть безвольной овцой это не по мне.
   Обдало горячим дыханием. Пронеслась мысль, что блондин приятно пахнет. Но всё это затмевали его возмутительные действия. Чужие губы сминали мои, заставляя раскрыть рот и впустить такой же наглый язык. Я не медлила. Прикусила язык, а затем и губу нахального нападающего. Оборотень дёрнулся, но не выпустил из своих объятий. А меня было не остановить. Несколько раз видела, как брат в поединке бьёт головой своего противника. Ни на секунду не задумавшись, что мне будет больно, приложилась своим лбом к носу блондина, заставив того охнуть и разжать руки. Подозреваю, к подобному поступку со стороны девушки оборотень просто был не готов.
   Я отпрыгнула в сторону, спешно подхватив свой нож. Голова гудела, словно колокол. Было очень больно, но жаловаться здесь некому. Прислонилась спиной к дереву и взмолилась: "Лоза Первозданная, не оставь!"
   Где-то в стороне заржали кони, явно насмехаясь над всей ситуацией вместе со своими наездниками. Ну конечно же, этот гад был не один, как я могла забыть об этом. Наши силы не равны, это очевидно.
   Вот до чего доводит тяга к знаниям!
   - Стерва! - Из носа блондина потекла кровь, и он полез в карман за платком. Белоснежный, с мелькнувшими витиеватыми вензелями, он мгновенно окрасился в алый цвет. Карие глаза мужчины потемнели, а желваки заходили ходуном. Задетое самолюбие горе-самца пострадало.
   В моей голове теснилось множество слов от приличных до тех, что донеслись до меня совершенно случайно.
   - И заметьте, не я к вам пристала! - Ткнула блондину очевидным.
   - Не ты, - как-то слишком быстро согласился нахал и снова сделал шаг навстречу мне.
   Возмущению не было предела. И в ту секунду, когда рука незнакомца потянулась к моему лицу, с языка сорвалось:
   - Не стоит. Я забыла мыло, а без него грязь после ваших прикосновений не смыть.
   Признаю, в обычной обстановке я даже не посмела бы такое произнести. Но сейчас злость от сложившейся ситуации кипела, заставляя говорить всё то, о чём думаю. Красивые черты лица мужчины дрогнули, обнажая злую маску. Да, ему не понравилось. Или, может быть, стало неприятно. А мне какое дело? Напросился, получи.
   Напряжение сгустилось между нами плотным туманом. Казалось, ещё одно моё слово и блондин сорвётся. Только что он предпримет? Нападение или же снова кинется с поцелуями? Я ощущала страх, смешанный с интересом, потому что в эти минуты виски незнакомца то покрывались чешуёй, то вновь обнажались гладкой кожей. Зрелище непривычное, только сосредотачиваться на нём было себе дороже.
   - Не ожидал, что ты опустишься до такого. - От голоса, прозвучавшего откуда-то из-за спины блондина, я вздрогнула.
   - Рик, проваливай. - От услышанного голоса чешуйчатый гад скривился и обернулся.
   Я облегчённо вздохнула. Если так, то у меня появился защитник. И этот шанс был вовсе не призрачным. Взглянула на того, кто вмешался в наше противостояние и едва не поперхнулась. Спаситель был в лёгкой куртке с накинутым на голову капюшоном. Но меня зацепило другое. Тёмные, словно уголь глаза, буравили приставучего нахала, и вместе с тем я была уверена, что так же не обделена вниманием. Кто он, этот незнакомец?
   - Дей, тебе мало шлюх и глупых девчонок, решил заделаться насильником?
   - А кто сказал, что малышка против? - изогнутая в бровь блондина выражала крайнюю степень удивления.
   Я была возмущена подобным выводом, но пререкаться было некогда. И в то время, пока мужчины препирались, обулась, запихала остатки еды в сумку. Нужно было выждать подходящий момент, чтобы улизнуть. Похоже, Первозданная Лоза откликнулась, приведя к озеру моего спасителя. И даже если это всего лишь совпадение, я рада.
   - Может быть, такой мудак как ты, этого не замечает, - черноглазый гнул свою воспитательную линию, и я подарила ему мимолётную улыбку. Надеюсь, получилось как у мамочки, поощрительно, но холодно. - Мне кажется, на эту девочку твой напор не действует. Похоже, - мужчина ехидно хохотнул, - ты в пролёте. Теряешь сноровку.
   - Будешь терять, - блондин нахмурился. - Второй день носимся в поисках чёрных умертвий. А где их найти, если последнего в этом районе видели месяц назад? Так что Рик вали и не мешай отрываться. Тебе здесь всё равно ничего не светит.
   Оборотень сплюнул. Я точно слышала, что он сделал, хотя в это время высматривала. И изрядно удивилась, потому что ещё никогда не слышала подобного от высокопоставленных особ. А в то, что этот наглец был непростым смертным, я была уверена. Дорогая, сшитая по моде одежда, нахальная манера вести себя с девушкой. Всё это было занимательно, но точно не для меня. Царапнула мысль, что по незнанию я могла встретить здесь какого-нибудь монстра, который сожрал бы меня, несмотря на происхождение. Но сейчас об этом лучше было не думать. Сделала шаг в сторону от спорящих, а затем ещё один.
   - За языком следи. - Черноглазому явно не понравился тот пренебрежительный тон, которым изъяснялся блондин.
   - Учить будешь? Пошёл ты! - огрызнулся наглец. А следующие слова предназначались уже мне.- К тому же, крошка, ты ещё не в курсе, что Рикард не любит эльфиек. Да просто терпеть не может! А я не такой. Хочешь проверить?
   - Я понял, что тебя так мучает, Дей, - рассмеялся черноглазый, - потискать некого. К русалкам боишься сунуться, а эту девочку...
   Дальнейшее общение с этими двумя грозило мне всплеском возмущения и довольно неприятных слов. Поэтому подхватила сумку и направилась в сторону Выселок, ругаясь, на чём свет стоит за свой необдуманный поступок покинуть обоз раньше времени. Замаскировалась, называется! Ищи, не найдёшь!
   - Девушка, постойте! - окрикнул меня черноглазый. И вышло так у него грозно, словно привык повелевать.
   Не надо мной командовать. Это я тоже умею! Проигнорировала. А то, как же! Пусть купит себе собачку и дрессирует. А мне в мужские разборки встревать ни к чему.
   Я шла и мысленно ругала себя за непредусмотрительность и глупость. Дурное название деревни должно было меня насторожить. Но нет, надо поумничать! Я опасалась, что за мной кто-нибудь бросится, но всё равно двигалась вперёд. В какой-то момент до меня донеслись возбуждённые голоса мужчин, лязг оружия. Но о чём именно они спорили, могу только предполагать. А когда раздался хлопок, побежала, боясь оглянуться. За спиной в лесу дрались не просто двое зарвавшихся студентов. Это были полноправные адепты магии, чья сила плескалась, требуя выхода. Я несколько раз видела, как на базарной площади сталкивались оборотни, буквально из-за ерунды цепляясь друг к другу. А эти маги... да они больны на всю голову! Не все, конечно же, но через одного. И то, что творилось на берегу озера тому подтверждение. И не факт, что те, кто дожидался в лесу, не присоединятся к этой воинственной парочке.
  
  Глава 4
  
  Лаириэль
  Я бежала так быстро, что совершенно не обращала внимания на мелькающие по сторонам красоты. Лес сжалился надо мной, а может быть чувствовал себя виноватым за то, что не предупредил об опасности. Ну что стоило ему бросить в меня шишкой, когда я направлялась к воде... А впрочем, я наговариваю. Неразумные дети учатся только на своих ошибках. И не нужно было сбегать. Да только всё это как песенка без конца. Сейчас я хотела добраться до Выселок, нанять кого-нибудь, чтобы меня подвезли. А дальше действовать по обстоятельствам. Мне не нравилось добираться по основной дороге, но, к сожалению, иных путей попросту не было. Хотя...я ведь так и не взглянула на карту!
   Резко затормозила, удерживая в руках свою нелёгкую ношу. Уцепилась рукой за ближайшее дерево на опушке, оказавшееся лиственницей. И в тот же момент получила шишкой по голове.
   - Эй! - возмущённо воскликнула я, потирая ушибленное место. И тут же на ум пришли мои недавние мысли. Обернулась.
   Я оказалась права. Вдалеке мелькала группа всадников, которая следовала за мной. До Выселок оставалось совсем немного, но я не скаковая лошадь и с такой скоростью передвигаться не умею. Оставался лишь один вариант - сделать вид, что ничего не происходит и спокойно идти в деревню. На открытом участке, возможно, эти незнакомцы побоятся приставать?
  Не дожидаясь, повернулась и быстрым шагом направилась в деревню. Да, видели бы меня сейчас отец и мать, а так же брат. Посмеялись бы знатно. Решила самостоятельности? Получи. Ешь, не захлебнись! Где ещё можно побегать по лесу от озабоченных маньяков, волоча за собой сумку с одеждой. Неужели все студенты такие приставучие? И Аррон... Нет, вряд ли братец будет так себя вести. Он хоть и гад, но обаятельный. И к девчонкам так никогда не лез. Или я чего-то не знаю? Вдруг студенческая жизнь не делает эльфа краше? Или это только к драконам относится? Чешуйчатые никогда не отличались выдержкой, это каждый знает. У них характер - огонь! Вот и изрыгают его некоторые особо темпераментные особи. И даже женщины!
   Если кто-то думает, что я не успела, то окажется прав. Так и есть! Мне удалось пройти шагов двадцать, не больше, как меня настигла непонятная компания во главе с тем черноглазым. Но молодой мужчина был не один. Вместе с ним ехали ещё двое и, как ни странно, эта троица была в капюшонах. Где прятались двое других, пока Рикард (запомнила я его имя, чего уж скрывать) сцепился с блондином, не знаю. Похоже, наблюдали за происходящим вместе с теми, что пришли с приставучим драконом.
   - Леди! - приказной тон черноглазого снова достиг моих ушек. - Почему вы ушли?
  Ого, леди! А ведь там, в лесу просто девушкой назвал. Хотя и то, и то верно. Я остановилась, не зная как реагировать на подобное высказывание. Как бы колкости неуместны. И всё же, я не подчиняюсь командам непонятно кого. О чём и поспешила сообщить, но в более вежливой форме.
  - Послушайте, я очень благодарна вам за спасение. - Смотреть на мужчину снизу вверх было неудобно. И уж тем более ощущать, как двое других незнакомцев остановились позади меня. Но как говорила мамочка, в любой ситуации стоило сохранять достоинство. - Однако дожидаться, пока вы друг друга поколотите, выясняя кто прав, у меня не было намерения.
   Мне показалось, что по мере моих высказываний, выражение глаз Рикарда изменялось от недовольного до удивлённого. Мелькнула заинтересованность, а после скрылась, затаившись в блеснувших чёрных глазах.
  - Даже так?
  - Вы хотели, чтобы я вам помогла? - Разговор меня не заинтересовал. Но грубить тому, кто тебя спас, было по меньшей мере невежливо. - А как же ваши друзья?
  Намёк был понят и принят. Разговаривать было больше не о чем. Я вдруг подумала, а не с ними ли учится Аррон. Но упоминать про братца не стала. Вдруг этот Рикард и вовсе не студент? Вон как буравит меня своими глазами, гляди того дырку прокрутит! В то время как мои руки всё больше отваливаются. Этак я до Академии магии доберусь, похожей на гориллу.
  - Извините, мне пора идти. - Я была сама вежливость. И с царственным видом, достойным дочери самого Владыки Нарендила V, зашагала в сторону распроклятых Выселок. Перешагивая через лужу, рука дёрнулась, чтобы придержать несуществующее платье. Но вовремя спохватилась, надеясь, что мой жест никто не заметил.
  - Может, нам по пути? - В разговор вступил кто-то из тех двоих. Но я никак не отреагировала, продолжая свой путь. Троица же следовала рядом, словно я для них представляла несомненный интерес.
  - Извините, но нет. - Ситуация меня и злила и смешила одновременно. Вот Ланленар, он точно не упустил бы возможность позубоскалить надо мной. Это хорошо, что он не видит, как его сестра пытается пробить себе дорогу к свободе в широком понимании этого слова.
  В этот момент нога подвернулась, словно я зацепилась за что-то жёсткое. Взмахнула руками, отправляя сумку в полёт...
   - А! - пискнула, не успев испугаться.
   Я вообще ничего не успела. Ни растянуться на дороге, ни понять, что происходит. Как неожиданно кто-то ухватил меня за шкирку, как нашкодившего котёнка.
   - Девушка, я так понимаю, спорить с вами себе дороже.
   Меня отпустили, чтобы резким движением поднять и усадить перед собой. Поворачиваться и смотреть, кто это сделал, не стала. И без того понятно, Рикард собственной персоной. На всякий случай слегка отклонилась, а то мало ли решит, что я к нему прижимаюсь! И ещё раз посмотрела на то место, где запнулась. Ровненько и не намёка на препятствие. Хотя... Деревья росли в стороне, но кто знает, не протянулся ли в мою сторону корешок по приказу Первозданной Лозы?
   - Поехали, поедим, а там и поговорим. - Голос черноглазого снова звучал грозно. Но меня это совершенно не трогало. Я проследила взглядом, чтобы моя сумочка была подобрана и размещена у седла спутника Рикарда. Вот и ладно. Вся ситуация не нравилась. И только по странному стечению обстоятельств хотя бы ближайшие полчаса я решила не протестовать, а внимательно присмотреться к своим спутникам.
   Сидеть рядом с чужим мужчиной было странно и непривычно. Я мечтала, чтобы сейчас ненароком не показалась погоня за мной. И тут же мысленно себя успокаивала, что стоит потерпеть всего лишь полчаса, которых хватит и на обед, и на разговоры. Признаться, поесть чего-нибудь горячего хотелось. Не иначе так на меня повлияли эти события в лесу. А что, вопреки ошибочному мнению о принцессах, девушка я не изнеженная. Ну почти.
   - Как ваше имя? - неожиданно поинтересовался спутник, отчего я едва не подпрыгнула. Но сильная рука стиснула мою талию, таким образом, удержавшись от очередного падения. Лёгкий смешок Рикарда был неуместен, однако обижаться я даже не думала.
   - Моё? - переспросила, пытаясь понять, стоит ли это делать. Незнакомый мужчина, от которого я всё-таки не знаю чего ожидать. Да, спас, ну и что? - А это важно?
   - Как с вами трудно-то, - пробормотал черноглазый. Своим заявлением он меня удивил. Ну а что он хотел? В это время мы уже приближались к трактиру.
   - Я вас не знаю, вы меня тоже. Сейчас поедим и разойдёмся с миром.
   - Ну-ну, - раздалось над моим ухом, и в этих словах мне почудилась усмешка. - Поправьте меня, если я ошибаюсь. Вы неместная, проездом. В деньгах не нуждаетесь, но по странному стечению обстоятельств одна. Из этого следует вывод, что куда-то торопитесь, если не сказать бежите.
   Я молча слушала дальше, не соглашаясь, но и не отвергая. В словах Рикарда было много истины. И как он до того догадался, нетрудно понять.
   - Вы сыщик? Или маг?- поинтересовалась я, слегка отодвигая лицо от мужчины. Так получилось, что его слова произносятся куда-то в район уха, а это довольная интимная часть у каждого эльфа. А приятные нотки в голосе черноглазого лишь добавляли какой-то личный подтекст. Да у меня мурашки по коже толпой пробежали!
   - Какая жажда знаний, - заметил мой спаситель, останавливая коня у трактира. Он ловко спрыгнул, а после протянул руки, чтобы помочь спуститься и мне. Хотела сделать всё самостоятельно, но что-то промелькнуло в глазах мужчины, что я решила не сопротивляться. Как ни странно, но капюшон с Рика не слетел. Гвоздиком он прибит, что ли?
   Носильщиков и слуг Владыки поблизости не наблюдалось, поэтому я без стеснения подошла и забрала собственную сумку, не забыв поблагодарить за сохранность. Из раскрытых окон доносился умопомрачительный запах тушёных овощей и нежного кролика. Вот что значит по-настоящему проголодаться! Поэтому без лишних слов и сопротивления, направилась вслед за тремя мужчинами, уже мысленно делая заказ.
   В небольшом помещении было светло и чисто, что только обрадовало меня. Мы направились к свободному месту. Широкий стол, вокруг которого были установлены две лавки, был выскоблен и начищен. Вероятно, мои спутники здесь уже бывали, потому что посыпались шуточки, отпускаемые местными завсегдатаями. А официантка, словно нарочно, прошла мимо нас, покачивая задом. Как кобылица, честное слово.
   - Что будете заказывать? - поинтересовался третий незнакомец. - Меню на столе. Но мой совет, лучше всего здесь удаётся дичь.
   - Дичь? - я не ожидала подобного участия в собственном пищеварении. - Нет. Что-нибудь молочное.
   - Эльфы любят молоко. У нас есть творожная запеканка и сливки, - вставила своё слово официантка. Она в очередной раз прошла мимо нас.
   - Вот видите, мой вопрос решён, - с этими словами я расстегнула сумочку, нахмурилась.
   - Вы что-то потеряли? - тут же поинтересовался Рикард. Вот смотрит он за мной, что ли?!
   - Нет, - я сунула руку в другой карман, в надежде отыскать кошелёк. Всё-таки точно была уверена, что он со мной!
   - Затруднения?
   Я была готова стукнуть черноглазого по лбу! Зачем ставить меня в неудобное положение? Однако врать не собиралась. Потому что видела только два варианта: признаться или заявить, что внезапно потеряла аппетит. А тот кусок хлеба с сыром, что остался несъеденным, мне просто жизненно необходим.
   - Деньги. Их нет.
  Расстроенная, я ещё раз проверила все кармашки и запаниковала. Прежде чем я попаду в Верхольм, где обращусь за помощью к Аррону, нужно как-то прожить. Это потом брат найдёт способ как можно быстрее сообщить моим родным о поступлении. А как прожить ближайшие сутки? С голоду не умру, но ведь, кроме еды, нужно чем-то платить за передвижение.
   - Софи! - громко позвал Рикард, - на троих жаркое с кроликом, пиво и творожную запеканку со сливками.
  Я потрясённо оглянулась на спасителя, успев заметить, как на секунду дёрнулось лицо официантки. Ну да, она тут круги пятой точкой выписывает, руку с подносом как можно выше задирает, а заказ для меня.
   - Не стоило, - произнесла я. - У меня продукты с собой.
   Однако мои слова эта троица пропустила мимо. Мужчины уселись на скамейки и в ожидании заказа уставились в мою сторону.
   - Ну раз уж так вышло, давайте знакомиться, - снова завёл свою песню Рикард.
   Кольнула мысль, что он попросту воспользовался ситуацией. Знает, что отказ будет выглядеть невежливо. Только я действительно была ему благодарна.
   - Меня зовут Рикард. А это мои друзья Вернер и Монс.
   Я внимательно смотрела на тех, кого мне представляли, и в очередной раз задавалась вопросом, почему капюшоны даже в помещении остаются на головах. Это секта чёрных татуировок на макушке? Или же лысинки печёт? Как странно.
   - Лаириэль, - представилась я в ответ, заметив интерес у всех троих. Хотела провести рукой по лицу, но передумала. Не надо лишний раз привлекать внимание к себе.
   - Ну вот, - усмехнулся черноглазый, - уже лучше.
   Как ни странно, но принесённый заказ вызвал во мне больший энтузиазм, чем я предполагала вначале. И в какое-то время за нашим столом воцарилось молчание. Но и этому был свой предел. Едва я отодвинула опустевшую тарелку, как троица тут же уставилась на меня. Словно только и ждали сигнала.
   - Леди Лаириэль, куда вы следуете?
   Я с сомнением посмотрела на молодых мужчин. Однако оставаться в Выселках без денег и охраны мне не хотелось. Мало ли снова на горизонте появится блондинистый Дейран? Да и ночевать под кустом мне точно не в радость.
   - Полагаю, путь лежит в Верохольм? - вступил в беседу тот, кого назвали Монсом. Я бы его назвала мопсом, всё-таки было в нём что-то коренастое и основательное. А ещё это широкое лицо с глубокими складками по бокам носа, возникающие всякий раз, стоило мужчине улыбнуться.
   https://dajlapu.com/wp-content/uploads/2016/01/Порода-мопс-фото.jpg
   Кивнула, не видя смысла отнекиваться. Сердцем чувствовала, что эти меня не бросят одну в чистом поле. Не должны.
   - Уверены, что за вами никто не последует? А то вдруг кто-то из родственников решит следовать тем же путём.
   - Нет, - сразу закрыла я эту тему. И нехотя пояснила, - мои родные находятся очень далеко. В Верхольд я следовала одна.
   Даже если у новых знакомых есть какие-то артефакты, отслеживающие ложь, на мои слова они не отреагируют.
   - Хорошо. Мы заберём вас с собой, - Сообщил Рик.
   Улыбку прятать я попросту не стала, увидев в этом добрый знак.
   - Или же отправишься с ближайшим обозом. Об оплате не беспокойся.
   Я хотела возразить, что никогда не жила за чужой счёт. Не будь я пятая дочь Владыки Нарендила V! Но вовремя прикусила язык, боясь вспугнуть столь щедрое предложение. Переходить на "подножный корм" это точно не моё. Хотя тётушка по отцовской линии обожает всю зелень и совершенно не ест мяса, объясняя всё тем, что не хочет приносить нравственных страданий невинно убиенным животным. Когда-то я поинтересовалась, что тогда делать с кабаном, убитым вследствие обороны в лесу. На что родственница ответила, что мы не туземцы, чтобы поедать сердца и тела врагов. И листик салата с ложкой мёда для цивилизованного эльфа самое то.
   Наш перекус закончился довольно быстро. И этому я была очень рада. Всё время опасалась, что вот-вот откроется дверь и в неё войдёт кто-то их отцовских гвардейцев, а то и сам Владыка. Как я буду выглядеть в такой момент, находясь в окружении незнакомых мужчин, лучше об этом не думать.
   - Ну что, все поели? - Рикард обращался к нам, но смотрел только на меня. Словно главной занозой, тормозящей всех, была я.
   Кивнула и встала глядя на остальных. Естественно, сумку притянула к себе поближе. А то мало ли что ещё пропадёт. И суток не прошло, а уже без кошелька. Потеря денег оказалась довольно неприятным событием. Знала бы, рассовала все монетки по разным карманам и припрятала на дне. Надеюсь, брат этого не узнает. Иначе будет хохотать и насмехаться.
   Выходили мы все вместе. Мужчины смеялись, вспоминая события сегодняшнего дня. Похоже, события в лесу их повеселили. Я прислушивалась и делала выводы. Похоже, эти трое то ли где-то учатся вместе, то ли работают. В любом случае слова "кафедра" и "отстрел" по-другому расценить я не могла.
   - Леди, вы со мной? - Монс оказался проворным. Он опередил своих спутников, ловко отобрав мою сумку и вручив её Вернеру. Я даже залюбовалась тем ошеломлённым выражением лица, что мелькнуло у "счастливого" носильщика. Но это всё быстро прошло. Рик запрыгнул на коня, не встревая в разговор. И нам не осталось ничего другого, как последовать его примеру. Однако сидеть впереди я отказалась, сославшись на то, что не привыкла так ездить. На самом деле после поездки с Рикардом прикасаться подобным образом к другим мужчинам попросту не хотелось.
  
   Не знаю, чего хотела я, но в дороге не было скучно. Монс оказался не самым молчаливым собеседником и изредка даже шутил. Что стоила его попытка помочь мне спуститься на землю после нашей двухчасовой скачки. Да я едва не слетела, когда крупный мужчина попытался вырвать меня из седла. Эльфы хорошие наездники, а дети Владыки с детства привыкли к цокоту копыт. Вот только сидеть позади кого-то несколько часов подряд мне ещё ни разу не приходилось. Но и эта остановка долго не продлилась. Так что Тюрмировку мы покинули после короткой остановки. Но на сей раз моим спутником оказался Вернер. Он с самым нахальным выражением лица вручил сумку Монсу, а меня вежливо сопроводил к коню. Не знаю, как ведут себя эти трое в обычной жизни, но сейчас моя насторожённость постепенно разлеталась. Я не утратила чувство самосохранения, но была рада, что на моём пути попались эти мужчины, а не кто-то иной.
  
  
   Глава 5
  
  Лаириэль
  К Верхольду мы подъехали глубокой ночью. Мне удавалось с трудом не размыкать рук, удерживаясь за талию Рикарда. Он предлагал перебраться вперёд, но я отказалась. Высокородная дура. Сидела бы, прислонившись к незнакомцу, и не боялась упасть, нечаянно разжав занемевшие пальцы. А в результате часть дороги сверлила затылок Рика, пытаясь разгадать тайну его капюшона. Вот что за непорядок?! Вдобавок меня мучил вопрос, озвучивать который я вслух никогда бы не стала. Куда податься? Сейчас ночь, а я уже в городе. Если только дожидаться у дверей Академии. Идея была так себе, а точнее, отвратительной. И всё же другой не было. Разве что отсидеться в кустах. Но это чёрный юмор. Белого в это время суток у меня почему-то отсутствовал.
  - Леди, куда вас доставить? - поинтересовался Рикард, стоило нам проехать городские ворота. Кажется, оба спутника повернули головы в нашу сторону.
  Я поджала губы. Только что стражники с интересом посматривала на нас, но не решились отпустить хоть какую-то шутку. Сперва хотели задержать до рассвета за городской чертой, но стоило Рику показать что-то блестящее, как кованая решётка взмыла вверх, пропуская путников.
  - Леди?
  - Меня к Академии магии. Если можно, - я сглотнула и немного отстранилась от наездника, словно вспомнила про приличия только сейчас.
   За сегодняшний день я столько проехала верхом, что спина затекла. А прислоняясь к Рикарду, становилось легче. Приятная сторона в этом деле тоже имелась, но она была какая-то слабая. В книжках часто описывалось, как женщина упивается запахом понравившегося мужчины. От Рика пахло потом, пылью и ещё чем-то горелым, словно он присутствовал при взрыве. Этот аромат уж никак не могла назвать манящим или даже изысканным. Двое других собеседников благоухали не лучше. Вдобавок я всё ещё опасалась своих спутников, хотя за прошедший день никто не позволил себе и намёком обидеть меня.
  - Куда? - хором произнесли все трое. Подозрение о том, что нас подслушивали, отпало само собой. К тому же я давно поняла, что эти трое вовсе не люди. А значит, слух у них тоже должен быть отменный. Вот только рассмотреть мужчин поподробнее пока не получалось. Обоняние же на эту тему молчало. Спрашивать напрямую было неудобно. Они капюшоны не снимают, а я им допрос устрою?
  - Лаириэль, вы приехали поступать? - потрясённо произнёс Монс. В свете магических фонарей мелькнуло его удивлённое лицо. Мопс, как есть мопс. Вон и три складочки на лбу залегли.
  - Ну да. А что такого? Считаете, мне не стоит учиться?
  Раздражение плескалось через край. Кошелёк утерян, на улице ночь, а ещё эта безумная усталость. Поэтому сейчас в любой момент я как ёжик могла показать свои иголки.
  - Вас сейчас никто не пустит в Академию. Ворота закрываются, - изрёк мудрую речь Рикард. Можно подумать я без него об этом не догадывалась.
  - Знаю. Но...
  - Так, всё ясно! Вперёд! - скомандовал мой наездник и мы тронулись. Наши спутники сразу поняли, что к чему. А я решила промолчать, понадеявшись, что сейчас будет по-моему. Конечно, некрасиво всё это, сидеть полночи под воротами. Но иного выхода нет.
  И каково же было моё удивление, когда вместо вычурного замка, каким я у нас изображали здание Академии, мы подъехали к небольшой гостинице. Монс и Вернер остались снаружи, а я и Рик вошли внутрь. Хозяин заведения не спал, словно только и ждал, когда к нему прибудут посетители.
  - Нам комнату, - произнёс Рикард, бросив на стойку деньги. Я попыталась посмотреть сколько, но монетки быстро исчезли под ладонью хозяина. Честное слово, ему только в цирке выступать!
  - Молодые, не терпится? - понятливо прошепелявил мужик.
  Мои глаза от удивления широко раскрылись. И даже сон пропал. Ещё бы! После такого-то заявления. Подозреваю, кончики моих ушек в этот момент от стыда были неприлично красными.
  - Комнату для девушки, - пояснил Рик, нависнув над человеком. И тоном, не терпящим возражения, добавил, - и такую, чтобы её постояльцы не беспокоили. Я понятно объясняю?
  - Есть такая, есть! Берёг для важных господ. Уже два дня почти все комнаты заняты. А то, как же! В Академии народ съезжается. Поступать хотят. Вот и вы...
  - Где комната? - Рикард прервал болтовню хозяина гостиницы. В другое время я могла бы послушать, а заодно о чём-нибудь расспросить. Всё-таки он употреблял заветное слово А-ка-де-ми-я. Но сейчас уж очень хотелось спать.
  - Прямо по коридору, последняя дверь налево. А ужин нужен? - крикнул нам вслед этот человек.
  - Нет, - был мой ответ.
   - Неси! Да поскорее! - приказал Рик, следуя впереди меня. Вообще-то, я была способна и сама разыскать эту дверь, всё-таки не грудной ребёнок. Но близость мужчины вселяла уверенность. А то, что он лично решил проверить выделенный мне угол, только добавляло о нём хорошее мнение.
   Нужная нам дверь нашлась достаточно быстро. Распахнув её, мы с порога убедились, что всё в порядке, а потому осматривать каждый сантиметр не стали.
  - Спасибо вам, - улыбнулась я как можно вежливее с учётом того, что спина и все части тела, что пониже, нещадно болели. Хотелось принять ванну, на худой конец душ, а ещё непременно получить массаж с ароматными маслами. А вот от прочтения книжки на ночь отказалась бы, сил на неё не осталось.- Господин Рикард, мне...
   - Рикард, - прервал меня мужчина, сверкнув чёрными глазами. Освещение в коридоре было довольно тусклым, но блеск я увидела. - Или лорд Рикард, если вам будет угодно.
  - Хорошо. Лорд Рикард, я верну вам всё потраченное до последнего талера. Скажите, к какому роду относитесь или как вас найти, чтобы вручить лично.- Я постаралась быть серьёзной, в чём-то даже копируя отца. А уж он по убеждениям мастер.
  - Леди Лаириэль, - мои слова вызвали у него кривую улыбку. - Вы сначала поступите, а потом поговорим.
  - Вы сомневаетесь? - опешила я. Странно, да? Казалось бы, мужчина совершенно ничего обо мне не знал, а потому имел право говорить то, что думает. А всё равно я возмутилась. Возможно, причиной тому события прошедшего дня. Точно! Свалю на усталость.
  - Нет. Вашу неординарность я уже видел. Но это Академия, а не.... Увидимся, леди.
   - Всего доброго, - отозвалась я и поплелась в выделенную комнату. Рядом с входом в углу заметила плотную шторку, отгораживающую туалет и подобие душа. Я скривилась, потому что подобных удобств во дворце попросту не было. Хорошо хоть совершенно не пахло. Отвернулась и вздохнула. По крайней мере, отдельный номер.
  Вот интересно, на что он намекал? Поздно уже, голова ну совсем не думает. Неужели про цирк или театр? Я возмущённо фыркнула. Тоже мне, спаситель дев.
  https://www.1zoom.ru/big2/47/209034-Dayane.jpg
  Поджидая, когда доставят поздний ужин, я распахнула окно, впуская ночную прохладу. Где-то вдалеке пели птицы, спали люди, ожидая нового дня. Я тоже была не прочь отдохнуть, но в этот момент в дверь постучали. Хозяин сам принёс ужин, состоящий из лапши с яйцами, нарезанного вяленого мяса и куска хлеба. А заодно кувшин вина. Поблагодарив мужчину, я заперла за ним дверь, а потом подпёрла её небольшим комодом, стоявшим у стены. Кто знает, какие нравы здесь. Если в пути пропал кошелёк, точно я ценюсь гораздо больше.
  Я приглушила сияние магического светильника, подхватила поднос и водрузила его на подоконник. Аппетит почему-то пропал, а на свежем воздухе было легче. Ткнула вилкой в лапшу, поднесла её ко рту и едва не подавилась. А всё почему? Потому что до моего слуха донеслись голоса.
  - Рик! Что ты тут делаешь?
  Я вовремя прикрыла рот и, не жуя, проглотила. Поморщилась. Ну разве говорят под руку? Высунула голову в окно и тут же заметила в стороне входную гостиничную дверь, около которой стоял черноглазый, а рядом кто-то в платье.
  - Сильвия? - приятная хрипотца и удивление в голосе моего недавнего спутника неприятно царапнули.
  Надо же... Посидела я с ним на одном коне, потряслась, уцепившись малознакомому мужчине за талию и всё, присвоила. Впрочем, мама всегда говорила, что даже если при тебе прекрасный спутник и точно знаешь, что никогда его не променяешь, то это не значит, что ты слепая и глухая. А образцы мужественности на дороге не валяются.
  - Кто это с тобой был? - настойчивость в женском голосе поражала и наводила на интересные мысли. Порой в книгах я перечитывала понравившиеся душещипательные моменты, когда героев раздирали противоречия или назревал скандал. Сейчас же словно присутствовала на спектакле с плохой видимостью. Но ничего, фантазия буйная, сама всё дорисую. А кстати, где бродят Монс с Вернером? Почему не вмешаются? Предпочитают затаиться? Или Рик должен их догнать?
  - Знакомая. Странно, что ты здесь, а не в общежитии Академии, - спокойным тоном заметил Рикард, переведя внимание на собеседницу. - Поздно вернулась? Тебя не пустили?
  Я ехидно улыбнулась и подхватила кусок мяса. Аппетит решил проснуться. После дневной тряски даже ночной ужин не был способен испортить мою фигуру. Я никогда не была плоской, но и ожирением тоже не страдала. И если бы не верхняя часть моего тела, смотрелась красоткой, как сёстры.
  - Не съезжай с темы, Рик! Кто она? Только не говори, что двоюродная бабушка. Для неё твоя спутница слишком резво передвигалась.
  - Послушай, Силь, я очень устал и все твои наезды неуместны, не находишь? - черноглазый понизил свой голос и, кажется, даже приблизился к этой придирчивой фифе. Подумаешь, мужчина оказал помощь попавшей в беду девушке! Ну не женился же он на ней, в конце концов?
  Я перестала жевать, осознав, о чём только что подумала, да так и застыла, некрасиво приоткрыв рот. Мне даже самой стало интересно, как бы я поступила, если ко мне вдруг посватался лорд? Эх, как жалко, что мои спутники не спешили о себе рассказывать, вероятно, беря пример с меня. Я бы тогда точно разузнала, какое положение в обществе занимает этот мужчина. Но это всего лишь дело времени. А потом... Эх, Лаири! Прежде чем мечтать о ком-то, подойди к зеркалу и улыбнись. Испугалась? Значит, нужно приходить в себя и действовать дальше. Хотела учиться? Отправляйся.
  - Прости. Я очень соскучилась, - ели слышно произнесла незнакомка, а после... Звук последовавшего поцелуя показался мне особенно мерзким. И, кажется, даже служанка в замке делала это более умело.
  Вот теперь аппетит пропал окончательно и бесповоротно. Я прикрыла створки окна, совершенно не стесняясь того, что кому-то могу помешать. А после отправилась приводить себя в порядок и отдыхать. Засыпала с мыслью, что завтра всё непременно должно быть лучше, чем уже случившиеся неприятности.
  
  
  
  Глава 6
  
  Лаириэль
  
  Открыла глаза, и первые секунды силилась понять, где я очутилась. К счастью, осознала достаточно быстро. Перевернулась набок и застонала. Всё-таки спать на чужой кровати ещё то мучение. Когда засыпала, она казалась ровной. Так почему же сейчас меня переполняло ощущение, что под матрасом камни? Перевернулась на другой бок и уставилась в окно. Небо Верхольма в эти весьма ранние часы ничем не отличалось от того, что раскинулось над Иларией. Проблески рассвета, льющиеся светящимися дорожками сквозь облака, были впечатляющими. И чудилось мне, что с сегодняшнего дня сама жизнь круто изменится, а заодно и я. Где-то там, на задворках мечты маячил жених, отчего-то похожий на Рика и я сама, напоминающая... в общем, красивая, желанная и непременно любимая. Но сейчас эти непременные пункты моего личного счастья были подёрнуты лёгкой дымкой. И всё потому что именно с сегодняшнего дня в Академии магии Верхольма начинались вступительные экзамены.
  Из рассказов Аррона и наших дворцовых целителей, я знала, как происходят испытания и отбор, но это не отменяло той дрожи, что возникала у всех в крайне важный день. О том, что будет в случае провала всей затеи, думать не хотелось. Особенно про то, с каким лицом я вернусь в Иларию. Нет, подобного позора я себе точно не желала. Я знала, что родители не будут язвить, в отличие от братца, для которого стану подушечкой, в которую он будет пытаться втыкать свои острые словечки.
  Стук в дверь оказался, как всегда, неожиданным. Я подскочила, схватилась за одежду, которую тут же принялась надевать. Приблизилась сдвинутому ночью комоду и поинтересовалась:
  - Кто там? - Вот странно, всего сутки меня нет во дворце, а уже мысли всякие возникают на тему приветствия кого-то в столь ранний час. Отчего-то привиделась та самая девица, с которой в ночи целовался Рикард. Неужели решила знакомиться со мной? Напрасно. Я не горю желанием с ней общаться. Окинула взглядом комнату на наличие предметов обороны. Подошёл стул, который на всякий случай придвинула к себе поближе. Прибить не прибью, но мне так спокойнее.
  - Леди, открывайте. Вас просили разбудить с утра, - оповестил хриплый мужской голос, напоминающий владельца гостиницы.
  - Меня? - опешила я и сдвинула рассохшийся старый комод на место. Хм... кто такой...умный? Хотела бы я посмотреть в то нахальное лицо, ведь рассвет только-только озарился над городом.
  - Именно! - подтвердил мужчина, едва я открыла ему дверь. - Господин, что был вместе с вами, предупредил, что пойдёте в Академию. А там, как известно, народа много будет. Просил разбудить!
  - Спасибо, - поблагодарила я, теряя весь боевой запал. Действительно, в таких вещах лучше встать пораньше. Помнится, как-то отцу подарили странную настольную игру, чем-то напоминающую шахматы. Шашки называется. Только фишки там какие-то странные, плоские. Так, чтобы опередить братца и сыграть с отцом, я как-то сунула щётку в дверную ручку, а сама помчалась к родителям. Как ли странно, Лан опоздал ровно на одну минуту.
  - Ну так что, завтракать будете? Всё уплачено.
  - Раз уплачено, зачем спрашиваете? - усмехнулась я, затем открыла дверь пошире и забрала поднос из рук владельца гостиницы. Направилась к столу...И замерла, не веря собственным глазам. Прямо на моей сумке, набитой нужными и уже не столь необходимыми вещами, лежал кошелёк. Мой, родненький, тот самый, что я обронила непонятно где и когда. Точнее у меня были подозрения, что это грустное событие произошло в лесу в момент стратегически важного бегства. Я тогда ещё пихала в сумку вещи и недоеденный обед. Но утверждать, что он был утерян именно там, не могла. Немедленно сорвалась с места, схватила находку, пересчитала находящиеся там деньги и рассмеялась. Всё! Целёхонькие! Спасибо тому, кто всё это проделал! Почему-то подумалось на Рика, только зачем ему подобный манёвр?
  Мне не нравилось то, чему не находилось объяснения. Но, по крайней мере, никаких последствий. А долг верну, Рик у меня не отвертится, заберёт!
  Сборы в Академию прошли на более весёлой ноте. Деньги это же что? Всё!
  Я подошла к зеркалу, чтобы подправить растрепавшуюся косу. Настроение было отличным, ожидания тревожными, но не гнетущими. Улыбка сама собой расплылась по моему лицу... да так и застыла. Там, за начищенным до блеска стеклом, виднелась прежняя я. С отвратительно красными прыщами по всему лицу и приплюснутым носом. А жидкие волосёнки и бледную кожу было заметно даже сейчас. Что уж говорить о том, что в такой "красе" мне предстоит показаться перед всеми.
  Глубоко вздохнула, прикрыла глаза, чувствуя, что вот-вот прольются непрошеные слёзы и решительно продолжила расчёсываться. Нет уж! Можно рыдать сколько угодно. Но ведь не для того я прибыла в Верхольм и мечтаю поступить в Академию магии! А там, как известно, кто только не учится! Правда, сомневаюсь, что подобные мне эльфы существуют на белом свете. Бабуля пока была жива и среди своих никого не припомнила. А я буду исключением!
  Не желая больше задерживаться здесь, я подхватила свою сумку и направилась к выходу. В коридорах никого не было. И лишь в небольшом холле за стойкой хозяин заведения старательно сдерживал зевок. Я поблагодарила его за обслуживание, подарила лёгкую улыбку, позаимствованную из арсенала жены Владыки, прекрасной Итилэль и направилась к выходу... И только когда мои пальцы коснулись дверной ручки, вдруг вспомнила кое-что. Обернулась и поинтересовалась:
  - Скажите, а у вас кто-то из студентов или поступающих ночует?
  - А то, как же! Два ученика и столько же поступающих как вы.
  - Всё ясно, - поблагодарила я и удалилась.
   Не знаю, зачем я затеяла разговор, если от одного упоминания неизвестных двоих мне чудился целующийся Рик с той самой Сильвией. Мысли об этой парочке удручали, и я принялась себя отвлекать счётом на известных мне языках. В конце концов, затея удалась. И уже подходя к воротам Академии мой боевой настрой, а также стремление поступить усилились, напрочь заслонив собой мечту о женихе и семейной жизни.
  
  От гостиницы до манящих стен учебного заведения было совсем недалеко. Поэтому я решила не бегать в поисках кареты, а просто дойти пешком. Отец не считал зазорным прогуляться, если можно добраться самому. Движение - жизнь, очень часто повторял Владыка. И я считала, он прав. К тому же мои финансовые средства пока ещё не пополнены, а значит, стоило экономить.
  Как я поняла, все улицы Верхольма вели к Академии магии. И узнав направление, пошла навстречу своей мечте, не забывая глазеть по сторонам. В этом городе мне нравилось буквально всё: выложенные гладким камнем дороги и тротуары, гранитные мостики, перекинутые через множество небольших речушек. Даже дома здесь казались какими-то необыкновенными, отличающимися от обычных жилищ Иларии. Погода обещала быть солнечной, но я не замечала прелестей природы. И чем ближе становились стены учебного заведения, тем сильнее я волновалась.
  Сверкающие остроконечные башни огромного замка, в котором располагалась Академия магии, были видны издалека. На одной из вершин что-то мельтешило, и я прищурилась, силясь разглядеть, то ли это огромная птица облюбовала себе столь высокое место, то ли флюгер, застывший от собственной значимости.
  - Смотри, куда идёшь! - раздалось над моим ухом.
  От неожиданности я взмахнула руками, словно перепуганная птица и едва не упала. Я-то удержалась, а вот моя ценная ноша нет. Она полетела в того, кто посмел нарушить мои весьма важные мысли! И поделом!
  - Ой! - взвизгнул молодой эльф. Сумка мастерским броском спланировала ему на ногу и упала со всей своей неотвратимостью. Незнакомец поджал пострадавшую конечность и уставился на меня. - Вот она, чёрная неблагодарность от светлой эльфийки!
  Признаться, в первые секунды я опешила. Орёт, скачет...больной? Однако опустив голову вниз, поняла, в чём дело. Прямо передо мной лежал развалившийся на тротуаре серый кот. Огромный и пушистый, этот зверь мало походил на своих уличных собратьев. А уж пристальный взгляд так и вовсе мог заморозить.
  - Извините. Засмотрелась. Город очень красивый, - торопливо сообщила я, спешно подбирая свою ношу. А то вдруг пнёт! А ведь я этого так не оставлю. И чтобы смягчить ситуацию (всё-таки из нас двоих пострадавшим был), добавила, - вам больно? Может быть, чем-нибудь помочь?
  Молодой эльф перестал прыгать на одной ноге и с недоверием уставился на меня, словно никогда не слышал ничего подобного. Я отметила необычный цвет волос незнакомца - рыжий и задумалась, откуда он прибыл. Но пока строила догадки, лицо незнакомца изменило выражение от недоверчивого к хитрющему. И я немедленно пожалела о своей недальновидной щедрости.
  - Да, я очень нуждаюсь в вашей помощи, - просиял рыжий. - Мне теперь очень трудно идти. Прошу помочь!
  - Чем? - вежливо поинтересовалась, пытаясь изобразить искреннее сочувствие. Но чтобы не было недопонимания, сразу предупредила, - на руках точно не понесу! Ни вас, ни ваш чемодан!
  Со стороны могло показаться, что я несколько не в себе, заявляя подобное. Только пообщавшись с братцем, научилась всякому. Оттачивать своё остроумие будущий Владыка порой предпочитал на сёстрах, особенно на мне.
  - Хм... да я и не собирался, - заявил этот рыжий, сразу пойдя на попятный. И вид такой невинный-невинный.
  Я посмотрела под ноги, решив поднять его вещи, вернуть и идти своей дорогой. И встретилась с насмешливым взглядом с пушистика. Ну дела! Значит, котик непростой. Может, чей-то фамильяр?
  - Вот! Держите! - Я уверенно пихнула чемодан в руки остроухого, подхватила свою сумку и, обойдя кота, направилась в Академию. Рассматривать красоты Верхольма расхотелось, а если медлить, то можно прибыть в последних рядах.
  - Девушка, куда спешите? В Академию? Давайте пойдём вместе! - Предложение рыжего меня не интересовало, поэтому я даже не повернула голову. И всё же топот длинных эльфийских ног не отставал.
  Резко обернулась, едва не столкнувшись с приставшим незнакомцем.
  - Вам, гляжу, уже лучше?
  Рыжий выглядел весьма бодрым и довольным собственной жизнью.
  - Благодарю, - эльф склонился в лёгком полупоклоне. И я попыталась найти в этом движении намёк на шутливость, тень издёвки, но не нашла. - Позвольте вас сопроводить?
  Вот так, вместе с чемоданом? Славно мы будем смотреться вместе. Я вдруг представила, что подумают обо мне Рикард, Вернер и Монс и ели сдержала лицо, чтобы не усмехнуться.
  - Если хотите, идите рядом, - разрешила я. - Вы ведь в Академию направляетесь, так?
  - Совершенно верно. И вы тоже. Кстати, как ваше имя? А то как-то невежливо не знать попутчика. Я Тирон.
  Я посмотрела на остроухого, сразу оценив степень его заинтересованности как представителя противоположного пола. Чисто "поболтать", ничего больше. И дело вовсе не в самокритике своей внешности, просто я реалистка.
  - Лаириэль.
  Рыжий снова мне улыбался, как утреннее солнце. И почему-то прогонять его не хотелось. Скорее всего, причина в том, что вдвоём и бояться вступительных экзаменов не так-то и страшно. К тому же эльф не производил отталкивающее впечатление. Какое-то время мы действительно шли практически рядом, встречая по пути будущих студентов и тех, кому не удастся пройти конкурс. Оказалось, в столь ранний час жажда знаний и желание поступить гнали будущих студентов со всех близлежащих улиц. Поэтому нет ничего удивительного, что попав на площадь перед центральным входом в Академию магии, вдруг оказалось, нас много. То есть желающих поступить даже в столь ранний час, было не сто или двести, а куда больше! И вся эта масса переживала, передавая самые душещипательные моменты чьего-либо поступления.
  - А вы заметили, - произнёс незнакомый орк, стоявший впереди нас, - что в ворота народ входит, а никто не выходит!
  Всё, кто расслышал эту фразу, переглянулись, ощутив не беспокойство, а прилив зависти. Значит, свободных мест для поступления становится значительно меньше.
  - Я тут прикинул, - тихо сообщил мне почти вплотную приблизившийся Тирон, - если половина из тех, что впереди, проходит, то нам мест точно не хватит.
  - Не переживайте, - вмешалась стоящая позади нас и пыхтящая мне в шею человеческая девушка.
  Я оглянулась. Она с умным видом поправила очки на переносице, спрятала за ухо выбившуюся прядь, а после соизволила пояснить:
  - Я слышала, что с этого года система поступления несколько изменилась. Тех, кто не попал сюда, сразу порталом отправили обратно. Говорят, это очень затратно. Зато престижно для Академии. А те, кто зачислен, уже не выходят.
  - Совсем? - нахмурился рыжий.
  - Почему же? - Пухлый пальчик снова водрузил на своё место съехавшие очки в роговой оправе. - Есть каникулы.
  Мы облегчённо вздохнули. Не знаю, кто эта знайка, но она точно улучшила моё самочувствие. Но страдать и переживать можно бесконечно, а очередь пусть и медленно, но продолжала двигаться. И когда до пропускных ворот осталось сделать всего лишь шаг, я набрала в лёгкие воздуха, подмигнула рыжему, кивнула человечке и вошла в раскрытые двери. Ворота тут же захлопнулись, отсекая меня ото всех глухой стеной.
  
  Я оказалась в освещённом коридоре, который вёл к одной-единственной двери с табличкой "Приёмная комиссия", туда и направилась. Приблизилась, постучала для порядка, а после вошла. И сразу попала в просторную светлую комнату, обставленную минимум мебели: стол, несколько стульев. Присутствующие здесь трое мужчин и женщина, по всей видимости, и были теми самыми преподавателями, которые должны судить о моём потенциале.
  - Представьтесь, - коротко произнесла блондинка, которой на вид я могла бы дать около тридцати лет. Причём выглядела она так хорошо, что наверняка не один художник мечтал изобразить эту красавицу. Если бы не её цепкий взгляд, намекающий на обманчивость восприятия. Ну а истинный возраст этой женщины в красном вряд ли мне когда-либо удастся узнать. Двое мужчин выглядели примерно так же, за исключением третьего, в чьи глаза я попросту не решилась бы всматриваться, потому как в них клубилась тьма. А в некроманты я не мечтала податься даже в страшном сне. Чур меня!
  - Лаириэль Леландинар, - произнесла коротко и положила на стол своё свидетельство о рождении. Как я и подозревала, взглянуть на него захотел каждый. Бумага быстро перешла из рук в руки, а после некромант произнёс:
  - Подлинник. Ну так что юная леди Лаириэль у нас забыла?
  - Учиться хочу, - я сдержалась от желания облизнуть свои губы и трусливо сделать шаг назад. Сейчас, стоя перед преподавателями (назвать их людьми у меня просто не поворачивался язык), чувствовала, как меня пристально изучают, стараясь прорваться во все потаённые мысли, сердце, понять кто я и что. Это было неприятно, но не смертельно. К тому же у меня, как и у всех детей Владыки, была отличная школа. Тысячи раз нас пытались прощупать маги, придворные, всевозможные гости, правители иных стран, при этом мило улыбаясь и глядя в глаза. Я знаю что такое, когда тебя хотят препарировать на расстоянии. И всё для того, чтобы нащупать твоё уязвимое место, которое может ослабить трон Нарендила V. Сейчас происходило примерно то же самое, за небольшим исключением, меня воспринимали как интересный экспонат, который должен был продемонстрировать свои способности. Не знаю, был ли интерес учителей к другим поступающим столь же пристальный, но меня, казалось, осмотрели с головы до ног, разве что раздеться не попросили.
  - Похвальное желание, - простуженным голосом заметил брюнет. Понимание мелькнуло в его глазах и я догадалась. Мои мысли как на ладони. Значит, защитные артефакты подобного толка здесь не действуют. Разумно. - Прикоснитесь к Камню Силы. - Он глазами указал мне на стену справа, и только тут я заметила, что она была не совсем белая, а испещрённая какими-то мелкими полосками, вкраплениями. Действительно, похоже на камень.
  Я волновалась, но решительно шагнула к стене. Примерилась, где, по моему мнению, находился центр и, не оглядываясь на комиссию, протянула ладони. Ещё не коснувшись, почувствовала идущее странное тепло. Оно манило и притягивало, обещало рассказать что-то неизведанное про меня саму. Поэтому я не отдёрнула кисти, а выполнила то, что и требовалось.
  Ладони тут же обдало жаром, а после их начало жечь. Удивление, промелькнуло в моём сознании, сменившись нестерпимой нарастающей болью. Я дёрнулась, пытаясь отнять руки, но ничего не вышло. Что это? Обида на происходящее затмила всё. По Камню Силы побежали разноцветные змеи-всполохи, мечущиеся от потолка до пола. Им, как и мне было больно и это пугало. Я стояла боком к экзаменаторам, поэтому они не сразу поняли, что ситуация вышла из-под контроля. А события развивались с колоссальной скоростью.
  - Что происходит с Камнем? - резко спросил кто-то, почувствовав запах палёного мяса. Моего!
  В доли секунды я поняла, что меня сейчас спасут. Но волны жара становились сильнее. И именно в этот момент обида захлестнула меня с головой, что я не выдержала и пнула стену, что было силы, а затем ещё раз. Наверное, ещё никто так не обращался с могучим Артефактом. Но мне было всё равно. Раздался треск, яркие огненные вспышки озарили и без того светлую комнату. Рядом оказался один из преподавателей. Он прикоснулся своими руками к моим, и после этого нам удалось оторваться от стены. Резким движением мужчина задвинул меня к себе за спину, словно защищая. Когда приблизились другие участники комиссии, я не знаю. Только в момент сильного взрыва они все уже были рядом. Я думала, что сейчас будут пытаться остановить взбесившуюся стену. Только этого не произошло. Змей, словно лишившись чего-то важного, стали успокаиваться, а после делиться на неравные группы.
  Но мне было не до них. Ладони нестерпимо жгло. Ещё бы! Кожа была обожжена и сейчас выглядела довольно неприятно: красные пятна, лопнувшие волдыри. Знатно приложило! И я постаралась представить, как опускаю кисти в прохладный горный ручей, леплю снежки, а после дую на больное место, как сотни раз делала мама, стоило мне получить очередной синяк или ссадину.
  - Ничего себе! - выдохнула красавица, уставившись на каменную стену. Меня она уже не интересовала. Как-то даже и учиться расхотелось! Хотя мысли о замужестве тоже не возникли. Интересно, это со всеми так или же в моём случае особая месть высокородным эльфам Иларии? Среди преподавателей представителей моей расы точно нет.
  - Лаириэль! - вдруг выдохнул некромант, и все повернулись ко мне. В этот момент я дула на ладони, испытывая затихающую боль. - Покажите руки! Пожалуйста, - последнее он произнёс словно нехотя. Будто никогда не говорил вежливых слов.
  А я подчинилась, постаравшись при этом выглядеть достойно и не шипеть от боли. Леландинары не распускают слёзы и сопли попусту! Эх, видел бы меня сейчас братец. А впрочем, Ланленар точно бы гордился своей сбежавшей сестрой.
  Для размышлений хватило всего пару секунд. И сюда же вошло моё удовлетворение от взгляда на преподавателей. Тонкие пальцы леди без возраста коснулись края моей ладони. Захотелось отдёрнуть руку, но я не стала. Пусть смотрят. У них на глазах раны затягивались, превращаясь в ровные участки.
  - Как вы себя чувствуете? - поинтересовалась блондинка.
  - Сносно. Подозреваю, происходящее стало сюрпризом и для вас всех. - Я имела в виду не только ту часть древней крови, что бурлила во мне. Но и само событие. Иначе вряд ли преподаватели стояли бы так далеко во время испытания.
  - Целитель как есть! - громко оповестил четвёртый мужчина. Я присмотрелась к нему, обнаружив, что ошибалась насчёт возраста. Не такой уж он и молодой, раз блеснули седые волосы.
  - Вы ошибаетесь, Эванс! - возмутился хриплый брюнет. - Девушка умеет думать, а значит, ей самое место среди моих подопечных.
  - Чейз! Она думающий целитель. А у тебя и без того на следственном перебор. И даже боевых магов у нас достаточно!
  Ого! Наконец-то послышались имена. А то как-то даже невежливо. Они меня знают, а я их нет. Всё-таки несколько минут вместе в одном помещении. Или всё длится гораздо дольше?
  - Посмотрите на стену, - спокойным голосом произнёс некромант.
  И мы, включая меня саму, так и сделали. Там на камне, вместо вкраплений и клубящихся змей теперь светились надписи: "Целитель", "Следователь", "Травник", "Потенциальный артефактник"... Все прочие строки выглядели менее привлекательными.
  - Чейз, ты думаешь, Владыка Иларии будет благодарен тебе за то, что его дочь будет скакать по болотам в попытке убить какую-либо нечисть или расследовать, что именно пьяный орк совершил за последние полгода?
  Я заслушалась. От перспектив скакать по вонючей жиже хотелось скривиться, но всё равно сейчас передо мной разворачивалось всё то, к чему ещё недавно даже не имела отношения. Было интересно!
  - Господа, нас поджимает время. И, несмотря на необычность ситуации, я вынужден вас поторопить, - так не к месту вклинился некромант. - Леди Лаириэль, вы сами-то чего хотите? Иногда камень Силы выдаёт неоднозначные решения и приходится выбирать.
  Все посмотрели на меня, как на интересный подопытный экспонат. А я вдруг задумалась. Зачем мне быть следователем? Не хочу искать убийц и кидаться огненными шарами, пытаясь кого-то убить. Корпеть над кольцами или прочими украшениями, заряжая их собственной магической силой, тоже не было желания. С травами дружила с детства, но ведь такова природа эльфов. И пусть простит меня Первозданная Лоза, но это тоже не мой выбор.
  - Я хочу попасть на факультет целительства, - произнесла и поняла. Да всё правильно. Именно этот дар ярче всего проявлялся у меня ещё во дворце. А значит, не нужно метаться.
  И вдруг как-то разом все успокоились, направились по своим местам. А стена... каменный рисунок поплыл, восстанавливая первичную картину. Магия, чтоб её!
  - Хорошо, - блондинка в красном улыбнулась. - А сейчас вас проводят на территорию Академии. И запомните, что разгласить произошедшее здесь, вы не сможете никоим образом. Это исключительно ради вашей и нашей безопасности.- Она, не отрывая от меня своего изучающего взгляда, хлопнула в ладоши.
  Я немедленно покинула экзаменационный кабинет, где произошло очень важное событие моей жизни. В коридоре уже дожидался коренастый гном. Он-то и рассказал, куда я должна пройти в первую очередь, а куда потом. Вот теперь я окончательно осознала, что стала студенткой Академии магии Верхольма.
  Глава 7
  
  Лаириэль
  Едва мы с гномом добрались до комендантши, как мой сопровождающий растаял. Другими словами, сбежал. Ещё на подходе к складу я заметила, как гному вдруг резко стало некогда. А сейчас, глядя на огромную темнокожую паучиху, ловко взбирающуюся по стеллажам и снимающую мне постельные принадлежности, поняла, в чём дело. Несчастный. Он элементарно трусил. Или не знал, что дама сегодня наденет короткое облегающее платье, под которым то и дело мелькали красные кружевные трусы. Вот ведь...затейница. Решила пошалить? И скольким сегодня она продемонстрировала своё неглиже?
  - И не верти дырки в покрывале, когда будешь рыдать! - Многорукая и многоногая леди успевала делать всё, в том числе и давать наставления. Признаться, представителей пауков я видела всего два раза в жизни и то в цирке. Помнится, тогда они меня очень впечатлили. А сейчас, заворожённо, как комендантша исполняет свои обязанности, я вдруг подумала, что ей бы в детском саду работать: этому каши, этому нос вытирать. Или на кухне: резать, шинковать, помешивать суп, всё это можно делать одновременно.
  - Дырки? - из того потока слов, что обрушился на меня, я уловила только это слово. - Зачем?
  - А то, как же! - Прямо мне в руки упала подушка. - Домой захочешь, слёзы лить начнёшь. Или любовь вдруг несчастная приключится!
  - Любовь, - повторила я и замолчала. - Нет, что вы! Я учиться приехала.
  Скептичный взгляд чернокожей леди заставил меня замолчать и не развивать дальше тему. Да я же всё понимаю. Только ведь она не знает моей ситуации. И про башню, что обещал возвести каган и про почётный тысячный номер.
  - Ты не слушай, что студенты начнут говорить. Их дело понятное, соблазнить и от занятий отвлечь. А в результате будешь рыдать, отстанешь в учёбе! И ночевать имей привычку только у себя в комнате!
  - Хорошо, - только и произнесла я, ели удержав одеяло, которое легло как раз поверх подушки.
  - Вот и ладно! - Паучиха спустилась за несколько секунд, полистала амбарную книгу, что-то в ней написала. - А теперь давай всё сюда, - руки комендантши ловко подхватили мою ношу и отправили в большой серый ящик, что крепился к стене. И когда дверца этого ящика закрылась, темнокожая леди обернулась ко мне. - Всё на месте в твоей комнате, проверяй. Пятый этаж женского общежития, пятидесятый номер.
  - Моя комната? - Похоже, жизнь налаживается! Сегодняшнее утро вымотало, но я по-прежнему была бодра и готова сорваться на подвиги.
  - Да. Твоя и орчанки Нанрис. Уверена, вы подружитесь!
  - Орчанки? - Радость пребывания в стенах академии несколько померкла, ведь кто был последним желающим взять меня в жёны? Правильно, Правитель Шаграт, глава всех зеленомордых. И ладно бы зима, Новый год, праздничное настроение, зелёные ёлки... А то лето!
  - Она девушка своенравная, но старательная. И её отец, кажется, занимает какой-то высокий пост. Так что вы подружитесь, наверное. - Паучиха внимательно посмотрела на меня. Что-то прошамкала, а после отвернулась, словно я уже ушла. Не иначе не поверила в наше мирное сосуществование с орчанкой.
  Говорить нам больше стало не о чем. И, подхватив свою многострадальную сумку, я направилась в женское общежитие, стараясь настроить себя на позитив. Мне это удалось. А как иначе, когда вокруг снуют студенты, занятые и не очень. На улице светило солнце, а воспоминания о перенесённой боли ушли куда-то в тень. Сейчас я планировала разложить свои вещи, а после посетить секретаря, чтобы получить список для всего необходимого. Заблудиться мне не дали. И в тот момент, когда подошва моей туфли коснулась первой ступени лестницы общежития, за спиной раздалось:
  - Лаириэль!
  - Тирон, - я против воли улыбнулась. Рыжий спешил ко мне, размахивая руками на ходу. И как это было не похоже на степенных эльфов. Хотя о чём это я, про нас с братцем тоже говорили, что шило присутствует в одном месте. Не знаю как у Ланленара, а у меня там точно ничего нет. - Ты поступил! Я рада.
  - Взаимно! Я думал, тебя разбирают на кусочки. Почему так долго? - собеседник с интересом поглядывал, ожидая ответа. А его не было.
  - Да нет, всё в порядке. Может быть, преподаватели устроили перерыв? Сам видел, сколько народа прошло.
  - Возможно. Ну ладно, я пошёл. Рад был тебя увидеть, - эльф поднял руку в желании похлопать меня по плечу, но тут же отдёрнул её. Забылся от радости, не иначе.
  - Взаимно, - я улыбнулась. - Ладно, иди обустраивайся. Я тоже пойду. У меня комната напополам с орчанкой, - зачем-то добавила я.
  - Тебе не нравится, - проныра хоть и был знаком со мной всего несколько часов, но сразу разгадал, что к чему. - Можно что-нибудь придумать, разузнать. Наверняка свободных мест ещё полно.
  - Разберусь! - пообещала я, твёрдо и решительно направилась по ступеням общежития.
  Я была согласна на ту девчонку в очках, но придётся принимать то, что есть. Надеюсь, без особых шумных последствий. Несмотря на поступление, моё положение было каким-то непонятным, ведь родители так и не дали о себе знать. И если сутки назад я мечтала скрыться от возможного преследования, а буквально час назад желала, чтобы никто не сорвал мой экзамен, то теперь не понимала, почему нет знакомых лиц. Где родня? С бесстрастными лицами и клокочущими от гнева сердцами в груди? И если к этой ситуации прибавить орчанку в комнате, то непонятностей станет на одну больше. Не стоит думать, что я недолюбливаю орков. Этого нет. Я совершенно спокойно к ним отношусь. Только уж больно они шумные и прут как быки напролом. Мы разные... Но да ладно. Действительно, разберусь на месте.
  До своей комнаты я добралась без особых проблем. Приблизилась к заветному номеру, подняла руку, чтобы постучать, а потом застыла. Я тут живу, так чего шуметь? Однако орчанка могла переодеваться, а застать её в столь неподходящий момент не хотелось. Зачем изначально создавать конфликтную ситуацию. Поэтому я слегка побарабанила пальчиками по деревянной поверхности и толкнула дверь, которая послушно распахнулась, пропуская внутрь одну из хозяек.
  Обстановка в помещении была самой обыкновенной. Небольшая прихожая, переходящая непосредственно в саму комнату. Две кровати, два письменных стола, стулья, встроенный в стену шкаф. Ко всему этому прилагался скромный санузел, состоящий их душевой кабинки и туалета. Но это всё было второстепенным, потому что прямо посреди комнаты, на фоне широкого окна, уткнув руки в бока, стояла та самая Нанрис, про которую упоминала комендантша. Зелёная с оливковым оттенком кожа орчанки выглядела потрясающе свежо, скорее всего, девушка недавно мылась. А её огромные глаза светились неподдельным интересом. Ага, меня здесь ждали. И судя по позе готовились. Приятно, что ни говори. Я сдержала ухмылку. И вся эта воинственная фигура должна была показать непонятной студентке, кто здесь хозяин и сразу отпугнуть возможного врага. Не на ту напала, зелёная!
  https://img-fotki.yandex.ru/get/29/313257655.38/0_1182c1_4769b351_XXL.png
  - Эльфийка? - потрясённо выдохнула орчанка.- Твоя кровать здесь! - сразу предупредила она, ткнув пальцем-сосиской в дальний угол у окна.
  Вот интересно, а кого она ожидала? Гномку?
  - Почему? - с ходу поинтересовалась я, оценивая обстановку.
   Орчанка спала поближе к шкафу. Скорее всего, у неё было много ценных вещей, за которые она могла оторвать голову любому, даже соседу по комнате. Наивная. Мне бессчётное количество раз удавалось пошутить над Ланленаром и не быть застигнутой на месте. Как-то в детстве братец повязал мой алый бант одной из племенных кобыл. Я лошадей люблю, но ведь нужно спрашивать, прежде чем что-то брать! А потому наутро Лан был неприятно удивлён, найдя в своих тапках у кровати засушенную мышь. Этот экспонат я позаимствовала в нашем дворцовом музее живности и надеялась, что он произведёт должное впечатление. Фурор удался. Всё так и случилось. Ох и побегала я тогда по дворцу, призывая на помощь сестёр и родителей со словами о неугомонном наследнике! Приятно, есть что вспомнить.
  - Я пришла раньше и выбрала свободное место, - пояснила она с важным видом.
  - Без проблем, - я передёрнула плечами и с удовольствием поставила сумку у шкафа. Наконец-то мои вещи займут своё место.
  - И что, даже не будешь спорить? - удивлённо поинтересовалась девица.
  - А зачем? Мне у окна светлее, - пояснила я свою позицию, повернувшись к студентке спиной. Под её сопение я довольно быстро разложила и развесила всё по своим местам, а после направилась к кровати, на которую тут же присела. Моё постельное стопочкой ждало своего часа. Усталость прошедшего дня и напряжение как-то сразу дали о себе знать, но расслабляться было ещё рано. Пристальный взгляд орчанки следовал за мной по пятам. - Ну что, будем знакомиться? Я Лаириэль. Буду целителем. А ты?
  - Нанрис, артефактник, - не менее важно сообщила мне девушка. - Второй курс.
  А я вдруг подумала, что она так же была не рада меня видеть, как и я с ней встречаться. С чего бы это?
  - Ты не любишь эльфов? Я помню твою реакцию. Признавайся.
  Сейчас была непривычно непринуждённая обстановка. Я уже заметила, что здесь с церемониями проще и студенты называют друг друга на "ты". А орки народ простой в общении. В глаз двинут, а после поинтересуются, почём на рынке свежий хлеб.
  - Я не знала, кого ко мне подселят. Все знают, как эльфы любят задирать нос.
  - Но ты-то непохожа на ту, кого можно обидеть, - заметила я, закинув ногу на ногу. - Я права?
  Удивлённая собеседница улыбнулась, обнажив белоснежные клыки. И я порадовалась, что мои гораздо меньше. Пальцы сжала, чтобы не полезть проверять.
  - Права, - усмехнулась орчанка.
  Она направилась к шкафу, достала из него пару яблок и одно предложила мне. Отказываться не стала, потому что только сейчас осознала, что очень хотелось есть. Я собиралась расспросить Нанрис о порядках, особенно о той части, что касается столовой. Только девушка ещё раз внимательно посмотрела на меня, вероятно, о чём-то думая. А после выдала:
  - У меня есть причина не любить высокородных эльфиек.
  - Это почему же? - Признаться, подобное заявление заинтриговало. Обычно народ с ума сходит от нас (я исключение), а тут такая ненависть. Однако повод может лежать на ладони. - Жениха увели?
  - Почти. - Улыбка девушки стала кривой. - Ты аристократка. Поэтому должна меня понять. Понимаешь, я люблю Шаграта. А он...
  Нанрис откусила яблоко и начала его активно жевать, словно не фрукт во рту, а соперница. Интересно, какая она в бою? Известно, что орки весьма воинственны. Хотя нет, пусть лучше наслаждается яблоком.
  Знакомое имя. Неужели...
  - А он? - подтолкнула я орчанку. Сама есть не спешила, боясь пропустить хоть словечко.
  - Понимаешь, я почти равна ему. Точнее, Шаграт совсем не уронит свою честь, если возьмёт меня в жёны. Мой отец состоит советником при Повелителе орков, только, как оказалось, этого мало. И наших поцелуев тоже.
  - Почему мало? - я нахмурилась. Конечно, я всегда знала, что орки могут иметь хоть несколько жён, главное, чтобы никому не было обидно. Да и взрослый Повелитель не только глазами хлопал глядя на женщин.
  - Не знаю. Только быть второй, если первая жена эльфийка, я не хочу!
  Вот те на! Заявленьице! Скажите, какие подробности я вдруг узнаю. Интересно, а мой отец в курсе? Или бы тут поработали юристы? Да какая разница, если главный зеленомордый и не собирался хранить мне верность!
  - А он предлагал быть второй?
  - Нет ещё. Но я точно знаю, что Шаграт не устоит, - девушка тряхнула головой, отчего сотня заплетённых косичек плетями ударила по плечам. - Он же орк! Настоящий! И красота для него всегда с нашими оттенками. Понимаешь?
  Я кивнула. А то как же. Всё понимаю. У нас свои стандарты, а у них свои. И от услышанного рожать, увеличивая поголовье зелёных как-то не тянуло. Совсем.
  - Вот отучусь, вернусь домой. А там посмотрим, устоит ли Повелитель, - девушка хищно улыбнулась, в очередной раз обнажая клыки.
  Меня едва не передёрнуло. В голове сразу нарисовалась картина, где я жена номер один, а Нанрис вторая. Вот это подход! А то каган мечтал присвоить почётное тысячное место. Сдурел! То ли дело Повелитель орков Шаграт.
  - Ты не думай, конкретно на тебя я не обижаюсь,- собеседница как-то слишком внимательно посмотрела на меня, словно выискивая дефекты. А так как иллюзия спала, они практически все были на лицо. Светились, как самые яркие магические фонари.
  - Это хорошо, - я кивнула. Мда... Сейчас ей сказать, с кем комнату делит или потом? Нанрис дочь советника Рагонтара, а значит, фамилию соперницы и кто она по происхождению, точно знает.
  - А у тебя... есть любимый? - почему-то поинтересовалась девушка. По всей вероятности она решила, что я тоже от чего-то бегу. Признаться, примерно так и было. Только несколько иначе.
  - Был. - Я решила не мелочиться и тоже придать себе ноту трагической загадочности. В конце концов, может девушка помечтать о большом и светлом? На ум отчего-то пришёл Рикард и та самая незнакомка, с которой он целовался в ночи. - Но сбежал к другой.
  - Вот сволочь! - в сердцах вскрикнула Нанрис и сжала кулаки. - А ты?
  - А я даже... - замолчала, едва не добавив "плюнуть в спину не успела". Нет, подобного дочь Владыки, одна из принцесс Иларии, позволить себе не могла. К тому же Рик мне ничего не должен. Только я ему. - Я здесь, в Академии, - картинно развела руки и с лёгкой усмешкой добавила, - может, кого и подберу.
  - Не переживай, Лиариэль! Я тебе помогу!
  ПРОДОЛЖЕНИЕ на
  
  https://litnet.com/book/pyataya-doch-vladyki-b72517
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Т.Мух "Падальщик 2. Сотрясая Основы"(Боевая фантастика) А.Куст "Поварёшка"(Боевик) А.Завгородняя "Невеста Напрокат"(Любовное фэнтези) А.Гришин "Вторая дорога. Путь офицера."(Боевое фэнтези) А.Гришин "Вторая дорога. Решение офицера."(Боевое фэнтези) А.Ефремов "История Бессмертного-4. Конец эпохи"(ЛитРПГ) В.Лесневская "Жена Командира. Непокорная"(Постапокалипсис) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) А.Найт "Наперегонки со смертью"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"