Снежкин Владимир: другие произведения.

Человечество. Дни грядущие

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


  • Аннотация:
    (28.02.2017). Далекое будущее. 2 522 год. Одна из могущественных медиа-корпораций проводит шоу, в котором участники погружаются в виртуальный мир. "Мир Слисса", такое название он получил от своих создателей, отличается от обычных виртуальных игрушек - погибший в нем умирает и в настоящем мире. Мир крайне жесток, и выжить в нем из трех тысяч участников могут лишь четверо.


Человечество. Дни грядущие

  
  
  
  
   2 522 год...
   Человечество...
   Империя...
   142 звездные системы...
   Более 1 триллиона человек....
   Лень, обман, предательство, коррупция, банды, кланы, полное разрушение института семьи, жестокость, насилие, рабство, разврат, упоение чужими страданиями...
  
   ... Корпорация ICV, Мир Слисса, Обряд Очищения, мучения, жертвоприношения, кровь, казни...
  
   ... Грань миров, древние, Прорыв...
  
   ... Преисподняя.
  

Пролог

   Здоровенный мужик, попеременно почесывая то трехдневную щетину, то левую ягодицу, в несколько тяжелых шагов проковылял до заваленного объедками стола, с которого подхватил открытую еще вчера банку пива.
   - Галя! Врубайся! - гаркнул он, заваливаясь на рядом стоящий продавленный диван, купленный им когда-то давно, еще до расторжения договора о сожительстве с последней женой.
   Старенький, пошарпанный галавизор, мило прозванный им по имени как раз той самой, последней жены, пару раз моргнул, и натужно явил-таки трехмерное изображение.
   - Здравствуйте, дорогие галазрители! - весело прощебетала миловидная белокурая девушка из Имперских новостей.
   Позади нее виднелось маленькое двухэтажное здание. Вырубленное из цельного куска полупрозрачного камня, оно завораживало красотой своих форм и игрой солнечного света в глуби каменных стен, являя наружу целый спектр оттенков - от изумрудного до небесно-голубого.
   - Здравствуй, здравствуй, крошка, - проворчал мужчина, с удовольствием делая первый за сегодняшний вечер глоток.
   Между тем, девушка с картинки галавизора продолжала увлеченно рассказывать:
   - ... начинаем прямую трансляцию с церемонии празднования четырехсотлетия Империи, которое произойдет здесь, - короткий жест миниатюрной ручки в сторону здания за спиной, - в императорской резиденции. Мероприятие по плану начнется лишь через полтора часа, однако почетные гости уже начали подъезжать. Не могу не напомнить еще об одном событии! Аарон Четвертый, семнадцатый по счету владыка со времен Первого Императора, великого Максимуса, объявит сегодня о приобретении статуса отдельных административных образований в составе Империи сразу двух планет, расположенных в системе Альнаир. Общее число полноправных образований в Империи достигнет ста семидесяти двух! Сейчас я и мой оператор пройдем в...
   - К черту! - мужик сплюнул на пол. - Галя, вертай на мир Слисса! Хочу шоу.
   - Трансляции из Мира Слисса еще не начали... - начал отвечать мягкий женский голос и неожиданно оборвался. Изображение галавизора померкло.
   Еще через пару мгновений помещение погрузилось в темноту.
   - Твою мать! Я же заплатил по счетам! - мужик рывком поднялся на ноги. Замер, пытаясь вспомнить, куда он забросил коммуникатор. - Твою... - повторно выругался он, и сделал шаг в сторону дверного проема, прямиком ведущего из тесной кухни в не менее тесную спальню. Насколько он помнил, именно там он в последний раз видел этот чертов коммуникатор.
   Остановился, краем глаза заметив одну странную деталь.
   - Что за хрень? - нахмурился он, разглядывая две алые точки на зеркале, что висело у него с левой стороны от дверного проема, в который он собирался войти.
   Напоминающие чьи-то глаза, они, как ему показалось, смотрели прямо в его душу!
   - Ты кто? - коротко икнув, спросил он.
   Красные пятна исчезли, но от этого стало не легче, поскольку явственно послышались шаги. Кто-то грузный прошел по кухне, потоптался рядом, а затем в пару прыжков (!) промчался к выходу из квартиры.
   - Кто здесь? - осипшим голосом спросил мужик.
   Кухня слабо освещалась уличным светом, идущего со стороны окна, зрение успело к нему адаптироваться, а потому он имел возможность видеть, что никого, кроме него, в квартире не было!
   - Кто здесь? - повторно спросил мужик. Попятвшись, он спиной вошел в спальню, и на кровати нащупал рукой мирно дрыхнущего кота. - Пшел туда!
   Бросок, и мгновенно проснувшийся кот приземлился на четыре лапы. С недовольствием посмотрев на хозяина, он возмущенно мявкнул, развернулся к миске и...
   - Шшшшш! Шшшшшшш! - раздалось яростное шипение.
   Спина кота изогнулась дугой, шерсть вздыбилась. Дико выпученные глаза были обращенны в сторону выходной двери.
   Вспыхнул свет. Заголосил галавизор.
   Вдруг кот заорал, и несколько раз взмахнул лапой, как-будто атакуя невидимого противника. Отскочил назад, не прекращая орать.
   - Васька, ты кого-то видишь? - робко спросил мужик, почувствовавший, как у него, как и у кота, начинают дыбиться волосы. Во всех местах. - Васька! Кто там?
   Как будто кот мог ответить... Он прекратил рев, но шипел еще минут десять, после чего начал медленно успокаиваться. К утру кот, наконец, прошелся по всему помещению, обнюхивая определенные места и недовольно при этом ворча.
   - Чертовщина... - пробормотал мужик, все это время наблюдавший за поведением животного. - Что это было?
  
  

Глава 1

  

Директор службы безопасности корпорации ICV

Виланд Гросскройц

  
   В огромном зале лаборатории корпорации ICV царила суета. Повсюду сновали инженеры и рабочие, проводившие окончательную диагностику большого перечня оборудования, предназначенного для обеспечения очередного погружения в Мир Слисса большого количества людей. Поеживаясь под бдительными, и одновременно тяжелыми взглядами двух хмурых мужчин, размеренно бродивших из одного зала в другой, персонал стремился завершить все плановые работы, вынесенные регламентом на сегодняшний день, как можно быстрее.
   - Шеф, - обратился один из мужчин, высокий темноволосый здоровяк, к своему спутнику, - через два часа прием докладов от других подразделений. Успеем?
   - Я помню об этом, Оливер, - кивнул второй мужчина. По-военному подтянутый, с благородной сединой в волосах, жестким, волевым лицом и синими глазами, при взгляде в которые любой собеседник начинал себя ощущать неуютно, словно попал под рентгеновские лучи, он непроизвольно создавал впечатление матерого хищника, только и ждущего момента, когда можно будет вцепиться противнику в горло.
   Виланд Гросскройц... Легендарная личность в узких кругах силовых ведомств, выбившийся из самых низов благодаря своему незаурядному уму, и фантастическому чутью, помогавшему ему выходить победителем из таких ситуаций, где любого другого ждало неминуемое поражение.
   Прийдя в Корпорацию ICV в качестве шефа СБ всего полгода назад, Виланд за короткий срок успел многое для нее сделать. Например, вычислил всех внедренных в корпорацию агентов компаний-конкурентов, сеть которых оказалась весьма разветвленной и многочисленной.
   Не один разумеется. Одному подобное не под силу. Виланду во всем помогала небольшая команда сподвижников, кочевавшая за ним с одного места работы на другое.
   Набранные Виландом поодиночке в течении долгих лет, они уже давно представляли собой сплоченную команду, где все понимали друг друга с полуслова. От окружающей серой людской массы их отличал не только высочайший профессионализм и доскональное знание своего дела, но и пара качеств, встречающихся сейчас довольно-таки редко - надежность и преданность.
   Каждый готов был выступить даже против самого Императора, если Виланду однажды взбредет в голову такая мысль.
   Одним из них был Оливер, его заместитель.
   - Сейчас дождемся Питерсона, примем от него доклад и поедем, - завершил свою мысль Виланд. - Кстати, он уже прилетел с орбиты и спешит сюда.
   В подтверждение его слов в зал ворвался тот самый Джейкоб Питерсон - худой высокий старик, отдаленно напоминавший обтянутый кожей скелет. Оперившись на перила лестничной площадки, расположенной на уровне пяти метров над полом лаборатории, явно запыхавшийся Питерсон не глядя достал из кармана платок и протер им свою сверкающую лысину.
   - Господин Гросскройц! - заметив Виланда, заверещал старик и опрометью бросился вниз по крутой лестнице. - Господин Гроскройц! У нас чрезвычайное положение!
   Безопасники переглянулись и настороженно уставились на спешившего к ним старика.
   - Мы провели тестирование орбитальных передатчиков и выявили проблемы в двух из трех! - скороговоркой произнес Питерсон, подбежав к Виланду и схватив его за рукав. - Нужна ваша помощь!
   - Моя помощь? - изумился Виланд. - Кто у нас начальник Службы Технической Поддержки? Я или ты, Джейкоб?
   - Я, но...
   - Так замени те передатчики! Или я нужен в качестве подсобного рабочего?
   - Их нет на складе! - чуть не плача запричитал Питерсон. - Я заявку подавал еще три месяца назад, но департамент закупок счел ее не столь важной. Тендер на их приобретение был объявлен только вчера! По действующему регламенту корпорации тендерная документация будет висеть на нашем официальном сайте еще две недели, в течении которых все желающие могут подать свои заявки на участие в тендере. Потом сама процедура тендера, занимающая два-три дня! Как тут быть, если начало Игры уже через три дня?
   - Звонить в отдел закупок не пробовал? - уточнил Оливер.
   - Звонил! Знаете, ЧТО они мне ответили? - Питерсон выпрямился и замахал кулаками, направив воинственный взор куда-то вдаль. Видимо, разговор с департаментом закупок у него вышел весьма и весьма...
   - Ясно, - кивнул Виланд. - Как понимаю, отправили согласовывать вопрос с вице-президентом по закупкам.
   - Вы издеваетесь надо мной, господин Гросскройц? - нахмурился старик. - Я с ним и разговаривал! Не буду же я, начальник Службы Технической Поддержки, разговаривать с мелкими клерками из его департамента! Они не имеют права даже подумать об отклонении от инструкций!
   - Почему все-таки вы решили обратиться к директору службы безопасности? - поинтересовался у главного инженера корпорации Оливер.
   - К кому мне еще обратиться? К господину Моргану? До некоторых пор Закупки слушали только его. После прихода мистера Гросскройца, которого по необъяснимым причинам все боятся больше собственной смерти, прислушиваются еще и к его мнению, - при этих словах Виланд и Оливер дружно сделали каменные физиономии, стараясь сдержать улыбки. Еще бы Департамент Закупок их не боялся! Несколько сотрудников из этой структуры, получавших взятки за обеспечение побед на тендерах, бесследно пропали всего через два дня после проявления к их персонам интереса со стороны ведомства Виланда. Логично было предположить, что они пустились в бега... Только вот почему-то все решили, что с сотрудниками расправились без суда и следствия. Между прочим, правильно решили... - Вот я и обращаюсь к вам, надеясь на посильную помощь.
   Питерсон с надеждой в глазах поочередно смерил взглядами Виланда и Оливера.
   Гросскройц кивнул и набрал на браслете-коммуникаторе контакт вице-президента Синягина, отвечавшего в корпорации за закупки.
   - Сейчас, разберемся. Думаю, все будет в порядке, Джейкоб.
  
  

Три дня спустя

   С глухим урчанием сервоприводов закрылась крышка виртуальной камеры, отрубив Макса от внешнего мира, где в студии галаканала "IRM" перед объективами несколких галакамер увлеченно продолжал что-то кричать известный во всех обитаемых мирах ведущий - Димитар Росицки.
   Глубоко вздохнув, Макс попытался скинуть с себя оцепенение, охватившее его несколько часов назад и продолжавшеесся все это время, пока шло представление участников погружения в самый жестокий виртуальный мир из когда-либо созданных человечеством.
   Не всех представили взору зрителей, поскольку освещение основных жизненных вех трех тысяч человек грозило затянуться, но Максу повезло оказаться в числе тридцати "счастливчиков", коих выводили одного за другим в студию, старательно лишая их возможности даже мельком увидеть друг друга, заставляли позировать и отвечать на глупые вопросы Димитара, "правильные" ответы на которые были доведены до всех заранее.
  
   " - ... отважный юноша, - с воодушевлением говорил известный ведущий галаканала "Ирм" Димитар Росицки, - не убоявшийся пойти в Мир Слисса, преисполненной опасностей и риска, готовится занять свою кабину, которая отправит его в виртуальную реальность. Вы спросите, как зовут его? Встречайте! МАКСИ-И-М СКОРНЯКО-О-ОВ!!!"
  
   Макс тряхнул головой, отгоняя от себя воспоминания. Не получилось.
   Перед глазами вставала картинка, как он, заранее проинструктированный продюсерами и организаторами, махал рукой галазрителям, всем своим видом стараясь излучать счастье и радость, как улыбался натянутой улыбкой...
   - Черт!!! - прошептал Макс. - Ну, давайте быстрее! Не тяните!
   Словно услышав его просьбу, в камере что-то мягко зашелестело и спустя мгновение в основание черепа впилась сдвоенная игла, начав синхронизацию сознания Макса с информационными потоками центрального суперкомпьютера главной лаборатории корпорации "ICV", дочерней компанией которой был галаканал "IRM".
   И перед окончательным провалом в виртуальную реальность в мозгу Макса проплыли воспоминания последних дней:
  
   "На маленькой старой койке в дальнем коридоре большого больничного комплекса лежало исхудавшее тело бледной точно полотно девушки. То была Кэтрин, сестра Макса.
   - Мама, все будет хорошо, - прижимая к себе престарелую мать, прошептал Макс. - Мы найдем требуемую сумму... Отца попросим...
   Грустный взгляд матери был ему ответом. На отца рассчитывать не приходилось. Уйдя из семьи десят лет назад, он всячески избегал не то, что финансовой помощи, но и даже простого общения с бывшей женой и их общими детьми. Когда-то заключенный договор "На совместное проживание" позволял ему это делать без излишних проблем.
   - Мама, Макс, - вдруг слабо прошептала очнувшаяся Кэтрин, - вы говорили с врачами? Я умру?
   Тяжелое молчание...
   - Нет, не умрешь! - осипшим тоном прохрипел Макс. - Завтра у нас будет требуемая сумма!
   Неожиданно отстранившись от матери, он подощел к сестре, склонился и поцеловал ее в щеку.
   - Кэтрин! Ты будешь жить! - Макс распрямился и в его глазах появилось упрямое выражение, по которому близкие всегда точно определяли, что он принял решение, отступать от которого не намерен. - Ты будешь жить!
   Быстрым шагом, почти бегом, Макс устремился по коридору к выходу".
  
   Приближающийся выход растворился и вот Макс уже стоит в кулуарах студии, отделенный от других вайверов темными перегородками, и смотрит на маленьком галаэкране, имешимся в его "отсеке", выступление ведущего:
  
   "- Мир Слисса, такой интригующе переменчивый. Преисполнен магией, загадочными артфактами и враждебными армиями, - вещал Димитар, придав своему голосу загадочные интонации, - Он должен встретить наших участников, называемых во всем мире вайверами, совершенно новыми картами и реалиями, разительно отличающимися от тех, что встретили вайверы предыдущей волны погружения! Что на этот раз нам подкинут разработчики? Какие испытания ждут всех этих людей? Сколько из них сможет выжить спустя несколько дней? Ах... - он приложил правую руку к сердцу, и картинно закатил глаза. - Если бы я мог погрузиться... Но не могу, так как вынужден освещать происходящие события в Мире Слисса, отслеживая все самое интересное.
   Макс непроизвольно скривился от столь наглой лжи, вылетевшей из уст ведущего. Ведь совершенно ясно, что тот ни за чтобы не согласился побывать в роли участника, поскольку такие люди прежде всего пеклись за сохранность своей шкуры...
   С какой стати им рисковать? В жизни все получилось! Деньги, роскошные женщины, богатые дома - у них было все. Если же брать в расчет только интерес, то шансы выжить представлялись слишком мизерными, чтобы идти на такой риск.
   - Недавно в мой адрес прозвучал вопрос, показавшийся мне необыкновенно глупым. Чем же наш Мир Слисса отличается от сонма виртуальных сетевых игр? О-о-о! Я мог бы не отвечать на него. И так все ясно! Но подумав, все же решил внести ясность. Вдруг еще найдутся те, кто не может найти различия между Миром Слисса и стандартной игрушкой? Возмутительно!!! У нас же все совершенно иначе... У нас самый настоящий мир!!! Пусть и цифровой, существующий в недрах суперкомпьютеров, но все же настоящий!!! Он даже лучше, поскольку в нем есть магия. Там действуют все известные нам законы природы! Не отрицаю, добавлена пара новых, связанных с магической составляющей. Но согласитесь, именно магия делает Мир Слисса в разы интереснее нашего, серого и порой унылого мира! Попадая в него, участники шоу начинают развиваться, тренируя свое тело и ауру, хранящую запас магической энергии - маны. Получая рану, они испытывают болевые ощущения аналогичные тем, что испытывали бы здесь, в реальном мире. Умирев в Мире Слисса, вайвер умирает и здесь, у нас! По-настоящему умирает! Если вайверу отрывает руку в том мире, то компьютер отрезает все неврные окончания этой руки у его тела в вирткамере! Понимаете, да? Единственная поблажка заключается в том, что мы позволили участникам применять в Мире Слисса уже накопленный жизненный опыт. Вайвер, владевший навыками обращения холодным оружием, будет обладать ими и Мире Слисса. Если он умел составлять сложные заклинания в виртуальных играх, то будет продолжать уметь это делать и здесь. Думаю, с этим все ясно. Напомню, - голос ведущего повысился, - что участники должны выбрать одну из восьми представленных в Слиссе рас, после чего у них появятся возможности, которой выбранная раса обладает. Вы удивленно воскликните - как? Какие восемь рас? Ведь в предыдущей версии Слисса их было шесть! Это один из сюрпризов от администраторов!
   Макс вскинул голову, заинтересовавшись озвученными подробностями. Никто из участников до сих пор не знал, в каких условиях и по каким законам им придется выживать.
   - Наименования и характеристики рас вы можете посмотреть чуть позже, в онлайн режиме, когда их будут выбирать непосредственные участники. И на этот раз... - Димитар выдержал театральную паузу, - на этот раз... Им разрешается создавать внутренние союзы, численностью до восьми человек!!! Внутренние союзы могут объединяться в кланы, численность членов в которых неограниченна! Представляете, какое шоу нас ждет, когда в Мире Слисса останется один клан! Он рассыплется на союзы, и бойня продолжится! Но мы с вами помним, что в итоге выжить могут лишь четверо. А это значит, - ведущий захихикал, - будут интриги и предательства внутри каждого из союзов, что только добавит изюминку. Согласны?
   Макс нахмурился, представив себе, ЧТО начнется в таких внутренних союзах, членам которых повезет выжить и дойти до самого конца.
   - ... уже говорил, приключения в Мире Слисса подразделяются на четыре этапа. На первом этапе, - он вновь прислушался к словам Димитара, - естественно, после того, как все вайверы выберут расу и персонажей, они заключаются в локальные участки. Разработчики рассказали нам, что первый континент Слисса поделен на пять таких участков, названных нами материками и разделенных географическими факторами. Горами, преодолеть которые практически невозможно, океанами... На каждом из материков будет заключено по шестьсот участников. Несмотря на то, что все вайверы набраны с разных планет и зачастую владеют разными языками, они будут прекрасно понимать друг друга. Это стало возможным благодаря программному обеспечению компании "Global end Co.", плотно занимающейся разработкой систем языкового перевода, с задействованием нейронных сетей, подключаемых к носителям разных языков через специальные чипы. Только это в жизни, если вы решите пробрести такую систему. Вайверы имеют к ней прямой автоматический доступ, так как она встроена в программу игры, - Димитар кашлянул, заметив кулак, показанный продюсером. - Извините, чуть увлекся, и использовал несколько больше слов на рекламу, чем данная компания оплатила! - он подмигнул галазрителям. - Продолжим. На чем мы с вами закончили? Ах, да... На первом этапе мы с вами увидим пять материков. Участники получают в свое распоряжение по одному замку. Вокруг него расположены все необходимые мануфактуры, предназначенные для добычи жизненно важных ресурсов, без которых невозможно дальнейшее развитие. Что за мануфактуры ввели наши разработчики - увидим непосредственно в процессе трансляций, так как они оставили эту информацию в тайне. Дорогие галазрители, если у вас имеются вопросы, то вы можете задать их в прямом эфире, прозвонившись к нам в студию. Что? Уже есть дозвонившиеся? Оператор, соединяйте!
   - Здравствуйте, Димитар! Меня зовут Патрик и у меня возник следующий вопрос. Вы упомянули про первый этап, представляющий собой так называемую "песочницу", где вайверы будут развивать свои замки и героев, - тут же раздался мужской голос, - но ни словом не обмолвились о других. Что они собой представляют?
   - Правильный вопрос! - Димитар поднял указательный палец правой руки вверх. - В который раз повторюсь, будет всего четыре этапа. Количество материков на каждом неизменно, но вмещать они будут с каждым разом все меньше участников. Если на материках первого этапа будут пытаться выжить по шестьсот участников, то на материках второго этапа их численность составит уже по триста вайверов. Материки третьего этапа вмещают сто пятьдесят... Четвертый этап представляет собой один большой материк. Нетрудно подсчитать, что в нем будут распологаться всего навсего триста двадцать пять человек. Еще?
   - Да. Связь с замками, оставшимися на предыдущем этапе, теряется? - Макс внимательно вслушивался в вопросы галазрителей и ответы ведущего. Только что озвученный вопрос был немаловажен, поскольку полностью развитый замок, со всей прилегающей к нему инфраструктурой в виде поставляющих ресурсы мануфактур позволит быстрее освоиться на следующем уровне.
   - Да, - кивнул головой ведущий. - Каждый раз все начинается с начала. Остается только приобретенные вайверами навыки, знания, и герои, коим предназначена функция военачальников... Героев можно нанять не более десяти, но в следующий этап участники будут иметь возможность захватить только шестерых из них.
   Макс буквально кожей почувствовал, как стоящие в соседних отсеках вайверы пораженно вздохнули. Во всех предыдущих погружениях такое ограничение отсутствовало.
   - Как насчет ресурсов?
   - Сокращаются до стартового значения. Замечу, что мы оставляем за собой право начисления бонусов, поставляемых в виде дополнительных ресурсов и артефактов.
   - Кто это "мы"? - осведомился Патрик.
   - Разработчики и вы, наши дорогие галазрители. Причем последние делают это путем голосования! Также галазрители могут сообща покупать какой-либо бонус для того участника, за которого болеют. Почему сообща? Да потому, что эти бонусы стоят ОЧЕНЬ дорого! На этом предлагаю закончить вводную часть. Все остальные детали мы с вами узнаем по ходу трансляции. Теперь позвольте кратко представить вам наших участников. Не всех, но... Стоп!!! - вдруг взревел ведущий. - Я не рассказал про "Обряд очищения"!!! Уважаемые вайверы! Внимательно слушайте, поскольку это является очень важным элементом предстоящих баталий! - обратился он к невидимым ему участникам, не забывая с улыбкой посматривать на галакамеры. - Применяйте по отношению к пленникам пытки, и вы получите возможность включить режим неуязвимости в любом вами выбранном бою! Он будет действовать непродолжительное время, варьирующееся от двух до десяти минут!
   - Что нужно делать, чтобы получить максимальное время неуязвимости? - послышался наводящий вопрос одного из операторов.
   - Какие умные у нас гала.... Извините. Какие умные у нас работники студии, - довольно улыбнулся Димитар. - Кристоф, твой вопрос попал в самую в точку! Здесь все просто! Чем изощреннее будут пытки, чем больше боли испытает пленник, тем больший временной отрезок в режиме "Неуязвимость" получает участник! Так что, проявляйте фантазию!"
  
   Воспоминания оборвались и Макс провалился в полное беспамятсво, предваряющей выход в виртуальное пространство.
  

Прелат Симеоне

  
   Тихую комнату в подвальном помещении небольшого дома, находящегося неподалеку от центра Рима, огласил захлебывающийся кашель. Пожилой человек, до этого момента мирно дремавший на узкой, старой кровати, скрючился в приступе дикого кашля, продолжавшегося, как ему самому показалось, целую вечность. Впрочем, на самом деле страдал человек недолго. От силы минут десять.
   С трудом сев на кровати, прелат Симеоне, так звали этого пожилого человека, обвел мутным взглядом комнату, обстановка которой была крайне аскетичной - имелись только стол, стул, маленький шкаф, в котором он хранил свои записи, галавизор - из всех достижений техники он за свою долгую жизнь обзавелся только этим устройством... Хотя нет. Имелся еще ручной браслет-коммуникатор, без которого даже просто элементарно выжить в огромном мегаполисе порой не представлялось возможным. Завершала перечень имевшейся в распоряжении аббата домашней утвари кровать, на которой он сейчас сидел, небольшое зеркало и большое резное распятие ручной работы, доставшееся ему от отца Иллариона, отошедшего в мир иной лет шесть тому назад.
   - Боже, спаси и сохрани, - прошептал Симеоне. Поднявшись с кровати, он сделал несколько неуверенных шагов в сторону стола, на котором обнаружил стакан воды, оставленный по забывчивости со вчерашнего вечера. Обычно он относил всю посуду на кухню, которую делил с двумя семьями, проживавших с ним в одной квартире и занимавших три другие комнаты.
   Этих людей он пустил к себе год назад, случайно увидев на улице. Под дождем. Отчаявшихся и приготовившихся умирать от голода. Оказалось, их всех постигла одна и та же участь - потеря работы и, как следствие, невозможность платить по кредитам. Далее банки, стремившиеся отнять жилье в погашение долга, суды. И улица...
   Прелату жалко стало детей, коих в каждой семье было по двое, вот и предложил пожить у себя, пока не смогут решить свои вопросы.
   Симеоне дрожащей рукой взял стакан и судорожно его опустошил. Не до конца. Остатки вылил себе на голову, после чего буквально бросил стакан обратно на стол, и уставился в зеркало, висевшее над столом. Грустно улыбнулся. На него взирал изможденный, осунувшийся человек, с седыми, спутанными волосами и жиденькой бородкой. С лицом резко констатировали глаза - живые, с решительным взглядом, явно указывая окружающим, что их обладатель отличается стальным характером и неимоверной силой воли.
   - М-да... Выгляжу лет на десять старше, - прелат решительно отвернулся. - Галавизор! Канал "Ирм"! - приказал он, вспомнив про кошмарный сон, приснившийся ему сегодня и завершившийся приступом кашля наяву.
   Развернувшееся изображение явило счастливо улыбающегося популярного ведущего, вещавшего о скором начале очередного погружения в Мир Слисса.
   - Приснится же... - покачал головой Симеоне. Собираясь выключить галавизор, прелат неожиданно передумал. Его привлекла очередная фраза красиво и увлеченно говорившего ведущего:
   - ... Да потому, что эти бонусы стоят ОЧЕНЬ дорого! На этом предлагаю закончить вводную часть. Все остальные детали мы с вами узнаем по ходу игры. Теперь позвольте кратко представить вам наших участников. Не всех, но... Стоп!!! Я не рассказал про "Обряд очищения" !!! Уважаемые участники! Внимательно слушайте, поскольку это является очень важным элементом предстоящих баталий! - лицо ведущего озарилось самодовольной улыбкой, вызвавшей у прелата легкий приступ отвращения. - Применяйте по отношению к пленникам пытки, и вы получите возможность включить режим неуязвимости в любом вами выбранном бою! Он будет действовать непродолжительное время, варьирующееся от двух до десяти минут!
   - Выключить, - вмиг побелевшими губами прошептал прелат. Двигаясь, словно сомнамбула, он медленно одел штаны, мантию и водрузил на грудь золотую цепочку с миниатюрным крестиком.
   - С этого все началось в моем сне, - рассуждая про себя, продолжил шептать он. - Это, по сути своей, может быть обыкновенным совпадением, но чтобы настолько красочно и вплоть до слова... "Обряд Очищения", который прорвет истончившуюся грань между нами и адом... Радуясь пыткам, радуясь собственноручно творимым непотребствам, разлагая собственный моральный облик, человечество обрекает себя на смерть... Почему я увидел то, что только должно произойти??? - вдруг как вкопанный остановился Симеоне, ошарашенный неожиданно пришедшим в голову вопросом. - Может, это знак свыше?
   Схватив со стола пару исписанных листков бумаги, прелат выскочил из комнаты, позабыв выключить за собой галавизор. Забыл он и про дверь. Оставил ее приоткрытой.
   Спустя пять минут в нее сунулась маленькая девочка. Увидев галаграмму знаменитого ведущего, она восторженно закричала вглубь коридора:
   - Мама! Дядя Симеоне ушел и забыл...
   - Ушел? - перебила ее недовольная мать. - Когда же он насовсем уйдет? На свои небеса.
   - Мама! Здесь показывают Мир Слисса и...
   Мать ее не слушала, сама для себя озвучивая давно наболевшие мысли:
   - Ютимся в трех углах, а он занимает целую комнату! Рассуждает о своем боге, которого давно нет... Скорее бы уж помер... Каждой семье по две комнаты и больше не было бы между нами споров и ругани.

  

Глава 2

Макс

   0.24...
   0,23...
   0,22...
   ....
   0.03...
   0.02...
   0.01...
  

   Макс очнулся и обнаружил себя зависшим в "воздухе", если можно так выразиться при описании виртуального пространства. В окружающем мраке с трудом различил свое виртуальное "тело", сформированное компьютером на основании физических параметров реального тела.
   - ВЫБОР РАСЫ, - раздавшийся механический глас заставил его вздрогнуть от неожиданности. В пространстве появилось восемь фигур, представленных в виде трехмерных проекций. Каждая представляла отдельную расу.
   Приглядевшись внимательнее и не обнаружив никаких надписей, описывающих их характеристики, Макс поинтересовался:
   - Можешь продемонстрировать мне каждую из рас о отдельности, с выводом в отдельное окно их основных преимуществ и недостатков?
   - ВОЗМОЖНА ТОЛЬКО ДЕМОНСТРАЦИЯ ВНЕШНЕГО ВИДА РАСЫ, БЕЗ УКАЗАНИЙ ПРЕИМУЩЕСТВ И НЕДОСТАТКОВ.
   - Мне предстоит сделать выбор фактически наугад??? - прошипел Макс, испытывая одновременно и ужас, и негодование. - Я же не знаю, что именно заложили разработчики для каждой расы!
   - ВСЕ НАХОДЯТСЯ В ОДИНАКОВЫХ УСЛОВИЯХ.
   - Предварительный выбор сделать могу? С возможностью последующей отмены.
   - НЕТ. ВЫБОР ЯВЛЯЕТСЯ ОКОНЧАТЕЛЬНЫМ.
   - Получается, либо пан, либо пропал. Так? - машина не удостоила Макса ответом, не найдя в его словах сути вопроса.
   - Можно их рассмотреть более детально? - фигуры сразу приблизились, значительно уменьшившись в размерах, и около каждой появилась табличка.
  
   Эльфы
   Дроу
   Гномы
   Люди
   Некросы
   Орки
   Дракониды
   Ситахи
  
   Взгляд Макса остановился фигуре ситаха - новой расе, впервые появившейся только в этой версии Мира Слисса. По крайней мере, до этого момента Макс никогда о ситахах не слышал.
   С трехпалыми руками, абсолютно белыми глазами, не имеющими зрачков, отсутствием какого-либо намека на волосяной покров, ростом чуть более двух метров, и весом между ста тридцатью и ста сорока килограммами - фигура ситаха буквально излучала спящую в ней мощь.
   Единственным немало удивившим Макса обятоятельством явилось наличие у ситаха двух локтевых суставов на руках. К чему было введено сие физиологическое отличие от других человекоподобных, ему оставалось только гадать.
   - Какое оружие является основополагающим для этой расы?
   - ПРЕДСТАВИТЕЛИ СИТАХОВ ПРЕДПОЧИТАЮТ МЕЧИ, ХОТЯ ТАКЖЕ ХОРОШО ВЛАДЕЮТ И ДРУГИМИ КОЛЮЩЕ-РЕЖУЩИМИ ВИДАМИ ОРУЖИЯ.
   - Луки или арбалеты?
   - ВЛАДЕНИЕ НА ЗАЧАТОЧНОМ УРОВНЕ. РАЗВИТИЕ НЕВОЗМОЖНО.
   - Способность к магии?
   - ДОСТАТОЧНО СИЛЬНЫЕ. СООТНОШЕНИЕ ПО ДАННОМУ ПОКАЗАТЕЛЮ ОТНОСИТЕЛЬНО ДРУГИХ РАС, ВЛАДЕЮЩИХ МАГИЕЙ, ВЫДАВАТЬ УЧАСТНИКАМ ИГРЫ ЗАПРЕЩЕНО.
   - Есть расы, не владеющие магией? - удивился Максим. - Интересно, что за дурак их выберет! Кто у нас не владеет магией?
   - ДРОУ.
   - Но при прошлом погружении у них была одна из наиболее развитых систем магии! - изумлению Максима не было предела. - Постой! Ты ведь сказал, что не можешь выдать участникам инфу о преимуществах и недостатках! Владение магией как раз и является преимуществом!
   - ВОПРОС О МАГИИ ЯВЛЯЕТСЯ ЕДИНСТВЕННЫМ, НА КОТОРЫЙ МНЕ МОЖНО ДАТЬ ОТВЕТ. ПРИ УСЛОВИИ, ЧТО ОН ЗАДАН НАПРЯМУЮ.
   Максим вытер со лба воображаемый пот, осознав, как ему повезло сообразить спросить именно про магию. Он отчетливо помнил трансляции предыдущего погружения, в которых не раз и не два разбирали нюансы магических арсеналов разных рас. Там магией обладали все! Без исключений. И в позапрошлом погружении тоже! Сейчас разработчики фактически приговорили участников, не озаботившихся этим вопросом и остановивших выбор на дроу, к смерти.
   - Сколько человек выбрали дроу? - решил уточнить он.
   - ЭТИ ДАННЫЕ ЗАКРЫТЫ.
   - Хорошо, - кивнул Максим, решив зайти с другой стороны. - Сколько человек задали тебе вопрос о владении магией определенными расами.
   - НА ТЕКУЩИЙ МОМЕНТ ДЕВЯНОСТО ВАЙВЕРОВ. НАПОМИНАЮ, ВЫБОР ОГРАНИЧЕН ПО ВРЕМЕНИ. У ВАС ОСТАЛОСЬ ДВЕ МИНУТЫ, ПОСЛЕ ИСТЕЧЕНИЯ КОТОРЫХ ВАМ БУДЕТ ДАНА ПРОИЗВОЛЬНАЯ РАСА, ВЫБРАННАЯ В СЛУЧАЙНОМ ПОРЯДКЕ.
   - Твою... Еще и по времени ограничили! - крепко задумавшись, проворчал Максим.
   С одной стороны, выбирать новую расу, не зная ее характеристик, было бы безумием, если бы не одно "но" - разработчики явно перетряхнули все, до чего только дотянулись. Подумать только, зная жестокие реалии Мира Слисса, они с легкостью обрекли на смерть одну расу... Вернее, выбравших ее вайверов. Видимо, старались порадовать толпу, наблюдавшей за отдельными участниками, добровольно подписывавших себе смертный приговор.
   С другой стороны, добавившие расу Ситахов программисты могли приписать им дополнительное количество возможностей. Через игру проводят ее рекламу, рассчитывая на продажи различной атрибутики с изображением этих чудищ, что даст корпорации весьма неплохой дополнительный заработок.
   Получается, не имеет смысла гадать сейчас о возможных преимуществах той или иной расы? Макс неожиданно вспомнил о двух локтевых суставах на каждой из рук ситахов. С учетом того, что основным оружием этой новой расы являются мечи, можно себе только представить, насколько хорошо ситахи могут ими владеть, сгибая руки под совершенно немыслимыми углами.
   - Жесть, а не условия. Проклятье! - еще раз вздохнул Максим, и нажал на маленькое зеленое пятно, светившееся около каждой фигурки. Пятно сразу приобрело красный цвет. Последовала длительная пауза, в течении которой Максим терпеливо ожидал дальнейшего развития событий.
   Пять минут томительного ожидания завершились странным шипением, и тут же все тот же механический голос торжественно объявил:
   - ВЫБОР СДЕЛАН! ВЫ ИЗБРАЛИ РАСУ СИТАХОВ. ВАМ ПРИСВОЕНО ИМЯ "БЕЗУМНЫЙ МАКС", ВЫБРАННОЕ ГАЛАЗРИТЕЛЯМИ ПРИ ПРОВЕДЕНИИ ЭКСПРЕСС - КОНКУРСА. СОКРАЩЕННО "БЕМАКС".
   - Спасибо, я очень тронут, - усмехнулся вновь нареченный. - А почему не безмозглый Макс? Так веселее было бы... Что дальше?
   В ответ на его слова высветились цифры, ведущие обратный отсчет:
   0,58...
   0,57...
   ........
   0,02
   0,01
  
   Яркая вспышка на некоторое время лишила Макса способности видеть. С трудом проморгавшись, он обнаружил себя стоящим посреди гигантского двора, в центре которого возвышался невысокий донжон. Слепящее солнце заставило его прикрыться рукой, разглядывая представшую его взору местность.
   Кроме донжона во дворе не имелось более никаких строений. Мелкая зеленая травка, покрывавшая территорию, местами начала желтеть, что свидетельствовало о продолжительной засухе. Имелись несколько кустарников с редкой листвой, росших в основном около деревянного забора, являвшегося внешним ограждением территории и в котором местами были видны прорехи.
   - Прелестно, - нервно рассмеялся "Безумный Макс". Сказывалось нервное напряжение последних дней. - Я должен отстраивать эту старую развалину? - он посмотрел наверх, откуда, по его мнению, на него должны были взирать многочисленные галазрители. - Самому строить? Вот этими руками??? - он поднял вверх две трехпалые лапы. - У нас оказывается шоу, претендующее на звание "Стройка века"?
   Он оказался прав, предположив, что за ним наблюдают. В эту самую секунду он и еще несколько других вайверов удостоились чести быть показанными по галаканалу "Ирм" в прямом эфире.
   - Наши люди прибыли на место, - Димитар перевел взгляд с сетки трехмерных изображений, отображающих участников в режиме реального времени, в объектив галакамер. - Вы, дорогие зрители, наверняка обратили свое внимание на отсутствие оружия, без которого им ничего не удастся сделать. Помимо всего прочего, отсутствуют даже первоначальные ресурсы, обычно предоставляемые вайверам для первоначального строительства! Как же так, воскликните вы! Отвечу на вопрос - и то, и другое им придется добывать. Также их ждет небольшой сюрприз, заключающийся в выборе расы. Наши любимые организаторы исключили правило, привязывающее расу вайвера к расе управляемых им существ! Которых ему, к тому же, еще надо привести к покорности...
   Ведущий самодовольно хихикнул, представив этот процесс. И практически тут же, словно опомнившись, продолжил:
   - Участник мог выбрать драконидов, и он получил тело драконида! Только управлять ему может предстоять отнюдь не этой расой! "Кем?" - спросите вы. А вот этого не знает никто! Все определяет случай! Судьба! Вот, для примера, возьмем "Безумного Макса", - перед галазрителями появилась укрупненное изображение соответствующей локации. Как раз в тот момент, когда ее хозяин обращался к зрителям. К всеобщему сожалению галазрителей, операторы не включили звуки локации, отдав предпочтение выступлению Димитара. - Он выбрал нововведенную расу Ситахов. Только он сейчас и не подозревает, что развивать ему предстоит расу людей! Напомню вам, дорогие галазрители, что вы можете самостоятельно переключаться с одной локации на другую. Из студии мы будем транслировать наиболее интересные моменты, происходящие в Мире Слисса. Сейчас, после короткой рекламы, из которой вы узнаете, что вам жизненно необходимо приобрести, и где лучше всего это сделать, мы продолжим трансляцию.
   Изображение исчезло, и зрители увидели очередной рекламный ролик, по окончанию которого галакамеры вновь подключилась к виртуальному миру, максимально приблизив изображение нескольких локаций с бродящими по ним участниками.
   На сей раз среди них отсутствовала локация "Безумного Макса", но, тем не менее, он не избежал внимания некоторых из зрителей, среди которых была его мать. Женщина сжав кулачки и прикусив губу, со слезами на глазах наблюдала, как ее сын делает первые шаги по злобному миру.
   Она прекрасно осознавала, что с учетом ретрансляции в Мир Слисса всего жизненного опыта, ее сын оказывается в проигрышной ситуации, оказавшись среди участников, исмеющих большой опыт прохождения виртуальных игр. Он практически не имел игровой практики - участвовал в виртуальных играх не более десятка раз за свою жизнь, и поэтому вряд ли имеет хоть какие-нибудь шансы выжить среди игроков, многие из которых играли в нечто подобное с раннего детства. Да, Димитар говорил о колоссальной разнице между Слиссом и другими виртуальными играми, но перенос опыта... Он все в корне менял! Откуда Максу уметь пользоваться магией?
  
   Между тем Макс осмотрелся по сторонам и направился к донжону, в надежде найти там ответ по поводу своих дальнейших действий.
   Сделанный из грубо обработанного камня донжон имел весьма непрезентабельный вид - всюду трещины, кое-где пробивался мох, прохудившаяся крыша. С правой стороны от него виднелась кромка небольшого пруда, сваляющимся на его берегу ведром.
   Подойдя к зданию вплотную и не обнаружив вход, Макс начал обходить его по периметру, и на противоположной стороне наткнулся на повисшую на одной петле деревянную дверь.
   Стоило ее слегка толкнуть, и эта единственная петля со скрежетом оторвалась от дверного косяка.
   - Да чтоб тебя! - ругнулся Макс, с большим трудом успевший отскочить в сторону от выпавшей наружу деври.
   Осторожно заглянув внутрь и не обнаружив опасности, он вошел в здание.
   - ДОБУДЬ СЕБЕ ОРУЖИЕ! - раздалосьв голове сразу же, как только его тело полностью пересекло порог донжона.
   - Наконец-то! - с облегчением заметил Макс. - Я уж думал начинать здесь обустраиваться, да жить жизнью мещанина. Где искать?
   "Искин" - так Макс окрестил голос компьютера-подсказчика - скромно промолчал. Ответ обнаружился в центре помещения, где Макс увидел глубокую яму, на дне которой лежал меч и легкие доспехи. Однако достать их представлялось занятием довольно проблематичным, поскольку помимо нужных ему вещей в яме также оказался целый выводок злобно шипящих змей. Живность, о которой Макс знал очень немногое. Только то, что давали в рамках учебной программы школы.
   Озадаченно покачав головой, Макс огляделся в поисках подручных средств, с помощью которых можно было бы решить появившуюся задачу. Немного побродив по пыльному помещению, обстановку которого составляли пара здоровых столов, около десятка стульев и камин, он не нашел ничего, что можно было приспособить для своей цели.
   - Конечно же! - хлопнул он себя по лбу, вдруг вспомнив об озере и лежащем около него ведре. - Змеи же не живут под водой!
   Макс не знал, что для некоторых видов змей вода была естественной средой обитания. Не знал он и того, что все змеи свободно передвигаются под водой. Так, исходя из неверных предпосылок, он пришел к единственно верному решению - нужно утопить змей.
   Немедля ни секунды, выскочил на улицу, искренне надеясь, что увиденное около озера ведро целое.
   - Замечательно! - подхватив ведро и быстро его осмотрев, Макс остался доволен. Целое! К тому же, достаточно вместительное!
   Не задумываясь, а что если вода уйдет через земляные стенки ямы, Макс приступил к делу. Ему повезло - вода не ушла, а потому через час напряженной работы тушки змей были достаточно глубоко под водой. Выждав для надежности некоторое время, Макс длинной палкой, очень кстати найденной на улице, ткнул в ближайшую змею. Не увидев никакой реакции, он осторожно спустился вниз, и по очереди подцепив в мутноватой воде сначала доспехи, а затем и меч, выбросил их за пределы ямы.
   Чуть пообсохнув, попробовал надеть доспех. Кираса, изготовленная из толстой кожи, пришлась впору, штаны тоже. Легкие полусапожки и шлем, отдаленно напоминающий стандартный пробковый, дополнили его одеяние. Облачившись и взяв в руки меч, Макс почувствовал себя значительно увереннее - до этого ему приходилось бегать в одних трусах.
   Тут же мысленно выразил благодарность разработчикам и за то, что и кираса, и штаны оказались сухими. В ином случае процесс надевания доспехов оказался бы очень трудной и неприятной процедурой. Особенно штанов, обтягивающих его ноги достаточно плотно.
   - Отлично, - осмотрев себя, заключил Макс и вновь обратился к искину. - Что мне делать дальше?
   Не дождавшись ответа, он вспомнил про ресурсы, определяющие в Мира Слисса если не все, то многое. Для начала же нужно было найти тех, кем ему предстояло управлять. Свой народ! При помощи ситахов он освоит введенные в Мире Слисса мануфактуры и затем будет планомерно развиваться, пытаясь сделать это как можно успешнее, нежели его многочисленные конкуренты.
   Эти мысли погнали Макса за пределы донжона, и далее по тропинке в сторону покосившейся изгороди, в которой он заприметил подобие входных ворот.
   - Центральные ворота! - изрек он, скептически разглядывая две перекошенные створки, практически ничем не отличавшиеся от остальной изгороди.
   Толкнув одну из них, Макс тотчас получил за пределы огороженой территории - обе створки попросту рухнули на землю!
   - Димитар! - заорал Макс, глядя наверх. - Чтобы тебе иметь такой же "замок" в реальном мире! И постоянно жить в нем, деля ложе с точно такими же змеями, которых я утопил!
   Раздраженно пнув одну из упавших створок, хозяин замка ступил за пределы внутреннего двора и оказался на грунтовой дороге, ведущей в сторону леса, начинающегося метров через пятьдесят.
   Быстро преодолев открытое пространство, он оказался среди необычайно высоких деревьев, самое мелкое из которых было около тридцати метров. Птицы, порхающие с ветки на ветку, и создающие очень красивую какофонию звуков; доносившийся свежий запах листьев, перемешанный с ароматами неизвестных цветов, цветущих на земле между деревьев - все это показалось Максу настолько красивым, что он невольно отрешился от действительности, наслаждаясь окружающей его природой. Такой, какой ее он не видел никогда! Имеющиеся на Земле парки во много раз уступали тому, что открылось ему здесь, в виртуальном мире.
   Так Макс и брел, пока очередной изгиб дороги не вывел его на поляну, на которой он увидел около двух десятков маленьких одноэтажных домиков, с носившейся между ними детворой. Застыв изваянием, Макс постарался не привлекать к себе внимания, но вездесущие детишки все-таки его заметили и с криками: "Демон!!! Демон!!!" бросились врассыпную.
   - Что б вас черти задрали! Чего так шуметь-то? - Макс на всякий случай выхватил из-за спины меч. Не зря, поскольку из избушек начали выскакивать бородатые мужики, на бегу хватая колья, топоры и вилы. Сбившись в кучу, они пару минут помедлили, о чем-то переговариваясь между собой, после чего двинулись в его сторону с физиономиями, не сулящими ему ничего хорошего.
   Макс неловко крутанул мечом и удивился. Его рука, повинуясь рефлексам, несколько раз весьма замысловато взмахнула волнообразным мечом, выдавая хороший уровень владения этим видом оружия, хотя ее хозяин никогда меч в руках не держал! В тех нескольких любительских играх, в которых ему довелось принять участие, ему доставалось либо копье, либо топор. Даже магом один раз был! Но в том случае у него вообще был только посох.
   Объяснение пришло в голову мгновение спустя, когда искин механическим голосом возвестил:
   - НАВЫК ВЛАДЕНИЯ ХОЛОДНЫМ ОРУЖИЕМ ЗАЛОЖЕН В ВАШУ ПАМЯТЬ ПО РЕШЕНИЮ АДМИНИСТРАЦИИ, ПОСЧИТАВШЕЙ ВАС ИНТЕРЕСНЫМ ДЛЯ ЗРИТЕЛЕЙ ВАЙВЕРОМ.
   - Спасибо, - искренне поблагодарил Макс и приготовился встречать подошедшую делегацию.
   Завидевшее его меч мужики сразу остановились, в нерешительности поглядывая друг на друга. Видимо сообразили, что победа над "демоном" может обойтись дорогой ценой.
   - Те чо надо? - крикнул один из них.
   - Я новый правитель этих земель, - ответил Макс. - А вы кто? Где мои ситахи?
   - Правитель? - нахмурился мужик, явно лидер подошедшей группы. - А-а-а... Понятненько. Так ступай своей дорогой, правитель. Главное, к нам не суйся. Тады и мы тебя не тронем.
   Макс по какому-то внутреннему наитию понял, что должен подчинить себе жителей этой деревеньки, и что отступление будет равносильно поражению! Молнией промелькнула мысль - "У меня люди, а не ситахи! Проклятые разработчики!"
   - Сможете тронуть-то? - с напряженной усмешкой воскликнул Макс, еще раз помахав мечом. Пусть видят. Пусть боятся!
   Мужики, коих он насчитал десять, еще раз переглянулись и не сговариваясь между собой начали рассредоточиваться, стремясь обступить Макса со всех сторон.
   - Давайте! Нападайте! - рявкнул Макс, раздумумывая про себя, как заставить людишек подчиниться его воле и не прибить никого в процессе "переговоров". Он прекрасно понимал, что потеря каждого из подступающих противников скажется на скорости дальнейшего развития.
   Убъеш вон того, а он окажется каменщиком, и некому потом будет работать в соответствующей мануфактуре!
   Мужики, увидев перед собой вращающийся с огромной скоростью меч, и по достоинству оценив мастерство владения им, отступили на шаг.
   - Так... - Макс сдвинулся чуть назад и пара человек, подкрадывающихся с тыла, шарахнулись в стороны.
   - Да что же это мы его боимся? Нас больше! Мы свое имущество обороняем! Своих жен и детей! - воскликнул бородатый, широкоплечий мужик, и перехватив поудобнее свою засотренную палку, снова мелкими шажками пошел вперед.
   Это послужило сигналом для остальных, начавших осторожно приближаться одновременно со всех сторон, выставив вперед колья.
   Выждав несколько мгновений, пока ближайший из них не окажется в пределах досягаемости, Макс резко выбросил руку вперед и срубил наконечник ближайшей заостренной деревяшки. Пара быстрых шагов вперед, и он уже стоит рядом с противником, в недоумении смотревшим на обрубок.
   - Получай! - Макс ударил рукояткой меча по голове застывшего в ужасе мужика и сразу выругался, увидев, как тот словно подкошенный повалился с ног. Из проломленного черепа толчками хлынула кровь. - Проклятие...!
   Отбрасывая сразу же возникшие мысли о перспективах дальнейшего развития, Макс молниеносно переместился к другому противнику.
   - Аккуратнее, - прошептал он себе под нос, отбивая в сторону палку и опуская на голову мужика рукоятку меча. На сей раз более удачно. Противник мешком рухнул на землю, находясь в состоянии глубокого нокаута.
   Остальные, завидев не очень удачное для себя развитие событий, попятились.
   - Куда? Стоять, охломоны! - взревел Макс, наблюдая за отстулением крестьян, превращающимся в поспешное бегство. Побросав все свое нехитрое оружие, мужики сделали попытку пуститься наутек.
   В несколько прыжков догнав убегающих, Макс поверг еще двух мужиков, прежде чем кто-то из них не крикнул:
   - Что ты от нас хочешь?
   - Клятву верности! - рявкнул Макс, взбудораженный скоротечной схваткой, из которой вышел явным победителем с минимальными потерями. Услышав его слова крестьяне остановились, сообразив, что убивать их никто не собирается. По крайней мере, пока.
   - А если мы откажемся?
   - Я избавлюсь от вас. Зачем мне неподконтрольные люди на своей территории?
   - Мы согласны! - не задумываясь, крикнул все тот же мужик.
  

Глава 3

Студия

   - Да вы только посмотрите на это!!! - заорал в студии Димитар, разглядев что-то на одной из локаций. - Операторы! Прошу приблизить локацию 16D!
   Картинка с указанным участком карты приблизилась, выхватив небольшой участок в подземелье. Восторженные галазрители увидели, как несколько орков насилуют девушку-дроу, извивающуюся в безуспешных попытках вырваться.
   - Никаких шансов вырваться у нее нет, - со слащаво-горестным выражением лица заметил ведущий, хотя в глазах отчетливо мелькали искорки интереса. Действительно, у участницы, удерживаемой за руки и за ноги сразу четырьмя громадными орками, означенных шансов не было. Орк, который находился между широко разведенных ножек девушки, едва-едва видными из-за его туши, утробно зарычал, затрясся, и спустя несколько секунд отошел в сторону, уступая место следующему.
   Раздавшийся визг девушки, когда к ней пристроился орк, раза в полтора больше предыдущего, едва не оглушил галазрителей.
   - Прошу показать болевые и жизненные характеристики данной участницы, - траурным голосом попросил Димитар. На экране появилась надпись:
  
   Участница под именем "Каролина":
   Максимальный болевой порог, несовместимый с дальнейшей жизнедеятельностью организма - 400. Достигнутый уровень болевого порога - 380.
   Угроза жизни отсутствует в связи с высоким уровнем регенерации расы дроу.
  
   - Что ж, дамы и господа, - печально констатировал Димитар. - По всей видимости, нашей участнице предстоит подвергаться насилию до тех пор, пока не определятся вайверы, прошедшие в следующий этап. Как только это случится, Каролина... эгхм... - он прокашлялся. - Не стоило ей идти на разведку, не добыв себе оружия. А сейчас предлагаю перейти к другим локациям и посмотреть, что творится у остальных. Надеюсь, найдется еще кто-нибудь, кто повторил ошибку Каролины. Это мы увидим после короткого рекламного блока...
  

Макс

  
   По очереди произнеся клятву верности, крестьяне разбрелись по своим делам, почему-то стараясь при этом даже не смотреть друг на друга. Перед Максом остался один, называемый местными жителями Дряхлым. Именно он выполнял в деревеньке обязанности старосты.
   Стоит заметить, что Дряхлый вполне оправдывал свое имя - он был настолько старым, что невольно возникал вопрос, как он вообще еще мог двигаться без посторонней помощи?
   - Есть ли поблизости лесопилки, рудники или каменоломни? - Макс с неприкрытым интересом рассматривал старика, одетого в грязную серую тунику, на которой местами виднелись прорехи.
   - Как нет, господин? Рази можно? - развел тот руками. - Есть. Вот только не подступиться к ним.
   - Их охраняют? - предположил Макс.
   - Не-е-ет, - махнул рукой Дряхлый, - кому они нужны?
   - Тогда в чем дело?
   - Живут там разные существа, на глаза которым лучше не попадаться, - вздохнул Дряхлый. - Около лесопилки насекомые завелись, съедающие заживо любого, кто к ней приблизиться. На рудниках зверье хищное обитает. В общем, не подобраться ни к чему, что могло бы вас заинтересовать, как господина энтих земель.
   - Оружие у вас есть? - поинтересовался Макс.
   - Только то, что вы видели.
   - Мда-а-а... Понятно. Ты упоминал о насекомых, живущих около лесопилки. Что они из себя представляют?
   - Жучки. С мой ноготь величиной. Поселились, окаянные, на дереве, что растет неподалеку от лесопилки.
   - На одном единственном дереве?
   - Как есть.
   - Огниво в деревне есть? - Максу пришла в голову идея, как избавиться от насекомых. Сжечь их! Вместе с их логовом.
   - Есть, господин, есть, - засуетился дедок. - Так вы хотите чичас идти? Может, чайку сначала испьете?
   - Потом чайку, - отрезал Макс, - надо спешить! Каждая минута дорога!
   Уже через десять минут Макс уже шагал по лесной тропинке следом за Дряхлым, в сопровождении еще пяти мужиков, натужно тащившими вязанки с хворостом.
   - Вон оно, то самое дерево, - подал голос старик, указывая на вековой дуб, возвышающийся над остальными деревьями. Расстояние до него было еще метров сто, но Дряхлый встал, как вкопанный.
   - Дальше нельзя, господин. Проклятые насекомые очень быстро бегают!
   - Как далеко они отходят от дерева?
   - Мы как раз на границе их досягаемости стоим, - ответил старик. - Они, заразы, не выскакивают сразу. Подпускают поближе. Можно дойти и встать всего в нескольких метрах от дерева, и только тогда они выскочат. Настигнут враз!
   - Тачки в деревне есть? - после непродолжительных раздумий спросил Макс. - Вы же наверняка перевозите что-нибудь тяжелое с одного места на другое.
   - Господин! Одна тачка осталась! Лишимся ее, и все! - застенал Дряхлый. - С поля урожай возить будет не на чем! А лесопилки, где есть столярный цех с инструментом, у нас нет. Не губи!
   - Постой-ка! А что у вас за урожай?
   - Пшеница, да зелень разная, - поколебавшись, признался Дряхлый, получив от других мужиков, стоявших тут же, осуждающие взгляды. - Только нам едва самим хватает, дабы не протянуть ноги с голоду.
   - Дряхлый, не волнуйся, - успокоил старика Макс. - Я не собираюсь отнимать у вас еду, но вот насчет тачки извини. Она нужна для захвата лесопилки. Волоките ее сюда.
   По прошествии десяти минут в пределах видимости появился отправленный в деревню мужичок, кативший по дороге небольшую телегу.
   - Кладите на нее хворост, - приказал Максим.
   - Господин, ежели ничего не получиться? - обеспокоился Дряхлый. - Тогда и телеги лишимся, и лесопилку не отвоюем.
   - Будем надеяться на лучшее, - Максим не был уверен в своей затее, но еще до этого рассудил, что лучше лишиться тачки, чем одного из крестьян, которого нужно будет отправить с зажжённой вязанкой хвороста к дереву. - Поджигай!
   Спустя мгновение хворост запылал, выбросив в воздух полутораметровые всполохи огня.
   Подхватив телегу за две оглобли, они поволокли ее к дубу. Когда до того оставалось метров двадцать, на его коре появилась черная движущаяся масса, выплывающая изо всех щелей.
   - Это они, - захрипел резко побледневший старик, с надеждой оглядываясь назад, в сторону безопасного места за пределами досягаемости насекомых.
   - Разгоняемся! - крикнул Макс. Уперевшись вместе с мужиками что было сил, ускорили телегу.
   - Отпускаем, - заорал он в десяти метрах от дуба и выпустил оглобли из рук.
   Телега по инерции проехала оставшееся расстояние и уткнулась в дуб. Полыхавшее на ней пламя тотчас перекинулось на дерево, вобрав в себя и полчища насекомых.
   - Назад!!! - запищал тонким голосом Дряхлый и пустился наутек, увлекая за собой других участников успешно проведенной операции.
   За их спинами пылал гигантский факел, всего пару минут назад бывший величественным дубом.
   Через полчаса, когда дуб окончательно сгорел и на его месте осталась лишь горстка пепла, Макс удовлетворенно произнес:
   - Вот и все. Быстро же он сгорел. Пойдем, посмотрим, что там, - он махнул в сторону одноэтажной постройки, до этого скрывавшуюся за гигантским деревом. С пристроенным деревянным навесом, под которым виднелись лежащие бревна, она выглядела очень добротно, точно принадлежала старательному и рачительному хозяину, постоянно за ней приглядывавшему.
   - Господин! У нас получилось! - Дряхлый не скрывал своей радости. - С лесопилкой мы заживем! Двух наших надо сюда ставить. На распил, да на работу в столярке, - мгновенно начал распоряжаться он. - Эх... Народу у нас мало!
   Макс сдержанно улыбнулся, для себя приняв решение по поводу кандидатуры человека, способного управляться с хозяйством. Назначать рабочих на ресурсодобывающие предприятия, контролировать их деятельность, своевременно напоминать про возможность дальнейшего развития зданий и сооружений, исходя из имеющихся в наличии ресурсов.
   - Будем работать над этим вопросом, - прокомментировал он слова старика и прошел к лесопилке.
   Осмотрев внутренности мануфактуры, Макс покосился на довольного старика, вместе с остальными мужиками сновавшего среди архаичных механизмов. С трудом воздержался от основных занимаших его вопросов - все ли здесь в порядке и можно ли сразу приступать к работе? Логично, что все в порядке. Иначе у Дряхлого было бы совершенно другое настроение.
   - Дряхлый! - негромко оклинкул Макс старика.
   - Ась? - откликнулся тот из глубины лесопилки, умудрившись расслышать хозяина с расстояния в пятнадцать метров.
   - Сколько подобных мануфактур есть на нашей территории?
   - Э-э-э... - Дряхлый выбрался из-за кучи опилок, оттряхнулся, и поспешил к Максу. - Энто... - остановившись подле новоявленного сюзерена, старик почесал взлохмаченную голову. - Много их! Каменоломня, шахты железной и золотой руды, драгоценных камней, ферма, житница... И домик знахарки. Вроде все. Тоже освобожать будете?
   Макс поморщился, заслышав от Дряхлого перечень мануфактур, оказавшимся более расширенным, чем он полагал изначально.
   - Да, Дряхлый. Освобождать будем, - подытожил он и направился прочь из лесопилки.
   Дряхлый вприпрыжку побежал за ним.
   - Господин, здесь людей выставлять? Надо двух, чтоб работа была справной!
   - Оставляй. Пусть работают. Все равно, задействовать их не собираюсь. Каждый человек на счету.
   - И то верно! - живо поддержал Макса дедок. - Людишек беречь надобно. Они и пользы потом больше принесут.
   - Это я уже понял. Где у вас каменоломня? Показывай.
  
   Каменоломня, представшая перед Максом в виде пещеры в основании невысокой скалы, заставила его поломать голову. В ней свое пристанище нашли несколько крупных львов, одолеть которых в одиночку не представлялось возможным. Крестьян в захвате мануфактур он решил не задействовать.
   - Змеи в донжоне! Они наверняка ядовитые! Дряхлый, ты в местной фауне разбираешься? - воскликнул Макс спустя десять минут напряженных раздумий.
   - Еще бы! - старик горделиво выпятил грудь. - Разбираюсь! Лучше всех!
   - За мной! - Максим устремился по тропе в обратную сторону.
   Дряхлый побрел за ним, кряхтя и стеная. Последнее делал скорее для вида, нежели действительно себя плохо чувствовал. За ними потянулись остальные крестьяне, за исключением двух, которым старик успел найти массу работы на лесопилке.
   Несмотря на медлительность Дряхлого, путь до донжона не занял много времени. Ворвавшись в здание, Макс устремился к яме и обнаружил, что в ней до сих пор стояла вода. Причем на том же уровне, на котором она была в момент его ухода.
   - Знаешь таких? - спросил Макс, указав рукой на плавающих на поверхности воды мертвых змей.
   - Ленточные змейки! - воскликнул Дряхлый, отпрянув от ямы.
   - Не бойся, - успокоил его Макс. - Они мертвые. Ну, так как?
   - Чрезвычайно ядовитые, заразы! Даже мясо у них очень ядовито. Хватит маленького кусочка, чтобы убить не то, что человека - слона умертвить хватит!
   - Отлично! Значит, если их скормить жителям каменоломни, то последняя будет в скором времени свободна.
   - Не-е-е... - протянул Дряхлый. - Звери-то шибко умные. Жрать отраву не станут. Точно вам говорю.
   - Это понятно, - согласился с ним Макс. - Я у вас куриц видел.
   - И чо? - не понял старик.
   - Мы порежем змей на кусочки, да запихнем их в курей.
   - Кури отравятся, а зверье мертвечину есть не станет. Зря переведем птицу!
   - Ты меня не понял, - махнул рукой Макс. - Давай, помоги вытащить тушки. Далее все сам увидишь.
   Вытащив из ямы всех змей и забив ими ведро, в котором Макс не так давно таскал воду, они отправились в деревню.
   Там, по указанию новоявленного феодала, крестьяне живо переловили всех куриц, коих оказалось девятнадцать штук, споро разделали одну из них, вытащив и промыв кишки. В них-то и запихнули маленькие кусочки змеиного мяса, после чего на концах завязали, получив мешочки, каждый из которых был сантиметров по пять длинной.
   - Как мы их скормим курям? - озадачился Дряхлый. - Порвут ведь, окаянные, пока клюют, да и тут же отравятся.
   - Мы их не будем скармливать, - улыбнулся Макс, после чего выдал идею, заставившую крестьян покачать головами, - в задний проход вставим! Каждой! А лапки свяжем, чтобы от хищников не сбежали.
   - Так... - закряхтел Дряхлый, но так и не нашелся, что можно возразить на идею своего господина.
   Идея, между тем, сработала! Львы, в зоне досягаемости которых оказались заброшенные куры, молниеносно сожрали приманку и через полчаса все было кончено.
   - Эвоно как... - задумчиво протянул Дряхлый, уважительно поглядывая на господина. - Как мы сами раньше не догадались попросту отравить сию нечисть?
   Макс счастливо улыбнулся, приняв его слова за похвалу в свой адрес. Радуясь удачно проведенной операции, он мысленно уже представлял, как к вечеру захватит остальные мануфактуры и с завтрашнего дня начнет планомерно укреплять свою территорию, обучать крестьян воинскому мастерству, о котором сам имел лишь самое поверхностное представление...
   - Этак к вечеру захватим все находящиеся на нашей территории строения! - вторя мыслям Макса начал рассуждать Дряхлый.
   - Это да-а-а... - покачал Макс головой.
   - Вот только людишек не хватит, дабы обеспечить их полноценную работу, - тяжело вздохнул старик, на корню прибив восторженные мечтания своего сюзерена.
   - И где нам этих людишек раздобыть? - осторожно осведомился у старика Макс, с замиранием сердца ожидая услышать от того вразумительный ответ, а не шамкающее "я не знаю, господин".
   К счастью, Дряхлый ответ знал.
   - Сами приходят, господин. Нам надо только дома отстроить, вот людишки и подтянуться. К сожалению, не сразу.
   - А когда?
   - Могут через несколько часов подойти, а могут и через день, - взохнул старик, виновато разведя руками.
   Макс было призадумался над возникшей проблемой, но тут же махнул на нее рукой. Смысл особо волноваться, если все вайверы испытывают одинаковые проблемы?
   - Показывай дорогу к остальным шахтам, - брукнул он Дряхлому и первым пошел по тропе, петлявшую среди здоровенных валунов и редких деревьев, в обратную сторону.
   - Оставлять здесь кого будем? - проскрипел старик, стараясь за ним поспеть.
   - Нет. Смысла пока не вижу.
  
   Три шахты были освобождены Максом от заселявшей их живности в рекордно короткие сроки. Пара медведей, маленькие гидры и семейство громадных обезъян не стали отказываться от приманки, позволив хозяину местных земель потратить на восстановление контроля над шахтами всего навсего полтора часа, после чего было решено устроить небольшой привал.
   Отправленные в деревню за провизией пара крестьян обернулась быстро и маленький отряд, сойдя на прилегающую к лесной дороге поляну, приступил к трапезе.
   - Скажи, Дряхлый, - глодая зажаренную куринную ножку, обратился Макс к старику, - что интересного окружает нашу территорию? Дряхлый! Ты слышишь меня?
   - Ась? - всполошился старик. Увлекшись горячей похлебкой, он не услышал вопроса сюзерена и очнулся только после более громкого окрика.
   - Что находится за пределами нашей территории?
   Дряхлый поставил плошку на землю, положил рядом кусок хлеба, и быстро осмотрелся по сторонам.
   - Там, на востоке, - старик указал рукой в соответствующем направлении, - через несколько пару километров начинается обширное поле, с обосновавшимися на нем в последнее время кочевниками. Стойбище они там разбили. За полем тем снова густые леса начинаются, среди которых есть несколько деревень наподобе нашей, - Макс вздрогнул, мигом сообразив, что старик ведет речь о поселениях, которые с большой долей вероятности возглавили его соседи - вайверы. - Ну и Гряда Смерти тоже в той стороне. В двухдневном переходе нашей деревни. На западе ле... - Дряхлый направил сухую длань в противоположную сторону, но был перебит Максом на полуслове.
   - Гряда Смерти? Что это и почему такое название?
   - Горы это высокие, - терпеливо пояснил старик. - Чудовища живут среди них страшные. Жрут любого, кто рискнет пройти с наших мест на ту сторону прямиком. До сих пор не нашли на них управу.
   - Ясно, - качнул Макс головой. - Теперь можешь переходить к западу.
   - На западе от нас лежат обширные болота. Топь! Имеются там места, где лежат сокровища разные, но добраться до них возможности нет. Есть пара троп, неведомо кем сделанные и неведомо куда ведущие. Мой отец говорил, что там вдали тоже кто-то живет... - старик пожевал губу, пытаясь вспомнить дополнительные подробности, но в памяти так и не всплыло более ни одной значимой детали, касающейся той части света. - На севере одни леса непролазные, идущие вплоть до самого океана, а на юге раскинулась степь, посреди которой стоит громадная скала. Драконий Зуб называется. Мимо наших мест в ту сторону широкий тракт идет. Если идти по нему, то через два дня минуем Драконий Зуб, и еще через четыре выйдем к Холмам Огров, среди которых имеется Кладезь. В Кладезе много ценного содержится... Вот только охраняется он шибко сильно. Соваться туда без большой армии смерти подобно!
   Макс дожевал остатки обеда и запил все большим глотком кислого вина, сделанного крестьянами из яблок. Довольно потянувшись, он озвучил назревший вопрос:
   - Откуда ты все это знаешь, Дряхлый?
   - Так... - растерялся тот. - По молодости много где хаживал. Много чего слышал от других людей. Вот, как-то так...
   Макс поднлся на ноги и потянулся, после чего помог подняться старику.
   - Ясно, Дряхлый. Продолжим этот занимательный разговор вечером, а пока давай сосредоточимся на делах насущных. Какая мануфактура ближе всего?
   Дряхлый отряхнул со своих портков прилипшую траву и едва заметно покачал головой, не соглашаясь с мнением господина. Хотя от комментариев воздержался, в нерешительности переминаясь с ноги на ногу.
   - Что не так? - нахмурился Макс.
   - Этмо... Нам бы к капищу пройтись, - выдохнул старик, - и проверить вас на магию! Вдруг она в вас есть? Сразу бы открыли ваши способности. Очень бы нам они пригодились!
   Макс чуть не подскочил на месте, услышав предложение старика. Магия!!! А ведь он даже не задавался вопросом, почему он до сих пор не ощутил в себе эту магию, о которой так подробно расспрашивал Искин перед выбором расы! Списал все на стандарты компьютерных игр, где магические способности получали либо изначально, либо через строительство соответствующих зданий - Магических лабораторий, Академий и других. Мысли о пристутствии других вайверов, которые не упустят случая наказать Макса за его ошибку, не прибавили ему настроения.
   Проклятье!!! Забыл, что здесь, в Мире Слисса, все устроено по-другому!
   Схватив Дряхлого за грудки, Макс встряхнул его.
   - Что же ты раньше молчал, зараза???
   - Дык... - икнул старик, испуганно глядя на господина. Вскочившие на ноги крестьяне обступили их, обеспокоенно поглядывая на Макса, но тот сосредоточил все свое внимание на удеживаемом в руках объекте.
   - Что "дык"? Столько времени потеряно!
   - Вы не спрашивали, - попытался оправдаться старик. - Сразу взялись за мануфактуры. Обнадежили нас скорым достатком во всем, в чем раньше мы себя ограничивали.
   Макс утробно зарычал, с трудом сдерживая в себе желание свернуть старику тощую шею. Видимо что-то проскочило в его глазах такого, что заставило Дряхлого скороговоркой запричитать:
   - Пощадите, господин! Я виноват! Я все исправлю! Пригожусь еще, несмотря на то, что стар и немощен! Дорог много знаю... И всего другого!
   Макс постарался успокоиться и медленно разжав руки, отпустил старика. В конце концов, он сам виноват, что вовремя не задавал вопросов. Да и вообще... Дряхлый мог и не знать про магию вообще ничего! Что тогда? Наверняка, большинство вайверов, особенно из числа любителей виртуальных игр, сами начали искать способы разбудить в себе магические силы, не дожидаясь подсказок со стороны.
   - Дряхлый, ты даже не понимаешь, что нам может стоить промедление с пробуждением во мне магических способностей! Почему ты не подумал про освобождение мануфактур с помощью магии?
   Старик на всякий случай сделал пару шагов назад, прежде чем ответить господину.
   - Магия просыпается не сразу. Люди должны были после ритуала провести ночь, и только после этого могут делать что-то простейшее. Маленький огонек зажигать, легкий ветерок призывать...
   Слова старика моментально успокоили Макса. Ночь! Нужно после ритуала проспать одну ночь! Получается, он ничего не потерял! По крайней мере, пока. Но нужно спешить.
   - Не в курсе, сколько времени потребуется для ритуала?
   - Несколько часов он занимает. По этой причине я и упомянул про посещение капища. Нужно разбудить ваши силы до наступления темноты. Пойдемте, господин?
   - К капищу? Пойдем!
   Дряхлый повел отряд в сторону деревни, но вскоре свернул на малозаметную извилистую тропу, не замеченную Максом по дороге сюда, к шахте.
   В одном месте тропа проходила около глубокого оврага и следовавший за Максом крестьянин сорвался вниз. С коротким гортанным вскриком он покатился вниз и на дне оврага встретил на своем пути острый обломок толстой ветки, торчащий из земли.
   Прыгнувший следом Макс умолял судьбу, чтобы с крестьянином было все в порядке. У него на секунду замерло сердце, когда он увидел кровь на нехитрой одежде извивающегося от боли мужика.
   - Все в порядке? - крикнул с края оврага Дряхлый.
   - Его надо в деревню! Ничего серьезного, но дальше с нами идти он не сможет! - ответил ему Макс, успев сорвать с крестьянина рубаху и любуясь на глубокий порез поперек живота, из которого сочилась кровь.
   - Да что б тебя черти задрали! - заорал заметно успокоившийся старик, и тут же развернулся к трем другим мужикам. - Что вы встали??? Вперед!!! Берите Саба и волоките в деревню! Пусть Афросья ухаживает за этим дармоедом.
   Мужики посыпались в овраг, подбежали к Сабу, осторожно подняли на руки и быстро выволокли на тропу.
   - Отнесете и возвращайтесь! - крикнул Дряхлый вслед уходившим крестьянам.
   - Зачем? Сами дойдем, - предложил Макс, и по быстрому взгляду старика понял, что сказал глупость.
   - Как я вас один в деревню потащу? Вы же после инициации едва ходить сможете...
  
   К капищу они вышли буквально через пятнадцать минут. Оно представляло собой небольшую чистую площадку, свободную от всякой растительности, в центре которой стоял двухметровый каменноый идол. По краям возвышался сплошной частокол высоких деревьев, делая невозможным заход на капище с любой другой стороны, кроме тропинки, по которой они сюда пришли.
   Обойдя вокруг идола, Макс с легким содроганием обнаружил отсутствие той тропы. Только деревья со всех сторон! Они оказались в импровизированном колодце. Глянув на небо, Макс увидел среди крон деревьев мирно плывущие белые облака.
   - Это нормально? - обратился он к Дряхлому, показывая в в то место, где совсем недвано был проход.
   - Да, господин, - потирая руки ответил тот. - Капище нашло в вас магию! Теперь заживе-е-ем! Раздевайтесь!
   - Что? Зачем?
   - Так нужно.
   Скинув с себя одежду, Макс повинуясь указанием старика подошел к идолу и опустился перед ним на колени.
   Минута... Другая...
   Ничего не ощущая, Макс начал беспокоиться.
   - Дряхлый, я ничего не чувствую.
   - Подождите еще, господин, - посоветовал тот.
   На четвертой минуте ожидания идол засветился мягким зеленым светом.
   Макс приготовился, ожидая чего-то необычного, вплоть до сильных болевых ощущений, и был даже немного разочарован, когда идол внось приобрел серый каменный оттенок.
   - И что дальше?
   Позади прокашлялся Дрялый, привлекая к себе его внимание. Обернувшись, Макс увидел восторженные глаза старика.
   - Свершилось, господин! - торжественным тоном возвестил он. - Свершилось! Вы обладаете магией!
   - Да? Так я ничего... - мир перед Максом поплыл и он потерял сознание.
  
   Очнулся Макс от мерного покачивания и некоторой боли в руках, за которые его крепко удерживали. Чувствовал два разгоряченных тела, на которые он опирался. Добавлялись неприятные ощущения и от волочившихся по земле ног. Открыл глаза, обнаружил, что его тащат по тропе и попробовал шевельнулся. Крестьяне сразу аккуратно опустили его на землю.
   - Как себя ощущаете, господин? - подскочил Дряхлый.
   Макс медленно сел и сосредоточился на своих ощущениях.
   - Вроде нормально, - выдал он, хотя чувствовал некоторое одеревенение в конечностях.
   Жестом подозвал крестьян и с их помощью поднялся.
   - Идти сможете?
   - Да, могу. Но лучше пока посидеть.
   Дряхлый с нескрываемым волнением посмотрел на небо, начавшее уже темнеть.
   - Нет времени сидеть, господин! Надо торопиться!
   БА-А-А-АМ-М-М - прокатилось по всей округе сразу после его слов и заставив всех птиц испуганно взлететь с деревьев.
   - Что это? - насторожился Макс, внимательно озираясь по сторонам.
   - Через час наступит ночь, - с еще большим волнением ответил Дряхлый, - нам надобно поспешить в деревню, иначе худо будет.
   - Худо? - видя столь далеко не нейтральную реакцию старика на громкий звук, Макс тоже начал испытывать волнение. - Подробнее поясни.
   - По ночам непонятно откуда вылезают всякие твари, так и норовящие закусить любым существом, попавшимся на пути. Они избегают только отряды, численностью от десяти человек. Нас здесь четверо, а поэтому встречи с чудищами мы не избежим.
   - На деревню не нападают?
   - Нет, господин. Таких случаев не было.
   - В таком случае пойдем быстрее, - Макс оперся на крестьян и они поковыляли по тропе дальше.
   В пути Дряхлый подробно поведал о двух племенах кочевниках, разбивших стойбище в степи за пределами их леса. Оказалось, что оба племени принадлежат к разным расам - одно было людским, другое орочиьим.
   - Как они уживаются? По идее, перебить друг друга должны были, - удивился Макс.
   - Как-то живут, - вздохнул Дряхлый. - Грабежами занимаются, обирая и убивая добрых путников. Даже сюды пару раз наведывались, но мы много ловушек понаставили при въезде в лес, так что они отправились восвояси, потеряв несколько своих воинов.
   - Большие племена-то?
   - Да не-е-е, - замахал руками старик. - От шибко больших мы и не отбились бы! А так у них каждый боец на счету. По моему разумению, в каждом племени наберется по тридцать мужчин, способных держать оружие. Ну и старичье немощное, да детки с женщинами имеются. Правда, числом большим, чем мужиков, но оно и понятно. Нам к ним вскоре идти придется. Вот там-то ваша магия и понадобиться.
   - Зачем? Зачем нам соваться к ним?
   Дряхлый досадливо поморщился.
   - Инструменты разные у них имеются. Где они его добыли, того не ведаю. Поскольку у нас самих инструмента нет, и негде его изготовить, придется на кочевников идти.
   - Почему самим не сделать?
   В глазах старика появилась ирония. Впрочем, он ее постарался не выказать.
   - Разве у нас имеется кузница?
   - Ясно, - Макс скривился, поняв глупость своего предложения. - Откуда про те инструменты знаешь? - тут же уточнил он, в уме начав прикидывать, каким образом можно совершить набег на кочевое племя, не привлекая к нему своих крестьян. Прежде всего, его смущало количество противников в любом из племен, озвученное Дряхлым.
   - Дык, мужики наши сказывали, что на охоту по ночам в поля выбирались. Они видели! Вот те зуб! - старик, открыв рот, щелкнул пальцем по одному из немногих уцелевших зубов, которые все были подобны своему хозяину - пожелтевшие и трухлявые.
   - Дряхлый, скажи мне, что еще есть в округе? За пределами нашей территории? Может, еще где инструмент можно найти, не сталкиваясь с кочевниками?
   - Нет, инструмент есть только у кочевников, - покачал головой Дряхлый и замолчал, не выявляя больше желания что-либо рассказывать.
   Макс и не спрашивал, целиком поглощенный своими мыслями.
   До деревни путники добрались, когда местное солнце почти целиком скрылась за верхушками деревьев и на землю опустились сумерки.
   - Дряхлый, у тебя посадочные места в доме есть?
   - Какие места, господин? - не понял тот.
   - Переночевать у тебя хочу, - пояснил Макс. - В моем замке-то даже койки нет, не говоря уж об остальных удобствах. Да и одному там находиться особого желания нет.
   - А-а-а! - понятливо крякнул дед. - Переночевать найдем где. На лавке постелем. Не возражаете, господин?
   - Чего уж возражать-то, - криво улыбнулся он.
   Перед тем, как вслед за Дряхлым скрыться в недрах небольшой избы, Макс остановился на пороге.
   - Первый день прошел, - он еще раз взглянул на заходящее Солнце и неожиданно для самого себя улыбнулся. - Я жив-здоров и захватил большинство мануфактур. Еще поборемся, мир Слисса. Еще поборемся!!!
  

Глава 4

   Лучи вечернего солнца, выглянувшего из-за темных туч, осветили старенький деревянный дом, ютившийся на самом краю небольшой площадки, зажатой между скалистых холмов. Хотя окажись здесь кто-то, наблюдавший за этим местом в течении последнего получаса, с уверенностью сказал бы, что никакого дома там не было.
   В округе стояла тишина и спокойствие, и даже не было слышно щебетания вездесущих птичек, в большом количестве введенных в игру ее разработчиками. Не было даже насекомых, населявших каждый из уголков мира Слисса!
   Практически... Одинокий жук, ползущий по земле неподалеку от дома, остался единственным представителем из всей многочисленной армии насекомых. Внезапно он остановился, словно что-то почувствовав.
   Если бы программисты, контролировавшие процессы виртуального мира, заглянули сейчас в громадный архив информации, в котором была простенькая программа, описывающая существование этого жука, они были бы удивлены резко увеличившимся объемом памяти, потребляемой ею.
   Постояв несколько секунд, жук повернулся в сторону дома и резво побежал, точно почувствовал там наличие чего-то съедобного. Добравшись до прохудившегося крылечка, он с трудом заполз на первую ступеньку. Затем на вторую, третью... Через минуту он исчез внутри дома, забежав в пустующий дверной проем.
   Прошло еще несколько минут и окружающее пространство как будто дрогнуло, заставив сам воздух пойти едва заметной рябью. Точно такой же, какая образуется на воде после попадания в нее небольшого камешка.
   Едва успела успокоиться воздушная рябь, как из всех щелей дома, коих было очень много, начал сочиться серый туман. Поначалу медленно, но с каждым мгновением все быстрее и быстрее. Опустившись поначалу к земле, он начал клубами расползаться по сторонам, постепенно поднимаясь все выше и выше, заполняя собой все пространство на пару десятков метров вверх.
   Туман резко потемнел, став практически черным, и его равномерная поступь, происходящая одновременно во все стороны, заметно ускорилась.
   Казалось, что это наступает сама Тьма...
   Впрочем, туман расползался недолго. Спустя какое-то время он начал движение в обратную сторону, втягиваясь в щели, из которых появился, и через пару часов на площадке остался только дом. Старый, ничем не примечательный дом.
  

Студия

   - И снова мы с вами, дорогие зрители! Подведем вместе с вами итоги первого дня, - радостно помахал рукой Димитар в сторону объективов камер. - но начну с того, что отвечу некоторым нашим критикам, осуждающих показ столь откровенных сцен насилия, освещаемых нами в прямом эфире. Все наши участники, без каких-либо исключений, подписали ДОБРОВОЛЬНЫЙ договор с корпорацией ICV! Все! Все дали добровольное согласие на участие! Вайверы знали, что их ждет! Согласно закону, регламентирующему галавещание, принятого пятнадцать лет назад, и известного вам, как "Единый межпланетарный закон об организации показов галапрограмм", нам позволено освещать сцены насилия, если на то есть письменное согласие участвующих сторон. Господа критики, если не верите, можете еще раз посмотреть! Раздел 2, глава 3, пункт 14, подпункт 6! Впредь попрошу не надоедать нам своими звонками в студию! Не нравиться - обращайтесь в суд! Уверен, что мы его выиграем! Другим же нашим зрителям напомню, что все вайверы получили баснословные деньги за одно только участие в нашем шоу!!! Вы на своих галаэкранах смотрите на миллионеров! А выжившие получат еще больше денег! МНОГО ДЕНЕГ!!! Должны ли они пострадать за них? ДА! ДА! Я слышу, как вы кричите ДА!!! Нам не жалко своих денег, но только пусть доставят ВАМ ЗРЕЛИЩ!!! Вы хотите продемонстрировать всем увиденную вами сцену, произведшую на ВАС впечатление, и которую мы не осветили? Звоните нам в студию, и мы покажем ЭТО!!! Напомню, что звонок платный и... Постойте!!! К нам уже идет масса звонков!!! Оператор, соедините нас с первым из них!
   Рядом с Димитаром появилась галаграмма пожилой женщины, глаза которой пылали совершенно диким азартом, смешанным с не менее бешенным восторгом.
   - Здравствуйте! - радостно завопил Димитар. - Расскажите нам, как вас зовут и откуда вы?
   - Всем привет!!! - закричала женщина, замахав обеими руками. - Я так рада, что дозвонилась до вас первой! Димитар, вы мой кумир! Я вас обожаю!!! Как можно получить от вас автограф? Или увидеться? Я столько лет мечтала увидеть вас...
   Счастливая улыбка Димитара стала еще шире, хотя казалось, дальше уже некуда.
   - Спасибо Вам за комплимент! Мы обо всем с вами договоримся, только вначале ответьте на мои вопросы!
   - Какие вопросы? - женщина еще раз зачем-то помахала рукой.
   - Как вас зовут и откуда вы?
   - Эйприл. Я из Брюсселя! Всем жителям Брюсселя - ПРИВЕ-Е-ЕТ!!! - очередные взмахи руками заставили Димитара перевести улыбку в ранг снисходительных.
   - Эйприл, у вас есть мужчина и дети?
   - Конечно! Мы все поклонники вашей программы! Моему мужчине особенно понравилась сцена с Каролиной. Смотрит ее не переставая! Но я нашла еще лучше! Вы бы только видели, что происходило на карте 3L!!!
   - Вы хотите поспросить показать последние события на карте 3L?
   - ДА!!! Только перемотайте на час назад!
   - Оператор! Прошу исполнить просьбу!
   Экраны заполнила картинка, на которой отображалась большая толпа гоблинов, скачущих вокруг громадного котла. Парочка представителей этого дикого племени разводила под ним костер.
   Картинка "отъехала" немного в сторону, выхватив десяток гоблинов, волокущих по земле связанного гнома.
   - Знаете, - раздался голос Димитара, - мне это весьма напоминает подготовку к действу, являющегося в Древнем Китае любопытной казнью. Там провинившихся живьем варили в огромных котлах! Вместе с их семьями... Всегда мечтал увидеть этот процесс воочию. Знаете ли, всегда было интересно посмотреть на поведение того, кого варят, когда температура воды достигнет пятидесяти градусов и начнет подниматься выше. Чувствую, у всех нас скоро представится такая возможность!!! Эйприл, вы молодец! - голос ведущего был полон неподражаемого энтузиазма. - От имени всех зрителей объявляю вам большую благодарность. Но это еще не все! От лица наших спонсоров награждаем вас шикарным памятным подарком!!!
   - Спасибо!!! - восторженно запищала Эйприл.- Спасибо, спасибо, спасибо!!! Димитар, я тебя обожаю!!!
   - Гхм, гхм... - прокашлялся ведущий, дав знак операторам. Те правильно его поняли и разорвали связь со зрительницей. - Давайте сейчас перейдем к лидерам, определившимся по итогам дня. Итак, вперед с незначительным отрывом вырвался Ли Сяолун. За ним по пятам идет Джон Смит. Как вы видите, оба вайвера угодили на один материк таким образом, что их локации соприкасаются друг с другом! Они уже успели заключить союз между собой, и совместными усилиями разделываются с другими участниками! Кстати! Еще любопытная информация! Ли и Смит являются представителями знаменитой игровой Межгалактической Лиги!!! Остановлюсь на том факте несколько позже... Третье и четвертое место поделили между собой Безумный Макс и Грязный Курт. Макс еще не успел вступить в контакт с другими вайверами, а Курт, который тоже является выходцем из Межгалактической Лиги, вторгся на локацию своего ближайшего соседа, пленил его и предал Обряду Очищения. И какому обряду!!! Курт приволок из своего замка металлический стул, снял с пленника кожу, затем привязал к стулу и развел под ним маленький костер... Прежде чем пленник испустил дух, у него отлично прожарилось все, вплоть до желудка! Изумительно! К сожалению, процесс не был показан в прямом эфире. Вы можете купить эту запись за небольшие деньги! За Куртом по шкале развития следует...
  
  

Глава 5

  

Прелат Симеоне

  
   Тяжелые серые тучи размеренно плыли над средневековым замком, надежно закрывая его от солнечных лучей. Замок едва виднелся из-за густых, высоких деревьев, покрывавших всю территорию большого острова, посреди которого он располагался. К острову то и дело причаливали лодки, и на берег спускались загадочные фигуры, одетые в бесформенные балахоны. На короткое время замирали на месте, затем направлялись в сторону замка.
   На одной из таких лодок прибыл на остров и прелат Симеоне. Смиренно следуя за своими спутниками, он раздумывал над речью, которую ему предстояло произнести перед руководителями Святой Церкви. На ее подготовку он уделил немало времени еще в Риме, а сейчас мысленно ее раз за разом произносил, попутно самым тщательным образом взвешивая каждое слово, ища мельчайшие изъяны в общей структуре.
   - Приветствую Вас, братья, - монах, стоящий у входа в замок, пристально посмотрел на Симеоне и двух его спутников.
   - Приветствуем тебя, брат, - хором ответили вновь прибывшие.
   - Проходите, - посторонился монах, пропуская их в замок. Для Симеоне всегда было загадкой, каким образом охранники узнают гостей, ведь они даже не просили снять капюшоны, надежно прикрывавшие их лица.
   - Благодарим тебя, брат, - троица двинулась через ворота. Симеоне, проходя мимо охранника, почувствовал, как тот взял его за рукав. Остановился.
   - Прелат Симеоне. Вам не на общий собор. Вас ждут кардиналы. Следуйте за мной, - повернувшись к прелату спиной, монах миновал ворота и скрылся в ближайшем коридоре-ответвлении. Симеоне хотел окликнуть его, напомнив про пост, но увидел, что место ушедшего занял другой монах, появившийся словно из-под земли.
   Усмехнувшись, он быстрым шагом устремился догонять первого, взявшего на себя функции проводника. Попетляв по коридорам, в которых прелат никогда раньше не бывал, они вышли в просторный зал, имевший круглую форму. Без окон, с одной единственной дверью, через которую они с монахом вошли, и серыми стенами, впитывавшими в себя свет от нескольких горящих факелов, зал создавал гнетущее ощущение.
   Симеоне услышал звук закрывающейся за его спиной двери, и почти сразу последовал приказ:
   - Пройдите в центр зала, прелат.
   Небольшой пятачок на каменном полу в центре зала вдруг засветился, испуская мягкий золотистый свет, уходивший вверх и растворявшийся во всеобщем мраке помещения ближе к потолку.
   - Приветствую Вас, Святейшие, - произнес Симеоне, заняв указанное место.
   - Приветствуем, прелат. Мы ознакомились с вашим письмом, и по этой причине Высший Совет Церкви Господней решил собраться и дать вам аудиенцию.
   - Благодарю, - церемониально поклонился прелат.
   - Вы утверждаете о некоем видении, посетившим Вас несколько дней назад.
   - Да, святейший! Дьявольский мир, сотворенный корпорацией ICV, послужит той каплей, что переполнит чашу весов терпения Всевышнего и тонкая грань между нашим миром и миром демонов порвется, явив свету черные Орды, остановить которые человечество не будет в состоянии! Необходимо остановить все это, приложив все усилия, на которые мы только способны! Задействовать все имеющиеся в нашем распоряжении ресурсы, коих, как мы все понимаем, не так уж и много. После этого нужно добиться от Императора запрета на Мир Слисса и все его подобия, начавшие распространяться по всем мирам подобно страшной чуме! Зараза влечет за собой моральное разложение общества, поражая и уничтожая все нравственные барьеры в душах людей. Только добившись этого, мы сможем встать на путь духовного оздоровления человечества!
   - Хорошо сказано, прелат. Только в курсе ли вы, что часть пожертвований, и притом немалая, за счет которых Церковь до сих пор живет, делается как раз корпорацией ICV?
   - Это ничего не значит! - глаза Симеоне заполыхали фанатичным огнем. - ICV выполняет работу дьявола, развращая человеческие души! Жизненно важно остановить корпорацию, пока не стало слишком поздно! Или вас интересуют только деньги, которые они переводят на ваши счета и которыми, как они надеются, откупаются от грехов?
   Вдоль стен послышалось перешептывание. К разочарованию Симеоне, в царившем мраке он не мог рассмотреть кардиналов, занявших свои места около стен.
   - Мы вас понимаем, прелат, но чем-то значимым помочь вам не в состоянии, - через несколько минут томительного ожидания услышал Симеоне ответ. - Вы знаете ситуацию в Церкви, сложившуюся сразу после изъятия всех наших строений и денежных средств в пользу императорской казны, произошедшей двести лет тому назад. Мы так и не оправились от удара, и в последнее время ситуация еще более ухудшилась. Верующие люди уходят в иной мир, а новое поколение относится к нам...
   - Как к умалишённым, - подсказал Симеоне, не раз сталкивавшийся с подобного рода обвинениями.
   - Верно, прелат, - согласился с ним святейший. - Несмотря на это, мы готовы предоставить в ваше распоряжение часть наших скудных ресурсов, но при одном условии.
   - Каком?
   - В корпорации ICV не должны знать, что эта операция санкционирована Советом.
   - Я согласен!
   - Вы уже предприняли какие-либо шаги в отношении Мира Слисса?
   - Да, Святейший, - склонил голову Симеоне. - Я убедил верующих, слушающих мои проповеди, совершить звонки в корпорацию и Канцелярию Императора с требованием закрыть Слисс. Также я нашел хакеров, готовых безвозмездно помочь нам бороться с порождением Дьявола на его же поле.
   - Немало, - в голосе Святейшего появились одобрительные нотки. - Действуйте, прелат.
   - Я готов пожертвовать своей жизнью ради достижения высшей цели! - прохрипел вдруг пересохшим горлом Симеоне.
   Дверь открылась, означая конец аудиенции, и прелат, не забыв отдать дань уважения Совету поклоном, стрелой устремился вон. Ему предстояло совершить еще множество дел.
  

Директор службы безопасности корпорации ICV

Виланд Гросскройц

  
   - Господин Гроскройц, к вам просится на прием мистер Питерсон, - вышла на Виланда через общий коммуникатор симпатичная секретарша.
   - Пропустить, - шеф СБ не удостоил ее даже мимолетным взглядом, погрузившись в изучение толстой стопки бумаг, которую ему распечатала и принесла все та же секретарша. Виланд обладал одним странным пунктиком - он не любил просматривать документы в электронном виде, требуя приносить их на бумажном носителе, искренне считая, что таким образом поступающая информация лучше воспринимается.
   - Господин Гросскройц!!! - начал Питерсон, неудержимой бурей ворвавшись в кабинет. - Третья атака на наши сервера за неполных четыре часа!!!
   - Вы отследили, откуда она шла? - не поднимая взгляда от очередной бумажки, уточнил Виланд.
   - Попытались! Но хакеры, гады, действуют осторожно, проводя атаки через обширную сеть серверов-посредников, разбросанных по сорока планетам! - с негодованием потряс кулаками Питерсон, после чего по привычке достал платок и протер им свою сверкающую лысину. Привычка, говорившая знавшим его людям, что старик потерял неврное равновесие.
   - Что же вы тогда от меня хотите? - нахмурился Виланд, в упор посмотрев на начальника Службы Технической Поддержки. Однако, Питерсон был одним из немногих, на кого не действовал его тяжелый, давлеющий взгляд.
   - Что бы их черти в аду задрали, - вздохнул Питерсон, опускаясь на ближайший стул. - Если так и дальше пойдет, то придется ставить еще одну ступень защиты.
   - Существующие они прошли?
   - Нет, конечно, нет! Куда им... - Питерсон еще раз протер платком лысину. - Застряли на внешнем слое защиты.
   - Тогда что вас волнует?
   - Предчувствия неприятные. Виланд! - Питерсон перешел на неформальный стиль общения, который мог себе позволить, будучи одни из членов команды Гросскройца. - Мы должны быть готовы к любым неожиданностям! Откуда-то у меня есть уверенность, что атаки не только продолжаться, но и их количество увеличиться, став при этом более массированными и изощренными по своей сложности. Я планирую сосредоточиться на источниках атак, базирующихся на Земле.
   - Ты же сказал, что не знаешь места, откуда они проводятся.
   - Не знаю, - согласился Питерсон. - Только это не значит, что у нас нет некоторых соображений на сей счет. Полагаю, через некоторое время мы сможем локализовать один из них. Тогда надо будет действовать незамедлительно, чтобы не дать хакерам время скрыться и замести за собой следы.
   Виланд откинулся в кресле и на минуту задумался. Шестое чувство Питерсона его еще ни разу не подводило. Стоило отнестись к его просьбам внимательно. Тем более, с некоторых пор у него самого были весьма неприятные предчувствия. Поэтому:
   - Хорошо, я подготовлю группу захвата, которая будет ждать от тебя сигнала. Устроит?
   - Более чем, - кивнул Питерсон, поднялся и направился к выходу. В дверях он на секунду остановился:
   - Спасибо, Виланд.
   После ухода Питерсона, Виланд еще некоторое время сидел в задумчивости, размышляя над его словами.
   - Ищи, Джейкоб, ищи. Это важно, - Виланд взял со стола очередной лист и углубился в чтение.
  

Макс

  
   Утром Макса разбудили красноватые лучи рассвета, пробившиеся через щель в оконной занавеске. С трудом присев на лавке - мышцы затекли от долгого лежания в одной позе - он прикрыл глаза и сосредоточился, пытаясь найти в себе малейшие изменения, указывающие на появление магических способностей. Безрезультатно.
   Резким движением встав на ноги, Макс поднял аккуратно уложенную под скамейкой одежду, быстро оделся и выскользнул на улицу.
   Остановившись на несколько секунд на крыльце, он вздохнул пахнущий лесной свежестью и росой воздух. Показавшийся из-за деревьев краешек солнца необыкновенным образом оттенял стоявший за деревней лес, делая его темным и мрачным. В то же время сама деревня, насчитывающая в себе всего навсего десяток крестьянских домиков, смотрелась необычайно живописно.
   То тут, то там погавкивали сонные собаки, весело чирикали редкие птички...
   - Красота-а-а, - не удержался Макс, и бодро сбежал по ступенькам вниз.
   Трусцой пробежавшись по дороге между домами, он свернул в сторону леса, частокол которого начинался неподалеку. Углубившись недалеко в лесную чащу, Макс нашел среди деревьев удобный пятачок, на котором и решил остановиться.
   Сел, сосредоточился...
   И внезапно мир вокруг него заиграл новыми красками. Отступившая темнота явила ему множество разноцветных лучей, пересекавших пространство во всех направлениях. Приглядевшись, он заметил, что далеко не все были прямолинейными - деревья оплетали зеленые спиральные лучи, под землей, ставшей полупрозрачной словно вода, струились темные волнообразные линии.
   Протянув вперед руку, Макс попытался коснуться ближайшего луча, переливавшегося желто-золотистым цветом, и тут же ее отдернул обратно, почувствовав легкий ожег. Линия огня, подумал он про себя и потянулся к голубому лучу.
   И голобой луч начал изгибаться! Поначалу медленно, стараясь отдалиться от его пальцев, потом все быстрее, словно боясь вдруг с ним соприкоснуться... В какой-то момент остановился... И внезапно змейкой начал обвивать его руку!
   - Ай! - Макс от неожиданности отдернул руку и луч вернулся на свое место.
   Посидев пару минут, Макс решился на еще одну попытку, во время которой не стал убирать руку. Дождался, пока голубой луч не обовьет сначала его руку, а затем и все тело, напряженно ожидая дальнейшего, и страшась чего-то неведомого.
   Заключивший Макса в свои многочисленные объятия луч начал искриться и вот его тело начало испускать ответные искры, насыщенные такими же оттенками синевы. Соприкасаясь между собой, искры образовывали маленькие вспышки, число которых с каждым мгновением все росло, и бесследно исчезали.
   Макс потерял счет времени, наблюдая за этим необычайно красивым действом, развернувшимся прямо на его теле. Даже разочарованно вздохнул, когда все закончилось, и он отчетливо увидел вокруг себя мерцающую голубыми оттенками ауру, отдалявшуюся от его тела на расстояние вытянутой руки.
   Магия появилась! Макс облегченно вздохнул и впервые за долгое время моргнул. Вздрогнул, обнаружив перед собой прежний темный лес, и сразу попытался вернуть то, что видел несколькими мгновениями ранее. Получилось лишь с пятой попытки.
   Расслабился и снова получил тьму обыкновенного мира, сосредоточился - и пред глазами чудесный, красочный мир магии.
   Потренировавшись немного в переключении режимов зрения с обычного на "магическое" - так его обозвал про себя Макс, он вернулся в деревню.
   Застав в избе живо бегавшую бабульку, возраст которой если и был меньше, чем у Дряхлого, то ненамного, поинтересовался у нее о местонахождении старика. Ответить она не успела, так как в дверях комнаты появился объект вопроса.
   - Уже встали, господин? - спросил Дряхлый, широко зевая на ходу.
   - Как видишь, - Макс уселся за стол, и хозяйка поставила перед ним тарелку с кашей, около которой положила большой ломоть хлеба. В качестве питья ему предложили большую кружку кислого вина, которое крестьяне делали из местных кислых яблок.
   - Магию в себе чувствуете? - в глазках старика блеснул живой интерес.
   - Да! Садись завтракать. Нам еще много дел сегодня предстоит сделать! - Макс выгрыззя зубами в хлеб, оказавшийся на удивление червствым. - Эй! Посвежее ничего нет?
   Старушка замерла около печи и развела руками:
   - Никак нет, господин. Самое свежее вам предложено.
   Рядом за стол опустился Дряхлый и не преминул вставить свой комментарий:
   - Отвоюем житницу и ферму, тогда и хлеб будет, господин.
   - Понял.
   Макс в спешке забросал к себе в желудок нехитрую еду, приготовленную хозяйкой и выжидательно уставился на Дряхлого, не успевшего справиться и с половиной своей порции.
   Старательно избегая сойтись взглядами с своим господином, Дряхлый по возможности ускорил движения челюстями, надеясь про себя на терпение господина.
   Зря. Терпения у того хватило ненадолго. Уже через пару минут Макс спросил:
   - Скоро?
   - Мммм... - набитый рот старика не дал ему возможности внятно ответить.
   - Заканчивай! - вставая из-за стола приказал Макс, и направлся к выходу. - У нас дел на сегодня много дел.
   - Да, господин, - старик с сожалением отставил в сторону тарелку каши, которую он успел съесть лишь наполовину. Тяжело поднявшись, он с кряхтением поплелся за господином.
   Выйдя на улицу, он наткнулся на спину Макса, изваянием застывшего на крылечке и любующегося на утренний пейзаж.
   - Сейчас идем к ближайшей мануфактуре, - не меняя позы произнес Макс, услышавший за спиной шарканье деда.
   - Идите за мной, господин, - Дряхлый спустился по ступенькам, и вышел на середину улицы, образованную десятью домиками. По пять с каждой стороны.
   - Ферма, - Дряхлый указал рукой на восток. - Жилище знахарки в той же стороне. Ну, и житница, - при этом направление, указанное стариком, соответствовало...
   - Постой-ка! Там же расположена шахта драгоценных камней! - воскликнул Макс, припоминая вчерашний день. - Или я ошибаюсь?
   - Шахта будет, если шагать по левой тропинке, - начал пояснять Дряхлый. - Мы вчера...
   - Житницы можно достичь, если шагать по правой, - перебил он старика. - Получается, рядом вчера были.
   - Да, рядом, - подтвердил старик. - Можно было посетить, если бы не необходимость идти к капищу. А сейчас... Ближе всего от нас житница. Токмо... Позвольте выразить вам свое мнение, господин?
   - Позволяю.
   - Куры нам сегодня не особо помогут, - пожевав губу, прошамкал старик. - Мы вчера обошли все места, где обитало зверье. Окромя житницы, в которой живет выводок гигантских гиен.
   - Что в остальных мануфактурах? - Максим насторожился, внимательно прислушиваясь к словам дедка.
   - Дикие огры у колдуньи, - Макс сообразил, что так Дряхлый обозвал Домик Знахарки, - и ваши сородичи на ферме. Существа разумные, умеющие пользоваться огнем. Они предпочитают разделывать и поджаривать добычу, прежде чем ее сожрать. Так что... Найдут они наш яд! - доложил Дряхлый, сделав почему-то виноватый вид. Словно это он обучил ситахов и огров готовить еду, а не есть ее в первозданном виде.
   - Говоришь, разделывают добычу? - Дряхлый энергично закивал. - Хм... Ты прав. Они найдут мешочки.
   Макс спустился с крыльца и принялся прохаживаться из стороны в сторону, прикидывая те или иные варианты, но... к его глубокому сожалению, все они явно не подходили. Все могло решить наличие в его подчинении одного единственного хорошего лучника. Только ни лука, ни самого лучника, у него не было.
  
  
   - Магия, господин, - скромно напомнил ему Дряхлый. - Нам может помочь магия.
   Макс остановился. Вытянув вперед руку, сосредоточился и спустя несколько мгновений от земли отделилось четыре больших капли воды. Зависнув в воздухе перед Максом, они вызвали у Дряхлого вздох восхищения.
   - Вот это да! Вы маг Воды, господин!
   Макс скривился.
   - Дряхлый. Магию во мне надо еще развивать, уделяя тренировкам много времени. То, что ты видишь, это максимум того, на что я способен. Полагаешь, этим удасться победить ситахов и огров?
   - Гм... - пожевал губу Дряхлый. - Победить нет, но вот испугать... Вполне!
   Макс отмахнулся. Он меньше всего надеялся своими скромными демонтрациями кого-то испугать. Другое дело, что ферму охраняли ситахи, с которыми можно было... договориться!!!
   - К ферме!
  

Глава 6

  

Студия

   Димитар закатил глаза от удовольствия, допивая чашечку настоящего кофе, ставшего большой редкостью, поскольку распространялось оно по всем обитаемым мирам, а зерна росли почему-то только на Земле.
   - Может, еще чашечку выпить? - вслух спросил он сам себя, предварительно глянув на часы и быстро подсчитав, что до прямого включения в эфир еще целых тридцать пять минут.
   - Димитар, мы с тобой рискуем весь оклад на кофе потратить, - отозвался руководитель операторской группы, развалившийся рядом на удобном диване. Кристоф, так его звали, слыл в студии вторым кофеманом после Димитара.
   Именно эта причина послужила когда-то неким сближающим фактором, сделав их поначалу знакомыми, любившими потрепаться о последних событиях в студии и за ее пределами за чашечкой кофе, затем приятелями и, в конце концов, друзьями.
   - Дороговато, - согласился с ним Димитар. - Тысяча кредитов! Я слышал, некоторые семьи умудряются жить на эту сумму неделю, а то и более.
   - Так и есть, - Кристоф потянулся к столику, стоявшему рядом с диваном, и с видимым сожалением поставил на него опустевшую чашку. - Прежде всего это касается китайских колоний. Там человеческая жизнь не стоит ровным счетом ничего. Представляешь, там даже внутренние органы не выращивают!
   - Как так? - не поверил Димитар. - Что там делают, если потребуются почки новые? Или сердце?
   - Операцию простые обыватели себе позволить не могут. Дорого для них. Вот и выходит, что пользуются услугами хирургов только местные богатеи.
   - Да где они органы-то берут? - не вытерпел Димитар. - Ты ответишь или нет?
   - Ну, тебя... Все объяснять приходится, - поморщился Кристоф. - Неужели, сам не догадываешься?
   - Из тех самых простых обывателей?
   - Наконец-то! - лениво похлопал в ладоши Кристоф. - Ты прям блещешь умом и сообразительностью!
   - Ты меня оскорбить решил? - подскочил Димитар, являвшийся натурой чувствительной, ранимой и обидчивой.
   - Не-е-ет, - неторопливо развел руками Кристоф. - Как ты мог подумать? Наоборот, я восторгаюсь твоим искрометным...
   - Правильно делаешь, что восторгаешься, - перебил его Димитар. Походив по овальной формы помещению, все предназначение которого заключалось в обеспечении максимального отдыха всем тем, кто имел отношение к трансляции игр, остановился перед зеркалом.
   - Такова жизнь, - полюбовавшись на свое отражение, сделал глубокое умозаключение Димитар. - Кому-то же надо создавать должный уровень существования достойным людям, наподобие меня. И тебя. Раз уж там нищеброды ни на что не годятся, кроме как служить поставщиками органов для тех, кто сумел что-то добиться, то значит такова их судьба.
   - Ага.. Судьба... - Кристоф нахмурился, вспомнив один момент, когда-то задевший его за живое. - Пару лет назад на одной из планет возник скандал, докатившийся до властей всей метрополии. Там из одного парня извлекли все органы, а самого выбросили на свалку.
   - И что тут такого? Почему скандал возник?
   - Оказалось, что тот парень был сыном местного планетарного советника. Как потом установило следствие, он пошел в клуб, вышел из него с одной девицей, сбежав от своей охраны. Та его чем-то напоила, и в бессознательном состоянии продала хирургам.
   - Девица? Его постоянная подруга? - удивился Димитар. - Ну и нравы!
   - Девица была из низшего сословия, - махнул рукой Кристоф. - Безумно красивая. Поэтому и хахали были из, как ты говоришь, достойных людей. Она мстила за своего брата, которого "разобрали", когда она была еще подростком. Как выяснило следствие, сын наместника был седьмым на ее счету.
   - Надеюсь, ее казнили подобающим образом? - разволновался Димитар. - Я не слышал про эту историю. Сам знаешь, сколько времени у меня уходит на работу.
   - Угу, - усмехнулся Кристоф. - И на всякие салоны. Самого различного толка... Но я не к тому веду, Димитар, - тот ничего не ответил. Только вопросительно уставился на Кристофа, сведя брови домиком. - Только представь, что именно ТЫ можешь оказаться на месте того парня!
   - Я??? - ужаснулся Димитар. - Меня на органы???
   - Почему нет? - усмехнулся Кристоф. - Думаешь, такого не может быть? Уверяю, сын советника тоже так думал. К сожалению, на периферии Империи уже на текущий момент собралось слишком много недовольных существующей властью. Все они мечтают о том моменте, когда с "зажравшимися ублюдками", типа нас с тобой, можно будет поступить точно таким же образом, как обычно поступают с ними.
   - Зажравшимися ублюдками? - на автомате переспросил Димитар.
   - Да, - подтвердил Кристоф. - Именно так нас называют нищеброды.
   - Надеюсь, Император не допустит такого! - наконец, пришел в себя Димитар. - Казнить их! Их надо всех казнить!!! - пылко провозгласил он, встав в позу, которую любил принимать перед галакамерами.
   Кристоф лениво усмехнулся и перевел взгляд на один из галаэкранов, коих в помещении было целых три. Понятно, что транслировали они исключительно текущие перипетии из Мира Слисса, выхватывая локации, выбивающиеся из общего уровня происходящей на них активностью. Увиденное заставило его вскочить на ноги.
   - Ты чего? - дернулся Димитар, не ожидавший подобной резкости от большой туши оператора, в общей массе которого более трети явно была избыточной.
   - Картинка!!! - заревел Кристоф, тыча пальцем в потемневший галаэкран. - Ее нет!!! Почему??? - и опрометью бросился вон из комнаты.
   - Браслеты на что? - недоуменно пожал плечами Димитар, и нажал нужную кнопку на своем оперативном браслете. Развернувшееся изображение явило ему дежурного оператора.
   - Что у вас происходит? Почему нет картинки? - обрушил на него свои вопросы Димитар.
   - Мы не знаем, в чем дело, - отрешенно ответил тот, глядя куда-то в сторону. - Пропала связь с десятью картами. Программисты сейчас разбираются, - через мгновение перед глазами Димитара появились два человека, одетых в одинаковые синие робы. Оба нависли над единым пультом управления огромного суперкомпьютера, через который шли все процессы передачи данных из Мира Слисса и обратно, а также осуществлялись предварительные настройки локаций вайверов.
   - Ребята, что там у вас? - окликнул их дежурный оператор.
   - Ничего, - пробурчал один из программистов. - Видимо, дело в базовом сервере. Надо срочно сообщить о проблеме центральному диспетчеру. Пусть наши разбираются с базой.
   - ТАК ЗВОНИТЕ!!! - рев Кристофа, ворвавшегося в главное помещение студии, заставил всех подскочить от неожиданности. - У нас эфир через двадцать минут!!! - программисты испуганно закивали головами, и синхронно потянулись к своим браслетам. - БЫСТРЕЕ!!! - орал руководитель группы операторов. - Мне плевать, что вы будете делать, но чтобы связь со ВСЕМИ локациями через пятнадцать минут была!!! ИНАЧЕ... - далее понеслись угрозы, адресуемые и "безмозглой базе", и программистам, и дежурному оператору, явно невиновному в произошедшей неполадке.
  

* * *

Локация вайвера "Ринайджел"

   То и дело недовольно морщась коренастый мужчина с трудом продирался между деревьями, необыкновенно часто растущих на болотистой местности.
   - Будь проклят этот мир, - сквозь зубы процедил он, случайно напоровшись рукой на один из многочисленных шипов, торчащих во все стороны из деревьев. - Кто выдумал эти коряги на болотах! - мужчина со злостью сломал торчавший шип.
   - Господин! Подождите меня! - из-за деревьев показался тощий орк. Осторожно ступая по зыбкой поверхности, он передвигался не в пример медленнее его хозяина, Ринайджела.
   - Поторапливайся!!! - рявкнул Ринайджел. - Быстрее!!!
   - Господин, здесь опасно. В трясине можно утонуть, - попытался оправдать орк свою осторожность, чем вызвал еще большую ярость со стороны господина.
   - Трясине??? - заорал на него мужчина. - За нами по пятам идут проклятые гномы, а ты рассуждаешь об опасности??? - он не заметил, как меленькая капля крови, собравшись на краю ранки, оставленной острым шипом, сорвалась вниз с его руки. Упав на мох, капля исчезла, мгновенно впитанная в себя болотным растением.
   - Я иду к вам! - орк, отбросив всякую осторожность, помчался вперед, к своему господину.
   Пробежав несколько десятков метров, разделявших их, и не обратив по пути никакого внимания на острые шипы, вмиг разорвавших его нехитрое одеяние, состоявшее из коротких штанов и легкой курточки, орк встал около мужчины, преданно глядя тому в глаза.
   - Пойдем дальше, - Ринайджел развернулся и пошагал по болотистой почве дальше. Он стремился убраться как можно быстрее подальше от того места, где отряд, ведомый им на освобождение очередного предприятия, попал в засаду, весьма грамотно организованную треклятыми гномами. Невероятно! Попал в засаду! Он искренне считал такой сценарий невозможным! По разумению Ринайджела, все охраняющие мануфактуры отряды предназначались для развития способностей вайверов, которые должны были их уничтожить, проявив при этом минимум смекалки и воинского мастерства!
   И поначалу все складывалось именно таким образом - лук и навыки стрелка, выработанные во множестве виртуальных игр, позволили ему быстро освободить треть мануфактур. Очень помог факт наличия в деревне орков пары охотников, тоже умеющих стрелять из луков. Но сегодня... Сегодня все пошло не так... Заявившись к Дому Знахарки, обнаружил окровавленного гнома, лежавшего на его пороге.
   Именно тут Ринайджел и допустил большую глупость, стоившую ему жизней пяти орков. Вместо того, чтобы проверить, мертв ли гном на самом деле, он сразу пошел в дом, увлекая за собой свой небольшой отряд. А когда зашел, нос к носу столкнулся с четырьмя гномами в полном боевом облачении.... С трудом вырвавшись из захлопунвшейся ловушки, потеряв при этом не только пятерых орков, но и свой лук, Ринайджел узнал еще одну неприятную особенность местных жителей Слисса - преследуя противника, они с легкостью могли покидать пределы своего ареала!
   - А-а-ай! - вскрикнул позади Ринайджела орк. Мужчина резко обернулся и стал свидетелем удивительной картины - орк пытался оторвать от себя кусок мха, который, словно живой, обхватил его ногу со всех сторон, взбираясь по ней все выше и выше.
   - Что это? - пораженно спросил он. Впрочем, не рискуя приблизиться, чтобы хоть как-то помочь своему подчиненному.
   - Не зна-а-аю!!! - взвыл дурным голосом орк, тщетно пытаясь вырвать ногу из плена. В следующий миг морда его исказилась, клыки начали удлиняться, кожа покрылась черными пятнами.
   - Что за чертовщина? - Ринайджел попятился, с ужасом наблюдая, как орк молниеносно превратился в маленького дракончика, затем в окровавленного гнома, которого они видели на пороге Дома Знахарки.
   - Эй! - заорал он. - Что происходит??? - в последних словах прозвучала паника, поскольку следующим обличием орка был человек, очень похожий... Это был он! Ринайджел смотрел на самого себя! Только у того, другого Ринайджела, уже обе ноги были покрыты зеленоватым мхом до самых колен.
   - Чертовы админы!!! Димитар!!! Так мы с вами не договаривались!!! - заорал он, увидев в следующий миг перед собой непонятное чудовище, точно всплывшее из его самых страшных ночных кошмаров.
   - Проклятье... Что же это было? Админы... Отзовитесь... - слабо добавил Ринайджел через секунду. Перед ним уже никого не было - чудище как будто растворилось в воздухе, оставив мужчину одного посреди болота. А вдали слышался звук ломаемых веток. То были гномы, не оставляющие преследование ускользнувшей добычи.
   Никто так и не отозвался на призыв Ринайджела. Никто не объявился и потом, когда гномам удалось настичь беглеца на самом краю болота, когда до спасительной деревни, куда им путь был закрыт, оставалось совсем немного.
   Лишь спустя полчаса суперкомпьютер взял локацию под свой контроль. Проведя ее быстрое тестирование, он отправил краткое сообщение на центральный сервер:
   "Тревога! Обнаружено стороннее вмешательство на карте вайвера "Ринайджел", изменившее пять из восемнадцати основных характеристик. Список изменений в приложении. Направление вмешательства установить не удалось. Вайвер Ринайджел в списке существующих объектов карты 17893 CGK не значится. Карта переносится в буферную зону для обеспечения возможности дальнейшего анализа произошедшего".
  
  

Карта вайвера "Аль-Харид"

   Широкоплечий гном, держа секиру наготове, тихо ступал по узкой пещере, стараясь не наступать многочисленные камни и булыжники, разбросанные по полу. Темные стены местами слабо светились - там произрастала особая разновидность мха, дающая тусклое освещение, тем самым позволяя не зажигать ему факел.
   Гном слабо видел в кромешной темноте подземелий, в отличие от нескольких дроу, сопровождавших его в этом походе. Видел, как две фигуры передвигались метрах в сорока впереди, разведывая дорогу, и еще четыре - на таком же расстоянии позади, неся с собой веревки, деревянные копья, обожжённые с острых концов, и запас камней к имеющимся пращам.
   К великому сожалению гнома, известного зрителям под именем Аль-Харид, меткость стрельбы пращников оставляла желать лучшего - у низших дроу отсутствовали соответствующие навыки. Да и вообще, пращи были не тем оружием, которое использовалось этим подземным народом в своей жизни. Аль-Харид ввел его вчера, пытаясь хоть как-то пополнить скудный атакующий арсенал своего отряда.
   Внезапно оба дроу, крадущиеся впереди, остановились. Гном тут же последовал их примеру, дав знак остальным ушастым, что шли за ним, поторапливаться. Один из разведчиков развернулся, и бесшумно приблизился к Аль-Хариду.
   - Господин, - поклонился он, - Впереди грот. В нем обнаружилась одноэтажная деревянная постройка.
   - И? - степенно уточнил гном. - Мы уже достигли цели?
   - Нет, - покачал головой разведчик. - До рудника мы еще не дошли. Он как раз после грота.
   - Тогда, что это за строение? - приподнял бровь Аль-Хариб, тем самым выразив свое легкое удивление.
   - Не знаю. Его здесь никогда не было, и сейчас быть не должно.
   - Иншалла! - дварф качнул секирой. - Идите вперед. Сначала обойдите строение по периметру. Если ничего подозрительного не обнаружите, заходите внутрь. Я с остальными буду ждать вас у входа в грот. И зажгите факелы, когда будете подходить к этому дому!
   Получив инструкцию, разведчик скользнул вперед. Аль-Харид последовал за ним. Остановившись на пороге грота, он внимательно посмотрел по сторонам. Грот, как грот. Единственное, чем он отличался от всех остальных, было наличие в его центре того самого строения, о котором ему докладывали.
   Разведчики, чиркнув огневом, зажгли оба имеющихся у них факела. Гном, привыкший к полутьме пещер, прищурился от исходящего от них света, показавшийся ему сейчас нестерпимо ярким. Отведя глаза в сторону, он уткнулся в имеющееся в гроте строение. Старое, покосившееся, без стекол на темных провалах окон. Деревянные бруски и доски, из которых строение было сделано, успели потемнеть от времени.
   - Этому дому не менее ста лет. Будь он в реальном мире... - проворчал Аль-Харид. - Зачем разработчикам понадобилось вводить его в Мир Слисса?
   Разведчики обошли дом по кругу, и исчезли в дверном проеме, в котором отсутствовала входная дверь. От нее остались только петли, покрытые слоем ржавчины.
   Отсветы от факелов замелькали внутри дома. Судя по их равномерному перемещению, нападения на парочку дроу не последовало.
   - Здесь никого нет, - крикнул один из разведчиков, появившийся на пороге дома. - Из внутреннего убранства только несколько старых стульев, стол, и древнее зеркало. Что нам делать теперь?
   Аль-Харид позволил себе внутренне расслабиться.
   - Вперед, - приказал он рядом стоящим дроу, и пошел в сторону дома, намереваясь самостоятельно посмотреть на него изнутри. Его заинтересовало упоминание о зеркале. Не зря же строение появилось на его пути! Оно явно было для чего-то предназначено.
   Рассуждая логически, Аль-Харид пришел к однозначному выводу - не являясь мануфактурой, дом мог служить только вместилищем неизвестного пока артефакта, предназначенного для вайвера. В данном случае, конкретно для него! Настораживало отсутствие охраны, но это могло быть связано с введением дополнительных препятствий к активации артефакта.
   - Ведите меня к зеркалу, - распорядился он, обращаясь к паре разведчиков. Шагая по дому, гном старался не выпускать из поля видимости своих разведчиков и одновременно настороженно осматриваться по сторонам. Ему здесь не понравилось. Аль-Харид попытался проанализировать, что именно, но так и не смог ответить себе на этот вопрос. Вроде, ничего необычного не было.... Только не покидало ощущение некой неправильности происходящего. Едва слышимое поскрипывание половиц, спертый, затхлый воздух, несмотря на отсутствующие оконные стекла... Горящие факелы практически не освещали комнаты, уподобившись маленьким светлячкам, оказавшихся бессильными перед стоящей вокруг тьмой.
   Миновав третье по счету помещение, Аль-Харид почувствовал, как по его спине побежали мурашки - на темной стене появилась и пропала абсолютно черная тень, выделявшаяся своей тьмой даже в общем полумраке. Он моргнул, присмотрелся получше, но ничего уже не было. Показалось? Наверное...
   Настороженность начала перерастать в чувство тревожности. Аль-Харид отличался развитой интуицией, не раз помогавшей ему выпутываться из сложных ситуаций. И сейчас эта интуиция не то, чтобы подсказывала - она буквально начала кричать, призывая убраться его из странного дома. Гном уже собирался отдать приказ покинуть строение, но именно в этот момент они зашли в помещение, около одной из стен которого стояло на подставке то самое зеркало.
   Аль-Харид с клацающим звуком закрыл рот, уже открытый для приказа.
   - Это артефакт! Совершенно точно! - не удержался он от восклицания.
   Вмиг позабыв о своих тревогах, Аль-Харид в несколько шагов очутился рядом с зеркалом. Высотой в человеческий рост. Рамка, выполненная из потемневшего от времени серебра, струилась замысловатыми узорами, каждый из которых очень напоминал руны заклинаний, обычно приобретаемых в зданиях магических гильдий, на строительство которых уходило большое количество сил и ресурсов. На строительство первоначального комплекса! Затем еще необходимо было вкладываться в его развитие и на разработку заклинаний!
   - Они подарили мне преимущество, - весьма довольный Аль-Харид выхватил у ближайшего дроу факел и поднес его ближе к зеркалу, пытаясь получше рассмотреть узоры. Внезапно он замер, осененный новой мыслью. Почему он, собственно, решил, что ему одному даровали артефакт? Наверняка, подобные вещи получили все вайверы! И преимущество получит тот, кто быстрее всех разберется с назначением полученного артефакта. Надо поторапливаться!
   Смахнув с поверхности зеркала тонкий слой пыли, гном увидел в нем свое отражение, а за спиной...
   С коротким криком подпрыгнув как можно выше, он в воздухе развернулся и рубанул секирой, метя в то место, где увидел нечто, заставившее его сердце упасть в пятки. Аль-Харид почувствовал, как его секира, преодолевая сопротивление, рассекает врага. Свет факелов моргнул и он с удивлением увидел лежащего на полу своего подчиненного. Второй дроу попятился от него.
   - Господин! - залепетал поверженный дроу. - За что?
   - Шайтан! - изумленно выдохнул Аль-Харид, и развернулся к зеркалу. В его отражении он отчетливо увидел себя самого, и труп только что зарубленного дроу. - Как же так? - непонимающе спросил он самого себя, - Не-е-ет... Такой артефакт мне пока не нужен. Пусть уж лучше постоит здесь. Потом, когда будет построена магическая гильдия и будут обучены маги, заберу. Пусть они разбираются!
   Развернувшись, чтобы покинуть сие пренеприятнейшее место, Аль-Харид своей спиной отчетливо почувствовал ледяной ветерок, хотя там, откуда он исходил, было только то самое зеркало с находящейся за ним глухой стеной. Ни окон, ни дверей он не видел... Оставшийся в живых дроу застыл, словно в одно мгновение превратился в каменную скульптуру. Не решаясь обернуться, Аль-Харид сделал шаг... другой...
   - Сати-эми-сита-друм... - раздавшийся позади тихий детский голос заставил его замереть. У Аль-Харида создалось стойкое ощущение, что голос звучал откуда-то издалека. Словно ребенок находился не прямо у него за спиной, а где-то там, метрах в тридцати! Ветерок усилился, сделавшись при этом абсолютно холодным...
   - Шайтан, сгинь! - зашептал Аль-Харид, пытаясь сделать следующий шаг. Неудачно... Он точно примерз к одному месту. Интуиция верещала об опасности в полный голос, призывая его бежать со всех ног, а он не мог и шелохнуться.
   От женского плача, сменившего голосок ребенка, у Аль-Харида поднялись волосы на голове. В этот момент он готов был поклясться - разработчики Мира Слисса не имеют никакого отношения к происходящему. Не знал почему, но отчетливо чувствовал, что это так.
   И еще остро почувствовал необходимость обернуться. Он должен помочь женщине! Почему она плачет? Зачем? Ее кто-то обидел? Он разберется с обидчиком! В то же самое время, откуда-то пришла мысль - почему он должен помогать? Зачем вмешиваться? Неизвестно, женщина ли там вообще!
   - Надо, надо, надо... - с новой силой зазвучали в голове мысли о помощи. - Ты единственный, кто может справиться... - страх перед неизвестностью куда-то исчез, оставив после себя звенящую пустоту.
   - С чем справиться? - кричало сознание Аль-Харида, в тщетной попытке противится стороннему внушению.
   - Надо, надо, надо... - женский плач тихо зазвучал уже в его голове.
   - Надо, надо, надо... - Аль-Харид медленно развернулся, остекленевшими глазами уставившись вперед.
   - Идти, идти, идти... - к плачу добавились детские голоса. Аль-Харид сделал один шаг... второй...
  

Глава 7

  

Макс

   Дряхлый шел впереди, показывая самую короткую дорогу Максу и двум крестьянам, следовавшим за ним в один ряд - идти толпой не позволяла узость тропы. По обеим ее сторонам возвышались могучие стволы вековых деревьев, между которыми рос высокий кустарник.
   - Дряхлый, - окликнул старика Макс. - Как так получилось, что все эти звериные тропы ты один знаешь? Почему остальные крестьяне о них ни сном, ни духом не ведают?
   - Чего тут получаться-то? - смиренно ответил тот, уворачиваясь от очередной толстой ветки, росшей поперек дороги на уровне груди. - Молодым и дела нет до тайных троп. Им подавай дорогу пошире, чтоб шагать вольготно было, а я, как вы заметили, уже мужчина весьма преклонных лет. Мне дорога покороче более подходящая. Вот, со временем, и разведал.
   - А-а-а, - понимающе протянул Макс. Подумав, он все-таки решил задать еще один вопрос, должный либо подтвердить, либо опровергнуть кое-какую догадку. Старик много знает о находящемся за пределами участка Макса, и скорее всего должен знать... - Ты дороги за пределами нашего участка знаешь?
   - Только основные, - ответ Дряхлого его обрадовал. Догадка подтвердилась! У старика есть знания обо всех дорожных артериях, пересекающих материк.
   - Дряхлый! По возвращению ты должен составить карту, где будут указаны...
   - Господин! - зашипел старик, остановившись и предупреждающе подняв руку. - Мы почти на месте! Сторожевики нас уже могут слышать!
   Сделав несколько шагов вперед, Макс отодвинул Дряхлого в сторону, и протиснулся вперед, при этом больно зацепившись ногой за торчащую из ближайшего кустарника колючку. Тихо зашипев от боли, он взял клинок поудобней и приготовился отразить возможную атаку. Благо, что произойти она могла только с одного направления - с фронта, где виднелся изгиб тропинки.
   - Что за поворотом? Их лагерь? - осведомился Макс у старика, понизив голос до шепота,
   - Можно сказать и так, - донеслось в ответ едва слышымое шамканье. - Через десять метров после поворота дорога заканчивается.
   - Чем?
   - Широкой поляной. В ее центре - наша ферма, захваченная злостными супостатами!
   - Будем надеяться, они превратятся из врагов в союзников, - Макс попытался унять охватившее его волнение, которое при любых раскладах не являлось лучшим помощником в предстоящем деле.
   - Господин, - зашамкал Дряхлый. - Может, того... Кого из крестьян вперед пустим? Ситахи же народ вспыльчивый. Убьют, и имя уточнить забудут.
   - Нет, - Макс медленно пошел вперед. - Я пойду первым. Вы все выходите следом за мной, и встаете по бокам, выставив вперед копья.
   - Думаете, отобьёмся? - в голосе старика отчетливо слышалось сомнение.
   - Надеюсь, - Максим заглянул за поворот...
   Никого! Виднелся конец тропы, за которым начинался луг, о котором упоминал Дряхлый. Пресловутая ферма в поле видимости не попала.
   - Вперед! - скомандовал Максим, и в несколько шагов очутился на месте, где тропа оканчивалась. Прижавшись к кустарнику, выглянул на луг.
   Глаза тут же выхватили большое одноэтажное здание, находящееся в ста метрах.
   Вот только между ним и зданием было препятствие ...
   - О, как! Здравствуйте, дорогие гости! - хлопнул ладошами о бедра ближайший из ситахов, целый отряд которых, насчитывающий навскидку около двадцати бойцов, стоял в два ряда, обратившись лицами в сторону тропы. - Рад, что соизволили наконец объявиться! Выходим по одному. Не стесняемся!
   В груди у Макса похолодело. Их засекли! Он дернулся назад, но тут же сообразил, что попытка бежать будет не самым умным действием с его стороны. При наличии в отряде Дряхлого, которого Макс не хотел терять ни при каких условиях, на узкой извилистой тропе ситахи вмиг их догонят, даже если он понесет старика на руках.
   Оглянувшись на испуганно притихших крестьян, Макс вытащил меч и вышел на луг. Спустя мгновение к нему присоеденились мужики, встав от него по бокам и выставив вперед свои палки.
   Поприветствовавший Макса ситах судя по всему был главарем. Он стоял перед остальными соплеменниками, и был несколько иначе одет. Если все ситахи за его спиной были облачены только в легкие кожаные доспехи, то он сверкал полноценными металлическими доспехами!
   - Опустить оружие! - не сводя глаз с Макса, через плечо приказал главарь своим бойцам. Те бесприкословно подчинились. - Ты кто?
   - Я? Начальник! - представился Макс, лихорадочно пытаясь вспомнить заранее заготовленную речь, которой он рассчитывал переманить ситахов на свою сторону. Как назло, в критической ситуации все слова вылетели из головы. Если он сейчас не вспомнит... Над возможным боевым столкновением Макс старался не думать, прекрасно понимая, сколько продержится он и его крестьяне.
   - Хм... - Ситах не мигая уставился на него своими белыми глазами, по которым было не ясно, куда смотрит в данный момент их владелец. - Начальник, говоришь? Над кем?
   - Над ними! - Макс вытащил из-за спины упирающегося Дряхлого. - И над этим тоже. Вернее, я их господин, - счел нужным он поправиться, решив, что понятие "господин" будет более правильным, нежели просто "начальник".
   - Хо! - хлопнул себя по бокам ситах. - Так ты господин в ближайшей человеческой деревеньке?
   - Деревеньке? - нахмурился Макс, которого зацепило некое пренебрежение, прозвучавшее в словах ситаха. - Это пока "деревенька"! Со временем я выстрою там замок!
   - Замок? - ситах тут же скинул улыбку со своего лица. - Донжон там есть, насколько я в курсе... - задумчиво добавил он. - Возможности для строительства замка у тебя будут, если приумножишь население деревни.
   - Кое-какие возможности у меня есть уже сейчас, - Макс с облегчением перевел дух.
   Ситахи не стали атаковать сразу же, и вступили с ним в диалог! Значит, есть шансы переманить их на свою сторону. Волнение отступило и на ум начали возвращаться приготовленнные фразы.
   - Например? - осведомился главарь, параллельно над чем-то задумавшись.
   - Я за один день захватил большинство мануфактур, и на настоящий момент не под моим контролем остались только ферма, домик знахарки и житница. Надеюсь, сегодня удастся разрешить этот вопрос. После этого планирую поход на кочевников. Если я вам всем предложу пойти ко мне в гарнизон? - Макс озвучил мысль, кажущуюся ему заманчивой для ситахов, но не увидел в глазах главаря ситахов никакой заинтересованности. Скорее, в них стояло легкое пренебрежение и превосходство. Решив чуть подробнее расписать открывающиеся перспективы, Макс с видимым воодушевлением воскликнул. - Ты станешь его начальником! Понимаю, сейчас моя крепость выглядит неприглядно, но, как я говорил, это ненадолго! Когда на ее месте появится полноценный замок, ты станешь крупным военачальником, подчиняться которому будут все мои вооруженные силы! Остальные ситахи составят костяк моей армии, которой суждено повергать всех противников в трепет!
   - Сидеть в гарнизоне? - усмехнулся ситах.
   - Почему? Военачальник будет руководить походами наравне со мной! Я физически не смогу возглавить две и более армии.
   От строя ситахов тотчас донеслось гудение, словно потревожили рой лесных ос - воины принялись с оживлением обсуждать предложение Макса.
   Впрочем, их главарь стоял особняком, не особо прислушиваясь к мнению подчиненных. Кожа на его лысой голове пошла складками от напряженных мыслительных процессов, глаза превратились в две узкие щелочки, а трехпалые ладони то сжимались в кулаки, то разжимались.
   - Это все, чего ты добился? - спросил главарь по истечению трех минут, показавшихся Максу вечностью. - Убить их!
   Отряд ситахов пришел в движение. На обнаженных мечах засверкали солнечные лучи, и земля легко дрогнула от дружного шага двух деятсков ситахов.
   Все, пришел мой конец, подумал Макс и в слепом отчаянии интуитивно совершил то, чего от себя не ожидал. Выствив вперед обе руки, он мысленно возвел между собой и наступающими ситахами стену. Аура полыхнула синим огнем, и земля перед атакующими разверзлась под напором рвущейся наружу воды. Вверх взмыло несколько фонтанов, разделив стороны водной преградой.
   Из-за стоявшего по всей округе грохота и треска послышалось:
   - Стоять!!! Вернуться на свои места!
   Сквозь пелену воды Макс разглядел, как отряд ситахов вернулся на свои первоначальные позиции.
   - Маг! Успокой стихию! - послышался новый вопль главаря.
   Макс опустил руки и струи воды сразу опали, оставив после себя только огромные лужи, да безобразные разломы в земле.
   Главарь неспешно приблизился, остановившись подле Макса.
   - Ты не говорил, что ты маг, - взгляд главаря разительно изменился. Исчезли прежние пренебрежение и превосходство, уступив место уважительному выражению. - В общем... Я тут подумал... Не вечно же мне на ферме ошиваться! Согласен!
   - Правильное решение, - облегченно выдохнул Макс.
   - И, Радл Корсавт, - представился главарь, протягивая руку. - Для вас, просто И,Радл.
   - Макс, - пожав лапу И, Радла, оказавшуюся почти вдвое бОльшей, чем его ладонь, Макс с трудом утерпел, чтобы не поморщиться от боли. Ему показалось, что его руку словно зажали в тисках.
   - Сильный, - покачав головой, через силу улыбнулся он. И, Радл с довольной миной отпустил его ладонь.
   - Необычное имя для ситаха, - заметил он.
   - Прозвище, - Макс тут же нашел выход из положения. - Полная версия гласит Безумный Макс.
   - Безумный Макс, - задумчиво крякнул И, Радл. - Это другое дело. Достойное прозвище... Теперь по поводу клятвы. Поступим по обычаям? То есть, моей будет достаточно?
   - Нет. От каждого приму отдельно! - слова Макса моментально вызвали недовольное гудение в рядах ситахов. И, Радл тоже нахмурился. - Вы не так меня поняли! - поспешил пояснить Макс, осознав, что его слова восприняли как элементарное недоверие. - Я знаю, что сюзерен принимает клятву только от своего прямого вассала. И если у того, в свою очередь, уже были вассалы, то они становятся таковыми и по отношению к общему сюзерену! Но наш случай особый!
   Ситахи притихли, ожидая продолжения.
   - Дело в том, что я планирую создать несколько вооруженных отрядов! Понимаете? Несколько!!! И кто-то из вас их возглавит! Кандидаты будут рассматриваться по рекомендациям И, Радла, - прервавшись, Макс оглядел ряды притихших ситахов.
   И,Радл пожевал губу.
   - Хочешь взять клятву с каждого потенциального военачальника? В принципе, разумный шаг. Поддерживаю. Эй!!! - рявкнул он, развернувшись лицом к строю. - Вы слышали? У каждого из вас есть шанс пойти на повышение! Поверьте, я буду рекомендовать только самых достойных, проявивших доблесть и высокое воинское умение в боях!!!
   - Э-Э-Р-Р-Р-РА!!! - дружно взревел строй, издав традиционный боевой клич ситахов. Мечи воинов взметнулись вверх.
   - Э-Э-Р-Р-Р-РА!!! - повторился клич, сопровождаемый громом удара мечей, опустившихся на щиты, внезапно оказавшихся в руках бойцов.
   Макс немало удивился самому факту их наличия, ведь до этого он их не замечал, несмотря на то, что приглядывался к воинам внимательно.
   - Я готов! - торжественно произнес И, Радл, преклонившись на одно колено перед будущим сюзереном. - Я готов первым произнести клятву верности!
   Принятие клятв растянулось по времени, заняв около получаса, но Максим не был против. Наоборот. Он торжествовал. Двадцать два ситаха!
   Имея такой отряд, он быстро освободит оставшиеся мануфактуры, после чего нанесет визит вежливости кочевникам.
  
   Испытывая значительный душевный подъем, Макс задумался - не попытаться ли ему присоединить к своему отряду огров, охраняющих житницу?
   - Командир! - вернул его из мира грез в бренную реальность И, Радл. - Теперь куда?
   - К домику знахарки. Там огры! Можно... - его следующие слова утонули во всеобщем реве, раздавшимся одновременно из двадцати двух глоток:
   - СМЕРТЬ ОГРАМ!!!
   - УБЪЕМ...
   - РАЗДАВИМ!!!
   - Э-э-э... - протянул растерявшийся сюзерен. - Смерть?
   - Огры и ситахи непримиримые враги, господин, - тоненькое карканье Дряхлого, подобравшегося поближе к Максу, объяснило тому, почему воины с ТАКОЙ ненавистью призывают разделаться с потенциальными союзниками.
   - Жаль, - вздохнул Макс, поняв, что его мечты мало совпадают с реальностью. - Очень жаль. Дряхлый, отправляй людей по мануфактурам. Собирайте материалы, и начинайте строить крестьянские дома.
   - Вы к житнице и к дому знахарки? Дорогу указать вам надобно?
   - Я знаю дорогу, - моментально отреагировал И,Радл. - Занимайся тем, чем велели, старик!
   Дряхлый проигнорировал его слова, дожидаясь указаний господина, и этим заставил ситаха грозно нахмуриться.
   - Справимся без тебя, Дряхлый. Твоя рука необходима в деревне, - отпутсил старика Макс, и развернулся к военачальнику. - И,Радл. Позволь мне самому распоряжаться людьми. Договорились?
   Ситах пожал плечами.
   - Как прикажешь, Макс.
   Дождавшись, пока Дряхлый вместе с крестьянами не исчезнет в зеленых зарослях, маскирующих тропу к деревне, Макс развернулся к строю ситахов.
   - Готовы к выдвижению?
   - Готовы!!! - череп И, Радла раскололся на две части, явив свету оскал, напоминающий волчий. Разве что клыков не было. - Надрать вонючие задницы огров мы готовы всегда. ТАК? - последний вопрос адресовался бойцам, не замедливших с ответом не на секунду:
   - Р-Р-РА-А-А....
   Их рев разнесся далеко за пределы луга.
   Над ближайшими деревьями взвилась туча птиц, напуганных оглушающим звуком, в котором отчетливо слышались хищные интонации. Со стороны, если не видеть отряда ситахов, можно было вполне предположить, что это взревел огромный хищный зверь, почуявший аромат своей будущей добычи.
   - Командир, - обратился к Максу И,Радл, дождавшись, пока звук не утихнет. От дальнейшего проявления своих чувств бойцов удержала его поднятая рука, призывающая к тишине. - Кроме огров еще есть противники?
   Макс хмыкнул, и повел рукой по сторонам:
   - Множество! Кочевники, другие вайве... хозяева других деревень, свободные отряды. Всех не перечислить.
   И,Радл усмехнулся.
   - Командир, я не тех имел ввиду. Нужны противники поблизости, в пределах полудневного перехода. Желательно, не очень сильные, - наткнувшись на удивленный взгляд сюзерена, ситах почесал подбородок, обдумывая свои очередные слова. - Мне надобно бойцов потренировать, а то засиделись мы на одном месте. Да и опыт набирать нужно перед схватками с врагами посильнее. Иначе никак.
   - Согласен, - Макс обругал себя за свою недальновидность. Он сам должен был продумать этот момент! Лишь в боях его подопечные могут набирать опыт, постепенно становясь все сильнее и сильнее! Огры на данный момент являются сильным противником даже для его нового отряда. С одной стороны, он не сомневался в победе, произойди схватка, с другой - потеряет часть воинов, каждый из которых был сейчас бесценен. Не так, конечно, как обычный крестьянин, но все же. Терять их без толку не следовало. - Есть гиены, расположившиеся в местной житнице, - огласил Макс. - Если не брать в расчет огров, то это последние противники, оставшиеся на моей территории.
   - Гиены? - И, Радл обрадованно потер руки. - То, что нужно! Потренируемся на них, а потом выступим к ограм. ОТРЯ-А-АД! В ПОХОДНУЮ КОЛОН-Н-НУ СТАНОВИ-И-ИС-СЬ!!!
   И,Радл повел отряд по главной дороге - так Макс окрестил сеть грунтовых дорог, пролегающих на его территории, и связывающих мануфактуры и деревню. Эти дороги, будучи всего раза в три-четыре шире той тропы, по которой его к ферме провел Дряхлый, разительно отличались от центральной дороги, исходившей от донжона, проходящей через деревню, и исчезающей в глубинах ничейных земель.
   Путь до житницы занял более получаса. Солнце к этому времени успело совершить почти половину своего дневного пути по небосклону, и сейчас, когда оно встало практически в зените, на земле воцарилась нестерпимая жара. Макс начал чувствовать, как его тело под доспехом начинает медленно изжариваться... Вернее, вариться в собственном соку!
   Оглянувшись, с некоторым удивлением обнаружил, что остальным членам отряда жара не доставляет видимых неудобств. Никто, кроме него, не оттягивал кожаные доспехи и не обдувал свое тело, в надежде хоть как-то его охладить.
   Попытка решить вопрос с помощью магии успехом не увенчалась из-за отсутствия опыта и нужных знаний. Единственное, что у Макса получилось, так это конденсировать на себе некоторый объем воды, оказавшейся обжгающе горячей, а потому не принесшей ему никакого облегчения.
   - Мы на месте! - у Макса вырвался вздох облегчения при виде небольшой речушки, на берегу которой стояла мельница, с примыкающей к ней строением. Житница!
   - И где? - покрутив головой по сторонам, озадачился он. - Где гиены?
   - Их здесь нет, командир, - И,Радл обошел Макса, и забрел в воду. Остальные ситахи остались стоять за спиной Макса, настороженно осматривая округу. Обнажив волнообразные клинки и прикрывшись щитами, они были готовы в любой момент среагировать на появление врага.
   - В здании не могли спрятаться? - выдвинул Макс единственно разумное предположение. Он более нигде не видел мест, где могла спрятаться стая гигантских гиен.
   - Нет, - возразил И,Радл. - Гиены нападают сразу, едва им только стоит учуять жертву. Определенно, их здесь нет! Попробуйте просканировать местность с помощью поискового заклинания.
   - Я пока не знаю заклинаний, - пришлось признаться Максу. - До этого действовал по наитию, не отдавая себе отчет, как у меня получается колдовать.
   - А-а-а, - разочаровался И,Радл. - Начинающий! А я-то надеялся...
   - Увидеть рядом с собой архимага? - ехидно улыбнулся Макс. - Только окажись на моем месте архимаг, то он бы стер вас в порошек около фермы, не став с вами пытаться наладить диалог.
   - И то верно, - вынужден был согласиться военачальник. - В принципе, ничего страшного. Раздобудем фолиантов, почитаешь их, потренеруешься и будет все нормально. Время займет определенное, но мы, вроде, никуда и не торопимся. Верно?
   - Как сказать, - поджал губы Макс. - По поводу фолиантов поговорим позже, а сейчас предлагаю прочесать здание. Только... - Макс забрел в речку. Встав рядом со своим военачальником, он с облегчением окунулся с головой в теплую воду. Распрямившись и стряхнув с себя мелкие капли, закончил начатую мысль. - ... разделяться на группы не будем. Мало ли...
   К всеобщему сожалению, гиены не были обнаружены. Ни в самой житнице, ни в ее округе.
   - К ограм? - спросил И,Радл, когда они выдвинулись в обратный путь.
   - И,Радл, - Макса не оставляли мысли о гиенах. - Меня ОЧЕНЬ волнует отсутствие гиен у житницы! Так не должно было быть. У меня есть одно объяснение этому факту, и оно мне не нравится. Очень не нравится!
   - Какое, командир? Ну... объяснение это, - И,Радл с любопытством глянул на сюзерена.
   - Их кто-то убил.
   - Где трупы?
   - Не знаю.
   - Ничего не понимаю, - выразил недоумение ситах. - Если здесь кто-то побывал, перебил гиен и избавился от трупов... Хотя зачем это понадобилось... Но не к тому веду. Куда убийцы гиен могли направиться дальше? Жалко, что ты пока не обладаешь поисковыми заклинаниями и не можешь держать ментальную связь с тем же Дряхлым.
   Макс хотел высказать еще один вопрос, но поймав обеспокоенный взгляд военачальника, почувствовал, как по спине побежали мурашки.
   - Деревня! - выдохнул Макс.
   В следующее мгновение они не сговариваясь бегом рванули с места. За ними, стараясь не отстать, неслись остальные воины.
   - Надеюсь, еще не поздно, - задыхаясь от быстрого бега, выкрикнул Макс.
   И,Радл ничего не ответил, только плотнее сжал зубы и побежал еще быстрее, постепенно отрываясь и от Макса, и от своих воинов. Он и ворвался в деревню первым, опередив бежавшего вторым Макса на добрых пятьдесят метров.
   Еще на ходу выхватив меч, ситах домчался до домика Дряхлого, и замер, дожидаясь остальных членов отряда.
   - Эльфийка! - задыхаясь от быстрого бега почти выкрикнул Макс, когда добежал до своего военачальника, и обнаружил на крыльце домика старосты деревни длинноухую девушку. Беглым взглядом окинув округу, не обнаружил тупов и позволил себе перевести дыхание.
   - Здравствуй, нерадивый хозяин. Тебя пришлось долго ждать, - с легкой усмешкой поприветствовала Макса эльфийка, вооружение которой состояли только из лука и колчана со стрелами, видневшегося из-за спины. Перед ней на коленях стоял Дряхлый, и в его затылок упирался наконечник стрелы, готовой вот-вот сорваться с натянутой тетивы. - Устал?
   - Нет, - тяжело дыша ответил ей Макс. - Чем обязан визиту столь прекрасной дамы?
   - О! - округлила губки девушка. - Мы и комплименты делать умеем!
   - Командир! Чего ты с ней разговариваешь? - возмутился И,Радл. - Убить ее и дело с концом!
   Ситах раздвинул крестьян и вышел вперед.
   - Не подходи ко мне! - крикнула девушка военачальнику. - Иначе я его сейчас застрелю! Не веришь?
   - И,Радл, пощади старика! - заверещал Дряхлый, замахав на ситаха руками. - Сгинь отсюда!
   - Ты-то заткнись, - зашипел И,Радл, не спуская глаз с эльфийки и делая еще один осторожный шаг в ее сторону. Мечом он медленно поводил из стороны в сторону, готовый в любой момент отбить стрелу, вздумай девушка неожиданно выстрелить в него.
   - Стреляю! - с новой силой крикнула эльфийка, затравленным зверьком посмотрев на Макса.
   - СТОЙ!!! - тут же взревел тот, бросаясь к своему военачальнику. - И,Радл, стой!!! Стой, кому говорю!!! - в принципе Макс мог уже не кричать. Он был достаточно близко от И,Радла, чтобы схватить его за отворот кольчужной рубашки, выглядывавшей из-под доспеха, и одним рывком отбросить в сторону. Военачальник не удержался на ногах и покатился по пыльной земле.
   Не успел Макс моргнуть глазом, как И,Радл вскочил на ноги и тут же оказался рядом с ним. Впрочем, Макс не смотрел на него, угрюмо поглядывая на миниатюрную эльфийку.
   - Чего ты хочешь?
   - Статуса союзника! - выпалила девушка и, прислушавшись, еще более напряглась, прижав деревянный кончик стрелы к голове Дряхлого настолько сильно, что в месте соприкосновения проступило пятнышко крови.
   Макс практически сразу понял причину ее поведения: послышался топот множества ног, и через несколько секунд на улицу выскочил отряд ситахов. Не дожидаясь указаний, они рассыпались по всей деревне, заняв все наиболее оптимальные места на случай обороны от противника, численность которого они не знали.
   - Чего? - изумился Макс, не обращая внимания на обступивших его воинов. - Статус союзника? Зачем?
   Эльфийка замялась, не желая раскрывать причину ее тредования, но потом все же выдавила из себя:
   - Я лишилась своего замка и своей деревни, - поколебавшись, добавила. - Меня зовут Лея.
   - Захвати себе новый замок, - тут же предложил ей Макс, на что девушка грустно покачала головой.
   - Пустой замок и пустая деревня бесполезны в течении двух суток, пока не прибудут новые крестьяне, способные развить замок и деревню. Прежних придется убить, так как они уже связаны клятвами со своими вайверами.
   - Два дня? Это немного.
   - Это очень много, - с нажимом сказала Лея. - К тому же, у каждого замка есть хозяин, который будет драться насмерть за свое имущество. С учетом крестьян, сопровождающих вайверов, миссия по захвату становиться трудно реализуемой. Тем более, у некоторых есть свои вооруженные отряды, некогда бывшие свободными. За примером далеко ходить не надо! - девушка кивнула на И,Радла.
   - Лея... - процедил Макс сквозь зубы. - Ты являешься свободным вайвером, жизнь которого не стоит и ломанного гроша. Догадываюсь, что всех крестьян, которых ты могла превратить в воинов, ты потеряла... В принципе, я могу заключить с тобой союз, но...
   - Нет, не союз. Его ты можешь расторгнуть в любой удобный для тебя момент, - девушка задумалась. - Я хочу стать твоим вассалом! - чуть помедлив, выдвинула она очередное требование.
   У Макса от такого заявления отвисла челюсть.
   - Что? - только и смог вымолвить он, пребывая в сильном замешательстве.
   - Да, - подтвердила девушка. - Как ты правильно заметил, я лишилась всего. На меня сегодня утром напали. Неожиданно. Я ничего не смогла сделать! - в последних словах прозвучало столько страха и отчаяния, что Макс непроизвольно поежился.
   - А твоя оборона? - подал голос из-за спины Макса И,Радл.
   - Оборона? - горько усмехнулась Лея. - Где была ВАША оборона, когда я пришла в деревню? Вы хоть понимаете весь смысл произошедшего?
   - Ты могла перебить моих крестьян, тем самым практически остановив мое развитие на длительное время, - не мог не согласиться с ней Макс. Он уже проклинал себя за свою беспечность, ведь с ним могло произойти то же самое, что и с этой девчонкой! Он даже не думал про оборону деревни, хотя это первое, над чем стоило задуматься.
   - Но я этого не сделала! - вскинула голову эльфийка.
   - Слушай меня, Лея, - вновь выступил вперед И,Радл, одним движением обойдя своего сюзерена. - Ты и дальше ничего никому не сделаешь, поскольку я вот этими руками, - ситах вскинул свободную от меча руку, - оторву тебе твой пустой котелок!
   Лея с новой силой прижала кончик стрелы к голове Дряхлого.
   - Твою мать...! - тихонько взвыл тот. - Слышь, вояка хренов! Ты моей смертушки восхотел?
   - И,Радл! - Макс за шкирку убрал своего военачальника себе за спину. - Стой здесь!
   - Макс! Да чего на нее смотреть? - выразил свое негодование тот. - Пришла! Условия ставит! Знаешь, куда надо запихать ей ее условия? Позволь я это сделаю!!!
   - Стой! Иначе она убьёт Дряхлого.
   - И чего такого? - удивился И,Радл. - Пусть убьёт. Все равно с него пользы никакой. Разве что песок из задницы сыпется, и землю удобряет!
   - Молокосос! - ощерился старик. - Песок с меня сыпется? Да я тебя... да я...
   - Тихо! - рявкнул Макс, заставив обоих замолчать. Лея, забыв про свой страх, с неподдельным интересом взирала на троицу.
   - Ты знаешь, какие риски у меня появятся, возьми я тебя в вассалы?
   - Знаю, - кивнула девушка. - Смотрела предыдущие трансляции из Мира Слисса. Только учти, у тебя нет выбора!
   - О как! И что же ты сейчас сможешь сделать? Убьёшь Дряхлого? - Макс кивнул, указывая на старика. - Хорошо. Только тебе тоже стоит учесть один момент.
   - Угу, - широко улыбнулась Лея, показав окружающим ровные белые зубки. - Ты прикажешь убить меня. Возможно, придумаешь какой-нибудь извращенный способ умерщвления, чтобы я помучилась перед смертью и дала тебе побольше времени в режиме неуязвимости. Только вот я живой не дамся! - Лея приподняла правую ножку, согнув ее в колене, короткая юбочка приподнялась и Макс увидел ремешок, опоясывающий ее точеное бедро. К нему крепилось нечто напоминающее кобуру для ножа, ручка которого тоже была хорошо видна.
   - Убирайся из моей деревни, - сквозь зубы процедил Макс. - Обещаю, ни я, ни мои люди тебя не тронут.
   - Нет! - девушка поставила ножку на место и отрицательно помотала головой. - Мне некуда больше пойти. У меня единственный шанс выжить, это напроситься к кому-то вассалом. Сам понимаешь, из-за дурацкого условия накладывания штрафов никто принять меня не захочет. Мне повезло, что ты, как и я, не подумал выставить оборону, поэтому сейчас я владею некоторым преимуществом, держа в заложниках твоего Знахаря Дорог. Если оставлю тебя, то далеко не факт, что все пройдет так гладко и с другим игроком.
   - Кого? - не понял И,Радл. - Знахаря?
   - С чего ты взяла, что он Знахарь Дорог? - спросил Макс, жестом приказав своему военачальнику заткнуться.
   - В Мире Слисса вайверам всегда дают кого-то, кто знает основную карту дорог. У меня такой тоже был, - пожала Лея плечами. - Побеседовав с крестьянами, я быстро разобралась, кто из них мне нужен. Так вот, возвращаясь к нашей теме, если я ликвидирую Дряхлого, то ты в будущем испытаешь большие трудности. Кто тебе подскажет, куда и зачем идти? Будешь действовать вслепую? Хочешь этого?
   Макс напряженно думал. Терять старика ему не хотелось. Это было сопряжено не только с утерей знаний по местным дорогам, но и с потерей идеального хозяйственника. Макс уже успел оценить хватку деда на этой стезе. С другой стороны, за приобретение вассала из числа вайверов Мир Слисса требовал от новоявленного сюзерена огромный штраф. Он поминил предыдущую трансляцию, где штраф заключался в смерти вайвера в случае гибели обретенного вассала.
   Нет, в конце концов решил он. Жизнь Дряхлого, сколь бы ценна она ни была, не стоила угрозы собственной смерти. Бысто придя к выводу, что обычными средствами эльфийку без потерь для него не устранить, Макс обратился к магии, и неприятно удивился, обнаружив в магическом зрении великое множество исходящих из ауры эльфийки темно-зеленых жгутиков, свободными концами исчезающих в земле. Назначение их было ему не понятно, но то, что они не сулили ему ничего хорошего, было ясно, как день.
   - Что ты пытаешься сделать?
   - О-о-о! - звонко рассмеялась Лея. - Разглядел? Видишь ли, я довольно много играла в вирутальные игры, в которых присутствовали сложные системы магии. Местная магия разительно отличается от них, поскольку больше похожа на настоящую, существуй она на самом деле, но общие принципы я все же понять смогла. Составила пару несложных заклинаний, которые мне могут помочь выжить. То, что ты сейчас видишь, это моя подстраховка на крайний случай.
   - Что это такое? - угрожающе спросил Макс.
   - Назовем это посмертным проклятием. Оно убьет на твоей территории всю растительность, обратив ее в прах, и превратит этот участок в клочок пустыни. Обезвредить мое простенькое заклинание ты не сможешь, поскольку сил для этого у тебя недостаточно, даже если ты найдешь контрзаклинание. Посмертные проклятия очень сильны...
   Последовало длительное молчание, в течении которого присутствующие переваривали слова девушки. Первым нарушил его И,Радл, зарычавший в бессильной злобе.
   - Сука! - выплюнул он.
   Позади Макса обеспокоенно зашептались крестьяне, мысли которых целиком были поглощены потерей возможности получать с земли урожаи и корм животным. Кто-то вспомнил о древесине, за которой в случае исполнения эльфикой своей угрозы предстояло ходить за много километров.
   Все тщательно взвесив, Макс пришел к однозначному выводу - смерть Леи повлечет за собой ужасающие для него последствия. Фактически, у него после активации ее проклятия останется один выход - вместе с крестьянами и ситахами идти и завоевывать себе новый замок. Развязать войну против ближайшего соседа, в ходе которой он наверняка потеряет очень многих своих людей и ситахов... И не факт, что завоюет!
   - Похоже, у меня нет выбора, - в конце концов пробормотал Макс.
   - Еще бы! - облегченно выдохнула Лея, почувствовавшая, что чаша удачи склоняется в ее сторону. Впервые за сегодняшний день. - Можно спросить, как тебя зовут?
   - Макс.
   - Макс, все не так плохо, как ты думаешь, - девушка заметно расслабилась. - Мы сможем развиваться вместе. Два мага! Потом захватим еще одну деревню и превратим ее в еще один замок, получая с него дополнительные ресурсы и возможности для дальнейшего совершенствования!
   - Я могу и сам его развивать, поставив управляющим того же Дряхлого, - буркнул Макс.
   - Да, - согласилась Лея. - Можешь. Тут я не спорю. Только тебе придется постоянно отвлекаться от своего основного замка, чтобы Дряхлого контролировать!
   Макс промолчал. Рациональное зерно в словах Леи определенно присутствовало. Лея была магом и могла самостоятельно руководить воинскими подразделениями. Могла управлять деревней, если такая будет захвачена. Ее можно было отправлять на всевозможные вылазки с целью разведки, и она с большей доли вероятности вернется с положительным результатом, нежели обычный разведчик...
   Если бы не штраф на случай гибели подобного вассала...
   - Я согласен, - решился Макс. - Произноси клятву! Мое полное имя - Безумный Макс.
   - Я, Белая Лея, приношу клятву верности...
   Монотонный голос девушки, умудрявшейся произносить слова клятвы нараспев, подействовал на Макса успокаивающим образом. В какой-то момент его начала одолевать уверенность, что не все так плохо, как он себе представил вначале.
   - Я, Безумный Макс, беру клятву верности от Белой Леи... - начал Максим сразу после того, как Лея закончила свою часть клятвы. Его часть была более короткой. В ней он обязывался заботиться о Лее, и стараться беречь ее жизнь. Последнее по мере возможности, разумеется.
   - Убить ее надо было, - расслышал он за спиной комментарий И,Радла, как только стихли его последние слова.
   Максу было уже не до него. В воздухе вспыхнула огненная надпись:
   "Став сюзереном вы обретаете дополнительную ответственность. Теперь вы отвечаете не только за свою жизнь, но и за жизнь своего вассала - Белой Леи. Заботьтесь о ней, ведь если она умрет, вас ждет штраф. Вы потеряете то, чем дорожите более всего! Вы потеряете ЖИЗНЬ!".
   - Твою мать!!! - Макс со злостью сплюнул на землю. - Хотя, чего я ожидал?
   - Извини! - пискнула Лея, делая шаг назад. - У меня не было другого выбора!
   - Прибить ее надо было! - грустно вздохнул И,Радл.
   - Да-а-а уж, - крякнул Дряхлый, с трудом поднимаясь со ступенек лестницы. - Согласен с тупоголовым.
   - Чего??? - взревел И,Радл. - Ты это про меня???
   - Тьфу, - махнул рукой старик. - Хотел сказать, что согласен с наимудрейшим военачальником. Вырвалось не то...
   - Хм... - И,Радл недовольно покосился на Дряхлого, не веря его отговорке. - Ладно, живи дед.
   - Хватит пререкаться, - у Макса не было настроения слушать перепалку своих подчиненных. - Вы толком не успели познакомиться, а уже ссоритесь! Что же дальше-то будет? - оба потупили глаза под взглядом своего сюзерена, полного недовольства.
   - Чтобы я больше не слышал ничего подобного. Ясно?
   Военачальник и староста исподлобья ТАК посмотрели друг на друга, что Максу стало ясно - дружбы двух своих приближенных ждать не стоит.
   - Мы поняли. Такого больше не повториться, - перед тем, как развернуться и выйти со двора, решил-таки ответил И,Радл. Дряхлый посмотрев ему вслед, хмыкнул.
   - Ясно, господин, - крякнул он, и, попятившись назад, скрылся внутри своего дома, оставив Макса и Лею одних.
   - И что мне с тобой делать? - Макс прошелся вокруг застывшей, словно изваяние, девушки. - Что молчишь? Скажи хоть, откуда родом?
   - Из Европейской Ассоциации. С восточной ее части, - отозвалась Лея. - Родилась в Дебрецене. Выросла и живу там же.
   - Дебрецен? Это где?
   - Неподалеку от Будапешта.
   - Расскажи подробнее, как ты лишилась своего участка? - Макс подошел к лестнице и уселся на нижнюю ступеньку, знаком пригласив Лею сесть рядом. - Только рассказывай все честно, без прикрас и преувеличений. Хорошо? Потом я расскажу о себе. Если уж нам предстоит пытаться выжить в этом аду вместе, то нужно научиться как можно лучше понимать друг друга.
   - Хорошо. Я все расскажу, - кивнула Лея и поведала Максу свою историю:
  
   За шесть часов до этого.
   Лея

   Первые лучи восходящего солнца пробились сквозь тонкую растительную пленку, выполнявшую в круглом окошке роль стекла, и осветили маленькую комнатушку. Сия комната, как и окно, явно были искусственного происхождения - в природе никогда не существовало столь идеальных округлых форм, даже без намека на какие-либо изъяны и выпуклости.
   - Пора, - пробормотала себе под нос миниатюрная эльфийка, сидевшая в позе лотоса на огромном зеленом листе, что послужил ей ночью постелью.
   Поиграв токами энергии в своей недавно обретенной ауре, девушка удовлетворенно качнула головой и открыла глаза.
   - Вы будете умываться, госпожа? - бесстрастно спросил эльф, неподвижно застывший у входа с кувшином в руках.
   Лея неожиданно для себя вспомнила о многочисленных галазрителях. Проклиная их в душе, она очаровательно улыбнулась, и одним планым движением встала. Подошла к эльфу, по пути сбросив с себя всю одежду.
   - Буду, - громко произнесла она, и тихо, едва слышно, добавила. - Смотрите, уроды... Мне не жалко. Может, артефакт мне какой подкините...
   Умывшись, Лея неспешно оделась, стараясь сделать это как можно более сексуально. Она чуть ли не физически ощущала на себе жадные взгляды многочисленных зрителей, исходящие из окружающей пустоты.
   - Перед сном я тоже буду умываться! - громко сказала она, чарующе улыбаясь.
   - Госпожа, я могу идти? - подал голос эльф, так и стоящий с кувшином.
   - Иди и собери всех остальных, - распорядилась эльфийка. - Я буду ждать перед Древом.
   Стоило эльфу исчезнуть в темном провале дверного проема, как Лея незамедлительно вернулась к ложу, и вытащила из-под него лук. Закрепив его за плечами, поспешила к выходу.
   Торопилась она совершенно напрасно - пришлось ждать еще несколько минут, пока соберутся все эльфы.
   - Дилаиль! Где же все остальные? - спросила она эльфа, отправленного ею в качестве посыльного.
   Вопрос был вполне естественен, ведь вчера вечером она вызывала к древу всех, обитавших в деревне и насчитала двадцать эльфов. Сейчас перед ней стояло всего десять, из которых шесть были женщинами!
   - Здесь все, госпожа, - низко поклонился Дилаиль. - Все, кто может пойти. Острая необходимость оставлять в поселении десять эльфов сокращает число вашего отряда до десятерых лучников.
   - Лучников? - поморщилась Лея, вспомнив вчерашний день, когда при попытке захвата лесопилки вышеупомянутые "лучники" так и не смогли изничтожить нескольких закованных в костяную броню монстров, внешне очень напоминающих единорогов. Повезло, что навык стрельбы был у нее. Увлеклась в школе, да в играх частенько использовала лук... Лея потратила около десятка стрел, прежде чем умертвила на удивление живучих тварей.
   - Постоянные тренировки помогут нам быстро научиться стрелять на подобающем для эльфов уровне, - вновь склонился эльф. - Госпожа, дайте нам только время.
   - Время, которого у нас мало, - грустно вздохнула девушка.
   - Мы будем тренироваться круглосуточно, госпожа! С сегодняшнего дня каждый эльф будет практиковаться с луком! - пламенно воскликнул Дилаиль, вскинув на нее горящие пламенным энтузиазмом глаза.
   - Не возражаю, - Лея поджала губки, вспоминая события вчерашнего дня, в течении которого удалось захватить лишь лесопилку и каменоломню. А потом был поход к капищу и обряд, неожиданно превартившийся для нее в тяжелое испытание, после которого она очнулась лишь под утро.
   - Мы готовы! Ведите нас, госпожа! - эльфы придвинулись к ней поближе, встав вокруг нее полукругом. Их глаза выражали полнейшую преданность.
   Девушка открыла рот, собираясь озвучить наименование следующей мануфактуры - золотого рудника, первоочередное посещение которого она запланировала еще вчера, и тут же рассеяно его закрыла. Дилаиль, до этого смотревший на нее с надеждой в глазах, вдруг мешком осел на землю. Вонзившийся в затылок топор мгновенно оборвал его жизнь.
   Следом за ним на землю упали еще четверо, пораженные точно такими же топорами, что и Дилаиль.
   - Нападение!!! - что было сил закричала Лея и выхватив лук, трясущимися руками попыталась наложить на тетиву стрелу.
   Эльфы заметались по поляне, даже не вспоминая о своем оружии. Упали еще две эльфийки, прежде чем на поляну выскочили орки, ведомые могучим гномом. Он мчался впереди, одной рукой размахивая огромной секирой, точно та была игрушкой, не имеющей никакого веса, другой рукой удерживая огромный щит, по своим размерам вполне способный укрыть за собой своего хозяина целиком. Рубанув секирой по ближайшей эльфийке, гном в буквальном смысле развалил ее надвое.
   - Хватайте оставшихся! - взревел бородач, видя, что противников осталось всего трое. Следующие за ним орки молниеносно выловили двух мечущихся в панике эльфиек. Практически мгновенно разобравшись, кто останется их держать, орки побежали за своим господином, который остановился в центре поляны, не рискуя приближаться к Лее. Она успела наложить стрелу, и сейчас целилась в своего врага, с ненавистью глядя на его глубоко посаженные, свиные глазки, которые словно два буравчика сверлили ее настороженным взглядом.
   - Стреляй, - зарычал гном. - Или боишься промахнуться?
   Лея натянула тетиву еще сильнее.
   - Знай, мои грязные орки с тобой развлекутся по полной программе, - ухмыльнулся гном. - Но я буду первым! Хочешь меня? Кстати, на остальных крестьян можешь не надеяться. Или ты не в курсе, что занимаясь домашними делами, эти игровые персонажи не могут принимать участия в боевых действиях? О-о-о! Вижу, не в курсе! Теперь знай. Готова к Обряду Очищения, крошка?
   - Ублюдок! - зашипела Лея. Она хотела спустить тетиву, но не решалась. Гном был слишком далеко, чтобы быть уверенной в его гибели. Учитывая низкий уровень ее навыка, разумеется. Одно дело стрелять в монстров, которые и не пытаются ни увернуться, ни закрыться, и совершенно другое - убить спрятовшегося за щитом гнома, из-за которого виднелась только одна голова!
   - Эй, болваны! - рявкнул гном своим подчиненным. - Вперед! Она сможет убить одного, зато потом нас ждет развлечение. Что встали??? Вперед!!! Только не толпой! Наступайте так, как я вас учил!
   Орки выстроились в редкую цепь, и трусцой побежали к Лее.
   - Будь ты проклят!!! - выкрикнула она, и спустила тетиву. Ближайший орк вскрикнул, схватившись за свое предплечье, в котором вдруг выросла стрела.
   - ДЕРЖИ СУКУ! - азартно заорал гном и отбросив щит в сторону, рванул к Лее.
   Она со всех ног бросилась в сторону ближайшей рощи, видневшейся справа от древа, в чреве которого она сегодня провела ночь. Над ухом просвистел топор, обдав едва уловимым дыханием ветра.
   - Живьем брать! Живьем!!! - тут же заорал гном.
   Орки дружно пыхтели, пытаясь бежать как можно быстрее, но Лее до рощи было гораздо ближе, чем им до нее. Поэтому она беспрепятственно достигла цели, юркнула в рощу, оказавшись на одной из секретных троп, и побежала по ней, стремясь побыстрее покинуть эту местность, вдруг ставшую такой опасной...
   - Помогите мне! - отчаянно закричала она, взывая к деревьям.
   - Мы поможем, мы поможем, мы поможем... - раздалось в ответ в ее голове.
   - Гадство! - поморщился гном, наблюдавший за всем через призму магического зрения, и вследствие этого тут же заметивший, как лес подернулся пеленой и скрыл удиравшую эльфийку. Он с досадой рубанул секирой по ближайшему Древу. - Сбежала! Орки! Отставить погоню! Ко мне!
  
   Лея не слышала приказ гнома, остановившего преследователей. Она все бежала и бежала, боясь остановиться, и пока не задумываясь над тем, что будет делать дальше. Сейчас самым главным для нее было просто выжить. Остановилась Лея только тогда, когда покинула территорию своей локации, пересекла полосу ничейных земель и оказалась перед стеной леса, являющегося границей чужой территории.
   Именно в этот момент до девушки дошел весь смысл произошедших событий - она проиграла! Все, конец! Ее ждет неминуемая смерть, ведь по замыслу разработчиков выживали только четверо участников. Как она сможет бороться, если у нее нет ни своего меллорна, ни крестьян? На одной магии далеко не уйдешь. И уж тем более, не в самом начале.
   В какой-то момент Лея встрепенулась. Не заключить ли ей союз с одним из вайверов? Но следующая же мысль заставила опуститься ее плечи - кому она теперь нужна? У нее нет ничего, что можно предложить союзнику.
   Она изучила много информации, касающейся проведения предыдущих погружений в Мир Слисса, поэтому сейчас, подумав над ситуацией, она пришла к однозначному выводу - у нее есть единственный шанс выжить. Союз! Для этого требовалось найти вайвера, готового заключить с ней союзнический договор! Пусть ей пока и нечего ему предложить взамен, но она сможет при его помощи захватить любой другой замок, и перестать быть обузой!
   Осторожно разведя колючие ветви деревьев в стороны, эльфийка шагнула вперед. Лее пришлось около полутора часов пробираться через лес, пока она не набрела на лесную дорогу. Замерев на месте, она прислушалась - пение птиц, многообразие иных лесных звуков. Никого. Здесь ничего опасного для нее нет. Пока нет.
   Отправив зов Лесу, Лея получила от того ответ в виде своебразной карты, где на фоне всеобщей зелени выделялись синие линии, обозначающие дороги, и темные участки - так Лес обозначил рукотворные строения. Один из таких темных участков оказался в непосредственной близости от нее, и судя по расположению по отношению к другим таким же участкам, это была одна из мануфактур. Приглядевшись к карте, Лея безошибочно вычислила расположение деревни и замка местного владетеля.
   - Посетим мануфактуру, - прбормотала Лея, и поскользила в сторону обозначнного на карте пятна.
   Такое решение она приняла исключительно с целью разведать текущую обстановку. Она надеялась, что местный вайвер уже захватил ее и оставил одного из крестьян на разработку. Захватив этого крестьянина, она сможет выведать несколько принципиальных вопросов - какими силами располагает вайвер, где предположительно он может находиться и успел ли он пройти обряд у капища. Если мануфактура окажется не захваченной, то она направиться прямиком к деревне, в расчете на отсутствие в ней хозяина.
  
  
   Тщательно избегая дорог, на которых могли оказаться ловушки, девушка вскоре вышла к нужному ей объекту. Это оказалась поляна, с протекающей поперек нее речкой, на берегу которой была....
   - Житница! - догадалась Лея, и в следующее мгновение попятилась. Мануфактура оказалась не захвачена и около нее находилась охрана. И ее угораздило выйти из леса буквально в десятке метров от нее! Четыре гигантских гиены при виде эльфийки глухо зарычали и вскочили на лапы.
   Медленно попятившись, чтобы не спровоцировать зверей на немедленное нападение, Лея плавным движением достала лук и наложила на тетиву стрелу.
   - Тихо... Только спокойствие... - успокаивающим тоном произнесла девушка, выцеливая ближайшего монстра. Убежать от гиен она не надеялась. Судя по их голодным глазам, они будут преследовать ее до победного конца. Нет ничего хуже голодного хищника, рассматривающего тебя в качестве добычи!
   Монстры ринулись в ее сторону одновременно и Лея сама не поняла, каким образом ей удалось выпустить одну за другой четыре стрелы с такой умопомрачительной скоростью - последняя стрела была выпущена еще до того, как первая достигла цели, и точностью - все стрелы нашли конец пути в глазницах гиен.
   Громадные тела с глухими звуками повалились на землю. Эльфийка присела перед мертвыми гиенами на корточки и опустив руки в траву прошептала несколько коротких слов. В ту же секунду из земли пробились четыре древесных отростка, вонзились в гиен и начали стремительно расти, разлагая и вбирая в себя благосклонно пожертвованную подругой Леса добычу. Лея ушла так же тихо, как и появилась, а на месте тел росли молодые деревца.
   Прокравшись в деревню, первым, кого Лея в ней увидела, оказался Дряхлый.
   - Ты хто? - удивился старый дедок, появившийся на крылечке ближайшего к ней домика.
   - Иди сюда! - приказала Лея, взяв деда на прицел.
   - Мужики!!! - заверещал старик и сразу же упал, схватившись за ногу. Из его тощего бедра торчала стрела. Но его крик достиг ушей остальных крестьян, так что не прошло и минуты, как около эльфийки стояли восемь мужиков, держа в руках немудреное оружие - заостренные на концах палки, служившие им копьями.
   - Всем стоять!!! - крикнула Лея, - Если кто двинется, сразу получит стрелу в лоб! Где ваш господин?
   - Скоро будет здесь, - прокряхтел с крылечка дед. - Конец тебе, ушастая...
   - Но, но! Полегче, старик! - оборвала его девушка и, ножкой открыв калитку, стелющейся походкой переместилась поближе к старику. Она интуитивно почувствовала, что дед оставлен в деревне за старшего, для присмотра за остальными крестьянами. - Не надо мне угрожать. Я не собираюсь никого убивать, пока не поговорю с твоим господином. Только для продуктивности предстоящего диалога, мне нужна некоторая информация, которую ты мне сейчас и предоставишь. Договорились? Вот и отлично!
   Через полтора часа в деревню нагрянул ситах, оказавшийся военачальником местного владетеля. Сам владетель несся следом за ним...
  

* * *

   -... остальное ты знаешь, - закончила девушка. - Теперь твоя очередь. Особо интересует то, как тебе в столь короткий срок удалось взять под свой контроль такое количество мануфактур.
   Макс вздохнул, прикидывая про себя, что можно рассказать своему вассалу, а что не стоит. В конце концов, решил ничего не утаивать, поскольку особых тайн у него не было.
   - Ладно, слушай. Все началось с того, что я оказался...
  

Глава 8

  
   Всего в двадцати километрах от Леи и Макса на краю обширной поляны сидел на коленях тощий орк. С невозмутимым видом, не сводя внимательных глаз со свободного пространства перед собой.
   То был Ли Сяолун, о котором столь красочно рассказывал Димитар и к которому было приковано самое пристальное внимание миллионов галазрителей. Союзник того самого гнома, что с такой необыкновенной легкостью вышвырнул Лею с ее локации.
   Его практически не было видно - место было выбрано специально таким образом, чтобы сторонний наблюдатель смог разглядеть орка, сидевшего вплотную с высоким кустарником, лишь приблизившись на очень близкое расстояние. В какой-то момент шум, раздавшийся за спиной орка, заставил его пошевелиться. Повернув голову, он тихо произнес:
   - Почему шумите?
   - Здесь пауки, господин, - столь же тихо раздалось в ответ. Кустарник раздвинулся, и из него показалась голова драконида - прямоходящего ящера, по своим размерам в полтора раза превосходящего обычного человека.
   Дракониды были довольно своеобразной расой. Отличающиеся значительной физической силой и немалым проворством, они могли стать значительным преимуществом для любого игрока, кому выпало везение управлять ими. Могли, если бы не одно "но", заключающиеся в некоторой умственной отсталости по сравнению с представителями других рас.
   Взрослый драконид был по уровню развития на одной ступени с семи- восьмилетним человеческим ребенком. Даже стандартный набор интересов был практически тем же! Игры, постоянное желание к развлечениям и веселью, невнимательность и забывчивость.
   Избавиться от этих минусов можно было одним единственным способом - развивать драконидов в специально выстроенных каменных зданиях - Лакертилиях, с наложенными на них заклинаниями роста.
   Первые несколько этапов развития стоили вайверу достаточно недорого, но вот последние... Затрачиваемые силы на прохождение конечных этапов зашкаливали за все разумные пределы, позволяя завершить полное обучение только двух-трех особей.
   Зато и результат был под стать - дракониды превращались в полноценных драконов! Существ умных, хитрых, могущественных, а потому и чрезвычайно опасных. Все это Ли поведал старший из драконидов, оказавшийся на две ступени развития выше остальных сородичей. Тот же самый драконид, с выцветшей от старости шкурой, оказался Знахарем Дорог. Ему Ли велел сидеть в пещере, особо не высовываясь и не рискуя. Китаец твердо решил - Грахык, так звали старого драконида, если и умрет, то только тогда, когда в живых не будет самого Ли.
   - Чем могли вам досадить эти членистоногие? - орк не мигая уставился на драконида. Тот не выдержал тяжелого взгляда господина и поспешил отвести глаза.
   - Страшно, - жалобно пискнул он.
   - Терпите, - орк вернулся к созерцанию поляны. - Любое терпение воздастся стократно, позволив достичь вершин в любом начинании.
   - Господин, один из пауков ползет по вашей руке! - орк невозмутимо скосил глаза на свою правую руку.
   - Пусть ползет, - смиренно произнес он, глядя на огромного паука, размером с кулак взрослого мужчины-человека, поднимающегося по рукаву его куртки. Смерив его долгим взглядом, орк вновь сосредоточился на поляне.
   - Он ядовитый! - еще жалобнее произнес драконид.
   - Иди в засаду, - повысив голос, приказал орк. Голова драконида тут же скрылась в кустах. - Уготованного судьбой не избежать, - добавил орк. - Суждено мне умереть сейчас, значит умру. Не суждено, останусь жить, прожив означенный мне срок.
   Орк еще долго сидел, не обращая внимания ни на паука - тот поднялся по его рукаву, залез на голову, где его и схватила неведомая птица, сорвавшаяся с ближайшей ветки , ни на копошащихся в зарослях драконидов.
   По истечении полутора часов ожидания на противоположном конце поляны появился небольшой отряд, во главе которого шел гном. За ним, построившись в два ряда, шагали два десятка орков.
   Дождавшись, пока отряд не пересечет три четверти разделявшего их расстояния, орк одним плавным движением поднялся на ноги, словно это не он провел пару часов в неудобной позе, и вышел на десяток метров вперед.
   - Хай! - взревел гном, заметив орка. Чуть изменив направление движения, он пружинистым шагом направился к одинокой фигуре, застывшей на краю поляны.
   - Приветствую тебя, - поклонился орк, когда гном оказался рядом.
   - Получилось! - гном сгреб орка в охапку и сжал так, что у того затрещали кости. - У меня получилось! Все прошло так, как ты планировал!!!
   - Джон, мы оба планировали операцию, - слабо улыбнулся орк, всеми силами пытаясь освободиться из удушающих объятий гнома. - Наоборот, это мне тебя нужно благодарить за ее блестящее исполнение.
   - Гм..., - гном, весьма польщенный фразой орка, с удовольствием почесал за ухом. - Соглашусь. Без реализации на должном уровне план ничего не стоит... Ли, в который раз поражаюсь, как судьба умудрились сунуть нас на соседние локации. Неужели...
   - Жизненные пути непредсказуемы, - орк вежливо преклонил голову, этим жестом извиняясь за то, что прервал речь гнома. - Предлагаю вернуться к твоим рассуждениям несколько позже. Сейчас у нас есть иные задачи, требующие скорейшего решения. Но сначала расскажи мне, как все прошло?
   - Все нормально, - гном щелкнул пальцами. - По первому объекту все получилось гладко. Вынес некроса минут за пятнадцать. Захватил лузера и устроил ему Обряд Очищения. Кстати, он получился довольно забавным! Знаешь, что я сделал?
   Орк поморщился.
   - Этот момент можешь отпустить из своего рассказа, - Ли абсолютно не интересовало, как и сколько по времени мучался плененный Джоном вайвер. Его волновал только общий результат, да некоторые детали, которые он сейчас желал услышать от своего союзника.
   - Чего тогда рассказывать? - удивился гном. - Пришел, всех перебил. И так три раза.
   - Почему время неуязвимости было зачислено на нас только от двух Обрядов Очищения?
   - А-а-а... С эльфийкой получилась маленькая накладка, - недовольно поморщился Джон. - Эльфийка... У пленных узнал ее имя... Лея. После капища получила способности Повелителя Растений.
   - Случайно убил, не предав Очищению?
   - Не-е-е... Хуже. Сучка сбежала! - Джон со злостью ударил кулаком по ладони. - Ли, представляешь, она на удивление быстро освоила магию. Благодаря ей и слиняла от меня, попросив Лес укрыть ее!
   - Действительно, быстрый прогресс, - согласился орк.
   - Ага! Я даже Обряд Очищения ей успел придумать! Хотел с ней сексом заняться, подключив своих гоблинов! - он кивнул в сторону отряда орков, стоящего у него за спиной. - Трахали бы ее до самой смерти!
   - Сбежала, - прошептал орк, не обращая внимания на стенания своего американского союзника по поводу сорвавшегося сеанса группового секса. - Плохо. Весть о нас пойдет по локациям.
   - Не переживай по ее поводу, - скривился Джон. - Далеко она новости не разнесет. Ее убьют! Сомневаюсь, что кто-то рискнет сделать ее своим союзником, и уж тем более вассалом. Сам же знаешь, какая расплата за это ждет вайвера.
   - Запомнил направление, куда она сбежала? Или помешала маскировка?
   - Ее маскировка спала, едва она выбежала за пределы своей локации. Я отправил за ней своего разведчика.
   - И?
   - Она скрылась на территории игрока, имеющего достаточно интересный ник. Безумный Макс.
   - Никогда не слышал о таком, - пожал плечами Ли.
   - Я тоже, но суть не в этом. Самое любоптыное, что он по развитию идет на одном уровне с нами! Освоил магию, захватил почти все мануфактуры и принялся возводить крестянские дома! - воскликнул Смит.
   - Еще один игрок Лиги? Если это так, то он убьет эльфийку, стараясь избежать штрафа. И как ты разведал информацию о нем, не потеряв разведчика?
   - Сомневаюсь, что он игрок Лиги. Лея дошла до его деревни, прежде чем он ее заметил. Моего разведчика не увидел вообще! Разведчик смог приблизиться к деревне, подслушать разговор крестьян, обсуждающих визит Леи, и благополучно уйти. Сам понимаешь, что ни с кем из Лиги такой номер не прошел бы.
   - Согласен, - Сяолун на мгновение задумался. - Получается, попался удачливый человек. Либо он сделал это специально.
   - Думаешь, Безумный Макс знает о нас?
   - Нельзя исключать этот вариант. Все равно, следует взять его на заметку. Если он удачлив... - Ли многозначительно склонил голову.
   - Страдаешь суевериями? - усмехнулся Джон.
   - У любого они есть, - парировал Сяолну. - У тебя нет?
   - Есть. Ладно... Будем присматривать за Максом. Если он фартовый, то стоит воспользоваться этим. Что у нас по плану дальше?
   - На сегодня вылазки закончим. Пойдем ко мне и обсудим дальнейшие планы, - предложил Ли.
   - Пойдем, мой китайский подданный, - грубо пошутил Джон, намекая на статус планеты, выходцем с которой являлся Сяолун. Она была одной из трех, не имевших собственных правительственных структур, подчинявшихся Императору. Правили ей исключительно наместники, относившиеся к Канцелярии Императора.
   Сяолун поморщился при упоминании о "китайском подданном", поняв топорный юмор американца, но не приняв его. По заключенному договору они были равноправными союзниками, деля получаемые трофеи поровну! Договорились посвящать друг друга и в магические разработки, вот только Ли сильно подозревал, что сия ноша ляжет в большинстве своем на его плечи.
   Сделав незаметное для гнома движение рукой, после которого десяток драконидов, стоящих в кустах в полной готовности к атаке, очень тихо попятились вглубь леса, Ли засеменил следом за Смитом.
  

Глава 9

  

Внеочередное заседание Совета директоров

Корпорации ICV

   Огромное помещение, служившее кабинетом могущественному Президенту Корпорации ICV, располагалось на последнем этаже небоскреба, занимая его практически весь. Стеклянные стены, выполненные из затемненного стекла с односторонней проницаемостью, позволяли беспрепятственно любоваться посетителям кабинета и, само собой разумеется, его хозяину на окрестности Флитвуда и шероховатую поверхность Ирландского моря.
   - ... текущая обстановка вынудила нас принять целый ряд мер, направленных на усиление безопасности, - вещал очередной оратор, поднявшийся со своего места. Его внимательнейшим образом слушали еще двенадцать человек, членов Совета директоров огромной мультимедийной корпорации ICV, владеющей целым рядом галаканалов, проводивших свое вещание везде, где только присутствовали представители человеческой расы. При наличии галапроигрывателя, естественно. К таковым относился и знаменитый "Ирм", в эфире которого проводились трансляции сверхпопулярного шоу "Мир Слисса", - До минимума ограничен доступ обслуживающего персонала, - продолжал свою речь оратор. - Более половины процессов переведены на резервные сервера, и сейчас...
   - Виланд! - низкий бас, звеневший от плохо скрываемой ярости, неожиданно прервал доклад директора Службы Безопасности, заставив всех вздрогнуть. Никто из присутствующих никогда не слышал столь явного проявления чувств в голосе Президента Корпорации, господина Моргана. - Ты мне рассказываешь о принимаемых мерах, призванных минимизировать причиненный ущерб!
   - Так точно, - качнул головой Виланд Гроскройц, сузив глаза и смотря прямо перед собой.
   У него было, что ответить на слова босса, но господин Морган слыл жестоким человеком, не терпящим от своих подчиненных не то, что ошибок, а даже намека на таковые! Разбирался он с людьми, не оправдавшими его доверие, быстро и очень жестоко. К примеру, прошлый начальник СБ, пойманный на воровстве, умер от сердечного приступа. По официальной версии. На самом же деле, его медленно разрезали на куски, поддерживая постоянно в сознании при помощи специальных препаратов... Виланд не боялся повторить его участь. Вздумай Морган что-то предпринять против него, либо против кого-либо из его команды, то ответ последовал бы незамедлительно. С самыми печальными последствиями для босса корпорации ICV.
   - Ты должен привести сюда тех самых гребаных хакеров, удумавших нанести вред моей компании!!! - рявкнул господин Морган, подавшись вперед. Лысый, с шрамом через всю левую щеку, и искаженным от злости лицом, он показался всем директорам, за исключением, пожалуй, только Виланда, демоном, явившимся из потустороннего мира. - Поймай их! Иначе можешь считать себя не достойным возглавлять мою службу безопасности! Понял?
   - Понял... сэр, - сквозь зубы ответил Виланд, давно не слышавший подобного обращения к своей персоне.
   - Это хорошо, что понял, - господин Морган медленно сел на свое место. Прикрыв глаза, он начал постепенно успокаиваться. Все присутствующие молчали, не решаясь даже пошевелиться, чтобы не привлечь его внимание. - Еще раз опиши обстановку.
   - Пропал доступ к сорока трем участкам, - повторил Виланд первую часть своего доклада, стараясь припомнить все проблемные моменты, возникшие в Мире Слисса за последние сутки. Пять минут назад он помнил все до мельчайших деталей, но сейчас, когда его охватила злость, словно заморозившая все его мысли, всю его память, Виланду с большим трудом удалось вспомнить только самые общие вопросы, решаемые им за последнее время. - Попытки наших программистов восстановить с ними связь успехом не увенчались. Вычислить адреса, с которых проводилась кибератака, им тоже не удалось. Утверждают, что все линейные системы защиты остались не тронутыми.
   - Вот на это я и хотел обратить внимание, - мрачно отозвался господин Морган. Все собравшиеся услышали тихий хруст ломаемой надвое ручки, которую до этого крутил в руках владелец корпорации. - Нетронутыми! Вывод?
   - Мы уже думали над этим, - кивнул Виланд. - Вариант с предателем, оказавшимся в рядах корпорации и имеющего доступ к секретным кодам, отрабатывается. Круг подозреваемых, как вы понимаете, не столь высок, так что... Надеюсь, вскоре мы будем обладать полной информацией. Если предательство имеет место быть, то мы установим кто и почему на это пошел.
   - Я надеюсь на вас, мистер Гросскройц. У вас много работы, так что я вас больше не задерживаю, - Морган кивнул в сторону большой двустворчатой двери, целиком сделанной из дерева, что могли позволить себе лишь единицы людей на планете.
   Виланд коротко кивнул и поспешил покинуть кабинет, вдруг ставший таким негостеприимным.
   - В Управление, - буркнул Виланд водителю, усаживаясь на пассажирское сиденье служебного аэромобиля, ожидавшего его все это время у главного входа здания.
   По пути сюда он постарался выкинуть из головы все мысли, связанные с воспоминаниями о прошедшем заседании, и сосредоточиться на происходящих вокруг Мира Слисса событиях. Припомнив слова руководителя Службы Технической Поддержки о целостности системы защиты всех четырех основных серверов, Виланд все больше склонялся к версии предательства. Если бы не одно "но", о котором он посчитал благоразумным промолчать. Жизнь Мира Слисса обеспечивали только два из четырех серверов - остальные находились в резерве - и доступ к обоим имели только четыре человека - руководитель Службы Технической Поддержки, его заместитель, сам Виланд и... господин Морган! Все! Три человека из его команды, и владелец корпорации!
   Разумеется, Виланд откинул из этого списка последних двух, и досконально проверил первых. Проверял, не особо при этом надеясь найти хоть малейшие улики, бросающие на них тень - он их знал давно, познакомившись задолго до того момента, как занял кресло руководителя СБ Корпорации. Нет, они не представляли собой эталон честности. Далеко нет. Просто оба слишком зависели от него, чтобы иметь возможность пойти на предательство. Даже ради баснословных денег...
   Как и ожидалось, никаких улик не нашлось. Оставался один вариант - взлом извне, осуществленный неведомым способом, в обход всех мощнейших бастионов системы компьютерной безопасности. Эксперты в один голос утверждают о невозможности подобного рода действий, но факт остается фактом! Кто-то умудрился взломать систему!
   Тем временем, аэромобиль, преодолев более трехсот километров, плавно опустился на центральную посадочную площадку на крыше небоскреба Корпорации в Лондоне, в котором располагалось возглавляемое Виландом Управление Службы Безопасности.
   - Здравствуйте, мистер Виланд, - с вежливой улыбкой встретил его у входа Оливер. - Как прошло совещание?
   - Совещание? - с некоторым недоумением переспросил Виланд, выныривая из своих мыслей. - Совещание? - его тон приобрел зловещие интонации. - Черт тебя подери, Оливер! Как ты сам думаешь? Что мог сказать господин Морган, когда у нас нет ни малейшего представления о личности того, кто организовал взлом серверов? - Виланд, осознав, что уже кричит на своего заместителя, втянувшего от неожиданности голову в плечи, резко замолчал и несколько раз глубоко вдохнул, пытаясь успокоиться.
   - Ясно, - поморщился Оливер. - Ничего хорошего не сказал. Что делать будем, шеф?
   - Я к себе. Через десять минут встречаемся в моем кабинете. И чтобы технари присутствовали! - Виланд посмотрел на серое небо, на котором не было видно ни одной звезды, хотя стояла глубокая ночь. - Будь прокляты эти хакеры! - сплюнув на бетонный пол, он нырнул в автоматически открывшуюся дверь.
   Войдя в свой кабинет, Виланд первым делом направился к бару, вмонтированному в один из шкафов. Плеснув в стакан немного виски и залпом осушив его, он распорядился:
   - Канал "Ирм".
   Появившееся в центре кабинета изображение, явило его глазам знаменитого ведущего - Димитара Росицки. Тот с радостным выражением лица комментировал происходящее на одной из локаций, изображение которой висело в правом углу голограммы, занимая пятую часть всего объема изображения:
   - Дорогие галазрители! Вы только посмотрите на это! Как она пищит!!! Вслушайтесь в эти крики... Не знаю, как вы, а я испытываю настоящее наслаждение при виде такого! - Виланд скептически смотрел на картину, столь упоительно комментируемую Димитаром. Огромный кентавр, встав в неудобную для себя позу, насиловал девушку. Та стояла на четвереньках и с вылезающими из орбит глазами покачивалась в такт движениям монстра. Надетая на ней мантия была задрана, обнажив аппетитные формы, в которые врезалась чужеродная плоть поистине фантастических размеров...
   - Вот дерьмо, - Виланд уселся в свое кресло, продолжая наблюдать за разворачивающимися событиями. - Димитар любит такое, всегда освещая подобные сцены перед аудиторией. Что-нибудь новое нашел бы... для разнообразия... Озабоченный. Интересно, когда она сдохнет? - заинтересовал его вопрос, после того, как он увидел еще с десяток кентавров, переминающихся вокруг и явно ожидающих своей очереди.
   - Вот это да!!! - взревел Димитар. - Оператор, прошу усилить звук!
   - Продолжай, мой самец, - между стонами боли послышалось из уст девушки. - Глубже, глубже...
   - Он же тебя порвет, дура! - в изумлении покачал головой Виланд.
   - С ума сойти!!! - заверещал Димитар. - Беатрис испытывает удовольствие??? Подождите! Оператор, прошу показать ее болевые ощущения!
   Участница под ником "Беатрис":
   Максимальный болевой порог - 280. Достигнутый уровень болевого порога - 270.
   Количество жизни - 210. Осталось - 50.
   Высокий риск смертельного исхода.
   - Странно, - нахмурившись, произнес Димитар. - Наслаждением здесь и не пахнет. Тогда к чему ее слова? Давайте посмотрим...
   - Да, да, - между тем шептала девушка. - Давай еще, мой жеребец, - очередной толчок заставил ее чуть не нсквозь прокусить губу. Еще один толчок - девушка протяжно закричала. Казалось, ее глаза вот-вот покинут пределы своих орбит. Монстр уже был на грани. Он вскочил на ноги, подняв бедную девушку на своем мужском естестве, руками ее лишь поддерживая.
   - Ты только мой, - застонала она. - Ты мой...
   Кентавр заревел. Его колотила мелкая судорога. Через некоторое время он отпустил девушку и она упала на землю, находясь на грани сознания. Бросившиеся к ней остальные самцы были остановлены рыком:
   - Стоять! - монстр встал над девушкой. - Она моя!
   И кентавры отступили, преклонившись перед ним.
   - Это вожак! - счел нужным пояснить Димитар. - Смотрим дальше, дорогие галазрители.
   Дальнейшее заставило Виланда удивиться. И не только его - всех, кто смотрел шоу в данный момент.
   - Хочешь остаться со мной? - девушка сделала попытку встать, скривившись от боли.
   - С тобой? Это ТЫ останешься со мной! - кентавр, схватив девушку за плечи, поднял ее точно пушинку. Удерживая ее на вытянутых руках, мускулы на которых перекатывались под кожей при малейшем движении, кентавр заглянул ей в глаза. - Поняла?
   - Тогда я умру через некоторое время, - в голубых глазах девушки не было и намека на страх. Спокойный, изучающий взгляд, устремленный на монстра, заставил того нахмуриться. Не той он реакции ожидал от своей жертвы. Беатрис тряхнула головой, попытавшись убрать прядь белокурых волос, которая под легким порывом ветерка опустилась ей на глаза.
   - Почему?
   - Такова жизнь. Оставшись здесь, я не смогу развиваться, а без развития я обречена.
   - Развитие? Что для этого нужно? - рыкнул кентавр и слегка встряхнул девушку.
   - Я обладаю способностями в магии, которые будут расти только в случае постоянного обучения и самосовершенствования. На определенном этапе это можно делать лишь при наличии школы магии и экспереминтальных лабораторий, которые возводятся крестьянами из имеющихся ресурсов. Крестьян было два десятка. Теперь, к сожалению... - из груди девушки вырвался горестный вздох.
   - Шестерых, сопровождавших тебя, мы убили, - кентавр поставил Беатрис на землю. Та с трудом удержалась на ногах, и чтобы не упасть, машинально схватилась за руку кентавра. - Ты вроде за кем-то гналась?
   - Я бросилась в погоню за разведчиком, посланным моим противником. Его вы пропустили, сразу накинувшись на нас. Разведчик сбежал, - Беатрис подняла руку и указала в сторону рощи, видневшейся неподалеку. Именно там скрылся преследуемый ею драконид.
   - Одиночка нас заинтересовал меньше, - пояснил кентавр.
   - Сейчас это не имеет никакого значения, - Беатрис сделала шаг вперед, и обхватила могучий торс кентавра двумя руками. Так ей стоять было значительно легче. - Потеря шестерых крестьян означает критическое замедление в развитии. Я обречена на поражение. Мои враги будут радоваться.
   - Враги? - ноздри кентавра расширились, с шумом втянув воздух. - Много их у тебя?
   - Много. Вот если бы нашлись благородные мужчины, способные мне помочь... - по щеке Беатрис побежала слеза, потом вторая. И девушка расплакалась! Ее слезы были следствием испытанных эмоций и боли, перенесенных при насилии.
   Беатрис плакала, при этом не понимая, почему на нее навалились столь сильные чувства. Ведь прекрасно понимала, на что шла, когда позволила захватить себя кентаврам. Она, будучи опытной женщионой, была в курсе некоторых жизненных нюансов. К счастью, перенесенных и в Мир Слисса. Она была прекрсано осведомлена, КАК представительницы слабого пола могли получить в свое распоряжение союзный отряд. Да, определенный риск был, но после того, как внезапно напавшие кентавры убили шестерых крестьян, у нее не осталось выбора. Либо бежать, чтобы затем быстро умереть от рук более удчачливых вайверов, опередивших ее в развитии, либо заполучить союзный отряд и с его помощью попытаться захватить все требуемое у других вайверов, и добыть ничейные клады в нейтральных землях, что позволит отстроить требуемые здания и восстановить поголовье крестьян.
   Последний вариант позволял сохранить минимальную надежду на победу. Естественно, Беатрис решилась действовать именно по нему.
   - Я тебе помогу!!! - кентавр взвился на дыбы и, выхватив из-за заплечных ножен меч, потряс им в воздухе. - Я, вождь племени А,Гранг, могу тебе помочь!
   - Ты? - в глазах Беатрис появилось хорошо наигранное удивление. - А твой народ? Если они будут против?
   - Кто? - А,Гранг опустился на четыре конечности и обвел грозным взглядом своих соплеменников, стоявших с преклоненными в знак уважения к вождю головами. - Они пойдут за мной! И они, и мое племя!
   - Племя? - Беатрис почувствовала, что удача улыбнулась ей во все тридцать два зуба. Наконец-то! Насколько она помнила, еще никому не удавалось заключить союз со всем племенем. С отдельными отрядами или группами заключали союз многие, но с племенами...
   - Да, - важно кивнул вождь.
   - Спасибо! - Беатрис прильнула к крупу могучего воина - до груди она не доставала. - Я так тебе благодарна! Ты мой спаситель!
   - Угу, - широко улыбнувшись, А,Грнаг снова подхватил ее на руки, забросил себе на спину, и рысцой поскакал в сторону леса, начинавшегося неподалеку. Именно оттуда Беатрис и выскочила вместе со своими крестьянами, отчаянно пытаясь догнать улепетывающего от них драконида.
  
   - Вы только на это посмотрите! - голос Димитара был преисполнен неподдельного восхищения. - Нет, вы видели? Беатрис смогла заключить союз со свободным племенем! Целым племенем! На моей памяти таких случаев еще не было, - он посмотрел куда-то в сторону и кивнул. - Вот, мои коллеги подсказывают, что таких прецедентов еще не было. Это произошло впервые за все проведение игр! Молодец, Беатрис!!! - несколько раз хлопнув в ладоши, Димитар возвысил голос. - Неужели мы так просто дадим помереть такому смышленому игроку? Нет! Я против!!! Думаю, и вы тоже, дорогие галазрители? Представьте, сколько еще таких действий мы можем увидеть в исполнении нашей Беатрисы! Предлагаю провести голосование на следующую тему: стоит ли вручить ей артефакт, воскрешающий из небытия поголовье крестьян? Если да, то...
  
   Виланд с раздражением произнес:
   - Выключить, - изображение свернулось, оставив после себя гробовую тишину. Виланд потер виски, пытаясь понять, почему с некоторых пор его начал раздражать бессменный ведущий трансляций? Причем просто так, без какой-либо видимой причины. Один вид Димитара вызывал отторжение, а стоило услышать еще и его слащавый голос...
   Раньше, еще каких-нибудь пять лет назад Виланд с таким удовольствием смотрел злоключения вайверов в Мире Слисса, не пропуская ни одну из трансляций!
   - Входите, - отреагировал начальник СБ на тихий стук в дверь.
   - Все собрались, - отрапортовал появившийся на пороге Оливер. - Запускать?
   - Да, - Оливер посторонился, пропуская в кабинет трех человек, из которых Виланд узнал только одного, Джейкоба Питерсона. Двое других не были ему знакомы. - Присаживайтесь, - указал он на свободные стулья, придвинутые к большому "Т" - образному столу.
   Рассевшись, все трое, включая Питерсона, с опаской начали бросать косые взгляды на всемогущего начальника СБ и его заместителя. Явно не ожидали услышать ничего хорошего, поскольку собирать на экстренное совещание глубокой ночью ради объявления приятного известия было не в привычках директоров корпорации.
   - Это кто? - оба мужчины, на которых указал Виланд, подскочили со своих мест и тут же сели обратно, повинуясь жесту Оливера.
   - Это представители нашего медицинского персонала, - пояснил своему начальнику Оливер. - Доктор Рой Роджерс и доктор Джин Диксон. Не ошибся? - оба мужчины дружно закивали головами, мол, нет, не ошибся.
   Виланд в упор уставился на медиков, по очереди сверля взглядом то одного, то другого, и по старой привычке пытаясь составить предварительный психопрофиль каждого из них, ориентируясь на нехитрые параметры физиогномики. Оба мужчины, явно заволновавшись под тяжелым взглядом начальника СБ, опустили глаз на стол и заметно сжались, словно пытаясь сделаться невидимыми.
   - Медики, - задумался Виланд.
   В уме быстро проанализировав, с какой стати Оливер мог притащить сюда этих деятелей, он почувствовал, как по его спине пробежал холодок. Вывод напрашивался сам с собой: с кем-то из вайверов возникли проблемы. И не с одним, иначе вопрос бы решили в оперативном порядке.
   - Да, Виланд, медики, - устало улыбнулся Оливер. - У нас очередные неприятности.
   - Массовая гибель из-за действий хакеров? - сделал Виланд наихудшее предположение. Гибель большого количества участников в самом начале игры должна была самым негативным образом сказаться на рейтингах трансляций, а, следовательно, и на прибыли корпорации. Этого Морган никогда ему не простит!
   - Пока нет, - услышав ответ, Виланд облегченно выдохнул. Еще не все потеряно. - Но! У сорока трех вайверов наблюдаются непонятные симптомы. Как раз у тех, контроль над чьими участками мы потеряли.
   - Какие? Какие симптомы?
   - Поясни, - один из медиков, сухой седовласый мужичок средних лет, повинуясь словам Оливера, подскочил со своего места и затараторил:
   - Мы наблюдаем чрезмерное увеличение всех жизненно важных биотоков организмов, сопровождающееся интерполированным синдромом Хостера. Также видно уплотнение энергетических полей у всех наблюдаемых с постепенным потемнением на опорных точках. И...
   - Хватит! - холодным тоном перебил медика Виланд. - Расскажите в общедоступном понимании.
   - Э-э-э... - растерялся медик и беспомощно посмотрел на своего товарища. Но тот как сидел, уставившись в какую-то точку на столе, так и остался сидеть.
   - Понятно, на доступном языке объяснить не можете, - поморщился Виланд. - Тогда хоть вкратце поведайте мне, чем это грозит нашим подопечным и как вылечить их?
   - Мы не знаем, чем они больны, - помявшись, выдавил из себя медик. Насколько Виланд помнил, его представили, как мистера Роя.
   - В смысле?
   -Ну... - Рой в очередной раз посмотрел с мольбой о помощи на своего коллегу, но тот старательно делал вид, что обнаружил на столе нечто такое, от чего просто не мог оторвать своего внимания. Мистер Рой был вынужден продолжить сам. - Мы видим лишь внешние симптомы, протоколируя их как свершившийся факт. Понять внутреннюю механику протекающих в организмах процессов, к сожалению, не смогли. Уже провели консультации со всеми светилами от медицины, но и те затруднились сказать что-то определенное! Никто раньше ни с чем подобным не сталкивался! Клянусь вам, господин Виланд!
   Директор СБ провел рукой по лбу, вытирая выступившую испарину.
   - Проклятье! - прошептал он. - Проклятые хакеры!
   - Что? - переспросил Оливер, увидевший шевеленье губ своего начальника, но ничего не расслышавший.
   - Лечение вы определить тоже не можете? - не обращая внимания на его вопрос, спросил Виланд Роя.
   - Нет, - отрицательно помотал тот головой, и тут же добавил. - Но это только пока! Сейчас мы проводим все необходимые исследования, так что можно надеяться на результаты. Возможно, не столь скорые, но все же...
   - Как понимаю, лечение можно будет определить лишь после тщательного исследования данной болезни?
   - Вы совершенно правы, господин Виланд, - энергично ответил Рой.
   - Всем ли вы обеспечены для данных исследований?
   - Да, - не переставая качать головой, ответил явно переволновавшийся медик. - Мы обращались за всем необходимым к начальнику Службы Технической Поддержки, и он в кратчайшие сроки удовлетворил все наши потребности.
   - Хорошо, - устало вздохнул Виланд, которого начали преодолевать нехорошие предчувствия относительно выявленной болезни, доселе науке неизвестной. - Сколько потребуется времени на исследования и определение оптимального способа лечения?
   - Э-э-э... - в очередной раз растерялся Рой. - Трудно сказать...
   - Приблизительно.
   - От нескольких дней до...
   - И? Продолжайте!
   - Нескольких лет, - тихо признался медик.
   Виланд откинулся на спинку своего кресла. Слова Роя не оставляли места для оптимизма. Можно было только надеяться на достижение нужного результата в кратчайшие сроки.
   - Оливер, - после нескольких минут тягостного молчания, произнес Виланд. - Возьми под свой личный контроль работу медицинской службы. Обеспечь их всем, что бы они ни попросили. Кроме этого нужно всех зараженных перевезти из общего зала вирткамер в подвальные лаборатории, где уже имеется кое-что из исследовательского оборудования. Насколько я помню, каждая из лабораторий вмещает в себя десять подопытных. Так что, места вполне хватит... Понял?
   - Ясно, шеф. Сделаю, - кивнул Оливер, сделав пометку в своем электронном ежедневнике.
   - В свою очередь, я возьму под свой контроль поиски хакеров, отложив все другие дела. Питерсон, - начальник Службы Технической Поддержки, услышав свою фамилию, вскочил со своего места и с собачьей преданностью в глазах уставился на Виланда. - С этого момента занимаешься исключительно поисками злоумышленников. Под моим чутким руководством. Собери всех наиболее толковых программистов в одну команду. С ней ты и будешь действовать. На поддержание игры и обеспечение текущей деятельности поставишь всех остальных. Понял?
   - Да, господин Гросскройц.
   - На этом на сегодня все, - Виланд поднялся из-за стола, показав этим, что совещание окончено. Бросив короткий взгляд на часы, он констатировал. - Сейчас полчетвертого утра. Несколько часов на сон, и завтра собираемся у меня в девять утра. Вкратце оговорим порядок действий. Более детально, нежели сейчас. Затем приступим к их выполнению. Все! Всем до завтра!
  

Глава 10

Макс

   - Господин! Господин! - Макс с трудом открыл глаза и увидел перед собой взволнованное лицо Дряхлого, освещаемого блеклым светом луны, шедшим от окна.
   - А? Что случилось? - Макс вскочил с кровати и начал озираться в темноте по сторонам, в поисках своего оружия. Которого не оказалось там, где он его с вечера клал...
   - Все в порядке, господин! - запричитал старик. - Все в порядке!
   - В порядке? - Макс постарался успокоить дико бившееся в груди сердце. - Чего разбудил?
   - Вы кричали, господин, - Дряхлый проковылял к столу, налил себе из кувшина в деревянную чарку воды и залпом ее осушил. - Потом ходить по дому начали. С мечом руках!
   - Я? - ужаснулся Макс. - По дому ходил? Да еще и с мечом! Кстати, где он?
   - Вон там он лежит, окаянный, - Дряхлый указал в дальний угол. - Выхватить я его у вас умудрился, а не то бы... Либо сами бы поранились, либо меня бы с жинкой загубили... Вон, моя старуха из комнаты нос показать боится! Эльфийка тоже ходить во сне начала. Вместе с вами. Только без оружия.
   Макс пригляделся в дальний угол кухни, где вечером Дряхлый и его жена соорудили для Леи импровизированную постель, раздобыв где-то еще одну скамью, похожую на ту, на которой спал он сам. Разглядев в полумраке фигурку мирно посапывающей во сне девушки, спросил:
   - Недавно улеглась?
   - Ага. Как только вы легли, господин, успокоилась и она.
   - Интересный факт, - Макс почесал затылок. Объяснений своему поведению во сне он не видел. Тем более, оно было одинаковым сразу у двух человек! Тут он вздрогнул, вспомнив про еще один удивительный факт. - Дряхлый, мне сон приснился! Вот уж не думал, что здесь сны бывают!
   - Сон? - Дряхлый сочувствующе глянул на него. - Бывает... Чего снилось-то?
   - Ай, - махнул рукой Макс. - Белиберда всякая! Старый заброшенный дом, в который мне почему-то надо было войти.
   - Вошли?
   - Да, - Макс, отодвинув от стола скамейку, тяжело опустился на нее. Машинально проведя рукой по нижней части спины, он почувствовал, что она вся мокрая от выступившего пота. Да и сердце только-только начало восстанавливать свой привычный ритм. Макс с уверенностью мог сказать, что такое состояние вызвано отнюдь не его неожиданной побудкой. Сон! Сковывающий все конечности ужас вновь навалился на него, едва Макс вспомнил, как подходит к старому деревянному дому, с черными провалами незастекленных окон. Вспомнил, как поднимается по лестнице, тяжко поскрипывающей под его весом... Как заходит в пугающую темноту... И вдруг оказывается напротив старого зеркала, в мутном отражении которого узнает себя. Не ситаха, образ которого он принял в Игре. Себя настоящего! Как пригляделся в отражение и увидел... Что он увидел??? Макс помнил, что что-то видел, но что именно, вспомнить не смог! Помнил лишь свой крик, а в следующий миг его разбудил Дряхлый.
   - Черт! - рывком встав на ноги, он прошелся по помещению. - Могли заранее предупредить о таких снах! Меня же чуть инфаркт не схватил!
   Неожиданный ответ искина, полыхнувший у него перед носом все той же огненной надписью в воздухе, заставил Макса остановиться, а затем и присесть на скамейку, с которой он только что встал.
   - Внимание! В Мире Слисса не предусмотрены такие явления, как сны.
   Посидев немного с отрешенным выражением лица, Макс развернулся к окошку и посмотрел во двор.
   - Черт тебя подери, - пробормотал он, всматриваясь в смутные очертания предметов, лежащих во дворе и освещаемых тусклым светом луны. Послышался далекий вой одного из ночных монстров, доступ к деревне которым был закрыт.
   - Господин, - робко позвал его хозяин дома. - А дальше-то что было?
   - Ты про сон? - очнулся Макс. - Помню зеркало, в котором увидел свое отражение, а за мной... Здесь воспоминания почему-то теряют свою четкость, но вроде за мной кто-то стоял. Кто-то настолько страшный и внушающий такой ужас, какого я никогда не испытывал.
   - А-а-ай! - махнул рукой старик. - Господин, не обращайте внимания! Присниться всякое может. Ежели над всем так переживать, то никаких нервов не хватит!
   - Я бы обратил на сон никакого внимания, если бы не один нюанс, - Макс потянулся к огниву, с помощью которого зажег масленку, стоящую здесь же, на столе. Неровный огонек, дрожащий от малейшего сквозняка, осветил комнату неровным, пугливым светом, который был лишь немногим ярче лунного света, пробивающегося через окошко. - Если идти по главной дороге, уходящей за пределы моего квадрата, и никуда с нее не сворачивать, то через сорок километров упремся в одинокую скалу, высотой около четырехсот метров. Так?
   - Истинно так, - кивнул Дряхлый, с интересом посмотрев на Макса. - Я же вам рассказывал, что скала та называется Драконьим Зубом.
   Макс встал, прошелся до стола, на котором осталась кружка с кислым вином, и одним залпом осушил ее.
   - Это еще не все, - вернувшись на скамью, продолжил Макс. - Следуя по дороге дальше, мы начнаем постепенно забирать на восток, и еще через семьдесят километров мы достигнем высоких холмов. Холмы Огров. Там, как ты уже рассказывал, Кладезь.
   - Ну, да, - Дряхлый начал расхаживать перед Максом, и, напустив на себя таинственный вид, заговорщицким тоном продолжил. - По дороге к нему нам предстоит преодолеть множество опасностей, а посему надобно накопить достаточно сил. Как ваших магических, так и воинских... Это я про армию.
   - По Кладезем ты подразумевал старый дом? - Макс потер глаза руками. У него было такое ощущение, что в них попал песок. Видно, сказывалось недосыпание - прошедший день был тяжелым, а поспать удалось от силы пару часов. Судя по положению луны на небосклоне, сейчас стояла глубокая ночь. - Приснившаяся дорога ведет именно к нему. Старому дому, затерявшемуся среди холмов.
   - Не-е-е, - отрицательно замотал головой старик. - Нет там никаких домов! Я бы знал, ежели бы такой нашелся. Знаете, сколь мною хожено в тех местах? Дома того там точно не видел. Кладезь представляет собой древний каменный склеп! Сам его я не видал, но слышал много людей, его лицезревших своими галазами. И все, как один, описывают его именно так!
   - Каменный склеп? Странно, - поморщился Макс. - Но ладно... Важно другое. Мне почему-то кажется, что надо срочно попасть именно к этому деревянному дому. Хотя не очень понимаю, зачем?
   - Того я знать не могу, господин, - развел руками деревенский староста, - единственное, что могу сказать - рано вам еще такие путешествия предпринимать. Не дойдете. Да и сон ваш... Весьма подозрительный!
   - Не то слово. Какой-то бред получается! Нет Кладезя, но есть старый дом, которого по твоим словам и нет вовсе. Ладно, давай спать. Если я начну снова ходить, то буди меня! Слышь? Любыми способами, но чтобы я проснулся! - дав указание Дряхлому, Макс лег спасть. Удивительно, но с учетом всех пережитых эмоций, заснуть ему удалось довольно быстро - через несколько минут ситах уже негромко похрапывал.

Прелат Симеоне

   - ...лишь массовые выступления против Мира Слисса, которые не сможет игнорировать даже сам Император, смогут помочь нам избавиться от сего изобретения дьявола! - гремел над сводами храма голос Симеоне. Прелат, воздев руки к небу, вот уже полчаса метал громы и молнии на корпорацию ICV, объясняя многочисленным слушателям, каких масштабов ЗЛО несет в себе виртуальный мир, продвигаемый вышеупомянутой корпорацией. Мир ненастоящий, сделанный руками человека, что само по себе греховно, ибо бросает вызов божественному началу, да к тому же несущий в себе сплошную Тьму. - Организованные мною хакерские атаки видимых результатов не принесли и пришла пора начать действовать иначе!
   - Прелат! - во втором ряду поднялся молодой мужчина в черном балахоне. - Позвольте задать вам один вопрос?
   - Я вас внимательно слушаю, брат мой, - Симеоне натянуто улыбнулся монаху.
   - Сегодня в Слиссе обнаружились проблемы. Ведущий, не буду осквернять его именем свои уста, поведал зрителям о неких технических проблемах, приведших к потере связи с сорока тремя локациями. Это дело рук ваших хакеров?
   - К сожалению, нет, брат мой, - в глазах прелата появилось трагическое выражение. - К сожалению, нет. Это начали действовать демоны, получившие очередную порцию черной энергии от зрителей, наслаждающихся мучениями нескольких жертв Обрядов Очищения и сумевшие порвать истончившуюся грань... - испуганный гомон множества голосов прошелестел под сводами храма.
   - Нельзя исключать действия сторонних людей, коих точно так же, как и нас, возмущают происходящие в искусственном мире бесчинства! - в первом ряду привстал со своего места седобородый старец, облаченный в алую мантию. То был кардинал Филипп, отправленный Советом в качестве наблюдателя на всеобщее собрание духовных лиц, инициированное прелатом Симеоне.
   - Нельзя, - почтительно склонился перед ним прелат. - Здесь в своих суждениях я отталкиваюсь от слов, сказанных мне доверенными людьми. Корпорация выстроила слишком сильную и совершенную систему защиты, чтобы ее можно было взломать за короткий срок. Именно по этой причине я уповаю на выступления народа!
   - Нет безупречной защиты! - воскликнул монах, поведавший присутствующим о проблемах в Игре.
   - Я это знаю! - резко выкрикнул Симеоне, раздраженный вопросами, не относившимися к теме его посыла. К теме агитации людей на массовые выступления! - Мы будем продолжать атаки на сервера корпорации! Даже более того! Мы стремимся найти человека, обладающего доступом к ним! Люди алчны, склонны предавать, и рано или поздно найдется тот, кто согласиться за солидное вознаграждение выдать некоторые секреты, способные помочь нам проникнуть в сервера и уничтожить их! Как видите, для достижения нашей цели я иду одновременно по нескольким путям!
   - Тридцать серебренников, - осуждающе послышалось из зала. - Вы уподобляетесь тем первосвященникам, прелат!
   - Да! Пусть это будут тридцать серебренников! - глаза Симеоне заполыхали праведным огнем. Люди, столкнувшись с ним взглядом, спешили его отвести, не выдерживая фанатичного напора, присутствовавшего в глазах прелата. - Вы забываете, что в отличие от первосвященников, боровшихся с Христом, мы боремся с демонами, вздумавшими покинуть пределы ада! То будут тридцать серебренников, заплаченных во имя спасения рода человеческого!
   - Власти будут подавлять выступления и прольется человеческая кровь, - заметил кто-то. - Ее будут проливать обычные люди. Прелат, а вы готовы ради всего дела пролить свою кровь?
   - Я??? - вскричал прелат. - Да! Готов, если понадобиться!
   С этими словами он выхватил из запазухи клинок и пронзил им свою ладонь. Присутствующие дружно охнули.
   - Я готов, братья, пролить не только свою кровь! Я готов отдать жизнь, если это потребуется ради победы над демонами! - прелат воздел руку вверх и все увидели струйку крови, текущую от торчащего из ладони клинка вниз по запястью. - Пусть это будет первая кровь, пролитая в великой битве со злом, братья! Идите, и выведите людей на улицы!!!
   Храм погрузился в тишину. Все с суеверным ужасом смотрели на прелата, от которого шли волны... Фанатичной веры?
   Поднялся один человек, и направился к выходу. За ним последовал второй... третий...
   Вскоре зал опустел. Остался только Симеоне, и кардинал Филипп.
   - Впечатлен, прелат, впечатлен, - покачал головой подошедший к Симеоне кардинал. - Хотел вас спросить про поиски человека, способного пролить свет на секреты корпорации.
   - Он уже найден, - прелат поморщился, рывком выдернув кинжал из своей ладони. - Сын одной из наших прихожанок работает в Службе Технической Поддержки. Мы с ним уже пообщались, и он взялся подкупить нужных людей, отвечающих за работу серверов.
   - Вы говорили правду, когда упомянули про начало вторжения демонов?
   - Да, - горько вздохнул прелат. - Вторжение началось.
   - Так как их остановить?
   - Нужно уничтожить основу рукотворного мира! Описывающие его программы и, в идеале, те сервера, в которых они находятся. Именно в них зиждется Слисс!
   - Что будет с вайверами?
   - Это необходимая жертва, - уклончиво ответил Симеоне на неудобный вопрос.
  

Виланд

   - Слушаю, - Виланд активировал засветившийся зелеными огоньками вызова браслет связи, блокировав при этом функцию передачи своего изображения. За последние полтора дня он постарался минимизировать свое непосредственное общение с подчинёнными, предпочитая передавать указания и принимать доклады посредством своего браслета, отключая передачу изображения. Не хотел, чтобы подчиненные видели его в таком состоянии: с серым лицом и красными глазами. Явными признаками воздействия особого рода транквилизаторов, запрещенных к распространению в Империи.
   - Господин Виланд! Нам удалось кое-что зафиксировать! - взволнованное лицо мистера Питерсона, отображенное на галаграмме браслета, заставило Виланда окончательно оторваться от предыдущего занятия - беглого изучения текущих докладов сотрудников СБ по другим направлениям.
   - Рассказывай, - начальник СБ потянулся к баллончику с транквилизатором, решив, что пора принять еще одну дозу, поскольку начал чувствовать, как мозг начинает постепенно затуманиваться. Сказывалось длительное отсутствие отдыха, сопровождающееся при этом значительными перегрузками.
   - Снова произошло воздействие сторонних сил! Сразу на нескольких картах вайверы увидели сны! - выпалил Питерсон.
   - Сны? И что? - не понял его Виланд.
   - Это до сих пор считалось невозможным по целому ряду причин! Что самое интересное, мы их зафиксировали лишь по косвенным признакам!
   - Подробнее.
   - Несколько вайверов начали страдать ночью лунной болезнью, - хмыкнул Питерсон. - Представляете? В виртуальном мире!
   - Дальше, дальше, - поторопил его Виланд.
   - Разумеется, мы их сразу взяли на заметку. Через некоторое время они начали испытывать эмоции, которые наши специалисты связали с проявлениями сильнейшего страха. Пришлось провести экстренное вмешательство и разбудить всех вайверов. Провели ненавязчивый опрос нескольких человек, и выяснили, что все они видели один и тот же сон, в котором фигурировал некий деревянный дом. Затем кинули всеобщее оповещение о ложной информации, проскочившей во сне. Как говорят те же самые вайверы...
   Рассказ Питерсона занял около десяти минут, в течении которых Виланд становился все мрачнее и мрачнее.
   - Получается, неизвестные по-прежнему могут менять параметры Мира Слисса, невзирая на все наши меры, - сделал он несложный вывод. - Плохо! Очень плохо, мистер Питерсон!
   - Но сейчас у нас появилась возможность выявить точки привязки, которыми, как считают наши аналитики, являются эти самые дома! Дома, появившиеся на месте так называемых Кладезей!
   - Вычислив точку привязки, есть надежда раскрутить всю цепочку?
   - Да, мистер Виланд.
   - Подготовь письменный доклад на мое имя и действуй со своей группой дальше, - распорядился Виланд, после чего отключил браслет.
  

Глава 11

Макс

  
   Проснувшись с первыми лучами солнца, Макс некоторое время полежал, скидывая с себя остатки сонливости, после чего сел.
   - Лея, подъем! - гаркнул он, разглядев в углу спящую эльфийку.
   - Угм? - сквозь сон пробормотала та. Приоткрыла один глаз, глянула на ситаха, и снова его закрыла.
   - Лея! - девушка натянула одеяло на голову, всем видом показывая сюзерену свое нежелание просыпаться.
   - Так... Я не понял! Подъем!!! - от рева Макса, сотрясшего дом, Лея дернулась в неловкой попытке вскочить на ноги, и упала на пол вместе со скамьей.
   - Дурак! - оказавшись на ногах, в сердцах крикнула она, обозленными глазами глядя на Макса. У того на миг создалось ощущение, что вот-вот, и она кинется на него с кулаками.
   - Нечего спасть, когда господин встал! Ты что должна была сделать с утра?
   - Выступить в поход, забрав с собой нескольких ситахов, - сменив тон на обиженный, буркнула та.
   - Так выступай! Или ждешь, пока я тебе напомню?
   - Сейчас позавтракаю...
   - Никаких завтраков. Возьмете с собой провизию и поедите в пути.
   Отдав указание, Макс вышел во двор, где застал готовый к выступлению отряд ситахов. Впереди стоял И,Радл, со скучающим видом крутивший в руках меч.
   - Давно ждете?
   - Только подошли, командир, - с тем же видом ответил военачальник. - Вчера договаривались выступить вместе с восходом солнца, но что-то вашего нового вассала нигде не видно.
   - Здесь я! - Макс обернулся и увидел идущую к ним эльфийку. Растрёпанная и хмурая, она прошла мимо стоявших ситахов, удостоив И,Радла лишь мимолетным выразительным взглядом.
   - Что это с ней? - озадачился военачальник, глядя в спину удалявшейся по дороге эльфийки.
   - Не знаю, - пожал плечами Макс. - Наверное, настроение плохое.
   - Это я вижу, - И,Радл одним плавным движением вложил меч в заплечные ножны. - Господин, разрешите выступать?
   - Выступайте, - военачальник дал отмашку своим бойцам и весь отряд двинулся вслед за девушкой.
   - Лея! Не забывай про связь! - крикнул Макс, напомнив Лее про канал ментальной связи, который им удалось установить между собой вчера поздно вечером. Благодоря специфическим знаниям Леи, ее уму, оказавшемуся чрезвычайно гибким и склонным к экспериментам, они смогли достигнуть не только хорошего качества передачи разговора, но и передавать картинку. Правда, в последнем случае для этих целей использовались глаза одного из подчиненных, а маги служили своеобразным контреллером ментального канала, скрепляющего их ауры.
   Эльфийка не обернулась на окрик сюзерена, продолжая идти по дороге с гордо приподнятым подбородком.
   Обиделась, подумал Макс. Ничего... Сработаемся.
   Он не стал особо расстраиваться по этому поводу, и окунулся в массу текущих дел, коих оказалось на удивление много.
   Первым из вопросов, требующих скорейшего решения, оказалось отсутствие складов для размещения готовой продукции мануфактур. Макс волевым решением снял с плановых работ нескольких крестьян, и отправил на возведение временных складов - деревянных навесов, место для которых они с Дряхлым определили рядом с деревней.
   Проконтролировав, чтобы крестьяне приступили к выполнению поставленной перед ними задачи, Макс и Дряхлый отправились на прогулку по местным дорогам, выбирая места для установки ловушек на непрошенных гостей. Опыта со вторжением Леи Максу оказалось более, чем достаточно для соответствующих выводов. Отныне никто и ничто не должно проскользнуть незамеченным!
   Дойдя до границы участка по главной дороге и наметив для себя несколько таких мест, Макс приказал Дряхлому провести себя вдоль границы, намереваясь найти проблемные зоны, через которые противник может проникнуть на его территорию по бездорожью.
   - Собираетесь оборудовать схроны на случай, если враг решит идти по буеракам? - догадался старик.
   Макс довольно улыбнулся. Определенно, вчерашний вечер прошел чрезвычайно продуктивно. Помимо установки канала ментальной связи, Лея научила его составлению магических плетений, представлявших собой вязь из силовых нитей, формируемых прямо в ауре. Вместе изобрели два заклинания, одно из которых представляло собой сигнальную сеть, а другое - водную ловушку, при срабатывании поражавшую противника водяными иглами, вытягиваемыми из ближайшего источника. Умотавшись вчера до предела, и выжав из своей ауры максимум возможного, сейчас Макс мог смело утверждать, что она увеличилась в размерах!
   - Да. И не только схроны. В некоторых местах установлю магическую сигнализацию, и сил должно хватить даже на пару простеньких ловушек, - похвастался он перед стариком.
   - Ого! Это со вчерашнего дня такой прогресс, господин? Я впечатлен! Я знаю, где их лучше всего разместить! - обрадованно воскликнул Дряхлый. - Надобно четыре схрона, пять сигнализаций и ловушек... Как можно больше! По одному схрону с каждой стороны нашего квадрата! С тех точек будут прекрасно видны все наиболее удобные подступы. Сигнализацию поставим в более непролазных местах, но где все же есть возможность пролезть на нашу территорию, а ловушек понатыкаем по всем дорогам!
   - Я же сказал, смогу зарядить только пару ловушек, - улыбнувшись, напомнил Макс старику.
   - Эм... Точно, - с досадой всплеснул руками тот. - Совсем забывчивым стал... ладно, обойдемся покамест без ловушек. Лучше сигнализаций побольше поставим! Так ведь можно?
   - Можно, можно. Веди, показывай места, о которых говоришь.
   Продираясь через заросли, переползая овраги и обходя поваленные деревья, они не успели достичь и первого предполагаемого схрона, как в голове Макса запульсировал сигнал вызова:
   - Привет. Как вы? Все в порядке? - остановившись и затаив дыхание, осведомился у девушки Макс.
   - Да. Трофеи наши, потерь нет. Встречайте! - совсем не по-женски гаркнула та и отключилась.
   - До сих пор обижается, - процедил Макс сквозь зубы. - Ничего. Пройдет!
   - Господин! Почему вы остановились? - крикнул Дряхлый, успевший уйти далеко вперед, прежде чем заметил отсутствие спутника.
   - У нас есть ресурсы! Очень скоро инструменты будут в деревне! - Макс с удовлетворением потер руки.
   - Господин! - обрадовался старик. - Неужто, у Лейки получилось? Молодец!!!
   - Да, - крикнул в ответ Макс, устремившись в обратную сторону. Разрываясь между желанием продолжить обход с Дряхлым и встречей экспедиционного отряда, везущего недостающие материалы и инструменты для строительства крестьянских домов и укрепления донжона, Макс все-таки выбрал второе. - Возвращаемся! Со схронами и сигнализацией определимся позже!
   Выскочив на дорогу, он подождал заметно отставшего Дряхлого.
   - Быстрее, - поторопил Макс старика, заметив между деревьев промелькнувшую сгорбленную фигуру.
   - Сейчас, господин, сейчас! Вы можете без меня идти! - задыхаясь, заорал в ответ тот.
   - Ага, сейчас... Тебя кто-нибудь пришибет, и я останусь в полном неведении по сети местных дорог, - пробормотал господин, про себя решив этим же вечером сесть со стариком за составление карты, и громко добавил. - Лучше поторопись!
   Всю обратную дорогу старик охал и ахал, жалуясь на свои многочисленные болячки, не позволяющие ему выдерживать заданный Максом темп.
   Мысли же Макса, бодро шагавшего по дороге, были поглощены предстоящим строительством. Он не замечал ни дороги, по которой несли его ноги, ни потрясающей природы, окружавшей его. Лишь краем сознания отметил факт, начисто проигнорированный им до этого момента - земля на дороге была сырой, а значит ночью над этой стороной его территории прошел дождь. Непродолжительный и не слишком обильный, о чем говорило отсутствие луж. Наполненный озоном и лесными ароматами воздух здорово прочищал мозги, воздействуя не хуже новомодных стимуляторов.
   В голове снова завибрировал пульсар, отвлекая Макса от размышлений. Удалось включить связь не сразу, поскольку за спиной с громким оханьем повалился на землю Дряхлый, умудрившийся за что-то запнуться. Поставив старика на ноги, Макс подключился и в его голове сразу раздался возмущенный голос эльфийки:
   - Наконец-то! До тебя не достучаться! А если бы нам потребовалась помощь? Или что-то срочное тебе нужно было сказать? Ты чем занят был? - Макс, под градом обрушившихся на него вопросов растерялся настолько, что чуть не уподобился Дряхлому, запнувшись об торчащую из земли корягу, и едва не растянувшись по дороге во весь свой богатырский рост.
   - Лея! Давай я как-нибудь сам разберусь, что и когда мне делать! - возмутился он, не ожидавший такого напора. - Или мне тебе по утрам отчеты составлять? - его начала раздражать напористость этой девчонки, искренне считавшей, что она лучше всех знает, как и что делать. Вчера, как только осознала факт неопытности Макса, Лея вывалила на него столько советов и рекомендаций, что у его начал мучал вопрос - если она такая умная по жизни и опытная в игре, то почему именно ее вынесли чуть ли не первой?
   Нет, опыт у нее конечно был, и она очень помогла ему в освоении магии. Без Леи он бы разбирался еще долгое время, и скорее всего не разобрался, пока не собрал бы более мощную группу захвата и не добыл где-то на болотах Книгу Заклинаний, которая, по словам Дряхлого, хранилась там в затерянном склепе. Естественно, под неусыпной охраной разных могущественных чудовищ.
   - Да нет, не надо. Я же не тиранка какая,- смягчилась девушка, не уловив в его голосе ноток сарказма. - В стремлении выжить мы с тобой плывем в одной лодке, и меня очень обидело твое желание показать, кто тут ВСЕ, а кто ничтожество... В следующий раз будь внимательнее, отслеживая вызовы со стороны союзников, пытающихся выйти на сеанс связи.
   Макс изумился. Союзников? С каких это пор Лея причислила себя к союзникам? Он с трудом сдерживал в себе целый поток колкостей по этому поводу, готовых сорваться с его языка. Следующая мысль перенесла его в реальный мир, где мать уже задавала вопрос относительно кандидаток на заключение договора на совместное проживание. Никогда!!! Никогда и ни с кем!
   Опыт, приобретенный за вчерашний вечер и сегодняшнее утро, ясно показал Максу, что ничего хорошего ждать от совместной жизни с девушкой не приходиться. Хорошо еще, что здесь на все посмотрел! И общий механизм тоже понял: является в один прекрасный день вот такая особа, вида весьма симпатичного, вся белая, пушистая и положительная... Просит особа о помощи, не забывая упомянуть, что пойти ей больше некуда и намекает на его сходство с тем дураком... вернее, с принцем из ее грез!
   Дальше по накатанной схеме. Пускаешь в свою жизнь, и по прошествии короткого времени обнаруживаешь один примечательный факт: твоя жизнь тебе более не принадлежит! Ты имеешь кучу обязанностей и при этом не обладаешь хоть каким-то подобием на права! И это несмотря на заключенный договор, расписывающий все по пунктам, вплоть до таких нюансов, как кто из сожителей принимает душ по утрам первым, а кто вторым. В случае возражений с твоей стороны немедленно следуют обиды!
   - Лея! Ты будешь последней девушкой, кому я предложу заключить договор о совместной жизни! - раздраженно высказал свою мысль Макс, забыв довести до ее сведения весь процесс, по которому он пришел к такому умозаключению.
   - Естественно, - легко согласилась Лея, ни капельки не удивившись выходом разговора на очень щепетильную в любом обществе тему и ничуть при этом не обидевшись. - Такие, как я, редко обращают внимание на таких, как ты. Поэтому ты, обладая малой толикой благоразумия, вряд ли решишься мне что-нибудь предложить. Боишься отказа!
   У Макса сперло дыхание от услышанного ответа. Вот ведь выкрутилась! И своим колким ответом умудрилась посадить его в лужу!
   - Эх-эх! Почему я тебя не прибил, когда ты только появилась в моей локации? - искренне пожалел Макс. - Ладно, ты чего хотела?
   - На первый вопрос ответ простой. Ты посмотрел на мою внешность и решил оставить при себе, чтобы было кому поклоняться в повседневной жизни. Правильно сказала?
   - Угу, - невольно улыбнулся Макс, по достоинству оценив чувство юмора Леи и ее способность вовремя разрядить обстановку.
   - По второму вопросу... Тут целых две причины. Одна хорошая, другая плохая. С какой начинать?
   - С хорошей, - на перекрестке Макс повернул с основной дороги на прилегающую, ведущую к деревне.
   Нахмурившись, огляделся по сторонам и тотчас успокоился, заметив парочку затаившихся в кустах ситахов. Вообще-то их должно быть здесь шестеро, но другие спрятались лучше своих нерадивых товарищей. Один из обнаруженных ситахов поднялся во весь рост с очевидным намерением подойти к сюзерену, и остановился, увидев отрицательный жест Макса.
   - Гм... Все трофеи прибудут в уже через час в сопровождении шестерых ситахов.
   - Отлично. Они их на руках несут?
   Девушка насмешливо фыркнула.
   - Конечно, нет! Мы захватили три подводы с конями-тяжеловозами. Трое ситахов управляют, и трое едут в качестве охраны. На одного поставила сигналку, которая сработает в случае нападения и оповестит о нем нас обоих. Я с остальными бойцами идем налегке. Расстояние между нами не столь большое, так что на выручку прийти сможем.
   - Почему не погрузились в подводы?
   - Мест уже не было. Хорошо, хоть троицу раненных отправили, закрепив за ними функции охранников. В случае чего, мечами махать они вполне смогут.
   - Раненных? - воскликнул Макс. - У вас есть раненные???
   - Да. Это и была плохая новость. Я же тебе все рассказать хотела еще в первый раз.
   Макс в недоумении приподнял бровь.
   - Ты же сама связь оборвала!
   - Так я думала, ты сразу сам попытаешься со мной связаться! Узнать подробности, выяснить, все ли в порядке. Так нет же! Такое впечатление, что тебе...
   - Лея! - прервал девушку Макс. - Не начинай! Лучше расскажи, как все прошло!
   Лея перед началом рассказа чуть помедлила, подбирая слова.
   - Нападение едва не сорвалось, поскольку меня засекли еще на подходе.
   - Что???
   - Меня засекли, говорю! Повезло, что дозор не заметил ситахов и не стал предупреждать основной отряд, бросившись на меня в надежде взять в плен. Ну, и ситахи молодцы. Покончили с дозором так быстро, что те и пикнуть не успели. Правда, цена за это оказалась больше, чем я рассчитывала. Дозорные в рукопашной схавтке сумели ранить троих... В принципе, дела могли сложиться гораздо хуже, если бы кто-то из них все же дотянулся до сигнального рога. Обошлось. Затем настала очередь остальных кочевников, которых удалось застать врасплох.
   Макс обождал пару секунд, рассчитывая услышать продолжение, но Лея явно закончила рассказ и теперь ждала его комментариев.
   - Главное, что все получилось, - философски рассудил Макс. - Ты отлично справилась, красотка! Ладно. Предлагаю закруглять разговор.
   Предложение было связано с тем, что они с Дряхлым уже достигли пределов деревни и им навстречу вышли парочка мужичков, отчаянно о чем-то споривших. По их взглядам, в надежде устремленных на подошедших, можно было смело предположить, что они жаждут к ним обратиться с целью разрешения возникшего спора.
   - Макс, я хотела тебе с утра сказать, но не получилось... Я видела сон, - смущенно начала Лея, не дав прекратить диалог.
   Макс махнул рукой Дряхлому. Мол, иди. Разбирайся.
   Старик моментально распрямился, его заплетающаяся походка невероятным образом преобразовалась в величественную поступь, а подбородок горделиво взмыл вверх.
   - Что, дармоеды? - высокомерно вопросил он у притихших крестьян. - Ни дня без нас с господином не можете? Что там у вас?
   Макс отошел к ближайшей изгороди и сосредоточился на разговоре, лишь изредка поводя по сторонам рассеяным взором.
   - Сон? - Макса передернуло от воспоминания об увиденном ночью сне.
   - Да. Ужасный сон. Старый дом какой-то, в который мне надо было войти. Вроде ничего необычного, если бы не надпись в воздухе, утверждающая о невозможности снов в мире Слисса. Меня это очень встревожило.
   - Лея, сейчас ты встревожишься еще больше! Я тоже видел сон! Про старый дом, в который я должен войти! - он вкратце ей пересказал свой сон, не забыв упомянуть и про свои хождения по дому в состоянии сна, и про крики, разбудившие Дряхлого.
   - Мда-а-а, - протянула Лея, когда он замолчал. - Странно все это... Почему админы, а это они вывели перед нами те надписи, не признают факта существования снов? И если не признают, то почему пишут о невозможности такого процесса? Значит, они о нем знают!
   - Лея, ты же часто играла. Пусть Игры и не сопоставимы с Миром Слисса по сложности, но все же... Никогда ни с чем подобным не сталкивалась?
   - Нет. Определенно, нет. У меня есть единственное разумное объяснение, заключающееся в том, что нам не все говорят. Сны - это очередное испытание, которому они хотят подвергнуть всех игроков. Так скажем, хотят поддержать интерес со стороны галазрителей.
   - Думаешь? - Макс задумался над словами Леи. Ее доводы выглядели вполне логичными. Иных вариантов не было. Да и быть не могло! Кто, кроме разработчиков, мог устанавливать в Мире Слисса те или иные правила, оказывающие воздействие на вайверов? Ответ был однозначным: никто! - Что нам делать дальше? Во сне был четкий посыл следовать к этому дому. Указали даже дорогу. Идти к нему?
   - Не стоит торопиться, - выразила девушка свои сомнения на этот счет. - Необходимо достичь определенного уровня развития, а уж затем принимать решение.
   - Не соглашусь, - покачал Макс головой. - Если мы с тобой видели один и тот же сон, значит велика вероятность того, что его видели другие жители Мира Слисса. Они могут посетить дом до нас. А если там скрыты артефакты?
   - Наверняка там выставлена сильная охрана, способная с легкостью перебить всех особо ретивых, вздумавших броситься за артефактами без сильного отряда, и без должного уровня в магии, - парировала Лея.
   Макс пожевал губу, испытывая противоречивые чувства. С одной стороны, он боялся оказаться лишним при разделе пирога, зарытого в том доме. Ведь ясно как день, что пришедшие туда первыми получат все! Но с другой стороны Лея права. Там наверняка есть охрана, в схватке с которой можно запросто погибнуть.
   В конце концов он махнул рукой, доверившись мнению Леи.
   - Хорошо. Пусть будет по-твоему. Ты далеко сейчас?
   - В десяти километрах от нашей границы.
   - Возвращайся и будь осторожнее!
   - Ок. Рада, что ты все-таки волнуешься обо мне, - задорно пошутила девушка, испытывавшая на редкость отличное настроение по поводу удачно выполенной миссии.
   - Что? - Макс сделал ответную попытку отшутиться, постаравшись изобразить легкое удивление. - Волнуюсь? Разумеется! С тобой мои бойцы! Была бы ты одна - не волновался бы! А так, ситахов жалко. Не хочу их терять.
   - Ах, так? Да чтоб тебя... Не буду с тобой больше играть в одной песочнице! - обиженно прошептала Лея и оборвала связь.
  
   За время разговора Макс успел несколько раз пройти вдоль улицы туда-обратно, и остановился только сейчас, около домика Дряхлого.
   - О чем спорили крестьяне? - спросил он, присаживаясь на крылечко рядом со стариком.
   Дряхлый пожал плечами.
   - Так, пустяки. Не могли разобраться с высотой возводимых складов.
   - Подсказал?
   - Еще бы! И подсказал, и отругал, - крякнув, Дряхлый достал из кармана не по размеру объемного кафтана пригорошню семечек. Очистив одну и отправив ее в рот, с шамканием пояснил. - За нерадивость, окоянных, отругал! Сами должны были принять правильное решение, а не докучать нам со своими расспросами. Шо у вас?
   Макс сразу перенесся мыслями к отправленному Леей каравану. Вкратце пересказав старику диалог с эльфийкой, не вытерпел и предложил подождать подводы на границе участка. Там, где дорога из леса выходила на степную полосу.
   - Согласен с вами, господин! И ситахов прихватить с собой, - согласился с ним Дряхлый. - Вдруг от кого обороняться придется...
   Так и поступили. Сняв четвырех ситахов с перекрестка, переместились к границе и принялись ждать, лишь изредка перебрасываясь друг с другом отдельными, ничего не значащими фразами. Макс, решив было попрактиковаться в составлении плетений, быстро оставил эту затею. Вдруг подводам, а то и самой Лее, потребуется помощь? Вдруг на них кто-нибудь нападет? Какой из него будет спасатель, если он прибежит с опустошенной аурой и не сможет применить даже то простенькое заклинание-ловушку, которым успел овладеть?
   - Как долго... Улитки! - в сердцах воскликнул он после часа тщетного ожидания.
  
   Подводы появились в пределах видимости еще через полчаса. Тяжеловозы с огромным трудом волокли за собой непомерно большие повозки, доверху груженые всяким скарбом.
   - Господин! Идут! - радостно скрипнул Дряхлый.
   - Вижу.
   Подводы приблизились и среди сваленного на них в одну кучу добра Макс разглядел в том числе и столь ему необходимые строительные инструменты - топоры, лопаты, кирки и многое другое.
   Ближайшый тяжеловоз остановился и с козлов подводы спрыгнул рослый боец. Чуть не бегом он подскочил к Максу и затараторил:
   - Командир! Докладываю обстанов...
   - Все в порядке? - перебил его Макс. - Нормально добрались?
   - Так точно! Но среди нас есть легкораненные.
   Макс кивнул, тем самым подавая ситаху сигнал о своей осведомленности. Тот это понял и не стал углубляться в подробности. Застыл в ожидании дальнейших указаний.
   - Так. Воинов к знахарке, материалы в деревню. Дряхлый, стрелой в деревню и собирай крестьян. Настала пора отстраиваться!
   - Ась? - старик сделал вид, что не расслышал. При этом сгорбился и схватился за поясницу, намекая на старческие хвори.
   Макс про себя усмехнулся. Ну-ну... Понизив голос практически до шепота, произнес:
   - Бедный дед. Совсем слышать перестал. Даже не слышит, как его жена с соседом за домом по вечерам целуются...
   - ЧТО??? - взвился Дряхлый. Раздув ноздри, распрямился и подскочил к Максу. - Когда?
   - А-а-а!!! - злорадно потер руки Макс. - Попался!!! Значит все-таки слышишь? Смотри-ка, каким козликом запрыгал!
  

* * *

   Два отряда драконидов и орков, стоявшие друг напротив друга на открытом пятачке местности, зажатого меж двух невысоких холмов, с интересом смотрели на своих предводителей - могучего гнома и чахлого орка, отошедших от них немного в сторону. Воины проявляли неприкрытое любопытство к беседе своих вождей, вытягивая шеи и прикладывая ладони к ушам, но к их великому разочарованию, ничего расслышать они так и не смогли - собеседники говорили тихо.
   - Моя маскировка работает на отлично. Макс не замечает нашего разведчика, - заметил Сяолун, вместе с Джоном рассматривая Макса, руководившего строительством крестьянских домов, глазами маленького неприметного орка, спрятавшегося под кустарником в непосредственной близости от него.
   - Она бы была просто отличной, если бы была рассчитана на мои текущие силы и позволяла укрывать хотя бы десяток воинов, - вставил шпильку в его адрес Джон.
   - Ты и такого решения не нашел, - вернул колкость китаец. - Так как тебе общая картина?
   - По Максу? Хм... Производит хорошее впечатление. Все мануфактуры захвачены, потерян только один крестьянин, есть вассал и отряд ситахов в двадцать две особи. Добавляем сюда успешно проведенную вылазку за недостающими ресурсами и начало строительства крестьянских домов. Даже для топового игрока Лиги показатели выглядят просто отличными. Единственный бросающийся в глаза недочет с его стороны заключается в полном игноре всех окружающих его Склепов. Он наобум заклинания собрался составлять? Методом тыка?
   - Для простейших особые знания и не нужны, а для сложных нужна достаточно развитая аура, способная вмещать достаточное количество маны. Так что, поход ему пока и не нужен. К тому же на каждой локации есть всего по одному Склепу, - напомнил Ли. - В отличие от нас, Макс не особо стремиться выходить за пределы своей территории. Тем более Склепы охраняют сильные нейтральные отряды. Даже мы с тобой, имея громадное количество доставшихся из игр навыков, не все Склепы обошли... Смотри, Макс и сам работать не стесняется!
   - И что? - не понял его Джон.
   - Это говорит о привычке работать. Уверен, он не капризный белый воротничок, находить общий язык с которыми очень сложно. К тому же кажется мне достаточно надежным, способным не поддаться на обещания соперников, уговаривающих его предать своих союзников. Сам знаешь, такое происходит очень часто. Даже боюсь сказать, сколько предателей в моем клане в Лиге повыявляли за прошедший год ...
   - Нда-а... Соглашусь, - кивнул Смит. - Ли, не знаю почему, но мне этот чувак тоже нравиться!
   - Угу. Еще больше мне нравиться его удачливость. Давай так. Понаблюдаем за ним еще, а потом примем окончательное решение.
   - Ок, - Джон "отпустил" орка. Сяолун последовал его примеру, не забыв приказать своему разведчику отойти подальше от Макса и его крестьян. - Что по дому из сна?
   - Разведка может нам дорого обойтись, - начал рассуждать Ли. - Совершенно неясно, какие ловушки установлены по дороге к нему. К тому же, меня не оставляют дурные предчувствия, касающиеся самого сна.
   - Меня тоже, - признался американец, безразличным взглядом скользнув по вершине одного из холмов, над которым с громким клекотом взлетела крупная птица. За короткие доли секунды он успел машинально открыть и закрыть перед собой карту, убедившись в отсутствии поблизости отрядов противников, либо их разведчиков.
   - Конкретизируй, - потребовал Ли, внимательно всматриваясь в глаза собеседника.
   - Ну... - задумался тот. - Ни в одной из игр, в которые я рубился раньше, снов не было. И та надпись, появившаяся у меня перед носом, утверждала о невозможности снов. По крайней мере, в Слиссе. Напрягает меня все это... Непонятно, зачем понадобилось скрывать от нас информацию о снах. Вернее, о сне. Он ведь, как я понимаю, приснился всем один и тот же.
   - И все? - изумился китаец. - Тебя зацепило только это?
   - Что еще? - скривился гном. - Думаю, этого более, чем достаточно, чтобы насторожиться и сделать вывод, что не все тут чисто.
   - Хорошо. То есть, ты думаешь, что это разработчики ввели в игру сон, призывающий игроков стремиться к некоему дому? При этом, они тщательно скрывают от нас всякую информацию, должную пролить свет на кое-какие нюансы. Так?
   - В общих чертах, да, - кивнул гном. - Буду недалек от истины, если предположу, что это как-то связано с гребаными рейтингами. Расскажи, что насторожило тебя?
   - Меня? - переспросил орк, раздумывая про себя, стоит ли делиться своим соображениями со своим союзником. Придя к выводу, что стоит, продолжил. - Все мысли, обуревающие тебя, проскользнули в моей голове в первые же секунды после пробуждения. А потом, когда начал вдумываться, меня смутили еще многие моменты. И первый из них - антураж дома никоим образом не вписывается в таковой относительно всех остальных зданий! Понял, о чем я говорю?
   - Нет, - покачал головой гном. - Обыкновенный старый дом. Что с того?
   - Ты сравни его со всеми домами, которые мы видели до сих пор! Мы с тобой вынесли к этому моменту уже четверых лузеров, соседствующих с нашими территориями, и видели практически все строения, представленные в Слиссе на первых этапах. Не отрицаю, есть еще две расы, деревень которых мы не видели, но сомневаюсь, что у дроу и ситахов может быть нечто подобное. К тому же, во всех играх архитектура нейтральных строений, не предполагающихся к захвату кем-либо из игроков, отличается от строений, возводимых игроками, но в нашем случае разница в антураже слишком велика!
   Американец несогласно фыркнул.
   - Это ни о чем не говорит. Слисс устроен так, что ничем не отличается от реального мира. За исключением магии. А в реальном мире, напомню тебе, каждый строит так, как заблагорассудится его душе.
   Сяолун недовольно поджал губы, раздраженный несообразительностью союзника.
   - Джон! На первых порах никто ничего не строит! Все здания запроектированы однотипными для каждой расы. В последующем да, соглашусь с тобой. Вон, Макс сейчас может построить дома, выглядящие совершенно иначе.
   - Ладно, - махнул рукой американец, вынужденный согласиться с доводами китайца. И что дальше?
   - Есть еще один факт, на который ты не обратил внимания. А стоило бы. По словам моего Знахаря Дорог, домик находится на месте некоего Кладезя. Допустим, это и есть тот самый Кладезь. Только вот Знахарь уверен, что дома там нет и быть не может. Весьма странно. Не находишь?
   - Хм...
   - Есть еще некоторые нюансы, вдаваться в подробности которых не буду. В итоге, в моем сознании зародилась мысль, хоть как-то объясняющая все несостыковки. К сожалению, она наверняка показаться тебе дикой и неправдоподобной. Мне вначале она тоже казалась таковой, но чем больше я над ней размышлял...
   - Хватит тянуть! - рявкнул Джон, которому надоели витиеватые рассуждения китайца.
   - Сон, а следовательно и дом, не являются факторами, введенными в Мир Слисса непосредственно его создателями!
   - Чего? - нахмурился Джон. - Хочешь сказать, это хакеры влезли?
   - У меня созрел именно такой вывод, - склонился в легком поклоне Ли.
   - Нет. Это невозможно! Твое предположение притянуто за уши, - твердо заявил Джон, даже взмахнув при этом руками, как будто отгонял от себя мысли китайца. - Антураж у него не вписывается... Говорю тебе, это какие-то замыслы организаторов шоу. Все! Хакеры... Представляешь, какая защита у серверов, поддерживающих этот мир?
   - Порой случаются события, считавшиеся доселе невозможными, - степенно рассудил китаец.
   - Ли, я не понял! Ты предлагаешь не соваться к дому?
   - Стоило бы подумать, взвесить все "за" и "против", и только потом принимать решение, - орк, в отличие от гнома, соблюдал полное спокойствие. Он бы сам удивился, если бы узнал тот факт, что является единственным из всех вайверов, кто смог побороть во сне обрушившийся на них ужас и страх. - Если мое предположение верно, и организаторы не смогут избавиться от вторжения, внешним проявлением которого является дом, то они могут дать соответствующей квест, в процессе выполнения которого вайверы должны будут его уничтожить.
   Джон, смерив китайца долгим взглядом, сплюнул на землю и развернулся, бросив через плечо:
   - Я пойду на разведку!
   Но не успел он сделать и трех шагов, как его остановил голос Ли, остающийся все таким же до раздражения спокойным:
   - Постой, Джон.
   - Чего тебе? - американец сам не понял, почему повиновался. Что-то в голосе Ли прозвучало этакое... Заставляющее повиноваться.
   - Пойду я, - Ли махнул рукой своим драконидам, призывая их следовать за собой. Поравнявшись с Джоном, он приостановился и хлопнул того по плечу. - Тебе ходить не стоит. Не знаю почему, но у меня стойкое предчувствие, что этот поход станет последним в твоей жизни. Поэтому, пойду я.
   - Последним? - изумился гном. - Ты с какого дерева свалился? Ли, не тупи. Должен идти я! И ты знаешь почему!
   - Считаешь, что у тебя больше шансов выжить? - усмехнулся Ли.
   - Конечно, - пожал плечами гном. - Единственным боевым отрядом командую я! У тебя лишь крестьяне-дракониды, проявившие себя в предыдущем бою не самым лучшим образом. Если бы не моя своевременная поддержка, последний вторгнувшийся к нам имел вполне реальные шансы тебя слить!
   - Это ты так считаешь, - рот орка растянулся в широкой улыбке.
   Ли еще раз вспомнил тот скоротечный бой, свершившийся вчерашним утром, когда на границе его локации появился некрос, ведущий за собой десяток гномов-крестьян. Осознав, что задел сигнальную сеть и тем самым оповестил местных хозяев о своем визите, некрос прямиком помчался к замку, рассчитывая застать противника на этапе сбора. Напрасно.
   Ли выступил к нему навстречу в полном одиночестве, встретив гостя на дороге как раз в том месте, где залегли в засаде несколько драконидов. Завидев одинокую фигуру противника, и почуяв в этом подвох, некрос остановился. С этого момента судьба его была предрешена.
   Китаец приготовился активировать магическую ловушку, после воздействия которой на некроса должны были напасть дракониды, но не успел этого сделать. За спинами пришельцев объявился взмыленный Джон, скинув с себя и своего отряда иаскирующее поле... За десяток ударов сердца все было кончено. Не успевшие выдать своего присутствия дракониды отползли обратно в чащу леса, а Ли убрал остаточные эманации развеянного заклинания из своей ауры. Джон так и не понял, что его вмешательство не требовалось. Поэтому считал себя спасателем зазевавшегося союзника.
   - Ок, - неожиданно для самого себя согласился американец. - Иди. Только возьми с собой моих орков. Всех не дам, но с десяток тебе в походе не помешает.
   - Слишком много, - отрицательно помотал головой Ли. - Мне хватит и пятерых, чтобы не иметь проблем с появляющимися по ночам чудовищами. Остальных оставь себе. Своих драконидов я тоже оставлю. По мере накопления ресурсов задействуй их на строительстве. Хотя, чего я тебе объясняю... Сам все знаешь.
   - Доверишь мне развитие своей деревни? Ведь ты самостоятельно можешь ею руководить через канал ментальной связи.
   - Ни в коем случае не забыл, - улыбнулся орк, с легкой грустью посмотрев на своих драконидов. - О подобных моментах профессиональному игроку грешно забывать. Пусть это и не игра, а виртуальным мир, приближенный к канонам реального.
   - Тогда в чем дело?
   - Все просто. Предчувствие говорит мне, что предстоящая миссия займет все мое внимание. Без остатка.
   - Даже так? - нахмурился Джон. - Не слишком ли ты большое внимание уделяешь обычной разведке?
   - Я привык доверять своим предчувствиям. Ладно, хватит о пустом. Гр'Окум, подойди сюда,- от группы драконидов отделился один ее представитель и быстрым шагом подошел к своему сюзерену. Далее Ли совершил поступок, крайне редко практикующийся игроками Лиги в отношении Джона. - Гр'Окум, я повелеваю тебе и всем другим драконидам, поклявшимся мне в вечной преданности, во время моего отсутствия выполнять команды и поручения Джона так, как вы выполняли мои. Быстро и бесприкословно.
   Драконид поклонился сначала Сяолуну, обозначая, что понял и принял приказ, а затем Джону, признавая его временным сюзереном.
   - Все, можешь идти, - отпустил Ли драконида.
   - Спасибо за доверие, Ли, - Джон был поражен поступком китайца. Там, в его клане в Межгалактической Лиге, даже самые ему близкие игроки никогда не передавали ему полный доступ к своим игровым картам. Они знали его вспыльчивый и неуравновешенный характер. Здесь же сам легендарный Сяолун, представляющий в Лиге другой клан, посчитал его за человека, заслуживающего такого доверия!
   К тому же Ли вызвался идти на разведку туда, куда американцу, откровенно говоря, ходить не хотелось. Нет, он бы пошел, послав далеко и надолго свое звериное чутье, дурным голосом завывавшее в его мозгах: "Не иди! Забей на все! Там опасно!"
   Пошел бы из-за одного упрямства, поскольку искренне посчитал, что там, в приснившемся всем доме или его окрестностях кроется нечто важное, о чем им необходимо знать.
   В такой ситуации крамольные мысли о возможном предательстве в отношении Сяолуна ближе к победе в этом жестоком мире были тут же американцем отброшены. Закопаны в самые дальние уголки его сознания!
   Испытывая необычные эмоции Джон подобно дикому зверю, найдись среди них способный испытывать безмерную благодарность к тому, кто совершил в его отношении хороший поступок, готов был голыми руками разорвать любого, посмевшего покуситься на Ли!
   - Удивлен? - китаец серьезно посмотрел на американца.
   - Да, - признался тот.
   - За эти несколько дней я смог понять тебя. В тебе есть много плохого. Очень много. Но за своего, если кого-то посчитаешь за такового, ты способен совершить невозможное. Ну... Или хотя бы попытаться это сделать, принеся на алтарь борьбы все, что у тебя есть. Даже жизнь.
   Китаец на прощание поклонился, после чего легким, пружинистым шагом устремился на север. Там, в паре километров, начиналась дорога, змейкой петлявшая по нейтральным землям и ведущая к тем местам, где был расположен тот самый старый деревянный дом. За ним, поудобнее перехватив в руках короткие копья, потрусили пятеро орков.
   Оставшийся в одиночестве Джон, если не принимать во внимание переминающихся с ноги на ногу далеко в стороне драконидов и орков, долго стоял на месте о чем-то раздумывая.
   - Он прав, черт возьми! - рявкнул он, заставив бойцов подпрыгнуть от неожиданности. - За своих я любого в бараний рог скручу! Удачи тебе, Ли!!! - закричал он вслед китайцу, давно скрывшемуся из виду за холмом. - Все будет о,кей!!!
   Между тем Ли легко ступал по невысокой траве и предавался размышлениям, не забывая периодически бросать взгляды на сканирующее плетение, придуманное им во время полуночной медитации.
   Китайца немного раздражали некоторые из множества отличий Мира Слисса от стандартных виртуальных игр. Прежде всего, возможность умереть, давившая на психику каждую секунду и заставлявшая быть все время предельно сконцентрированным. На втором плане маячило отсутствие возможности оценки силы противника, что влекло за собой серьезный риск вступить в заведомо проигрышный бой. К счастью, Ли уже нашел возможность решения второй проблемы. Достаточно составить плетение, определяющее размер ауры вайвера, запасы накапливаемой в ней маны, и выдающее на выходе приблизительный уровень заклинаний, которые он может применить. Опять же, уровень по градации составленной самим Ли, поскольку в Мире Слисса пока отстутсвовали школы и академии магии, способные разработать подробную классификацию плетений.
   Он даже сделал наброски этого плетения, но, к сожалению, у него пока не хватало сил даже на его активацию. Чтобы поддеоживать его в работе требовлись еще значительные затраты энергии, объемы которой для него сейчас представлялись немыслимыми.
   - Ничего, - прошептал Ли. - Невзирая не все трудности я достигну поставленной цели.
   Неожиданно он вспомнил о своих родителях. О том моменте, когда он начал днями и ночами проводить в виртуальных играх. Когда они попытались оторвать его от виртуальной приставки, решв бороться с его болезнью, называемой ими игроманией, Ли чуть было не покончил жизнь самоубийством...
   Его вовремя остановили, вернули приставку и с того момента взирали на него как на тяжелобольного. До некоторых пор... Когда он начал приносить в семью деньги от участия в различных соревнованиях, отношение к нему начало постепенно меняться. Затем он попал в Межгалактическую Лигу, за короткое время совершил гигантский скачок по ее иерархической лестнице и превратился в одного из тех, кого называли Небожителями.
   Зарабатываемые им деньги во много раз превысили доходы родителей, позволив семье перейти на следующую социальную ступень, став полноправными представителями предсреднего класса. Сюда добавилась всемирная известность.
   Надо ли говорить, что сейчас все родственники смотрели на него с величайшим уважением и почтением.
   Приближающаяся полоса леса, до которой оставалось менее уилометра, заставила Ли насторожиться. Ничего подозрительного видно не было, но что-то на интуитивном уровне его кольнуло.
   - Ну, чтож... - вздохнул китаец. - Пришла пора проверить свои силы.
   Сотворив сканирующее заклинание, он накачал его энергией до предела и отправил в свободный полет, привязав к его основе тоненькую управляющую нить. Дождавшись, пока оно не преодолеет половину пути, Ли подал сканеру команду развернуться, и сеть тотчас раскрылась, начав по ходу движения стремительно расширяться в стороны, с каждым мгновением вбирая в зону охвата все бОльшую площадь.
   - Я так и думал, - покачал головой Ли, увидев на транслируемой сканером в его мозг картинке пару десятков небольших красных точек. Засада!
   Ли всмотрелся вперед. Дорога на этом участке была прямой, ныряя в густой лес как раз в том месте, где сканер обнаружил противника.
   - Господин? - окликнул его один из орков.
   Сопровождение Ли успело подойти вплотную к своему предводителю и теперь нервно переминалось с ноги на ногу, бросая по сторонам настороженные взгляды.
   - Тс-с-с... - шикнул на них Ли, внимательно изучая окружающий ландшафт. Прямо по курсу начинался лес, в котором засел противник. С левой стороны шли невысокие холмы, покрытые травой, с правой - равнинная местность, на окраине которой виднелась тонкая полоса леса. Подумав пару минут, Ли сошел с дороги и пошел налево, параллельно наблюдая за поведением противника. Как он и ожидал, противник тоже начал смещаться влево.
   - Господин, нам разве не нужно было идти по дороге?
   - Слишком много вопросов, - ответил Ли, прокручивая в голове различные варианты выхода из создавшегося положения. Рискнуть и пойти вперед, применив заклинание маскировки?
   Нет, подумал он. Не стоит, так как противник может обладать достаточным магическим уровенем, чтобы сдернуть с него пелену Скрыта.
   - Значит, ждешь меня, - задумался китаец. - Что ж... Рисковать я не хочу, значит придется воспользоваться проверенным приемом, - знаком подозвав ближайшего орка, Ли указал вглубь холмов:
   - В той стороне обитает племя огров. Медлительных и неповоротливых, но обладающих большой силой. Беги к ним. Достигнув их сторожей, постарайся вывести их из себя. Твоя цель заключается в том, чтобы они погнались за тобой.
   - Как мне сделать это, господин?
   - Начни кидаться камнями, оскорблять. Не забудь называть их глупыми великанами, не обладающими даже зачатками разума. Также упомяни, что орки - это венец творения природы, а огры... Черви, место которым лишь в выгребных ямах. Когда они устремятся за тобой, беги в сторону дороги. На ней мы тебя будем ждать.
   - Понял вас, господин!
   - Постой секунду, - Ли тонокой соединил свою ауру с мозгом орка, получив возможность видеть его глазами. Поколебавшись, наложил на него еще и сканирующее плетение, не забыв прикрепить к нему управляющую нить. Теперь он будет видеть все, что твориться вокруг посланца. - Можешь бежать.
   Орк поклонился, развернулся и бегом устремился в указанную сторону.
   Ли, наблюдая за его перемещением через сканер, спустя некоторое время довольно хмыкнул. Перед зеленой точкой, обозначавшей его орка, на самом краю видимости сканера внезапно образовалась целая россыпь синих точек! То были огры, на которых три дня назад во время очередной вылазки наткнулся Джон. Их оказалось так много, что американец рассудил, что не имеет никаких шансов с ними справиться, и отступил.
   - Молодец! - минут через пять воскликнул Ли, не удержавшись от похвалы. Глазами орка он увидел, как шесть исполинских огров начали смещаться в его сторону, пытаясь окружить нахальника, посмевшего мало того, что объявиться поблизости, так еще и начать их оскорблять! Орк не стал ждать, пока огры воплотят в жизнь свои замыслы, и бросился наутек.
   Ли поспешил отключиться от чужих глаз, уже зная о неприятном эффекте заклинания. Оно каким-то образом замедляло подопытного, не давая ему бежать и вполовину той скорости, которую он мог развить.
   Не спеша возвернувшись на дорогу, Ли остановился. Подняв глаза к синему небу - такое он видел только в компьютерных играх, Ли вздохнул полной грудью. Свежий воздух, слегка пахнущий ароматами травы и влаги - видимо неподалек был крупный водоем или река, внезапно оживил в его памяти одно воспоминание, к которому он в последнее время периодически возвращался, раз за разом прокручивая его у себя в голове: он, совсем еще маленький, радостно вереща бежит по берегу небольшого озера, расположенного в одном из живописнейших мест курортной планеты Дарона. За ним бежит его отец, Чак, смеясь и размахивая руками.
   Поездкой на Дарон отца тогда наградили, как лучшего рабочего на верфях корпорации Дииянь, занимающейся производством космических яхт. Путевка была лишь на трех человек, поэтому отец взял с собой жену и его, Ли, как самого маленького из шестерых детей. Сами они бы никогда не смогли себе позволить такого отдыха.
   Сейчас семья Ли могла позволить себе выбраться на Дарон раз в три года. Но пока не выбиралась, поскольку хватало других дыр, латание которых требовало значительных денежных сумм.
   Год назад случилось событие, заставившее всех родных схватиться за головы. Ли влюбился! И не в кого-нибудь, а в дочь одного из трех планетарных наместников, с которой умудрился познакомиться в очередной игре, оказавшись с девушкой в одной команде. В его голове зародилась мечта - пробежаться с ней по берегу того самого озера...
   Удивительно, но Джиао ответила ему взаимностью на его чувства! Чем вызвала гнев отца, не рассматривающего в качестве будущего родственника никого, кроме владельцев приличных капиталов, либо их наследников. Или, что еще лучше, кого-то из родовитых аристократов.
   Ли недолго предавался унынию. Он знал, где можно сорвать большой куш. Настолько большой, что сделает его одним из самых состоятельных людей планеты и снимет все препятствия между ним и любимой Джиао! Пусть и с риском для жизни. Так он попал в Мир Слисса.
   Слабая улыбка изогнула губы китайца.
   - Как там дела у Г,руна, господин? - вопрос одного из бойцов, поинтересовавшегося судьбой отправленного на опасное задание товарища, вернул Ли из мира грез на землю обетованную.
   - Ждем, - бесстрастно ответил он.
   Ожидание продлилось недолго.
   На вершине ближайшего холма показался орк. Увидев Ли, он приостановился, оглянулся назад, и затем трусцой побежал в его сторону.
   - Сейчас, появятся, - коротко бросил он, подбежав к своему господину.
   - Вижу, - кивнул Ли, наблюдая за перемещением огров через сканирующее заклинание. - За мной! - приказал он и помчался по дороге в сторону поджидавшего его в лесу отряда противника.
   - УБЪЕ-Е-ЕМ!!! - послышалось сзади. - СТОЯ-Я-ЯТЬ!!!
   Ли остановиться, подчинившись "просьбе", но лишь затем, чтобы показать ограм неприличный жест, издревле понятный в любом обществе - протянул руку и выставил средний палец. Яростный вопль ясно дал ему понять - теперь огры ни за что не отступятся от погони. Будут преследовать до тех пор, пока не поймают.
   Великаны, не прекращая орать и размахивая огромными дубинами, побежали вниз по холму, и Ли отчетливо ощутил, как вздрагивает земля от их тяжелого бега.
   - Господин, бежим? - неровно спросил ближайший орк.
   - Теперь можно и пробежаться, - кивнул Ли, и они устремились по дороге вперед, приближаясь все ближе и ближе к кромке леса. Задаваемый китайцем темп позволил ограм сократить расстояние. Те не могли не заметить этого факта, а потому интонация их криков сменилась с угрожающей и злобной на радостную. Исполины начали предвкушать, что и как сделать с наглыми орками, обмениваясь мнениями прямо на бегу.
   Ли не обращал на крики великанов никакого внимания. Он был занят другим - следил за показаниями развернутого по фронту сканирующего плетения.
   - Только бы не эльфы, - пробормотал он, опасаясь только этого факта. Прекрасно ориентирующиеся в лесах эльфы могли скрыться, оставив его один на один с разъярёнными ограми, которые, судя по топоту и крикам за спиной, были совсем рядом...
   - В стороны! - взревел китаец, и отряд бросился врассыпную всего в сорока метрах от кромки леса.
   Своевременно! В следующее мгновение из леса им навстречу полетели копья, впиваясь в толстые шкуры бегущих великанов, оказавшихся единственными на дороге.
   Те начали было останавливаться, увидев, что орков перед ними больше нет, но когда на них начали сыпаться копья... Взревели пуще прежнего и дружно подняв дубины, бросились на новых врагов, трусливо прятавшихся в лесной чаще.
   - За ними! - скомандовал Ли, вламываясь в лес следом за великанами.
   Последующие события происходили столь быстро, что сторонние наблюдатели, с интересом взиравшие на разворачивающиеся события, с большим трудом улавливали происходящее на своих галаэкранах.
   Огры ринулись в одну сторону от дороги, откуда, как они посчитали, копья летели чаще. Ничего не видя из-за густой листвы, они принялись в бешеном темпе вращать дубинами, в надежде зацепить кого-то из нападавших.
   Учитывая то обстоятельство, что огры продолжали двигаться вперед, ломая нижние ветки деревьев и приминая своими телами высокий кустарник, некоторые из сидевших в засаде банально не успели отступить - слишком близко они были к границе леса, рассчитывая ударить с флангов по пробегающим мимо них оркам и ограм.
   К треску ломающихся веток приплелись крики боли и ужаса - ограм удалось кого-то зацепить. В их реве вновь зазвучала радость, и они усилили натиск, начав неступать с утроенной силой, сокрушая по пути даже небольшие деревья. Только стволы лесных гигантов могли противостоять яростной атаке великанов.
   - Блокировать дорогу!!! - заорал Ли, стараясь перекричать окружающий шум. И ему это удалось. Орки услышали.
   Рассредоточившись рядом со своим командиром, они образовали редкую, всего из шести воинов, цепь вдоль обочины дороги. Как раз вовремя, чтобы увидеть перед собой десятерых гномов и одного дроу, выскочивших из зарослей с противоположной стороны дороги. В руках гномы держали небольшие секиры, смотревшиеся игрушечными в сравнении с могучими телами их обладателей. Дроу же обладал свернутым в несколько колец кнутом, на самом кончике которого тускло поблескивало узкое лезвие.
   Приготовившийся к жестокому бою китаец заметно расслабился и даже позволил себе презрительно поджать губы. Противник оказался очень слаб! По его зачаточной ауре было прекрасно видно, что магией он еще не владел... По этой причине не мог составить китайцу достойное сопротивление, как бы хорошо кнутом не владел.
  
   Дроу шагнул вперед и наткнулся на острый шип, начавший с невероятной скоростью расти из земли. Вместе с гномами в нерешительности остановился.
   Между тем из общей какофонии звуков, в которой перемешались треск веток, крики гномов и устрашающий рев огров, резко выделился очередной, второй по счету, визг боли: еще кто-то не смог увернуться от огромной дубины. Дроу дернулся вперед, но сразу остановился, наткнувшись на спокойный взгляд командира орков. Взгляд, в котором прочел одно - еще несколько шагов, и он умрет. А следом примут смерть и его гномы.
   Еще один особо громкий крик... еще одна потеря в его отряде...
   - Помоги мне справиться с ограми! - на удивление нагло и высокомерно воскликнул дроу, не знавший, что предпринять в условиях, когда одна часть отряда не может прийти на помощь к другой из-за воинов-орков, предводитель которых оказался чудовищно развит для данной стадии.
   Выйдя несколько часов назад на дорогу, он рассчитывал ловить вайверов, чтобы затем их медленно убивать, зарабатывая вермя Неуязвимости. Только не учел одного - кто-то заметно опередил его в развитии и уже обладает магией, условия для активации которой он так и не обнаружил.
   - Меня зовут Ли. А тебя? - спокойным тоном обратился к нему орк.
   - Тремор, - отозвался дроу, с недовольством поглядывая на орка и беспокойством на удаляющиеся спины огров.
   - Первым напав на путника, ты у него же и просишь помощи? - лицо орка не выражало никаких эмоций. На нем не проскочило даже малейшей тени удивления на просьбу Тремора.
   - Я не собирался нападать! - неловко попытался соврать Тремор, но сразу же сообразил, насколько глупым его вранье кажется со стороны, и добавил. - В смысле, не собирался нападать на столь сильных вайверов.
   - Интересно, как ты собирался отличать сильных от не сильных? - лицо Сяолуна продолжало оставаться бесстрастным, хотя слова буквально излучали сарказм и насмешку. - Или ты собирался приносить свои извинения всем игрокам, оказавшимся сильнее тебя, а более слабых уничтожать?
   - Черт бы тебя побрал!!! - взорвался Тремор, чувствуя, как истекают те последние секунды, когда еще можно спасти его гномов. - Помоги мне!!! Я в долгу не останусь!
   Ли прищурил глаза, смерив Тремора задумчивым взглядом и... отступил в сторону, подав соответствующий сигнал остальным своим бойцам.
   - Иди, спасай, - махнул он рукой.
   Тремор бегом устремился вперед, увлекая за собой гномов. Через несколько секунд он очутился за спинами наступающих огров. Взмахнув кнутом, Тремор обрушил удар на голову ближайшего великана. На серой коже огра появилась резаная рана, из которой хлынула зеленоватая кровь.
   Великан успел еще раз взмахнуть дубиной, прежде чем боль дошла до его сознания. Скорость, с которой он развернулся и атаковал новых врагов была столь высока, что Тремор едва успел среагировать, уворачиваясь от просвистевшей около самого его уха дубины.
   - УГЫ-ГРУМ ОЛДЫ!!! - рявкнул огр и тотчас трое его товарищей развернулись, и бросились великану на помощь.
   Ли, наблюдавший за боем с безопасного расстояния, покачал головой. Видя невообразимые кульбиты Тремора, всеми силами старающегося не попасть под удар одной из дубин, беготню гномов, пытающихся подобраться к ограм на расстояние удара своих маленьких секир, китаец невольно улыбнулся.
   - Видя врага, превосходящего тебя по силам, беги. Не можешь бежать - бей в его слабые места, всей душой веря в успех. Лишь в этом случае тебе будет сопутствовать удача, - степенно произнес он, и перехватив поудобнее копье, метнул его в одного из огров.
   Спустя мгновение земля дрогнула от глухого удара. То был огр, упавший на землю замертво. Пущенное китайцем копье вонзилось ему в правый глаз и пробив затылочную кость на добрую четверть вышло с другой стороны.
   Казалось, время замерло. Все, включая огров, остановились, потрясенно глядя на поверженного гиганта. Никто не в силах был поверить, что столь могучего воина, превосходившего по размерам своих нынешних противников в несколько раз, можно было так просто убить.
   - Оглы? - изумленно выдохнул ближайший к поверженному гиганту огр.
   - Оглы, оглы, - пробормотал Ли, протягивая руку к ближайшему подчиненному и выхватывая у него копье. Коротко размахнувшись, он послал его в сторону разговорчивого огра.
   Земля вздрогнула еще раз, возвещая о гибели еще одного гиганта, а Ли уже тянулся за третьим копьем. Только тут противоборствующие стороны оправились от шока. Дроу издал боевой клич и с удвоенной энергией бросился в атаку, обрушив на оставшихся великанов град ударов. Гномы последовали его примеру, попытавшись все-таки подобраться к врагам на расстояние удара, но вынуждены были соблюдать предельную осторожность - огры принялись вяло отмахиваться от них, словно от надоедливых насекомых.
   Едва стоило Ли взять в руки следующее копье, как нервы у гигантов сдали - испустив испуганный вопль, они резко подались в к выходу из леса, держа путь параллельно дороге. На нее они пробиться не рискнули, так как между ней и ими стоял отряд, возглавляемый тем самым страшным орком. Гиганты опрокинули и едва не затоптали четверых оказавшихся на их пути гномов.
   Ли опустил копье, провожая убегающих огров равнодушным взглядом. Произошедшие события, начиная с обнаружения засады и кончая бегством гигантов, не заставили его сердце биться чаще, а организм выбросить в кровь адреналин больше положенно нормы. Он уже давно привык относиться к схваткам и битвам как к рядовым событиям, коих в его жизни было чрезвычайно много.
   Прошла какая-то минута и огры скрылись за вершиной холма, видневшегося среди просветов между деревьями.
   - Почему так долго? - в установившейся после бегства огров тишине, вопрос Тремора прозвучал неестественно громко.
   - Поясни суть вопроса, - вежливо попросил Ли, переключая внимание на щуплую фигурку дроу, успевшую приблизиться к нему на расстояние вытянутой руки.
   - Почему ты так долго шел мне на помощь? - глаза Тремора выражали явное возмущение.
   Требовательный и не сулящий ничего хорошего тон, с которым был произнесен вопрос, заставил китайца впервые за долгое время испытать глубочайшее изумление. Впрочем, внешне этого никак не было видно.
   - Назови мне хоть одну причину, по которой я должен был помогать тебе.
   - По-моему я упомянул, что в долгу не останусь. Или тебе недостаточно слова английского лорда Тремора Вильерса? - дроу выставил ногу вперед и вздернул вверх подбородок, посматривая на орка сверху вниз, хотя роста они были одинакового.
   - Англичанин? - переспросил Ли.
   - Какой догадливый, - усмехнулся Тремор. - Человеком, от которого мой род ведет отсчет, был знаменитейший Джордж Вильерс, первый герцог Бекингем!
   - А-а-а... Знаю такую историческую личность, - покивал головой китаец, никогда не слышавший ни о каких Бекингемах. Да, он неплохо разбирался в различных социальных группах, населявших планету-колыбель человечества - легендарную Землю. Знал и тот факт, что эти социальные группы, живущие на Земле в разных географических местах, когда-то представляли собой различные государства, объеденившихся в одно целове после заселения человечеством других планет и появления Империи. Тем не менее, даже по настоящий момент люди Земли продолжали различать друг друга по принадлежности к различным группам. Вон, Джон, был американцем. На этом знания Ли заканчивались.
   - Ладно, не буду заострять внимание на твоей нерасторопности, - взгляд англичанина потеплел. - Помни, из-за нее другой бы лорд забрал слова о своем долге, но я не таков. Я признаю свой долг! Говори, что ты хочешь? В рамках разумного, разумеется.
   Ли не торопился с ответом, размышляя о странном поведении человека, стоящего перед ним в позе правителя, произносящего речь перед своими подданными. Поначалу он принял его за сумасшедшего, но уже через несколько секунд переменил свое мнение.
   - Перед тем, как озвучить свое желание, позволь мне поинтересоваться одной мелочью, - губы Ли разъехались в вежливой улыбке. - Как Вас, аристократа во многих поколениях, допустили в Игру? Или Вашему роду срочно понадобились деньги?
   - Деньги? Фи! - скривился Тремор, с оскорбленным видом посмотрев на орка. - У моего рода громадное состояние, которого хватит купить все на свете! У моего отца есть управляющие акции десятка планет, он владеет множеством больших предприятий. Не имеет смысла их упоминать...
   - Естественно, ты не помнишь их названий, - с легким сарказмом в голосе оборвал его Ли, натянув на свое лицо маску полнейшего недоверия.
   Нет, китаец сразу поверил словам Тремора. Просто хотел выведать у того побольше информации, которая вполне могла пригодиться ему в будущем. А как это можно было сделать легко и непринужденно, не выдавая при этом своего интереса? Ли не знал более надежного способа, чем подвергать слова собеседника сомнению и легким насмешкам, заставляя того злиться, выходить из себя и начинать доказывать, тем самым выдавая нужную информацию.
   К тому же он еще не решил, как себя вести с этим заносчивым и спесивым англичанином: убить за самоуверенность или использовать его иным способом.
   - Как ты смеешь сомневаться в моих словах? - воскликнул Тремор. Его глаза метали гром и молнии, и если бы существовала возможность убить игрока взглядом, то смерть китайца настала бы незамедлительно. - Моя семья владеет пищевой промышленностью сектора Ориона в полном объеме, игорным бизнесом на Ипсилон Андромеде, корпорацией Star, долю в корпорации "Дииянь", управляющими акциями...
   - Достаточно! Я тебе верю, - склонился Ли. Услышав про "Дииянь", он мгновенно понял, для чего ему понадобится этот англичанин. Только нужно уточнить еще один нюанс:
   - Тремор, как отнеслись к этому твои родители?
   - К чему?
   - К твоему участию в шоу "Мир Слисса".
   - Они не знают, - ехидно улыбнулся Тремор. - Уверены, что отдыхаю у друга. У того отец владеет отличным поместьем на одной из курортных планет. Я же, вместе с тем другом, решили окунуться в этот крутой мир! К сожалению, найти мне его пока не удалось. Видимо, закинули слишком далеко.
   - Разве вы не в курсе опасностей, подстерегающих здесь на каждом шагу?
   - В курсе, - кивнул англичанин. - Про физическую смерть, наступающую сразу после гибели в Мире Слисса, тоже. Нас поначалу не хотела допускать. Пришлось задействовать старые связи... Заплатить... И вот мы участники! Я и мой друг были уверены в своих силах, когда приняли решение участвовать. Мы с ним многократно становились чемпионами Высшей Лиги Игр как раз в направлении стратегических игр. Думали, тамошние реалии не очень сильно отличаются от обычных игрушек. Все-таки и там, и здесь мир существует в виде реализуемой компьютером программы.
   - Чемпионы Высшей Лиги Игр? - глаза Ли против его воли полезли на лоб. Во второй раз за последние десять минут он испытал глубочайшее изумление. Ли, обычно владеющий своими эмоциями и никогда не позволяющий управлять им своим телом, на сей раз не сумел побороть их, и на его лице отразилась целая гамма чувств.
   Он прекрасно знал, что из себя представляет Высшая Лига. Лига, в которой играют только богатеи, не пуская в нее никого из простых смертных! Уровень состоящих в ней игроков был очень низким, а местные чемпионы в сравнении с участниками Общегалактической Лиги представляли из себя... Скажем так, начинающих игроков!
   - Удивлен? - спросил Тремор, внимательно следящий за реакцией Ли. - Тем не менее, это так. Я действующий чемпион! Поэтому сейчас, глядя на тебя, я тоже испытываю некоторое удивление. Как ты сумел так быстро развиться?
   - Потом расскажу. Ты лучше ответь, у тебя есть запасной вариант действий на тот случай, если что-то пойдет не так?
   - Конечно! Я могу обратиться к искину, чтобы он сообщил обо мне Димитару. Тот выйдет на моих родителей, а те, в свою очередь, на господина Моргана. Мой отец знает его лично! Вытащат.
   - Тремор, а ты не думал, что смерть может настать быстрее, чем родители смогут тебя вытащить?
   - Задумался, когда увидел твой уровень развития, - признался англичанин. - Также задумался и об общем уровне Высшей Лиги. Скажи, она сильно уступает Межегалактической Лиге? Нам не разрешено в ней участвовать, но знакомые поговаривают, что Высшая хоть и уступает, то незначительно. Намекали, что там в основном представлены лузеры.
   - Угу, - кивнул Ли. - Лузеры, многие из которых в стандартной игре способны разделать тебя за один день. К примеру, я за восемь лет лишь один раз занимал второе место. Это случилось в прошлом году.
   - В другие годы становился чемпионом?
   - Нет. В позапрошлом году вошел в десятку, годом ранее - в сотню... В остальном же, не пробивался даже в первую тысячу.
   - Мда-а-а... - Тремор был сильно обескуражен услышанным.
   Ли молча наблюдал, как аристократ осмотрелся по сторонам, словно увидел окружающий пейзаж Слисса в первый раз, пожевал губу, размышляя над чем-то своим, а затем вскинул голову, видимо приняв для себя какое-то решение. В упор посмотрев невидящим взглядом на китайца, англичанин что-то зашептал себе под нос.
   - Хочешь покинуть игру? - догадался Ли. - Решил сдаться?
   - Не вижу никакого смысла подвергать свою жизнь опасности, - оповестил Тремор. - Принимать участие в шоу весьма интересно и познавательно, но только когда осознаешь собственное превосходство. Когда его нет, лучше отступить. Меня всегда учили поступать именно так, и сейчас, как я понимаю, именно тот случай.
   - А как же бороться до конца?
   - Ха! Это удел не обремененных умом людей! - усмехнулся Тремор, вызвав у китайца скрытую улыбку. Ли сразу оценил по достоинству "разумность" разглоголствующего аристократа, вздумавшего тайком от родителей сунуться в смертельно опасное шоу. - Байки для дураков, которых выпускают в качестве мяса против могущественных врагов.
   - Что ответил искин? Ты ведь с ним разговаривал? - поддерживая диалог с английским лордом, Ли лихорадочно соображал, пытаясь найти способ заставить того изменить свое решение и остаться. В этом случае Ли сделает все для того, чтобы Тремор выжил... Вместе с ним, разумеется.
   Хотя Димитар и говорил о четверых победителях, которым суждено покинуть Мир Слисса только после смерти всех остальных вайверов, китаец очень сильно подозревал, что для англичанина будет сделано исключение. Его вытащат и тогда он не сможет получить от родителей Тремора вознаграждение, которое они наверняка ему преподнесут, если Ли приложит руку к спасению их чада.
   - Странно. Не отвечает, - Тремор выглядел обескураженным. Он предпринял уже не одну попытку призвать искина, но безрезультатно.
   - Неужели? - приподнял надбровную дугу Ли.
   Он знал, что искин не ответит Тремору, поскольку тот не был запрограммирован отвечать на вопросы вайверов. К несчастью, скрыть факт присутствия аристократа не удасться, поскольку оставались многочисленные галазрители, наверняка наблюдавшие за ними именно в этот момент. Они сообщат Димитару о Треморе.
   - Да, - отрешенно кивнул Тремор. - Не удается установить связь. Может занят? Кстати, ты подумал о том, что хочешь получить в качетсве награды за свою помощь?
   - Подумал, - вздохнул Ли. - У меня в корпорации "Дииянь" работает... - договаривать он не стал, поскольку увидел, что глаза Тремора остекленели и он явно перестал воспринимать окружающий мир. Через несколько секунд англичанин что-то быстро зашептал себе под нос, обращаясь к невидимому собеседнику.
   - Отлично! - воскликнул Тремор через несколько секунд. - На меня выходил Димитар!
   - Что??? Сам Димитар? - удивился Ли. Мда-а-а... Галазрители сработали молниеносно. Доложили. - Что сказал? - проявил он вежливое любопытство, стараясь скрыть разочарование.
   Теперь его поиски причин, благодаря которым у англичанина возникнет желание участвовать дальше, потеряли всякий смысл. Димитар уже наверняка ищет способ связаться с родителями Тремора, чтобы сообщить им пренеприятнейшее известие. Потом он предложит свою помощь в решении вопроса, лично проконтролирует процесс извлечения наследного лорда из Слисса, и в оконцовке получит заслуженную награду. Награду, предназначенную судьбой Ли Сяолуну!
   - Посоветовал никуда не отходить от тебя, - отозвался Тремор, с ленцой разглядывая ногти на своей правой руке. - Кстати, он сейчас должен связаться...
   - Ли, ты меня слышишь? - раздался в голове китайца взволнованный голос, заглушив последние слова англичанина. Ли, смотревший за перипетиями двух последних погружений в Мир Слисса, сразу признал, кому он принадлежит. Димитар! Но как же так? Утверждалось, что никто не может иметь связь с вайверами! Технической возможности нет! Говорили, что они попадают в абсолютно закрытый мир, в который можно лишь изредка закидывать какой-нибудь артефакт. Видно, на крайний случай возможность наладить связь все же присутствовала. Ли не стал уточнять у ведущего этот вопрос.
   - Слушаю Вас, - вежливо ответил он известнейшему ведущему.
   - Никуда не уходите с этого места! Проконтролируй, чтобы с лордом Вильерсом ничего не случилось! Слышишь?
   - Да, конечно.
   - Я лично прослежу, чтобы ты был потом награжден!
   - Буду благодарен, - Ли внутренне улыбнулся, нисколько не поверив словам Димитара о мнимой награде. Раздавать обещания легко, а вот потом их выполнять... Жители Земли относились к таким понятиям, как долг и обещания, весьма легко. Они всегда считали, что обещания, данные второсортным людишкам планет так называемого "третьего мира", ничего не стоят. К счастью, не все, но многие из них. Димитар явно относился к большинству. - Я готов охранять лорда, но с условием.
   - Каким? - насторожился Димитар.
   - Вы мне в этом поможете. Дайте мне артефактные доспехи и меч. Не откажусь от мифриловых.
   - Ты, наверное, судишь по последней трансляции из Мира Слисса? - смех галаведущего несколько озадачил китайца. После его следующей реплики Ли понял, что так развеселило Димитара. - Мифриловые доспехи уже далеко не самые прочные и надежные! Для этой волны вайверов разработчики сделали их аналогом тяжелых рыцарских доспехов, изготовленных из обычной стали. Самыми крутыми сейчас считаются нанодоспехи. Необычайно легкие и тонкие, они по прочности раза в два превосходят чешую черного дракона!
   - Тогда мне бы... - начал было китаец, но Димитар дослушивать его не стал.
   - Думаю, что на полтора часа, пока я решаю вопрос об изъятии лорда Вильерса из Слисса, тебе хватит и мифриловых. Ты пойми, я не вправе оказывать уж очень чрезмерную помощь кому-то из вайверов. Должны быть соблюдены принципы честной борьбы! - разошелся Димитар, абсолютно забыв, что изъятие Тремора уже само по себе противоречит принципам честной борьбы. Ведь согласно своду правил, с которыми все ознакомились перед погружением, никто не вправе был даже заикаться о том, чтобы ее покинуть. - Так что, мифриловых тебе будет более, чем достаточно! Опытному человеку, каким ты безусловно являешься, они будут на этом этапе очень значительным преимуществом перед остальными. Или ты не согласен?
   - Согласен, - Ли не стал возражать, мудро рассудив, что лучше пусть будут мифриловые, чем вообще ничего.
   - Вот и молодец. Сейчас скажу техникам, чтобы сбросили тебе этот девайс.
   Чуть подождав, и не услышав продолжения, Ли понял, что Димитар закончил разговор и отключился. Обратил взор на англичанина, успевшему водрузиться на лежавший на земле ствол небольшого небольшого деревца, поваленного бушующими ограми. Тремор приготовился к ожиданию, явно собираясь последовать совету Димитара не уходить с этого места.
   - Хоть что-то, - печально прошептал Ли.
  

Глава 12

Макс

  
   Безмолвным изваянием застыв около трех новых домиков, возведенных крестьянами с поистине упомрачительной скоростью, а потому получившихся гораздо более скромными и неказистыми, чем уже имеющиеся, Макс с восторгом ждал, пока бригада строителей завершит нехитрую внутреннюю отделку и соберет деревянную мебель.
   Низкие, имеющие по одному окну на каждую из сторон, бревенчатые дома казались ему едва ли не верхом совершенства.
   Оторвавшиь от изгороди, он отошел вглубь улицы и обвел глазами все деревню.
   - Неплохо, неплохо, - Макс остался довольным увиденным. - Теперь можно приниматься за донжон. Настала пора обзавестись нормальным жильем.
   - Верно, господин! - живо поддержал его идею Дряхлый. - Несолидно вам продолжать ночевать в крестьянской избе. Что люд честной подумает?
   - На люд мне плевать! Как и на место ночевки. Надо будет, в лесу заночую. А вот наличие хорошо укрепленного замка, способного укрыть людей в случае нападения, не помешает.
   Дряхлый с важным видом кашлянул. Подняв указательный палец вверх, таинственным голосом заявил:
   - У нас для строительства замка нет самого важного.
   Макс насторожился:
   - Ты про что? Вроде все ресурсы имеются.
   - У нас нет вашей магии!
   - При чем здесь магия?
   - Магические руны вплетаются в стены и повышают их прочность во много раз. К тому же, насколько я слышал, можно устроить и так, что замок сам будет нападать на незванных гостей.
   Макс заметно расстроился. У него нет ни достаточных знаний, ни сил, необходимых для поддержания таких плетений. Высказав это вслух, тут же получил от старика любопытный ответ:
   - Помните я вам говорил про склеп на болоте? В нем содержится Магическая Книга, способная раскрыть перед вами многие тайны. Уверен, она сможет помочь!
   - Ты еще говорил про множество опасностей, подстерегающих по дороге к склепу, -припомнил Макс.
   Дряхлый развел руками:
   - Ну... Как знаете, господин. Мое дело маленькое. Напомнил вам про Магическую Книгу, а далее решать вам.
   Макс помялся и затем с решительным видом направился к дому старика, где отдыхала после трудного похода Лея.
   Оставив эльфийку присматривать за деревней, Макс вместе с Дряхлым и десятком ситахов отправился к болотам. К всеобщему удивилению, по пути на них никто не напал. Продвигаясь по зыбкой едва видимой тропе, местами исчезающей под мутной болотной водой, они лишь пару раз издалека видели местных обитателей. Первый раз из топи поднялась чудовищных размеров голова, внешне напоминающая древнего динозавра, а второй - появившуюся на пару секунд спину, увенчаную длинным гребнем-плавником.
   Оба раза Макс с облегчением переводил дыхание. Несмотря на наличие вокруг огромных масс воды, а он был все-таки магом именно этой стихии, Макс не очень уповал на магию. Больно слабыми ему показались имеющиеся возможности, чтобы справиться с этими огромными монстрами.
   Около самого Склепа - поросшего мхом каменного строения, затерявшегося среди редких чахлых деревьев, тоже никого не оказалось, чему весь отряд был несказанно рад. Драться среди болот, застревая по колено в болотной грязи, не хотелось никому.
   - Удивительно, - прокаркал Дряхлый, когда отряд осторожно ступил внутрь Склепа, и обнаружил там только книгу, лежавшую на каменном постаменте. - Уж здесь-то я ждал... кого-нить...
   - Надо было давно сюда наведаться, - Макс спешно засунул Магическую Книгу в водонепроницаемый кожанный мешок, и подал знак убираться.
   Его начало терзать ощущение, что вот-вот что-то должно произойти. Уж больно легко все получалось...
   Однако и обратный путь не приподнес никаких сюрпризов. Разве что уже на самой границе болота на Дряхлого спикировло чудище, один в один похожее на птеродактиля. Старик умудрился узреть его первым и с отчаянным воплем ужаса в два прыжка оказался за спиной своего господина. Преждевременно расслабившийся Макс судорожно попытался накачать энергией заклинание "Водяной Клинок", понял, что не успевает и скованный животным страхом замер на месте, уподобившись истукану. Сверкнуло лезвие короткого кинжала, и птеродактиль со злобным шипением рухнул в болото, не долетев до Макса всего каких-нибудь пару метров.
   - Командир, вы бы повнимательнее были, - спокойно перерезав чудищу горло и вытащив из его брюха свой клинок, обратился к Максу один из сопровождавших его воинов.
   - Не указывай господину, что и как делать! - убедившись в кончине напавшего на них животного, Дряхлый выскочил из-за спины Макса и набросился на ситаха. - Ты, дылда с мечами, как смеешь советовать господину, когда тебя об этом не просят? Давно не наказывали?
   Заметно струхнувший ситах попятился, обеспокоенно поглядывая на Макса.
   - Дряхлый! - одернул старика Макс. - Подойди сюда! - и уже на ухо тихо зашипел тому. - Ты что, сволочь, творишь? Он и тебя, и меня от смерти спас! Ты должен поблагодарить бойца, а ты? Ругать его вздумал? Как думаешь, в следующий раз кто-нибудь из этих воинов палец о палец ударит, чтобы спасти твою шкуру?
   Дряхлый растерялся.
   - Эмммм... Дык... Как же... Наверное, вы правы, господин.
   Дряхлый нашел в себе силы не только поблагодарить воина, но и извиниться за свои слова. Правда, не забыв еще раз в более мягкой форме напомнить тому, что советы раздавать все-таки стоит, когда о них спрашивают. Г'Рун, так звали воина, от слов старика почему-то засмущался, указав на остальных бойцов, как-то неуверенно заявил о их роли в его подвиге...
   Смятение ситаха позабавило и Макса, и Дряхлого. Впрочем, внешне они это никак не обозначили и выслушали запинающуюся речь воина до конца. Она была не столь долгой, и спустя пару минут отряд двинулся дальше.
  
   По возвращению в деревню Макс нарезал задачи Дряхлому по заготовке материалов для следующей стройки, И,Радла с его бойцами отправил сооружать схроны и ловушки, а сам вместе с Леей отправился к донжону, где вплоть до позднего вечера они занимались изучением Магической Книги, оказавшейся самым настоящим самоучителем по существовавшей в Мире Слисса системе магии.
   - С книгой мы будем разбираться еще очень долго, - констатировал Макс, когда было уже далеко за полночь. Устало закрыл Магическую Книгу и поднялся из-за стола. - Предлагаю сейчас отдохнуть, а завтра с утра продолжим.
   - Согласна с тобой, - кивнула Лея, вымотанная даже больше, чем сюзерен. В отличие от него, она старалась по ходу изучения книги еще и экспериментировать, используя полученные знания.
  
   Сильно впечатленная объемом открытых перед ними знаний, девушка невольно задумалась над количеством времени, требующегося для изучения всех затронутых в книге тем. А ведь их еще надо было усвоить! И научиться все применять на практике! Особенно ее поразила возможность составления сложных заклинаний, когда из двух, трех и так далее простейших плетений выстраивалась конструкция, по своим свойствам и предназначению кардинально отличающаяся от тех, из которых была составлена.
   Раньше Лея никогда ни с чем подобным не сталкивалась, хотя и слышала о таком. Игроки называли такую систему магии "Реальной магией", и поговаривали о ее чрезвычайной сложности.
   - Стой! - видя приближающегося к выходной двери Макса, девушка вдруг спохватилась и окрикнула его. - Стой! Ты куда? Нам придется ночевать здесь! По нашей территории по ночам бродят монстры и я сомневаюсь, что мы сейчас способны с ними справиться.
   - Забыл! - Макс хлопнул себя по лбу. - И где нам здесь устроиться? Кровати ни одной нет.
   - А это тебя не устроит? - Лея похлопала рукой по столу. - Жестковато, правда, но ничего. Все же не на холодном полу!
   - И то верно, - согласился Макс.
  
   С утра Макса разбудили громкие голоса, перекрикивающиеся в непосредственной близости от донжона. Резко вскочив с жесткого каменного пола, он едва не повалился на него вновь - все мышцы словно одеревенели от долгого лежания на жесткой поверхности.
   - Проснулся, зайчик? - бодрой походкой в донжон ворвалась Лея.
   Видя на ее лице улыбку, никак не соотносившуюся с плохим настроением или с боевой горячкой, Макс успокоился и принялся разминать закоченевшее тело.
   - Кто там так орет?
   - Крестьяне привезли материалы. Готов начать строить замок?
   Макс удивился. Он не припоминал, что отдавал распоряжения Дряхлому на вывоз материалов к донжону. Неужели он сам сообразил?
   Лея по эмоциям, отобразившемся на лице сюзерена, мгновенно поняла ход его мыслей, и улыбка на ее лице засверкала с новой силой.
   - Это я все организовала, - скромно пояснила она. - Нам надо обзаводиться нормальным замком, поэтому мы сегодня на практике будем эксперементировать с заклинаниями из раздела "строительство". До обеда составлять и накладывать плетения буду я, после обеда - ты. Завтра и послезавтра по той же схеме.
   Макс закончил разминку и направился к выходу. Подхватив девушку под локоток, увлек ее за собой.
   - Почему именно так? Почему не вместе? И почему ты расписала все только до послезавтра? Полагаешь, мы за три дня успеем построить замок?
   - Боюсь, как бы наши плетения при одновременной активации не вошли в конфликт друг с другом. Все-таки, у нас разные стихии, - увидев, что Макс набирает в грудь воздух для очередного вопроса, поспешила она начать отвечать на уже заданные. - Далее послезавтрашнего дня я не заглядываю по очень простой причине. Через два дня я хочу взять нескольких ситахов, сходить с ними к своей изначальной территории, и забрать из тамошнего Склепа предназначавшуюся мне Магическую Книгу.
   - Зачем? Все книги, скорее всего, одинаковые, - попробовал возразить Макс, не очень желавший отпускать девушку. Помня о размере штрафа за ее гибель, он не мог за нее не волноваться.
   - Ты сам прекрасно понимаешь свою неправоту, - отмела его сомнения Лея. - В книге приведены в основном плетения для стихий Воды, Земли и Огня. Бесспорно, она во многом мне помогла освоиться и с моей магией, но все же хотелось бы увидеть учебник, соответствующий моим талантам. Макс! В будущем это сильно поможет нам обоим!
   Макс, обдумывая предложение Леи, молча обошел вокруг груженой подводы, с которой крестьяне стаскивали партию пиломатериалов. Осененный внезапно пришедшей в голову мыслью, он резко оставносился, отчего семенившая следом эльфийка врезалась ему в спину.
   - Эй! Ты чего? - возмутилась она.
   - Лея! Для строительства замка нам нужна кузница! Как без нее? Потребуется много металлических конструкций! Те же скобы, например.
   Слегка морщась от боли, эльфийка потерла нос, на который пришелся основной удар при столкновении со спиной сюзерена, почле чего бодро отрапортовала:
   - Можешь не переживать. Четверо крестьян уже занимаются этим вопросом. Выкладывают каменную печь, возводят стены. Их жены шьют меха.
   - А кто руководит?
   - Поставила Дряхлого. Сюда руководить стройкой вызвала Си.
   - Кого???
   - Китайца Си. Он из числа вновь прибывших крестянских семей, ранним утром пришедших к нам со стороны тракта. Кстати, вместо ожидаемых трех пришли сразу шесть семей! Разместились по две в каждом доме.
   Услышав новость о прибытии новых людей, Макс несказанно обрадовался. Теперь можно будет увеличить темпы добычи ресурсов, а также начать планировать более глобальное строительство.
   - Что же ты сразу мне не сказала?
   - Ты и сам мог заметить появление новых лиц, - Лея махнула рукой в сторону снующих вокруг подводы людей. К своему стыду, Макс совершенно не обратил на их физиономии никакого внимания, потому ничего и не заметил. Сознаваться же в этом Лее... Не камильфо!
   Поэтому Макс на ее слова лишь проворчал:
   - Не разобрался сразу с просонок. Си... - он посмотрел на китайца, с деловитым видом размахивавшего руками и изредка покрикивающего на остальных крестьян. - Руководить стройкой? Он что, профессиональный строитель?
   - Ты удивишься, но это действительно так. Я с ним успела поговорить и выяснила, что он уже возводил замки, - Лея указала на восток. - Где-то там, далеко на востоке.
   - И ты ему веришь?
   - Разумеется, нет! - усмехнулась девушка. - Как он мог что-то построить, если текущее погружение в Мир Слисса началось только несколько дней назад? И ежу понятно, что в его голову элементарно заложены все необходимые знания.
   Макс поморщился.
   - Не придуривайся! Ты поняла, о чем я говорю.
   - Поняла. Подозреваешь в шпионаже? Но тогда нам придется подозревать каждого вновь прибывшего! Ни к чему это, поскольку наверняка никто еще не достиг должного магического уровня, который позволил бы скрывать аурные метки от соответствующих клятв. Если вообще такое возможно. А по поводу его профессионализма, то в нем не усомнился даже Дряхлый, побеседовавший с Си всего несколько минут. Этого старику вполне хватило для вынесения положительного вердикта.
   Максу оставалось только развести руками. Выходит, что пока он спал, Лея провернула огромный для столь короткого времени объем работы. Молодец! В этот момент он почувствовал, что уже не жалеет о своем решении взять ее в вассалы. И готов забыть ее "настойчивость", в результате которой он это решение принял.
   - Что ж... - вздохнул Макс. - Предлагаю обсудить устройство нашего будущего замка. Си! Подойди на секундочку!
  
   Два дня пролетели незаметно. Макс и Лея с головой окунулись в работу, вставая задолго до восхода солнца и ложась спать далеко за полночь. Благо, с помощью магии удалось перебить всех ночных монстров, укрывавшихся от дневного света под землей в чаще леса, и теперь ничто не мешало работать после захода солнца. Теперь только иногда по ночам слышался зверинный вой, доносившийся откуда-то издалека.
   Крестьяне, которым активно помогали свободные от дежурства ситахи, успевали вымотаться еще до ужина, и продолжали работу лишь после употребления специального отвара, изготовленного Знахоркой и обработанного специальными плетениями Леи.
   Итог стоил того! Старый донжон был фактически снесен подчистую и на его месте появился зародыш нового здания, значительно превосходившего по своим размерам. С более мощными, скорее даже монументальными стенами, успевшими вырасти из фундамента на высоту в несколько метров, оно грозило стать после завершения строительства поистине неприступной крепостью. По периметру выделенного под замок участка устремилась вверх крепостная стена, имевшая в основании около шести метров. По проекту Си ее окончательная высота должна была составить около полутора десятков метров.
   В деревне также произошли разительные изменения. Тот десяток домов, что имелся в самом начале, теперь составлял лишь малую часть довольно-таки большого поселения. Пятьдесят три жилых дома имелось в ней на текущий момент! А ведь еще имелись кузница, швейная мастерская и сейчас стремительно строился отдельный плавильный цех. На самой окраине, ближе к главной дороге, смастерили временный тренировочный центр для воинов, в котором И,Радл гонял первую пятерку крестьян, возжелавших овладеть воинским мастерством.
   - Мне пора выступать за Магической Книгой, - после обеда четвертого дня обратилась к Максу эльфийка. - Кого дашь из бойцов?
   Макс устало вытер пот со лба.
   - Бери с собой И,Радла. Пусть он сам выберет еще десять воинов.
   - Спасибо, - Лея развернулась, собираясь уйти, но Макс остановил ее.
   - Лея! Подожди!
   Смерив девушку магическим взором, он хмыкнул. Осуществляя многие виды работ при помощи тут же разрабатываемых при помощи Магической Книги заклинаний, они к вечеру оказывались в магическом плане выжатыми всухую. Как следствие, за минувших три дня они и сами не заметили, насколько значительно "раскачали" свои ауры, увеличив объем хранимой в них маны раз в семь!
   - Ты видела?
   Лея утвердительно кивнула, интуитивно догадавшись, о чем спрашивает ее Макс.
   - Сегодня с утра догадалась посмотреть. Впечатлен?
   - Да, - Макс подошел к девушке и прикрепил к ее ауре сканирующее заклинание, связав его со своей аурой контрольной нитью. - Вот теперь все. Я прикрепил к тебе Сканер. Можешь идти.
   - Хочешь видеть, куда я иду? - приподняла бровь Лея. - Я же тебе все сказала.
   - Так мне будет спокойней. Кто знает, может, я рассмотрю грозящую тебе опасность раньше тебя?
   Лея надула губки и с деланной обидой вздернула носик.
   - Ты мне не доверяешь!
   - Доверяй, но проверяй, - усмехнулся Макс, разворачиваясь к замку. - Иди давай! И будь осторожнее!
   Вернувшись к наложению плетения на центральную арку ворот, Макс увлекся этим занятием настолько, что совершенно позабыл про Лею, вспомнив про нее лишь спустя два часа. Беглым взглядом пробежав по показаниям Сканера, и не обнаружив ничего примечательного, он вернулся к обнесенным строительными лесами стенам замка, собираясь продолжить колдовать, но тут...
   - Твою...! - непроизвольно вырвалось у него, когда до его сознания дошло, ЧТО именно он только что увидел на карте, транслируемой в его голову сканирующим плетением. - Лея! - в полный голос рявкнул он, в одно мгновение активировав ментальный канал связи с эльфийкой и не обратив никакого внимания на Дряхлого, бросившегося от неожиданности в сторону, запнувшегося и завалившегося набок. - У тебя на хвосте! Видишь?
   - Вижу, - полное спокойствие в голосе девушки говорило, что увиденное Максом не является для нее новостью. - Противник следует за мной уже пару часов, но слишком приближаться пока не решается. Сильно подозреваю, что выжидает...
   - Подмоги он дожидается! - перебил ее Макс, мгновенно сообразивший о причинах промедления вражеского отряда. - Лея, почему ты забрала так сильно на восток? Срочно возвращайся к нашей локации! Ты забрала свою Книгу? - от волнения он сбивался, обращаясь к девушке то мысленно, то вслух. Впрочем, в обоих случаях Лея его прекрасно слышала.
   - Книгу забрать я успела. На восток же забрела из-за нежелания привести противника к нам домой. Будь он один, или даже два, то имело бы смысл. А так... Неизвестно, сколько их собралось... Не хочу рисковать.
   - В итоге получится, что тебе одной придется им противостоять! Такова твоя задумка? Лея, возвращайся! Вместе мы дадим им отпор, - Макс в волнении отошел от замка и принялся ходить вдоль внутренней части крепостной стены.
   Его эмоции можно было понять. Погибнет девушка, умрет и он! Проклятое условие вассального договора!
   - Нет, что ты! - напряженно усмехнулась Лея, старавшаяся придать своему голосу как можно более беспечный тон. По ее разумению, такое отношение к происходящему должно было успокоить Макса. К сожалению, самой ей обрести внутреннее спокойствие и равновесие не удавалось. В ногах чувствовалась предательская слабость, а сердце готово было выпрыгнуть из груди. Это надо же так! Ее выследили и начали преследовать, когда она была уже на половине пути к дому! - Я не настолько сильна или глупа, чтобы подвергать себя такой опасности, как бой с неизвестным количеством противников. Я задумала несколько иное.
   - Что?
   - Помнишь, я тебе рассказывала о вайвере, лишившим меня замка?
   - Помню. Ты хочешь завести преследователя на его территорию? - казалось бы, замысел Леи должен был успокоить Макса, но произошло с точностью до наоборот. Он разволновался еще сильнее. - Лея! Понимаешь ли ты, чем это может обернуться??? Гном, разгромивший тебя, выйдет навстречу и ты окажешься между молотом и наковальней! Тебя сотрут в порошок!
   - При неблагоприятном варианте развития событий, да, - не стала отрицать Лея. - Не волнуйся, я не собираюсь вставать между ними.
   Желая посмотреть на происходящее глазами непосредственного участника событий, Макс потянулся к ментальному каналу, соединявшего его с И'Радлом.
   Моргнул, и в следующий миг смотрел на мир глазами своего военачальника, бегущего следом за эльфийкой по степной местности. Повинуясь воле сюзерена, И,Радл повел головой по сторонам, давая тому более полное представление об окружающей их обстановке.
   - Командир, судя по поведению Леи, могу предположить, что вы не очень довольны ее планом удалиться как можно дальше от нашего замка.
   - Естественно! К сожалению, уже поздно этот план менять. Давно противник сел вам на хвост?
   - Полчаса назад. По расчетам Леи мы скоро достигнем территории некоего воина, отличающегося своей силой и по ее словам способного справиться с нашими преследователями. Если эти слова - правда, то я целиком и полностью поддерживаю ее план.
   - То есть, ты согласен на риск оказаться между двух огней?
   - Да, командир. Рискнуть стоит. Постаравшись сделать все, чтобы уйти с линии их соприкосновения. Стравив врагов, мы приобретем значительное преимущество перед ними. В схватке они изрядно потреплют друг друга.
   - Может вы и правы, но я не могу рисковать!
   Дряхлый хмуро поглядывал на нервно прохаживающегося господина, не понимая, почему тот перестал обращать внимание на процесс стройки. Ведь еще несколько минут назад господин старался вникуть в каждую мелочь! Помогал магией!
   - Макс! - предупреждающе крикнула Лея. - Вижу гнома, сопровождаемого отрядом орков и драконидов.
   - Где? - сердце Макса упало. И,Радл , но не видел на ней ничего нового. - Лея, где ты видишь противника?
   - Посмотри! На другой стороне поля! По левую сторону от нас! Видим визуально.
   И,Радл повернул голову в указанную сторону и пригляделся.
   - Вижу! - прошептал Макс, вглядываясь в то место, где был виден отряд противника. Весьма многочисленный! С десяток орков и примерно пятнадцать-двадцать драконидов. И сам вайвер - могучий гном, помахивающий громадной секирой так, словно та вообще не имела никакого веса! Он разительно отличался от остальных своих бойцов решимостью, которую излучала вся его фигура. - Интересно, каковы его силы сейчас, по прошествии стольких дней? - вслух озадачился Макс, прикидывая про себя, скольких еще вайверов мог уничтожить этот гном помимо Леи.
   - Макс! Нам сейчас требуется вся скорость! - увеличивая скорость бега, предупредила своего сюзерена Лея. - Если ты будешь "смотреть" через И,Радла, он не сможет поспеть за нами во время маневрирования!
   - Ок, - перейдя на показания сканера, Макс заметил, как ведомый Леей отряд начал постепенно смещаться в сторону, стараясь избежать столкновения с новым противником. При этом темп передвижения заметно снизился, позволив преследователю несколько сократить расстояние.
   - Командир! - донеслось до Макса от И,Радла. Он отключился от "глаз" своего военачальника, но связывающий их ментальный канал продолжал исправно работать.
   - Да, И,Радл?
   - Не знаю, рассказала ли вам Лея, но в походе мы наткунлись полумертвого кочевника...
   - Рассказывай!
   - Он поведал нам о двенадцати пустых территориях, образовавшихся в той стороне. Это случилось благодаря действиям двух великих воинов, вступивших в союз в первый же день после своего появления на этих землях, и поочередно атаковавших своих соседей. Избавившись от них, воины начали заходить все дальше и дальше, планомерно уничтожая местных владетелей. Можно сказать, нам повезло, что они решили направить стопы своих армий не в нашу сторону.
   - Понял, - кивнул Макс. - Лея стала одной из первых, кто попал под удар. Значит, их двое... Еще что-нибудь?
   - Мы выяснили их имена. Первый - Джон Смит.
   - Никогда не слышал, - пожал плечами Макс.
   - Да? Лея о нем слышала. Как и о втором воине, имя которого произвело на нее даже большее впечатление. Ли Сяолун! Слышали о таком, командир?
   - Не-е-е..., - Макс прикинул, где Лея могла о них слышать. Внезапно сообразил. Ну, конечно же! Это представители игрового мира! И так как произвели на его вассала такое впечатление, то это наверняка сильные игроки, представляющие одну из ведущих игровых Лиг. Плохо... Вот почему они так быстро освоились в Мире Слисса. К счастью, небожители из Общегалактической Лиги в Игре на выживание не участвуют. Им и так денег хватает, чтобы еще ради них рисковать, погружаясь в НЕ игровой виртуальный мир с высокой вероятностью смертельного исхода.
   Тем временем Лея начала ускоряться, вынуждая сопровождающий отряд ситахов последовать ее примеру. То тут, то там послышались легкие позвякивания от соприкасающихся металлических частей, во множестве имеющихся в снаряжении бойцов.
   Макс напряженно всматривался в показания Сканера, и на каком-то этапе даже облегченно выдохнул, решив, что его ситахам удастся избежать боевого столкновения.
  
   Между тем Лея тоже посматривала на свое сканирующее плетение,что концентрическими кругами Перепрыгивая через кочки и рытвины, девушка старалась держать темп, который не должен был слишком измотать следующих за ней воинов. Лично она могла бежать и быстрее, но тогда ситахи быстро бы выдохлись, и уронили бы скорость, дав шанс противнику нагнать себя.
   Эльфийка скорректировала курс, направив отряд вдоль границы территории, принадлежавшей грозному тандему вайверов, об одном из которых она слышала лишь однажды - некоем Джоне Смите, входившего во вторую сотню рейтинга Общегалактической Лиги! Игровой Лиги! И второе... Второе внушало ей настоящий ужас.
   Ли Сяолун, более известный под ником "Неотвратимая смерть"! Он по праву занимал вторую строчку того рейтинга. В среде игроков поговаривали, что в следующем году он имеет все шансы возглавить его...
   По словам пленного кочевника, в этой игре Ли выбрал расу орков. Непонятно почему, но у него могли быть на то свои причины.
   Внутренне порадовавшись тому обстоятельству, что сейчас встречать ее вышел Джон, а не грозный китаец, девушка на бегу огляделась по сторонам.
   Вместе со своим отрядом Джон смещался вдоль границы своего участка, стараясь следовать параллельно Лее. Преследующий ее противник тоже изменил курс, срезая по полю угол и этим значительно сокращая расстояние. В нескольких километрах впереди виднелась спасительная кромка леса.
   Девушка начала плавно менять траекторию движения в сторону Джона, с нетерпением дожидаясь момента, когда тот заметит ее преследователей. Ждать пришлось недолго - через пару минут, когда расстояние между ними сократилось до двухсот метров, а противники за спиной приблизились еще ближе, оба ее врага одновременно заметили друг друга, и сразу начали притормаживать. Девушка повторила их маневр, постепенно перейдя на шаг, а потом и вовсе остановилась. Перед ней встала дилемма, как стравить врагов, и при этом самой остаться в стороне.
   - Лея! - окликнул ее И,Радл. - Ты тоже заметила?
   - В смысле? - не поняла она, в недоумении поочередно посмотрев на оба вражеских отряда, и затем удивленно переведя взгляд на ситаха.
   - Да я не о них! Я о тех господах! - И,Радл махнул рукой в сторону того самого леса, в котором Лея надеялась найти спасение.
   Девушка внимательно посмотрела в указанную сторону, не забыв перед этим глянуть на визуальную карту.
   - Э-э-э... - растерянно протянула она, не видя в показаниях Сканера ничего необычного. Зато зрительно девушка видела вдали небольшую группу фигур, расовую принадлежность которых пока разобрать не могла. И фигуры эти, судя по всему, неторопливо приближались... Иллюзия?
   - Чтоб тебя...! - в сердцах выругалась девушка, неожиданно для себя осознав, что для обнаружения нового противника Сканеру элементарно не хватило дальности! И из-за этого она оказалась в очень щекотливом положении.
   - Что у вас? - тотчас послышался взволнованный голос Макса. - Почему встали?
   - Да так... ничего... - пролепетала вслух Лея. - Проблема небольшая.
   - Ха! Небольшая! - радостно воскликнул расслышавший ее И,Радл. - Дорогая, ты не права! Мы в заднице! В самом ее центре!
   - Да чтоб тебя!!! - через несколько секунд рявкнул Макс. По его нервному голосу девушка поняла, что он лично успел оценить положение, в которое они умудрились попасть, воспользовавшись глазами И,Радла. - Говорил же, надо было к замку бежать!!! Все, это конец! Тебя сотрут в порошек!!! Дура тупая!!! Из-за твоей гребаной книги мы сейчас оба сдохнем!!! Ты хоть это понимаешь???
   Лея не возражала, прекрасно осознавая свою вину. Она в отчаянии прижала к себе сумку с находившейся там Магической Книгой, как-будто та могла ее вытащить из отчаянного положения. Увы... Рассчитывать приходилось только на свои силы.
   Лея затравленно посмотрела на приближающиеся со стороны леса фигуры, потом обернулась в сторону преследовавшего ее отряда. Может, они не союзники? Вряд ли, тут же она опровергла свою же мысль. Ее загнали в ловушку весьма классическим способом... Элементарная ловушка, в которую она угодила, словно неопытный нуб.
   Озвучивать свои мысли Лея не стала. Вздохнув, она немного помялась, и... уверенным шагом направилась в сторону гнома.
   - Ты куда? - крикнул И,Радл.
   Лея не ответила, лишь взмахом руки попросив не идти за ней.

* * *

   Гном не мигающим взглядом смотрел на медленно приближающуюся эльфийку. Внутренне напряженный, точно до предела сжатая пружина, он был готов действовать в любое мгновение. Будучи целиком сосредоточенным на потенциальной противнице, он вздрогнул от неожиданности, услышав позади себя голос одного из драконидов:
   - Невовремя враги объявились. Надо было зачистить данный фланг еще на дистанцию одного участка, прежде чем идти неведомо куда.
   - Ли? - не поворачивая головы, спросил Джон.
   - Ты еще кого-то рассчитывал услышать? - вопросом на вопрос ответил китаец, созерцавший за происходящими событиями глазами драконида. В отличие от Леи и Макса, Ли продвинулся в магии куда дальше, и сейчас мог полностью брать под контроль тела подчиненных. - Что будешь делать?
   - Думаю, - Джон пробежался жадными глазами по идеальном формам эльфийки. - С удовольствием бы с ней поигрался... а потом прибил.
   - Но она - вассал Макса, - напомнил ему Ли, с новым интересом рассматривая девушку.
   - Да. Именно этот ее проклятый вассалитет портит все мои планы. Уверен, ее смерть способна испортить карму нашему удачливому соседу.
   - Угу. Скорее всего... - склонил голову Ли. - Она молодец. Смогла не только выжить, но и неплохо устроиться. Видишь? Макс целиком доверят ей, раз позволил выйти в поход с боевым отрядом.
   Джон криво улыбнулся.
   - Он оправдывает первое слово своего имени - Безумный. Не понимаю, зачем так рисковать? Вот сейчас, откуда он знает, что у нас на уме? Вдруг я решу ее прихлопнуть?
   - Мы уже все с тобой оговорили. - покачал головой китаец, и неожиданно улыбнулся. Улыбка эта, исполненная драконидом, получилась весьма зловещей - перекошенная гримаса с оскаленными клыками. Лица прямоходящих рептилий не были рассчитаны на внешние проявления подобных эмоций. - Джон, я чувствую, что твои мысли идут вразрез с твоими будущими действиями. Но ты так и не ответил на мой вопрос. Что будешь делать?
   - У меня большой выбор? - гном со злобой сплюнул на землю. - Видишь? - махнул он рукой сначала в одну сторону, где в каких-нибудь восьмистах метрах от него замер каменными изваяниями отряд дроу, насчитывающий пятнадцать воинов с возглавлявшим их ситахом, потом указал в другую - там виднелся приближающийся гномий хирд. Если так можно было назвать двадцать гномов, выстроившихся в боевой порядок, ведомых еще одним ситахом. - Придется спасать дуру! Иначе все наши планы на Макса полетят коту под хвост! Слушай! - Джон оживился. - Может, ну его? Этого Макса! Сам виноват, отправив девочку в поход. Пусть теперь расплачивается!
   - Нет, - отрезал китаец. - Мы оба с тобой видели, насколько сильно ему сопутствует фортуна. Как мы уже поняли из подслушанного разговора между ним и Леей, он не имеет никакого опыта по развитию в вирутальной реальности. Вообще никакого. В реальном мире не занимался ничем, что моглы бы быть полезным в Мире Слисса. О стратегии развития даже не слышал! И при всем при этом он за первые три дня он совершил практически то же самое, что и мы с тобой. Освоил свою территорию, подчиненил своей воле боевой отряд ситахов, начал применять магию в более широком диапозоне, чем большинство вайверов. Вот только наш опыт не идет ни в какое сравнение с его опытом! Мы притащили сюда массу умений и навыков, обретенных в виртуальных играх.
   - С магией ему Лея помогла, - вставил Джон.
   - Значит, это была его очередная удача, Джон! Ему улыбается фортуна, и я хочу, чтобы лучи этой улыбки упали и на меня. В этом смысле я довольно суеверен и склонен верить в приметы.
   - Я тоже, - скрипнул зубами американец. - Ладно, будь по-твоему! Ее преследователей видишь?
   - Вижу, - проворчал Ли. - Ребята загоняли девчонку в ловушку и надо признать, это им вполне удалось. Будь это не наша территория, а любого другого ивайвера, то... - китаец чуть прищурился. - ... Лее пришел бы конец.
   - Интересно, что она мне сейчас скажет? Помоги мне?
   - Нет. Она идет к тебе предложить союз, и могу биться об заклад, что не получив твоего согласия, она вместе со своим отрядом атакует именно тебя. По крайней мере, она озвучит именно эту угрозу.
   - Зная, что напав на меня умрет?
   - Да, умрет, - не стал возражать китаец. - Но и тебя потреплет. Ее отряд для этого довольно боеспособный. Рассказать, что будет дальше?
   - Умная, чертовка! - лицо Джона исказилось в злобной гримасе.
   Ли пожал плечами.
   - Я тоже так думаю.
   - Все, заканчиваем треп, - обрубил Джон. - Девчонка приблизилась. Сейчас выслушаем ее предложения и посмотрим, прав ты или нет.
   Оба уставились в сторону эльфийки. Та подходила медленно, осторожно выверяя каждый свой шаг, словно боясь наступить на мину.
   - Нет у меня здесь ловушек! - лопнуло терпение Джона. - Иди сюда!!! Живо!
   Девушка остановилась, настороженно посмотрела на гнома, потом перевела глаза на драконида, вставшего рядом с Джоном, и двинулась вперед, но на сей раз довольно быстрым шагом. Через несколько секунд она оказалась на расстоянии в пятьдесят метров, достаточным для того, чтобы Джон досконально рассмотрел ее ауру, маскировать которую Лея еще не научилась. Да и не скоро научится, поскольку на такой фокус были способны лишь архимаги, о способностях и возможностях которых в Магических Книгах было уделено много внимания.
   - Неплохо, неплохо. Объем ауры полностью соответствует твоему прогнозу, - заметил Джон.
   Ли слегка улыбнулся, довольный точностью своих расчетов. Не имея возможности видеть ауры Леи и Макса, он делал выводы на основании внешних проявлений применяемых ими заклинаний во время развернушихся по всему их участку строительных работ.
   - Ее хватит для хранения запаса маны, достаточного для активации трех-четырех плетений второго круга. Или одного - третьего, - повторил он выводы, озвученные Джону вчерашним вечером.
   В следующее мгновение американец заметил всполохи энергии в ауре Леи и начал поднимать секиру, но Ли положил свою руку на его запястье.
   - Успокойся! Она боиться тебя. - довольно жестко потребовал он.
   - О,кей. Я все понял, - тихо прошепталтот. - Но все же я ее немного попугаю. Подыграй мне.
   - Джон!
   - Все будет в порядке, Ли. Я все держу под контролем, - американец перешел на ментальный канал связи, поскольку эльфийка была уже достатоно близко, чтобы при определенных обстоятельствах расслышать их диалог.
   - Хорошо. Если все-таки спровоцируешь ее на атаку, смотри, не убей случайно.
   Между тем Лея остановилась в паре метров от них, и с вызовом воззрилась на Джона. Затем, чуть подумав, перевела взгляд на драконида.
   - Ли Сяолун?
   Драконид страшно оскалился, в тщетной попытке изобразить вежливую улыбку, и поклонился.
   - Рад приветствовать столь красивую девушку, по неяным пока причинам вдруг вздумавшую посетить двух скромных затворников.
   - Скромных? - очаровательно улыбнулась Лея. - От вашей излишней скромности я пострадала одной из первых. Не ожидала нападения столь рано. Но сама виновата. Жаль, что не смогла оказать достойный отпор и ощипать бороду одному наглому гному.
   Джон зарычал и сделал шаг вперед, перехватив секиру поудобнее. Помня его последнюю фразу, ему в руку вцепился Ли, делая вид, что с огромным трудом удерживает гнома от следующего шага.
   - Отпусти! - прошипел гном. - Я ее на куски разорву!
   - Успокойся, - абсолютно спокойным тоном потребовал драконид, рывком возвращая гнома на место рядом с собой.
   - Я спокоен, - огрызнулся гном, больше не делая попыток освободиться от хватки китайца. - Можешь отпускать. Не буду ее резать, обещаю. Пока не буду!
   Лея, впечатленная вдруг охватившей американца яростью в ответ на казалось бы безобидные слова, чуть побледнела. Тем не менее она не сделала даже попытки схватить лук, оставив его на своем месте за плечами.
   Драконид отпустил гнома, и неодобрительно уставился на девушку.
   - Лея, если ты не будешь следить за своими словами, то я сам, собственными руками...
   Девушка вскинула руки вверх, признавая свою вину:
   - Извини, Ли. И ты, Джон, извини. Я не хотела зацепить тебя. Так... Пошутила.
   - Зачем ты пришла? Ищешь свою смерть? - прорычал Джон.
   - Нет, - торопливо ответила Лея. - Прежде чем мои преследователи придут сюда, хотелось бы с вами договориться!
   - О чем? - откликнулся Ли, многозначительно глянув на американца. Пока все шло именно так, как он и предсказывал.
   Одновременно с его вопросом оба отряда, о которых только что упомянула Лея, резко перешли на быстрый бег, начав с каждой секундой буквально "сжирать" расстояние, отделявшее их от трех собеседников.
   - И,Радл, подводи отряд ближе, - мгновенно приняла решение эльфийка, отдав приказ военачальнику посредством ментального канала.
   - А как же... - начал было тот, но Лея бесцеремонно оборвала его:
   - Быстрее!!!
   Убедившись, что ситахи выполнили ее приказ, девушка вновь обратилась к гному и дракониду, помощь которых рассчитывала получить.
   - Предлагаю союз! - выпалила она на одном дыхании. - Можно кратковременный, связывающий нас только на время боя с этими господами, - она махнула рукой в сторону приближающихся врагов, до которых оставалось менее трехсот метров. - Естественно, мы оговорим условие, согласно которому вы дадите мне возможность убраться после боя. Если хотите, можно заключить долговременный союз. Мой сюзерен будет не против!
   - Еще бы он был против, - расхохотался Джон, презрительно глядя на приближающиеся отряды дроу и гномов. На выстроившихся за спиной Леи ситахов он не обратил ни малейшего внимания. - Девочка, а почему ты считаешь, что нам такой союз будет выгоден? Эта парочка ведь за тобой гналась? Так? Вот и разбирайся с ними сама, а я посмотрю со стороны, как они довершат начатое мной дело. Окончательный разгром неудачницы Леи! Кстати, вот они. Прибыли по твою душу, - он кивнул на отряды гномов и дроу.
   Наблюдавший за переговорами глазами И,Радла Макс судорожно сглотнул.
   - Твой сюзерен даже не счел явиться сюда собственной персоной, - холодно предъявил девушке Сяолун. - Или столь опытный игрок не знает, что можно осуществлять присутствие через своих подопечных?
   - Знает! Он опытен! - пискнула Лея, не желающая ронять достоинство Макса в глазах предполагаемых союзников. Наоборот, она хотела показать, что он для них тоже будет полезен в качестве союзника! - Вы не пожалеете, если...
   - Так пусть явиться! - с напором потребовал китаец.
   Находившийся за много километров от этого места Макс покрылся холодной испариной.
   - Мы еще не дошли до того уровня в ментальной магии, чтобы захватывать чужие тела! - взвыл он.
   - Он...он... он... - эльфийка тщетно пыталась найти приемлемое оправдание отсутствию Макса.
   Противники Леи уже подбежали достаточно близко, и остановились в ста пятидесяти метрах от переговорщиков. От каждого из отрядов отделилось по одному представителю, в прирыжку устремившихся в их сторону.
   - Ха-ха! - жизнерадостно заржал Джон, весело наблюдая за подбегавшими гномом и дроу. - Лея, сейчас с ребятами будем торговаться! Чувствую, товаром у нас будешь ты!
   Девушка беспомощно посмотрела на Ли, и обернулась к посланникам.
   - Вам будет невыгодно меня продавать, - глухо прошептала она. - Вы у меня умоетесь...
   Договорить Лея не успела. Ее перебил воин-дроу, вставший вместе с гномом в десяти метрах от троицы:
   - Эй, ты! Мы знаем, что девчонка не является твоим союзником. Отдай ее нам!
   - Чего сами не подошли? - спросил Джон, адресуя слова вайверам, которые предпочли транслировать свои слова через воинов. Спросил Джон просто так, сам зная на него ответ - вайверы не хотели рисковать. Решил потянуть время в надежде их подробнее изучить. К его сожалению, расстояние не позволяло оценить их ауру, а соответствующее сканирующее плетение, позволяющее это делать на большом удалении, они с Ли только начали разрабатывать.
   - Тебе все расскажи, - нагло ухмыльнулся дроу. - Так что решать-то будем? По своей воле отдашь?
   Лея молчала, наблюдая за разговором. Она не могла поверить своей удаче - мозги противников, вздумавших так хамски вести разговор с одними из сильнейших представителей Общегалактической Лиги, явно были не в порядке! Можно, конечно, списать на то, что они не знали, с кем сейчас имеют дело, и, к тому же, чрезмерно уверены в своих силах, но все равно... Надо же знать чувство меры!
   Реакция Джона и Ли не обманула ее ожиданий. Лицо драконида, тело которого использовал в настоящий момент китаец, превратилось в каменную маску, а глаза излучали вселенский холод. Джон же, наоборот, весь покраснел от едва сдерживаемой ярости. Глаза его полыхали адским огнем.
   Девушка решила усугубить ситуацию, сделав конфликт между сторонами неизбежным.
   - Хм... Не уважают вас, - кротко улыбнулась она. - Между прочим, я более чем уверена, что за вами сейчас наблюдают тысячи и тысячи ваших поклонников по всей галактике! Они-то знают, КТО скрывается за вашим обличием. И сейчас прямо перед их глазами вас унижают.
   Услышав ее слова, Джон непроизвольно посмотрел по сторонам и вверх, точно ожидая своими глазами увидеть тех самых поклонников. Расправив плечи, он рявкнул на посланников, играя явно на публику:
   - По своей воле? А иначе что будет?
   - Успокойся, - зашипел Ли, сверкнув глазами на Лею. - Девчонка нас толкает на конфликт!
   - И чего? Ты будешь терпеть, пока тебя поливают дерьмом? - зарычал американец. - Я и за меньшее зубы выбивал! И она права, черт подери! За нами наблюдают со всех концов галактики! Хочешь перед своими прослыть трусом? Перед своей девушкой, например. Или перед ее родственниками. Ты ведь на них приятное впечатление произвести пытаешься, участвуя в этом долбанном шоу? Так оставь о себе мнение, как о мужике!
   Драконид что-то хотел ответить, но потом передумал. С шумом потянув носом воздух, он на секунду прикрыл глаза:
   - Ты прав, - кивнул он. - Иногда настают моменты, когда нужно руководствоваться понятием чести, оставив расчеты в стороне.
   Дроу стоял в задумчивости, смущенный фразой Леи о неких поклонниках, вдруг оказавшихся у его потенциальных противников. Вайвер пытался для себя решить, стоит ли... И решил:
   - Иначе вот что, - дроу провел ребром ладони по своему горлу.
   - Убей их! - в тот же момент сквозь зубы процедил Ли, но и без его подсказки взбешенный до предела гном начал действовать.
   Не успели повиснуть в воздухе слова Ли, как Джон уже был рядом с послами, опрокинув наземь Лею и ситаха, оказавшихся у него на пути.
   Сверкнуло на солнце лезвие секиры, и их головы покатились по земле. Отряды обоих ситахов сразу ринулись вперед, и Джон, наконец, смог посмотреть на их ауры.
   - Сильные? - спросил его Ли.
   Американец сплюнул на землю.
   - Да. Рассредоточиться! - заорал он себе за спину. - Быстрее, сукины дети!!!
  

Глава 13

  
   - Дорогие галазрители!!! - радостно заорал на всю студию Димитар. - У нас случилась настоящая сенсация!!! Мы имеем возможность наблюдать столкновение представители самой мощной игровой лиги!!! Общегалактической! Встретились два игрока, входящих в первую тысячу ее общего рейтинга! Если вы не в курсе, профессиональных игроков, изъявивших желание пойти в Мир Слисса, набралось целых шестнадцать человек! Шестнадцать!!! В отличие от предыдущих погружений, когда игроков от Общегалактической Лиги было по три-четыре человека! Оператор! Картинку!!!
   Перед зрителями развернулось изображение, на котором постепенно набирала обороты схватка, должная вскоре перерасти в настоящую бойню.
   - Орков и драконидов ведет небезызвестный Джон Смит, занимающий сто сорок третью строчку рейтинга Общегалактической Лиги ! - сразу начал свои пояснения ведущий.- К нему примкнула вассал Безумного Макса, Белая Лея, возглавляющая группу бойцов-ситахов. Им противостоит отряд дроу, принадлежащий Валентино Великолепному - шестьсот восьмая строчка рейтинга, а также ситахи Массимо Алегро. Лея и Массимо в рейтинг Лиги не входят. Также на поле боя присутствует аватар прославленного Ли Сяолуна!!! К сожалению, вайверы пока не изобрели заклинания, позволяющие в полном объеме использовать чужие тела... Ого!!! Какой удар!!! Джон просто неудержим!!! Как жаль, что магические возможности вайверов пока ограничены. Только представьте этот бой, обладай они сейчас магическими навыками на уровне архимагов!!!
   Многочисленные зрители, прильнувшие к галаэкранам, затаив дыхание наблюдали за перипетиями схватки.
   Противоборствующие армии успели войти в соприкосновение, и над полем повисли металлический лязг сталкивающегося оружия, крики раненных и рев атакующих.
   Джон Смит врубился в ряды противника, с такой скоростью вращая громадной секирой, что та стала похожа на лопасть работающего вентилятора, образовав перед ним сплошную стальную завесу. Он стремился прорубиться к отряду дроу, что занял позицию за гномьим хирдом и осыпал его воинов градом стрел. Впрочем, их стрельба оставляла желать лучшего - на поверку оказалось, что из пятнадцати дроу только шестеро были воинами. Остальные представляли собой плохо обученных крестьян. Большинство выпускаемых ими стрел взмывали высоко в воздух и приземлялись далеко в стороне от того места, в которое хотели попасть стрелки.
   Лишь малая часть стрел достигла цели, опустившись прямо на Лею и ситахов, которых она повела в бой вслед за отрядом Джона. К великому сожалению Валентино и Массимо, стоящих за спинами своих бойцов и прекрасно все видевших, все они бессильно опали на землю, наткнувшись на блеснувший над отрядами противников магический купол.
   - А-А-АГР-Р-Р!!! - дружно взревели гномы, напирая на орков и драконидов.
   - У-А-А-Л-ЛА-А!!! - проревел свой традиционный боевой клич Джон, тоже усиливая натиск, что тотчас сказалось на обстановке: пара гномов, принимавших его удары на щиты, попятилась, не в силах более сдерживать яростные атаки обезумевшего от боевой ярости противника. А в следующее мгновение щит одного из них буквально разлетелся на части от очередного удара. Джон крутанул секирой и лишившийся защиты гном оказался развален на две части. Тонкие кожаные доспехи его не спасли...
   - У-А-А-Л-ЛА-А!!! - радостно прогремел Джон, перекрыв все остальные звуки сражения, и одновременно активируя заклинание, должное уплотнить землю под ногами сражающихся и не дать вырваться на поверхность трем водным хлыстам, которые вытаскивал из подземных источников один из противников. Следующим его заклинанием стал небольшой фаербол, устремившийся к стоявшим за спинами своих воинов ситахам. Не долетел огненный шар совсем немного, взорвавшись при столкновении с контрзаклинанием.
   - У-А-А-Л-ЛА-А!!! - дружно поддержали его орки и дракониды, в неистовстве бросаясь на своих врагов. Бой закипел еще яростнее, хотя до этого казалось, что безумие схватки достигло своего апогея.
  

* * *

  
   Лея, впечатленная увиденным, с ужасом подумала о том, чтобы было с ней, вздумай она атаковать Джона.
   - Меня бы прибили за несколько секунд, - прошептала она, с содроганием видя, как могучий гном одним единственным ударом срубил головы сразу двум противникам и набросился на следующих, успевая при этом вести магический бой одновременно с двумя противниками.
   К ее чести, эти мысли одолевали девушку недолго - сердце успело удариться в груди всего пару раз, прежде чем она опомнилась, встряхнулась и сосредоточилась на развернувшейся битве.
   - За мной! - громко скомандовала она, и обогнув сцепившихся в рукопашной схватке воинов, вывела своих ситахов прямо на лучников-дроу.
   Пропустив вперед бойцов, эльфийка перехватила поудобнее лук и наложила на тетиву первую стрелу. От использования своего небогатого атакующего арсенала заклинаний она отказалась. Не той силы были те три плетения, которые она с Максом успела составить, чтобы иметь возможность пробить магические щиты и коконы, которыми столь быстро и непринужденно орудовали противоборствующие стороны. Вернее, боролись магией только Джон и ближайший к ней вайвер-ситах, испольуя своего товарища в качестве источника маны.
   - Да чтоб...! - злобно прошипела она. Спины ее бойцов, уже практически достигших отряда дроу, целиком загородили собой противников, не давая ей возможность выстрелить без риска поразить кого-нибудь из своих!
   Дроу сделали последний залп в приближающихся ситахов практически в упор, спешно убрали луки за спины и обнажили короткие клинки. Лея грязно выругалась, видя, как сразу три ее воина пали, сраженные стрелами - магический купол Джон уже убрал, сама она выставлять подобного рода защиту еще не умела, а легкий доспех ситахов не спасал от стрел на столь близком расстоянии. Пусть стрелы и были без металлических наконечников.
   - Ладно... возьмусь за других... - Лея направила свой лук на гномов. Связанные боем с орками и драконидами, стараясь всеми силами сдержать яростную атаку Джона, гномы не заметили, как сначала упал один их товарищ, имея в шее украшение в виде стрелы, потом второй - ему стрела впилась между лопаток.
   В третий раз Лее выстрелить по гномам не удалось. Перед ней вдруг выросла фигура вайвера-ситаха, заставив девушку попятиться. От неожиданности ее рука дрогнула, и стрела полетела не совсем туда, куда Лея хотела. Вместо того, чтобы устремиться к незащищенной голове противника, оперение мелькнуло около его плеча. Она бы полетела не задев его дальше, но вайвер резко махнул мечом, перерубив древко стрелы на две части.
  

* * *

   - Что творится!!! Вы только посмотрите!!! - соловьем заливался перед зрителями Димитар, с восторгом истинного ценителя наблюдая за бойней. - Валентино и Массимо решили наконец-то принять участие! Интересно, почему так поздно? Половина гномов уже истреблена! Неужели они растерялись, увидев перед собой Смита? Хотя нет... Как они его узнают? Разве что по манере ведения боя. Ай-ай-ай!!! Смотрите! Лея не замечает подбегающего Массимо! Джон!!! Что творит Джон!!! Трех противников одним ударом!!! Фантастика!!!
   Димитар жадно смотрел на оседающие тела гномов. Головы двух из них катились под ногами мечущихся воинов, оставив шеи фонтанировать потоками крови. У третьего была разрублена грудь.
   - ДА-А-А!!! - с удвоенным энтузиазмом взревел ведущий. - Дорогие друзья! Сейчас будет главная схватка не только сегодняшнего вечера, но, чувствую, и всех прошедших дней! К Джону приближается Валентино-о-о-о!!!
   И действительно, ситах был всего в нескольких метрах от разбушевавшегося гнома, успев по пути зарубить бросившихся на него драконида и орка. В горячке боя Джон упустил противника из поля зрения, отслеживая только его магические удары, но тем не менее почувствовал опасность и успел развернуться.
   Волнообразный клинок, отсвечивающий небесной синевой, обрушился вниз, чтобы встретить на своем пути секиру, со скоростью молнии взметнувшийся ему навстречу. Так началась схватка двух представителей первой тысячи рейтинга самой сильной игровой Лиги человечества, волею судьбы оказавшихся в злобном и ужасном виртуальном мире, где не было привычной им игры. Был самый настоящий мир, отличающийся от реального только наличием магии и чрезмерной жестокостью, где основной целью всех в него попавших было просто выжить.
   - Как красиво! - потрясенно шептал Димитар, наблюдая за сверкающими клинком и секирой, вычерчивающих в воздухе замысловатые фигуры.
   Можно было смело сказать - ситах и гном не двигались по полю! Они танцевали.
   То был страшный танец смерти, потрясающий зрителей своей стремительностью и зачаровывающий непонятной красотой. Гномы, орки и дракониды падали замертво, едва оказывались в пределах досягаемости кого-то из этой парочки.
   Мало кто из зрителей, с придыханием наблюдавших за поединком двух вайверов из числа игроков высочайшего уровня, обращал внимание на остальных участников боя. Поэтому факт, что дракониды и орки, разделавшись с гномами, обрушились на остатки отряда дроу, ведущих ожесточенную схватку с ситахами Леи, остался незамеченным.
   Также никто не заметил, как Лея, попытавшись удрать от Массимо, получила удар мечом в спину. Ей повезло - клинок вошел неглубоко, и полученная рана не оказалась смертельной. Массимо занес меч, намереваясь добить эльфийку, но не успел. Из его груди неожиданно вырос кончик клинка. Ситах рухнул на колени, а затем медленно завалился набок, открыв глазам девушки другого ситаха, но на сей раз своего. И,Радл!
   Уже приготовившаяся принять смерть Лея облегченно вздохнула и тут же поморщилась от боли.
   - Спасибо, - прошептала она побелевшими губами.
   - Не вздумай помирать! - ответил ей ситах, осторожно поднимая девушку на руки.
   Джон и Валентино продолжали невесомой поступью порхать над полем, с необычайной легкостью перепрыгивая через лежащие на земле тела мертвых бойцов, нанося и отражая удары обычным оружием, и временами пытаясь прощупать друг друга различными заклинаниями. Они уже испробовали друг на друге все свои излюбленные приемы, увидели, что те не принесли ожидаемых результатов, и начали импровизировать, по ходу схватки составляя и испытывая на противнике новые комбинации ударов, перемежаемые попытками заманить в ловушку.
   - Димитар.
   Не желая пропустить ни одного мгновения из этого удивительного по своей красоте поединка, ведущий сделал вид, что не услышал оператора.
   - Димитар! - голос приобрел настойчивые интонации.
   - Что еще??? - решил ответить ведущий, поняв, что от него не отстанут. При этом он и не думал спускать глаз с галаэкрана.
   - Посмотри. На вторую картинку! - судя по всему, оператор был взволнован. Или обеспокоен. Димитар не смог этого точно разобрать. С великой неохотой повернув голову, он посмотрел на то, что так обеспокоило и одновременно взволновало оператора.
   Увидев на изображении одиноко бредущую по темной пещере фигуру гнома, Димитар возмутился:
   - Ты чего, совсем спятил? На всякую хрень отвлекаешь! Что б тебя...
   Выругавшись в адрес незадачливого оператора, он вернулся к просмотру схватки.
   - Димитар, - совсем тихо позвал его оператор вновь. - Это Аль-Харид!
   Ведущий в раздражении отмахнулся от назойливого галавезионщика.
   - Аль-Харид, Аль-Хабиб, - передразнил он его писклявым голосом. - Мне какая разница? Дай досмотреть! Не отвлекай...
   В это время оба воина начали выдыхаться - предел возможностей их виртуальных тел тоже был ограничен. Скорость движений значительно упала. Боявшиеся до этого момента вмешиваться дракониды и орки решили, что настало время для попытки помочь своему господину.
   - Тот самый Аль-Харид, - нашел в себе смелость продолжить оператор, - территория которого блокирована неизвестными. Он вышел за ее пределы.
   - Все! Ты меня вывел! Я буду настаивать на твоем увольнении! - взорвался Димитар. Развернувшись к оператору, он процедил сквозь зубы, - Я сделаю все, для того... - и только тут до него дошел смысл сказанного. Уставившись на изображение, где гном продолжал брести по темным пещерам, Димитар осведомился. - Ты уверен, что это Аль-Хард?
   - Уверен, - ответил оператор. - К сожалению, я не могу открыть его текущие характеристики. На экран выводится только имя.
   - Попытайся еще раз! - распорядился Димитар, успев забыть про супер бой, устроенный двумя игроками Общегалактической Лиги. Он всеми фибрами души чувствовал: то, что он сейчас видит, в дальнейшем скажется на его судьбе! А интуиции, коя не раз спасала его бренную шкуру от козней конкурентов, Димитар доверять привык.
   -Это все? - недовольно поморщился он, уперевшись взглядом на одинокую надпись "Аль-Харид", появившуюся на галаэкране.
   - Да, - откликнулся оператор. - Может, старшего позвать?
   - Не надо.
   Следующим действием Димитар через браслет связался с программистами, и попросил тех подключиться к камере, транслирующую картинку с куда-то шествующим гномом. Тот словно почувствовал внимание посторонних, обернулся.
   - Твою... - невольно вырвалось у Димитара.
   - Что это с ним? - потрясенно спросил оператор.
   Лицо Аль-Харида явно претерпело значительные изменения по сравнению с тем, что давались вайверам после окончательного выбора расы. По крайней мере Димитар не помнил, чтобы у кого-нибудь оно представляло собой ровную поверхность, на самом краю которой светился в полутьме единственный желтый глаз, с продолговатым черным провалом зрачка.
   Гном постоял секунду, а затем протянул в их направлении руку. Галаэкран пару раз моргнул и погас.

Глава 14

Пригород Лондона

Виланд

   Тусклый свет дежурного освещения с трудом выхватывал из темноты помещения капсулы вирткамер. Воровато оглянувшись по сторонам, Виланд сделал один шаг вперед, второй.
   Едва различимый стук, на самой грани слышимости, заставил его остановиться и настороженно осмотреться по сторонам.
   Никого...
   Все то же полутемное помещение, с трудом освещаемое тремя дежурными лампами, все те же вирткамеры, которых здесь насчитывалось больше десятка. Около стены пульт управления. Пустовавшее одинокое кресло, выдвинутое чуть ли не на центр помещения. За спиной темный зев дверного проема. Массивная металлическая плита, почему-то именуемая всеми дверью, должна была закрыться в автоматическом режиме, но по каким-то причинам не закрылась, оставив проход свободным.
   - Проблемы с автоматикой, - прошептал Виланд. - Будь они неладны.
   Неожиданно одна из ламп моргнула и погасла, разом приблизив Тьму и скрыв от его глаз пару самых дальних капсул.
   - И с электрикой, - машинально добавил шеф СБ. - Где весь персонал? - тут же задался он следующим вопросом. - Бросили пост? Чтоб им гореть в аду! Я им устрою!
   Решительно сделав еще пару шагов вперед, Виланд вновь остановился. Стук! Снова стук... На этот раз очень четкий.
   - Эй! Кто тут? - крикнул он, вглядываясь в дальний угол, скрытый от него завесой сплошной темноты. Насколько он мог судить, звук шел именно оттуда. - Ребята! Это вы? Почему не на посту? - он кивнул в сторону пульта управления, где вмонтированные в стену мониторы струились множеством быстро сменяющих друг друга непонятных символов.
   Стук прекратился. Тишина.
   Раздались слабые приглушенные звуки, напоминающие детский плач. Практически сразу стихли.
   Виланд почувствовал, как по его спине побежали легионы мурашек. Решив дальше не идти, развернулся с намерением покинуть помещение. Развернулся... и уткнутся в ровную металлическую поверхность! Проход оказался закрыт! Он даже не слышал, как плита встала на место!
   - Да что здесь происходит? - не выдержал Виланд. Подойдя ближе, он быстро ввел на дверном пульте комбинацию клавиш, которая должна была разблокировать проход. Ничего не произошло.
   Снова едва слышимый стук. Виланд спиной почувствовал на себе чей-то взгляд. Медленно обернувшись, он уткнулся в три открытые капсулы.
   И открывающуюся четвертую!
   - Эй! Кто открыл капсулы??? - тут же осекся. За пультом управления вирткамерами никого не было! Только вот мониторы... светились красноватым огнем.
   С глухим взрывом лопнули две последние лампы. Темнота.
   Шаркающий звук, словно кто-то сделал шаг, подволакивая при этом ногу. Еще один, но уже явно ближе.
   - Кто здесь? - сердце Виланда вдруг опустилось в пятки. В помещении кто-то был! Вайверы, неведомо как освободившиеся из капсул? Невозможно! Даже чисто технически!
   Еще шаги, но немного в другой стороне. Отличающиеся от тех, шаркающих...
   - Иди-и-и-и к на-а-ам... - отчетливо прозвучало в отдалённом женском плаче.
   - Выпустите меня!!! - Виланд больше не выдержал. Он развернулся и начал стучать кулаками в дверь. - Выпустите-е-е-е!!!
  
   Громкий металлический звук вырвал Виланда из тенет сна. Резко сев на кровати, он попытался унять дико стучавшее в груди сердце. На автомате проведя ладонью по лбу, Виланд с удивлением обнаружил, что тот весь мокрый от выступившей испарины.
   - Господин Гроскройц, у вас наблюдается сильное стрессовое состояние, - перед ним появилась голограмма симпатичной девушки, которую он успел обозвать Самантой. В честь своей первой девушки, с которой его когда-то связывала безумная любовь. Она погибла в результате теракта на космическом лайнере. Именно та трагедия предопределила жизненный путь тогда еще молодого Виланда Гросскройца, на длительное время связав его со спецслужбами. - Что-то случилось?
   - Сон, Саманта, просто сон, - Виланд встал и побрел к дальней стене комнаты, представлявшей собой одно большое окно.
   Там, на маленьком журнальном столике, стояла металлическая статуэтка. Единственный предмет в комнате, способный при падении издать тот самый звук, который помог ему проснуться.
   - Переутомление на работе плохо сказывается на вашем состоянии, - ослепительно улыбнулась девушка. - Необходимо больше времени уделять на отдых.
   - Да, да, - согласился Виланд.
   Он не стал включать в комнате освещение - хватало света полной луны, проникавшего через окно. Медную фигурку, изображавшую всадника на коне, он обнаружил около столика на полу.
   Нахмурившись, Виланд попытался понять, каким образом она упала, ведь он четко помнил - вчера вечером ставил ее по центру столешницы. Живности, способной скинуть фигурку, он в своем доме никогда не держал.
   Не найдя разумных объяснений, Виланд обеспокоился еще больше:
   - Саманта. В доме есть посторонние?
   - Нет, господин Гроскройц, - отозвалась та. - В доме только вы.
   - Ничего не понимаю, - Виланд выглянул в окно.
   Вода в небольшом бассейне, что находился в центре двора, мерцала, отражая лунный свет. Искусственный водоем со всех сторон окружал ровный, свежевыстреженный газон, по ночам слегка подсвечивающийся мельчайшими светодиодами, равномерно спрятанными по всей его площади. Переведя взгляд дальше - за изгородь, состоящую из специальным образом выращенных растений, названия которых он не помнил, Виланд уткнулся в широкую улицу, половину которой занимали пешеходные дорожки и высокие деревья. Их ветвистые кроны по ночам приобретали довольно мрачные очертания.
   По другую ее сторону, напротив его дома, вырисовывались очертания точно такого же двухэтажного дома, как и его. В одном из окон первого этажа виднелся неяркий огонек - по всей видимости, кто-то там еще не ложился спать. Или уже проснулся.
   Не обнаружив ничего подозрительного, Виланд водрузил статуэтку на место, и пошел в сторону кровати, решив поспать еще часок-другой.
   - Господин Гроскройц, к вам пытается дозвониться Оливер Сарк. Запрос направлен с пометкой "крайняя важность". Обеспечить соединение?
   - Разумеется! - голограмма Саманты моргнула, и на ее месте появилось объемное изображение Оливера.
   - Что случилось, Оливер?
   - Доброй ночи, мистер Виланд. Извините за беспокойство в такой час, но у меня не было выбора. Пациенты в вирткамерах демонстрируют вспышки активности!
   - В смысле? - не понял его Виланд.
   - В прямом. Двое из них пошевелились. Физически!
   - Это невозможно! По крайней мере, врачи заявляли, что выход из состояния глубокого погружения может быть осуществлен только в случае обратного реверса сознания в физическое тело, достигаемого метикаментозным путем. И процедура осуществима только в случае наличия в Мире Слисса не более четырех активных мозговых центров... В общем, когда в живых останутся не более четырех человек! Будь прокляты ученые, разработавшие такое глубокое погружение в виртуальный мир! - Виланд прекрасно помнил все разговоры последних пары дней, произошедших с момента появления информации о наличии в Мире Слисса двух представителей высшей аристократии - лорда Тремора Вильерса и его закадычного дружка князя Андрея Преображенского.
   Родители недорослей, коих угораздило попасть в смертельно опасный мир с минимальными шансами на выживание, рвали и метали, требуя "немедленно освободить наших детей!"
   Именно благодаря их усилиям новость быстро достигла ушей Императора, поручившего взять это дело на контроль Имперской Канцелярии.
   Морган ЛИЧНО бегал, словно ошпаренный, и пытался найти выход из положения! Не нашел... Ни он, ни ученые, разработавшие концепцию погружения в Мир Слисса, и безрезультатно искавшие безопасный выход вот уже на протяжении четырех последних лет. Зато Виланд и его люди поймали всех тех, кто организовал возможность участия в шоу высокородных отпрысков, использовав для этого поддельные документы. Всех четверых, позарившихся на немалые деньги.
   Их тайно схватили, допросили, а затем в связанном виде передали представителям Вильерсов и Преображенских. Разумеется, никому и в голову не пришло поинтересоваться их дальнейшей участью...
   - Тем не менее, это так! В данный момент все наши ученые находятся около капсул. Вы же понимаете, если существует возможность спонтанного выхода из Слисса, которую каким-то образом инициировали действия неизвестных хакеров, то... - Оливер, выпаливший тираду на одном дыхании, прервался.
   - Мы обязаны понять, как это произошло! - закончил за него Виланд. - Это даст нам возможность вытащить из Мира Слисса Вильерса и Преобаженского! Жди, я еду!
   - Шеф, вам бы лучше отдохнуть, - попытался возразить Оливер. - Все равно, от нас там ничего не зависит. В последнее время вы и так проводите в лаборатории очень много времени.
   - Согласен с тобой, - вынужден был признать Виланд. В последнее время он, по сути, превратил секретные лаборатории корпорации с капсулами вирткамер зараженных вайверов в свой кабинет, осуществляя оттуда оперативное управление службой безопасности. Загнал себя до такой степени, что даже кошмары сниться начали! - Но иного выбора все равно нет. Я еду.
   Оливер покачал головой.
   - Шеф, вам бы лучше отдохнуть... Несмотря на всю важность вопроса. С Вильерсом и Преображенским ничего не случится. После достижения договоренностей с Сяолуном и Смитом, взявших на себя обязательство приглядывать за этой парочкой, Слисс стал для них не столь опасен.
   Шеф СБ криво усмехнулся:
   - Этими действиями мы фактически заранее определили четверку победителей, не оставив шансов никому другому. Я изучил вопрос...Ли с Джоном и так были в числе главных фаворитов на выжывание, а теперь, когда мы начали предоставлять им под различными предлогами артефактное оружие...
   Оливер пожал плечами.
   - Такова жизнь. Зато сейчас главы родов Вильерсов и Преображенских более или менее спокойны за судьбу своих драгоценных чад, и пока не досаждают ни нам, ни господину Моргану своими угрозами.
   - ПОКА не досаждают. Страшно представить, что будет, когда они узнают о хакерах, оказавшихся в состоянии влиять на Слисс по своему усмотрению... - Виланд решительно мотнул головой. - Успею отдохнуть на том свете! Жди. Скоро буду, - хлопнув в ладоши, он прервал связь.
   В спешке одеваясь, Виланд пытался проанализировать происходившие в последнее время события, которых оказалось на удивление много...
   Неизвестные хакеры, способные незаметно взломать одну из самых мощных систем компьютерной безопасности; неизвестные программы, введенные теми же хакерами, и осуществляющие воздействие одновременно и на Слисс, скрывая от посторонних глаз одну участок местности за другим, и на реальный мир, каким-то образом влияя на тела вайверов; начинающиеся в разных уголках мира общественные выступления, требующие уничтожения Слисса, которые были поддержаны значительной частью высшей аристократии Империи...
   С последними было сложнее всего. Недовольные оплошностью корпорации аристократы обладали колоссальным влиянием и финансовыми ресурсами, и вполне могли доставить немало хлопот. В принципе, они этим уже и занимались...
   Все навалилось разом!
   Если с общественными выступлениями подвижки были - удалось установить личности посредников, через которых Виланд надеялся добраться до организаторов всего этого безобразия, то в случае с хакерами расследование топталось на месте. Неуловимость киберпреступников потрясала! Мастера с большой буквы! Гении!
   Вводимые ими программы, представлявшие собой дополнения к существующим, ставили в тупик весь ученый мир. Эксперты в один голос заявляли: "такое невозможно, такое не может работать!" И не могли толком объяснить, почему ЭТО работало.
   Сейчас добавляется еще один прелюбопытнейший факт - вайверы могут выходить из глубокого погружения в виртуальный мир вопреки всем общепринятым канонам. Вопреки громогласным заявлениям знаменитых ученых и экспертов в этой области!
   Все это вместе "нравилось" Виланду все меньше и меньше. Поначалу он видел за всеми этими событиями происки конкурентов, а теперь...
   Теперь у него возникали мысли о деятельности имперских спецслужб. Бывших коллег. Во всяком случае, только у них были достаточные ресурсы для совершения подобного рода операций. Только в их тайных лабораториях могли разработать методы извлечения людей из неизведанных глубин виртуальной реальности. Или это не они, и все-таки есть еще кто-то, обладающий не мЕньшими возможностями?
   - Господин Гроскройц. На связи снова Оливер Сарк. Соединять?
   - Да, - Виланд, уже готовый к выходу, остановился на пороге комнаты.
   - Шеф! У нас ЧП! - лицо Оливера было чрезвычайно взволнованным.
   - Что еще?
   - Проникновение в лабораторию! Неизвестные удалили программы, мониторившие текущее состояние "клиентов"!
   Под "клиентами" Оливер подразумевал вайверов, чьи территории в Слиссе были блокированы хакерами. Таких тайком вывозили на Землю, умудряясь при этом не отключать от Мира Слисса, и помещали в специально подготовленные медицинские лабораторные комплексы. Как выяснилось, не зря!
   Их тела постепенно претерпевали физические изменения, прежде всего связанные с изменением цвета кожных покровов. У некоторых кожа начала еще и трескаться, обнажая жуткого вида нарывы в мышечных тканях.
   - Как? - изумился шеф СБ. - Там же были охранники, ученые. Обслуживающий персонал, в конце-то концов!
   - Мы выясняем.
   - Чтобы к моему приезду результаты были! - рявкнул Виланд. - Меня интересует, кто это сделал!
   - Сделаем, господин Виланд, - Оливер отключился.
   Виланд домчался до здания СБ за десять минут, игнорируя все предупреждающие сигналы автоматики аэромобиля. Бегом миновав все многочисленные коридоры, он ворвался в одну из пяти лабораторий, где в вирткамерах лежали зараженные вайверы, застав там кучу народа. Люди в белых халатах, словно муравьи, сновали по помещению без всякой видимой для глаз Виланда цели.
   При появлении в проходе шефа СБ все лишь покосились в его сторону, не прекращая при этом своей беготни.
   - Виланд! - нарисовался перед ним Оливер.
   - Как это произошло? - схватил его за грудки Виланд.
   - Все разом уснули. И охрана, и ученые. Причем все решили промолчать об этом, так как каждый думал, что уснул только он. Если бы не стертые программы, то мы бы ничего не узнали!
   - Газ?
   - Анализаторы не показали использования какого-либо газа.
   - Показатели с камер наблюдения?
   Оливер затравленным зверьком смотрел на своего шефа.
   - Показатели с камер наблюдения? - почти закричал Виланд, предчувствуя неладное. - Отвечай!!! - он сделал попытку потрясти Оливера. Не получилось. Тот весил около ста двадцати килограммов, тогда как сам Виланд - немногим больше семидесяти.
   - Все оказалось стертым, - невнятно пробормотал тот. - Все данные за последние сутки... Неизвестные стерли все. И резервные копии, хранящиеся на скрытых накопителях, тоже...
   - Проклятье, - ноги Виланда подкосились, и если бы не Оливер, то он бы упал.
   Прибывшие через несколько минут врачи диагностировали у директора Службы Безопасности Корпорации ICV Виланда Гроскройца микроинфаркт.

Прелат Симеоне

   Вошедший в тусклый, серый зал пожилой человек на мгновение остановился. Прищурив глаза, он вгляделся вглубь помещения и у противоположной стены разглядел-таки одинокую сгорбленную фигуру, стоявшую на коленях перед святым распятием.
   Неторопливо прошествовав мимо пары десятков рядов деревянных скамеек, человек остановился рядом.
   - Приветствую тебя, брат мой.
   Тот, к кому он обращался, ничего не ответил - закрыв глаза, одними губами шептал молитву.
   Пожилой человек терпеливо дождался, пока его собеседник не завершит столь важное дело и не встанет с колен.
   - Приветствую вас, Ваше Преосвященство, - прелат Симеоне склонил голову в знак уважения. - Чем обязан вашему визиту в столь поздний час?
   - Дела насущные, кои мне затруднительно обсудить по коммуникатору, - тяжко вздохнул кардинал. - Расскажи мне, брат, как обстоят у тебя дела?
   - Двигаемся по мере возможностей, предоставленных Советом, и сил, дарованных нам Всевышним, - кротко ответил предат.
   - Нападение на лабораторию корпорации твоих рук дело?
   Прелат отрицательно покачал головой.
   - Нет, не моих. Подозреваю, наши выступления против корпорации обрели дополнительных сторонников, предпочитающих более радикальные меры борьбы, нежели простые демонстрации. Знаете, я очень обрадовался факту нападения, потому как оно ясно говорит нам, что не до конца ожесточились сердца человеческие, и люди готовы выступать против Зла на земле, уничтожая его во всех проявлениях.
   - Соглашусь с тобой, - кардинал взял прелата под локоток, провел к первому ряду скамеек и жестом пригласил того присесть. Симеоне не стал сопротивляться и опустился на скамейку. Рядом сел Филипп. - Тогда хотелось бы чуть подробнее выслушать про твои деяния, должные привести к победе над изобретением исчадий ада.
   - Устраиваем демонстрации на нескольких планетах, пикетируя здания властей. Их не разгоняют из-за позиции аристократов, выразивших неудовольствие действиями Корпорации, допустившей попадание в Слисс двух отпрысков влиятельных родов, приближенных к Императору... Атаки в киберпространстве на сервера корпорации приобрели массовый характер благодаря обещанному вознаграждению тому, кому удастся добиться успеха. Мы объявили о нем через подставных лиц. К сожалению, они оказались защищенными от таких массовых атак. Далее... Через доверенного человека в Службе Технической Поддержки мы установили контакт с одним из программистов ICV, и он за солидную сумму готов рискнуть помочь нам в борьбе. Не напрямую, поскольку это чревато для его жизни. Гросскройц не даром ест свой хлеб.
   - Когда-то мы сотрудничали с Виландом, - заметил кардинал, - но сейчас он не колеблясь выступит против нас. Он одна из основных причин того, что Совет не решается действовать в открытую.
   Симеоне мрачно скривился.
   - Да. Я внимательно изучил всю доступную нам информацию об этом человеке. Опасный противник, обладающий гигантским количеством связей во всех спецслужбах Империи и имеющий колоссальное влияние на преступный мир. Он способен провернуть операцию по устранению всех неугодных, на каком бы уровне властной вертикали они не находились. Мне даже на секунду показалось, что сам Император не будет в безопасности, если против него выступит Виланд Гросскройц. Почему он работает на Моргана?
   - Тот ему платит.
   - Это не ответ, - возразил прелат. - У Гросскройца есть масса более выгодных предложений! Почему именно Морган?
   - Брат мой... - кардинал задумался. - Ходили слухи о наличии у Виланда одного слабого места...
   - Какого?
   - Поговаривают, что у него есть дочь, к которой он очень привязан и которую тщательно скрывает от посторонних. Вернее, скрывает ее личность. У меня есть предположение, что Морган каким-то образом что-то о ней узнал. Быть может текущую фамилию, имя, внешний облик или ее местонахождение. После этого вышел на Виланда с предложением, от которого тот не смог отказаться. Ведь не хочет же он, чтобы информация о его дочери стала достоянием широкой общественности.
   - Виланд должен был его убить! - засомневался Симеоне.
   Кардинал слабо усмехнулся.
   - Убить? Не все так просто, брат мой. Убьет он Моргана, а на следующий день вся эта информация окажется в открытом доступе в сети. У Гросскройца много тайных врагов, не решающихся выступить открыто, и он это прекрасно осознает.
   - Дочь Гросскройца... - прелат плотно сжал губы. - Мы должны ее найти! Гросскройц уже на этом этапе организовал нам массу неприятностей, похватав нескольких наших исполнителей и сдав их властям. Разумеется, после допросов... В этот же день несколько наиболее активных проповедников погибли при весьма загадочных обстоятельствах, и я склоняюсь к мысли, что тут не обошлось без участия службы безопасности корпорации. Надо нейтрализовать Виланда! Что вы еще знаете, Ваше Преосвященство?
   - Только то, что я тебе уже поведал, - вздохнул Филипп. - Как думаешь, демоны уже проникли в наш мир?
   Прелат сразу поник.
   - Пока нет, но этот момент уже близок, Ваше Преосвященство. Надо успеть обрушить сервера, пока не стало слишком поздно...
   - Действуй, прелат, - Филипп поднялся со своего места. - Мы верим в тебя, - и не прощаясь, направился к выходу.
  

Глава 15

  
  
   Лея, поигрывая коротким клинком, наблюдала за тренировкой десятка бородатых мужиков, которых И,Радл гонял по тренировочному лагерю, пытаясь вбить в их головы первоначальные навыки владения оружием.
   Она не смогла сдержать улыбку, когда мужики вышли на полосу препятствий, устроенной с правой строны лагеря. Еще большую улыбку у нее вызвали последовавшие за полосой препятствий сцены "битвы" со свободно вращающимися "шестирукими" манекенами, роль "рук" которых играли длинные палки, расположенные на манекенах весьма замысловатым образом - с разных сторон и на разных высотах.
   - Смотрю, ты уже оправилась? - голос Макса, раздавшегося за ее спиной, не стал для Леи неожиданностью. Она уже научилась поддерживать сканирующее заклинание в режиме постоянной работы с минимальными затратами энергии, и сейчас прекрасно видела момент, когда он вышел из замка и направился в ее сторону. - Голову тебе хотел оторвать за твою выходку! Я мог по твоей милости сдохнуть!
   - И тебе добрый день, - с улыбкой поприветствовала она своего сюзерена, вставшего по правую руку от нее, и тут же поспешила увести разговор в другое русло. - Вижу, ты понемногу отстраиваешься?
   - Да. Пока над тобой колодвала наша знахарка, я уже практически закончил строительство еще нескольких зданий. Десять дополнительных крестьянских домов, отдельный плавильный цех и мастерскую алхимика.
   - Мастерскую алхимика? - приподняла бровь девушка.
   Макс загадочно подмигнул.
   - Удивлена? Идею о ее строительстве мне подкинул один путник, практикующий алхимию и мечтающий о создании философского каменя. Назвался Демиклесом. Путешествует вместе со своим учеником.
   - Как они к тебе попали? Сами пришли?
   Макс в предвкушении потер руки.
   - Нет, что ты! Такие сами не приходят. Ребята И,Радла перехватили их на тракте в добрых десяти километрах от нашей территории, допросили и сразу переправили ко мне. Молодцы! Сообразили, что такие люди могут нам пригодиться... Вернее, гномы, - быстро поправился Макс. - Лея, ты не представляешь, какие возможности перед нами открываются! Они знают множество секретов. Порох, летучие и нелетучие отравляющие вещества, увеличивающие силу и реакцию элексиры... Много чего! Поначалу не хотели оставаться, но когда пообещал им сделать их собственную мастерскую и предоставить все возможности для исследований, изменили решение. Отныне Демиклес с учеником в нашем полном распоряжении! Между прочим, ученик тот - тоже гном не простой. До того, как попасть к нынешнему учителю, занимался конструированием различных машин и механизмов. Баллисты, катапульты, машины для подземной проходки... Всего не перечислить!
   - Молодец! - похвалила его Лея, по достоинству оценив открывающиеся перспективы.
   - Это еще не все, - Макс прихватил девушку за плечо и развернул на восток, показав рукой в сторону в направлении зеленого леса. Над самой его кромкой едва виднелось непонятное строение. - Смотри! Догадываешься, что это?
   Лея пригляделась внимательнее, затем сместила в ту область леса сканирующее заклинание, сделав его сеть более плотной. Ничего толком не разглядев, кроме копошения вокруг непонятного каменного строения пары десятков рабочих, вынуждена была признать:
   - Нет, не догадываюсь. И что это?
   - Здание магической школы! - торжественно объявил Макс.
   Вместо изъявления восторженных эмоций, девушка глубоко задумалась, чем вызвала у Макса некоторое недоумение, с примешивающейся к нему толикой разочарования. Он ожидал от Леи совершенно другой реакции.
   - Что-то не так?
   Девушка прикусила нижнюю губку, нахмурилась.
   - Меня заботит один вопрос... Где мы будем брать магов? Сами будем искать в среде крестьян магически одаренных и обучать их?
   Макс на мгновение растерялся.
   - Э-э-э... Я думал, они сами к нам придут.
   - Маги? - усмехнулась девушка. - Это не крестьяне, бредущие по землям в поисках лучшей доли. Я думала уже над этим вопросом, и сейчас, после твоего рассказа об алхимике, все больше склоняюсь к одному единственному выводу. Магов надо найти, и убедить переселиться к нам.
   - Так где же мы их будем искать? - Макс был огорошен рассуждениями девушки, которые были сами по себе полне логичными. Тем более пример был, что называется, перед глазами.
   Демиклес с учеником не сами к нему пришли! Наткнись на них раньше другие вайверы, то вряд ли бы у него был сейчас штатный алхимик.
   - Надо спросить у Дряхлого, - сразу выдала ему готовый ответ Лея. - Он единственный может знать, где могут путешествовать маги.
   Макс согласно кивнул, и отправил менатльный посыл с соответствующими указаниями сразу двум своим подчиненным - Дряхлому, которого заочно назначил исполняющим обязанности мажордома в пока еще недостроенном замке, и И,Радлу, командовавшему всей его скромной армией, состоявшей из двух десятков воинов-ситахов и пятнадцати латников из человеческой расы.
   - Вызвал его? - полувопросительно, полуутверждающе произнесла Лея.
   - Да. Сейчас сюда явится вместе с И,Радлом.
   - Хочешь сразу обсудить поиски магов?
   - Угу, - Макс с любовью посмотрел на достраиваемый замок, возвышающийся над крепостной стеной на пару десятков метров. Укутанный частой сеткой строительных лесов, он уже сейчас выглядел величественным и каким-то... неземным!
   Си проявил недюжинный талант архитектора, создав на месте старого захудалого донжона настоящее произведение искусства. А при помощи магии Макса, это чудо имело еще и потрясающие защитные характеристики.
   Из-под башенок, которыми оканчивались четыре уходящие далеко ввысь шпиля, в сторону центральной башни отходили мостики, казавшиеся воздушными и эфемерными. Сама центральная башня представляла собой тему для отдельного разговора. Диаметром в тридцать метров, она была отнюдь не прямой, как изначально представлял себе Макс, а стремилась ввысь в виде спирали. Расположение помещений в ней тоже было достаточно необычным... Внутри присутствовала узкая ветиеватая лестница, которая с определенного момента должна была перейти в разряд запасной - Си предусмотрел портальные арки, соединяющие этажи между собой. Их введут в действие, как только Макс накопит достаточно сил для активации устойчивого заклинания телепорта и разберется с механизмом создания Кристаллов Силы, должные подпитывать все заложенные на территории Макса плетения.
   - Макс, - окликнула его Лея, и показала пальцем в сторону золотистых чаш, едва видневшихся на вершинах башен. - Это основа для защиты замка?
   - И не только. В Магической Книге я вычитал про комплекс плетений, сочетающий в себе функции и нападения, и защиты. Привязанный к чашам Ала, вытягивающих магическую энергию из окружающего мира и усиливающих воздействие любых заклинаний, он способен покрывать собой всю нашу территорию!
   Магически усилив зрение в несколько раз, Лея пригляделась к чашам более внимательно. Поверхность каждой сплошь покрывал сложнейший узор, в котором отчетливо угадывались переплетающиеся друг с другом руны, назначение которых было для нее непонятным - сказывалось отсутствие школы магии и магов, способных исследовать магические конструкции, тем самым пополняя арсенал заклинаний.
   - В книге приведены только основы комплексных заклинаний. Школу Магии мы еще только строим... Тебе помогли наши новые союзники?
   Макс помялся, гадая, откуда девушка могла узнать про заключенный между им, Ли Сяолуном и Джоном Смитом договор. Она лежала без сознания у знахарки почти двое суток, а затем еще сутки ее должны были держать в искусственном сне. Кстати, эти сутки еще не истекли.
   - Знахарка разбудила меня пару часов назад. Сказала, что я абсолютно здорова, - улыбнулась Лея, догадываясь о причинах замешательства Макса. - У меня было время, чтобы все выяснить.
   - Кто к тебе... - начал Макс и тут же изменил вопрос, вспомнив про таланты Леи в области ментальной магии. - С кем разговаривла?
   - С И,Радлом. Знахарка вскользь упомянула о твоей занятости и я не стала тебя лишний раз беспокоить. Так как? Тебе помогли новоиспеченные союзники?
   - Да. Как выяснилось, они очень сильно продвинулись в самостоятельном изучении магии. Захватили несколько Магических Книг, освещающих различные разделы магии, и смогли добиться потрясающих результатов. Несмотря на отсутствие Школы Магии, которую они планируют достроить к сегодняшнему вечеру.
   - А мы? - Лея глазами указала в сторону их Школы. - Сильно отстаем?
   Макс отрицательно мотнул головой.
   - Нет. Где-то на сутки. Зато у них нет мастерской алхимика! Не встречали они на своем пути коллег Демиклеса. Ли уже попросил меня сделать ему несколько Кристаллов Силы.
   Тем временем И,Радл закончил тренировку, распустил бойцов и подошел к ним. Лея развернулась к военачальнику и чуть склонила головку.
   - Я забыла тебя поблагодарить за свое спасение, И,Радл. Спасибо тебе! Ты спас жизнь не только мне, но и Максу.
   И,Радл застенциво крякнул.
   - Не стоит благодарности. Ее больше заслуживает Джо... Если бы не он, мы бы сейчас здесь не разговаривали.
   На лице девушки отобразилась сложная гамма чувств. Макс ее прекрасно понял. Лее сложно было питать признательность к человеку, который ее чуть было не убил на второй день появления в Мире Слисса. Даже несмотря на недавнее спасение, полностью искупившее его вину. С его точки зрения, разумеется.
   - Это он вас на своих руках донес до самого дома знахарки, - окончательно добил Лею И,Радл. - Я не мог. Ранили в том бою в ногу.
   Губы девушки превратились в тонкую линию.
   - Обязательно выражу ему свою благодарность, - сдавленым голосом пришипела она, и обратившись к Максу, все же признала. - Несмотря на мое отношение к Смиту, сам факт заключения союза с этими людьми играет нам на руку, резко повышая шансы на выживание. Вон, даже чаши Ала нам подарили...
   - Это не они, - девушка удивленно приподняла бровь. Макс приложил палец к губам и перешел на ментальное общение. - Ты не поверишь! Артефакты мне поставляют админы.
   - Админы? - глаза Леи округлились. - С...
   И прикусила язычок, поймав яростный взгляд Макса.
   - ТИХО!! Я же попросил!
   - Извини, вырвалось, - Лея виновато пожала плечами. - Так с чего вдруг администрация проявила столь вопиющую щедрость в твоем отношении?
   - Дело в том, что в Мире Слисса оказалась парочка человек из аристократического сословия.
   - Ух ты! - изумилась девушка. - Я думала, им сюда путь заказан.
   - Я тоже, но тем не менее... Так вот, администрация хочет их вызволить целыми и невредимыми. С этой целью попросили Сяолуна и Смита охранять их до самого конца. Взамен предложили артефакты. Будут незаметно их нам подкидывать, стараясь, чтобы зрители не догадались. К сожалению, более существенной помощи оказать не могут, поскольку это невозвожно даже по чисто техническим причинам, но и того, что есть более, чем достаточно!
   - А мы здесь при чем?
   - Меня тоже попросили в этом поучаствовать, когда я заключил союз с Сяолуном и Смитом
   Девушка, глядя на счастливо-загадочное лицо Макса, едва заметно нахмурилась.
   - Макс, ты случайно не забыл, что выживают лишь четверо? И ими станут как раз те два аристократа. Вместе с Ли и Джоном. В чем наш интерес?
   - Вот здесь основной сюрприз. Администрация может вытащить из виртуальной реальности не четверых человек, как было заявлено, а восьмерых! То есть, к их числу добавляемся мы с тобой! И еще два места остаются вакантными! Как тебе? Круто?
   - Слишком круто, - не переставая хмуриться, пробормотала Лея.
   Озвученная Максом информация ее не обрадовала. Зато заставила насторожиться. Макс заметил эту реакцию, которую он никак не ожидал увидеть, и озадаченно спросил:
   - Что не так?
   - Все не так. Ты никогда не пытался узнать, почему Мир Слисса могут покинуть только четверо участников? Почему не шесть? Или восемь?
   - Нет, - сознался он.
   - А я пыталась. Информация закрытая, но, тем не менее, кое-что мне выяснить удалось. У моей подруги молодой человек работает в одной из лабораторий, занимающейся вопросами виртуальной реальности. Так вот, после окончания работы программы сознания вайверов оказываются в подвешенном состоянии. Забыла, как правильно оно называется. И суть состоит в том, что полное возвращение сознания возможно только после введения некой инъекции. Очень дорогой. Сказочно дорогой. Ингредиенты для нее вырабатываются из чрезвычайно редкого растения, существующего на Эпсилоне-5. Химическим путем получать его еще не научились. Парень подруги утверждает, что на исследования уйдет еще лет восемь!
   - И что? Это означает только то, что у них есть дополнительные инъекции.
   - Дослушай. Потом вопросы задавать будешь. Запасов растения нет. Все, что удается добыть, сразу уходит на эти четыре инъекции, предназначенные для победителей. Дальше сам додумаешь? Или подробно разжевать?
   Взгляд Макса, по мере того, как до него доходил весь смысл сказанного, тускнел.
   - Вот сволочи! - Макс сжал кулаки.
   Если верить словам Леи, получается, что админы определили четверку людей, которым суждено выжить, а он, Макс, должен им оказать в этом всю посильную помощь, до последнего надеясь выйти из Слисса живым...
   Теперь все становилось бессмысленным! Для всех!
   - Что думаешь? - девушка осторожно прикоснулась к его плечу.
   - Эй! Вы! - заорал Макс, подняв лицо вверх. - Считаете, обманули???
   - Макс! Постой! Еще не все потеряно!
   - Не все? - проскрежетал он. - Я чувствую себя последним идиотом. Ты хоть представляешь, что я успел надумать за последние дни? Я уже планы начал составлять, куда потрачу заработанные от участия в Слиссе кредиты!
   - МАКС! Успокойся! - закричала Лея на своего сюзерена, при этом внешне оставаясь абсолютно спокойной и умиротворенной. - Для тебя что-нибудь изменилось? Мы с тобой так и так должны были умереть! В Слиссе важную роль играют знания и навыки, приобретенные во все предыдущей жизни. Включая виртуальные игры! Знаешь, сколько среди вайверов игроков? Процентов девяносто! Им в Слиссе гораздо легче освоиться, чем тебе.
   - Сяолун сказал, что я опережаю в развитии большинство вайверов, - попробовал возразить Макс. - И еще! У меня есть ты!
   Лея встала перед Максом, взяла его за плечи и заглянула в глаза.
   - Макс, добытое преимущество является результатом твоего невероятного везения. Тебе везет и дальше. Скажи мне, почему Сяолун и Смит выбрали союзником именно тебя? Почему они перебили кучу вайверов, а тебя выбрали в союзники? Могли же запросто убить.
   - Э-э-э... - Макс откровенно растерялся от такого вопроса. Сам он над ним до сих пор не задумывался. - Не знаю.
   - И я не знаю! Списываю все на твое везение. Давай использовать присылаемые нам артефакты, а разборки с Сяолуном, Смитом и их подопечными можно оставить на самый конец, все это время изображая из себя счастливых идиотов.
   - Но... - попытался вставить Макс.
   - Хватит спорить! - в голосе Леи появились металлические нотки. Взгляд стал жестким и требовательным. Такой Макс ее видел только однажды. В самом начале их знакомства. Да и то, на довольно короткий миг, потому что затем Лея вела переговоры более мягко. Со слезами на глазах. Неужели разыгрывала их? - Если ты ничего сообразить не можешь, делаем так, как говорю Я! Или ты действительно сейчас хочешь отказаться от союза с Сяолуном и Смитом, и вернуть все присланные нам артефакты? Так? В этом случае предлагаю сразу пойти и повеститься, потому что шансы на итоговое выживание в Слиссе сведутся к нулю!
   Макс, выслушав Лею, почесал затылок. Задумался.
   - В принципе, доля логики в твоих словах есть, - оглядевшись по сторонам, он выбрал участок земли, где трава была наиболее густой, и неспеша пройдя в ту сторону, он со вздохом на нее улегся. - Как все сложно... Никогда не любил врать. Все всегда вокруг лгали, обманывали друг друга, предавали, продавали по схожей цене, и лишь один я старался оставаться в стороне от всего этого. А здесь придется...
   Лея села на травку рядом с Максом, и с интересом на него посмотрела.
   - Интересный ты человек, - покачала она головой. - Что не такой, как все, я уже давно заметила. Но ведь быть честным во всем невозможно. Жизнь бьёт смертным боем всех, кто стремится быть слишком правильным. Добрым, надежным... честным... Таких и нет! Если говоришь правду, то ты первый такой экземпляр на моем пути.
   В следующий миг от неожиданно ударившего по их головам ментального посыла Лея вздрогнула, а Макс одним рывком сел.
   - Внимание! - раздавшемуся в их головах громкому голосу сопутствовал образ Ли Сяолуна. - Касается всех! Как вы все знаете, я сейчас нахожусь в походе. Задачу выполнил. Андрея Преображенского забрал и в данный момент направляюсь вместе с ним к своей территории.
   - Ты за этим всех позвал? - грубовато отозвался Смит. - Мне по хрену, где ты и с кем ты! У меня своих забот по самые...!!!
   Лея и Макс переглянулись. Они сами пока еще не научились создавать ментальный канал, объединяющий в себе несколько абонентов. Обсуждали, что было бы неплохо иметь такую возможность, но потом пришли к выводу о необходимости привлечения к разработке соответствующего плетения магов Школы Магии. Покольку ни магов, ни самой школы не было, оставили этот вопрос до лучших времен.
   - Надо будет уточнить у Ли, как это делать, - пробормотал Макс. Его слова заглушила следующая фраза китайца.
   - Нет, не за этим. В походе я немного продвинулся в изучении ментальной магии. Научился коммутировать считываемые с глаз наших подчиненных образы в информационные пакеты, чтобы затем их можно было передавать вам на расстоянии. Как оказалось, это знание пригодилось очень быстро. Посмотрите вот эту запись! Это данные я получил от одного из своих разведчиков. Если у кого потом появятся комментарии, с удовольствием их выслушаю.
   В следующий миг союзникам показалось, что в их головах произошел взрыв, вызвавший кратковременную головную боль и резь в глазах. Когда эти неприятные эффекты прошли, они обнаружили себя на покрытом редкими деревьями пригорке, у подножия которого шла широкая дорога.
   - Ты с собой взял всего пятерых орков! - со злостью сказал Смит. - Зачем так дробишь отряд? Не выживешь же при нападении!
   - Выживу. Джон, я по возвращению обязательно сделаю общее сканирующее заклинание, собирающее и обобщающее данные от аналогичных заклинаний каждого из нас. Доступ к нему будут иметь все, что позволит лучше оценивать текущую обстановку и избегать подобных вопросов, отнимающих лишнее время на объяснения.
   - Будь ты проклят со своими идеями! Потом будешь рассуждать, а сейчас скажи мне, зачем ты раздробил отряд? - взвился американец.
   Последовала секундная пауза.
   - Я присоеденил отряд гоблинов, - абсолютно спокойно ответил китаец. - Как известно, бойцы из них получаются отвратительные, зато как разведчики они прекрасные. Незаметные, юркие, способные слиться даже с равнинной местностью так, что можно пройти в двух шагах и не заметить. Решив использовать эти их качества, я поодиночке отправил гоблинов в разные стороны, соеденившись с каждым ментальным каналом и повелев в случае необходимости или опасности выходить на связь. Помимо этого привязал к ним сканирующие заклинания, и поглядывал за ними с периодичностью раз в четыре часа. И вот, получил.
   - Здесь и гоблины встречаются? - удивилась Лея.
   - Приветствую тебя, Лея. С выздоровлением, - сдержанно поприветствовал девушку Ли перед тем, как ответить на ее вопрос.
   - Спасибо, - Лея почему-то явно смутилась.
   - В этом мире встречаются и гоблины, и кентавры, и даже разумные арахниды. Причем последние живут исключительно в подземельях.
   Тем временем гоблин покрутил головой по сторонам, дав возможность увидеть всю окружающую его местность, и начал осторожно спускаться к дороге. Сделал всего пару шагов и остановился. Что-то его насторожило. Взгляд гоблина остановился на кромке леса, примыкающего к дороге с другой стороны.
   - И что там такого? - спросил Макс, недовольный отрывом от текущих дел. К тому же, у него еще не до конца прошло возмущение по поводу вскрывшегося предательства со стороны Сяолуна и Смита. Они ведь наверняка все знали! - Какой-то вайвер? Ты этим хочешь нас удивить? Так я тебе готов прямо сейчас одну истину открыть. Их здесь много! Три тысячи!
   - Значительно меньше, - степенно отозвался Сяолун. - Многие успели умереть. Только дело не в этом.
   - Макс! Смотри дальше! - резко отозвался Смит. - Потом прокомментируешь.
   Все внимательнейшим образом всматривались между деревьев, пытаясь увидеть то, что так насторожило гоблина. Рассчитывая увидеть кого-то живого - вайвера, либо отряд воинов, никто поначалу не обратил внимания на темный дым, медленно ползущий из глубины леса.
   - Смотрите! - первым заострил на нем внимание Смит. - Дым! Он странный.
   Все мгновенно переключились на новый объект.
   - Горит что-то, - предположил Макс, не увидев в факте наличия дыма ничего необычного.
   - Обрати внимание на местную живность. Дым ее поглощает, - пояснил Смит.
   Макс пригляделся, и нашел взглядом белку, спустившуюся с дерева всего в нескольких метрах от надвигавшейся полосы дыма. Не выказав ни малейшего признака страха, она принялась бегать вокруг дерева в поисках еды. Найдя орешек, уселась и принялась его грызть.
   Неожиданно полоса дыма в наиболее близком от белке месте видоизменилась, начав наползать быстрее, нежели во всех других местах! Образовался своего рода "язык", в мгновение ока слизнувший белку, и... вобравшийся обратно в общую массу. Грызуна в том месте больше не было.
   - Это что было? - потрясенно спросила Лея, тоже наблюдавшая за белкой.
   - Это еще не все. Смотрите дальше, - попросил Ли.
   Гоблин повернул голову и все увидели большую группу всадников.
   - Ого! Кто-то успел обзавестись лошадями! - восхитилась Лея. - И когда успели? Мы до сих пор не...
   - Ничего особенного, детка, - насмешливый голос Смита заставил девушку прикусить язык. Она успела для себя решить, что не будет общаться с маньяком, пожелавшим ее не просто убить, но и подвергнуть перед смертью насилию и пыткам. Несмотря на то, что он же ее недавно и спас. - Мы тоже могли отбить табун лошадей у кочевников. К сожалению, ни мои орки, ни дракониды Ли не смогут на них перемещаться. Лошади идеальны для людей и эльфов. Другой вопрос, почему вы до сих пор тупите? Ладно Макс. У него хлопот много. Но ты-то могла хоть чем-то ему помочь? Или твоя функция немного другая? К примеру, согревать постель.
   - Ты... - девушка задохнулась от возмущения и сразу не нашлась, что ответить.
   За нее это собирался сделать Макс, которого слова американца задели в неменьшей мере, чем Лею, но преисполненный недовольства голос китайца заставил союзников сосредоточиться на дальнейшем просмотре:
   - Не отвлекайтесь! Потом успеете пообщаться.
   Все вновь сосредоточили внимание на всадниках. В авангарде приближающегося отряда находились два могучих воина, один из которых явно был вайвером. Перебрасываясь между собой короткими фразами, они не особо обращали внимание по сторонам, больше посматривая на дорогу непосредственно перед собой. У подножия холма она была неважной: то тут, то там виднелись довольно глубокие рытвины.
   Но стоило Максу про себя осудить вайвера за его беспечность, как тот повернул голову в сторону затаившегося под деревом гоблина и начал присматриваться.
   - Он засек разведчика! - вырвалось у Макса, сразу догадавшегося о причинах кажущейся беспечности вайвера. Он следил за окружающей его обстановкой с помощью магии! - Ли! Уводи гоблина!
   - Вы смотрите запись, - равнодушно напомнил ему китаец. - Все уже кончилось.
   Всадник пришпорил коня, увлекая за собой остальной отряд, и остановился точно напротив прятавшегося разведчика. По воле случая, как раз к этому участку дороги клубящийся ковер странного дыма был наиболее близок к дороге. Всего несколько метров отделяло его черную кромку от обочины.
   - Эй! - крикнул всадник, остегивая от седла притороченный к нему арбалет и никуда не спеша ставя его на боевой взвод. - По своей воле выйдешь? Или дождешься, пока я тебя не подстрелю?
   - Почему он не использует магию? - тихо спросила Лея.
   - Вайвер был довльно слаб как маг. Его аура позволяла хранить столь незаничительное количество маны, что он в походе явно опасался ее тратить без особого повода.
   Макс про себя сразу отметил, что китаец упомянул о вайвере в прошедшем времени. Значит, этого его больше нет в живых, подумал Макс. И скорее всего Ли хочет показать им приведшую к его смерти череду событий.
   - Внимание! - Сяолун потерял свою прежнюю беспристрастность. В его голосе стала слышна некая напряженность.
   - Эй! Слышишь меня? - воин вскинул арбалет и прицелился.
   - Откуда ты знаешь про его ауру? Ты доработал сканирующее плетение? - не вняв просьбе Ли грубовато спросил его Джон.
   - Да. Потом расскажу. Сейчас смотри! - Макс впервые услышал раздражение в голосе китайца. По всей видимости настроение Ли осознал и толстокожий американец, поскольку вопросов больше не последовало.
   Воин выстрелил, и стрела вонзилась в землю в нескольких сантиметрах от сжавшегося гоблина.
   - Командир! Не стреляйте! Мы его возьмем живьем! - с коней спешилось еще несколько человек, сошли с дороги и крадучись пошли в сторону гоблина. И никто из членов отряда не видел происходящего за их спинами.
   Зато видел гоблин. Краем глаза заметив нечто необычное на другой стороне дороги, он перевел туда взгляд и уже не смог его оторвать, забыв о приближающейся опасности в виде трех подкрадывающихся воинов.
   Ползущая среди деревьев темная поверхность в одном месте активно забурлила, и начала медленно вспучиваться, образуя все увеличивающийся в размерах пузырь.
   Достигнув высоты человеческого роста, он на мгновение замер, а затем неожиданно лопнул, издав глухой хлопок и явив взорам изумленных союзников фигуру девушки. Весьма скромное одеяние, состоящее из набедренной повязки и узкой полоски, обтягивающей грудь, подчеркивало ее идеальные формы. К сожалению, голова была накрыта бесформенным мешком, не позволяющим посмотреть на личико этой прекрасной богини.
   В стоявшем на дороге отряде образовался легкий переполох. Всадники развернули коней в сторону раздавшегося из леса хлопка и повытаскивали на свет свой небогатый арсенал оружия - мечи и арбалеты.
   - Смотрите! Там девчонка! - долетели до ушей гоблина громкие слова военачальника, заметившего среди деревьев красавицу.
   Воины разом опустили оружие и с любопытством принялись изучать фигурку продвигающейся в их сторону девушки. Та шла очень медленно, с огромным трудом вытаскивая точеные ножки из колыхающегося под ней дыма.
   - Ли! - с возмущением воскликнула Лея. - Ты хотел нам показать, как эту несчастную будут... пытать? Зачем мне ЭТО смотреть?
   - Ты видела, откуда появилась эта несчастная? Ничего не насторожило? - отозвался тот. - Смотри, что будет дальше.
   Несколько воинов спешились, и, оставив коней товарищам, пошли в сторону девушки. К ним присоеденилась троица бойцов, ранее направлявшихся к гоблину.
   - Личико открой! - решил подать голос вайвер. Весело оскалившись, он не стал останавливать своих людей. Скорее наоборот, если бы никто не догадался пойти за девицей, он бы сам отправил за ней нескольких человек. - Хочу посмотреть, насколько ты хороша!
   Воины сошли с дороги и вплотную приблизились к границе наползающего дыма, перед которой в нерешительности остановились. До девушки им оставалось пройти всего метра три.
   - Чего стоите? Хватайте ее! - рявкнул военачальник, находившийся по правую руку от вайвера.
   Воины переглянулись и дружно сделали шаг вперед, ступив в еще сильнее забурливший дым. И тотчас их лица исказила судорога, а рты раскрылись в беззвучном крике. Спустя мгновение они резко провалились куда-то вниз, словно в том месте разверзлась глубокая яма.
   Вайвер и его остальные воины пораженно смотрели в то место, где несколько мгновений назад находилось несколько человек. В отличие от союзников, наблюдавших на действо со стороны, они совершенно не заметили, как черный "ковер" пополз быстрее.
   Девушка же вдруг пошла вперед совершенно легкой походкой, разительно отличающейся от той, с которой она двигалась до этого. Созадавлось ощущение, что в ее мышцы кто-то вдохнул силы. Либо дым перестал оказывать ей сопротивление. Всего несколько секунд ей потребовалось, чтобы на колеблющихся клубах темноты добраться до дороги.
   - Хватайте ее! - крикнул военачальник.
   - Назад! - практически одновременно с ним заорал вайвер, мгновенно почуявший, что поимка красотки может стать для его отряда смертельно опасным занятием. И не только для отряда, но и для него самого!
   Рванувшие вперед воины остановились, в замешательстве оглянувшись на своих командиров. Заминка стала роковой - тьма вновь интенсивно забурлила, и неожиданно выплюнула из своего нутра множество "языков", обвивших ноги коней и успевших спешившиться бойцов. Гримасы боли, беззвучные крики - все повторилось в точности так, как и с первыми воинами.
   - Ховард, за мной!!! - вайвер пришпорил коня и помчался по дороге, стремясь убежать от непонятного для него противника, с ужасающей быстротой расправившегося со всеми его людьми. Военачальник, к которому он обращал свой зов, не успел последовать примеру своего господина: ноги коня, уже напрягшего мышцы ног для стремительного броска, оказались захвачены темными "языками". Гримаса, беззвучный крик...
   - Убежит, - потерянно высказал свое мнение Смит.
   - Смотри, - посоветовал ему Ли.
   Пришедшая по пелене тьмы девушка остановилась. Покрывавший ее голову мешок развалился на части, и союзники с содроганием увидели лицо, скрывающееся под ним до сего момента.
   То была не богиня...
   Пустые кровоточащие глазницы, покрытая язвами кожа головы, не имевшая ни малейшего намека на волосяной покров, отсутствующий нос, желтые пеньки гнилых зубов, видневшихся в открытом рте, исторгающего в это мгновение вопль, преисполненный нечеловеческой злобы. Такой образ мог принадлежать разве что демону!
   Существо вскинуло руки, направив их в сторону улепетывающего во весь опор всадника.
   - О, боги! - залепетала Лея, наблюдая, как две руки начинают удлиняться с фантастической скоростью, стремительно сокращая расстояние до всадника. Секунда, вторая, третья... Семь секунд прошло, прежде чем пальцы... Не пальцы! Клешни! Клешни сомкнулись на шее вайвера, рывком сдернули его с коня, и потащили назад. Вайвер извивался, орал и дергался в тщетной попытке вырваться из захвата.
   Подтащив жертву вплотную к себе, существо начало погружаться в черную, закипевшую под ее ногами пелену. Вайвер, удерживаемый нечеловеческой силой в воздухе, соприкоснулся с этой темной поверхностью, и воздух потряс дикий вопль боли. Вопль, прекратившийся только тогда, когда лицо человека, поднятое к небу, исчезло во тьме черного дыма...
   Побурлив еще немного, дым начал успокаиваться.
   - У кого какие мысли? - место картинки перед глазами союзников вновь занял образ Сяолуна.
   Первым сориентировался Смит.
   - Магия! - заявил он. - Только я не понимаю, кто смог достичь должного уровня? Это же действовал архимаг! Админы заверяли нас в том, что мы лидеры. Обманули?
   - Я так не считаю, - возразил Ли, - потому, как это не имеет смысла. Никакого.
   - Тогда, что это было? В неосведомленность админов я не верю. Хоть убей, но не верю! Для меня ясно одно: нас хотят кинуть!
   - Как? Ведь у нас двое аристократов, которых они хотят вытащить любой ценой, - напомнил американцу Ли.
   Смит замешкался. По логике выходило, что администрация была кровно заинтересована в выживании союзников, и клятвенно заявляла об их лидерстве на текущем этапе, а на деле получалось иначе - кто-то достиг уровня, позволяющего использовать значительно превосходящий их возможности магический арсенал.
   - Админов не спрашивал? - решился на вопрос Макс. - Покажи им запись. Пусть пояснят, почему так вышло, что есть игроки, значительно опережающие нас в развитии.
   - Запись админам показывал, - после короткой паузы заявил Сяолун.
   - И??? - одновременно вырвалось у всех.
   - Подождите. Вначале скажите мне, у кого какие мысли относительно увиденного. Может, кто сталкивался с чем-то подобным?
   Получив от всех союзников отрицательный ответ, он продолжил:
   - Что ж... Тогда слушайте дальше. Админы просмотрели мою запись и ничего не поняли. Начали задавать бессмысленные вопросы. Я все это время недоумевал, пока не разобрался в одном любопытном нюансе. Оказывается, на записи они не видели ни черного дыма, ни той... ведьмы.
   - Тогда что они видели? - удивился Макс. - Людей, проваливающихся под землю?
   - Ты прав. Именно это они и наблюдали. Особо их удивил факт летящего по воздуху вайвера, когда ведьма тащила его к себе.
   - Подожди! - воскликнул Смит. - Ты хочешь сказать, что они не знают, кто это был?
   - Да. В процессе разговора с одним из программистов, с его стороны промелькнула фраза о неких хакерах, которым удалось блокировать значительные территории в этом мире. Распространяться по этому поводу он не особо желал, но, тем не менее, удалось выудить еще кое-что. Во-первых, на скрытые хакерами территории у админов доступа нет. Во-вторых, проводимое службой безопасности расследование результатов никаких не принесло. По крайней мере, пока.
   - Жесть! - не удержался от комментария Смит. - В первый раз сталкиваюсь с тем, чтобы программеры теряли контроль над своим изобретением! Получается, мы сейчас видели какого-то гребаного хакера? Или его творение?
   - Вполне вероятно, - не cтал отрицать Сяолун. - Из всего этого можно сделать неутешительный вывод. Отныне в Мире Слисса мы вполне можем напороться на вайверов, не подчиняющихся общим правилам.
   - И что нам предлагаешь делать?
   - Вот над этим мы сейчас вместе и подумаем. Итак...
  

Глава 16

Студия

   Затаив дыхание Димитар наблюдал за приближением к развилке дороги большого отряда, объединившего в себе трех вайверов и их воинов: два десятка эльфов, такое же количество ситахов, три дюжины гномов и пятнадцать человек. Очень большая армия для этого этапа, выстоять против которой не удалось бы ни одному одиночке.
   Вот только владелец данной территории, по которой сейчас шествовало могущественное войско, к их числу не принадлежал. Уделив все внимание обороне и развитию инфраструктуры, он не нашел времени ни на проведение толковой разведки, ни на поиск потенциальных союзников, ни на поход за Магической Книгой, решив, что еще слишком слаб для такого серьезного мероприятия.
   Час расплаты пришел!
   - Дорогие галазрители, - прервал свое молчание Димитар, - сейчас мы с вами увидим, кто был прав. Кто выбрал правильный путь своего прогресса. Тот, кто замкнулся в себе, наплевав на всех остальных и занявшись собственным обустройством, или тот, кто пошел по пути агрессивных завоеваний, найдя для этих целей достойных сподвижников? Тот, кто убивал ради самообороны, или тот, кто повергал врагов первым, нанося тем упреждающий удар? Кто-нибудь готов сделать ставки? - заметив знаки оператора, ведущий вкрадчиво произнес. - Мне подают сигнал о звонке от одного из галазрителей. Давайте его послушаем.
   - Здравствуйте, Димитар! - в углу объемного изображения появился дополнительный квадрат. В нем был суровый мужчина, со множеством шрамов по всему лицу.
   - Здравствуйте, э-э-э...
   - Кирк.
   - Здравствуйте, Кирк, - с улыбкой повторил Димитар. - Что вы нам хотели рассказать?
   - СМЕРТЬ!!! - неожиданно рявкнул мужчина. - Теппо заслужил смерть! Долгую и мучительную! Что б его, засранца, резали на кусочки! Медленно!
   - Как понимаю, вы имеете ввиду вайвера, отсиживающегося в обороне? "Теппо разумного"? - картинно вскинул бровь ведущий.
   - Да! Его!
   - Можете пояснить свою позицию?
   - Когда я служил в космодесанте, у нас был один точно такой же ублюдок! - выпалил Кирк взмахнув рукой, в которой обнаружилась бутылка дешевого алкогольного пойла, продаваемого в магазинах для бедных. - Помню, когда нас отправили подавлять бунт этих грязных недоносков с Проксимы-3, он предлагал нам разбираться, где бандиты, а где... хм... забыл... Во! Вспомнил! Мирное население!
   - О-о-о! - всплеснул руками Димитар. - Так вы были одним из тех героев, что усмиряли восстание террористов на далекой сырьевой планете?
   - Да, - мужчина самодовольно усмехнулся и приложился к бутылке. Тут же закашлявшись, он выплюнул жидкость. - Что за мерзость? Сукины дети! Отравить хотят! - проведя запястьем по давно небритому подбородку, продолжил. - Меня после той операции списали. С наградой! И сохранением жалования! Списали... Суки!
   - Так что там произошло, Кирк?
   - Одна малолетняя мразь... То есть, террорист, выстрелил в меня. И попал в шею! Задел, выродок, какой-то нерв. В общем, сейчас у меня нарушена координация. Мы его в тот момент не заметили! Развлекались с молоденькой...
   - Вы хотели нам рассказать о том человеке, похожем на нашего Теппо, - поспешил перебить его ведущий.
   Димитар был один из немногих людей, кто знал о произошедших на Проксиме-3 событиях практически все. Работая молодым журналистом, ему довелось готовить для редакции материалы о бунте непосредственно с поверхности той захолустной планеты. Заранее проинструктированный начальством, Димитар ни разу не упомянул ни о голоде на планете, ни о произволе властей, ни о работорговцах, которые совершенно открыто похищали людей, чтобы затем продать их на других планетах либо в гаремы, либо на органы. Зато подробно описал все "бесчинства", устраиваемые бунтующими, и как мог превознес десантников, сумевших за короткое время с ними разобраться.
   "34-я дивизия космического десанта за два дня уничтожила около полутора миллионов террористов" - таков был заголовок его заключительного репортажа, в котором Димитар "забыл" уточнить, что подавляющее большинство этих "террористов" составили немощные старики, женщины, дети...
   - Да! Точно! - спохватился бывший десантник. - Так вот, этот тип нас призывал отличать...
   - Был мягкосердечным? Не хотел стрелять в террористов? Хотел схватить их, чтобы предать суду, а в это время те убивали ваших товарищей?
   - ДА!!! ТАК И ЕСТЬ!!! - Кирк потрясенно уставился на ведущего. - Так и есть! Димитар, ты понимаешь меня! А есть те, кто не понимают! Представляешь? Моих ребят убивали, а они... - в его глазах появились слезы. - Димитар, нам надо вместе выпить! Всегда подозревал, что ты правильный сукин сын! Теперь я это знаю точно!!! Наш человек!
   - Очень рад, - довольно улыбнулся ведущий, постаравшись сделать как можно более скромный вид. - Я понял вашу позицию по Теппо. Вы находите его никчёмным, не способным постоять за себя, мягкотелым... В общем, он не достоин ЖИТЬ! Зачем нам такие? Не радующие наших глаз своим участием в грандиозных битвах? Пусть Теппо послужит развлечением на этот вечер, медленно умирая во время длительного Обряда Очищения. Да?
   - ДА!!!
   - Вот и прекрасно! Будем надеяться, так и будет! - взглянув в очередной раз на галаэкран, Димитар нахмурился. - Обязательно с вами выпьем, Кирк, но в другой раз. Хорошо? А теперь вернёмся в Слисс. Что там у нас? Почему все встали?
   Вторгшийся на чужую территорию отряд остановился прямо на развилке дороги, не показывая ни малейшего намерения двигаться дальше. Все три вайвера что-то живо обсуждали между собой, периодически указывая руками в сторону правого ответвления.
   - Оператор! Покажите нам, что их заинтересовало!
   Изображение тут же "поехало" вдоль дороги, но ничего интересного там так и не обнаружилось. В следующий миг оператор решил увеличить картинку, по своему обыкновению указав красными овалами войско агрессора, синими - местные отряды, имеющие оружие. Крестьян он в расчет не брал.
   - Не понял... - Димитар заложил руки за голову. - Где Теппо?
   - Десять минут назад был на месте, - донеслось до ведущего через наушник внутренней связи. Незаметный для галазрителей, он был закреплен внутри правого уха. - Промотать назад?
   - Дорогие зрители, - продолжил ведущий, - мы с вами не видим местного властителя! Может, сбежал, убоявшись чужой армии? Хотя еще десять минут назад он спешил навстречу своим врагам! Проследим за ним? Оператор, перемотайте запись назад! На десять минут.
   Оператор потянулся к клавише перемотки, и остановился, увидев, как десяток ситахов, представлявших авангард отряда, провалился под землю!
   - Стоп! Оператор! Оставь картинку! - запоздало отреагировал Димитар. - Что происходит? Ловушка нашего неуловимого Теппо? Да вы только посмотрите! Они бегут!!!
   Вторгшееся на чужую территорию войско развернулось и резво побежало в обратном направлении, даже не пытаясь сохранить видимость организованного отступления.
   - Невероятно! - выдохнул ведущий, видя, как эльфы, гномы, люди и ситахи продолжают исчезать под землей, где еще несколько минут назад возглавляющие их вайверы, теперь бегущие во главе своей армии, не обнаружили никаких ловушек.
   Ни разу не оглянувшись, они стремились как можно скорее покинуть пределы локации! Впрочем, далеко им убежать не удалось - как только под землей сгинул последний из бежавших позади бойцов, настал черед предводителей.
   Миг... и все трое рухнули вниз...
   - Оператор! Можешь показать ловушки? - отойдя от секундного шока, воскликнул Димитар. - Думаю, наши зрители хотят увидеть, что сейчас твориться там, под землей! Ну! Мы ждем! - замерев в театральной позе, с вытянутой в сторону экрана рукой, он приготовился комментировать: красочно описывать мучения, испытываемые угодившими в ловушки воинами, восторгаться их чувством безысходности, объяснять все возможные тонкости, требуя от оператора повторов.
   - Димитар, - тихо раздалось в наушнике. - Мы не можем "вскрыть" ловушки.
   Не изменяя позы, ведущий короткой голосовой командой блокировал микрофон и недоуменно спросил:
   - В смысле? Как не можете?
   - В прямом. Эту ловушку устроил не Теппо. Он и сам в такую же угодил, пробираясь к захватчикам через лес. Сами можете посмотреть.
   - Кто? Кто их устроил? - зашипел словно змея Димтиар.
   - Хакеры, которых с таким энтузиазмом ищет наша служба безопасности. Больше некому.
   Пока оператор озвучивал свои мысли, изображение на экране пару раз мигнуло, а затем и вовсе пропало, сменившись непонятной рябью.
   - Вот, - уныло заметил кто-то неподалеку от Димитара. - Очередная крупный участок накрылся...
   - Какой уже по счету? Сто третий? - спросил второй голос.
   - Угу. Свыше двух с половиной тысяч квадратных километров в слепой зоне...
   - Ребята, переключите картинку на что-то более интересно, а не то все зрители у нас разбегутся, - предложил оператор, объяснявшийся с ведущим.
   Димитар, слушая диалог двух работников студии, постепенно наливался кровью. Его охватила злость на неизвестных хакеров, портивших ЕГО шоу, на службу безопасности, оказавшуюся не в состоянии им что-то противопоставить, на местных служащих, не осознающих всей глубины трагедии, разворачивающейся при потере все новых территорий.
   - Идиоты!!! - взревел он, обращаясь к той парочке, чей разговор слышал. И почти бегом направившись к выходу, не оборачиваясь назад выкрикнул. - Бездарные скоты!!!
   Пинком открыв дверь, Димитар покинул студию, оставив служащих в недоумении.
   - Чего это с ним? - спросил обладатель второго голоса, услышанного ведущим.
   Им оказался широкоплечий мужчина, вышедший из сумрака дальнего конца студии. С наколкой паука, покрывающей все его лицо, множеством небольших колец, пронизывающих нос и уши, в дурацкой обтягивающей шапочке, он даже по местным меркам выглядел экстравагантно. Остальное одеяние лишь довершало образ - сверкающий разноцветными светодиодами пиджак с грубо оторванными рукавами и весьма забавные шаровары, с правой стороны представляющие собой строгие брюки, а с левой - трусы-стринги.
   - Хрен знает, - пожал плечами тщедушный, но при этом довольно высокий паренек, показавшийся из-за спины хозяина наколки. Выплюнув прямо на пол жвачку, он вдруг озадачился иным вопросом. - Слушай, Майк, а как же эфир? У нас ведь сейчас по плану включение в Слисс. Кто вести будет?
   - Никто, - рассудил собеседник. - Ставь пока рекламу, а потом посмотрим. Может, остынет и вернется?
   Майк ошибался в своих суждениях - Димитар и не думал возвращаться. Он уже успел спуститься на первый этаж и сейчас целеустремленно шел по многочисленным коридорам галацентра к выходу.
   Несмотря на бушевавшие в его душе эмоции, Димитар все же нет-нет, да поглядывал в многочисленные зеркала, встречающиеся на его пути.
   В какой-то момент ведущий не удержался и на ходу поправил свою сделанную пару дней назад замысловатую прическу, вставив выбившийся локон на место.
   - Ой! - ойкнула девушка, неожиданно вышедшая из очередной двери и едва успевшая отскочить в сторону, чтобы не столкнуться с кумиром многих миллионов жителей Империи.
   - В сторону! Все в сторону! - взмахнул рукой Димитар, и не подумавший повернуть голову в ее сторону.
   Около выхода его нагнал первый заместитель директора галацентра господин Шюрле.
   - Димитар! - закричал он еще издали, стараясь привлечь к себе внимание. - Вы куда? Ведь шоу же... Мир Слисса!
   - ШОУ??? - вскричал ведущий, мгновенно остановившись и развернувшись в его сторону. - ШОУ??? Где вы видите шоу???
   - Ну... как же... - растерялся Шюрле, начав рассеяно осматриваться по сторонам, словно ища поддержки.
   Спустя несколько мгновений он был вынужден вновь обратить свой взор на звезду галавидения, общаться с которой ненавидел. В этой своей черте он был далеко не одинок - многие из местных работников терпеть не могли Димитара, искренне считая его спесивым уродом. В принципе, они и сами были таковыми, но Димитар в этом плане перещеголял всех!
   - Нет больше моего шоу, дорогой мой Шурле, - вкрадчиво произнес ведущий. - Понимаешь? Нет. Есть долбаные хакеры, есть безмозглая служба безопасности, есть этот идиотский галацентр, а моего шоу нет. Знаешь почему?
   Шюрле не ответил на вопрос. Он хмуро, исподлобья, поглядывал на Димитара, ожидая продолжения.
   - Не знаешь? - голос Димитар перешел в крик, с проскакивающими в нем плаксивыми нотками. - А потому, что уже нет доступа к локациям целой сотни вайверов! Их число продолжает увеличиваться, а нашей любимой службе безопасности на это плевать!!! Они не ищут ни хакеров, ни способов вернуть под наш контроль слепые зоны! Между тем, для возвращения полного контроля над Слиссом хватило бы как следует прижать недоумков-ученых, и те сразу бы нашли, что делать! Так нет же!!!
   - Димитар, не надо так волноваться, - успокаивающим тоном произнес Шюрле, еще надеявшийся на возвращение ведущего к текущей трансляции. - Я уверен, господин Морган держит ситуацию под контролем...
   - Под контролем? - взвыл ведущий. - Под контролем??? Господин Морган почему-то не может вразумить нашу СБ!!! - прервавшись, чтобы сделать вдох, Димитар вдруг замер. Выражение его лица резко изменилось, последовательно сделавшись вначале задумчивым, а потом воодушевленно-радостным.
   - Я понял, - прошептал он. - Конечно же... Почему я сразу этого не сделал?
   - Что ты собрался делать? - подозрительно спросил Шюрле, осознавший бесполезность дальнейших попыток привести Димитара в чувство и вернуть в студию.
   - Я в службу безопасности! Я сам буду контролировать действия этих бездельников! - развернувшись, он устремился к выходу. Полупрозрачная тонкая пленка силового поля, используемая в широкой входной арке галацентра в качестве дверей, моргнула, пропуская одинокого человека, и снова замерцала ровными синими оттенками.
   - Что? - запоздало выразил свое изумление заместитель директора галацентра. - Контролировать Виланда и его головорезов?
   Его губы медленно растянулись в улыбке. В конце концов, Шюрле не удержался и расхохотался, живо представив себе реакцию шефа СБ на вторжение экстравагантного гостя.
  
   Димитар же быстро шел по площади, раскинувшейся перед трехсотэтажной иглой галацентра. Там, на самой ее окраине, была небольшая парковочная площадка, где у него было свое место для аэромобиля.
   Щуря глаза и поеживаясь под резкими порывами холодного ветра, он прокручивал в голове предстоящий разговор с шефом СБ. Поплотнее запахнув на себе тонкий пиджак - захватить с собой плащ в порыве гнева Димитар не догадался - он представлял себе, как войдет в кабинет Виланда Гроскройца. Как предъявит ему свой ультиматум...
   Нет! Топнет ногой и торжественно заявит, что отныне будет осуществлять контроль за проведением расследования! В противном случае он, всемирно известный ведущий, выставит Гроскройца перед всеми галазрителями в ТАКОМ свете...
   Например, в прямом эфире возложит на него вину за срывы трансляций!
   Димитар был уверен в многочисленных поклонниках шоу, которые после его заявлений не дадут спокойной жизни шефу СБ.
  

Здание Службы Безопасности Корпорации ICV

Виланд

   Восемь человек, сидевших за большим полукруглым столом, с почтением взирали на галаграмму владельца корпорации ICV.
   - Итак, - Морган задумчиво покручивал в руках золотую ручку "Паркер", - что мы имеем? Сто три потерянных локации и сто три тела, зараженных неизвестной болезнью. Поиски хакеров пока к заметным результатам не привели. Нет результатов и по болезни. Непонятны ни ее причины, ни возможное лечение. Ясность только в одном: болезнь вызвана действиями хакеров. Положительные новости... Двое зараженных проявляют признаки физической активности, а значит, есть способ выхода из глубокого погружения в виртуальную реальность без инъекций... Осталось только его найти. Кстати, мистер Рой, вы упомянули о физической активности двух пациентов, но ни словом не обмолвились про мозговую активность. Насколько я в курсе, это тоже немаловажный фактор.
   Рой Роджерс, с недавних пор возглавивиший вновь образованный медицинский отдел, подскочил со своего места. Прокашлявшись, он в течении нескольких секунд собирался с мыслями.
   - Вы совершенно правы, господин Морган. К сожалению, она минимальна. Лишь немного выходит за пределы, наблюдаемые при существовании индивидуума в субсреде псевдореального... то есть, в виртуальном мире, - тут же поправился он. К этому моменту Рой четко усвоил одно важное правило: бос не выносит незнакомых словечек, проскакивающих в лексиконе любого специалиста, требуя простых и понятных формулировок, доступных для понимания абсолютно не сведущих в данной области людям. - Это несколько странно, так как при выходе из псевдореаль... виртуальной реальности организм должен задействовать дополнительные участки мозга, отвечающих за... Не буду вдаваться в подробности. Скажу только, что в течении пары недель мы найдем способ, позволяющий нам вытаскивать вайверов! И...
   - Достаточно, - оборвал его Морган. - Значит, пару недель... Я услышал все, что хотел. Продолжайте работу. Подопытных у вас для этого более, чем достаточно, - прищурив глаза, Морган мечтательно улыбнулся. - Если вам удастся найти выход из глубокого погружения без инъекций, то можно будет смело списать все издержки. Даже появившуюся негативную реакции на Мир Слисса некоторых представителей высшего сословия. Мы будем единственными поставщиками услуг по глубокому погружению. Так... - взгляд переместился на Гроскройца. - Виланд, ты в порядке?
   - Так точно, господин Морган, - привстал со своего места шеф СБ.
   - Поговаривают, у тебя на днях был инфаркт. Врачи всего за один вечер поставили тебя на ноги, и строго порекомендовали взять отпуск. Это так?
   - Так точно, господин Морган, - Виланд нисколько не удивился осведомленности босса.
   Он был в курсе наличия тайных информаторов Моргана в своем окружении. Даже знал, кто именно сливает информацию наверх, что дало ему возможность фильтровать большую часть поступающих Моргану данных.
   - Обязательно пойдешь в отпуск, - кивнул бос. - Как только разгребем текущие завалы.
   - Спасибо, господин Морган, - вежливо улыбнулся Виланд, прекрасно знавший, как часто доводилось брать отпуск предыдущим руководителям службы безопасности. В этом плане особо прославился Генрих Зальц, возглавлявший ведомство лет сорок назад, во времена правления отца нынешнего владельца компании, Киво Моргана. Генрих за все двадцать пять лет службы взял всего два выходных. Первый - когда родилась дочь, а второй - на похороны своей спутницы жизни, с которой бок о бок прожил почти тридцать лет.
   - Теперь по существу. Джейкоб! - все скосили взгляды на вставшего со своего места Питерсона, имевшего столь неважный вид, что всем становилось ясно - у главы Службы Технической Поддержки выдались чрезвычайно тяжелые дни. И ночи... - Вы настаиваете на предоставлении всем вайверам наиболее мощных артефактов, задействованных в Слиссе. Осознаете ли вы все последствия такого шага?
   - Да, господин Морган, - подтвердил Джейкоб, в очередной раз протерев платком лысину. - Возможно, мы потеряем часть аудитории, недовольной...
   - Часть? - возмутился Тео Лунг, бывший директором по маркетингу и развитию. - Господин Морган! Как уже говорил, я резко против таких мер, поскольку это обрушит всю концепцию Мира Слисса! Зрители ждут войны вайверов за схроны с артефактами! Рассчитывают увидеть многочисленные схватки и интриги! А Джейкоб предлагает разом лишить зрителей всего этого! Я предрекаю значительное падение рейтингов Мира Слисса!
   - Господин Лунг, - холодно ответил к нему Морган. - Я рад, что вы осознаете возможные последствия и доносите их до нашего сведения, но все-таки позвольте мне решать, на какие жертвы идти в борьбе с хакерами. Мы ежедневно теряем все новые и новые локации, что тоже не приводит к радостным эмоциям со стороны галазрителей. Или у вас есть альтернативный способ борьбы с киберпреступниками, о котором Питерсон не подозревает, и который позволит нам не идти на крайние меры?
   - э-э-э... - растерялся Лунг. - Нет... у меня нет идей по этому поводу, но я уверен, что должен найтись выход...
   - Тогда предлагаю вам помолчать и начать думать, как мы сможем объяснить зрителям те действия, которые будет предпринимать господин Питерсон.
   - Я понял вас, господин Морган, - опустил взгляд Тео.
   - Вот и прекрасно. Джейкоб, можешь приступать к реализации своей идеи. Мы все одобряем ее единогласно. Так?
   Под тяжелым взглядом Моргана все, включая кислого Тео, согласно закивали.
   - Прекрасно, - обрадованно потер руки Питерсон. - Господин Морган, теперь я могу с определенной долей уверенности говорить о достаточно высоких шансах всей операции на успех. В момент отступления хакеров под ударами вайверов из Слисса мы сможем отследить их текущее положение, что нам и требуется... Мы готовы приступить к выполнению разработанного плана в любую секунду! Хоть сейчас!
   - Но каким образом вы хотите заставить вайверов атаковать слепые зоны?
   - Гхм... - смущенно кашлянул Питерсон. - Мы уже думали над этим поводом. Запрашивали у маркетологов, - Лунг, не получавший никаких запросов, удивленно вскинул на него взгляд. - Сошлись на мнении, что лучше всего отработать вариант введения квеста, согласно которому вайверы будут обязаны атаковать владения хакеров и уничтожить их точки привязок, введённых в Слисс в виде старых деревянных домов. За выполнение квеста назначить награду в виде дополнительных артефактов.
   Лунг прокашлялся, явно привлекая к себе внимание.
   - Простите, что я кое-что упустил из... вашего запроса на мое имя... Хотел позже задать еще один вопрос, но вижу, что лучше сделать это сейчас... О каких еще артефактах может идти речь, если мы и так их раздадим в максимально возможном объеме?
   - Мы выдадим им боевые артефакты, - с готовностью ответил Джейкоб, - оставив про запас те, что обеспечивают дополнительный прирост ресурсов. Не забывайте, ресурсы также оказывают значительное влияние в Мире Слисса.
   Тео тихо фыркнул.
   - Насколько я знаю, обвладевшие магией вайверы могут самостоятельно их изготовить.
   - Могут, - не стал спорить с ним Питерсон. - Но для этого требуются соответствующие навыки в разделе рунной магии, которой обладают далеко не все, а также обязательно наличие алхимиков. А их, напомню, весьма и весьма мало. Как вам моя... наша идея, господин Морган?
   - Разумно. Одобряю и это тоже, - Морган обвел глазами собравшихся и остановил взгляд на Гросскройце. - Виланд, ты упоминал про поимку нескольких представителей черни, собирающих демонстрации. Когда предполагается выйти на организаторов?
   - Они очень хорошо маскируются, - пространно начал Виланд, не желавший заключать себя в жесткие рамки. - Схваченные люди ничего не знают, но у меня есть определенные зацепки...
   - Три дня! - жестко оборвал его Морган. - Ты должен найти их за три дня! Вернее, твой первый заместитель. Ты мне понадобишься в другом важном деле... Оливер, - заместитель Гроскройца подскочил со своего места, но Морган словно его не видел, смотря в пустоту перед собой, - ты должен совместно с Питерсоном контролировать расползание опухоли, инициированной хакерами. Теперь, зная источники, откуда ползет эта мерзость, это сделать нетрудно. Пусть по возможности держит наших VIP-вайверов от нее подальше, - Морган поднял глаза на Виланда.
   - Сделаем, - на мгновение склонил голову Виланд. - Господин Морган, Джейкоб умолчал еще про один факт, вылившийся в дополнительную нагрузку на Службу Технической Подержки. Неизвестные объявили награду тому, кто сможет взломать наши сервера. Солидную награду, равную годовому заработку управляющего отделом. Представляете, что сейчас твориться?
   - Еще и это? - Морган сжал губы. - Нас же просто снесут многочисленные толпы желающих заработать! Почему ты молчал, Джейкоб?
   - Держимся, господин Морган. Мы держимся, - отреагировал Питерсон. - У нас самое современное оборудование и программное обеспечение, позволяющее при должной классификации операторов отбивать атаки, какими бы массовыми они ни были.
   Морган устало потер глаза.
   - Как минимум одну вы пропустили, Питерсон. Ладно, с этим разобрались. После совещания можешь приступать к началу операции.
   - А я? - решил уточнить Виланд о планах босса относительно своей персоны.
   - Ты полетишь со мной на Орион-7. Подробности уточню позже.
   Увидев чуть удивленный взгляд Гроскройца, Морган счел нужным пояснить:
   - Полет не связан со Слиссом.
   Посмотрев в сторону коммуникатора, не видимого участникам совещания из-за ограниченности пространственной передачи галаизображения, Морган нахмурился. Подавшись вперед, присмотрелся, и едва заметно вздрогнул. В следующее мгновение Морган неожиданно разулыбался, словно увидел перед собой биржевую сводку, говорящую о резком подорожании акций принадлежащих ему компаний.
   - О-о-о!!! Мистер Вильерс! Как же я рад вас видеть! У меня для вас хорошие новости! Мы находимся на пороге...
   Морган шевельнул рукой и его галаграмма исвернулась. Зал совещаний погрузился в тишину. Все продолжали сидеть молча, каждый думая над чем-то своим.
   - Мне надо пройти!!! Это важно!!! - силовой экран дверного проема моргнул, пропустив писклявый крик.
   Присутствующие повернули головы, и увидели спину человека, удерживаемого здоровенным охранником. Пытаясь вырваться, тот повернулся к ним лицом и все с удивлением признали в нем Росицки.
   - Пропустите его, - приказал Виланд.
   Охранник тотчас разжал руки и Димитар, нелепо взмахнув руками, растянулся на полу.
   - Я на тебя в суд подам! - потирая ушибленную руку, ведущий поднялся на ноги. - Слышишь? Да! На тебя! В суд! По какому праву ты меня смеешь хватать своими грязными лапами?
   - Господин Росицки, - окликнул его Оливер, - вы что-то хотели? Разве вы не должны сейчас вести трансляцию из Мира Слисса?
   Димитар не удостоил его ответа. Прошелся беглым взглядом по собравшимся и остановил его на Виланде.
   - Мистер Гроскройц? - подойдя вплотную к удивленному шефу службы безопасности, с некоторой долей высокомерия уточнил он. Уточнил, хотя хорошо знал на лица всех сидящих за столом.
   - Да, это я, - кивнул Виланд, быстро переглянувшись с Оливером.
   Тот пожал плечами, показывая, что и сам удивлен столь неожиданному визиту всемирно известного ведущего.
   - Сидите, значит... - Росицки обвел всех многозначительным взглядом. - А в курсе ли вы о происходящих в Мире Слисса событиях?
   Все молчали, ожидая продолжения. И оно последовало:
   - МОЕ ШОУ саботируют какие-то вонючие ублюдки!!! - Димитар вдруг сорвался на крик, начав при этом эмоционально жестикулировать. - Я! Я выполняю все обязательства, взятые на себя, по его продвижению! А вы! Вы здесь просто сидите? С этого момента я буду контролировать расследование! Все будут отчитываться мне! Вам все ясно, мистер Гроскройц?
   Минута молчания... Вытянутые лица и округлившиеся глаза - реакция на спич Росицки была у всех одинакова.
   - Чего? - наконец, выдавил из себя Питерсон.
   Димитар орлом посмотрел на главу Техподдержки.
   - Джейкоб Питерсон?!? Ты тоже обязан передо мной отчитываться!
   - Э-э-э.. Ты?... Я...
   - Постой, Джейкоб, - перебил его пришедший в себя Виланд. - Позволь мне. Мистер Росицки, чье это распоряжение? Насчет вашего руководства?
   Димитар гордо вскинул голову.
   - Это моя личная инициатива, направленная во благо шоу. Господин Морган наверняка поддержит ее! Я планирую ежедневно докладывать зрителям о ходе расследования, получая оперативную информацию из первых источников. То есть, от вас.
   Еще одна минута молчания, ушедшая у присутствующих на осмысление сказанного.
   - Ваша инициатива? Личная? - вскинул брови Виланд. - Полагаете, Морган ее одобрит?
   Собравшиеся переглянулись между собой, и дружно расхохотались, чем задели ведущего за живое.
   - Что? Почему вы смеетесь? Вам кажется, я сказал что-то смешное?
   Он мгновенно утратил весь свой горделивый образ, и теперь стоял с рассеяным видом, в недоумении посматривая на присутствующих.
   - Ты кто такой? - первым пришел в себя Оливер и начал приподниматься со своего места, с огромным трудом давя в себе продолжавший рваться наружу смех. Не забыв напустить на лицо злобное выражение, он металлическим тоном повторил вопрос. - Ты кто такой, чтобы за высшее руководство компании хоть что-то решать?
   - Я... я... - промямлил Димитар.
   Глядя на заместителя шефа СБ, он только сейчас вспомнил о тех страшных историях, которые в стенах галацентра работники шепотом рассказывали друг другу о команде нынешнего шефа СБ. Кошмарные деяния, ни одно из которых так и не удалось доказать из-за таинственных смертей свидетелей, либо их отказов от дачи показаний. Сюда добавлялось и очевидное попустительство властей, проявлявших невиданную лояльность к этим... нелюдям! Опять же, по слухам...
   - Ну! - цыкнул на него Оливер.
   - Я буду жаловаться! Господину Моргану! Он лично приглашал меня на работу!!! - на одном дыхании выпалил Росицки, чувствуя, как по его спине от ужаса потек пот. - Я донесу... - он хотел озвучить заготовленные заранее угрозы, но сейчас, заглянув в глаза Оливера, он мгновенно сообразил, что с угрозами лучше повременить. Вернее, не сообразил - Димитару об этом буквально визжала интуиция.
   - Господину Моргану?
   - Да, да. Ему!
   - Доноси! А сейчас брысь отсюда, - заместитель шефа СБ отодвинул стул, и сделал пару шагов в сторону Росицки. Тот попятился от него, споткнулся и упал... Чтобы поползти дальше... на спине, торопливо перебирая ногами. - Тебя наняли торговать лицом? - Димитар торопливо закивал, соглашаясь. - Так иди и торгуй!!! - с угрозой закончил Оливер, остановившись на месте.
   - Да, да, - Росицки вскочил на ноги, и опрометью бросился из помещения. - Я вас понял!!!
   Оливер вернулся на место. Усаживаясь, усмехнулся:
   - Клоун. Вообразил о себе невесть что.
   - Надо признать, ему удалось нас повеселить, - добавил Виланд, наблюдавший за происходящим с широкой улыбкой, столь редкой на его лице в последнее время. - Но вернемся к насущным делам.
  

Глава 17

Макс

   Утро.
   Макс с трудом разлепил глаза, полежал пару минут под теплым одеялом, после чего заставил-таки себя сесть. Почувствовав ногами не привычный холодный пол, а нечто другое, скосил вниз глаза.
   - Ого! - воскликнул он, обнаружив на полу около своей кровати аккуратно сложенные матовые доспехи, состоящие из нагрудника, мышечный рельеф которого предполагал наличие хозяина культуриста, наколенников, налокотников, пары браслетов и маленького шлема, выглядевшего игрушечным рядом с гигантским нагрудником.
   Солнечные лучи, свободно гуляющие по просторному залу благодоря слегка отдернутой в сторону занавески окна, казалось притягивались к поверхности доспехов, высекая на них редкие искорки.
   Опустившись на пол, Макс принялся по очереди перебирать металлические предметы.
   - Спасибо, Димитар, - пробормотал он себе под нос. Положив на место браслеты, он потянулся за налокотниками, и замер, краем глаза увидев блеск под кроватью. - А это что?
   Протянул руку, и вытащил на свет волнообразный меч, сияющий синевой чистейшего горного озера.
   Аккуратно перехватив его за рукоять, Макс непроизвольно залюбовался холодной красотой. Казалось, что плавные изгибы клинка несут в себе скрытую угрозу быстрой смерти всякому, до кого только получиться дотянуться.
   Макс тряхнул головой, избавляясь от наваждения, и посмотрел на меч магическим зрением.
   - Мда, - вырвалось у него, когда оценил количество и качество нанесенных на клинок микроскопических рун.
   Среди рун Макс распознал ряд рун Стихии Воды и Стихии Огня, остальные были ему неизвестны.
   - Лея!
   Тишина. Увеличив "громкость" ментального посыла, повторил:
   - Лея!
   - А? Что? - донесся в ответ сонный голос эльфийки.
   - Ты где?
   - У себя, - голос перестал быть сонным, и в нем появилось плохо скрытое недоумение. - А где я еще должна быть?
   - Посмотри по сторонам, - приказал ей Макс. - На полу около кровати. Или в самой кровати. Давай быстрее!
   Последовало молчание, потом тяжкий вздох, сменившийся неразличимым бурчанием себе под нос.
   - Ого! - через несколько секунд воскликнула Лея. - Это что? Очередной подарок админов? Ай!!! Ура-а-а! Артефактный лук!!! И еще колчан нескончаемых стрел!!!
   Макс в течении нескольких минут молча слушал потоки восторженных восклицаний, начинавшихся с новой силой после нахождения очередного артефакта. Уже было собирался ее оклинуть, и вернуть в действительность, но она опередила:
   - Макс!!! Восемь артефактов подкинули!!! С самого начала бы проявили такую щедрость!
   - Лучше поздно, чем никогда.
   Услышав о восьми артефактах, Макс сразу начал озираться вокруг себя. Он-то нашел всего два! Неужели Леи дали больше оружия? Или многостоставные доспеха шли сразу за несколько наименований?
   Усилия Макса были вознаграждены достаточно быстро - около камина он нашел приваленный к стене маленький круглый щит. Постаравшись заглушить в себе чувство легкой досады из-за меньшего количества магических подарков, нежели у Леи, Макс сложил их на кровать, и начал примерять.
   Стоило ему надеть чересчур великий для него нагрудник, как тот начал стремительно уменьшаться в размерах, пока не принял идеальную для тела Макса форму. То же самое произошло и с другими предметами, которые были предназначены для постоянного ношения на теле. Даже щит увеличился раза в три, и смотрелся теперь более серьезным и презентабельным.
   Теперь следует потихоньку разбираться с функционалом артефактов, решил для себя Макс и с утроенным энтузиазмом погрузился в изучение рун на клинке.
   - Все посмотрел? - попыталась вырвать Макса из пучины раздумий Лея.
   - М-м-м... - невнятно промычал он, пытаясь понять предназначение очередной руны.
   - Макс! Тебя что, молнией поразило? Ладно, пока перезагружайся. Сейчас мы придем.
   Макс даже не слышал ее последних слов, вдруг осененный внезапной догадкой. Он взмахнул мечом, параллельно влив ману в одну из вязей на его поверхности, и лезвие оставило за собой водный шлейф, мелкими искрящимися каплями разбившийся о пол несколько мгновений спустя.
   - О как! - пробормотал он, соображая, зачем ему может понадобиться подобный эффект.
   Дальнейшим экспериментам с артефактами Максу помешала засверкавшая прямо перед его носом яркая точка, быстро вытянувшаяся в линию.
   Настороженно замерев, он наблюдал, как она постепенно утолщалась, пока не превратившись в полупрозрачный свиток, который тут же развернулся, явив на своей едва заметной, практически прозрачной основе пылающую огнем надпись:
  

Настал день битвы за наследие Великих Предков!

Могущественные артефакты и несметные сокровища,

спрятанные ими в древних склепах, именуемых Кладезями, ждут своего владельца.

Повергните могущественную армию Зла и завладейте содержимым ближайшего склепа!

Трубите сбор!

Собирайте войска и выдвигайтесь к Проклятым Землям, окружающими каждый из склепов. Их вы узнаете по тьме, ограждающей эти земли от света.

Достичь цели можно только объединившись с соседями, ибо силы Зла даже не заметят сопротивления одиночки, пусть и окружившего себя большим числом верных и могучих воинов.

  
  
   - Что думаешь по этому поводу? - раздался из-за спины бархатистый голосок Леи, когда надпись истаяла.
   Макс обернулся и увидел в проходе эльфийку, компанию которой составил И,Радл. Последний с крайне заинтересованным видом поочередно посматривал то на разложенные перед Максом предметы, то на Лею, успевшую полностью облачиться в артефактные вещи. В обтягивающем черном костюме, выгодно подчеркивающем все достоинства ее фигуры, плаще, изумрудным водопадом ниспадающим с точеных плеч, и венчавшей голову золотой диадемме, она выглядела потрясающе.
   - Мы не будем выступать. Надо разобраться с подаренными артефактами, и собрать войска. Потом найдем магов и орагнизуем работу Школы Магии. И только после этого будем думать о выступлении.
   - Выступать? - покачала головой Лея. - Я много раз сталкивалась с ситуациями, когда любое промедление было чревато тяжелыми последствиями. В данном конкретном случае мы рискуем упустить возможность получить дополнительные артефакты, так как до них доберуться более расторопные...
   Девушка запнулась, подбирая слова.
   - Но тебя смущает упоминание о могущественной армии Зла, про которую говорится в сообщении, - закончил за нее Макс. - Так?
   Лея открыла рот для ответа, и тут же его закрыла, бросив незаметный взгляд вверх.
   - Именно! - перешла она на мыслеречь. - Помнишь, что говорил Ли во время последнего сеанса, когда показывал нам действия хакеров?
   - Это еще не доказано, - Макс вернулся к изучению рун, нанесенных на артефакты.
   - Что не доказано? - приподняла брови Лея. - Что это хакеры?
   - Да, - буркнул Макс, оставляя очередную руну и переходя к следующей. - Ли сам признал, что его теория является всего лишь теорией... причем не самой вероятной.
   - А что еще это может быть? - вслух спросила Лея, начавшая злиться на Макса из-за его упрямства. Не признавать то, что было на поверхности! Интересно, а почему он молчал, когда она с Ли и Джоном все обсуждали? - Ты не забывай, что Димитар не заинтересован нас обманывать! И у него есть на то Очень веская причина. Вернее, целых две веских высокородных причины!
   Макс пожевал губу, поглядывая на руну то одним глазом, то другим.
   - Не знаю, - наконец, изрек он. - Просто чувствую, что дело не так просто, как мы себе представляем.
   - И все? - Лея посматривала на Макса исподлобья. Искоса. - Это все твое обьяснение? Просто чувствую, и все?
   - Ну да, - Макс поднял меч и подставил его под пробивающийся в окно луч света. Несколько рун на короткое мгновение полыхнули огнем. - Я так и думал! Есть реакция на прямой солнечный свет!!!
   Лея чуть не взвыла от возмущения.
   - Да ты поговоришь со мной или нет???
   - О! А это что? - внимание Макса приковала к себе ветиеватая руна, отличавшаяся от всех остальных по своему стилю. Девушку он как-будто и не слышал.
   - Макс! - выдохнула та и вырвала у Макса меч из рук. - Отвлекись!
   - Ты чего? Отдай! - Макс потянулся за мечом, но девушка убрала его за спину. - Отдай! Я кому говорю?!?
   - Не отдам, - вздернул подбородок та. - Вначале давай все обсудим, а потом ты будешь заниматься этой ерундой!
   - Ерундой? Да ты кто такая, чтобы мне указывать?
   - Опытный человек, к которому время от времени стоит прислушиваться! А ты, как маленький мальчик! Ухватился за подаренную игрушку, и даже обсудить действительно важные вещи нормально не можешь!
   - Маленький мальчик? Опытный человек? Так почему же тебя вынесли в первый же день? - перешел на повышенный тон Макс, начавший выходить из себя. - Лузер ты, а не опытный человек! Навязалась на мою голову, и еще права качает!
   Последовала словесная перепалка, завершившаяся звонкой пощечиной, которая оставила на щеке Макса отпечаток женской ладони.
   - Что??? - взревел он, хватаясь за вмиг покрасневшую щеку. - Ах ты...
   Резкий удар опрокинул эльфийку навзничь. Прокатившись по красному ковру, покрывавшему пол спальной комнаты, она вскочила на ноги...
   Чтобы сразу получить еще одну оплеуху - на сей раз под дых, - среагировать на которую не успела. Снова прокатившись по ковру, вскакивать на ноги во второй раз она не спешила, поскольку разъяренный ситах был уже рядом.
   - Хватит, - задыхаясь, прошептала она. Второй удар не прошел бесследно, напрочь сбив дыхание девушки. К этому добавлялась неимоверная боль в районе ребер. - Хватит! - с огромным трудом повторила она.
   То ли от резкой боли, то ли по какой-то другой причине, но бушевавшая в душе Леи злость испарилась также внезапно, как и появилась. Подняв глаза и посмотрев на Макса снизу вверх, девушка почувствовала, как в ее в душе шевельнулся страх. До этого момента Лея ни разу не видела своего сюзерена ТАКИМ! Всегда внешне спокойный, сейчас Макс был похож на одержимого своим безумием маньяка.
   В памяти всплыл короткий разговор, произошедший когда-то давно, в далеком детстве, с тогда еще живой прабабушкой Мариам.
  
   - Это русский, Леечка, - указывая на рослого бородача, сказала прабабушка.
   - Да? - она с детской непосредственностью разглядывала могучего человека, расплачивающегося в тот момент с продавцом. Весь в татуировках, выглядывавших из-под обтягивающей майки, он смотрелся среди местных мужчин инородным элементом. - Что в них такого, в этих русских?
   - Ну... - задумалась Мариам, - это весьма интересный народ. Способный долго переносить большие жизненные лишения, признающий над собой только сильных и властных лидеров, способных наводить порядок на своей территории железной рукой, и которые могут в одиночку вести за собой массы, не сгибаясь под грузом общественного мнения. Слабых, прислушивающихся к чужим словам, они не уважают и со временем освобождают от власти. Иногда демократическим путем, иногда... не совсем демократическим.
   - Что же еще? - полюбопытствовала Лея.
   - Как я уже говорила, чрезвычайно терпеливый народ. Но когда их терпению приходит конец, то наступает кризис. Причем его последствия в полной мере ощущает на себе весь остальной мир, который почему-то оказывается виноват во всех невзгодах, испытываемых русскими.
   - Почему? Мы действительно виноваты?
   - Они никогда особо не разбираются, виноват кто или нет. Если есть, если живет, то уже виноват. По определению. Хотя нет... Если действительно виноват - дерутся с обидчиком с особым остервенением. На смерть. Если нет, и они это чувствуют, то подерутся так... не особо. Только вот в драку все равно вступят. Найденный противник на стороне не позволяет им наброситься друг на друга. Они это прекрасно понимают, вот и ищут.
  
   Молнией промелькнувшее воспоминаие сгинуло, оставив девушке неприятные предчувствия.
   Вопреки ее худшим ожиданиям, злость Макса пошла на убыль. Смерив девушку мрачным взглядом, он отошел в сторону и проворчал:
   - Умеешь же ты вывести человека из себя. Впредь постарайся не доставать меня... Особенно когда я занят... или когда я в плохом настроении.
   Приглушенный кашель привлек внимание сторон.
   - Господин, зачем ты так? Она же союзник. Негоже бить своих, - укоризненно заметил И,Радл, едва две пары глаз остановились на его фигуре.
   Эти слова, произнесенные полушепотом, на самой грани слышимости, заставили Макса удивленно уставиться на военачальника.
   - Что? И,Радл, ты же сам все видел! Она первая начала! И с каких это пор ты за нее вступаешься? Если мне не изменяет память, то совсем недавно у тебя к Лее было более плохое отношение. Не ты ли обвинял ее в слишком рискованных действиях во время вашего последнего похода? - короткий кивок головы в сторону лежавшей на полу девушки.
   Та успела сделать еще одну попытку встать, но с шипением опустилась обратно, испытав острейшую боль. Сейчас же сидела молча, изумленная словами грозного ситаха не меньше Макса. Словами того самого ситаха, что не питал к ней никаких положительных чувств, и на заступничество которого во внутренних распрях между союзниками она надеялась меньше всего. По крайней мере, до сего момента.
   - Нельзя так, господин, - тихо повторил И,Радл. - Она девушка. К тому же, союзник, с которым я делил тяготы и лишения во время походов, и которому не единожды спасал жизнь. Доверял свою спину.
   Макс перевел взгляд с И,Радла на Лею и обратно.
   - Сговорились, значит? Спину, говоришь, доверял? - и тут, заметив, как элифийка благодарно склонила голову, выражая признательность ЕГО военачальнику, не сдержался. - Ты чего головой мотаешь? Он же не живой! Искусственный интеллект, существующий только в мире Слисса! Вон, кровати еще поклонись! А ты... - вновь сфокусировал взгляд на потупившем глаза И,Радле. - Ты должен поддерживать своего сюзерена во всем? Или это не заложено в твоей голове? Все-таки заложено? Вот и прекрасно. Поддерживай! Надо сдохнуть за меня, значит вперед. Барабан на шею и в бой!
   Макс раздраженно махнул рукой и быстро, чуть не бегом, покинул спальный зал. Находясь спиной к военачальнику, он не имел возможности видеть, как глаза И,Радла, белые от "рождения", еще более побелели, начав буквально испускать свет подобно двум фонарям. Не видела этого и Лея, смотревшая в этот момент в спину Макса, а когда перевела взгляд на И,Радла, то все уже кончилось. Глаза стали прежними.
   - Надо будет, отдам и жизнь... - едва слышно произнес И,Радл.
   Он в два шага очутился около Леи, и без видимого усилия подхватил ее легкое тельце на руки.
   - Что ты собираешься делать? - не стала сопротивляться она, решив довериться тому, кого уже менее всего хотела принимать за всего лишь искусственный разум.
   Лея вдруг вспомнила все случаи, когда И,Радл спасал ее от неминуемой смерти - в первом выступлении за пределы их территории, затем в трех боях с кочевниками и, наконец, в походе за Магической Книгой. Кстати, спасая ее, Макса он спасал тоже!
   - К Алге тебя понесу, - пояснил ситах, направляясь к выходу.
   - Это кто?
   - Не удосужилась узнать имя той бабушки, что лечила тебя после последнего ранения? - усмехнулся И,Радл. - Нехорошо. Небось, поблагодарить тоже забыла?
   - А-а-а... - растерялась Лея.
   Она и правда забыла спросить имя у той старушки, хлопотавшей над ней несколько дней. Но еще больше Лею смутило другое. Определенно, ситах изменился! Суждения, логика мыслей, разделение на хорошее и плохое - он ей мало напоминал прежнего И,Радла!
   - Ничего, у тебя сейчас будет шанс выразить Алге свою благодарность, - бережно перехватив девушку поудобнее, ситах заглянул ей в глаза и добавил. - Надеюсь, тот факт, что она всего навсего искусственный интелект не помешает тебе сделать это?
   - Нет, - после короткой паузы прошептала Лея. - Конечно, нет.
  
  
   Пока военачальник бодро шагал по дороге к Дому Знахарки, Макс в раздражении расхаживал по внутренним помещениям замка, и раз за разом прогонял в уме всю ситуацию, периодически не забывая ругать себя за свою несдержанность.
   - И чего он за нее вступился? - вслух размышлял он, прохаживаясь по центральному коридору, неподалеку от арки межэтажного портала. Скользнув глазами по ее декоративному обрамлению, он краем сознания для себя отметил, что за все время своего пребывания в замке ни разу не удосужился более деатльно его осмотреть. Дела, дела и еще раз дела... Даже в подавляющем большинстве комнат ни разу не был!
   А ведь Дряхлый с такой гордостью возвестил об окончании всех работ, попросив обратить пристальное внимание именно на внутренюю отделку. Наверняка ждал от господина похвалы...
   - Ненавидел же поначалу, а теперь чуть не в огонь ради нее! С ним что-то не то! Заболел, что ли? Надо его к Алге отправить...
   Миновав еще один сегмент коридора - тот проходил по периметру замка и в разрезе представлял собой идеальный круг - Макс остановился около нескольких картин,
   запечатлевших неизвестные битвы.
   - Чем занят? - размеренный голос китайца в голове заставил Макса вздрогнуть.
   - Э-э-э... - на мгновение растерялся он. - Ли, ты получил подарки от админов?
   - Получил. Ты на карту давно смотрел?
   - Только что, - решил соврать Макс.
   Откровенно говоря, он не видел никакой необходимости в ежеутреннем судорожном просмотре карты. Зачем? Есть же сигнализация, которая должна сработать при появлении на его территории любого постороннего, включая союзников
   - Только что? - явно развеселился Сяолун. - Неужели? Ну-ка глянь еще раз!
   Макс судорожным движением активировал заложенное в его ауре заклинание, завязанное с общим Сканером замка.
   Перед глазами появилась трехмерная карта местности, на которой он мгновенно заприметил маленький желтый пульсар перед центральными воротами замка. .
   - Как ты смог пройти незамеченным? - досадливо крякнув, он приблизил нужный участок, поменял угол обзора, и уткнулся в физиономию сдержанно улыбающегося Сяолуна.
   - Открыл портал прямо к твоему замку.
   - Портал??? На таком расстоянии???
   - Да. Благодоря Хранилищу Силы, предоставленного мне Демиклисом, я смог увеличить пробойную способность стандартного плетения портала, которое мы используем в своих замках вместо лифта.
   - Но... - Макс попробовал задать следующий вопрос, коих в его голове зародилось после пояснения китайца велкое множество, но гость его перебил, в вопросительно-недоуменном жесте вскинув обе руки:
   - Макс! Может, ты все-таки пригласишь меня в свой замок?
   - Так проходи, - не понял его Макс. - Считай это приглашением.
   Орк приподнял одну бровь, оглядывая преградившее ему путь препятствие в виде запертых изнатри гигантских крепостных ворот.
   - Шутить изволишь?
   - В смысле?
   - Меня твой престарелый мажордом не пустил, заявив о необходимости получения на то твоего высочайшего разрешения!
   - Дряхлый?
   - Я пропустил появление в твоем доме еще одного мажордома? Конечно, Дряхлый. Не обладая магическими талантами, он лично поплелся к тебе испрашивать сие разрешение. С учетом его старости и, как следствие, низкой скорости перемещения, мне смело можно ждать его возвращения до вечера.
   Выслушав тираду союзника, Макс улыбнулся.
   - Сейчас, все исправим, - и лично направился встречать дорогого гостя.
  
  
   Спустя пятнадцать минут они сидели в небольшой, уютно обставленной комнате, расположенной прямо в шпиле центральной башни, с выходящими на все стороны круглыми окнами.
   Сидя за маленьким столиком, Сяолун с видимым удовольствием прихлебывал из резной глинянной кружки горячий отвар, по вкусовым качествам очень напоминающий чай, и с задумчивым видом смотрел в окно, из которого ему открывался прекрасный вид на лесной массив к югу от замка. Там, на самой линии горизонта, сквозь легкую дымку утреннего тумана, виднелась крона исполинского дерева, принадлежащего вайверу-эльфу, сопротивление которого союзники сломить с наскока не смогли и оставили его в покое до лучших времен.
   - Кроме него, больше никого из соседей не видно, - сделав очередной глоток, Ли кивнул в сторону того дерева.
   Макс пожал плечами.
   - Потому, что в живых соседей у нас уже никого не осталось. На сколько километров вокруг вы с Джоном зачистили территорию? На двадцать с лишним?
   - На тридцать, - Сяолун уголками губ изобразил подобие улыбки. Выдержав паузу, которую Макс не стал нарушать, он решил начать обсуждение вопросов, послуживших причиной его отлучки из своего замка. Указав пальцем на артефактный клинок и щит, спросил. - Успел освоиться с артефактами?
   Макс поморщился.
   - Нет. Я не смог прочесть и десятой части нанесенных на них рун, - Макс вытащил из ножен клинок, и протянул его союзнику.
   Тот его взял, прищурившись присмотрелся и с грустным видом вернул обратно, ясно дав понять, что тоже испытывает затруднения с прочтением рунной вязи.
   - Не хочешь выяснить их предназначение опытным путем?
   - Нет. Слишком опасное это занятие.
   - Правильно, - одобрительно отозвался Сяолун. Он засучил рукав кафтана и показал Максу широкий браслет, обвивающий тонкое запястье. - У меня аналогичная ситуация, и я тоже не стал рисковать, начав использовать только знакомые рунные составляющие. В связи с этими новыми обстоятельствами считаю, что нам нужно ускорить поиски магов для наших магических школ. Я в одиночку уже не справляюсь с работой в лабораториях, а от вас помощи... мало.
   - От нас вообще нет никакой помощи, - поправил Макс корректную фразу китайца. Проводив глазами пролетевшую мимо окна птицу, вздохнул. - Я начну широкомасштабные поиски с сегодняшнего дня. Будем надеятся, что на этот раз они окажутся успешными... Дряхлый дал мне еще пару наводок, где раньше по слухам обитали несколько неплохих магов. Так что соберу экспедицию и отправлю в путь... А сам займусь устройством стационарного портала. Говоришь, с меня только конструкция арки и Ханилище Силы? - после рассказа Сяолуна он живо оценил все преимущества сего изобретения, позволявшего наладить быстрое перемещение между замками.
   Благодря им союзники смогут молниеносно перемещать войска от одного замка к другому, крестьяне и мануфактуры наладят более бойкую торговлю как между собой, так и с начавшими захаживать в их земли свободными купцами, курсирующих по Слиссу в большом количестве. Последние порой везли с собой очень ценные вещицы, представляющие интерес даже вайверам.
   - Да. Дальше я все сделаю сам. Наложу плетение, подключу его к Хранилищу Силы, а последнее замкну на ближайшую природную энергетическую линию, что позволит тебе забыть о его постоянной подзарядке за счет собственных сил.
   - Это как Чаши Ала? - Макс ткнул пальцем вверх, где на крыше, прямо над ними, был установлен подаренный админами магический артефакт, тоже работавший в автономном режиме за счет аккумуляции в себе магической энергии природного происхождения.
   - Не знаю, - не стал скрывать Сяолун. - Я не смог разобраться, каким образом работают Чаши. Знаю только общий принцип, который ты только что озвучил. Возвращаясь к порталу... Смит уже приступил к строительству арки около своего замка. И я тоже оставил соответсвующие указания Глену.
   Насколько Макс помнил, Глен был у Ли архитектором, и заведовал всеми вопросами, так или иначе связанных со строительством.
   - Все уже начали работы, а я до сих пор сижу... Тоже пора приступать, - Макс попытался в уме прикинуть, сколько по времени займет возведение большой каменной арки. Поднявшясь со своего места, он дал Сяолуну понять, что аудиенция окончена. Пора работать!
   - Прыткий какой... - улыбнулся одними глазами Ли. - Как думаешь, зачем я прибыл? Мог бы и по дистанционному каналу связи тебе все рассказать.
   - Что? - Макс снова присел. - Без тебя никак?
   - Никак, - кивнул Сяолну. - Конфигурация арки имеет свои особенности, которые я должен объяснить твоему строителю. И я с удовольствием сделаю это, но ты сначала мне расскажи, что произошло с Леей? Твой И,Радл волокет ее на руках прямиком к знахарке.
   Макс замялся, решая для себя рассказывать ли Сяолуну о произошедшем конфликте. В конце концов, все вкратце обрисовал, акцентировав внимание на поведении и словах Леи, предшествующих ответной реакции с его стороны.
   - Зря ты так, - выдал свое резюме Сяолун после минутной паузы. - Лея хорошая девушка. Просто она сорвалась, вот и наговорила тебе лишнего.
   - Вы сговорились с И,Радлом? Тогда я тоже сорвался, - буркнул Макс. - Ты бы как поступил на моем месте?
   - Чтобы это понять, мне нужно действительно оказаться на твоем месте. Скорее всего, несколько иначе. Насколько я успел с ней пообщаться, она оставила впечатление умной, рассудительной и совершенно не заносчивой девушки. Впрочем, таких в Лиге немало и я подозреваю, что они уходят в виртуальный игровой мир по вполне простой причине. Они не могут найти себя в реальном мире, и уходят в игровые миры, чтобы найти в них дружбу, верность, любовь... - Ли поставил чашку на стол, и с легкой печалью в голосе закончил мысль. - Понятия, которые вымерли подобно динозаврам в реальном мире, но которые до сих пор существуют во взаимоотношениях людей внутри игровых кланов. Потом эти чувства игроки переносят в реальный мир, развивая отношения с уже конкретными людьми, откинув в сторону вдруг ставшие тесными ники-маски.
   Макс насупился и похрустел костяшками пальцев, выдав внимательному китайцу свое раздражение.
   - Ли, здесь не игровой мир! Лея пошла сюда исключительно ради денег, а не из-за того, что отвержена, как ты говоришь, слишком жестоким обществом! - возразил он. - В этом плане она не отличается от всех остальных, желающих заработать состояние любым доступным способом.
   - А ты?
   - У меня все по-другому. Я тебе рассказывал, что мне нужно было спасти сестру!
   - Значит, оставшиеся деньги ты готов пожертвовать второсортникам? Хочешь выкупить кого-то, кто попал в руки полиции, которая на переферийных планетах регулярно выполняет разнарядку по набору "добровольцев" стать донорами органов?
   Макс нахмурился.
   - В смысле? Насколько мне известно, в банки органов идут действительно добровольцы. При чем тут полиция?
   Ли внимательным взглядом посмотрел на Макса, затем сокрушенно покачал головой.
   - И ты в самом деле в это веришь? Веришь в то, что молодые парни и девушки по собственной воле идут банк органов, где их расчленят на куски, а нежизнеспособные останки выкинут в котел-утилизатор?
   - О чем ты говоришь? - поморщился Макс, посмотрев на Сяолнула, как на идиота. - Им вставляют искусственные органы, и они живут дальше!
   - Дурак! - сверкнув глазами, зашипел Сяолун, заставив Макса, не ожидавшего от него такой бури эмоций, чуть отпрянуть назад. Вскинув руку, он прошептал несколько слов и вокруг них появился прозрачный купол, блокирующий любые виды прослушки. Включая "уши" из внешнего мира. - Никогда не задумывался, почему искусственные органы не транслантируют жителям метрополии? Нет? Причина проста! Они на выходе получаются слишком дорогими и их себе могут позволить очень немногие. В то же время желающих продить себе жизнь много! В итоге у кого-то из элиты родилась мысль перевести чуть ли не половину человечества в разряд "второстортных людишек", единственной задачей которых будет служить ходячим набором органов! "Суповым набором"! Организовался гигантский бизнес, приносящий элитам триллионные доходы!
   - Но как же все это происходит? Люди же сами идут в банки... - забормотал Макс, вдруг осознавший, что китаец не шутит. Это действительно было! Потому как не мог разумный, вменяемый человек нафантазировать ТАКОЕ!
   Сяолун криво усмехнулся.
   - Сами? Это по галавидению показывают, что сами. На самом деле на каждой переферийной планете в составе полиции организованы специальные подразделения, в задачу которых входит отбор "второсортных" и обеспечение их транспортировки до ближайшего банка органов. Раньше еще как-то пытались это маскировать, выдумывая для каждого из задержанных предлог для ареста, а сейчас и этого нет. Полиция приезжает в район, усыпляет всех газом, и собирает нужное количество людей.
   - Ты откуда про все это знаешь?
   - Интересовался в свое время, - уклонился от ответа Сяолун.
   Он не стал расскзывать Максу, что жил и живет на одной из таких планет, где полицейские рейды за "второсортными" - явление вполне обычное и не вызывающее ни у кого удивления.
   - Если все, что ты рассказываешь, правда, то почему люди до сих не восстали?
   - На Проксиме-3 попытались... Восстание было жестоко подавлено. Десятки тысяч убитых, - Сяолун поджал губы и грустно качнул головой. - Десантники убивали всех без разбора... В назидание взрослым "террористам" они строительными пистолетами прибивали маленьких детей к заборам, заставляя родителей наблюдать за их медленной смертью... После установления порядка власти арестовали и отправили под нож практически треть населения планеты. Триста миллионов человек... Империя с лихвой компенсировала свои затраты на подавление восстания.
   Высказавшись, Сяолун уставился в одну точку невидящим взором и Макс не решился его еще о чем-то спрашивать. Ошарашенный рассказом Ли, Макс только сейчас сообразил, зачем тот поставил вокруг них звуконепроницаемый купол. По всему выходило, что власти не были заинтересованы в разглашении озвученной китайцем информации, и сделали бы все, чтобы опровергнуть попавшие в эфир слова. Затем запись бы удалили, а самого Ли, вместе с его семьей... И сведетеля в лице Макса...
   - Что ты думаешь по поводу артефактов? Почему нам их дали? С учетом большой вероятности их вручения ВСЕМ вайверам без каких-либо исключений, - неожиданно очнулся Ли.
   - У меня нет своей вразумительной версии, - отозвался Макс, безуспешно пытаясь выбросить из головы короткий рассказ Сяолуна о судьбе "второсортников", - поэтому склоняюсь к твоей теории с хакерами. В ее свете многое становится очевидным. Введенный админами квест посылает всех вайверов воевать на локации, занятые хакерами. Все с воодушевлением ринуться в ту сторону, будут гасить посторонних, появившихся в Слиссе вопреки воле ее организаторов... Выбросив хакеров из Слисса руками вайверов, админы рассчитывают решить проблему со взломом серверов и защитить их от новых. В общем, как-то так. А твое мнение?
   Китаец медленно качнул головой.
   - Неплохо, неплохо. Умеешь думать.
   - Хм... По-моему, ответ лежит на поверхности, - пожал плечами Макс, польщенный похвалой Ли.
   - Может быть, - не стал спорить Ли. - Только далеко не все способны разглядеть истину, даже если она у них под носом. Например, Джон. Ему все равно. Прислали артефакты, а значит, так оно и надо. Я поначалу принял его за приверженца фатализма, но потом понял, что ему просто плевать. Джон обычный потребитель, никогда и ни над чем не задумывающийся, предпочитающий дрейфовать по течению складывающихся обстоятельств. Порой это разумно, так как позволяет избежать от эмоционального перенапряжения гибель нервных клеток. Порой не очень, поскольку не позволяет рассчитать ситуацию дальше, чем на два ходя вперед.
   Слушая китайца, Макс пожевал губу. Ему вдруг стало интересно, какое общее мнение о нем составил этот выдающийся игрок, обожающий так философствовать и докапываться до истины. Хотел спросить напрямую, но почему-то постеснялся. А может и испугался, что услышит о себе нечто нелицеприятное? Хотя... Ли наверняка бы не стал говорить ничего плохого в лицо. Он для этого слишком умный. Завуалировал бы.
   Помимо этого, Макса заинтриговала еще и последняя фраза союзника. Насколько же шагов вперед мыслит сам китаец? Предполагает ли он развитие событий, при котором Макс и Лея, знающие о блефе админов по поводу способности вытащить из Слисса более четырех человек, в оконцовке ударят в спины союзников?
   - Что нам это знание дает? - вслух озадачился Макс, на что Сяолун пожал узкими плечами:
   - Создатели Слисса расписалась в своей неспособности отбиться традиционными методами, которых у них оказалось на удивление мало. Мир Слисса изначально был чрезвычайно закрытым для внешнего воздействия, давая возможность только забрасывать сюда вайверов, да создавать в его пределах разные магические игрушки. Попытка действовать через вайверов, предварительно снабдив их артефактами по максимуму, было последним, на что они могли пойти. Понимаешь почему?
   - Разумеется. Они ведь вредят шоу, приносящему им миллионы кредитов ежедневно.
   - Совершенно верно. И совершенно не факт, что им удастся справиться с преступниками с нашей помощью, - Ли примолк, выжидательно поглядывая на Макса, словно ожидая от него продолжения своих мыслей.
   Макс его не подвел. Мгновенно прикинув в уме, чем может закончиться дело, если админам не удастся взять оградить Слисс от доступа посторонних, Макс поежился от замаячившей перспективы:
   - Мы не знаем мотивов киберпреступников, так что будем исходить из того, что они хотят банально уничтожить Мир Слисса. В принципе, они тем самым и занимаются сейчас. Сломив сопротивление службы безопасности корпорации, хакеры убьют эту реальность. Вместе со всеми, кто в ней находится! Так?
   - Угу, - прикрыл веки Сяолну, показывая, что ход его мыслей полностью совпал с рассуждениями Макса.
   - Что нам теперь делать? Помогать остальным вайверам в походе? Это ведь противоречит тому, что мы собирались делать изначально!
   Сяолун аккуратно поставил чашку на столик, и встал.
   - Я пока думаю над коррективами в план наших действий. Пойдем, проводишь меня к своему строителю.
   - Хорошо. Пойдем. Но хоть какие-то мысли относительно наших действий у тебя есть? - встав рядом с союзником, Макс подождал, пока тот не уберет защитный купол, после чего направился к межэтажному порталу, терпеливо дожидаясь ответа.
   - Не нужно проявлять излишнюю торопливость в суждениях, - Ли озвучил свои мысли уже перед самым выходом из замка. - Для начала собирем армию, достроим связывающие наши замки порталы, а уж потом примем решение. Мы, в отличие от многих дургих, понимаем, что опоздание с выступлением ничем не грозит, ибо никаких артефактов в тех самых "склепах" нет... Еще надо на ближайшее время запланировать для тебя несколько занятий, в ходе которых мы с Джоном обучим тебя некоторым премудростям. Хотели это сделать несколько позже, но, чувствую, придется форсировать. И где твой главный строитель? - такой вопрос у Сяолуна возник на улице, где в пределах второй крепостной стены с недавних пор образовался небольшой городок, все здания которого выполняли административно-хозяйственные, либо производственные функции. По этой самой причине народу здесь всегда было более чем предостаточно, порой создавая самые настоящие людские заторы. Дряхлый хотел разместить здесь и таверну, но Макс воспротивился, посчитав подобное заведение в стенах замка излишним, и определив место ей в жилом поселке.
   - Сейчас, найдем, - Макс сформировал поисковое заклинание, активировал, и спустя мгновение устремился к центральным воротам, дав Сяолуну знак следовать за ним.
   Там, уже вне пределов замка, союзники увидели строителя Си, оживленно беседующего с Дряхлым. Первого Макс предоставил в распорядения Сяолуна, а вторым занялся сам.
   - Докладывай, что у тебя с текучкой, - озадачил он Дряхлого.
   - Ну... - хлопнул себя по бокам тот. - Докладывать-то особо неча... Рази что только в поселке пожар случился. Только-только потушили. Вот, с Си обсуждали восстановительные работы.
   - Что сгорело? - насторожился Макс. - Причину пожара нашли?
   Дряхлый тяжко охнул.
   - Склады сгорели... Причину выясняем...
   - Что еще?
   - Дык, - Дряхлый запустил пятерню в шевелюру, почесал затылок, собираясь с мыслями, и начал рассказывать более обстоятельно. Поведал Максу о рождении трех телят в стаде, про какого-то Миколку, который улепетывая от мужа любовницы упал с крыши и сломал обе ноги, про несколько вновь прибывших семей, члены которых оказались истощены настолько, что пришлось обратиться за помощью к знахарке Алге...
   - Дряхлый! Ты про что мне рассказываешь? - через пять минут такого "доклада" взбесился Макс, до этого пытавшийся собирать из сумбурного рассказа старика ценную информацию. - По существу давай! Мне не интересно знать ни про твоего Миколку, ни про телят, ни про котят! Доложи, сколько людей на данный момент в поселке, что и где строится, на каком этапе. Вот это мне нужно! Нужен в точности такой же доклад, как и тот, что ты делаешь каждое утро!
   Дряхлый боязливо вжал голову в плечи, и часто-часто заморгал.
   - Дык, - крякнул он. - Не утро же, господин. Вот я и отступил от правил.
   У Макса мгновенно нашлось, что на это сказать, но на счастье старика господина отвлек орк-союзник, закончивший объясняться с Главным Архитектором.
   - Потом разберетесь, кто виноват, - негромко повозгласил он, тем самым завладев вниманием Макса.
   - Ну что? - осведомился у него Макс.
   - Объяснил. Обещал сегодня приступить к стройке, - в воздухе перед Сяолуном начала мерцать сложная объемная конструкция, состоящая из множества прямых линий и маленьких сфер.
   - Плетение портала, - догадался Макс.
   - Совершенно верно, - подтвердил китаец, и за пару секунд накачал конструкцию энергией. Ярко вспыхнув, она начала стремительно расширяться, и очень быстро превратилась в черную воронку, способную пропустить через себя сразу несколько человек.
   Перед тем, как вступить в пределы ее границ, Сяолун обернулся к Максу.
   - В завершение нашей беседы отмечу еще одну деталь. Внимательнее понаблюдай за своими приближенными.
   - Что случилось? - вскинулся Макс.
   - Пока ничего. Просто поведение некоторых из моих слуг кажется подозрительным. Полагаю, у тебя должно происходить примерно то же самое. В общем, присматривайся. И с Леей помирись, - с этими словами Сяолун исчез в портале, оставив Макса в задумчивом состоянии.
   На ум пришла утренняя сцена с Леей, в ходе которой И,Радл проявил несвойственные для него качества. Странность? Может быть...
   - Дряхлый! - Макс обернулся в сторону ворот, но старика уже и след простыл. Поисковое заклинание выявило его уже в замке! И как только успел? - Лея! Ты меня слышишь?
   - Да, - донеслось в ответ после непродолжительной паузы.
   - Ты это... Извини меня. Не прав я был, распустив руки. Извини.
   И снова пауза. Смущенная.
   - И ты меня извини, Макс. Я ведь тоже не права была.
  

Студия

   С хмурым видом Димитар взирал на Макса. За последние дни он еще ни разу не получил тот положительный заряд эмоций, который раньше обычно испытывал по ходу каждой трансляции. С текущим погружением все шло не так...
   И теперь к уже имеющейся горе проблем добавилась еще одна - вайверы научились ограничивать доступ к своим разговорам.
   За всю историю существования Слисса, а это без малого двадцать погружений, никто еще не составлял таких заклинаний, и вот сегодня им "блеснул" китаец Ли!
   А может Сяолуном все и ограничиться?
   - Что же за напасть такая? - в раздражении пробормотал Росицки, и недовольно глянул на рядом стоявшего Кристофа. - Как же узнать, о чем они разговаривали? Есть возможность как-нибудь вскрыть его по записи?
   Оператор в ответ лишь чуть поморщился.
   - Понял, - опечаленно вздохнул Росицки.

Глава 18

  

На борту скоростной космической яхты корпорации ICV

   Открыв глаза, Виланд обнаружил себя в полутемном помещении лаборатории. Последняя горящая лампа периодически потрескивала и мигала, на короткие мгновения погружая лабораторию в полную темноту.
   Около ближайшей вирткамеры прямо на полу сидел человек в белом халате и что-то бессвязно бормотал, поглядывая на Виланда глазами, в которых не было ни капли разума.
   Шефу СБ бросился в глаза еще один нюанс - освещаемый участок пола был покрыт непонятными темными пятнами. Сделав несколько шагов вперед, Виланд склонился и провел пальцами по одному из них. Подвел пальцы к глазам, присмотрелся...
   - Это кровь! - не удержался он от изумленного восклицания. - Что с вами? Что здесь произошло?
   Вместо ответа человек вдруг издал нечленораздельный крик и неожиданно быстро пополз подальше от Виланда.
   - Эй! Постой! - он пошел за человеком в белом халате, намереваясь выбить из того всю интересовавшую его информацию.
   Остановился на полпути.
   Что-то Виланда насторожило. Медленно повернув голову в сторону вирткапсул, с содроганием обнаружил, что их крышки открыты.
   Осторожно приблизился, заглянул внутрь...
   - Этого еще мне не хватало! - вырвалось у Виланда при виде пустого нутра капсулы. - Слушай, ты! Ползун в неизвестность! Ползи сюда!!! - закричал он во тьму, где скрылся потерявший рассудок работник лаборатории. - Ну!!! Или ты сейчас...
   Порыв ледяного ветра, неизвестно откуда взявшийся в закрытом помещении, ударил Виланду в спину. Следом донесся тихий шепот.
   Мгновенно обернувшись, Виланд увидел одинокую фигуру, стоящую в дверном проеме. Видок неизвестного заставил внутренности шефа СБ похолодеть - единственный желтый глаз на правой половине лица, отсутствие губ, длинные кривые клыки, лоскутьями свисающая с головы кожа...
  
   Что-то острое впилось Виланду в правый бок, заставив мгновенно вынырнуть из тенет снившегося кошмара. Зашипев от боли, он буквально подскочил на узкой кровати.
   - Свет!
   Откинул одеяло, и очумело уставился на металлическую фигурку всадника на коне, мирно поблескивавшую в центре постели. Задумчиво проведя рукой по взъерошенной шевелюре, шеф СБ попытался вспомнить, когда и зачем он умудрился прихватить ее с собой. Не вспомнил.
   - Господин Виланд, - отвлек его активировавшийся коммуникатор, явив перед ним голограмму симпатичной стюардессы. - Вы встали?
   - Уже да, - Виланд попытался скрыть вдруг нахлынувшее раздражение. Потянувшись за вещами, он начал облачаться в стандартный комбинезон службы безопасности корпорации. - Через сколько мы будем на месте?
   - Мы находимся в пределах одного стандартного часа пути от Ориона-7. Посадку предполагается совершить по истечению одного часа двадцати семи минут. Благодарю за внимание.
   Выполнив свою функцию будильника, голограмма свернулась. Виланд неспеша оделся, закинул в рот жевательную пластинку, очищающую ротовую полость, и, нажав на одну из многочисленных кнопок, расположенных по краю маленького стола, включил зеркало.
   Развернувшаяся силовая пластина отразила немолодого мужчину, с всклоченными волосами, среди которых было немало седых, и мешками под глазами, что свидетельствовавшими о его нелегкой жизни, с постоянными стрессами и недосыпами.
   - Господин Виланд, с вами запрашивает связь командир корабля, капитан Рузвор. Соединять?
   - Секундочку, - схватив со стола расческу, Виланд в несколько движений привел шевелюру в порядок. - Теперь можно.
   Изображение девушки моргнуло и в следующий миг на Виланда смотрел пожилой седовласый мужчина, из разряда тех, о которых принято было говорить "старый космический волк".
   - Доброе утро, сэр, - окинув всесильного главу СБ бесстрастным взором синих, водянистых глаз, в которых не читалось ни малейшего страха и подобострастия, частенько выказываемых людьми, капитан на секунду отвлекся, посмотрев куда-то в сторону, сделал несколько движений рукой, по всей видимости отдавая указание подчиненным, и снова сосредоточился на безопаснике. - Вы попросили связаться с вами, когда приблизимся к планете на расстояние, достаточное для работы системы мгновенной связи.
   - Все верно, капитан, - кивнул Виланд. - Сейчас я поднимусь к вам на мостик и объясню дальнейший порядок действий. Ждите меня.
   Отдав указание безопасник отключил связь, и прихватив с собой маленький кейс с портативным суперкомпьютером, поспешил из каюты.
   Проследовав по узким, длинным коридорам, по стенам которых тянулись провода и трубы - конструктора гнались за улучшением скоростных и маскировочных характеристик яхты, уделяя при этом мало внимания ее внутренней красоте и комфортабельности, Виланд вышел к металлическому трапу.
   Выбравшись с третьего уровня, где находились исключительно каюты, на первый - командный, он почти сразу уткнулся в переборку, преградившую ему дальнейший путь.
   Приложив извлеченную из кармана миниатюрную пластину к малозаметной панели, дождался, пока переборка целиком не отъедет в сторону, открыв ему доступ в святая святых любого космического корабля - зал управления, представлявший собой полукруглое помещение, над которым двигался капитанский мостик, выступая из стены подобно узкому длинному языку, расширяющемуся на конце.
   Вскользь глянув на персонал, занятый своими делами настолько, что не заметил появления в помещении постороннего человека, безопасник поднялся на мостик, где ему навстречу выступил капитан.
   - Еще раз, доброе утро, - слегка склонив голову, повторно поприветствовал он шефа СБ.
   - Для кого-то доброе, для кого-то не очень, - с легкой усмешкой отозвался тот. Глянув на часы, Виланд решил, что успеет перекинуться с капитаном парой слов, к делу не относящихся. - Поговаривают, у вас возникли проблемы с одним из своих компаньонов, не вспомнившему о вас при дележе найденных сокровищ?
   Вопреки ожиданиям Виланда, Рузвор даже бровью не повел на новость, что его тайные дела с ловцами удачи - так называли капитанов свободных космических кораблей, промышлявших поиском новых, неосвоенных планет - стали известны Корпорации. Напротив, он улыбнулся, пожал плечами и с определенной долей грусти в голосе ответил:
   - Правила корпорации не запрещают сотрудникам вкладывать свои средства в выгодные мероприятия на стороне. Ведь верно? - Виланд кивнул. Действительно, такого запрета не было. - К моему несчастью, старинный друг, с которым я знаком с самого детства и к которому я испытывал полное доверие, на сей раз не оправдал его.
   - Полное доверие? Значит, маячки на корабле Злобана и несколько людей, следивших за ним в ближайшем космопорте, были посланы не вами? Как и парочка наемных убийц, попытавшихся убрать его после переговоров с представителями концерна Прим, в ходе которых он пытался подороже продать свои находки?
   Рузвор заметно напрягся, хотя и постарался не показать вида.
   - Не имею ни малейшего понятия, о чем вы говорите.
   - Не волнуйтесь, капитан, - на лице Виланда появилась холодная улыбка, - мы не осуждаем вас за подобные меры... предосторожности. Скорее, наоборот. Приветствуем. В наше время доверие стало слишком дорогим удовольствием. Неоправданно дорогим. Единственное, чем мы оказались озабочены, так это тот факт, что вы не предупредили нас о своем конфликте с теперь уже бывшим компаньоном.
   - Со своими проблемами я привык разбираться сам, - угрюмо ответил Рузвор.
   - Разумеется, - медленно качнул головой Виланд. - Мы только за. Исключение составляют лишь случаи, когда ваши проблемы могут стать нашими.
   - Каким образом мои вопросы могут касаться корпорацию?
   Последнюю фразу капитан произнес с нажимом. Определенно, ему не понравилось, что кто-то смеет указывать ЕМУ, кавалеру нескольких боевых орденов, как следовало поступать при решении своих же проблем.
   Виланд не стал отвечать на вопрос Рузвора, поэтому тот, выждав несколько мгновений, продолжил:
   - Господин Гросскройц, позвольте мне самому определяться по жизни. У вас проблем поубавиться, и мне не придется ломать голову, где и в каких моментах я могу вызвать ВАШУ озабоченность. Ок?
   - Договорились, - широко улыбнулся Виланд.
   Он только что удостоверился в правильности принятого им решения относительно дальнейшей судьбы капитана Рузвора, начавшего своими "проектами" ставить под удар безопасность яхты. Служба безопасности за последний год успела нейтрализовать пару диверсий со стороны его недовольных "партнеров", направленных на устранение своенравного отставного вояки.
   Разумеется, с их стороны было бы разумнее организовать подобные "мероприятия" где-нибудь в другом месте, не связываясь с могущественной корпорацией, но Рузвор звериным чутьем чувствовал моменты, когда на него может начаться охота, и предпочитал не высовываться за пределы корабля, вынуждая сотрудников СБ разбираться с его многочисленными вопросами.
   - Вот и отлично! - сдержанно кивнул Рузвор. - Я рад, что мы поняли друг друга.
   - Само собой, - Виланду вдруг стало интересно, какую судьбу уготовил его первый заместитель для детей капитана - восемнадцатилетней Дженифер и четырнадцатилетнего Якова, которых Рузвор тщательнейшим образом прятал на одной из дальних планет Империи, искренне полагая, что о них никому неизвестно. Скорее всего, Оливер пацана пустит на органы, а Дженифер продаст в рабство. С молотка. Или сделает порнозвездой в специфических фильмах, где снимались совокупления с полудикими расами, часто встречаемыми людьми на новых планетах. К несчастью для режиссеров такого кино, актрисы часто гибли, получая внутренние разрывы, несовместимые с жизнью. Лечение обходилось слишком дорого, поэтому деятели кинематографа просто выбрасывали их на улицу, предпочитая купить на черном рынке новых. Но это уже так... мелочи, не заслуживающие никакого внимания. - Садимся в Принстоуне?
   - Да, у нас там выделенная площадка.
   - Планы изменились. Приземляемся на частной площадке в другом месте. Сейчас скину вам координаты.
   Открыв кейс, безопасник аккуратно достал компьютер, нажал пару кнопок на внешней панели и перед ними появилась голограмма экрана, по которой побежали многочисленные цифры.
   - Мой компьютер автоматически подключиться к бортовому компьютеру корабля, - предварил вопрос капитана Виланд, поймав на себе его вопросительный взгляд.
   Чуть поколдовав со значками голограммы, кивнул:
   - Готово.
   Браслет Виланда моргнул зеленым цветом, оповещая о вызове. Короткое движение рукой...
   - Доброе утро, господин Морган, - поприветствовал он вечно недовольную в последнее время физиономию босса.
   - Как обстановка?
   - Мы на подлете. Согласно принятому решению...
   - Это я знаю, - перебил Морган, не удосужившись дослушать доклад Виланда. - Ты мне лучше расскажи, как обстоят дела с прибытием других участников собрания?
   - Не могу доложить. Мы только вышли на расстояние быстрой связи. Сейчас займусь этим вопросом.
   Морган потер виски, думая об известии, полученном в последний момент перед прыжком в гиперпространство. Со злостью прикусив губу, выплюнул:
   - Чертовы недоумки! Ничего без меня решить не могут! - Морган заметил легкое удивление Гросскройца, принявшего его фразу на свой счет, и счел нужным сдержанно пояснить. - Я не про тебя, Виланд. Мне тут сообщение прислали, которое... - Морган прикусил язык, разглядев рядом с шефом СБ фигуру капитана яхты. - Ладно. Ни на кого пока не выходи. Сейчас я сам поднимусь к тебе. - с этими словами Морган отключил связь.
   - Странно, - пробормотал за спиной Виланда Рузвор.
   - Что именно?
   - Он всегда здоровался со мной. За все двадцать лет, что я работаю на него. Исключений не было. А сейчас посмотрел на меня, точно на пустое место.
   Почувствует или не почувствует, что уже списан со счетов, тут же задался вопросом Виланд, озвучив совершенно другое:
   - Привыкай, капитан. Все люди меняются, и господин Морган не исключение.
   Ждать последнего долго не пришлось. Прошло всего несколько минут, прежде чем входная переборка отъехала в сторону и в зал управления ворвался раздраженный Морган.
   Не осматриваясь по сторонам, он устремился на мостик.
   - Полет проходит без происшествий. В настоящий момент... - попытался доложить выскочивший навстречу Рузвор, и тут же замолчал, наткнувшись на мрачный взгляд владельца корпорации.
   В следующий миг ему пришлось отскочить в сторону, что на довольно узком проходе сделать было непросто, чтобы освободить проход танком прошедшему мимо него боссу.
   - Мне нужна связь с Диар-2, - коротко распорядился владелец корпорации, грузно опустившись в капитанское кресло.
   Рузвор подошел к консоли и нажал несколько клавиш.
   - Готово. Теперь можете вводить контакт. Кодовая строка справа.
   - Вижу. Ты пока можешь идти.
   Рузвор постоял еще несколько секунд, затем зачем-то кивнул, развернулся и чуть ли не строевым шагом покинул капитанский мостик.
   Прошли несколько минут томительного ожидания, прежде чем голограмма экрана внезапно видоизменилась, превратившись в изображение пожилого мужчины.
   То был Главный Префект планеты Диар - 2, являвшейся узловой в секторе Денеб, где Корпорация ICV имела весьма обширные коммерческие интересы.
   Эльвидар Моралес являлся ставленником Моргана, заплатившего за его назначение весьма немалые деньги нужным людям из окружения Императора. Самой, пожалуй, важной его обязанностью на занимаемой должности было шефство над службами правопорядка, отвечающих за выполнение многочисленных законов - как центральных, принятых к исполнению на территории всей Империи, так и местных. Благодоря этому Главные Префекты, тайно собирая через курируемые ведомства всю информацию о других представителях властных структур, в конечном итоге обладали всеми необходимыми рычагами давления для принятия нужных законов, многие из которых удовлетворяли интересам людей, поспособствовавших им занять должность.
   - Добрый день, господин Морган, - с некоторой ленцой начал Эльвидар, имевший весьма важный вид. - Не мог подойти к коммуникатору. Завершал беседу с Первым Наместником.
   - И?
   - Обсуждали с ним малозначимые для вас вопросы, связанные с выбором меры наказания группе террористов, подбивавших рабочих заводов к забастовкам. Решили остановиться на предложенном мною варианте... Эгх... Эгх... - Моралес, прикрыв рот рукой, прокашлялся, - Остановились на быках. Трансляцию казни проведем по планетарному телевидению. Высшей знати будет потеха, черни - и потеха, и предостережение от крамольных мыслей, связанных с восстаниями, забастовками, бунтами и прочей чепухой, отвлекающей от работы.
   Морган открыл рот, собираясь вывалить на Эльвидара все возникшие к нему претензии, но сказал совершенно иное, решив первоначально удовлетворить свое вдруг вспыхнувшее любопытство.
   - Что за быки?
   Эльвидар заметно оживился, получив вопрос по живо интересовавшей его теме. На щеках появился легкий румянец, а взгляд приобрел возбужденное выражение.
   - Древнее наказание, отрытое мною в старых архивах. Суть состоит в следующем. Изготавливается металлическая статуя быка, нутро которого оставляется полым. От этой полости ко рту идет узкий канал. Через специальную дверцу в боковине статуи, в ее внутреннюю часть помещается человек, и далее под ней разводится костер.
   - Под брюхом быка?
   - Совершенно верно, господин Морган. Под брюхом. Через некоторое время, по мере нагрева металла, человек начинает поджариваться. Медленно и верно. Естественно, испытывая мучительную боль, он начинает орать и этот крик при помощи того самого канала, о котором я говорил, вырывается наружу. И что самое интересное! Окружающие при этом слышат звук, очень напоминающий рев быка!
   - Гм... Очень интересный способ... наказания! - Морган явно находился под впечатлением. - В центральном секторе тебе не дали бы его реализовать.
   - Но мы ведь не в центральном секторе! Там кроме смертельной инъекции ничего применять нельзя, поскольку часто попадаются аристократы и высшие чиновники, ставшие жертвой подковерной борьбы между различными кланами.
   - Да уж... Даже смертельные враги, отправившие своих оппонентов на смертную казнь, взбунтуются, если на тех испытают нечто подобное, - согласился Морган. - Сегодня ты выиграл, но никто не гарантирует, что завтра не проиграешь.
   - Вот именно. А здесь у нас свои правила. Понятное дело, представителей высшего сословия казнят, как и в центральной системе, применяя инъекцию. Человек засыпает, и более не просыпается. Но всех остальных... И еще! Я усовершенствовал быка!
   - Каким образом?
   - Его центральная часть будет отлита не из металла, как в древности, а из специального жаростойкого стекла, не чернеющего при контакте с огнем. Мы сможем любоваться на муки преступника, наблюдая, как он поджаривается, словно сосиска на сковородке. Маслица в процессе тоже подольем. Через рот статуи.
   - Занятно, занятно, - Морган задумался, чтобы через секунду кровожадно улыбнуться. - Эльвидар, вот этим ты мне и нравишься. Креативным подходом к своим обязанностям. Потом скинешь мне запись казни.
   - Можем организовать онлайн трансляцию, - подавшись вперед, деловито предложил Моралес. - Готов гарантировать высшее качество передачи в любую точку Империи.
   - Нет. Запись, - коротко отрезал Морган. - И хорошо, что ты заговорил о качестве. Как раз о нем хочу с тобой поговорить. Что ты скажешь о деятельности нашей дочерней компании ICV inc? Ее представители несколько раз пытались выйти на тебя в течении последних нескольких недель.
   - ICV inc? - переспросил Эльвидар мгновенно поскучневшим голосом. - Работает в сфере изготовления и поставок вооружений. Основана сравнительно недавно, лет пять назад, и предназначена для диверсификации деятельности корпорации ICV. Расположена в секторе Денеб не случайно. Сектор далек как от Центра, где разыгрываются аукционы и принимаются стратегические решения о закупках силовыми структурами, так и от пограничья, где существует большой теневой оборот оружия. Поэтому имеется большой шанс, что контролирующие этот рынок концерны обратят слабое внимание на новоявленную компанию, и не будут предпринимать попыток устранить конкурента в зародыше.
   - В целом все правильно. Продолжай, - кивнул Морган.
   Но что это был за кивок! В нем можно было прочесть и неприкрытую угрозу, и чрезвычайную заинтересованность дальнейшими словами Моралеса, и откровенную злость! Одновременно!
   - Э-э-э... Поскольку фирма не является профильной для корпорации, поэтому я не особо э-э-э... вникал в ее дела, - Эльвидар откровенно замешкался. Вся спесь, присутствовавшая в его облике до этого момента, мгновенно слетела, обнажив жалкого человечека, вдруг вспомнившего, что он и кто он. Человечек скосил глаза на шефа службы безопасности, едва заметно побледнел и, напустив на себя виноватый вид, уставился на Моргана, - если надо, то я... обращу более пристальное внимание на ее деятельность. Куда только...
   - Ты совсем обнаглел? - зарычал могущественный владелец корпорации, чем заставил Моралеса вжать голову в плечи. - Забыл, зачем я тебя туда поставил? Твоя задача блюсти наши интересы!!! - Морган кулаком ударил по широкому подлокотнику кресла. - Или ты устал? - его голос мгновенно стал вкрадчивым.
   - Нет, нет! Что вы! - замахал руками Эльвидар, прекрасно понимавший возможные перспективы "выхода на пенсию". Он нисколько бы не удивился, если бы тот страшный человек, стоявший за спиной Моргана, при таком исходе опробовал бы наказание с помощью быка на нем самом! Слухи, курсировавшие между знающими людьми о деятельности Виланда Гроскройца по всей галактике, и появившееся задолго до того, как он возглавил СБ Корпорации ICV. внушали животный ужас.
   Слухами неоднократно интересовались следователи Имперского Патруля, но доказать что-то так и не смогли. В итоге каждый раз они приносили Гросскройцу свои извинения и оставляли его до поры до времени в покое. А уж теперь, когда господин Морган сделал его одной из ключевых фигур своей корпорации... - Я готов отстаивать интересы корпорации!
   - Вот и отстаивай, - сквозь зубы произнес Морган. - Или мы быстро найдем тебе замену, несмотря на все твои былые заслуги. Ты хоть в курсе, что произошло?
   - Н-н-нет.
   - Компания должна была участвовать в одном из аукционов. Мелком, если судить по меркам Корпорации, но достаточно значимом на планетарном уровне. В процессе подготовки к нему на исполнительного директора вышли неизвестные, предложив отказаться от участия. Он не согласился, после чего попытался выйти на тебя. Как мы знаем, это ему не удалось. В итоге, мой человек сейчас в больнице. Ему переломали все кости, раскроили череп, вспороли живот. Едва спасли. Вот теперь ты мне скажи, как я должен реагировать на подобную новость? Как такое вообще могло произойти, если Главный Префект планеты клялся раньше, и клянется сейчас, "отстаивать интересы Корпорации"?
   - Я разберусь! Я со всем разберусь! - вмиг побелевшими губами запричитал Моралес. - Я найду всех причастных к наезду! Я...
   - Сколько тебе времени потребуется? - жестко оборвал его Морган.
   - Дайте мне три дня! - выдохнул перепуганный Префект.
   - Пусть будет так. У тебя ровно три дня, по истечению которых ты приносишь мне головы исполнителей и заказчиков. Хотя... Нет. Не головы. Ты организуешь для меня прямую трансляцию, где испытаешь своего быка на этих отморозках, решивших бросить нам вызов. Только перед этим предоставишь убедительные доказательства, что схваченные люди являются теми самыми, которых я жажду увидеть. Понял?
   - Я все сделаю! - часто закивал головой Моралес. - Сделаю в лучшем виде.
   - Действуй, - отключив связь, Морган откинулся в кресле и о чем-то задумался.
   Гросскройц, до сих пор безмолвной статуей стоявший за его спиной, прокашлялся, тем самым привлекая внимание босса.
   - Что ты на это скажешь? - очнувшись от своих мыслей, поинтересовался Морган.
   - Мы людей и за меньшие проступки... меняли. Моралеса может быть тоже бы стоило заменить на более расторопного?
   - Нет, пока подождем. Я ведь не зря упоминал о его былых заслугах. Он, действительно, много сделал для корпорации. И делает. К сожалению, иногда начинает слишком много думать о тех вещах, над которыми думать ему не стоит.
   - То есть, прикажете оставить все, как есть?
   - Да. По крайней мере, пока. На этот месяц с нас хватит и одного "списания" из высшего эшелона.
   Говоря о "списании", Морган подразумевал капитана Рузвора. В отношении же Моралеса его планы несколько отличались от только что озвученной позиции. Никакого шанса тому он давать и не собирался. Просто потенциальному приемнику, который был уже подобран и о котором не знал даже Гросскройц, требовалось определенное время для изучения ситуации на Диар-2.
   Коммуникатор дальней связи выдал трель вызова.
   - Запрашивают тебя, - посмотрев на адресата, через плечо бросил Морган. Встав с кресла, отошел в сторону и занял такую позицию, в которой он не был виден на другом конце канала связи.
   Гросскройц выступил вперед, и активировал вызов.
   - Виланд! - то был Оливер, имевший крайне взволнованный вид. - У нас ЧП! Повторился налет на лабораторию! Преступники работали по той же схеме, что и в первый раз. Снова все заснули. Снова все записи оказались уничтожены! Пропало семь тел!
   - Что??? - одновременно вскричали Виланд и Морган. Последний буквально выпрыгнул из мертвой зоны галапроектора и встал напротив проекции Оливера.
   - Приветствую, господин Морган.
   - Рассказывай!!!
   - В принципе, я все уже рассказал, - развел Оливер руками. - В настоящее время, совместно с имперскими силами правопорядка проводим поисковую операцию. Результатов пока нет. Ни преступники, ни похищенные ими тела не обнаружены.
   - Это невозможно, - прошептал Виланд, и добавил, повысив голос. - Охрана лаборатории могла выдержать штурм армейской бригады! Люди были оснащены всеми возможными средствами химической и бактериологической защиты! - неожиданно Виланд вспомнил об еще одной немаловажной детали. - Автоматические охранные дроны! Они должны были расстрелять нападавших! Что с ними?
   - Превратились в груды металлолома, - беспомощно отозвался Оливер.
   - Привлеки к расследованию всех, кого только можешь! - Морган подскочил к голограмме, намереваясь схватить Оливера за грудки. Потом опомнился и остановился, уставившись на заместителя шефа СБ полными нечеловеческой злобы глазами. - Найди пропавших вайверов! Найди налетчиков!!! Понял?
   - Так точно, сэр! - Оливер вытянулся по струнке.
   - Свободен! Работай! - Морган рывком отключил канал связи и развернулся к Виланду. - Каковы твои мысли?
   - Мы никого не найдем.
   - Почему?
   - Против нас действует не сумасшедший одиночка... и не любители... Иначе бы мы давно выяснили, кто это. Как я уже говорил, здесь задействована структура. Причем весьма могущественная!
   Морган со злостью ударил по спинке кресла.
   - Эх!!! Знать бы, кто это!
   Виланд согласно кивнул:
   - Тогда бы у нас появилась возможность нанести ответный удар.
   Морган прошелся по мостику.
   - Так! Быстро делаем свои дела на планете и возвращаемся! Чувствую, там, на Земле, происходят события, требующие нашего личного вмешательства...
  

Земля.

Галаканал "Имперские новости".

Экстренный выпуск

   Мы ведем прямой репортаж из окраинного района Лондона, известного как Саннигхилл. Не более двух часов назад здесь разыгралась страшная трагедия! На улице "Школьная Дорога" неизвестный напал на выпускников старшей школы, праздновавших выпуск в частном доме, принадлежащего родителям одного из участников вечеринки. Как вы видите, на месте работают бригады судмедэкспертов. Многочисленные полицейские оцепили дом и не допускают в него никого, включая представителей прессы. Но нам удалось найти человека, побывавшего в этом доме еще до приезда полиции. Перед вами Сэм Стюарт! Сэм, что вы можете сказать по поводу случившегося?
   - Э-э-э... Я даже не знаю...
   - Не волнуйтесь, Сэм. Расскажите нам, что вы видели в доме?
   - Оторванные руки, ноги, головы! Кишки везде валяются... Там явно поработали потрошители! Никогда такого не видел! Меня сосед туда позвал. Тэд. Тот самый, что вызвал полицию. Меня едва не вывернуло от того, что я увидел! Море крови, надписи на стене... Кровью сделанные. Не на английском! Все было круче, чем в игре Димитара Росицки! А самое главное знаете в чем? У всех трупов были вскрыты черепные коробки! И мозгов в них не было! Их кто-то вынул! Подозреваю, потрошители их унесли на органы!
   - Сэм, мозги - это единственный не пересаживаемый орган.
   - Да? Значит, потрошители их съели!
   - Сэм, расскажите о своих домыслах чуть позже. Скажите нам, сколько человек было в доме?
   - Школьников? Тэд сказал, что человек сорок там было. Он еще вечером туда заходил, когда все в порядке было. Просил, чтобы не слишком шумели.
   - А еще что-нибудь вы там видели? На каком языке были сделаны надписи? Вы сможете их нам нарисовать?
   - Я могу попытаться...
  

Спустя один час

Галаканал "Имперские новости".

Экстренный выпуск

   Мы еще раз прерываем трансляцию сериала "Живодеры" в связи с появлением еще одной важной новости! Сто двадцать человек умерло этим вечером в районе Виндзор от неизвестной болезни! Зараженные обратились к медикам в связи с резким ухудшением самочувствия. Через полтора часа после их доставки в больницу они начали умирать! Болезнь сопровождалась резким почернением кожных покровов и появлением на них глубоких трещин. Одновременно наблюдалось кровотечение из глаз. В какой-то момент глаза больных также начали лопаться и вытекать из глазниц! В ходе этих процессов больные испытывали страшные муки! Как сказал представитель департамента здравоохранения, в Винзоре установлен карантин. Также он отметил, что ни с чем похожим медики ранее не сталкивались! Сейчас мы попытаемся попасть на территорию...
  
  

Прелат Симеоне

   Выключив галапроигрыватель прелат долгое время сидел молча, уставившись в одну точку перед собой.
   - Демоны проникли в наш мир! - прошептал он, поочередно вспоминая кадры из новостей и сопоставляя их со своим видением, что в виде было ниспослано ему свыше. Упав на колени и воздев руки к потолку, он с неистовством закричал. - Боже! Неужели ты отрекся от нашего мира, видя, что дети твои выбрали неверную дорогу?
   - Отнюдь, прелат, - Симеоне вскочил на ноги и обернулся в сторону входной двери, где увидел смиренно стоявшего аббата Дуасье, своего ближайшего подвижника, помогавшего прелату делать тот гигантский объем работы, что пал на его плечи в последние дни. - Отнюдь. Будь иначе, Господь не подал бы вам знак и мы не начали бороться.
   - Здравствуй, Даниэль, - Симеоне заметно расслабился, поприветствовав аббата по мирскому имени. Зная его чуть не с самого своего детства, прелат изредка переходил на такую форму общения. - Ты умеешь тихо подкрадываться.
   Дуасье ответил тем же.
   - Здравствуй, Адриано. Почему ты так насторожился при моих словах?
   - Я ожидаю того момента, когда Гросскройц выйдет на меня, - признался Симеоне. - Думаю, он лично явиться засвидетельствовать мне свое "почтение", - прелат выделил саркастическими нотками последнее слово.
   - Я услышал тебя, Адриано, - кивнул аббат и прошелся внутрь жилища прелата. - По поводу слов о демонах, проникших в наш мир... Это правда?
   - Пока еще сомневаюсь, - тяжко вздохнул Симеоне. - Но сомнения постепенно развеиваются, порождая во мне уверенность в таком мнении. Ты видел, что происходит в Лондоне?
   - Видел. Кара настигла безбожников, явившись в мир эпидемией и всплеском насилия.
   - Хм... - нахмурился прелат. - Смотрю, ты склонен рассматривать прорыв демонов в качестве некой кары? Тогда зачем же мы боремся? Пусть все идет своим чередом!
   Аббат смутился. Не выдержав яростного взора прелата, опустил глаза.
   - Мы должны бороться с нашествием исчадий ада! - жестко заключил Симеоне. - К несчастью, демоны прорвались в наш мир быстрее, нежели я думал, а посему нам надо удесятерить усилия, дабы вышвырнуть их обратно! Мы должны сделать это, и мы сделаем, невзирая на все препятствия, встающие у нас на пути!
   - Прелат, - глядя на распрямившуюся фигуру Симеоне, на его пылающее праведным гневом лицо, аббат испытал внутренний трепет перед этим человеком, которого, как ему казалось до сего момента, знал очень хорошо, и открывшемуся сейчас ему с совершенно другой стороны. - Появились сведения о дочке Гросскройца.
   - Говори!
   - Информация чрезвычайно засекреченная и охраняется лучше, чем многие тайны Канцелярии Императора, - Дуасье нервно сглотнул, не выдерживая давящего взгляда прелата, подобно лазеру выжигающего все его нутро, проникая в каждый уголок души аббата. У него даже создалось ощущение, что ему можно и не продолжать - прелат все прочел в его мыслях! - Потеряв сеть осведомителей, которых люди Гросскройца уничтожили не задумываясь, нам тем не менее удалось установить ее примерное местонахождение...
   - ГДЕ???
   - Она здесь... на Земле... в Лос-Анжелесе... Пока не удалось установить ни ее имени, ни внешних данных, но мы работаем над этим вопросом!
   - Ускорьте поиски! - прошипел Симеоне. - Как только будут результаты, я смогу разговаривать с Виландом с позиции силы! Между прочим, его люди не так хороши, как все о них думают. У нас появился осведомитель в его окружении!
   - Не может быть! - изумленно выдохнул аббат.
   - Может! Еще как может! Сейчас из этого источника мы получаем оперативную информацию...
   - Дорого он нам обошелся?
   Симеоне торжествующе глянул на аббата.
   - Не все в этом мире продается! Человек начал с нами работать из идейных соображений. Он верующий! И он подтвердил информацию о наличии у Гросскройца дочери! Только, к сожалению, он больше ничего не знает. Виланд тщательно скрывает все сведения даже от своего ближайшего окружения.
   - Мне можно идти? - робко осведомился Дуасье, глядя на этого человека, вдруг ставшего каким-то... огромным! На секунду ему померещилось, что он видит вокруг прелата слабое сияние.
   - Иди, и принеси мне знания о дочке Гросскройца, - прелат говорил тихо, но его звуки его голоса при этом чуть не оглушили аббата, усилившись таинственным образом.
   - Сделаю, прелат Симеоне, сделаю... сделаю... сделаю... - словно молитву повторяя эти слова, Дуасье пятился назад, пока не достиг дверей, за которыми и скрылся.
  

Глава 19

Несколько дней спустя

Макс

   - Лея!
   - Да, Макс?
   - Почему молчишь? Ничего не докладываешь. Забыла, зачем с утра пораньше я тебя отправил в замок?
   - Нет, не забыла. Ты был прав. Демиклес с трудом уживается с магами и без присутствия кого-то из нас общее дело у них не ладиться. Твое задание по совместному изучению возможностей, даваемых Магической Книгой Некросов, благополучно провалено. Сейчас сижу с Клифом и Демилкесом, и пытаюсь в ней разобраться... Оказывается, с помощью Магии Крови можно призывать духов!
   - Кого?
   - Духов. Это...
   - Потом расскажешь! К вечеру мы собираемся перебраться в наш замок.
   - Ок.
  
   Стоя на десятиметровой стене, окружавшей неказистую крепость Смита, Макс полной грудью вдыхал свежий воздух и вместе с двумя союзниками, расположившимися у него за спиной, наблюдал за копошащимися на широком поле многочисленными воинами, над которыми возвышались несколько исполинов. Головы последних были на одном уровне с верхней частью крепостной стены.
   Поеживаясь от холода и щуря глаза под порывами ледяного ветра, он периодически с надеждой кидал взгляды на ближайшую башенку, цепь которых венчала крепостную стену через каждые полторы сотни метров по всей ее длине, и вспоминал события последних дней, ставших для него самым настоящим адом...
   Вернее, в ад превратился короткий курс обучения, которому его и Лею подверг Сяолун сразу после того, как удалось урегулировать вопрос с магами, найденных благодаря Дряхлому в одной из пещер в скалах на берегу океана.
   Ли взялся за их обучение основательно, пытаясь вбить в головы огромный объем знаний и опыта, накопленных им в течении многих лет. Особенно много внимания уделил применению магии: рассказывал про составление комплексных заклинаний, используя для этих целей простейшие руны; показывал, как и в каких случаях можно применять те или иные заклинания; учил одновременно обращаться и с магией, и с оружием, не забывая при этом посредством ментальной магии управлять войсками... Макс не раз и не два успел поразиться, сколь много полезных навыков можно было приобрести в виртуальных играх. И все они прекрасно работали в пределах Слисса!
   Теоритические занятия плавно переходили в практические, где ученики самостоятельно осваивали полученные знания, и старались довести некоторые навыки до автоматизма. Особенно те, которые могли пригодиться в бою. Периодически Сяолун организовывал спарриги, на которых Макс и Лея противостояли ему и Смиту...
   Макс невольно содрогнулся, когда в его памяти всплыл первый такой "спарринг". Против Смита...
   Вот он метнул в американца водяную стрелу...
   практически одновременно попытался преварить землю под его ногами в жидкое болото... затем поставил щит на пути огненного фаербола...
   ... чтобы тут же обнаружить обвившийся вокруг шеи хлыст из жидкого огня!
   Уф... Даже подумать страшно, сколько потом сил ушло на регенерацию кожи в том месте!
   В общем, учеба шла интенсивно, и спали они с Леей по два-три часа в день, изматываясь до такого состояния, что самостоятельно не доходили до кровати. Учитывая, что Макс не забывал периодически удаленно мониторить состояние своих владений, ментально отдавая распоряжения подчиненым, то нагрузку можно смело было считать запредельной. По крайней мере, для него.
   Вчера же вечером китаец, совместно с американецем, устроили им конечное испытание - полноценный бой с минимумом ограничений!
   Всю ночь над практически безжизненными телами эльфийки и ситаха колдовала знахарка Смита - древняя орчиха Олыг. Именно благодоря ей они пришли в себя уже к утру, обнаружив сидящего рядом а с самого утра Сяолун поздравил их с окончанием обучения, и вывалил на них целый ворох инофрмации. Да какой!
   Оказалось, что пока Макс и Лея проходили обучение, в Слиссе произошли события, важность которых трудно было недооценить: два дня назад скорость течения черной заразы значительно увеличилась, и всего за полдня она преодолела больше пятидесяти километров, вызвав паническое бегство вайверов, проживавших на тех территориях. Быстро осознав бесполезность попыток защититься, вайверы вместе с войсками покидали свои замки и бежали на запад или восток, на различных условиях вливаясь в армии хозяев земель, где они в конечном итоге останваливались. И все бы ничего, если бы не тот факт, что НИКТО из беженцев ни выбрал южное направление, где располагались земли Макса и его союзников!
   - Это кто? - вопрос Ли вернул Макса в действительность.
   - Киклопы, - коротко ответил Джон, с полным безразличием глядя на фигуры гигантов. Его мысли вот уже второй день занимали совершенно другие вопросы, вызывая у него приступы глухого раздражения. Джон всегда злился и нервничал, когда не понимал ситуацию до конца и при этом что-то выходило из-под его контроля. - Самые могущественные бойцы расы орков. Введены в Слисс только с этого погружения. Удалось произвести их вчера вечером, угробив при этом половину запаса магической энергии. Черт! Почему Росицки не выходит на связь?
   Сяолун лишь хмыкнул, глядя на раздраженного американца.
   - Джон, я удивлен, что ему удалось на нас выйти в принципе, поскольку общение находящихся в пределах Слисса с реальным миром не было предусмотрено в его концепции изначально.
   - С этим как раз все понятно, - вклинился в разговор Макс. -У них был предусмотрен канал экстренной связи, которым Димитар сразу воспользовался. Поэтому я согласен с вопросом Джона. Почему сейчас Росицки молчит? Он не отвечает даже на запросы наших аристократов.
   Джон зло плюнул вниз.
   - К черту аристократов! Меня интересует Исход!
   - А что не так с Исходом?
   Американец от возмущения чуть не потерял дар речи. Несколько раз беззвучно открыв и закрыв рот, он наконец смог облачить свои чувства в слова.
   - Ты издеваешься, Ли? Все идет не так! Абсолютно все! Начиная от того, что скорость движения черной гадости увеличилась, и вайверы бежали, даже не пытаясь защитить свои замки, и кончая тем, что..., что... - плотно сжав губы, Джон молча потряс кулаками.
   Не став дожидаться, пока он разродиться, Макс закончил за него предложение:
   - Кончая тем, что все по неизвестной нам причине старательно обходят наши земли. Словно здесь тоже есть некая гадость, которой нужно сторониться.
   - Вот - вот! - согласился американец. - Почему они нас обходят?
   На несколько мгновений задумавшийся китаец в конце концов изрек:
   - Хочешь победить - используй все доступные средства, не пренебрегая даже кажущимися мелочами, так как порой именно мелочи и не хватает для окончательной победы. Но это так... к слову. Джон, Макс. У меня нет ответов на ваши вопросы. В этом плане я нахожусь в равном с вами положении и обладаю той же толикой информации, что и вы. Есть лишь подозрения, домыслы и догадки.
   Джон в очередной раз смачно сплюнул вниз, и процедил.
   - Подозрения у него... мысли... Ничем не подтвержденная теория про хакеров и тому подобное...
   - Ты опять? У тебя версия лучше? Озвучь! - потребовал Ли.
   Ноздри гнома затрепетали, глаза налились кровью и спустя мгновение он заорал:
   - Просишь от меня версии?!? У меня есть как минимум еще одна! Но и она не отменяет самого главного! Того, что мы сидим в полной заднице!!! Там, - его рука взметнулась, указывая на север, - есть кто-то, обладающий возможностями, далеко превосходящими наши. Не важно, кто это! Хакеры или продвинутый вайвер! Там, и там , - американец ткнул поочередно в западном и восточном направлениях, - вайверы объединяются в союзы, которые вполне могут нам угрожать! Безопасен только юг!
   Естественно, подумал про себя Макс. Там же океан, до самых берегов которого было все зачищено. Причем не ими! То постарался очередной сильный вайвер из рядов Общегалактической Лиги - эльф Талаэль, явившийся к ним несколько дней назад с предложением о союзе. В итоге приняли, и, как выяснилось в свете последних событий, не прогадали!
   - У них мало шансов на успех, - отмахнулся Ли от доводов Джона, и этими своими словами довел Смита до полного иступления.
   - Да-а-а??? В самом деле??? Сколько атак мы переживем??? Две? Три? Много сил у нас останется, когда чертов дым подойдет к нашим границам???
   Максу стало не по себе при виде пышущего злобой и яростью гнома, потерявшего всякую способность тревзо мыслить. Незаметно для союзников он сделал пару шагов поближе к дверям в башню, попутно приводя в готовность к мгновенной активации свой защитный купол.
   - И? Что ты предлагаешь? - между тем поджав губы поинтересовался у американца Сяолун.
   - Надо было сколачивать большой союз!!!
   В попытке сдержать себя в руках, Ли опустил голову и несколько раз качнулся, перемещая вес тела с пяток на носки и обратно.
   - Молчишь? Сказать нечего? - с немалой долей злорадства крикнул Джон, воспринявший молчание китайца за согласие с только что высказанным им словами.
   Сяолун медленно поднял голову и холодная ярость, блеставшая в его глазах, способная своей стужей заморозить любого посмевшего заглянуть в них, ударилась о пылающий огненным буйством гнев Смита.
   Максу на мгновение показалось, что воздух за доли секунды наэлектризовался до такой степени, что вот-вот прогремит взрыв...
   - Привыкнуть к людям, найти с ними общий язык, узнать проблемы каждого из них, чтобы затем в один прекрасный момент убить? - начал китаец. - Готов ли ты зачеркнуть жизненный путь человека, не раз и не два прикрывавшего твои тылы?
   - Я... - начал было американец, но Сяолун предупреждающе поднял руку, давая понять, что еше не закончил.
   - А когда таких людей, коим ты чем-то обязан, наберется пара десятков? Пойдешь крошить их, поскольку выжить могут лишь несколько человек? Как бы назвали такой поступок в твоем клане? Предательством?
   - Но в Мире Слисса...
   - В Мире Слисса убивать союзников позволительно, ибо иначе не выжить? Так зачем же брать в попутчики лишних людей, если существует возможность выжить без них? Никогда, слышишь, никогда я не наносил удары по СВОИМ людям! И впредь не собираюсь! Именно по этой причине я принял решение набрать в свой союз требуемое количество вайверов, с которыми и буду идти до конца.
   Ледяная злость, сквозившая в голосе Сяолнуа, в каждом его движении, в каждом слове, постепенно потушила пылающий огнем гнев Смита. Выслушывая падающие на него подобно тяжелым камням слова китайца, он поник, и в конце даже покачал головой, соглашаясь с мнением союзника.
   - А как же... - не поднимая опущенной головы еще раз попробовал вставить Джон.
   - Аристократы? - догадался Ли. - Я бы их не взял, если бы не твердое обещание Росицки увеличить квоту победителей ровно на четыре человека.
   Налетевший порыв ветра заглушил голос Ли настолько, что Макс с большим трудом разобрал последние слова, тотчас заставивших его судорожно призадуматься.
   Получается, Сяолун тоже уверен в наличии возможности вытащить из Слисса бОльшее количество победителей???
   - Понятно... - протянул американец. Чуть постояв, он развернулся и в два шага очутился около башенки, перед тем как нырнуть в которую бросил. - Что мы здесь стоим? Посмотрели на все? Пойдем отсюда!
   Хмыкнув, за ним последовал Сяолун. Войдя в башню последним, Макс услышал недовольный голос Джона, доносившийся снизу:
   - ... и рассуждать не имеет смысла. Я никогда не призывал бить своих! Наоборот! Я нередко подставлял за них свою задницу... особенно часто за начинающих нубов! Слышите меня? Эй! Слышите?
   - Слышим, слышим, - отозвался Макс, видя, что китаец и не думает отвечать. - Ты бы еще Лею доставать перестал, то цены бы тебе не было.
   - Чего??? Кто ее достает? Я? Я над ней изредка подшучиваю! И она это видит! Или ты мне решил советы давать? Да? Не слышу тебя! Короче, засунь их себе куда подальше! Понял?
   Макс открыл рот, собираясь довести до сведения Смита, что Лея не понимает его подначек, тесно связанных с темой секса, и, немного подумав, закрыл его. Нет смысла что-то объяснять Джону. Ибо не поймет.
   - Правильно, - поддержал его в этом решении внимательно наблюдавший за ним Сяолун, размеренным шагом спускавшийся по винтовой лестнице рядом. - Подозреваю, Лея не первая, кого наш дорогой Джон так достает.
   - И как его в клане терпят? В том, игровом... В Межгалактической Лиге.
   Зеленое лицо Ли неестественно смотрелось в неровном свете факелов, освещавших лестницу. Как и удерживаемое им копье, казавшееся неестественно большим для тщедушного орка.
   - Я понял тебя, - степенно ответил он на вопрос Макса. - Полагаю, там все свыклись с его манерой поведения. И нам надо свыкнуться.
   - Нам легко говорить, - фыркнул Макс. - А Лее каково? Все равно, что женщине, которую насилуют, посоветовать расслабиться и получать удовольствие.
   Ли пожал плечами.
   - А что делать? Есть люди, которых уже не переделать, и которые сами не могут в себе хоть что-нибудь изменить, даже если понимают всю контрпродуктивность своей линии поведения. Джон из их числа. Он резкий, грубый, и терпеть не может, когда кто-то начинает с ним спорить, или раздает советы, о которых он не спрашивал.
   - Сам-то он эти советы давать горазд! - буркнул Макс, выходя из башни на улицу, где сразу же оказался посреди суматохи, царившей во внутреннем дворе замка.
  

ПРОДА ПРОДА ПРОДА

   Ни один из множества спешивших по своим делам орков не обратил на их появление ровным счетом никакого внимания. То тут, то там раздавались крики рабочих. Издали слышались глухие удары молота по наковальне. Надсадно скрипела проезжающая мимо подвода, доверху груженая овощами.
   - Ай-а!!! - взревел извозчик и махнул кнутом. Короткий щелчок, и громадный ящер, тащивший подводу, яростно взревел.
   - Ну что? - спросил Джон, неожиданно вынырнувший из толпы - Все-таки выдвигаемся к Максу?
   - Да, - кивнул китаец. - Сколько воинов планируешь оставить в своем замке?
   - Четверть. Этого количества вполне хватит.
   - Согласен. Тогда концентрируй войско около портала и жди от нас сигнал.
   Джон молча кивнул и взмахнул рукой. Через несколько секунд из толпы показался здоровенный орк, ведущий за уздцы трех коней.
   Забравшись на своего коня, Макс сразу рванул с места в карьер, стараясь поспеть за китайцем, понесшегося с такой скоростью, что орки едва успевали убраться с его пути.
   - К чему такая спешка? - крикнул Макс, поравнявшись с Ли на дороге за пределами крепостной стены.
   - Хочу успеть попасть в твой замок до начала урагана, - Ли махнул рукой, указывая на юго-запад.
   Посмотрев в том направлении, Макс увидел на горизонте гигантскую черную тучу, в недрах которой были отчётливо видны вспышки молний, вырывающие из тьмы огромные участки.
   - Поддерживаю!!! - рявкнул Макс, стараясь перекрыть завывания встречного ветра.
   Промчавшись галопом к противоположному краю поля, где у самой кромки леса возвышалась арка портала, Сяолун не замедляя ход его активировал и через мгновение оба всадника оказались на территории Макса.
   Подстегнув замедливших было свой бег коней, Макс и Сяолну подобно двум молниям проскочили расстояние до видневшейся вдалеке стены, и едва не опрокинув дежуривших у главных ворот стражников ворвались в замок.
   - Господин! Я приветствую вас! - важно произнес Дряхлый, встречая их у центрального входа. Он как-будто заранее знал о предстоящем прибытии господина!
   - Приветствую, - в голос ответили ему союзники, передавая коней подскочившему конюху.
   - Ты изменился, - констатировал Сяолун, смерив Дряхлого цепким взглядом.
   И действительно! Дряхлый мало, чем напоминал прежнего неотесанного старикана. За короткое время он непостижимым образом превратился в величественного Старца, при одном лишь взгляде на которого все непроизвольно проникались пиететом. С гладко прилизанными седыми волосами, облаченный в позолоченный кафтан и шелковые лосины, довольно комично обтягивавшие его худенькие ножки-спички, Дряхлый, по его собственному разумению, был идеалом Мажордома!
   - Неужели? - Дряхлый посторонился, и сделал приглашающий жест руками.
   - Он прав. Изменился ты... немного, - Макс проскочил мимо посторонившегося старика, и устремился к столу, стоявшему в центре большого гостинного зала.
   На этом столе, вырезанного из цельного куска редкого красного дерева, для гостей выставлялись прохладительные напитки, вина, несколько сортов чая, фрукты и выпечка. Был даже натуральный кофе, мешок с зернами которого ситахи И,Радла захватили у разбойников, промышлявших на дорогах неподалеку от территории союзников. Никто так и не понял, где те его раздобыли.
   - Господин! Чай? Кофе? - осведомился Дряхлый, просеменивший следом за своим господином, оставив прибывшего с ним орка на попечение двух служанок, появившихся в зале точно по волшебству.
   - Чай, - ударивший Максу в нос аромат свежей выпечки заставил его желудок заурчать. Он вдруг вспомнил, что с утра они ничего не ели.
   - Ась? - не расслышал старик.
   - Чай, говорю!
   - Ой! Зачем же так кричать, господин? - Дряхлый сделал в сторону знак рукой. Подскочившая служанка подхватила кувшин, и быстро наполнила ароматным чаем небольшую пиалу.
   Рядом с Максом встал Ли, заказавший себе у одной из девушек кофе.
   - Неплохо устроился, - констатировал он, оглядываясь по сторонам.
   Скользнув взглядом по витиеватым колоннам, поддерживающих высокий куполообразный потолок; по картинам, в большом количестве имеющихся на стенах и изображавших эпические битвы; по гигантскому многоярусному светильнику, освещавшему весь зал светом тысячи свечей, он сосредоточился на изучении нескольких черных статуй, запечатлевших диковинных чудищ. Кивнув в сторону одной из них, поинтересовался, - Наторговал?
   - Нет. Их изготовили в моих мастерских. Даже не спрашивай, кого они изображают и из чего сделаны.
   - Тьфу! - сделав небольшой глоток кофе, поданный служанкой в миниатюрной чашке, китаец тотчас выплюнул все на пол. - Это что за гадость???
   - Кофе, господин Сяолун! - с некоторым высокомерием ответствовал Дряхлый, поглядывая на Ли, точно урожденный аристократ на простолюдина. - Слыхали о таком напитке высшего сословия?
   - Макс! Он издевается надо мной? - китаец брезгливо поставил чашку на стол.
   - Не понравилось кофе? - Макс с удовольствием отхлебнул чай из своей пиалы. - Мне тоже. Гадость редкостная. Как его только пьют?
   Глухой раскат грома долетел до ушей собравшихся, заставив всех покоситься в сторону плотно закрытых дверей, за которыми бушевала буря.
   - Приказать растопить камин, господин? - осведомился Дряхлый.
   - Да,- кивнул Макс.
   Дряхлый дернулся, собираясь идти, но был остановлен китайцем, схватившим его за рукав кафтана.
   - Дряхлый, поведай мне, неразумному, как вы кофе здесь варите? Отчего оно у вас таким отвратительным получается?
   - Отвратительным? - искренне удивился старик. - Я считаю, что оно у нас очень даже ничего!
   - Ответь мне! - безапелляционно потребовал Ли.
   - Взяли те зерна, залили кипятком. Подождали, пока настоится.
   - И все???
   - Нет, что вы. Я от кого-то прослышал, что готовый кофе должен быть с виду черным. У нас же получилось... Не черным, в общем.
   - И что вы сделали?
   - Ничего, чтобы могло повлиять на вкус...
   - Отвечай, что вы дальше делаете с драгоценными зернами??? - грозно спросил китаец.
   - Мы грибочков с болота принесли, да помыли в чане, где настой был. Грибы те черную воду дают... когда моешь их... - взгляд Дряхлого забегал по сторонам.
   - Чан? Грибочки? Это в кофе-то??? - глаза китайца расширились до исторического максимума.
   - Ну да, - проблеял старик. - Не волнуйтесь! Вы не отравитесь! Грибочки те съедобные. К тому же чан с кофе после этого мы вскипятили. Час варился!
   - Мда-а-а... - только и смог выдавить из себя Ли, покачав головой.
   - Дряхлый, ты нам камин обещал, - напомнил старику Макс и, дождавшись, пока он не уйдет, обратился к своему союзнику. - Чего не так с кофе-то? Неправильно варили?
   Китаец задумчиво посмотрел в его сторону, потом медленно кивнул:
   - Да. Есть незначительные нарушения. Мелкие, так сказать... Не стоящие твоего внимания... А у тебя еще зерна остались?
   - Да. Половину только израсходовали, - ответил Макс, с видимым удовольствием потягивая слегка поостывший чай.
   - Ты его пить еще будешь?
   - Не-е-е! - Макс отрицательно замотал головой. - Попросить хочешь?
   - Да. Если не жалко. Потом я тебя угощу этим напитком, приготовив его по своей технологии.
   - Забирай, - благодушно разрешил Макс. - Все равно кофе пить у меня более нет никакого желания.
   - Благодарю, - Ли улыбнулся самыми уголками губ. - Нам не мешало бы покушать. Ты не голодный?
   - Голодный, - признался Макс. - Сейчас организуем.
   - Сейчас, организуем! - прокряхтел Дряхлый, выходивший на пару минут и только-только успевший вернуться, с видимым трудом держа в руках приличного размера мешок.
   Те самые злосчастные кофейные зерна, одновременно догадались союзники.
   Сяолун поспешил подхватить ценный груз, Дряхлый облегченно выдохнул, достал из кармана маленький колокольчик и весь первый этаж замка наполнился мелодичным звоном, в котором странным образом прослеживалась незамысловатая мелодия.
   - Сейчас, сейчас, - важно прошамкал старик, отвечая на заинтересованные взгляды двух господ, - сейчас.
   Минута, вторая... Дверь распахнулась, и в зал ворвались многочисленные слуги, бережно несущие в руках большие подносы с разнообразной снедью. Вскоре столы были заставлены до такой степени, что между стоявшими рядом блюдами совершенно не осталось места.
   - Удобно, - прокомментировал Сяолун, подразумевая способ управления прислугой.
   - Дряхлый у меня молодец, - похвалил своего мажордома Макс.
   Услышав лестные отзывы о своей персоне, тот важно приосанился, сдвинул брови, и орлом глянул на замерших вдоль стены слуг.
   Да, да, я молодец! - говорил весь его внешний вид.
   - Надеюсь, у твоей расы в структуре войск изменений не произошло? - поинтересовался Ли, отрывая от куриной тушки сочную ножку.
   - Нет, - с набитым ртом ответил Макс.
   - Значит, лучшими бойцами у тебя являются Воины Звезд... К их созданию ты еще не приступал, - утверждающим тоном заявил китаец, раскладывая про себя по полочкам планы на завтрашний день.
   - Почему же? Тут ты не прав, - усмехнулся Макс, подавая знак служанке пополнить бокал с вином. - Звездный Дом, в котором рыцари под воздействием магии превращаются в высших бойцов, у меня уже давно готов.
   - Но кто же накладывает комплекс заклинаний? - изумился Ли. - Пришедшие к тебе маги?
   - Угу, - торжествующе подтвердил Макс. - Пиктограмму накачивают Клиф и Освольд, используя отведенную энергию от Чаш Ала. Они же аткивируют комплекс плетений.
   Вопреки ожиданиям Макса, китаец не спешил радоваться незапланированному пополнению в рядах их объедененной армии. Отложив не до конца обглоданную косточку в сторону, Ли протер руки о салфетку, весьма хмуро поглядывая на хозяина замка.
   - Что не так? - насторожился Макс.
   - Ты доверил создание Воинов Звезд нанятым на стороне магам, лояльность которых еще не проврена? Ты уверен, что они не заложат в мозгах бойцов ментальные вкладки, должные сработать в самый решающий момент? Где гарантии, что Воины не нападут на нас, едва мы окажемся в пределах их видимости?
   Макс с невозмутимым видом поставил опустошенный бокал на стол и посмотрел на собеседника с выражением легкого любопытства.
   - Ли, ты решил посмеяться надо мной?
   - Нет.
   - Естественно, я все предусмотрел! В отличии от тебя и Смита, я не договаривался с магами, а самым банальным образом пленил их. Потом при помощи алхимических снадобий Демиклеса сломал их защиту разума и сделал пару ментальных закладок, мешающих магам даже думать о причинении мне вреда, не говоря уж о каких-то реальных действиях.
   - Хм... - покачал головой Сяолун. - Любопытный метод договариваться... Я пошел несколько другим путем, заключая со своими магами соглашение. Ладно. Отпустим эту тему. Сколько Воинов у тебя имеется на текущий момент?
   - Шестеро. Что касается остальной армии... - Макс обратился к показаниям замкового сканера. - И,Радлу с его ситахами удалось вооружить и поставить в строй еще около восьмидесяти латников, доведя численность войск до шестиста бойцов. Скоро места в казармах не останется!
   Ли на мгновение задумался.
   - Стало быть, ты тоже полностью готов к вторжению. Молодец. Не ожидал от тебя подобной прыти.
   - Неужели? - недоверчиво приподнял бровь Макс.
   - Правду тебе говорю. Общую численности твоих войск я мониторил периодически, а потому нисколько не удивлен, но информация по Воинам Звезд стала для меня сюрпризом. Два часа назад их еще не было.
   - Два часа назад шесть рыцарей терпели муки преображения в пиктограмме Звездного Дома, - подтвердил Макс. - Ли...
   Китаец шевельнул рукой, призывая запнувшегося Макса озвучить то, что собирался сказать.
   - Почему ты решил, что ошивающиеся неподалеку вайверы предпримут попытку напасть на нас? У них и без нас забот должно хватать. Исход с захваченных туманом территорий продолжается до сих пор, и бегущие вайверы...
   Ли шевельнул рукой, прерывая рассуждения хозяина замка.
   - Я сталкивался с парой человек, вошедших в их союз.
   - И что? - пожал плечами Макс. - В их союзе еще много народа.
   - Почему ты взял, что парочка твоих знакомых сможет настоять на нападении?
   Последняя фраза была произнесена не Максом. То была Лея, королевской походкой вошедшая в обеденный зал в сопровождении И,Радла. Одетая в роскошное вечернее платье, с убранными в замысловатую прическу волосами, она выглядела потрясающе.
   Впрочем, ее внешний вид не произвел на Ли никакого впечатления. Бросив на эльфийку мимолётный взгляд, он сосредоточил свое внимание на десерте, поставленный перед ним одной из служанок.
   Лея недовольно поморщилась, заметив демонстративную реакцию со стороны китайца. Дойдя до стола, она уселась напротив Макса, и выжидательно уставилась на Сяолуна.
   Тот не стал медлить с ответом.
  
  
  


РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Ю.Журавлева "Мама для наследника" (Приключенческое фэнтези) | | Я.Славина "Акушерка Его Величества" (Любовное фэнтези) | | А.Енодина "Спасти Золотого Дракона" (Приключенческое фэнтези) | | Л.и "Адриана. Наказание любовью" (Приключенческое фэнтези) | | М.Леванова "Попаданка, которая гуляет сама по себе" (Попаданцы в другие миры) | | А.Минаева "Академия Галэйн-2. Душа дракона" (Любовное фэнтези) | | Д.Рымарь "Диагноз: Срочно замуж" (Современный любовный роман) | | С.Волкова "Кукловод судьбы" (Магический детектив) | | Т.Михаль "Когда я стала ведьмой" (Юмористическое фэнтези) | | Н.Волгина "Провинциалка для сноба" (Современный любовный роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"