Снежная Марина: другие произведения.

Беглянка из Сумеречного мира

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
  • Аннотация:
    contador de visitas счетчик посещений

    Жила я себе, никого не трогала. Радовалась жизни и лишь втайне мечтала о безумной любви да муже непременно знатном и красивом. Пусть даже обычной крестьянской девушке такое вряд ли светит. Но помечтать ведь не грех...
    Да только повадилась на мою голову нечисть окаянная по ночам изводить. А знахарка наша ничего лучше не придумала от этой напасти, чем замужество. Мол, на замужних нечисть обычно не зарится.
    Но нечисть коварной оказалась и в ночь перед свадьбой меня в свой мир умыкнула. А дальше такое мне предложила, что всю мою жизнь с ног на голову перевернуло...
    Спасибо за обложку Татии Суботиной.

    Для тех, кто хочет поднять себе настроение: фанфик на это произведение от Ники Веймар http://samlib.ru/w/wejmar_n/tejafanf.shtml

    ОТ АВТОРА: условия выкладки будут, как в "Заложнице стаи" и "Экзотической страсти". Т.е. до определенного момента буду выкладывать в общем доступе, потом рассылать окончание активным комментаторам.
    Если интерес к произведению будет небольшим, автор оставляет за собой право прекратить выкладку до срока. В этом случае окончание комментаторам высылаться не будет.

    Рассылка окончания по первой книге закончена.
    Вторая книга в архиве 2: 549, 589, 615, 636, 659, 692, 718, 741, 762, 784, 808, 833, 855, 876, 892, 920, 936, 95, 969, текущее: 1, 24, 36, 60, 79, 95, 110, 131, 142, 155, 165, 179, 198, 215, 231, 249, 265, 283, 299, 318, 334, 344, 356, 367, 382, 407


БЕГЛЯНКА ИЗ СУМЕРЕЧНОГО МИРА

Книга 1. НОВООБРАЩЕННАЯ

Аннотация

   Жила я себе, никого не трогала. Радовалась жизни и лишь втайне мечтала о безумной любви да муже непременно знатном и красивом. Пусть даже обычной крестьянской девушке такое вряд ли светит. Но помечтать ведь не грех...
   Да только повадилась на мою голову нечисть окаянная по ночам изводить. А знахарка наша ничего лучше не придумала от этой напасти, чем замужество. Мол, на замужних нечисть обычно не зарится.
   Но нечисть коварной оказалась и в ночь перед свадьбой меня в свой мир умыкнула. А дальше такое мне предложила, что всю мою жизнь с ног на голову перевернуло...
   Спасибо за обложку Татии Суботиной.

Глава 1

   - Тея, ты чего там застыла? - нетерпеливо позвала моя непоседливая младшая сестренка. - Иди косу расчесывать!
   - Сейчас иду, - механически отозвалась я, продолжая вглядываться в пугающий до дрожи полумрак за окном.
   Свет из нашего окна и соседних домов немного разбавлял его, но до конца справиться не мог. А я готова была поклясться, что видела скользнувшую по нашему подворью темную тень. Знакомую до дрожи. Тень, которая вот уже несколько месяцев практически преследовала меня.
   Порой мне казалось, что схожу с ума. Иначе как объяснить то, что вскрикивала во сне едва ли не каждую ночь и, просыпаясь, непременно видела склонившееся надо мной темное пятно с горящими глазами. Оно тут же исчезало, стоило открыть глаза. Но я успевала заметить достаточно, чтобы ночи стали для меня самой горшей пыткой, какую можно представить.
   А иногда я видела эту тень за окном или на подворье, когда вечером выходила на улицу. Правда, с недавних пор последнее делать перестала. Подружки недоумевали, почему не хожу гулять с ними, а я даже толком объяснить не могла. Мама тоже волновалась: ее веселую и общительную дочь будто подменили. Даже знахарку вызывали, чтобы возможный сглаз снять. И только ей, хмурой и нелюдимой старухе, которую в нашем поселении все боялись, я сказала правду. Та, кому доступно намного больше, чем обычным людям, над моими видениями смеяться не станет. Оказалась права! Знахарка мой сбивчивый рассказ внимательно выслушала, а потом сказала то, что и вовсе меня в ужас привело:
   - Нечисть за тобой увязалась, девонька. Поберечься тебе надобно. По вечерам и ночам из дому нос не кажи. В доме обереги везде развешаны и образ Светлого бога, так что нечисть плохого тебе не сделает. А коль на двор выйдешь, там уже не спасет тебя ничего. Разве что вот, - и она протянула махонький мешочек с зашитыми в нем травками. На пузатом боку обычной грубой холстины был вышит обережный знак. - С собой носи. Лучше на шнурок поцепи и у сердца держи. Это отпугнет нечистых духов.
   Я тут же сделала то, что сказала старуха, и почувствовала себя немного увереннее. И все-таки не выдержала, начала допытываться дальше:
   - Зачем я вообще нечисти этой сдалась?
   - Дык девка молодая, видная, им такую со свету свести - милое дело, - "утешила" знахарка. - Есть еще способ один, как навсегда от тебя отвадить беду эту.
   Надо ли говорить, что я тут же превратилась в слух, впившись взглядом в лицо старухи.
   - Подскажи, родненькая! Что хочешь для тебя сделаю!
   Выдержав эффектную паузу, знахарка понизила голос и сказала:
   - Мужа тебе найти надо. Да побыстрее! Нечисть как почует, что ты мужика познала, мигом сгинет от тебя.
   - Мужа? - я даже опешила, а на сердце совсем тоскливо стало.
   Вспомнилось, что мне шестнадцать лет всего, не нагулялась еще толком даже. И хоть поклонников у меня хватало, как-то ни к одному из них сердце не лежало. А теперь, раз уж такое дело, придется и вовсе забыть о своих тайных мечтах. О любви, такой, как в сказках бывает - сильной и горячей, о красивом мужчине, да непременно лорде. Хотя, если бы кто узнал о последнем, на смех бы всем поселением подняли. Ишь куда замахнулась! Лорда ей подавай! Но в мечтах даже дочери обычного крестьянина можно и о лордах помечтать. Так что я оставляла за собой такое право. Правда, никому не говорила. Даже сестренке, хоть она мастерица выпытывать всю подноготную. А ведь всего на два года меня младше. Хоть и смекалистая не по годам! Ей бы в школу, грамоте обучаться, да отец противился. Каждый раз говорил: не бабское это дело - книжки читать. Да и сам читать не умел, считал, что рабочему человеку это вообще без надобности.
   Мы с Верикой тайком к гончару бегали. Он раньше в городе жил, там и читать, и писать обучился. Сначала наотрез нас обучать отказывался, но сестренка моя и мертвого уболтает. Так мы постигли хотя бы основы грамоты и перечитали все книжки, что только водились в поселении. Но я осознавала, что Верика и на большее способна. Эх, жаль, что она мальчишкой не родилась! Тогда бы, может, отец даже разрешил ей в город к кому-то в подмастерья наняться. Далеко бы могла пойти сестренка моя, с ее-то умом! Что касается меня, звезд я с неба не хватала. Понимала, что рано или поздно замуж все равно идти придется. Училась хозяйство вести, с подружками по вечерам песни пела да танцы водила, а тайком все равно мечтала о красивой яркой жизни, которую вряд ли когда-нибудь увижу.
   А теперь и вовсе о том забыть надобно! Иначе проклятая тень со свету сживет. Я уже себя в зеркале едва узнавала. Исхудала вся, под глазами круги, а взгляд затравленный такой, словно каждую секунду готова свою смерть увидеть. Хотя, в сущности, от правды это недалеко. Доконает меня тень эта рано или поздно! Если, конечно, знахарку не послушаюсь.
   Но мне хватило благоразумия все-таки внять ее совету. И я основательно взялась за поиски будущего мужа. К делу подошла серьезно - Верика тоже помогала, а она бы халтуры не стерпела. И начали мы поочередно кандидатов рассматривать на эту завидную, как я смела надеяться, роль. Более-менее серьезных поклонников набралось трое. Остальные - так, слова доброго не стоят, им бы хихоньки да хахоньки. А как до жениться дело бы дошло, сразу стрекача дали.
   Верика больше всего сына старосты продвигала. Мол, чем не жених Донат? И авторитетом пользуется благодаря отцу, и деньги водятся, и серьезный, а не гуляка какой-нибудь. Все это, конечно, хорошо, но страшный же, как смертный грех! Может, потому и серьезный. Рожа что топором сделана, зубы такие кривые да желтые, что дурнота подступает, едва представлю, как целовать его придется. И вот с таким-то всю жизнь жить?! Брр... В общем, я посоветовала Верике его самой на заметку взять, раз уж так по нраву пришелся. А что? Может, когда она подрастет малость, он еще в холостяках ходить будет. Верика скривилась так, словно клюкву раскусила, и решительно вычеркнула этого кандидата.
   Второй, Эдур, был сыном кузнеца. Вот этого внешностью Светлый бог, конечно, не обидел. Рослый, плечистый, кровь с молоком! Лицо простовато, конечно, но глаза голубые да ясные, а волосы что мед на солнце. Многие наши девки на него заглядывались. Но глуп, как пробка! Даже наша местная хохотушка Ульпия, у которой мозги, что у курицы, на его фоне умной казалась. Мое слишком живое воображение, что, чую, до добра не доведет, тут же расписало жизнь с таким вот мужем. Тоска зеленая! Это ж не поговорить нормально даже. И постоянно все за него решать придется. Не-е-е! Этого я тоже отвергла. Верика еще немного поупиралась, конечно, мол, даже хорошо, если муж во всем слушаться будет. Но я была непреклонна.
   Оставался третий - Кней. Как говорится, на безрыбье и рак рыба. Обычный крестьянин, скромный и работящий парень. Но серьезный и ответственный. И внешностью вроде неплох. Не красавец, конечно, но и не урод. Лицо хоть и неприметное, но приятное, каштановые волосы, серые глаза. И уже не раз намекал, мол, намерения у него насчет меня самые серьезные. Так что, еще немного поразмыслив, мы с Верикой сошлись во мнениях.
   Тянуть кота за хвост не стали и, стоило мне один лишь намек дать счастливому избраннику, как он сватов заслал. Сговорились быстро и свадьбу откладывать надолго не стали. Решили сыграть через три месяца. Так что завтра я уже буду считаться замужней женщиной, и сегодня доживаю последние безмятежные деньки. Мстительно показала язык наверняка наблюдающей за мной тени и пробормотала:
   - А вот не обломится тебе ничего, нечисть окаянная!
   Показалось, что в полутьме блеснули ярко-красные глазюки, и я, ойкнув, отшатнулась от окна.
   Двинулась к нетерпеливо ожидающим меня девчонкам. По обычаю, каждая в ночь перед свадьбой должна была внести свою лепту в расплетание и расчесывание моей косы. Тогда каждая из них могла рассчитывать тоже замуж выйти. А для девки что может быть желаннее? Вот и собрался в нашей с сестрой скромной комнатке сегодня весь девичий состав поселения. Верика, как обычно, раскомандовалась. Ей только волю дай!
   Схватив меня за руки, решительно проводила к заранее подготовленному табурету и усадила на него. Передо мной на столик поставили свечу и зеркало, чтобы могла себя видеть. Так тоже по обычаю полагалось. А девчонки завели традиционную свадебную песенку, такую тоскливую, что у меня еще больше на душе кошки заскреблись. Как я ни храбрилась, замуж выходить ой как не хотелось. И жениха своего я не любила, пусть даже и неприязни к нему не испытывала. Вспомнила, как Верика не раз и не два повторяла: "Стерпится - слюбится", и тяжело вздохнула. А что мне остается еще? Интересно только, права ли окажется знахарка? Отвадит ли нечисть мое замужество? А что если нет? Так, об этом лучше не думать, а то точно разрыдаюсь!
   - Ох, и красивая ты все-таки, Тейка! - услышала завистливый голос Ульпии, первой начавшей расплетать мою длинную черную косу.
   - Ты тоже ничего, - я даже плечами пожала. Вот кому-кому, а ей точно грех жаловаться! Светловолосая, голубоглазая, фигурка ладненькая, личико приятное. У нее не меньше моего поклонников. А теперь и мои переметнутся.
   Хмуро взглянула на свое лицо, впервые посмотрев на него словно со стороны. Красивая ли я? Сама я так привыкла к своей физиономии, что она мне казалась привычной и даже скучной. Лицо правильной овальной формы, кожа чуть смугловатая, отчего зеленые глазищи еще больше выделялись. Черные волосы на контрасте с ними и вовсе делали меня на ведьму похожей. Такую, которая в страшных сказках мужиков с ума сводит и на погибель обрекает. Даже поморщилась от сравнения - чего только в голову мою непутевую не лезет? Ведьма, ага. Уж лучше бы и правда ведьмой была, тогда бы могла и нечисти отпор дать! Да и вообще что толку от красоты, когда скоро я ее всю нелюбимому отдам и спрячу под чепцом, что полагалось носить замужней женщине. И косой уже не пощеголяешь во время гуляний, и платье яркое не наденешь. Я опять горестно вздохнула.
   То ли дело благородные! Видела я как-то раз одну, когда отцу, как обычно, обед в поле таскала. Та дамочка в карете проезжала мимо поселения нашего. И кольцо на безымянном пальце носит, значит, точно замужем. А платье - стыдобища просто! Все плечи открыты и даже часть груди видно. Я прямо опешила тогда от такого зрелища. Волосы чепцом и не думает прикрывать. Они у нее так затейливо на голове уложены, что куда там венкам, которые наши девки выплетать по всякому умеют. И даже глаз не опускала та красавица, словно и не стыдно ей в таком виде ездить. Смотрела по сторонам, словно все вокруг только для нее создано. Помню, как потом втайне мечтала, что и я так проедусь когда-нибудь, а какая-то сельская девчонка чуть ли не с открытым ртом провожать меня взглядом будет. В жизни я, конечно, никому бы в таких грешных мыслях не призналась. Наоборот, всячески осуждала ту женщину, когда в подробностях подругам и сестре описывала. Те охотно соглашались, что стыдоба, конечно, так выставляться, но и в их глазах я зависть улавливала.
   А вообще, конечно, для нашего захолустного поселения увидеть таких вот проезжающих - целое приключение. Потом долго обсуждается и обрастает и вовсе уж небылицами. Правда, об одном из таких приключений я никому даже полсловечка не сказала. Стыдно было настолько, что я даже вспоминать себе о нем запрещала!
   Ульпия слишком сильно потянула за волосы, и я вскрикнула, невольно возвращаясь к реальности.
   - Хочешь вообще меня без волос оставить? - проворчала я и на место сконфуженной девушки встала другая.
   Подружки хлопотали над моей прической так долго, что я уже едва сдерживала нетерпение. По моим теперь уже распущенным волосам уже несколько сот раз наверное гребнем провели. Так хотелось мою судьбу повторить, что ли? Я горько усмехнулась. Не приведи вам Светлый бог, девчонки! Уж лучше живите своей веселой безмятежной жизнью как можно дольше, чем по необходимости за нелюбимого замуж выходите.
   Песни сменились привычной болтовней, к которой я почти не прислушивалась. Немного оживилась только когда одна из девчонок, Рена, страшненькая, рыжая и конопатая, заговорила о моем женихе:
   - Ох, и повезло же тебе, Тея! Такого парня отхватила.
   - Это кому еще повезло? - тут же полезла на мою защиту Верика.
   - Да и вообще, не завидуй, - усмехнулась еще одна подружка. - Все знают, что ты, Ренка, по Кнеюшке сохнешь.
   Бедная рыжуха мигом покраснела, как рак, и теперь конопушки одним сплошным пятном казались. Я даже пожалела ее. Вот ведь как бывает - то, что одному счастье, для другого почти что наказание. Настроение окончательно испортилось, и я решительно вскочила. Не очень-то вежливо заявила девчонкам, что устала и мне, вообще-то, выспаться не мешает. Меня дружно задвинули обратно на табурет.
   - Мы ведь еще не гадали даже! - деловито напомнила Ульпия. - Так что сиди пока.
   Эх... С гаданиями еще своими! Мне в последнее время и так общения с потусторонними силами хватает. Но делать нечего. Физиономии у всех были решительные. Без гадания не отпустят.
   Меня дружно оставили одну перед зеркалом, а сами затаились около стеночек, боясь помешать. Я же, как того требовал предсвадебный обычай, уставилась в зеркало, стараясь не мигать, и затянула ритуальные слова:
   - Зеркало-зеркало, открой свои тайны! Стань для меня в иной мир оконцем. Мир, где стираются грани былого и грядущего. Ты, что видело меня девчонкой-несмышленышем, девицей юной, и увидишь женщиной зрелой и старухой древней. Покажи мне, какой жизнь моя будет после свадьбы! На краткий миг приоткрой оконце над неведомым!
   Слышала, как девчонки прерывисто дышат, боясь спугнуть торжественность момента. Сама же ощущала невольный страх, одновременно опасаясь и надеясь, что зеркало все же покажет мне, чего ждать дальше. Я не раз присутствовала на подобных обрядах, когда замуж выходили другие. И всякий раз подружки рассказывали, что довелось увидеть во время такого гадания. Понимала, что скорее всего, большинство из них безбожно врало, желая произвести впечатление на остальных. Но как же хотелось верить, что и на самом деле в зеркале в ночь перед свадьбой можно увидеть свою дальнейшую судьбу!
   Если вдруг ничего не увижу, придется соврать, - мелькнула крамольная мыслишка. Нет, ну а что? Чем я хуже других? Не хотелось ударить в грязь лицом в такой важный день. Когда поверхность зеркала дернулась и будто рябью пошла, я в первый момент не поверила глазам. Да нет, это меня уже зрение подводит! Так долго не моргала, что пятна начали мелькать перед глазами. И все же я боялась теперь хоть на мгновение сомкнуть веки, жадно уставившись в зеркало.
   Краткий миг - и я больше не видела в нем себя саму. Увидела черноту - темную и беспросветную, от которой мороз по коже пошел. А потом в этой непроглядной черноте вспыхнули два ярко-красных огонька и будто впились в мою душу. Я закричала, смахивая зеркало со стола, и вскочила с табурета. Меня всю колотило, я зажимала рот рукой, сдерживая рвущиеся изнутри новые крики.
   Перепуганные девчонки бросились ко мне. Тормошили, расспрашивали, пытаясь помочь. Я же тупо смотрела на лежащее на полу разбившееся зеркало и не могла никак унять сотрясающую тело дрожь.
   - Зеркало разбилось, - послышался глухой голос Рены. - Не к добру это... Плохой знак.
   - Да заткнись ты! - грубо оборвала ее Верика. - Не видишь, Тее и так плохо?! Сестричка, что ты там увидела такое? Расскажи нам. Плохое что-то, да?
   Я перевела на нее невидящие глаза и попыталась что-то сказать, но не смогла. Губы не слушались, не желали разлепляться. Да и что скажу? Увидела что-то черное и непонятное, а потом два огонька красных? Точно решат, что свихнулась. А если еще расскажу про нечисть, что меня уже несколько месяцев преследует, и вовсе за священником побегут. Изгонять из меня бесов или еще что похуже. К счастью, Верика уловила мое состояние и решительно заявила:
   - Так, заканчиваем с обрядами! Тее и правда отдохнуть нужно. Не видите, что ли, сама не своя уже? Завтра все расскажет, если захочет.
   Девчонки начали неохотно прощаться, глядя на меня с жадным любопытством. Я же, немного справившись с волнением, все же выдавила:
   - Да, вы уж простите, подружки, но я все расскажу завтра.
   Завтра... Эх, знала бы я в тот момент, где буду уже завтра и как опрометчиво было с моей стороны давать такие обещания...

Глава 2

   Когда остальные девчонки ушли, я убедила Верику, что все, чего хочу сейчас, уснуть поскорее. Сестренка, конечно, поворчала немного. Ей явно было до безумия интересно узнать, что ж такого я увидела в зеркале. Но, видать, на мне совсем лица не было, раз настаивала она не слишком сильно. И вскоре мы уже лежали по своим кроватям и мирно посапывали. Вернее, посапывала Верика. И даже бормотала во сне что-то неразборчивое. У нее частенько так бывало, так что мне и не мешало совсем. Иной раз даже интересно было послушать, что там ее тревожит во сне. Но не сейчас.
   Сейчас все, о чем могла думать - проклятая нечисть, которая просто нанялась, видать, портить мне жизнь. Ну чего ей неймется-то? Неужели непонятно, что не обломится ей ничего?! Замуж я выхожу, между прочим! И вообще чего ей от меня надобно? Хоть бы разок голос подала и сказала, за что мне такое несчастье! Тут же представила, как бы отреагировала, если бы нечисть и правда голос подала. Брр... Меня даже передернуло. Нет, лучше уж не надо!
   Постепенно все-таки сон стал одолевать. В комнатке было тепло, тихо и мирно, так что я окончательно уверилась, что на сегодня атаки нечисти прекратились. Успокоившись, позволила векам смежиться и погрузилась в дремоту.
   Проснулась оттого, что сердце вдруг так дернулось, словно из груди выпрыгнуть хотело. Я резко распахнула глаза, пытаясь понять, что ж меня так встревожило. Может, кошмар какой-то приснился? Но кошмара я не помнила. Сон вообще был глубоким и черным, как ночь, без всяких ярких красок. Тогда что? В окошко вливался слабый свет луны, проводя по полу молочно-белую дорожку. При этом скудном сиянии я пристально вглядывалась в темноту комнаты. На всякий случай нащупала на груди мешочек и крепко сжала. Зашептала бессвязные слова, которые, как мне казалось, могут тоже отвадить нечисть:
   - Сгинь, дух нечистый! Во имя Светлого бога сгинь!
   Ворвавшийся в уши негромкий издевательский смех заставил меня всю обмурашиться и подскочить на постели. Я еще более отчаянно сжала мешочек и подтянула колени к груди, отодвигаясь к спинке кровати и непрерывно сотворяя второй рукой знак Светлого бога: треугольник с завершающей точкой посредине. Смех стал еще более издевательским и теперь слышался совсем близко.
   - Ты и впрямь полагаешь, что это на меня подействует? - вкрадчивый низкий мужской голос отчетливо послышался в тишине ночи, а в моем горле застыл крик, но так и не раздался, словно его сдавила чья-то цепкая рука.
   Я с испугом открывала и закрывала рот, пытаясь снова обрести голос. Напрасно! Не иначе тоже проделки проклятой нечисти! И то, что сегодня она, наконец, заговорила со мной, тоже оптимизма не добавляло. Мыча и не в силах произнести более внятный звук, я выставила мешочек знахарки перед собой, насколько позволяла длина шнурка. Содрогнулась всем телом, когда неведомая сила просто сорвала его с меня. Мешочек с едва слышным стуком ударился в стену и исчез из поля моего зрения.
   - Это тоже не подействует, - ироничное хмыканье у самого уха заставило волосы на затылке зашевелиться.
   Да что же это такое, в конце концов?! На проклятую нечисть не действуют не обереги, развешанные в доме, ни мешочек, ни даже знак Светлого бога! Хотелось плакать от отчаяния и смертельного ужаса, но я до последнего сдерживалась. Нечисть окаянную явно бы мои слезы только позабавили. Из того, что я знала о таких вот сущностях, черпая информацию из страшных сказок, которыми полушепотом делились подружки, для нечисти самое милое дело над человеком поиздеваться. И чем больше боишься, тем темные твари сильнее усердствуют. А вот шиш тебе! Не покажу, что боюсь!
   Все мои благие намерения тут же улетучились, стоило перед лицом возникнуть размытому темному пятну и двум кроваво-красным огонькам. Если бы горло до сих пор не сжимала невидимая рука, я бы точно завопила так, что на всю околицу слышно было. Но сейчас только отшатнулась и еще сильнее вжалась в спинку кровати. Меня всю трясло, а в голове билась всего одна мысль: "Да что тебе надо от меня?!"
   - Скоро узнаешь, - то, что нечисть прямо ответила на мой мысленный вопрос, и вовсе доконало. Она что и мысли читать умеет?! То есть прекрасно знает все, что в моей голове сейчас происходит?! Как-то от этого совсем худо стало.
   Я осторожно покосилась на Верику, надеясь, что сестру разбудит чужой голос, и она проснется и подымет тревогу. Но девчушка продолжала сладко себе дрыхнуть, изредка бросая в темноту неразборчивые фразы. То ли нечисть ее сон усилила, то ли и правда заснула так крепко, что не разбудишь. Но осознав, что могу хоть таким образом общаться с не дающей мне покоя потусторонней тварью, я собралась с духом и мысленно спросила:
   - Зачем меня преследуешь? Что хочешь со мной сделать?
   - М-м-м... Сделать я с тобой многое хочу... Но как-то для невинных девичьих ушек слушать такое пока не стоит... - послышался над ухом ставший мягким голос нечисти. И отчего-то сейчас он даже знакомым показался. Не успела я додумать эту поразившую меня мысль до конца, как по виску скользнули невидимые холодные губы. Я дернулась и забилась в чьих-то цепких руках. Таких сильных, что едва шелохнуться удавалось. - Значит, замуж хотела выйти, лишь бы от меня избавиться? Ту старуху, что тебе это посоветовала, тоже как-нибудь навещу. Отблагодарю за "заботу"...
   - Она тут ни при чем! - поспешно подумала я, тревожась теперь не только за себя, но и за бедную знахарку.
   - В любом случае ты сильно ускорила мои планы, - оставив тему старухи, произнесла нечисть, сжимая меня холодными руками еще крепче. - Хотел дать тебе возможность еще немного пожить своей жизнью... Но теперь... Придется действовать незамедлительно...
   - Как действовать? - насторожилась я, а в голову совсем уж похабные мысли полезли. Он что снасильничать меня желает? Тут же память услужливо нарисовала подсмотренную в детстве сцену - одна деревенская девчонка на сеновале кувыркается с парнем. От того, что они там творили, у меня щеки пожаром пылали, хоть малая была совсем и толком не понимала еще ничего. Знала только - непотребное что-то творят.
   - Мне нравится ход твоих мыслей, - не преминул прокомментировать мои мысли нечистый дух.
   И щеки мои теперь уже не в воспоминаниях пожаром запылали.
   - Только попробуй такое со мной сделать! - храбро пригрозила я. О том, что могла бы противопоставить окаянному, постаралась не думать. Может, угроза и так прокатит? Вдруг у нечисти тоже воображение богатое, и сам сообразит.
   Послышался новый смех и меня почти ласково щелкнули по носу.
   - Ты маленькое чудо...
   Я даже опешила от такого комплимента и еще более напряженно вгляделась в темноту. Но по-прежнему все, что могла рассмотреть - красные огоньки.
   - Ладно, хватит разговоры разговаривать, - неожиданно перешел к делу нечистый дух.
   - Да меня как-то разговоры вполне устраивают! - поспешила заметить я.
   - Мне жаль, малышка, но тебе придется пойти со мной.
   - Куда пойти? - теперь меня уже прямо-таки морозило. Я тряслась как осиновый лист.
   - Туда, где ты начнешь совершенно другую жизнь... Ты ведь мечтала об этом, правда?
   Проклятье! Он даже в мои мечты проникал, сволочь такая?! Новый издевательский смех только подтвердил мои подозрения.
   - Ни о чем я таком не мечтала! - соврала я и услышала хмыканье. - Ну, ладно, может, и мечтала. Но только это ж мечты! Воплощать я их точно не хочу. И вообще я замуж завтра выхожу. И эта самая новая жизнь у меня как раз и начнется.
   - О своем идиоте-смертном можешь забыть навсегда, - голос нечисти стал холодным и злым. - Запомни: ты моя! И всегда моей будешь.
   - Да на кой я тебе вообще? - вырвалось в мыслях отчаянное.
   Лучше бы не спрашивала! Губы опалило ледяным поцелуем, сминая мое вялое сопротивление. Никто еще не целовал меня вот так! Конечно, парням случалось урвать с моих губ поцелуй, но по сравнению с этим то вообще так назвать было нельзя. Я чуть ли не задыхалась под напором этих холодных губ, с каждым мгновением становящихся теплее. Этот окаянный даже язык мне в рот засунул, чем вообще в шок поверг. Что он творит такое?! Я даже не разобралась, вызывает ли во мне это все какой-то отклик, настолько поражена была. Да и все силы уходили на то, чтобы в перерывах между очередным соприкосновением губ вдохнуть хоть немного воздуха. К тому времени, как меня, наконец, отпустили, перед глазами уже цветные пятна плясали, а голова кружилась, словно я матушкину смородиновую наливку втихаря отведала.
   Когда же мне на плечи накинули плащ - добротный такой, судя по ощущениям, из дорогой материи, с атласной подкладкой, и вовсе опешила. Нечисть плащи носит?! Это как вообще? Это совершенно не укладывалось в мои привычные представления о темных сущностях. Невидимые руки заботливо укутали мое дрожащее тело в этот самый плащ, потом подхватили и прижали к такой же невидимой груди. И понесли... Не к двери, нет. К окну! И только сейчас обратила я внимание, что открыто оно настежь, а не как раньше, чуточку самую. Не успела удивиться этому новому повороту событий, как нечисть вместе со мной выпрыгнула во двор и понесла куда-то с такой скоростью, что в ушах засвистело.
   - Пожалуйста, не надо! - пыталась я мысленно докричаться до неведомо куда утаскивающего меня нечистого духа. - Верни меня домой!
   - У тебя будет новый дом, - снизошел до ответа похититель. - Ты привыкнешь. Скоро даже бояться перестанешь.
   А вот в последнем я точно сомневаюсь! Пугал он до умопомрачения. И осознание того, что сейчас нахожусь в полной его власти и даже на помощь позвать не могу, приводило в ужас. Дотащил меня окаянный дух таким вот образом до Проклятой рощи, куда по ночам, как я доподлинно знала, лучше не соваться. Да и днем тоже не стоит. И снова навело это на странные подозрения, но пока мозг напрочь отказывался повиноваться и как-то сводить все воедино.
   Послышалось конское ржание, отрывая от невеселых размышлений. И я снова удивилась, осознав, что нечисть притащила меня к привязанному у деревца коню. Зачем нечисти вообще лошадь?! Послышался новый тихий смех.
   - Как же забавно наблюдать за тем, что творится в твоей красивой головке! Жаль, что скоро я буду лишен такого удовольствия.
   Лишен? А вот это уже немного радует... Интересно, что он имеет в виду? Хотя тут же обреченно подумала, что вряд ли что-то хорошее. О планах нечисти на мой счет оставалось только догадываться. Моя фантазия, правда, предлагала свои услуги в поисках вариантов ответа, но я благоразумно решила ее не задействовать. И так страшно чуть ли не до колик. Не успела я додумать эту мысль до конца, как меня одним движением усадили на лошадь. Черт! Лошадей я боялась до жути. Пусть даже не так, как нечисть, но все-таки! Как-то одна лягнула, когда мне еще лет пять было. Потом я неделю с постели не вставала. Так что подходила я к этой животине всегда с большой осторожностью. А тут на такую вот усадили! Причем лошадина явно норовистая, вон как глазом злобно зыркает. И я взвизгнула от страха. Тут же с удивлением сообразила, что теперь могу звуки издавать, и немедленно воспользовалась этим, чтобы завизжать еще громче.
   - Хочешь, чтобы я опять тебя дара речи лишил? - послышалось хмыканье, и я запоздало поняла, что нечисть уже тоже в седло уселась. Прямо за мной. Почему-то в этот раз одновременно с инстинктивным страхом перед темной сущностью ощутила облегчение. По крайней мере, от коня теперь можно не ждать какой-то подставы. Да и снова чувствовать себя рыбой, только и умеющей, что рот открывать, не хотелось. И я решила, что больше визжать не стану. - Вот и умница! - бесстыдно подслушав мою сумбурную внутреннюю речь, резюмировала нечисть. - А теперь не пугайся.
   И зачем он это сейчас сказал? Я тут же испугалась еще сильнее. Мы понеслись прямо в Проклятую рощу, ловко огибая деревья и другие преграды. Казалось иногда, что лошадь вообще наполовину нематериальная, настолько ловко двигалась в темном лесу. Вот только казалось, что мы врежемся в очередное дерево, как словно по мановению волшебной палочки конь его миновал. И все же, пока мы добрались до, по всей видимости, места назначения - небольшого озерца, я уже наверняка вся седая была после такой вот поездочки. Мстительно подумала о том, что это было бы даже неплохо. Нечисти удовольствие подпорчу. Ожидал захапать юную девицу чернявую, а получит седую и наполовину ополоумевшую от страха образину.
   Послышался новый смех нечисти, и мою талию сжали посильнее.
   - Ты и правда забавная.
   Забавная?! Я что ему зверюшка какая-то? Я даже рассердилась и уже подбирала затейливые издевательские слова, чтобы выплеснуть их ему хотя бы мысленно, когда они застряли в горле, даже не сформулировавшись толком. Я с ужасом смотрела, как над темной озерной гладью разгорается призрачное серебристое свечение.
   - Что происходит вообще? - я даже собственный голос не узнала, таким он дрожащим стал.
   - Все хорошо, маленькая, - почти что нежно шепнули мне на ухо. - Сейчас мы просто перейдем в другой мир.
   Он что думает, это меня успокоит?! Да я уже всерьез задумываюсь над тем, чтобы соскочить с коняги и ринуться опрометью прочь! Куда угодно, только бы подальше отсюда! И сейчас не остановил бы даже страх перед Проклятой рощей. Готова хоть всю ночь по ней бегать, лишь бы избежать куда худшего!
   - Тсс, - выдохнули рядом. - Поверь, для тебя там нет ничего страшного. Пока ты под моим покровительством.
   Вот это "пока" напугало еще сильнее.
   - Слушай, ну отпусти ты меня! - взмолилась я, наплевав на всякую гордость. Даже слезу пустила для пущей убедительности, хотя сейчас слезы почему-то забились внутри, как и все прочие эмоции. Остался только жгучий страх.
   - Тебе придется смириться, Тея, - серьезно сказал похититель. Он и имя мое знает?! Да кто ж он такой вообще? И что ему от меня нужно?
   - Ты так и не поняла, кто я? - усмехнулся нечистый дух, и снова голос показался откуда-то знакомым.
   А потом будто яркая вспышка возникла. Озеро в моей памяти прорезалось светом. Предстало таким, каким я его видела в прошлый раз. И в голове все начало выстраиваться по кирпичикам, приводя в еще больший ужас и смятение.
   Я, наконец, поняла, кто все это время меня преследовал...

Глава 3

   В тот день меня угораздило отправиться в Проклятую рощу. В вечер накануне мы с девчонками устраивали посиделки. Собрались у костерка у речки и отвадили особо назойливых парней, чтобы поболтать всласть. Ульпия как раз недавно съездила с отцом на ярмарку в небольшой городок в двух днях пути от нашего поселения. И с той поры мучила наши уши всеми подробностями этого приключения. Для многих из нас, ни разу не покидавших пределы родного Доргена, это на самом деле было событием из ряда вон выходящим. И все-таки Ульпия явно перегибала палку. Такие небылицы рассказывала, что я уже всерьез сомневалась в правдивости многих ее слов. А остальные ведь верили! Слушали едва ли не с разинутыми ртами.
   Я же злилась. Как-то так повелось еще с детства, что мы с Ульпией во всем соперничали. У кого поклонников больше, кто лучше пироги печет или вышивает, у кого наряд на празднике был лучше и прочее. А тут Ульпия получила явное преимущество, мигом затмив все мои скромные достижения. Даже то, что недавно сын старосты лично для меня украшение у бродячего торговца купил - бусы с якобы настоящими драгоценными камнями. В последнем я, конечно, сомневалась, но девчонкам доказывала, что так и есть. И вот даже это померкло на фоне поездки Ульпии на ярмарку.
   Оставалось только сидеть и зубами скрипеть от досады, пока она разливалась соловьем. И как на ярмарке из-за ее прекрасных глаз сразу пятеро мужиков чуть ли не на смерть бились. И как она настоящего льва видела, которого в клетке на ярмарку привозили. И настоящий театр смотрела. Там еще акробаты были, которые такие вещи творили, что только диву даешься. В общем, много чего рассказывала Ульпия, довольно потряхивая белой густой косой, перевитой синей атласной лентой - тоже, между прочим, на ярмарке купленной.
   Сейчас же она взахлеб рассказывала, какие истории слышала от тамошнего сказителя. И одна, между прочим, о нашей Проклятой роще. Тут уж все девчонки даже дышать перестали. Интересно же! О нашем захолустье, оказывается, по всей Ардании слава идет! Стараясь передать во всех подробностях слова сказителя, Ульпия торжественно говорила:
   - Много по всей Ардании есть мест загадочных. Тех, где Сумеречный мир с нашим пересекается. И нечисть именно оттуда к нам попадает, а потом по всей земле расползается. Причем самая разная: и безобидная, и даже людям помогающая, вроде домовых, и вредная и опасная. Последних намного больше, потому держаться простым смертным надобно как можно дальше от тех мест. Но не зря ведь говорят, что смелость даже нечисть уважает! Так вот один парень благодаря своей смелости целое богатство обрел. Сам-то он с малых лет сиротой остался, в услужении постоянно маялся, за кров да одежду. Деньжат у него отродясь не водилось. Но парень не озлобился, всегда помочь был готов, кому это надобно было. Даже как-то с нищим бродягой последним куском хлеба поделился. И тот в благодарность рассказал ему тайну одну. Мол, коль не побоишься и пойдешь в Проклятую рощу на озеро и все сделаешь правильно, то можешь враз разбогатеть.
   - А как? - тут же раздалось со всех сторон. Мне тоже интересно узнать это было, но из вредности в общий хор голосов я свой не включила. И так Ульпия уже чуть ли не лопается от удовольствия!
   - В озере духи живут, что неосторожного путника на дно утягивают. Но могут также и одарить своей милостью, если слова верные скажешь. И эти самые слова парню тому сообщили под строжайшим секретом. Нужно сразу их три раза произнести, а потом в озеро у берега обычный камень положить. А потом спать лечь рядом. Духи тот камушек заберут, а обратно драгоценный вернут. Или кусок золота.
   - Правда, что ли?! - Верика даже в ладоши захлопала.
   - Ага, - глубокомысленным кивком подтвердила Ульпия. - И тот парень так и сделал. Боязно ему, конечно, было засыпать в том проклятом месте. Но ведь днем дело было. Так что нечисть не шибко активная. И еще старик наказывал, чтобы к вечеру парень тот во что бы то ни стало убрался с озера, а то духи утянут за собой в отместку за то, что пришлось служить ему.
   - И что парень? Утащили его? - испугалась Рена.
   - Да по порядку ж слушайте! - замахала руками Ульпия. - В общем, сделал он все, как велено, и как проснулся, нашел рядом с берегом вместо обычного валуна изумруд громадный. Снес его в город к золотых дел мастеру. Тот его, конечно, надурил с деньгами, но все равно заплатил столько, сколько парню и за всю жизнь не заработать было. Тот воспрянул духом и стал постоянно на озеро наведываться. И каждый раз приносил оттуда то алмаз, то рубин, то кусок золота, то еще что-то. Обжился парень, дом себе построил, женился. Только с тех пор, как разбогател, нрав у него изменился. Злой стал и прижимистый, все трясся над своим богатством. Ведь не зря говорят - нечистые деньги счастья не приносят. Вот и покарал его в итоге Светлый бог. Как-то пришел парень на озеро и по обычаю все сделал, как велено. Да только в этот раз сон на него нашел такой, что проснулся уже, как стемнело.
   - Ой, мамочки! - воскликнула сердобольная Рена. - И что ж с ним дальше-то было?
   - Да знамо дело, что, - понизила голос Ульпия. - Духи над ним бедным всю ночь издевались, а после на дно утащили...
   Воцарилась тишина. Мы все смотрели в костерок, весело разносящий вокруг искры, и не по себе становилось. Думаю, не только я сейчас представляла, как все то же самое со мной происходит.
   - Нет, ну а если не слишком наглеть и хотя бы один камушек получить у духов, так ведь ничего страшного? - первой подала голос Верика.
   - Может, и ничего, - пожала плечами Ульпия. - Только вряд ли у тебя смелости хватит на озеро пойти.
   - Так ведь днем же!
   - И что, пойдешь?
   - А если мы все вместе, а? - подала неожиданную идею сестренка.
   - Не положено, - тут же обрубила ее энтузиазм Ульпия. - Одному идти нужно. И никому об этом говорить нельзя, чтобы все получилось.
   Девчонки еще немного пообсуждали эту тему, но пришли к выводу, что лучше не будут связываться с нечистыми. Я же молчала и напряженно обдумывала возникшую в голове мысль. А что если не врет легенда? Представила себе, как возвращаюсь с озера, зажимая в руке драгоценный камушек, и как все достижения Ульпии меркнут по сравнению с этим. Да обо мне самой легенды сложат! Мол, обычная девка, а не побоялась пойти в то место, какое и мужики-то стороной обходят! Да еще не с пустыми руками вернулась! Мысль эта казалась все более соблазнительной. И к концу наших посиделок я уже твердо решила, что точно завтра днем отправлюсь в Проклятую рощу.
   Труднее всего было не выболтать все Верике. Она как назло то и дело возвращалась к теме, затронутой Ульпией. Как было бы здорово вот так же разбогатеть, как тот парень! Я ее слушала и стискивала зубы, чтобы удержать язык за зубами. Ну, ничего, уже завтра, если вернусь с драгоценным камнем, буду вознаграждена за сегодняшние мучения стократ! А если вернусь ни с чем, так никто хоть о моем позоре не узнает. Последняя мысль окончательно убедила в необходимости молчать. Оказаться всеобщим посмешищем не хотелось. Ульпия вообще могла ту историю выдумать. Хотя нет, на такое у нее ума бы точно не хватило. Перед сном я снова и снова повторяла заветные слова, которые помогут договориться с духами озера. Их мы все заставили Ульпию сказать еще вчера, когда обсуждали подробности. Ну, а что? Вдруг пригодится. Но сомневаюсь, что кто-то из девчонок реально бы воспользовался полученными знаниями. А я вот собиралась. Поневоле на лицо наползала самодовольная улыбка от осознания собственной смелости. И глупости, - ехидно добавлял внутренний голос, но я его упорно заглушала красочными мечтами того, что буду делать с вырученными за камень деньгами.
   Днем я, чтобы не возбуждать подозрений, сказала матери, что пойду отцу обед в поле отнесу. Постаравшись справиться с этим делом побыстрее, ринулась к заветной роще. К тому моменту, как вбежала под спасительную сень деревьев, с меня уже семь потов сошло. Парило так, что мозги плавились. А тут еще я неслась так, словно за мной нечистые духи гнались. Так что пока прибежала на озеро, хотелось лишь одного - снять одежду чуть ли не с кожей и погрузиться в спасительную прохладу воды. Но помня о том, какие сюрпризы могут подстерегать в этом с виду безобидном озерце, я благоразумно воздержалась. Ограничилась тем, что погрузила руки в воду и плеснула себе на лицо. Чуть не застонала от удовольствия. И еще сильнее захотелось погрузиться в прохладную глубину.
   А потом и вовсе воображение разыгралось. Я представила себе, как потом буду рассказывать девчонкам, что не побоялась даже в озере искупаться! Зауважают еще сильнее! И вряд ли Ульпия найдет в этот раз, чем меня за пояс заткнуть. А озеро казалось таким спокойным и безмятежным! У берегов оно вообще было зеркально-прозрачным, и виден был каждый камушек на дне. Никаких зловредных сущностей там не проглядывалось, и я решилась. Сбросив запылившуюся и взмокшую от пота одежду, оставила ее на берегу и в чем мать родила ступила в воду. Тело тут же благодарно отозвалось вереницей мурашек, и я двинулась дальше. Правда, была постоянно начеку. Озиралась по сторонам и вглядывалась в водную глубину. Если какая-то нечисть, которой днем полагалось тихо-мирно спать, если ее специально не призовут, вдруг все-таки вздумает приблизиться, в два прыжка окажусь на берегу.
   Но все было спокойно, и я постепенно расслабилась. Плескалась в приятной водичке, резвилась, как дитя малое, гоняясь за рыбками. Наверное, не меньше часа прошло, пока я, наконец, вспомнила, зачем, собственно, сюда явилась. Да и от прохладной воды начало уже немного мышцы сводить. И я, довольная и немного усталая, поплыла к берегу. Нашла подходящий валун более-менее приемлемого размера, помня о том, что драгоценный камень будет такой же величины. Нужно подобрать не слишком большой, чтобы быть в состоянии унести, но и не слишком маленький - все-таки во второй раз я на подобное приключение вряд ли решусь. В общем, определившись с камнем, я торжественно произнесла три раза нужные слова и положила свое будущее сокровище у самого берега. Полюбовалась на него, представляя, какой именно камень хотела бы увидеть после того, как проснусь. Решила, что больше всего мне нравятся изумруды. Под цвет моих глаз. Можно будет даже крохотный кусочек потом от него отколоть и сделать себе украшение. Настоящее, а не то, что сынок старосты подарил! Вот Ульпия обзавидуется!
   Вдоволь напредставлявшись, с каким почетом и уважением скоро на меня будут смотреть односельчане, я вытянулась на берегу, чтобы на солнышке немного обсохнуть. Натягивать на мокрое тело одежду не хотелось. Да и кто меня тут увидит? Нечисть разве что. А той вряд ли до моих прелестей дело есть. Эх, знала бы я тогда, какая иной раз озабоченная нечисть попадается... Но тогда я ничегошеньки не знала не ведала.
   Мирно себе лежала на солнышке. И сон так быстро сморил, и я даже наверняка улыбалась во сне, так было хорошо и приятно. Зато пробуждение оказалось полностью противоположным...
   В первый момент, еще не открывая глаз, я попыталась понять, что же меня разбудило. Солнце будто померкло или его заступила какая-то темная тень. А еще присутствовало ощущение чьего-то пристального цепкого взгляда. Ощущение очень и очень неуютное. А потом память услужливо напомнила, где я вообще нахожусь. Что если сейчас меня духи озера разглядывают и как раз таки размышляют, что со мной сделать: съесть живьем или на дно утянуть и сделать одной из них? Мысль заставила тут же распахнуть глаза. С губ сорвался крик при виде склонившейся надо мной темной фигуры.
   - Не ешьте меня, пожалуйста! - выпалила я, прежде чем вообще поняла, что сказала.
   Раздался громкий смех, фигура разогнулась и слегка изменила положение, отступив от солнца. И теперь я смогла рассмотреть ее более детально. И тут же вспыхнула до корней волос и вспомнила, что на мне вообще-то ни малейшего клочка материи нет. Потянулась за платьем и поспешно прикрылась, с испугом разглядывая смеющегося мужчину.
   Не слишком высокий, но хорошо сложенный, что подчеркивал великолепный и явно богатый черный костюм. Тут же подумала - и как ему не жарко в черном-то ходить в такую жару? На груди сверкал золотой медальон, усыпанный драгоценными камнями, пальцы унизаны перстнями. Через плечо небрежно перекинут плащ. Лицо у мужчины было резким, угловатым, хоть и по-своему привлекательным. Густые черные брови с крутым изгибом придавали черным глазищам еще большую выразительность. Волосы тоже были черные, лежащие волосок к волоску и доходящие до плеч. Мысленно я окрестила его Черным Лордом. Чуть поодаль паслась коняга - тоже черная, под стать хозяину. Интересно, он специально такую подбирал?
   Все это я отмечала мысленно, пока лихорадочно пыталась понять, что делать и как себя вести. А потом и вовсе похолодела, несмотря на то, что солнце продолжало изрядно припекать. Что вообще этот мужик делает у озера в Проклятой роще? От дороги явно далеко, так что просто проезжать мимо не мог. Или он тоже сюда за драгоценными камнями заявился? А тут я ему все планы спутала. Может, у озерной нечисти вообще все четко просчитано: один камень в день, и больше ни-ни. Так... Ситуация неутешительная. А может, я Черному Лорду свой камушек отдам и ретируюсь по-быстрому? Как-то мне все меньше нравилось происходящее. И мужик этот пугал почему-то, хоть ничего угрожающего и не делал.
   Пока не делал, - въедливо врезался в размышления внутренний голос. - Проваливать тебе нужно отсюда, пока он еще ржет и на тебя особо внимания не обращает!
   И я осторожненько так начала на ноги подниматься, продолжая прикрывать свою срамоту платьем.
   Черный Лорд смеяться перестал, правда, теперь широко улыбался. В темных глазюках светились веселые искорки. Он с интересом наблюдал за мной, явно дожидаясь моих дальнейших действий. Все сильнее смущаясь, я переминалась с ноги на ногу. Надеть платье так, чтобы при этом хоть на несколько секунд не обнажиться перед посторонним мужчиной, довольно проблематично. Может, ему хватит совести верно угадать мои затруднения и отвернуться? Не хватило. Даже руки на груди скрестил и принял позу поудобнее. Вот ведь гад! Он что думает, раз лорд, то можно обычную девушку ни в грош не ставить? Хотя с чего я взяла, что он вообще лорд? Из-за того, что одежда богатая? Ну дык если он постоянно озерцо посещает, то мог без труда себе такое позволить. Нечисть на него явно исправно работает, подгоняя все новые сокровища!
   Мужчина снова расхохотался, я даже опешила. Чего он ржет-то?
   - Ты кто такая? - наконец, отсмеявшись, впервые подал он голос.
   Так я тебе и сказала! Чтобы потом стыда не обраться, если растрезвонит по всей округе, что меня тут голую видел? Хотя вряд ли такому богатею придет в голову специально заехать в наш Дорген и поделиться такими пикантными подробностями. Но все равно рисковать не стоит.
   Мужчина удовлетворенно кивнул каким-то своим мыслям и его глаза едва заметно сверкнули.
   - Почто вам мое имя знать? - недружелюбно буркнула я. - И вообще мне бы переодеться.
   - Так я разве мешаю? - ухмыльнулся Черный Лорд.
   Я насупилась, не зная, как поделикатнее сказать ему о моих затруднениях, чтобы при этом со стыда не умереть.
   - А может, вы уже пойдете своей дорогой? - решилась я на хитрость. - Вон ваш конь уже прямо в нетерпении копытом бьет.
   Никаким копытом конь не бил, мирно себе травку пощипывал, но я подумала, что мужик этого не заметит. Поскольку смотрит только на меня, словно ничто иное его не интересует. В том числе и коняга, на которую я только что напраслину возвела. Губы Черного Лорда подрагивали, словно он едва сдерживал новый приступ смеха.
   - Давай заключим сделку, - неожиданно предложил он мягким вкрадчивым голосом.
   Я подозрительно наморщила лоб. Что-то не нравится мне его предложение! На кой мне вообще с ним какие-то сделки заключать? Пусть проваливает, и я тоже поспешу это сделать. И желательно другим с ним путем. Краем глаза же покосилась на то место, где оставила камушек. Там ли он еще или этот злыдень уже прикарманил? Разглядеть никак не удавалось, а подойти ближе так, чтобы не светить голым телом, было проблематично. И я хмуро уставилась на неожиданного свидетеля моей бесславной вылазки на озеро.
   - И что за сделка? - неохотно спросила, сообразив, что иначе вряд ли удастся от него отделаться.
   - Ты скажешь мне свое имя и позволишь проводить, а я отвернусь минут на пять.
   Сделка плохая и несправедливая! Я ему, можно сказать, свое честное имя на блюдечке, а он только отвернется!
   - Ну, или можем так и дальше стоять. Я вот никуда не спешу, - добавил он, лукаво изогнув крутую бровь.
   - А не сжаритесь? В вашей одежке небось солнце еще больше хлопот доставляет, - буркнула я, окончательно утрачивая почтение к его возможному статусу лорда. Наглый охальник он, а не лорд! Наши мужики и то себя бы приличнее вели в этой ситуации. По крайней мере, надеюсь на это. Все же в такой ситуации я еще не бывала.
   - Насчет этого не беспокойся, - откликнулся тот, и я и правда заметила, что у него даже пот на лице не выступил.
   Ни румянца никакого. Словно сейчас не одуряющий зной, а приятная прохлада. Везет же некоторым! Я бы тоже от такой жароустойчивости не отказалась!
   - Это могу устроить, - раздалось тихое бормотание. Я не была уверена, что сказал он именно эти слова. Но как-то они меня из колеи выбили.
   - Что вы сказали? - на всякий случай уточнила.
   - Жду твоего решения, - уже громче откликнулся Черный Лорд.
   - Ладно, согласна! Только с оговоркой.
   - Слушаю тебя внимательно! - охотно отозвался мужик.
   - Провожать вы меня не будете. Обойдемся только именем.
   - Прискорбно слышать, что тебе настолько неприятно находиться в моем обществе, - иронично заметил он.
   Я едва не задохнулась от возмущения. Он что себя считает настолько неотразимым, что думает, любая женщина в восторг бы пришла от его назойливого внимания? Тем более когда он ведет себя до крайности неприлично, не давая бедной девушке даже одеться нормально?
   - Надеюсь, у меня будет возможность однажды доказать тебе, что мое общество может все же доставлять удовольствие, - он подмигнул и, к моему облегчению, все же отвернулся. - У тебя пять минут, - напомнил ехидно. - И поверь, выдержать их, зная, что за зрелище сейчас откроется за спиной, будет нелегко.
   Хам! Озабоченный гад! Мысленно матерясь, я быстренько натянула одежду и наскоро стала заплетать в косу еще влажные волосы. Вот ведь на свою голову додумалась распустить их, чтобы быстрее высохли! Опростоволосилась перед чужим мужиком. Мама бы хворостиной отходила, если бы узнала о таком вопиющем нарушении традиций!
   Показалось, что плечи Черного Лорда подрагивают. Снова ржет, что ли? Или у него падучая началась? Видела как-то приступ такой болезни у старшей дочки гончара. Зрелище то еще! Интересно, если этот охальник сейчас передо мной тут упадет и у него пена изо рта пойдет, что делать буду? Все-таки живое существо, пусть и неприятное. Помочь надо. Не станешь же грех на душу брать, бросая его тут на произвол судьбы? Я с тревогой поглядывала на спину Черного Лорда. Плечи его тряслись все сильнее, и это сильно беспокоило.
   - Я готова! - крикнула я, и из груди вырвался возглас облегчения, когда он обернулся и, оказалось, что ржал все-таки. Тоже странно, конечно. Все время смеется без какой-либо видимой причины. Может, полоумный? Проклятье, я в Проклятой роще, куда мало кто сунется, наедине с юродивым! Что же делать-то? Вот ни за что больше не поддамся очередному соблазну, на который вздумает толкать мое злосчастное воображение! И истории всякие волшебные даже слушать не буду.
   Пока мужик, по всей видимости, решал, что ему делать, я бочком так, аккуратненько, двинулась к тому месту, где камень оставила. Едва скрыла разочарованный возглас. Валун остался прежним. Может, коварная Ульпия на самом деле не те слова сказала? Не захотела тайной делиться. Или тот сказитель приврал. А может, и вообще легенда та - вранье от начала и до конца. В любом случае, чувствовала я себя сейчас полной дурой.
   - Что ты там так пристально высматриваешь? - раздался голос Черного Лорда прямо за моей спиной.
   Я невольно вздрогнула и резко развернулась. И как-то сразу сильно поплохело. Глазюки у него вблизи оказались еще страшнее. Черные-пречерные, даже зрачков не видно. Я нервно сглотнула и отступила на шаг. Только вот забыла, что отступать-то некуда. Озеро там. Ойкнув, потеряла равновесие и чуть в воду не свалилась, но мужик меня успел подхватить. Легко так, словно я кукла соломенная, приподнял над землей и осторожненько переставил на более твердое место. То, что улыбаться он перестал, а лицо каким-то хищным сделалось, привело в еще большее смятение.
   - Так, я пойду, пожалуй, - чуть дрожащим голосом сказала я, дернувшись и пытаясь высвободиться из захвата.
   - Ты так и не выполнила свою часть сделки, - протянул Черный Лорд, не сводя с меня своих пугающих глаз.
   О сделке я уже напрочь позабыла. Хотелось сейчас одного - поскорее убраться отсюда подобру-поздорову.
   - Как тебя зовут, девочка? - напомнил он, слегка растягивая губы в улыбке.
   - Тея, - окончательно утратив и так держащуюся на честном слове браваду, пискнула я. - А теперь можно я пойду?
   Мужик пугал все сильнее. Что-то в нем казалось не так, но я не могла понять, что именно. Будто мороз по коже шел от его близости. Цепкие руки, наконец, отпустили и меня снова одарили улыбкой, которая больше напугала, чем успокоила.
   - До встречи, Тея.
   Ага, до какой там встречи?! Это уж вряд ли! Да ни за какие коврижки больше я сюда не сунусь! А где-либо еще вряд ли нам с ним удастся пересечься.
   Пока я давала стрекача, словно всполошенный заяц, в спину ударил смех незнакомца. И какой-то особый такой смех. Словно предвкушающий.
   Впрочем, я постаралась забыть его как можно скорее. И ни одной живой душе о том, что на озере случилось, не рассказала. Позже вообще себя убедила, что мне встреча с незнакомцем приснилась. Нет, ну какой нормальный человек станет приходить в то проклятое место? Это точно нечистые духи со мной во сне играли, чтобы впредь неповадно было на их территорию потыкаться!
   А вот теперь оказалось, что не сон-то был. На самом деле угораздило меня повстречаться с тем Черным Лордом. Но вот то, что он и окажется нечистью, все это время меня преследующей, и в страшном сне не могло привидеться.
   Я смотрела, как черный сгусток на месте лица моего загадочного похитителя постепенно обретает черты. И вместо кроваво-красных огоньков возникают обычные, но не менее пугающие глаза.
   - Говорил же: "До встречи", - напомнил Черный Лорд, и его губы вновь жадно накрыли мои.
   Краем глаза я уловила, как конь, понукаемый его волей, стремительно заскочил в самый центр серебристого свечения, и все вокруг закружилось, заставляя меня совершенно утратить восприятие реальности...
  
  
  
  
  
  


Популярное на LitNet.com А.Ардова "Жена по ошибке"(Любовное фэнтези) М.Атаманов "Искажающие реальность-6"(ЛитРПГ) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис) Ю.Кварц "Пробуждение"(Уся (Wuxia)) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) О.Бард "Разрушитель Небес и Миров. Арена"(Уся (Wuxia)) М.Эльденберт "Любовница поневоле"(Любовное фэнтези) Н.Семёнова "Ведьма, к ректору!"(Любовное фэнтези) С.Панченко "Ветер"(Постапокалипсис)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"