Соболев Михаил: другие произведения.

Колдун

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
  • Аннотация:
    Фанфик по аниме Хвост феи. Двойной попаданец из нашего мира в мир Обливион, а затем в мир аниме.
    П.С. Оценки отключены, если хотите оценить произведение, то лучше отпишитесь в комментах.
    П.П.С. Внимание! Предупреждение! Главный герой озабоченный извращенец, периодически страдающий приступами алкоголизма. Читайте на свой страх и риск.

  Пролог
  
  Ну и паршивое же местечко выбрали эти отступники для своего логова. Под ногами хлюпает грязь, с потолка постоянно капает вода, на полу собирается в тонкие ручейки и весело журча, стекает вниз. В воздухе витает запах сырости, плесени и смрад разложения.
  Я натянул на голову капюшон плаща и досадливо поморщился. Сколько лет работаю, но до сих пор не могу понять, почему все некроманты и чернокнижники так любят селиться в подобных местах. Или это такая визитная карточка всех черных магов, мол, раз я злой, то обязательно должен жить в темном, мрачном подземелье?
  Я спускался вниз по узкой, длинной лестнице. Старые, оставшиеся еще с древних времен ступеньки скользили под ногами, заставляя опираться на слизкую стену. Когда закончу с этим, поднимусь к горному озеру, которое видел в двух часах ходьбы отсюда и искупаюсь. Пусть вода там и ледяная, но зато чистая как слеза.
  За спиной остался свежий весенний ветерок, пусть еще бледное, но уже теплое солнышко и два трупа охранников с разорванными в клочья глотками. Причина столь плачевного состояния последних, скользила в трех шагах впереди. Два призрачных волка. Два матерых зверя, которых я впервые призвал лет десять назад, и за прошедшие годы, переживших сотни сражений. Мои едва ли не единственные по-настоящему верные соратники в этом мире.
   Вот мы достигли конца спуска, и призрачные хищники протиснулись в приоткрытую дверь. До меня донеслись звуки борьбы, стон и тихое бульканье. Я толкнул тяжелую, но уже потемневшую и местами прогнившую дверь и шагнул в небольшую комнату с широким столом в центре. Под тусклым светом факела на полу, стенах и даже потолке блестели багряные пятна крови. Три тела с рваными ранами, из которых толчками вытекала кровь. Двое даже не успели встать и так и остались сидеть, уткнувшись лицом в стол. Шеи обоих перекушены сильными челюстями и если присмотреться, то даже можно заметить осколки позвонков в ранах. Сразу видно - Лунь поработал. Призрачный волк насмешливо оскалился.
   Третий покойник в черной мантии лежал на полу. Перед смертью он успел заметить опасность, и видимо попытался что-то наколдовать, но отгрызенные по локоть руки и вскрытое горло этому помешали. Судя по всему, именно он успел застонать.
   - Что же ты так сплоховал, Тихий, - сказал я второму призраку, - Стареешь что ли?
   Волчара с чуть более темной шерстью, чем у его собрата, виновато повесил голову.
   - Двигаемся дальше...
   Если верить данным, полученным от бывшей пленницы этой банды, то здесь должно быть около четырех десятков разумных, из которых более половины - маги. Обычно в логове присутствуют не более дюжины человек, но сейчас случай особый. Около двух недель назад этим отступникам удалось обнаружить какой-то древний артефакт, оставшийся еще с айлейдских времен и теперь вся банда в сборе и планирует устроить какую-то пакость глобального характера. Точного назначения артефакта мне не сообщили, сказав только что это не моих мозгов дела. Не так прямо, конечно, но общий смысл был именно такой. Как бы то ни было, но Совет слишком сильно засуетился, а значит дело плохо. Да и не стали бы меня выдергивать из отпуска только ради уничтожения очередной темной гильдии...
   Сейчас моя цель забрать артефакт и заодно свести на нет поголовье темных магов в ближайших окрестностях. Не скажу, что последний приказ мне по духу, но после кризиса Обливиона Совет предпочитает не возиться с перевоспитанием отступников, а просто выжигать заразу с лица земли. Хороший в принципе подход, они бы еще это делали своими руками, а не использовали таких как я, и было бы совсем замечательно...
   Первое время мне удавалось оставаться незамеченным и отправить на встречу богам не меньше десятка человек, но, в конце концов, меня обнаружили, и началась свистопляска. Сейчас я укрылся за полуразрушенной колонной в большом зале, на втором уровне катакомб. На другом конце помещения собралось не меньше дюжины магов и около десятка воинов с мечами и луками.
  Лучники под прикрытием боевых заклинаний магов пытались обойти меня с двух сторон, чтобы без помех пристрелить. Ну да, конечно, для некромантов они просто пушечное мясо, которое можно в последствии поднять в качестве зомби и использовать повторно.
  От Тихого донеслось чувство удовлетворения и жажды крови, значит, по левому флангу все зачищено и волк ждет только приказа нападать. Меньше чем через минуту подобным чувством поделился и Лунь. Вот и хорошо, раз все готово, то можно начинать...
  Тихий и Лунь с громогласным рыком, больше подходящим для какого-нибудь дракона, но никак не для призраков, бросаются в самую гущу врага, сея панику и отвлекая их внимание от моего укрытия. Многого от призванных духов я не жду, но парочку магов успеют загрызть, прежде чем их развеют.
  Мои ладони окутались голубоватыми, с фиолетовыми проблесками молниями. Пять ударов спокойного сердца и прыжок на два метра влево. Шаровые молнии срываются с рук и стремительно летят в сторону фигур в темных плащах. Перекат и щелчком пальцев создаю иллюзию слепящей вспышки между собой и противниками. На пару секунд это отвлечет их, а большего мне и не надо...
  Перемахиваю через обломок колонны и укрываюсь за её сохранившимся основанием. Отступники видели, куда я бежал, но после вспышки, могут только гадать, где я укрылся. А несколько маскировочных амулетов не позволят им обнаружить меня с помощью аурного зрения.
  Лунь развеялся, напоследок успев послать чувство глубокого удовлетворения и образ трех разорванных магов. Через мгновение ушел и Тихий с раздраженным ворчанием - он успел убить только одного и еще одному отгрызть руку.
  Глубокий вздох... Выпрыгиваю из своего укрытия... Выдох и одновременный взмах руками... Два сгустка молнии летят в черных магов, но на этот раз это не слабенькие шаровые молнии, а парные Бури.
  Они правильно поняли, что за красные сферы летят в их сторону и попытались спрятаться, но я ведь не зря тут акробатикой занимался... С оглушительным треском заклятия разрываются и половину зала накрывает вихрем молний. Из потолка, пола, стен - отовсюду бьют разряды, испепеляя тех, кому не посчастливилось оказаться в зоне поражения. Мне и самому пришлось укрыться щитами, чтобы не быть задетым.
  Из электрического ада вырываются две ледяных сосульки и устремляются в мою сторону. Надо же, кто-то смог поставить достаточно сильную защиту и даже нашел силы контратаковать. Пожалуй, они не так слабы, как я думал сначала...
  Вот только атака глупая и безнадежная... На правой руке появляется перчатка от даэдрического доспеха. Небрежным жестом отбиваю ей один из снарядов, а от второго уклоняюсь. Ну что же, повеселимся...
  Прыгаю вперед, прямо в центр бушующей бури. Щиты гудят под напором стихии, но пока держаться. Где же ты, враг? Замечаю две фигуры, что, согнувшись, пытаются выбраться и заклинания. Их защита на пределе и вот-вот падет...
  Но зачем ждать? Два быстрых шага и я уже у них за спиной. Кроткий разряд через касание и еще две обугленные тушки присоединяются к своим соратникам.
  Внезапно в щиты ударяется довольно мощное заклятие льда. Старый знакомый? В ответ бью широкой волной огня. Как я и думал, противник слишком сосредоточился на защите от молний, и огонь без труда пробил его щиты и стал жадно пожирать фигуру в темной мантии. Пару секунд он держался, но не смог стерпеть боль от ожогов, потерял концентрацию и погиб.
  Неплохой противник попался. Будь мы один на один, и я бы не стал использовать столь мощную маги и устроил бы дуэль... Но увы, дело важнее.
  Отменяю действие заклинания и невольно морщусь от тяжелого запаха сгоревших волос и паленого мяса. А я уж думал, что после вылазок в план Обливиона в составе отряда Клинков перестал обращать внимание на подобные ароматы. Отвык уже, что ли?
  Два фиолетовых сгустка ударяют в пол, и через мгновение Лунь и Тихий занимают свое законное место у моих ног. Живые еще остались, а значит, бой не окончен...
  
  ***
  
  Я присел перед стоящей на коленях девочкой. Черная мантия с темно-зеленой руной некроманта на спине. На вид она не старше пятнадцати, но знак мастера говорит о многом.
  Два призрака-волка вцепились ей в руки, растягивая в разные стороны и не давая применять магию. Светлые, опаленные взрывным заклинанием волосы, топорщились в разные стороны, а в серых глазах плескался ужас. Она знала, что её ждет.
  - Что же ты натворила, девочка, зачем во все это ввязалась?.. - я ласково провел ладонью по её мокрой от слез щеке.
  Мне искренне жаль этого ребенка, но эта банда натворила уже слишком много всего нехорошего и оставлять хоть кого-то в живых нельзя. Да и сама она далеко не невинная овечка: звание мастера некромантии так просто не дают. И это в таком возрасте. Талант, что тут еще скажешь... Как жаль, что нельзя забрать её в Академию. Взять это юное дарование с собой - значит обречь на участь вечной пленницы и подопытной крысы магов-экспериментаторов, и даже моя протекция не спасет её от подобного. Все что в моих силах - это подарить легкую и безболезненную смерть.
  - Прости...
  Она зажмурилась, понимая, что сейчас произойдет. Сильный ребенок - несмотря на близость смерти, не зовет на помощь и не молит о пощаде.
  Кроткий треск и голубоватая вспышка - разряд молний выжигает её мозг.
  Я перенес тело на чудом сохранившийся во время боя стол.
  Вот и все. Дело сделано, осталось только забрать артефакт и можно возвращаться в Солитьюд, а оттуда на корабле в Сиродиил, прямиком в Имперский город.
  А на душе, как и всегда после подобных заданий крайне паршиво. По духу я скорее бродяга с замашками исследователя, но жизнь такова, что заняться любимым делом можно только во время коротких отпусков, которые, как правило проходят в компании Сангвина, выпивки и толпы проституток. Порой даже развлекаю себя размышлениями на тему, как же низко я пал. А ведь двенадцать лет назад, после победы над Мерхуном Драгоном, будущее казалось столь светлым и безоблачным. Да и какие могут быть беды, когда рядом с тобой верные друзья и соратники? И пусть не все из них дожили до победы, но мы будем помнить павших героев вечно, а всех врагов хоть реальных, хоть мнимых порвем на флаг. Ага, британский, то бишь тамриэльский...
  Увы и ах: пройденные плечом к плечу сражения забылись, бывшие товарищи теперь увлеченно грызутся за власть, а таким как я только и остается, что быть цепными псами на страже правды... Той правды, которую нам навязывают.
  Один из призванных волков, видимо почувствовав мое настроение, подошел и потерся лобастой башкой о ногу. Я потрепал его по загривку и слабо улыбнулся.
  - Да все нормально, Тихий, просто задумался. Скоро свалим отсюда, а то эти пещеры вгоняют меня в тоску.
  Волчара склонил голову на бок и насмешливо высунул язык. Он явно мне не поверил. Ну и ладно...
  Я спустился на последний уровень катакомб и немного поплутав, вошел в небольшую комнату. Тихий стоял на шаг впереди меня, прикрывая от возможной атаки, а Лунь остался сторожить возле входа.
  В отличие от остального подземелья, здесь было на удивление чисто и сухо. Пол покрыт вполне приличным паркетом, а стены оббиты темно-красной тканью. В центре находился невысокий постамент, на котором лежала каменная плита с выбитыми золотыми рунами.
  Я невольно присвистнул, оценивая возможный вес этого куска камня. Пару центнеров точно будет. И как мне, спрашивается, его до города тащить?
  Проблема. Я приблизился к артефакту и наклонился, желая лучше рассмотреть руны. Пусть я и не знаток айлейдской письменности, но кое-что понять, наверное, смогу. Точнее руны, что тогда, что сейчас одни и те же, просто манера письма у древних эльфов была... своеобразной. Нынешние потомки ушастых называют её изысканной, хотя как по мне, она, пардон, просто идиотская. Использовать полсотни рун там, где хватило бы и десяти - это вполне в духе айлейдов. А на этой плите их не меньше полутысячи. Что-то действительно сложное и, скорее всего, могущественное.
  Знать бы еще что...
  Внезапно перед глазами полыхнуло, и руны засветились золотистым светом. Одновременно появилось чувство, что что-то с чудовищной скоростью вытягивает из меня ману. Все что я успел сделать - это отшатнуться назад, одновременно поднимая все доступные щиты. Перед глазами повторно полыхнуло, и я потерял сознание, напоследок успев услышать тоскливый вой Тихого и Луня...
  
  Глава 1
  
  Я родился в уральском городе Свердловске, в те времена, когда СССР только-только развалился. Родители назвали своего сероглазого сыночка Сергеем. Мою жизнь можно было описать простой фразой 'как и у всех'. То есть ходил в детсад, после в школу, ну а потом поступил в институт, где успел закончить три курса. Читал книги, смотрел аниме, слушал музыку... В общем, ничем не примечательный подросток, со своими проблемами, переживаниями и мечтами.
  В тот день я возвращался из института, неся в заднем кармане джинсов зачетную книжку с большой печатью. Радостный для любого студента момент, вот я уже и строил планы, как можно отпраздновать столь знаменательное событие. Вариантов было не так уж и много, но зато в пользу каждого набиралось не мало плюсов и минусов.
  Наконец определившись, я достал телефон, чтобы позвонить двум знакомым девочкам-сестренкам, когда услышал хлопок, скрежет шин по асфальту и через мгновение почувствовал сильнейший удар в спину.
  Очнулся я в темной, мрачной тюремной камере в теле худого подростка-эльфа. Пока я пытался сообразить, что вообще происходит, в мою скромную обитель пришел какой-то мужик в богатых одеждах, под охраной трех малоприятных личностей в доспехах и с мечами в руках. Как оказалось, именно в моей камере располагался тайный ход из города.
  Это потом я убедился, что попал в мир игры, в которую совсем недавно играл, но в тот момент я сидел в углу и молча офигевал над происходящим. Ну а дальше было еще много хорошего и не очень: побег через подземелье, охота на гоблинов и провальная попытка спасти императора от кинжала убийцы. Амулет королей и поиски Мартина, вступление в Клинки и первые скромные успехи в магии. За время вторжения демонов я смог стать пусть и не лучшим, но вполне сносным бойцом. Ну а спустя двенадцать лет, к моменту последнего задания с артефактом и уничтожением темных магов, считался одним из сильнейших боевых магов Тамриэля.
  Ну а сейчас...
  
  ***
  
  Я лежал на кровати и задумчиво рассматривал деревянный потолок. В памяти медленно проступали события последних дней.
  Что же за артефакт там был и почему он сработал при моем приближении? А главное, как он сработал? Судя по всему для активации ему потребовалась просто чудовищная прорва магии, поскольку вот так, за пару секунд опустошить не самого последнего по силе архимага... Подобного со мной не случалось уже много лет.
  Хотя, нет, вру. Нечто подобное со мной случилось года полтора назад в день Молитвы южному ветру (второй по значимости праздник в Тамриэле). Тогда мы на пару с Сангвином его неплохо отмечали, но в самый разгар пьянки между нами возник спор 'Кто самые страстные в постели: вампирши или посланницы Азуры?'. Сангви ушел в план Обливиона, чтобы одолжить у принцессы даэдра её слуг, а я отправился на поиски вампирского клана в Имперском городе. Как не удивительно - нашел. Стража несколько лет их выследить не могла, а я за час нашел! Правда, когда я завалился к ним в логово с требованием выдать десяток самых красивых девушек, меня сначала обматерили, а потом попытались покусать. И уж поверьте мне - толпа клыкастых мужиков (представительницы слабого пола почему-то не рискнули на меня нападать), которые с урчанием вцепились в тебя - это совсем не то о чем можно мечтать в праздничную ночь. Как я тогда отбился, до сих пор понять не могу...
  Когда я утром, полностью истощенный, дополз до таверны, обнаружил там очень печального Сангвина, который сидел за дальним столом и тоскливо смотрел в полупустую кружку. Азуре не понравились наглые подкаты нашего принца, и она его отшила... Несколько грубо, по нашему общему сугубо мужскому мнению.
  Ах да, что-то я уже несколько раз имя Сангвина упоминал, а кто это такой не сказал. Что же исправим это упущение. Сангвин - один из принцев даэдра, чья сфера это пирушки и радость, а также стремление к темным сторонам души. Кто-то наверно удивиться, почему я так просто пью с порождением Обливиона, если когда-то сражался с подобными ему. Ответ прост - я сражался с Мехруном Дагоном, а Сангвин в той войне не участвовал, так что и врагом моим никогда не был. А познакомились мы с ним, кстати, на торжественной попойке в честь победы.
  Ладно, лежать и вспоминать прошлое, конечно, хорошо, но надо встать и узнать, наконец, что же произошло. Я не в логове темных магов, это точно, а значит, кто-то вытащил меня оттуда и принес... куда-то.
  Раздался тихий скрип, очень похожий на скрип дверных петель. Шаги босых ног по полу, сосредоточенное сопение... Край балдахина над кроватью отодвинулся, и я смог увидеть детскую мордашку, что с любопытством уставилась на меня.
  - Ой! - испуганно пискнула девочка лет семи и спряталась за тканью.
  Я с интересом ждал продолжения. Через полминуты краешек вновь сдвинулся и ребенок осторожно, одним глазом взглянул на меня. Видимо, не обнаружив ничего страшного, девочка вновь сунулась ко мне.
  - А правда, что ты волшебник? - спросила она у меня с горящими от любопытства глазами. Видно этот вопрос её очень интересует, раз прямо так в лоб спрашивает.
  Я тихонько рассмеялся.
  - Ну, я немного знаком с магией, - сложил ладони лодочкой, а когда раскрыл, на них сидела большая полупрозрачная бабочка и лениво помахивала крыльями.
  - Ух ты! - захлопала в ладоши девочка, - А она настоящая? А можно потрогать? А ты научишь меня такому? - вопросы сыпались один за другим.
  Легонько подул на призрака, и бабочка, взмахнув крыльями, взлетела с ладоней и стала кружить по комнате. А пока девочка с веселым визгом гонялась за ней, я сидел на кровати и пристально разглядывал свои руки. Они были не мои...
  Я тщательно ощупал ухо и пришел к выводу, что оно ни разу не эльфийское, а самое обычное человеческое. Волосы короткие, впрочем, они и раньше были такими же, может чуть длиннее. Телу, судя по всему, еще даже двадцати нет, может лет семнадцать-восемнадцать, не больше.
  Я хмыкнул и откинулся на подушку. Кажется, я начинаю догадываться в чем заключалась сила того артефакта: руны 'душа' и 'жизнь' в вязи присутствовали точно. Да и магия здесь ощущается несколько иначе, чем в Нирн. Она более... вязкая, если можно так выразиться. В прошлом мире я ощущал её как чистую, прозрачную воду, а здесь она как густой кисель, что с трудом вливается в заклинания.
  Девочка смогла-таки поймать бабочку, и теперь осторожно держала её в ладонях.
  - Она настоящая? - удивление в её голосе заставило меня улыбнуться.
  - Ну, это ведь не иллюзия, а призрак.
  - Неправда, - помотала головой девочка, - Призраки страшные, а она нет. Значит, она не призрак.
  Детская логика неоспорима... Хотя в чем-то она права, обычно призраки не особо красивы. То, что вызвал я, не боевой дух, а просто душа насекомого, ненадолго выдернутая в этот мир. На начальных курсах магической академии этому не обучают. Такому вообще нигде не обучают, это приходит с опытом. Мне не требуется использовать какие-либо заклинания, чтобы призвать настолько слабых духов - просто желание усиленное каплей магии.
  Как там Тихий и Лунь? Они находились в той комнате, когда сработал артефакт, и не известно как это повлияло на духов. Не будь здесь девочки, уже вызвал бы их, но пугать дочь того, кто меня приютил, мне совсем не хочется.
  - Кстати, а я так и не представился. Меня зовут Сириус, а тебя как?
  - Лиза, - улыбнулась она мне.
  - Ну, а меня Игнатом кличут, - голос со спины заставил меня вздрогнуть.
  Невысокий, но зато широкий в плечах старик стоял в дверном проеме. Абсолютно не слышал, как он вошел. Что за шутки, неужели я стал настолько невнимательным?
  Человек, представившийся Игнатом, подошел ко мне и протянул ладонь для рукопожатия. А я невольно напрягся - ни звука шагов, ни скрипа половиц, ни даже шороха одежды я не услышал. На такое способны либо опытные убийцы, либо не слабые маги школы иллюзий.
  - Это у меня магия такая, - довольно произнес Игнат, заметив, что я насторожился. Вот уж точно прошлое у него далеко не мирное и спокойное.
  - Бесшумное движение? Не приходилось о таком слышать.
  Ложь - я и сам владею подобным заклинанием. Точнее знаю его, но пользуюсь крайне редко, поскольку оно мне без надобности. Моя тактика - это тактика стального лома, против которого, как известно, приемов не существует.
  - Расскажите, что произошло, и как я здесь очутился, - попросил старика.
  - Дык, ты чего, ничего не помнишь? - спросил Игнат, на что я лишь досадливо покачал головой, - Ну тогда слушай. Дня два назад это произошло. Я-то лесник и мы с внучкой далеко от города живем. А тут с неделю назад Фейки пошалили, чуть пол леса не спалили, олухи этакие. Вот я и ходил в город - правителю пожаловаться. Назад возвращаюсь, а тут ты посреди дороги валяешься. Из одежды одни штаны порванные, а на теле живого места нет. Ну, я тебя в охапку схватил и домой поволок. До города-то далековато идти, я старый, тебя не дотащу. А тут травки кое-какие целебные есть, да и в алхимии еще что-то помню.
  Вот оно что... Могло быть и хуже, гораздо хуже. Осталось только разобраться, куда я попал.
  - А что за Фейки? - решил уточнить я, поскольку это было единственное название, которое упомянул старик. Назвал бы город, другое дело, а так...
  - Дык, гильдия такая, магическая. Их тут все знают, Хвостом Феи зовется, но мы их по-простому, Фейками кличем...
  Так, а это случаем не... Да нет, быть того не может... Или...
  - Скажи, а у них такой знак? - на этот раз я использовал магию иллюзий и вместо того чтобы просто сработать, над моей рукой вначале появился темно-фиолетовый рунный круг полуметрового диаметра и только потом возник рисунок из дыма.
  - Точно такой, - довольно хлопнул себя по колену Игнат, - Неужели и ты из этой гильдии? Так я у тебя вроде татуировки не видел...
  - Нет, Игнат, я не оттуда, просто знак вспомнил, когда ты о них заговорил.
  - Ясно, - он почесал подбородок, - А что случилось с тобой, помнишь?
  Я вновь покачал головой, но потом принял задумчивый вид.
  - Камень с золотыми рунами помню, а потом вспышка и все... - неуверенно произнес я и, поморщившись, помассировал виски.
  - Ты это, - всполошился Игнат, после моей гримасы, - Не напрягайся пока. У тебя же магическое истощение было, да и тело все побито. Тебе нельзя пока напрягаться. Так, Лиза, - прикрикнул он на свою внучку, что до этого тихонько сидела в уголке, видимо, чтобы взрослые не заметили и не прогнали, - Принеси мне укрепляющее зелье и зелье сна. Помнишь, как их определить? - он сурово взглянул на девочку.
  - Да! - звонко крикнула та, - Укрепляющее темно-красного цвета с золотистыми искорками и пахнет хвоей, а зелье сна бесцветное и его нюхать нельзя, иначе сам заснешь.
  Лиза шустро куда-то убежала, а Игнат с гордостью посмотрел ей вслед, а потом повернулся ко мне.
  - Учу её помаленьку, - он довольно улыбнулся, - Хоть и непоседа, но все налету схватывает. Вот вырастет и в город пойдет жить - там лекаря с радостью примут.
  - Хорошая у вас внучка.
  - А то! Ладно, сейчас зелья примешь и поспишь. Во сне, знаешь ли, все раны быстрее заживают. А уж с памятью твоей, потом разбираться будем...
  
  ***
  
  Я сидел на берегу лесной речушки, краем глаза наблюдал за Лизой, которая собирала какие-то лечебные травки, и попутно обдумывал ситуацию.
  Вот так номер получается: сначала попал в мир компьютерной игры, который оказался очень даже реальным, а теперь еще и в мир японского мультика. Вот незадача... или удача? Тут уж с какой стороны посмотреть...
  Да и 'Хвост Феи' еще не самый плохой вариант, есть и гораздо более неудачные. Попал бы в тело главной героини аниме Кей-Он, и чтобы тогда делал? А так мне даже повезло, что уже три жизни подряд мужиком живу...
  Еще в родном мире, читал много произведений про попаданцев в аниме. Теперь вот и самому довелось, а значит что? Правильно, будем наслаждаться выпавшим шансом...
  Первое, что следует сделать, это разобраться с магией. В мире Нирн моим основным направлением была школа колдовства, то есть призыв из потустороннего мира духов, оружия и доспехов. В этом направлении я достиг немалых успехов и вполне заслуженно считался мастером. Чуть хуже дела обстояли со школой разрушения. На третьем месте школа восстановления, а точнее все возможные защитные заклинания. С целительской магией, увы, неважно: то есть подлатать царапины на себе смогу, но не более... Все остальные школы я почти не развивал, а пользовался только отдельными способностями, вроде ночного зрения или светового заклинания.
  Далее... Магия это только способ избежать проблем, но мне также надо как-то прижиться в этом мире, то есть найти работу и жилье, а то я пока и гроша в кармане не имею. Злоупотреблять же чужим гостеприимством не в моих правилах и как только окончательно восстановлюсь, скажу Игнату и его внучке 'Спасибо и прощайте' и уйду.
  Хотя расставаться с ними будет немного грустно - хорошие они люди. Игнат, как я смог выяснить, по молодости состоял в магической гильдии, и был одни из самых безбашенных бойцов, но с возрастом утихомирился и поселился в лесу подальше от людей. А Лиза ему не родная внучка: она наткнулся на неё однажды в лесу и приютил. Найти родителей девочки ему так и не удалось, а старик прикипел к ней душой. Вот и живут они теперь вместе. Лиза ничего не помнит, из того, что произошло четыре года назад, и Игнат просил не рассказывать. Да я, впрочем, и не собирался...
  - Сири, я закончила, можно возвращаться, - раздался голосок этой лисички.
  Почему лисички? Да потому что я уже третий день обучаю её магии колдовства, и при этом даже не понял, когда дал согласие на такое. Что поделать, люблю я детей, когда на меня смотрят большущими просящими глазищами, отказать просто физически не могу.
  А я ведь и сам еще толком не разобрался, как мои заклинания изменились.
  Мы вернулись домой к Игнату. Лизу он посадил за учебники по алхимии, а меня запряг колоть дрова. Мол, мне сейчас физическая нагрузка только в пользу пойдет. Ну а я что, я не против...
  Ближе к вечеру, мне все-таки удалось остаться одному. Я отправился к небольшой полянке где-то в полукилометре от дома, которую присмотрел еще вчера. Эта полянка с двух сторон окружена скальными уступами, а с других сторон её подпирают высокие, могучие деревья, неизвестного мне вида. На дубы чем-то похожи, правда, форма листвы несколько иная. Ну да ладно, я сюда не за этим пришел.
  Так, для начала попробую призыв. Вместо фиолетовой сферы с кулак величиной, передо мною появился уже знакомый рунный круг. Не смотря на отличие, заклинание сработало как надо, и из моей магии соткался призрачный волк.
  Тихий, а это был именно он, подошел ко мне и лизнул ладонь, показывая насколько рад меня видеть. Я повторно использовал призыв и к Тихому присоединился Лунь.
  Пожалуй, стоит объяснить, чем эти двое отличаются от простых духов. Как работает стандартный призыв колдуна? Маг обращается к миру духов, выдергивает оттуда душу существа, и с помощью своей магии создает для неё тело из псевдоматерии. Каким оно будет, зависит от колдуна: хоть скелет, хоть призрак, хоть вообще какая-нибудь железяка. Тут главное учитывать, что душа еще за время своей земной жизни привыкла находиться в определенной форме, то есть, если дух волка засунуть в человекоподобное тело, то ничего хорошего из этого не получиться. Душа просто не сможет управлять временным телом.
  Чем искуснее колдун, тем более могущественную душу, он сможет призвать. Но есть один нюанс: маг способен задать определенные параметры для призыва, но какая душа откликнется на него предсказать невозможно. То есть призвать каменного голема я могу, но призвать именно того голема, который был в прошлый раз нереально сложно. Скорее всего, на призыв откликнется другая душа того же вида. Это главная причина, по которой почти никто никогда, за исключением редких случаев, не призывает души исторических личностей. Даже столь ярких при жизни людей, найти в потустороннем мире очень сложно.
  Тихий и Лунь уникальны тем, что откликаются только на мой призыв и переподчинить их ни один другой колдун не сможет. Для того чтобы добиться такого результата, мне пришлось заключить их в камни душ и почти пять лет постоянно носить с собой. Постепенно они привыкли ко мне и стали верными помощниками.
  Да и за прошедшие годы они стали гораздо сильнее, чем любые другие духи животных и способны в одиночку справиться с отрядом простых воинов, ну или с пятеркой средних по силе магов.
  Я напоследок потрепал волков по загривкам и отправил их назад. Теперь надо попробовать остальные заклинания.
  Итак, с магией призывов никаких проблем нет. И духи, и оружие с броней создаются отлично. Кстати, то ощущение 'вязкой' магии, на самом деле было эффектом нового, не приспособленного для такого потока тела. Запас магии у меня остался прежним, но вот организм был еще не способен пропускать такое количество, вот и тормозил.
  Впрочем, невелика беда - за пару месяцев, скорее всего, сумею выйти на привычный уровень.
  Насколько меня порадовала школа колдовства, настолько же разочаровала школа разрушения, да и все остальные вместе с ней. Нет, заклинания работали исправно, по моему желанию разнося огромный валун, на котором я их испытывал, но... Скорость! Из-за этого проклятого рунного круга каст замедляется на две-три секунды. А ведь раньше я был способен выпускать до шестнадцати заклинаний средней мощности за десять секунд.
  С нынешней скорострельностью практически все боевые заклинания низшего порядка отпадают за ненадобностью. Средние и высшие, конечно, остаются, но я всегда считал, что не правильно строить свою боевую систему только на мощной магии. Порой простая сосулька в лоб становиться гораздо эффективнее Ледяного Шторма.
  Вывод не утешителен: мне придется почти полностью менять свою тактику. Я тяжело вздохнул, смахнул со лба трудовой пот и подошел к рубашке, скинутой на время тренировки. Кстати, тело мне досталось не особо подготовленное, так что и его еще придется долго тренировать. Зато шевелюра запоминающаяся: короткие темные волосы, почему-то с темно-красными прядями. Я когда первый раз увидел, подумал что крашенные, но оказалось, нет. Игнат по моей просьбе капнул на выдранный волос каким-то зельем, но цвет остался прежним. Вот такой я глюк природы. В остальном же ничего необычного. Зеленые глаза, в меру симпатичное лицо и пока еще худощавое телосложение.
  - Никогда не видел такого разнообразия способностей...
  Я резко обернулся, одновременно смещаясь вправо и колдуя одной рукой атакующее заклинание, а другой сначала 'обнаружение жизни', а потом сразу защитное.
  - Но-но, Сириус, ты это брось! Не надо в меня ничем швыряться, - замахал руками Игнат, сидящий на пеньке, что торчал на краю поляны.
  Вот же черт! Как он смог незаметно подкрасться? И с помощью заклинания я его не вижу...
  - Не пугай так меня больше, - добродушно улыбнулся я, развеивая заклинания.
  Однако при этом мне было совсем не до веселья. Я очень не люблю, когда кто-то подсматривает за моими тренировками. Жизнь научила меня не раскрывать лишний раз своих реальных возможностей. Пусть предполагаемый противник недооценивает меня и считает слабым, тогда мне найдется, чем его удивить во время боя. А удивление в бою, как правило, оканчивается смертью...
  - Как ты здесь оказался?
  - Да вот по лесу гулял, проверял все ли в порядке, а тут ты шумишь. Решил посмотреть все ли нормально.
  - Ясно...
  Порой меня напрягает поведение этого лесника. Вроде по первому впечатлению простак простаком, но если присмотреться, то можно заметить, что это лишь маска, которая скрывает острый ум, и звериное чутье на неприятности. Очень сильно сомневаюсь, что он стал бы мне помогать, если бы почувствовал угрозу для себя и своей внучке.
  - Все еще ничего не вспомнил? - спросил старик.
  Я лишь молча покачал головой.
  - Беда, - протянул Игнат, - А что думаешь делать?
  - Если ты не против, то еще дня на два у тебя задержусь, а потом пойду в город...
  - Да живи, сколько хочешь, - махнул рукой он.
  Ну уж нет, просидеть всю жизнь на одном месте я не способен - характер не тот. К тому же у меня большие планы на будущее и первый пункт в них, это вступление в небезызвестную гильдию Феек. Хотя нет, сначала надо подзаработать, а то без денег жить становиться очень грустно. А пока есть время, постараюсь побольше вытянуть из Игната про окружающий мир.
  
  Глава 2
  
  Кому-то может показаться удивительным, что человек, проживший более десятилетия в чужом мире, все еще помнит сюжет когда-то просмотренного аниме. Нет, память у меня отнюдь не идеальная и вспомнить шлепок по заднице от усатого (а может и безусого) врача роддома я не смогу. Разгадка заковырки на самом деле проста: достаточно заглянуть в любой книжный магазин Тамриэля и попросить торговца что-нибудь за авторством Сириуса Иномирянина (фамилия написана по-русски, буквами имперского алфавита и по праву считается одной из самых труднопроизносимых). Скорее всего, вам предложат либо 'Властелина Колец' (кто бы только знал, как я замучился его переписывать), либо сборник рассказов 'Гильдия Фей'.
  Началось это еще во времена Кризиса, когда я со своими боевыми товарищами сидел у костра перед отбоем и травил разные байки из родного мира, разумеется, немного переделанные для сходства с той реальностью. А уже потом, после победы, года через два, когда я горел идеей 'толкнуть' прогресс в мире Нирн, перенес на бумагу те произведения, которые лучше всего запомнил, и распечатал в недавно созданной типографии. И, честно говоря, теперь большая часть населения знает меня как писателя, а не как архимага и героя Тамриэля. Вот так-то...
  Сейчас я походным шагом иду в сторону города Шеон. По словам Игната, он располагается в юго-восточной части королевства Фиор, неподалеку от Скалистых гор. Попасть мне надо в город Магнолию, где находится главное, а заодно единственное отделение гильдии Хвост Феи, и при этом по пути найти источник денежных средств.
  О как загнул! А если по-простому, то отыскать где-нибудь банду разбойников, а еще лучше Темную гильдию, перебить их и ограбить. Проблема в том, что разбойникам в такой глуши делать абсолютно нечего, а значит, этот способ заработка откладывается на неопределенный срок...
  Печально. Видимо, придется обращаться к мэру города и просить его о какой-нибудь работе, благо Игнат написал рекомендательное письмо и вопросов ко мне по поводу кто такой и откуда, возникнуть не должно. Боюсь без него, меня бы сразу послали куда подальше, поскольку в потрепанных штанах, рубашке и плаще явно с чужого плеча, я не произвожу впечатления надежного человека. Скорее уж какого-нибудь бомжа...
  Насвистывая веселенький мотивчик, я шел по пыльной дороге и, несмотря на уже порядком подуставшие ноги, настроение у меня было отличное. Снова в пути, снова могу узнавать что-то новое и посещать незнакомые места. И это просто замечательно. По своему духу я бродяга и не вижу жизни без путешествий и приключений, а теперь передо мною раскинулся новый мир, который мне еще предстоит познать. Нечто подобное я чувствовал, когда выбрался из катакомб под Имперским городом, и впервые взглянул на небо Нирна. Но в тот раз это чувство было сильно ослаблено страхом за свою жизнь и шоком от происходящего, а сейчас я могу насладиться им в полной мере.
  Я вздохнул полной грудью и едва не поперхнулся, когда из-за дерева выскочил какой-то тип с вилами наперевес и проорал.
  - Стоять!
  Я удивленно рассматривал бородатого мужика с сельскохозяйственным орудием труда, что смотрел на меня, так как будто я ему в рожу плюнул. И что это за клоун?
  - Ты кто такой? Что, думал мое место занять? Нет уж, я тебе сейчас как двину в живот, а потом денежки все заберу, а самого зверью на растерзание оставлю, - тем временем разорялся мужик.
  Чего? Он вообще о чем? Какое еще место? Или... Эээ, не понял меня что, за грабителя приняли? Всякое в жизни бывало, но такого... Хотя нет, вру, и такое бывало.
  Интересно, а кого он планирует грабить на этой дороге? Тут же прохожие от силы раз в месяц бывают, да и то в основном Игнат.
  Я озадаченно почесал затылок, размышляя, что мне делать в такой ситуации. Вроде и убивать его жалко... Незадачливый разбойник, видимо разозлившись на мое пренебрежение его персоной, подскочил ко мне и попытался проткнуть вилами мою тушку. Вот же настырный! Рукой отбил оружие в сторону, сделал шаг вперед и двинул ему под дых. Разбойник рухнул в дорожную пыль и теперь с всхлипами пытается втянуть воздух в легкие. Пусть физически я не особо силен, но если знаешь куда бить, то этого и не требуется.
  Я присел возле скулящего мужика и беспардонно пошарил у него по карманам, но, как и ожидал, ничего полезного не нашел. Махнул рукой на этого идиота и пошел дальше, но через пару метров передумал и вернулся. Быстрый допрос и я теперь знаю, что он недавно состоял в крупной банде, которая грабила караваны из соседнего королевства на дороге в трех днях пути отсюда. Вот только недели полторы назад в их логово заявились двое каких-то магов и особо не напрягаясь, перебили всю шайку, численностью человек в сорок. А мужик, как оказалось, один из немногих выживших.
  - И что же мне с тобой делать? - спросил я у скулящего от ужаса разбойника.
  Убивать его особого желания нет, но ведь есть большой шанс того, что он, шляясь по этим лесам, наткнется на дом Игната и Лизы, и что тогда может произойти, даже думать не хочу.
  Я вздохнул и, призвав кинжал, перерезал горло незадачливому разбойнику. Потом брезгливо обтер заляпанные кровью руки о его одежду и продолжил свой путь в Шеон. Правда, настроение было уже не столь радостным...
  
  ***
  
  'А симпатичный городок' - такой вывод сделал я, разглядывая чистые ухоженные улочки со стройными рядами домов и мощенными камнем дорогами. По архитектуре больше всего похоже на русские города в начале девятнадцатого века. Двух, реже трехэтажные кирпичные здания, покрытые штукатуркой и покрашенные преимущественно в желтые цвета, с редкими белыми вставками в виде карнизов и барельефов.
   Я двинулся в направлении центральной площади, где, как мне объяснили, находится здание мэрии. Правда, стража на воротах сначала ни в какую не хотела пропускать какого-то оборванца из леса, то есть меня, но, воспользовавшись даром убеждения (кулак, окутанный молниями), мне все же удалось пройти. Надо будет мэру объяснить ситуацию, а то ведь эти служаки наверняка прибегут жаловаться...
   Ратуша представляла собой аккуратное трехэтажное здание, с небольшой башенкой с часами. Широкое крыльцо с ажурными перилами, с двух сторон от больших дверей мраморные статуи мужчин в полных доспехах. Особой роскоши ни снаружи, ни внутри не было, но в тоже время чувство вкуса у архитектора однозначно присутствовало.
   Я подошел к секретарше, которая мерила меня подозрительным взглядом с тех пор как я вошел.
   - Добрый день, - улыбнулся самой обворожительной улыбкой, которую только смог выдать.
   - Добрый, - кивнула мне женщина лет тридцати пяти, - Чем могу помочь?
   - Я бы хотел поговорить с мэром города, но прежде, если не трудно, передайте ему это письмо.
  Письмо, конечно, громко сказано, скорее записка на клочке бумаги, но мы ведь культурные люди и на подобные мелочи обращать внимания не будем. Женщина в очередной раз смерила меня пристальным взглядом, но все же кивнула в сторону диванчиков у стены и, забрав записку, ушла.
  Ждать пришлось не долго: минут через пять секретарша вернулась и пригласила меня в кабинет мэра. Правителем города оказался пухлый мужичек лет пятидесяти на вид, с блестящей лысиной вместо прически, но зато с шикарными усищами, торчащими в разные стороны.
  Надо же, а я уже и забыл, когда последний раз толстых людей видел. В Нирн такие встречаются крайне редко: во-первых, потому что с пропитанием на большинстве территорий вообще очень туго, а во-вторых, не иметь хорошей физической формы там считается постыдным. До сих пор помню момент из битвы за Коррол. Порождениям Обливиона тогда удалось прорвать оборону города и оставшиеся в живых защитники отступали в здание церкви. Так вот, своими глазами видел, как восьмидесятилетняя старушка, этакий божий одуванчик, подняла тяжеленный гномий двурушник и минут десять так им махала, что ни один демон подойти не мог...
  - Сириус, я так понимаю? Что же приятно познакомиться. Мое имя Темир Альбертсон, - при моем появлении правитель города даже соизволил вылезти из кресла, что при его размерах было настоящим подвигом.
  Я пожал протянутую ладонь и уселся на стул для посетителей.
  - Я уже ознакомлен с вашей проблемой, но хотел бы услышать подробности лично от вас, - произнес он, возвращаясь на свое место.
  Ну что же, мне не сложно, особенно когда так вежливо спрашивают. Рассказ много времени не занял. Потеря памяти... Последнее что помню, непонятный артефакт и вспышку света... Где нахожусь, понимаю, но многое забыл... На боевых навыках это никак не сказалось, а потому готов потрудиться на благо города, разумеется, за соответствующую плату...
  - И что, совсем ничего не помните о своем прошлом? - с несколько наигранным сочувствием спросил Альбертсон.
  - Порой всплывают отдельные образы, но пока ничего определенного. Думаю, рано или поздно память вернется, но пока... - я с кислой миной развел руками.
  Мэр снял очки и тщательно протер их белоснежным платком.
  - Занятия с магией порой бывают опасны, и никто не застрахован от несчастных случаев. Вы маг, Сириус, но в тоже время у вас нет метки принадлежности какой-либо гильдии. Ни светлой, ни, что, разумеется, очень хорошо, темной. Скорее всего, вы были свободным наемником, а значит, свое прошлое вам стоит искать именно в той среде. Но вернемся к нашим текущим проблемам. Итак...
  Результатом нашей беседы стала небольшая сумма, которую мэр выделил мне в качестве аванса, чтобы привести себя в порядок. Также в ближайшие несколько дней я смогу ночевать в казарме городской стражи.
  Работенка оказалась достаточно простой. Через два дня отряд стражников должен отправиться в поход и моя задача прикрыть их в случае опасности. Дело в том, что где-то возле гор завелось чудовище и последний месяц терроризирует селян, нападая на людей и похищая скот. Что это за монстр жители деревни определить не смогли, а потому обратились за помощью к правителю города.
  Честно говоря, мне было бы удобней выполнить это задание в одиночку, но Альбертсон был непреклонен: только с отрядом стражников, поскольку отвечать за меня, если что-нибудь случиться он не намерен. Спорить не стал, поскольку спешить мне все равно некуда, а за эти два дня можно не торопясь ознакомиться с городом. В первую очередь, разумеется, с магазинами одежды...
  Именно туда я и направился после беседы с правителем города.
  Что можно сказать: в текстильной промышленности этот мир мало уступает моему родному миру и намного превосходит Нирн. Какого-то определенного стиля в повседневной одежде жителей города не было, и все одевались, кто во что горазд.
  Разнообразие выбора откровенно порадовало. А уж когда наткнулся на серо-черные камуфляжные штаны с множеством карманов, едва не прослезился. Последний раз я видел похожие еще в родном мире. Дополнив гардероб черной футболкой, темно-серой жилеткой с капюшоном и тяжелыми ботинками похожими на берцы, отправился на поиски казармы, а главное столовой, которая должна быть где-то в том же районе.
  
   ***
  
  Через два дня рано утром, зевая так, что челюсть поскрипывала и грозила отвалиться, я подходил к северным городским воротам. До назначенного срока оставалось еще минут двадцать, однако весь отряд уже был в сборе.
  Я кивнул командиру отряда - крепкому мужчине не старше тридцати лет, но уже с седыми висками и взглядом ветерана, неоднократно видевшего смерть.
  - Сириус?
  - Арвен?
  Мы одновременно спросили и замолчали, ожидая ответа.
  - Он самый, - улыбнулся я, разрушая не удобную ситуацию.
  - Хорошо, выдвигаемся, - какой-то он неприветливый, да и остальные бойцы поглядывают на меня неодобрительно. Неприятно, но надеюсь, это не помешает делу...
  До вечера нам предстояло добраться до деревни, что находилась к северу от города. Потом, с помощью охотников, хорошо знакомых с теми местами, найти логово таинственного монстра. Попытаться убить его, или отступить за помощью должен будет решить командир отряда, тот самый Арвен. Альбертсон при инструктаже несколько раз отмечал, что потери ему не нужны, и если монстр окажется слишком силен, то мы должны вернуться в город и сообщить обо всем мэру, а он уже отправит заказ в ближайшую магическую гильдию.
  Последнее меня совсем не устраивало, поскольку в таком случае мои денежки утекут в чужой карман. В крайнем случае, отправлю отряд назад, а монстра уничтожу самостоятельно. В своих силах я уверен, пусть и несколько самоуверенно говорить о таком не зная ничего о противнике, но... Сомневаюсь встречу там кого-нибудь уровня высших дремора, а остальные мне не страшны. Да и едва ли сильный монстр стал бы таскать скот у людей, скорее напал бы на деревню и полностью её уничтожил...
  За день сделали несколько коротких привалов и один большой, во время которого перекусили. Солдаты предпочитали держаться от меня на расстоянии, на вопросы отвечали односложно и вообще держались со мной как коммунисты с представителем буржуазии. Как-то это начинает напрягать.
  До деревни мы добрались быстрее, чем рассчитывали изначально. Солнце еще только клонилось горизонту, когда наш небольшой отряд из семи человек под аккомпанемент собачьего лая подошел к дому старосты. Им оказался сухонький старичок с длиннющей белоснежной бородой и хитрым взглядом из-под отросших бровей.
  - Так это вас малыш Темир прислал на подмогу? - хрипло просипел он.
  Я с трудом сдержал улыбку. Чтобы так назвать грузного мэра надо обладать действительно богатой фантазий. Ну, или хорошей памятью...
  - Господин Альбертсон, - наш командир выделил голосом фамилию мэра, - Приказал нам разобраться в ситуации. Вам стоит рассказать подробнее, что здесь у вас происходит.
  Ууу, какой наш Арвен суровый человек. Ему кто-нибудь говорил, что старческие причуды надо уважать? Я, правда и сам это правило далеко не всегда соблюдаю, но старики-то тоже разные бывают и причуды у каждого свои. Вот пердунам из Высшего Имперского Совета святое дело мозги вправить. Хотя из-за этого они просто терпеть не могут мою скромную персону... Точнее не могли, поскольку в том мире меня, наверное, уже объявили погибшим.
  Эх, как там Ани поживает. И Катари... И Атраэна... И Нона... И... эээ, все время забываю как ту хвостатую красавицу зовут. Интересно, они уже узнали о существовании друг друга? Жаль, что я не смогу полюбоваться на их лица, когда они встретятся.
  Так, что-то я отвлекся, а мы с Арвеном, между прочим, уже зашли в дом старосты и теперь сидим за столом и неспешно потягиваем светлое пиво, которое нам подали две молоденькие девушки. Одной еще и пятнадцати нет, а вот вторая уже вполне... Стоп, отставить пошлые мысли, что-то меня не туда заносит.
  - ...Услышал странный шорох из курятника, а когда заглянул туда, увидел множество ярко-красных глаз. Ну, он с перепуга заорал и назад подался, но запнулся о камень и навернулся. Его жена на крики выскочила, но к тому времени чудище уже успело скрыться.
  - Может, просто померещилось? - скептически спросил Арвен.
  Староста закашлялся, как мне сначала показалось, но потом я сообразил, что это он так рассмеялся.
  - А разорванные туши тоже померещились? К тому же есть следы, ведущие вглубь леса.
  - Вы смогли узнать, где логово монстра? - подался вперед командир.
  Какой нетерпеливый... Можно подумать, что деревенские охотники станут так рисковать. Ночной гость явно не относится к знакомым им хищникам, иначе бы нас здесь не было.
  - Следы чьи? - спросил я, неимоверным усилием воли переводя взгляд с аппетитных тылов старшей внучки старосты на него самого. И что это со мной такое?
  - Лог сказал, что похожи на паучьи. Только паучки эти ростом не ниже метра и весят с полсотни.
  - Когда этот Лог сможет нас провести? - пришлось взять переговоры в свои руки, а то Арвен еще бы долго ходил вокруг да около...
  - Ну, так завтра с утра и отправитесь.
  - Вот и хорошо. А банька у вас здесь есть? А то запылились мы в дороге...
  - Отчего же нет, есть. Специально к вашему приходу растопили.
  Я встал и, напоследок окинув девушку плотоядным взглядом, отчего та потупила глазки и покраснела, вышел на улицу...
  
  Глава 3
  
  Вот что странно, так это то, что звездное небо тут ничем не отличается от неба моего родного мира. По крайней мере, созвездия все знакомые. Правда астрономию я изучал еще в школе, черт знает сколько лет назад, но ковш большой медведицы не узнать сложно. А тот кривой многоугольник с закорючкой вверху, вроде созвездие льва.
  Я лежу, закинув руки за голову, на большом стоге душистого сена. Рядом, уютно положив головку мне на грудь, посапывает девушка. Внучка деревенского старосты только на первый взгляд казалась скромницей, а на самом деле... Надо будет хоть узнать утром как её зовут.
  Уже когда я засыпал, в голову закралась мысль, что, наверное, не стоит ночевать за пределами деревни, когда по близости бродят какие-то странные монстры. Возвращаться, если честно лень, поскольку мы и здесь неплохо устроились, да и ночи сейчас теплые, а спать на свежем воздухе гораздо приятнее, чем в душных домах.
  Я поднял руку и над ладонью засиял фиолетовый рунный круг. У основания стога появился призрачный волк, немного постоял, осматриваясь, а потом улегся, приготовившись охранять мой покой. Лунь всегда обладал феноменальным чутьем и если уж он не почувствует угрозу, то я и подавно.
  Я закрыл глаза и почти сразу провалился в сон...
  Посреди ночи я проснулся, оттого что кто-то дергает меня за руку. Я открыл глаза и настороженно прислушался. Разбудил меня Лунь, осторожно сжав в пасти мою ладонь.
  - Что случилось? Почуял что-то?
  Волк спрыгнул на землю и обернулся всем своим видом показывая, что я должен идти за ним.
   Лунь просто так будить не станет, а значит, придется идти. Я осторожно подул на лоб спящей девушке. Надо её разбудить без особого шума. После пары неудачных попыток, она все же проснулась и теперь, сонно хлопая глазами, смотрела на меня.
   - По близости кто-то есть, - прошептал я, - Одевайся и беги будить старосту и стражников.
   Даже в свете луны было видно, как она побледнела. Однако, при этом никаких споров и лишних вопросов: шустро оделась и убежала. Я же, уже давно одевшийся, побежал вслед за Лунем. Буквально через пару минут на краю действия заклинания обнаружения жизни, показалась группа из трех существ. Далековато до них, почти полтора километра, но движутся они в сторону деревни. Что это за существа непонятно, но не люди это точно - слишком уж необычен цвет жизненных сил. Темно-зеленый с фиолетовыми проблесками.
   Я остановился на краю леса и, присев между корнями могучего дерева, стал ждать. Лунь развалился у моей ноги и подставил спину для почесываний. Призванные звери не могут ощущать прикосновений, не чувствуют боли, даже зрение и обоняние у них отсутствуют. Все это им заменяет способность видеть чужие души и магию, причем четкостью недоступной никому из живых. Впрочем, это вполне логично, они ведь и сами духи.
   Лунь и Тихий провели рядом со мной уже много времени и им просто приятно чувствовать рядом мою магию. Для них она уже стала нечто родным и близким, как материнское тепло. Последнее вполне верно, ведь в реальном мире они пребывают в телах, созданных из этой самой магии.
   Одно время я думал создать им живые тела и превратить во что-то вроде химер, но в последствии отказался от этой идеи. Да, призрачные тела из эктоплазмы уступают обычным из мяса и костей, хотя бы тем, что могут рассеяться от сильных физических ударов. Точнее подобное происходит, когда призванных дух не способен удержать свое тело от распада, но Лунь с Тихим со временем стали для этого слишком сильны, так что развеять их не просто.
   В деревне тем временем загорелись огни, и вскоре в мою сторону торопливым шагом двинулась группа людей.
   - Докладывай! Быстро! - рявкнул Арвен, когда вместе с запыхавшимся отрядом подбежал ко мне.
  Интересно, а он не забыл, что я не его подчиненный? Я, конечно, временно являюсь частью отряда, но это не значит, что должен тянуться перед ним.
  - Три тела, двигаются в нашу сторону, будут здесь минут через десять, - с ленцой в голосе произнес я, даже не думая вставать.
  Арвен вроде немного остыл и сам понял, что перегнул палку. По крайней мере, следующую фразу произнес спокойно.
  - Что за тела?
  - Понятие не имею, - пожал плечами, - Могу только сказать, что они не люди. Больше похоже на порождение магии, поскольку у живых существ такой энергии я еще не встречал.
  В мире Нирн точно, а здесь это может оказаться вполне в порядке вещей.
  Я даже немного задремал, пока ждал гостей. Проснулся оттого, что Лунь резко вскочил и зарычал. Что же посмотрим, на что способны эти стражники. Я не собираюсь вмешиваться ровно до того момента, пока кто-нибудь не окажется на грани гибели. Моей задачей было прикрыть их в случае опасности, а не делать за них всю работу. Да и вообще они, судя по всему, не особо магов любят, а значит подтирать им носы я не намерен.
  Монстрами оказались здоровые черно-красные пауки. Они вышли из леса и, пощелкивая жвалами, понеслись в нашу сторону. Странные какие-то паучки, неужели они не понимают, что не смогут справиться с таким количеством людей? Я, конечно, понимаю, что насекомые умом и сообразительностью никогда не отличались, но неужели их инстинкты молчат?
  Сам бой не занял и минуты и три тушки, дрыгая множеством своих конечностей, застыли на земле.
   Народ столпился вокруг поверженных противников и разглядывал их, увлеченно перешептываясь. Мда, столько чувств из-за каких-то паучков. В Нирн их в каждом подземелье можно встретить, а уж справиться с ними способны даже дети. Хотя я, наверное, слишком строг к этим служакам, это ведь не бойцы гильдии Клинков. Там такие вояки встречались, которые и без всякой магии архимага голыми руками порвут и не вспотеют.
  Пока народ обсуждал увиденное и спорил, откуда подобное могло появиться, я отправился досыпать свое положенное время. Сон - это святое и им можно пренебрегать только ради красивых женщин, ну или ради хорошей пьянки, а пауки под эти определения никоим образом не попадают.
  Искать логово пауков мы отправились рано утром. В роли проводника выступал Лог - еще совсем молодой рыжеволосый паренек, который, не смотря на возраст, считался одним из лучших следопытов в ближайших землях. И надо признать дело он свое знал: ни разу не сбился с пути и не потерял след.
  Лес в целом ничем не отличался от подобных в моем родном мире и Нирн. Ну, может деревья незнакомые, но лично для меня это не являлось значительным различием. Хоть я и побродил по лесам немало, но до сих пор уверенно различаю только дубы и березы, а все остальное для меня просто деревья.
  А, еще дикий укроп смогу отыскать - я его всегда в качестве приправы для мяса использовал. Мда, не стать мне ботаником...
  Через два с половиной часа мы достигли владений пауков. Лес здесь разительно отличался: высокие деревья были сплошь облеплены паутиной и местами уже зачахли. Сухие ветки под ногами, пожелтевшая листва, странный запах - все это производило на редкость гнетущее впечатление. Солдаты затравленно озирались и явно не горели желанием идти дальше. Хотя и не все - Арвен разглядывал этот пейзаж с таким пофигистическим выражением лица, что мне даже завидно стало. Я такую рожу лица состроить не смогу.
  Однако волновало меня другое: в радиусе километра я чувствовал несколько сотен существ с аурами схожими с теми, что я видел у пауков, напавших на деревню. Самому мне боятся нечего, но вот солдаты могут пострадать.
  - Арвен, - обратился я к командиру, - Возвращайтесь назад. Я чувствую этих пауков поблизости и их слишком много. Вам с ними не справиться.
  Парень прищурился и пристально посмотрел на меня.
  - Что будешь делать ты? - он правильно понял значение 'вам' в моей речи.
  - Я смогу пройти так, чтобы меня не заметили. У такого большого гнезда просто не может не быть королевы, а если её убить, то и все пауки погибнут... Рано или поздно.
  - Нет, - попытался возразить Арвен, но я уже наложил на себя сначала заклинание облегчения веса, бесшумного движения, а в конце и невидимости.
  Командир еще пытался докричаться до меня, но я уже его не слушал. Надоели они мне, только работать мешают. Насчет королевы я почти не соврал, то есть она наверняка есть, вот только сомневаюсь, что для избавления от насекомых достаточно её убить. Но на это мне плевать: главное ввязаться в схватку, а там уж как карта ляжет...
  Я быстро двигался к центру этого погибающего участка леса. Точнее в том направлении, где было самое большое скопление живых существ. Маскировку я не стал снимать, поскольку при моих запасах энергии, а главное скорости её восполнения, она мне нисколько не мешала.
  Паутины вокруг становилось все больше, порой даже приходилось обходить заросшие участки, пройти сквозь которые без огненных заклинаний было бы просто невозможно, а светиться раньше времени мне не хотелось. Маскировка спадет при любом магическом действии с моей стороны, или если в меня кто-то врежется. Последнее несколько раз чуть не произошло, поскольку пауков вокруг становилось все больше и больше. Они бегали по земле, ползали по деревьям, плели паутину и порой срывались и падали вниз, как будто специально целясь в меня.
  Чем же они все питаются и почему столкнулись с людьми только сейчас? Чтобы настолько загадить такой участок леса им потребовалось бы не меньше двух-трех месяцев.
  Неожиданно даже для себя я выскочил на открытое пространство. Раньше здесь была довольно большая и наверняка живописная поляна, но сейчас все земля была покрыта толстым слоем липкой паутины. А на противоположном конце от меня высился пусть непривычный, но вполне узнаваемый замок, сложенный из костей...
  Невысокий, всего в один этаж, но что-то подсказывало мне, что под ним есть пещеры.
  - Ну-ну, и кто же у нас здесь? - раздался со спины шипящий голос.
  Я медленно обернулся, почему-то ощущая, что ничего хорошего там не увижу.
  Женщина... Или паучиха - это смотря с какой стороны посмотреть. Если снизу, то паучиха, а если сверху, то женщина. Причем девушка вверху была довольно привлекательна: длинные снежно-белые волосы, желтые, с вытянутыми кошачьими зрачками глаза, четко очерченные, немного пухлые губы. Третьего, пожалуй, даже четвертого размера грудь идеальной формы с темно-красными задорно торчащими сосками.
  К сожалению, вся эта красота заканчивалась у пояса, а дальше её тело переходило в паучье. Восемь лап, черная шерсть, красные полосы на брюшке. И размеры впечатляющие: метров десять в длину не меньше.
  - Ты кто? - слабым голосом спросил я, не отрывая взгляда от её груди. Черт, да что же со мной твориться?! Неужели это гормоны нового тела так разбушевались? Я, конечно, и раньше монахом не был, но не до такой же степени, чтобы на монстров заводиться.
  - Какой смелый человечишка, - прошипела эта... это... Да я не знаю кто!
  Она приближалась ко мне, неспешно перебирая ногами. Я попятился назад, но подошвы ботинок успели прилипнуть к паутине, и как итог - я рухнул на задницу.
  Так, соберись, тряпка, иначе тебя сейчас сожрут! Пауки не любят молнии и огонь, но в первую очередь молнии, поэтому бить буду именно ими. Также придется призвать Тихого и Луня, пусть прикрывают меня, пока я разберусь с королевой пауков.
  Она подошла ко мне вплотную и наклонилась, насмешливо осматривая с ног до головы, видимо примериваясь, откуда лучше начать есть.
  Два белоснежных холма всколыхнулись от этого движения и мягко нависли прямо надо мной. О боги, я понял, оно владеет психотропным оружием. По крайней мере, у меня уже в мозгу все извилины перепутались...
  Взгляд паучихи стал задумчивым.
  - Какой интересный маг... - прошипела она и отступила назад.
  Я почувствовал дыхание странной магии и нижняя, паучья, часть её тела засветилась черно-красным сиянием и через мгновение исчезла. На землю ловко спрыгнула обычная девушка... Обычная в том плане, что нижняя часть тела у неё была вполне человеческой.
  Безумно привлекательная обнаженная девушка, покачивая бедрами, подошла ко мне и присела рядом.
  - Я тебе нравлюсь? - прошептала мне на ухо, слегка касаясь его нежными губами. Мягкая, но в тоже время упругая грудь с затвердевшими сосками прижалась к моему плечу.
  Я судорожно сглотнул, понимая, что сделать что-то такой роскошной женщине не смогу. Просто рука не поднимется.
  - Кто ты? - уже совсем тихо просипел я.
  - Разве это имеет значение? - её ладонь скользнула мне под одежду, лаская тело, - Просто ответь: ты хочешь меня?
  - Хочу, - кивнул я, не в силах противостоять напору.
  Девушка повалила меня на спину и впилась в губы страстным поцелуем. Потом скользнула вниз, прижимаясь всем своим роскошным телом, не забывая ласкать меня язычком. Она ловко стянула с меня штаны и взяла в руку моего, уже готового, маленького друга. Тугое кольцо горячих губ сомкнулось на моей плоти, нежно лаская и доводя до блаженства...
  
  ***
  
  ...Из путевых записок Сириуса Колдуна...
  ...Приложение второе...
  ...В постели с паучихой. Откровения выжившего...
  
  Арахна - на половину женщина, на половину паук. Представители, а точнее представительницы этого древнего вида в настоящее время встречаются крайне редко. По непроверенным данным на всем континенте проживает не более четырех Арахн.
  Вопреки распространенному мнению, Арахны не являются порождениями Зерефа, поскольку первое упоминание о них датируется 106 годом, то есть за сотни лет до рождения величайшего темного мага. Исследовав останки Арахны, попавшие в руки Совета, ученые сделали вывод, что столь своеобразный внешний вид этих существ является результатом могущественного проклятия, коверкавшего саму суть человеческой природы на протяжении множества веков.
  Еще в молодости, когда мне довелось проникнуть (зачеркнуто) побывать в тайных архивах королевской библиотеки, я смог отыскать упоминание об охоте драконов на этих существ. На основе этих данных можно сделать вывод, что Арахны возможно являются порождениями других миров, которых стражи сочли угрозой для нашей реальности. Однако, это уже мое, слабо обоснованное предположение.
  К сожалению, ничего сверх этого установить не удалось, но, судя по тому, что некоторые особи дожили до наших дней, драконы не смогли или не захотели полностью уничтожать род Арахн.
  Из личного опыта могу сказать, что Арахны обладают вполне человеческим разумом, правда, настолько извращенным и злобным, что заключить с ними союз представляется невозможным. При встрече с этим существом готовьтесь либо сражаться, либо убегать. Если вы все же выбрали первый вариант, то знайте: Арахны никогда не живут в одиночку, и их всегда окружает огромное количество пауков.
  Помимо этого Арахны владеют своеобразной магией: они могу чувствовать любого на своей территории, в независимости от того какая на нем маскировка. В бою эти существа часто пользуются своей паутиной, выстреливая ей в противника. Если вам довелось попасть под такую атаку, то можете считать себя покойником, поскольку паутина Арахн чрезвычайно прочная и липкая. Так же стоит опасаться ядовитого жала под брюхом паучьего тела Арахны.
  Стоит немного рассказать и о способе размножения этих существ. Так как все представители этого вида являются женскими особями, то для получения потомства им приходиться пользоваться человеческими мужчинами. Арахны способны полностью перевоплощаться в людей, и открыто путешествовать по человеческим селениям и городам, однако, сами они этого очень не любят и прибегают к такому способу очень редко, предпочитая селиться в глухих леса.
  Если вам довелось встретить в лесу одинокую обнаженную девушку, помните, что она вполне может оказаться Арахной. Несмотря на внешнюю привлекательность в человеческом облике, нехорошая привычка пахучих самок пожирать своих партнеров после совокупления у них остается. Так что если вы все же решили насладиться страстью Арахны, готовьтесь к тому, что вас попытаются сожрать...
  
  ***
  
  Чтобы я еще раз повелся на такое?! Да ни за что! Нет, это надо же было так расслабиться, и соблазниться этой паучихой!
  Я бросал злобные взгляды на останки своей недавней любовницы и с матом сквозь зажатый в зубах меч пытался натянуть штаны. Рядом гремели звуки битвы, летали оторванные конечности, и изредка раздавался рык моих помощников. Тихий и Лунь вовсю веселились, сдерживая огромную волну членистоногих, в то время как я торопливо одевался.
  Вокруг меня бушевала двухметровая стена из молний и те пауки, которым изредка все же удавалось обойти волков, жарились в её разрядах.
  Наконец я натянул ботинки.
  ...Ну все, насекомые, готовьтесь, сейчас я буду вас изничтожать.
  Закрыть глаза, отрешиться от звуков и эмоций, заглянуть в свою душу. Океан ледяной воды - именно так я ощущаю свою магию. От рождения мой дар наиболее склонен в сторону магии льда и холода, однако в бою я почти всегда использую либо молнии, либо огонь, просто потому, что мне так удобнее. В свое время, когда я еще только постигал таинства магии, персонального учителя мне не нашлось, и учился я у самых разных людей и источников. Вот и получилось, что больше всего заклинаний я знал из магии электричества и чуть меньше из магии огня. Конечно, в дальнейшем я восстановил пробелы в образовании, но привычка уже появилась, и уходить не хотела.
  Ускоряю в десятки раз течение магии в теле, а когда она начинает прорываться сквозь кожу в виде голубоватого сияния и всполохах молний, резко высвобождаю. От моего тела во все стороны расходится волна энергии, сметая всё на своем пути. За мгновение до того как она достигла Тихого и Луня, они развеялись, спасаясь от атаки. Мне уже давно нет необходимости отдавать им команды, они и сами прекрасно знают мою манеру сражаться и идеально дополняют её, сводя на нет возможные слабости и недостатки.
  Я осмотрелся и довольно хмыкнул. В радиусе ста метров от меня не осталось ничего живого. Сила заклинания была такова, что верхние полметра почвы улетучилось в неизвестном направлении. А ведь я даже не атаковал в полную силу, поскольку не хотел, чтобы кто-нибудь заметил мощную вспышку энергии. И все равно перестарался. Может, всплеск магии и не засекут, но не заметить такую воронку способен только слепой. Власти наверняка пошлют сюда отряд, чтобы расследовать происшествие и тогда мне придется отвечать на несколько неудобных вопросов. Несколько десятков, поскольку версия с потерей памяти, опытным оперативникам вряд ли покажется убедительной. Лучше бы я этих паучков вручную перебил, но куда уж мне. Я же как всегда: по комарам из пушки стреляю, а архимагов пинком по яйцам валю. Надо завязывать с этим и начинать думать головой, прежде чем разносить все вокруг.
  А к черту, заниматься самобичеванием сейчас уже нет смысла. Да и вообще, что здесь плохого? Ну, применил заклинание, относящееся к классу высших, но оно ведь едва ли не самое слабое из всех возможных! Уверен, что у здешних магов найдутся аналоги и помощнее.
  Я призвал Тихого и Луня и отправил их добивать выживших пауков, которым повезло находиться за пределами действия заклинания, а сам направился к руинам жилища паучихи. Возможно, в её запасах найдется что-нибудь полезное мне.
  Увы, все внутреннее убранство дома было разрушено вместе с ним. Чуть интереснее оказались пещеры под замком, в которые мне удалось, пусть и с трудом проникнуть. Их неслабо завалило, но после парочки взрывных заклинаний удалось пробить препятствия. Немного поплутав по проходам, вышел в просторный зал с живописным подземным озером.
  - Красиво, - пробормотал я.
  Высокие своды скалятся сталактитами, призрачный голубоватый свет освещает стены. Его дают синие полупрозрачные кристаллы, торчащие из пола.
  ...Что это такое?..
  Я подошел к одному кристаллу и с подозрением его осмотрел. Вроде магии в нем не чувствую... Я призвал кирку и отломил кусок. Повертел его в руках, понюхал, даже лизнул, но так и не понял, почему он светится и сунул в карман.
  Ладно, надо возвращаться в Шеон. Точнее сначала найти Арвена и его отряд, потом вернуться в деревню и отчитаться перед старостой, а вот потом уже можно и в Шеон.
  И пусть только мэр попробует зажилить мою награду, иначе я весь его городок разнесу и не вспотею...
  
  Глава 4
  
  Я толкнул дверь придорожной таверны и зашел внутрь.
  Неплохое местечко: чисто, уютно и народу не много... Я кивнул своим мыслям и прошел к дальнему столику возле стены. Ко мне подошла девчушка лет шестнадцати в черно-белом костюмчике официантки, с лучезарной улыбкой поздоровалась и протянула меню. С чем не поспоришь, так это с тем, что обслуживание в гостиницах этого мира всегда на высоте: и кормят вкусно, и персонал приятный, и в комнатах клопов нету. Не то, что в Тамриэле. Там иногда смотришь на гнусно ухмыляющуюся рожу трактирщика и на тарелку с едой, что он протягивает, и думаешь, а стоит ли это есть? А здесь вот такая милашка улыбнется и прямо на душе легче становится...
  С момента уничтожения Арахны и её 'деток' прошло уже почти три месяца. Когда вернулся в Шеон, прямо у ворот города, стражники передали приглашение Альбертсона. Правитель города встретил меня, может и не с распростертыми объятиями, но вполне дружелюбно. Он уже успел откуда-то узнать зачистке логова монстров и теперь горел желанием пожать мою мужественную руку. Это он сам так заявил...
  Если отбросить всю шелуху из его речи, то получалось, что этому заданию можно без колебаний присвоить А-ранг, что значит опасная и тяжелая миссия, выполнение которой поручают опытным магам. И награда там соответствующая. Правда, потом я узнал, что Альбертсон, воспользовавшись моим незнанием порядков, кинул меня на немалую сумму. Впрочем, жадным я никогда не был, да и отработал он эти деньги сполна, порекомендовав меня своим знакомыми, как опытного и надежного наемника.
  Дело в том, что далеко не все богатые люди горят желанием обращаться в официальные гильдии для решения своих проблем, но и в связях с темными мараться не желают. А так, наемник-одиночка, да еще умеющий держать язык за зубами... Нет, ничего криминального мне не предлагали, да и не взялся бы я, но есть дела, которые не следует придавать огласке. Как, к примеру, поиски сбежавшей жены одного богача...
  Кстати, вопреки моим опасениям никакие тайные службы моей скромной фигурой не заинтересовались. Может, конечно, они просто не показывали своего внимания, но меня и такой расклад устраивает. Я хорошо помню, как работают оперативники из тайной службы империи в Нирн: они предлагают поработать на них, и если ты откажешься, либо получишь кинжал в горло, либо навлечешь проблемы на своих родных и близких.
  Но это все осталось в прошлом мире, а здесь за прошедшие три месяца я смог неплохо подзаработать и узнать много нового. Думаю, теперь можно со спокойной душей отправляться в Магнолию и приступать к выполнению первого пункта моего плана, то есть вступление в 'Хвост Феи'.
  Я сделал заказ по принципу 'всего и побольше', поскольку есть хотелось неимоверно. Заодно и про выпивку не забыл: а то я уже столько времени в этом мире, а здешнего алкоголя еще не попробовал. Сангвин моего поведения бы не одобрил...
  А вот и он, легок на помине. От входа в мою сторону двигался мужик в темном плаще, лет тридцати на вид, со слегка помятым лицом и взъерошенной шевелюрой. По пути придержал за локоток пробегающую мимо официантку, что-то с улыбкой сказал ей, видимо сделав заказ, и продолжил свой путь.
  - Здорово, - произнес он, присаживаясь напротив.
  Я кивнул в ответ, поднес кружку с вином к губам и сделал глоток, но тут мне в голову пришла нежданная мысль: 'Собственно, какого хрена?'.
  Я поперхнулся и с трудом сдерживаясь чтобы не выплюнуть выпитое, закашлялся. Старый приятель с интересом наблюдал за моими безуспешными попытками вздохнуть воздуха. Наконец это ему надоело, и он встал и от души похлопал меня по спине, от чего я едва не свалился со стула.
  - Полегчало? - заботливо спросил Сангвин.
  Я судорожно кивнул и тут же задал столь волнующий меня вопрос.
  - Какого... - тут к нашему столу подошла девушка с подносом в руках, видимо с заказом Сангвина и мне пришлось проглотить, готовое сорваться с языка грубое слово, - Откуда ты здесь?
  - В смысле? - он взял в руки нож с вилкой и придвинул к себе тарелку с мясным салатом.
  - Ты издеваешься? - прошипел я, - Как ты попал сюда? Ты же не можешь путешествовать между мирам!
  - Кто тебе сказал такую глупость? - он бросил на меня недоуменный взгляд, - Найди этого лжеца и плюнь ему в лицо. Между прочим, Обливион это фактически отдельный мир, но я не раз перемещался из него в Нирн и обратно. Ты и сам был этому свидетель...
  И эта нехорошая личность продолжила поглощать свой салатик, всем видом говоря, что для принца даэдра сходить в другой мир, чтобы пообедать это абсолютно в порядке вещей. Сволочь! Издевается надо мной и даже угрызениями совести не мучается!
  - А если серьезно? - я поставил локти на стол и сложил ладони перед лицом. Мне не раз говорили, что в такой позе мой вид становится очень добрым и всепрощающим, причем настолько, что матерые убийцы начинают молить о смертной казни, - Не замечал раньше за тобой страсти к путешествию по иным реальностям...
  - Ладно-ладно, не кипятись, - Сангвин поднял руки в примирительном жесте, - Просто для перемещения мне нужен подходящий маяк, а подобные раньше были только в Нирн. Ну, и на моем плане Обливиона.
  - И что же изменилось?
  - А самому сложно догадаться?
  Я вздохнул и запустил пятерню в немного обросшие волосы.
  - То есть ты использовал меня в качестве маяка? - Сангвин довольно кивнул, - Все равно не понимаю: я не вчера начал работать с душами и прекрасно знаю насколько сложно отыскать нужную среди миллиардов подобных. Короче, что-то ты гонишь.
  - Ну, во-первых, ты, конечно, сильный маг, но с принцами даэдра себя не ровняй. Или напомнить, как наш Дагонушка тебе навалял, когда ты сдуру на него полез?
  Я досадливо покачал головой: вспоминать о тех событиях не хотелось. Если бы не Мартин и кровь дракона в Амулете Королей, то история одного попаданца закончилась бы задолго до сегодняшнего дня.
  - А во-вторых, мне и не надо искать тебя по душе: у всех моих жрецов есть метка, по которой можно в любой момент определить, кто, где находиться...
  - ...?
  - Что? - вопросительно посмотрел на меня Сангвин.
  - С каких это пор я стал твоим жрецом?
  Он закатил глаза к потолку и, шевеля губами, загибал пальцы, видимо что-то подсчитывая. Делал он это долго и упорно, несколько раз сбиваясь и начиная заново. Я уже был готов опустить на его башку бутылку из-под вина, когда он, наконец, закончил.
  - Семь лет уже.
  - А почему я узнаю об этом только сейчас?
  Сангвин смущенно почесал в затылке.
  - Да как-то к слову не приходилось...
  - Ты надо мной издеваешься? - с отчаянием спросил я.
  - Есть немного...
  Я вздохнул и приступил к уже порядком остывшему обеду. Чтобы нормально общаться с владыкой пьянства, надо либо иметь стальные нервы, либо самому быть пьяным.
  - Так, ладно, - произнес я минут через десять, - Предположим я твой жрец, но где тогда мои божественные плюшки от покровителя?
  - Я не бог, я демон, так что обломись, - отмахнулся Сангвин.
  - Да ты вообще обалдел, рожа буржуйская!
  - Есть немного, - повторил этот гад.
  Порой мне очень хочется его прибить. И ведь, сволочь, и словом не обмолвился, что я вроде как его жрец. Ну уж нет, работать еще и на демонов у меня никакого желания нет...
  - Отказаться от выпивки и женщин, - ответил Сангвин на мой вопрос, как можно избавиться от этой 'почетной' обязанности.
  - Шутишь? - я с ужасом взглянул на это чудовище в человеческом обличие. Отказаться от последних радостей жизни? Да я скорее удавлюсь!
  - Вот и я о том же...
  Мы замолчали, думая каждый о своем, и не забывая при этом сосредоточенно жевать.
  - А теперь серьезно, - продолжил я через пару минут, - Что тебе надо в этом мире?
  - А что может быть нужно принцу даэдра, или как ты нас называешь, демону? Сила, разумеется.
  - И как ты планируешь её получить? Насилием?
  Сангвин укоризненно посмотрел на меня.
  - Ты меня случайно с моим четвероруким братцем не путаешь? Я что, по-твоему, маньяк, жаждущий разрушений? Вроде нет... Поверь мне, Сириус, люди пили, пьют, и будут пить, а я от этого получал, получаю и буду получать силу. Да, защита драконов в этом мире гораздо слабее, чем в Нирн и устроить пару десятков прорывов из Обливиона мне вполне под силу. Но зачем? Силу я подобным образом не получу, а рабов мне и добровольных хватает...
  Врет или нет?
  - Ладно, поверю... Теперь расскажи, что там за артефакт был?
  - Попытка древних эльфов создать портал для перемещения на другие континенты. Провальная, как считалось раньше, но на самом деле просто не совсем успешная, как выяснилось теперь. Короче, тело остается в точке входа, а душу выбрасывает куда-то очень далеко...
  - Ясно, - пробормотал я и с удивлением заметил, что четвертая бутылка достаточно крепкого вина подошла к концу, - Твои шуточки?
  - Пф, - фыркнул Сангвин, - Да я сам обалдел, когда заметил. Причем я всего две кружки выпил, а все остальное ты прикончил... Кстати, что дальше делать собираешься?
  Я пожал плечами.
  - Скорее всего, отправлюсь в Магнолию, хочу все-таки попытать счастье с Феечками. Это гильдия такая...
  - Знаю, - оборвал меня Сангвин, - Уже успел немного разузнать, что тут к чему. Со вступлением я тебе помогу. И не спрашивай как, - он жестом остановил готовые сорваться с моего языка вопросы, - Пусть это будет сюрпризом... А теперь закажи выпивки и, желательно, побольше, потому что этот день будет долгим.
  - Особенно для тебя, - тихо добавил он, но я расслышал.
  Кажется, Сангвин задумал что-то нехорошее...
  
  ***
  
  Я проснулся - хотя думаю, будет вернее сказать, очнулся, поскольку сном мое состояние вряд ли можно было назвать - от настойчивого птичьего щебетания. Вопли пернатых бестий болезненно резали слух, заставляя морщиться и пытаться натянуть на голову подушку.
  Сволочи, да заткнитесь вы, а то встану и испепелю нафиг...
  Увы, заливистый щебет никак не прекращался. Какое-то время я терпел это, но вскоре мое терпение лопнуло, и я попытался подняться, чтобы выполнить свое мысленное обещание. Однако стоило повернуть голову, как виски и шею пронзило болью, и я вновь уткнулся лицом в подушку. Тут же нахлынули и другие 'радости' похмелья: дикий сушняк на языке, тягучая боль в голове и печени, да и все остальное тело нещадно ломило - видимо отлежал за ночь.
  Сколько же я вчера выпил, что теперь так хреново? Ах да, у меня же теперь тело не то эльфийское, закаленное годами пьянок и подобной устойчивостью к алкоголю не обладает... Ух, блин, если с похмелья всегда так плохо будет, то я же трезвенником стану!..
  Кое-как, далеко не с первой попытки, мне удалось создать заклинание лечения и стало чуть лучше. Минут через пять я смог сесть и осмотреться. Комната небольших размеров, погруженная в полумрак. Окна занавешены плотными темными шторами, почти не пропускающим солнечный свет. Слабый ветерок слегка колышет их и доносит смутно знакомый приятный запах, вроде цветущей яблони, но я сейчас не в том состоянии, чтобы определить точно.
  Где я? Комната чем-то напоминает гостиничный номер. Аккуратно прибрано, пыли и грязи нигде не видно, но в тоже время ощущения, что здесь кто-то живет постоянно, нет. Уюта, что ли не хватает...
  Вспомнить бы, чем закончилась вчерашняя пьянка. Не помню, в какой момент я отключился, а последним более-менее четким воспоминанием была толпа демониц и призрачных красоток, танцующих стриптиз на барной стойке. Откуда в таверне, в которой мы встретились с Сангвином, взялась барная стойка из розового стекла, я не знаю.
  Еще помню что-то большое, что безуспешно пыталось прихлопнуть ржущего Сангвина в его истинном обличие. Дальше идет большой провал в памяти до момента пробуждения. Хотя нет, помню еще что-то красное, цвета свежей крови.
  Черт, надеюсь, я никого не убил...
  Посидев еще какое-то время, безуспешно вороша смутные воспоминания, плюнул на это безнадежное занятие и отправился искать санузел.
  Я зажмурился от яркого света ударившего по глазам, в тот момент, когда открылась дверь в коридор. Прикрывая лицо одной рукой, а другой опираясь на стену, чтобы не упасть упорно продвигаюсь вперед, надеясь, что искомый санузел находиться именно в этой стороне, поскольку на возвращение моих сил уже не хватит.
  Удача наверно решила улыбнуться мне, поскольку в конце коридора отыскалась дверь со схематичным изображением человечка. Я уже твердо уверился во мнении, что во всех мирах этот знак означает одно и тоже. А уж кто изображен на нем мне сейчас плевать. Лишь бы до воды добраться...
  Уф, хорошо. Я, отфыркиваясь от попавшей в нос воды, стряхивал влагу с волос. Полотенца, к сожалению поблизости не оказалось, а применять магию огня для просушки я сейчас не рискну: еще спалю себе что-нибудь.
  Холодная водичка неплохо взбодрила меня, и теперь жизнь уже не казалась настолько ужасной, как пять минут назад, и я вполне бодро двинулся искать следы присутствия людей. Потому что там, где люди, там и еда, а где еда, там и выпивка. Не ахти какая логичная мысль, но сейчас мне на это наплевать.
  Какое-то время побродив по коридорам, мне удалось найти спуск на первый этаж, откуда доносились голоса. Когда спустился вниз, перед моими лазами открылась картина обеденного зала.
  О, как я удачно вышел, прямо в столовую. Вот только что это на меня так все уставились? Нет, я понимаю, видок у меня сейчас не ахти: помятая одежда, мокрые волосы торчат в разные стороны, да и лицо наверняка опухшее. Хм, что-то мне кажется знакомым, но что именно понять не могу. Может это память о вчерашнем дне просыпается? Надеюсь, я тут ничьих жен/сестер/дочерей не обесчестил, а то настроения выяснять с кем-либо отношения, у меня нет.
  Я подошел к барной стойке, за которой стояла милая светловолосая девушка.
  - Красавица, ты не могла бы помочь мне решить небольшую проблему? - вежливо улыбнувшись, спросил я. Только улыбка, со стороны, наверное, смотрелась несколько вымученной...
  - Разумеется.
  Я наклонился к ней и заговорщицким шепотом спросил.
  - Где я?
  - В гильдии Хвост Феи, - так же шепотом ответила девушка, и, видя мое недоуменное лицо, уточнила, - Это в Магнолии...
  Фига себе! Нет, я конечно и сам сюда собирался, но несколько иным способом...
  - А как я сюда попал? - спросил я, впрочем, не особо надеясь на ответ.
  - Тебя привел мастер нашей гильдии, Макаров.
  - А зачем? - тупо переспросил я, абсолютно перестав понимать, что происходит. А когда я успел познакомиться с Макаровым?
  Так, если я в гильдии Феек, то передо мною, наверное, Мира... Или нет? Вроде похожа, но это все-таки живой человек, а не нарисованная картинка.
  Девушка, тем временем молча достала маленькое зеркальце, и протянула его мне. Я недоуменно взглянул на свое отражение и от неожиданности присвистнул. На левой скуле у меня красовался шикарный синяк, по форме очень напоминающий отпечаток кулака.
  А на правой находилась эмблема гильдии Феек...
  Черная...
  Да еще и вверх ногами...
  А прямоугольный след вокруг татуировки говорил, что впечатали её от души. Узнаю, кто это сделал - заживо закопаю.
  Чья-то рука хлопнула меня по плечу.
  - Ну что, герой, проснулся? - весело спросила меня черноволосая девушка... в синем купальнике и темных брюках. Не знаю, кто это, но если она всегда так одевается, то мы подружимся...
  - Почему герой? - спросил я, попутно вспоминая, что Сангвин вроде обещал помочь со вступлением в гильдию. Уж не это ли результат его помощи?
  - А как еще назвать человека, который рискнул ТАК подкатывать к нашей Эльзе?
  Подкатывать? К Эльзе? А это вообще кто? Уж не та ли красноволосая девушка, что вечно ходит в доспехах?
  Незнакомка верно истолковала мой недоуменный взгляд и пояснила.
  - Вчера ты пришел вместе с нашим мастером, причем оба в стельку пьяные. Старик сразу с порога заявил, что ты отличный парень и теперь будешь в нашей гильдии, и потребовал принести печать и бочку вина...
  Я кивнул, чтобы она продолжала. Пока ничего страшного не услышал.
  - А потом к вам подошла Эльза и попыталась узнать, почему вы оба в таком состоянии... Меня, честно говоря, там не было, но если что, Мира может подтвердить - она все видела своими глазами. Правда, Мира?
  - Конечно, Кана, - несколько смущенно кивнула девушка. Ага, значит, мою собеседницу зовут Каной. Вроде знакомое имя, и по аниме её немного помню.
  - Так вот, ты когда Эльзу увидел, упал перед ней на колени и назвал богиней...
  - И что? - пожимаю плечами. Со мной и не такое по пьяни бывает, главное чтобы не...
   - А потом ты попытался залезть к ней под юбку!
   Только не это...
   - Я покойник, - с отчаянием простонал я и уронил голову на ладони.
  - Мы тоже так считаем... - обнадежила меня Кана, - Эльза уже сказала, что проверку боевых навыков проведет лично. Но ты не расстраивайся, мы будем помнить тебя как самого храброго члена нашей гильдии. Еще и портрет повесим на самое видное место...
  - Ты издеваешься? - мрачно пробубнил я, не поднимая головы.
  - Нет, что ты...
  - Ну, хоть успешно?
  - Что? - не поняла девушка.
  - Залез, спрашиваю, успешно? - а что хоть узнаю перед смертью...
  - Эээ, я не уверенна, - растерянно произнесла Кана, - Но вроде Эльза вырубила тебя ударом по лицу, потом отобрала у мастера печать, поставила тебе метку и сказала, что разберется с тобой завтра, когда протрезвеешь.
  Теперь понятно, откуда фингал... Сангвин, если ты меня слышишь, то знай, при нашей следующей встрече я тебя убью. Если конечно доживу до неё... Хотя, тот факт, что Эльза не прибила меня сразу, немного - самую малость - обнадеживает. Возможно, она просто покалечит меня и простит. Значит надо продержаться как можно дольше. Думаю, мне это по силам, хотя, конечно колдовать с похмелья не самая простая задача, но придется постараться.
  От размышлений меня отвлек чей-то тонкий голосок.
  - Не слушай их, Эльза хоть и строгая, но добрая. Она обязательно тебя простит! Хочешь рыбки?
  Я поднял голову и сфокусировал взгляд на новом собеседнике.
  - Кот... - удивленно произнес я.
  - Агась! - кивнул сидящий на стойке передо мною котенок.
  - Синий...
  - Агась!
  - И еще говорящий...
  - Агась!
  - Здравствуй, белочка...
  - Я не белочка, я Хэппи! - даже немного обиделся кот.
  - Ну, хоть это радует, - пробормотал я и снова улегся на барную стойку. Однако в этот момент меня достаточно грубо схватили за шкирку и куда-то поволокли.
  Эй, а понежнее можно?! Я и своими ногами идти могу!
  Я извернулся и смог полюбоваться на руку в латной перчатке, закрытую кирасой спину и длинные волосы темно-красного цвета...
  
  Глава 5.
  
  А как на улице-то хорошо. Солнышко светит, птички поют, коты летают... Блин, этот глюк еще и летает! Начинаю вспоминать, что в аниме что-то подобное постоянно крутилось рядом с героями. Может это оно и есть?
  О боги, о чем я вообще думаю?! Меня тут убивать собрались, а я о голубеньких котиках размышляю.
  Вдох-выдох... Успокоимся и немного поработаем мозгами. Задача: вынести красавицу с алыми волосами, при этом, не убить её и не покалечить, а заодно и самому под удары не подставляться. Причем самые большие проблемы именно с первым пунктом, поскольку сдержать рефлекс и не нанести смертельный удар, если она подставиться, будет сложно. Что поделать - специфика работы...
  А еще я не собираюсь полностью раскрывать свои способности и постараюсь обойтись только призывом оружия и доспехов. Ну, может еще парочкой заклинаний высшего порядка, вроде уже засвеченного магического взрыва, которым я уничтожил большую часть пауков в логове Арахны, а также простейшими иллюзиями. Хотя это все только в том случае, если Эльза окажется сильнее, чем я рассчитываю.
  Вся эта таинственность не потому, что я не доверяю Фейкам, просто даже у стен есть глаза и уши. Опасные вещи лучше прятать на видном месте. Пусть все считают меня эксцентричным магом, по силе немного недотягивающим до S-ранга. Если Совет уже приметил меня, то, выдержав бой с Эльзой, я лишь подтвержу их догадки, по поводу своих способностей.
  Прямо сейчас навалять и Эльзе, и Макарову и добиться признания статуса богоизбранного волшебника? Зачем? Я точно знаю, что в настоящее время в Совете находятся два мага из темных гильдий. А что знают они, то узнают и их союзники. Уж лучше быть неучтенной пешкой, чем известным и полностью просчитанным королем...
  Хотя, возможно с 'навалять Макарову' я поспешил. Старик силен - гораздо сильнее меня в плане магии. И хотя во все времена мастерство играло большую роль, чем сила, предсказывать, кто выйдет победителем в возможной схватке, я не рискну.
  Я уже успел оценить уровень здешних магов и могу с уверенностью сказать, что даже S-класс это вполне реальная сила. Если сравнивать их с магами Нирна, то получается интересная картина: сильных волшебников в этом мире значительно больше, но искусство магии в Нирн более эффективно и смертоносно. Когда каждые десять лет случаются полномасштабные войны, а каждое столетие приходит глобальный песец, все ненужное отсеивается и остается только самое удобное и простое в изучении. Маг этого мира с детства обучающийся магии, к концу жизни, как правило, овладевает тремя-четырьмя направлениями. Я же после трех лет обучения в гильдии Клинков в совершенстве освоил призыв оружия и брони, отлично знал все особенности вызова духов, на достойном уровне владел школой разрушения, то есть стихиями молний, огня и льда. Помимо этого неплохо использовал всевозможные щитовые заклинания, мог в случае необходимости залечить повреждения средней тяжести, а также знал десятки заклинаний из других школ.
  А ведь гением я никогда не считался, были и другие, гораздо более талантливые ученики, просто мне одному из немногих повезло пережить боевое крещение. Такова реальность войны: ты можешь быть самым умным, самым сильным, самым ловким, но если тебе не везет, то ты вдобавок станешь еще и самым мертвым.
  В этом же мире ситуация иная: здесь никогда не было войн подобного масштаба, а ночным кошмаром для всех светлых гильдий является какой-то темный маг, живший несколько сотен лет назад. Смех, да и только. И как итог: просто огромное разнообразие магических школ, при полном отсутствии какой-либо единой системы обучения. Каждый начинающий маг обучается, как может и как повезет, нередко, что называется, изобретая велосипед. В настоящее время, существует столько заклинаний и царит в них такой бардак, что легче удавиться, чем объединить их даже в самый общий справочник. В тоже время, если отбросить откровенно бесполезные и дублирующиеся, то реально уникальных заклинаний останется от силы десятая часть.
  Вот такая она магия этого мира...
  Впрочем, при всем этом, недооценивать здешних магов было бы крайне глупо, поскольку даже так многие из них очень сильны. Как, к примеру, Эльза Титанийская, что тащит меня куда-то. Она владеет магией призыва, причем на очень высоком уровне. Черт знает сколько вариантов доспехов и оружия, плюс к этому огромная физическая сила, острый ум и немалый опыт.
  Опасный противник, что ни говори... А я еще планирую побороть её на её же поле, то есть с помощью своей магии призыва. Пусть наши способности основаны на совершенно разных принципах, результат один и тот же. Не слишком ли высоко я себя оценил?
  А к черту, у нас всего лишь тренировка, а не реальный бой, так что можно немного расслабиться...
  Меня, наконец, приволокли куда-то и бросили на землю. Я поднял голову и осмотрелся, не спеша вставать. Средних размеров площадка за зданием гильдии. Судя по всему здесь что-то вроде полигона для тренировок. Эльза стояла в десяти метрах от меня уже с мечом в руке и спокойно рассматривала мою тушку.
  Хм, а она не выглядит сильно злой, видимо уже остыла. Что же, это все упрощает: мне надо только показать себя более-менее достойным противником, и думаю, меня помилуют...
  До следующего раза.
  Брр, прочь такие мысли: больше я пить не буду. Больше не буду, но и меньше тоже, но про то, что приставать к Эльзе опасно для здоровья запомню надолго.
  Я все же соизволил с вздохом встать.
  - Злая ты, - укоризненно сказал девушке, - Я бы и сам пошел...
  Девушка молчала.
  - Эльза, ты только не убивай его. Он же и сам не понимал в тот момент, что делает, - крикнул кто-то из толпы, теперь уже моих, согильдийцев. Никто, видимо не желал пропускать подобное зрелище, и теперь на безопасном расстоянии от нас столпились все, кто был в это время в зале.
  Остальные отозвались одобрительным гулом, мол, с кем не бывает. Я обернулся и с ослепительной улыбкой помахал им рукой.
  - Я вас уже люблю!
  - Надери ему задницу, Эльза! - прокричал розоволосый парень с белым чешуйчатым шарфом на шее. О, вот уж Нацу Драгнила не узнать сложно.
  Я резко поскучнел.
  - А вот тебя я не люблю, розовый...
  - Что сказал?! - хех, какой нервный парень, уже готов броситься на меня.
  - Успокойся, Нацу, сейчас с ним сражаюсь я, - произнесла Эльза, - И ты тоже не отвлекайся, Сириус. Нападай, я жду.
  - Знаешь мое имя? Вроде я не успел представиться...
  - Мастер рассказал.
  - А он хоть живой остался, после того как ты его спросила?
  - Не волнуйся за меня, я в порядке! - а вот Макарова я и не заметил. Маленький старичок, метр с кепкой, сидел на бочке возле стены дома, с посохом в одной руке и кружкой пива в другой.
  Блин, я тоже хочу! У меня ведь до сих пор сушняк не прошел.
  - Ладно, - вздохнул я, - Начнем, но нападай лучше ты...
  Эльза кивнула и ринулась ко мне, на ходу меняя доспехи.
  Кувырком через плечо уйти от атаки, заблокировать удар появившимся в руке мечом ... Следующую атаку Эльзы, я встретил в полных даэдрических доспехах, с мечом в правой руке и щитом в левой. Черный, с редкими багровыми проблесками металл, сложный узор на поверхности, переплетение рун и торчащие в разные стороны шипы... Смотрится внушительно, что уж тут говорить.
  Впрочем, внешний вид - дело десятое, гораздо важнее наполнение. Чтобы было понятно, в чем сила призванного оружия, расскажу немного теории. И призыв духов, и призыв оружия и доспехов объединены в школу колдовства совсем не случайно. В обоих случаях широко используется создание псевдоматерии из магии волшебника. Различие лишь в том что, призывая духов, я дополнительно использую душу живого существа, чтобы мое творение могло двигаться и сражаться, поскольку без нее созданное тело останется просто ненужной болванкой.
  С вооружением сложность другая. Да, для его создания не нужны души, поскольку разумные доспехи вряд ли кому-то нужны, но прочность псевдоматерии очень сильно зависит от таланта призывателя. У кого-то доспехи получаются хуже картона, а у кого-то по прочности значительно превосходят лучшие сорта стали.
  Помимо этого прямо на доспехах можно создавать руны и напитывать их своей силой. В итоге сразу получаем зачарованные доспехи и оружие. Конечно, все это требует большого контроля и опыта.
  Но даже самый гениальный колдун не сможет избавиться от некоторых недостатков подобных творений. К примеру, псевдоматерия по своей природе очень неустойчива, и оставшись без подпитки магией быстро распадается. Этот недостаток еще никто не смог побороть.
  Те доспехи, что сейчас на мне, помимо достаточно высокой прочности, зачарованны на увеличение физической силы, а сложные чары телекинеза позволяют равномерно распределять энергию вражеских ударов по всей поверхности. Также несколько физических и магических щитов, которые, правда, надо напитывать магией отдельно.
  ...Ни я, ни Эльза не спешили продолжать бой, предпочитая изучать противника, плавно двигаясь по кругу. На девушке были темно-синего цвета доспехи, на мой взгляд, больше подчеркивающие прелести фигурки, чем что-то защищающие. Она их что, у косплейщиков позаимствовала?
  Хм, странно - такое ощущение, что защищает вовсе не металл брони, а какое-то защитное поле, плотно окутывающее фигуру. С таким мне еще сталкиваться не приходилось. Ладно, проверим, чья школа магии сильнее...
  Рывок вперед на пределе скорости, горизонтальный взмах мечом, не замедляясь, вплотную сближаюсь с Эльзой и бью щитом по лицу. Первый удар девушка уверенно блокировала, а от второго ушла длинным прыжком спиной вперед, успев нанести три быстрых удара, которые я успешно блокировал...
  Вот только её прыжок был слишком длинным и высоким на мой скромный взгляд. С самых первых уроков мне вдалбливали, что для фехтовальщика потерять контакт с землей, с высокой вероятностью означает погибнуть. Прыжки это конечно красиво, но они существенно ограничивают маневренность бойца, поскольку изменить положение тела в воздухе гораздо сложнее, чем на земле, а, учитывая возможное наличие у противника оружия с магическими сюрпризами, от которых броня может и не спасти, то вывод следует только один: не изображай из себя балерину, салага!
  С грацией разогнавшегося носорога несусь вперед, готовясь поймать Эльзу на клинок в момент приземления, но в последний момент за её спиной появляются металлические крылья и взмахом отбрасывают её в сторону.
  Ууу, так не честно, я же летать толком не умею, а о ПВО как-то не подумал...
  Эльза приземлилась в дюжине шагов от меня и поменяла доспехи. На этот раз они были почти черные и гораздо более закрытые, чем прошлые. Вместо парных клинков она взяла тяжелый даже на вид полуторный клинок с гардой в виде двух клыков.
  Вот теперь меня воспринимают серьезно. Я не сдержал улыбки, которую, впрочем, все равно из-за шлема никто не увидел.
  Одновременно бросаемся вперед... Со звоном и искрами сталкиваются в воздухе мечи. Удар за ударом продавливаю защиту девушки. Щит и меч против полуторного, то есть более длинного, клинка? Даже не смешно, при равном мастерстве всегда побеждает первый вариант.
  Да и мастерство у нас далеко не равное...
  Не понимаю, как так могло получиться, что настолько сильная волшебница, а я чувствую, что она действительно сильна в магическом плане, в фехтовании если и не ноль, то где-то очень близко. Я и сам далеко не мастер меча, и даже просто хорошим мечником по меркам Клинков никогда не считался, поскольку в бою все же предпочитаю пользоваться магией разрушения и помощью призванных духов, но Эльза...
  Такое ощущение, что фехтованию её никто никогда не обучал, а всему что умеет, она училась самостоятельно. Да, физическая сила, скорость реакции и движения у неё на высоте. Скажу даже больше, я уже сейчас уступаю ей по этим показателям, а ведь она сражается далеко не в полную силу. Обидно будет, если окажется, что мастерство в этом мире заменилось грубой силой...
  ...Зажимаю клинок девушки между щитом и предплечьем и тут же бью в ответ. Чтобы уклониться, ей надо было отпустить рукоять меча, но она промедлила и в итоге получила неслабый удар по голове. Я уже успел оценить прочность её доспехов и могу сказать, что сильно она не пострадала. Может, немного в ушах позвенит...
  Постепенно темп схватки увеличивался, и я начал пропускать некоторые удары Эльзы, не успевая их блокировать. Девушка разошлась не на шутку и теперь красноволосая фурия медленно, но верно взламывала мою защиту. Псевдоматерия уже начинала трескаться под таким напором, еще немного и мне придется активировать защиту...
  Клинок Эльзы окутался молниями. Мощный удар и мой щит разлетается осколками. Отступаю назад, попутно развеивая остатки псевдометарии, отчего она взрывается вспышкой энергии, потраченной на её создание. Это немного задержало мою противницу и позволило мне перегруппироваться.
  Руны на доспехах изменяются, и я окутываюсь щитом из молний. Вместо разбитого щита призываю длинную цепь с острыми лезвиями на звеньях. Широкий взмах и новое оружие оплетает Эльзу, активирую чары, и разряды тока начинаю бить девушку. На короткое мгновение это её оглушило, а потом просто разорвала цепь и ринулась на меня.
  ...Черт, да насколько же она сильна...
  Обломки звеньев взрываются, однако, Эльза даже не обратила на это внимания. Пытаюсь парировать атаку мечом, но удар неожиданно оказывается слишком сильным, и клинок ломается, а меня отбрасывает в сторону. На ногах я устоял, но тут же на плечо обрушивается еще один удар, броня выдержала, но мне пришлось использовать встроенную защиту доспеха против физических атак. Фиолетовый кокон окутывает мою фигуру, и удары Эльза вязнут в нем.
  Она вновь меняет оружие и на этот раз бьет копьем, и защита не выдерживает энергии мощного удара сосредоточенной в одной точке.
  ...Проклятье! Теперь понятно, почему она так плохо фехтует - ей просто не нужно это. С такой силой магии все решает скорость и способность нанести один удар, но при этом смертельный. И куда он попадет, в принципе неважно...
  Успеваю отклониться и перехватываю копье за древко и дергаю на себя. На этот раз Эльза не растерялась и вовремя отпустила оружие. Копье в моей руке исчезло и через миг появилось в её руках.
  Я уже и забыл, когда в последний раз сталкивался с настолько сильным противником, использующим призванное оружие. Эх, заржавел я, видимо, без хороших схваток. Когда оба противника пользуются подобной магией все решают запасы энергии и умение её использовать.
  ...И ни с тем, ни другим у Эльзы проблем нет. Что же теперь я нашел себе достойного партнера для тренировок. Но сначала нужно закончить бой...
  Воспользовавшись паузой в поединке, меняю доспехи и оружие. Вместо внушительного и откровенно пафосного на вид даэдрического доспеха призываю свою обычную броню, в которой всегда сражаюсь. Никаких выступов, никаких гравировок и прочих красивостей - все максимально сглажено. Все сочленения снаружи закрыты листами, а изнутри тканью, по прочности не уступающей стали. Доспехи полностью герметичны - может в открытом космосе выжить не смогу, но пройти по дну реки и остаться сухим вполне возможно. Помимо этого доспехи выполняют роль экзоскелета и значительно увеличивать мою силу и скорость.
  ...Правда, меня несколько напрягает, что тело еще не достаточно подготовлено для таких скоростей и не факт, что связки выдержат темп и не порвутся. Еще это осложняется тем, что в бою я просто неспособен чувствовать боль или усталость - побочный эффект тех ментальных закладок, что нам ставили еще во время обучения у Клинков...
  Ладно, рискну здоровьем, в крайнем случае, придется поваляться пару недель в кровати, залечивая повреждения. Можно конечно признать сейчас поражение и не напрягаться, но гордость лучшего боевого мага Тамриэля не дает так просто отступить. Меня итак какая-то девчонка по земле пошвыряла...
  До предела напитываю клинок в руке энергией и бросаюсь в атаку. Эльза попыталась блокировать удар, но, как и у меня совсем недавно, её оружие этого не выдержало и раскололось. Девушку откинуло назад и она, не устояв на ногах, упала на спину. Пытаюсь нанести добивающий удар, но она успевает откатиться в сторону и через мгновение снова оказывается на ногах. Снова атака, но на этот раз она успела призвать щит и блокировать, хоть и отлетела назад, оставляя на земле две глубокие борозды.
  ...Вот так-то лучше...
  Одновременно бросаемся в атаку, но на этот раз и она напитала свое оружие энергией. Я лишь усмехнулся: ни один материал не способен настолько хорошо впитывать магию, как псевдоматерия, сама созданная из подобной магии. Хотя вбухала она порядочно, так что по силе её меч ненамного уступает моему.
  Клинки сталкиваются в воздухе, и... Мощнейший взрыв отбрасывает нас в разные стороны. Я пролетел не меньше полусотни метров, а потом врезался спиной во что-то твердое. Судя по разлетевшимся щепкам это было дерево...
  ...Я тряхнул головой, пытаясь прогнать назойливый звон в ушах, но от этого стало только хуже. Перед глазами все плыло, а движения были вялыми и слабыми.
  Что случилось и откуда взрыв такой силы? Или это так наша с Эльзой магия среагировала на контакт? Раньше такого не наблюдалось, но, учитывая, сколько энергии мы оба вложили в последний удар, подобное вполне возможно. Ох, блин, резонаторы чертовы, никогда так больше делать не буду...
  А ведь было слабое ощущение на грани чувств, что наша магия как-то странно реагирует. Я уже сталкивался с подобным. Это случилось в тот единственный раз, когда я согласился стать куратором для группы магов недавно закончивших обучение в гильдии. Почему я согласился вопрос отдельный, но... В общем, с той рыженькой у нас так и не срослось...
  Отвлекся. Были там два остолопа, что зачем-то решили соединить свои заклинания лечения. То есть не просто наложить друг на друга, а именно соединить два готовых плетения напитанных силой и активировать. Что там точно произошло, я так и не разобрался, но рвануло знатно. От одного вообще кровавые брызги остались, а второму повезло - всего лишь оторвало обе руки по локти.
  Магия сама по себе везде одинакова, но, накапливаясь в организме человека, приобретает определенные свойства. Так, к примеру, кто-то больше склонен к стихии огня, а кто-то к молниям или льду. Чья-то магия больше подходит для убийства, а чья-то для лечения. Но случается, что из-за определенных свойств, при столкновении двух типов магии происходит её резкое усиление и взрыв. Такое редко случается, но все же...
  И вот сейчас подобное произошло у нас с Эльзой. К счастью, резонанс был слабенький, поскольку в ином случае от города осталась бы одна большая воронка. В будущем надо будет быть очень осторожным, а то лишиться чего-нибудь нужного я не хочу.
  ...Я кое-как поднялся на ноги и побрел к месту схватки. Взрыв поднял в воздух облако пыли и земли, да еще, судя по голубоватому сиянию, часть магии не рассеялась, а выделилась в виде тумана. В двух шагах уже ничего не видно...
  Внезапно моя нога провалилась в пустоту, и я не смог удержаться и куда-то свалился. Несколько раз перекувырнулся через голову и врезался спиной в твердую землю.
  Это воронка от взрыва? Похоже...
  Внезапно раздался шорох, и сверху на меня свалилось что-то тяжелое и твердое.
  - Ух, мамочка, - жалобно простонал я, пытаясь восстановить дыхание.
  На мне, уткнувшись головой в мой живот, лежала красноволосая девушка и, кажется, пыталась очухаться от неожиданного падения.
  Наконец она слезла с меня и уселась рядом. Мы молча рассматривали друг друга. Не слабо ей досталось, впрочем, как и мне: доспехи потрескались и покорежились и грозились вот-вот развалиться. Мда, такое не восстанавливают. Мой доспех хоть и развеялся в момент взрыва, но смог уберечь меня от действительно серьезных повреждений. Правда, об дерево меня припечатало неслабо, хорошо хоть позвоночник не сломал...
  - Жива? - спросил я.
  Девушка кивнула и протянула мне руку.
  - Эльза.
  - Сириус, - ответил на рукопожатие, - Мир?
  - Мир, но больше подобного не делай.
  - Не буду... Обещаю...
  Мы расслабленно сидели и наслаждались покоем, когда сверху раздался яростный вопль Макарова.
  - Шпаньё! Вы что творите?! - туман рассеялся и на краю воронки появился сам мастер во всем своем великолепии.
  А старичок-то разозлился. Лицо покраснело, усы воинственно топорщатся, а на их кончиках висят клочки пены. Пивом что ли облился?
  Макаров что-то вопил на тему идиотов, что хотят довести его до инфаркта, но я уже не слушал. Горячка боя проходила, и на меня накатывала усталость вкупе с дикой болью в мышцах и связках.
  'Кажется, тело все-таки не выдержало' - успел подумать я, прежде чем потерял сознание...
  
  Глава 6.
  
  Я очнулся в светлой комнате. Лежу на кровати под тонким одеялом. В воздухе витает запах сушеных трав и книжной пыли, а из приоткрытого окна веет прохладой и свежестью. Слышен стук капель по крыше, и шелест листвы на ветру.
  Я чхнул и тут же поморщился от прокатившейся по телу волны боли.
  Ну и ну, хоть я и понимал, что мое тело еще не готово к подобным нагрузкам, но все равно ожидал большего. Судя по тому, что я замотан бинтами по самые уши, повреждения у меня не слабые...
  - Очнулся? - раздался голос откуда-то сбоку.
  Я повернул голову и увидел Эльзу лежащую на соседней кровати. Обе руки, лежащие поверх одеяла, были замотаны по локти в гипсе. Ей тоже нехило досталось.
  - Где мы?
  - У Полюшки. В нашей гильдии она иногда заменяет лекаря.
  Ясно... Теперь понятно кто оказал мне первую помощь. Ну что же, отлично. Лубки мне наложили, сломанные кости, и порванные связки вернули на их законное место, а значит, можно смело использовать заклинание лечения.
  Большинство магов Тамриэля считают школу восстановления ущербной и отнюдь не зря. Дело в том, что единственным способом заживления ран является ускорение регенерации у пациента путем вливания магической энергии в организм. При определенном мастерстве, таким способом можно залечивать даже самые глубокие ранения. Казалось бы все хорошо, но...
  Но реальная жизнь это не игра и прямо в бою залечивать раны невозможно, а все по одной простой причине. Вот сломали вы, к примеру, ногу и решили сразу же подлечиться. Скастовали заклинание и вбухали в него прорву энергии. Что произошло? Перелом исчез, но так как вы не потрудились перед этим правильно сложить обломки кости, то так на всю жизнь и остались хромым калекой.
  И так во всем. Прежде чем затянуть рану надо её вычистить и подождать несколько дней, чтобы убедиться, что в ней не начнет образовываться гной, а иначе придется все вскрывать и повторно вычищать.
  Лекарь в Тамриэле помимо школы восстановления всегда обучается алхимии, для производства нужных зелий, а так же не магическим приемам целительства. Помимо заклинаний лечения, в школу восстановления так же входят защитные заклинания. Конечно, они не особо вяжутся с тем, что обычно понимают под словом 'восстановление', но у меня есть конкретные подозрения, что архимаги, когда разделяли все волшебство Нирна на разные школы, просто не придумали, куда отнести заклинания щитов, вот и впихнули их в школу восстановления как самую слаборазвитую.
  ...Как бы то ни было, в моем случае, основную часть работы сделали без меня, и теперь остается только потихоньку напитывать поврежденные участки магией и ждать восстановления.
  - Сириус...
  - М? - очнулся от раздумий, и повернул голову к Эльзе.
  - Ты... Прости за тот бой... Я слишком разошлась и в итоге ты пострадал... Полюшка сказала, что ты мог остаться калекой. Прости.
  Я с удивлением смотрел на девушку, весь вид которой выражал глубокое раскаяние.
  - Да брось, это мне не следовало применять последний доспех. Знал ведь, что пока не готов к таким скоростям. Меня больше интересует, что за взрыв был в конце. Никогда с такого не видел...
  Ничего не знаю, ничего не помню и вообще по уровню развития я дерево!
  - Такое бывает, когда сталкиваются два заклинания большой силы. Мне надо было сразу понять, чем это может закончиться...
  Блин, что же у неё такое обостренное чувство ответственности? Никогда не любил, когда за меня кто-то переживает и волнуется.
  Хм, но неужели такие взрывы тут в порядке вещей? Надо будет разобраться...
  - Ну, прямо оружие массового поражения получается. Надо будет как-нибудь повторить...
  Мою речь прервал веник... Да-да, самый обычный веник, которым подметают пол, но в данный момент его кто-то использовал в качестве снаряда, запустив мне в голову.
  - Повторить?! - раздался яростный вопль розоволосой старушки, появление которой я самым позорным образом прошляпил, - Да я тебя прямо сейчас удавлю, чтобы потом лишний раз не возиться!
  - Эээ, вы что, я просто пошутил, да... - вжимаюсь спиной в кровать, мечтая раствориться в ней.
  - Шутишь?! - блин, да она что ли тоже магией призыва владеет? Откуда у нее второй веник взялся? Ну и старушенция, однако. Ей кто-нибудь говорил, что лекарь должен быть добрым и заботливым? Наверно нет, иначе она бы не пыталась прибить своих пациентов вениками.
  Кстати, а почему я один страдаю? Мда, бесстрашная Эльза спряталась под одеялом, и высовываться от туда не спешит.
  Полюшка, а это судя по всему, была именно она, еще немного покричала на меня, но вскоре успокоилась и ушла в соседнюю комнату.
  - Можешь вылезать, она ушла, - сказал я Эльзе, - Она всегда такая?
  - Почти...
  - Ну и бабка... Слушай, а она случайно не родственница того парня, Нацу, кажется? Характерами очень схожи...
  - Я все слышу! - раздался рык из соседней комнаты.
  Через пару секунд появилась и сама Полюшка, неся пару флаконов с зельями.
  - Это яд, чтобы не мучаться? - спросил я и получил кулаком по лбу.
  Да что же это твориться?! Может, Макаров специально все подстроил, чтобы Фейки не смели получать тяжелые раны. А что, на мой взгляд, вполне реально: с таким врачом лечения начнешь бояться, больше чем смерти.
  С меня бесцеремонно сдернули покрывало. А из одежды, между прочим, на мне только трусы. Меня-то это не особо напрягает, но должны же быть хоть какие-то рамки приличий. Вон Эльза даже покраснела, что при её выдержке, можно назвать верхом смущения.
  Меня начали бесцеремонно ощупывать, причем так, что захрустели даже здоровые кости. Потом влили пару зелий и оставили мучаться с мерзким привкусом на языке.
  - Лучше бы я сдох, - произнес я... мысленно, а то еще этот демон вернется.
  Будет просто смешно, если боевого мага, участвовавшего в сотнях сражениях, насмерть забьет метелкой какая-то психованная старушка...
  Следующие два дня прошли в постоянном страхе за свою жизнь и отчаянными попытками заживить свои повреждения как можно быстрее. За дни, проведенные с Эльзой на соседних койках, мы немного сблизились. Не как парень с девушкой, а просто как друзья. Пусть Эльза очень привлекательна внешне и её характер мне по вкусу, но к серьезным отношениям я не готов и вряд ли буду в ближайшие лет пятьдесят, а короткая интрижка с такой как она не прокатит.
   В общем, лежать круглые сутки в кровати было очень скучно, так что болтали, делились опытом и смешными случаями из жизни.
  Кстати, в отличие от меня, девушка попала к Полюшке из-за сильного магического истощения. Чтобы защитится от взрыва подобной мощи, ей пришлось потратить всю свою магию, и даже использовать часть жизненных сил. Ну и руки поломало, но это уже результат неудачного приземления...
  У меня же с магией проблем не было. Энергия полностью восстановилась за те часы, пока я валялся в отключке. Как когда-то говорил один из моих учителей, магическое истощение страшно только первые семьсот раз, а потом привыкаешь...
  Вот только меня смущает тот факт, что Эльза даже без всякого усиления магией физически в разы сильнее, чем я. Нет, комплексами по этому поводу не страдаю, но все равно очень странно. Я-то раньше думал, что это эффект действия чар, наложенных на доспехи.
  После осторожных вопросов удалось выяснить один интересный момент: как оказалось, использование магии сильно влияет на организм волшебника. Нет, именно это не вызвало у меня удивления, все-таки подобное и в Нирн наблюдалось, да и за время пребывания в этом мире я слышал о таком. Дело в том, что я не оценил масштабы этого влияния. Вместо мелких и не особо значительных изменений, наблюдалось глобальная перестройка организма. Волшебник все равно оставался человеком, но становился гораздо сильнее, выносливее и живучее обычных людей, не обладающих магией.
  А так как тело, в которое я вселился, было хилым, то можно с уверенностью сказать, что магом его прошлый хозяин не был. Так что все изменения организма у меня еще впереди. Интересно будет посмотреть, что получится в итоге...
  
  ***
  
  - И за Макарова ложечку... И за Нацу... И за его котика... И за меня ложечку... Хотя нет, за меня пожалуй две... Или даже три...
  На шестой по счету ложке в мою честь тарелка с супом опустела, и Эльза облегченно выдохнула. Я её прекрасно понимаю - вкус у пищи, приготовленный Полюшкой, был весьма... своеобразный. Не то чтобы совсем ужасный, просто специи, которые она туда добавляла, давали странный горьковато-острый привкус. По началу это не особо напрягало, но проблема в том, что у Полюшки даже чай с таким же вкусом. Через пару дней подобной диеты начинаешь ненавидеть все острое и горькое.
  А вредная старуха на вопрос, что за гадость она туда добавляет, говорит, что это полезно для здоровья и швыряется веником. Точнее сначала швыряется, а потом говорит... Впрочем, не важно.
  А пока руки Эльзы в гипсе, удержать ложку в пальцах у неё не получается, так что я изображаю из себя заботливую сиделку и кормлю девушку с ложечки. Сейчас она хотя бы перестала злиться на мои шуточки и больше не пытается меня прибить, а вот по началу...
  А что такого? Я же обещал не распускать руки, но трепать языком мне никто не запретит... и тот факт, что я до сих пор жив и не избит, заставляет думать, что мы неплохо поладили...
  И вообще не понимаю, почему Эльзу в гильдии опасаются? На мой взгляд, очень добрая и отзывчивая девушка с сильно развитым материнским инстинктом. Не будь я заядлым холостяком, уже во всю подбивал к ней клинья. А так...
  Впрочем, я ничуть не сожалею. Опыт жизни подсказывает мне, что девушка способная быть просто другом, в разы ценнее той, которая ждет от тебя любви...
  Что-то меня на философские размышления потянуло, вроде и не пил ничего. Вот что значит провести пару суток в одной комнате с красивой девушкой и бунтующими подростковыми гормонами. С последними у моего нового тела вообще не порядок. Уж не знаю, было ли так раньше или это эффект подселения новой души и появления магии, но факт остается фактом: гормональный взрыв в самом обычном проявлении.
  Надо с этим бороться. Я, правда, не представляю как, но надо. Может с заклинаниями школы иллюзий поработать? Пусть гормоны относятся к организму, а не разуму, но уменьшить желание, думаю, удастся. Главное не перестараться - а то импотентом становиться как-то неохота.
  
  ***
  
  На улице глубокая ночь. Я лежу, закинув руки за голову. Зуд во всем теле от действия лечебных заклинаний никак не дает заснуть, потому и мучаюсь. Эльза тихонько сопит на соседней кровати, укрывшись с головой одеялом. Это у неё привычка такая, не первый раз замечаю.
  Гипсы и повязки с неё сняли и завтра, скорее всего, она сможет выбраться отсюда. Счастливая, мне еще три дня валяться...
  Странный шорох за окном заставил вздрогнуть. Кто там еще? Я сколдовал заклинание обнаружения жизни. Так, два живых существа, одно из которых однозначно человек, а кто второе я даже не знаю. Что-то мелкое...
  Вот они приблизились к окну, и человек стал его тихонько открывать. Я укрылся одеялом и сделал вид, что сплю, наблюдая за обстановкой сквозь полу прикрытые веки. На фоне ночного неба появилась голова с розовыми волосами и белеющим в темноте шарфом на шее.
  А этому чудику, что здесь надо?
  Нацу, стараясь не шуметь, перекинул ногу через подоконник и забрался внутрь дома, однако в последний момент задел горшок с цветком и тот начал падать. Парень, ругнувшись, попытался поймать его, но зацепился ногой за раму и повалился на пол.
  Ух ты, какой ловкий: все-таки успел поймать его перед самым полом. Даже не представляю, чтобы с ним сделала Полюшка, за потерю своего цветочка...
  - Тихо ты! - пропищал его спутник. Ага, крылатый котяра тоже здесь. И почему я не удивлен? Вроде его Хэппи зовут...
  - Да знаю я... - огрызнулся Нацу и на цыпочках подкрался к кровати Эльзы.
  Что он собрался делать? Вряд ли девушка обрадуется его визиту посреди ночи.
  - Сириус, я сражусь с тобо... - Нацу с тихим воплем сорвал с девушки одеяло, и очень удивился увиденному, - Эээ, Эльза?
  ...Идиот...
  Я закрыл глаза, предпочитая не видеть, что сейчас произойдет. Глухой удар и тело неудачника проноситься надо мной и вылетает в открытое окно.
  - Нацу! - пискнул Хэппи и отправился вслед за своим напарником.
  ...Как жестоко...
  Девушка постояла посреди комнаты, а после приблизилась ко мне.
  ...Что? Я здесь не причем, я вообще спал и ничего не видел!..
  Я старательно засопел, не зная как еще показать, что глубоко сплю и вижу цветные сны. Эльза какое-то время рассматривала меня, а потом поправила одеяло и провела ладонью по волосам и вернулась в свою постель...
  ...Это что сейчас было?..
  
  ***
  
  Из лап Полюшки удалось вырваться только через четыре долгих дня. Точнее не вырваться, поскольку, однажды проверив мое состояние, целительница сказала, что в целом я уже здоров, а значит, могу выметаться из её дома. А напоследок посоветовала больше никогда здесь не появляться, иначе лечить она никого не будет, а просто прибьет одного бестолкового мага, а тело прикопает в огородике за домом.
  Поблагодарив её за такое своеобразное пожелание беречь себя, и в очередной раз получив веником по голове, направился в гильдию. Надо хоть с народом познакомиться, а то я пока только с Эльзой смог нормально пообщаться. Буду исправлять это упущение...
  Толкнул коленом дверь и вошел в главное отделение гильдию, оно же по совместительству бар и таверна, где Фейки обычно напиваются и устраивают пьяные дебоши. После яркого солнечного света полутемное помещение казалось погруженным во мрак.
  В тот момент, когда я проморгался, смог увидеть несущегося на меня Нацу.
  - Давай смахнемся, Сириус!
  Это что теперь его идея фикс?
  В последний момент смещаюсь влево и бью под дых. Ловлю падающего парня и зажимаю его голову подмышкой.
  - Что ты там про мою задницу перед боем орал? А, извращенец? - спросил я, кулаком лохматя его и без того торчащую в разные стороны шевелюру.
  - Я не это имел в виду! - просипел парень.
  - Нацу как всегда в своем репертуаре, - произнес сидящий в кресле парень с темными волосами. После этого он встал и начал раздеваться...
  - Эээ, ты чего? - я спрятался за тушкой Нацу, - Не подходи ко мне, я не из этих.
  Парень недоуменно моргнул и опустил взгляд вниз.
  - Где моя одежда?! - и это спрашивает тот, кто только что разделся.
  Наверное, это Грей - ледяной маг и по совместительству эксбиционист со стажем.
  - Странный ты... - с легкой подозрительностью произнес я, - Прямо как этот, - я для убедительности потряс Нацу, которого до сих пор держал за плечи.
  - Не сравнивай меня с этой головешкой!
  - Не сравнивай меня с этим отморозком!
  - Блин, ребят, да вы даже разговариваете одинаково! Вы просто созданы друг для друга.
  Я толкнул Нацу в сторону Грея, заодно придав ему ускорение пинком. Розоволосый сбил с ног Грея, рухнул на него сверху, потом вскочил и с неразборчивым воплем бросился на меня. Ледяной маг тоже не остался в стороне и бросился в бой. Правда, кого он хотел побить больше, я не рискну предположить...
  ...Прямо как когда-то в универе. Меня аж ностальгия охватила...
  
  ***
  
  Старик сидящий на барной стойке с кружкой пива в одной руке и посохом в другой, расстроено покачал головой. Смотреть на очередное разгорающееся побоище ни сил, ни желания не было. Ему очень хотелось рвать на себе волосы, но останавливало то, что их и без того на голове осталось немного. А трогать неприкосновенный запас в виде усов было откровенно жалко.
  Мастер одной из сильнейших гильдий Фиора печально вздохнул и присосался к кружке с пивом. Его и без того слабые надежды только что развеялись в прах. На его шее появился еще один раздолбай, да еще по силе не уступающий Эльзе.
  - Мира, дорогуша, налей мне еще кружечку, - попросил Макаров беловолосую девушку, стоящую за стойкой.
  Мда, новичок... Он сразу понял, что с ним будет не просто. Около недели назад Макаров возвращался с собрания мастеров светлых гильдий. Встреча в тот раз несколько затянулась, и на поезд до Магнолии он опоздал, а до следующего оставалось еще не меньше трех часов, вот и отправился в таверну промочить горло. А тут какие-то уже порядком пьяные парни попытались втянуть его в спор кто больше выпьет. И боги в свидетели - Макаров не собирался напиваться. Он вообще хотел их проигнорировать, но почему-то вдруг жутко разозлился на молодое поколение, не уважающее старших. И это притом, что ему каждый день приходится общаться с подобными оболтусами!
  Ближе к вечеру, разнеся все таверны и бары в том городке, они всей компанией отправились... куда-то. Сам Макаров уже не особо понимал что происходит, висел на чьей-то шее и со слезами на глазах уверял, что сильно уважает своих новых друзей. Потом были отрывочные воспоминания о небольшой полянке в живописном лесу, где стоял длинный стол, а за ним сидело много хороших и приятных собеседников, и было просто море отличной выпивки.
  В какой-то момент он заметил краснокожего демона в доспехах жутковатого вида. Как мастер светлой гильдии он тут же попытался уничтожить порождение ада, но почему-то никак не мог попасть по нему. В конце концов, когда Макаров уже отчаялся одолеть противника, тот сказал что-то вроде 'хватит с вас, а то совсем сопьетесь' щелкнул пальцами и исчез.
  Очнулся Макаров уже дома в своей постели, с больной головой и диким сумбуром в воспоминаниях. А к вечеру стали пачками приходить жалобы от совета и вот уже как третий день все приходят и приходят, говоря о том, что погуляли они тогда на славу...
  Потом еще эта схватка... Большинство магов из гильдии, наблюдавших за ней, решили, что новичок владеет магией призыва, так же как и Эльза или Арзак с Виской. Да и сам Макаров в первый момент подумал также, но, присмотревшись, понял, что магия Сириуса больше все похожа на магию созидания, однако уровень контроля при этом был просто запредельный. На такое не способен ни один маг, даже самый талантливый, а значит, отгадка кроется в другом.
  Разговор с Эльзой лишь подтвердил мнение Макарова - магией призыва там и не пахнет. Скорее всего, какое-то новое направление магии, о котором раньше мало кто слышал. Впрочем, в этом ничего удивительно не было - направлений сотни даже в Фиоре, а ведь есть еще и другие королевства, где этих разновидностей еще больше.
  Макаров бросил взгляд на ком дерущихся согильдийцев и уже набрал в грудь побольше воздуха, чтобы как следует рявкнуть на них, когда произошло нечто необычное.
  Из кучи выскочил Сириус со свежим фингалом под глазом и блаженной улыбкой во весь рот и попытался затащить в драку Эльзу, которая как раз собираясь разнять драчунов. Разумеется, девушка отреагировала молниеносно, мощным хуком справа, отправив парня в полет через всю гильдию. Нет, в этом не было ничего удивительного, поскольку Эльза всегда в подобных случаях поступала так же, но вот то, что последовало за этим, заставило Макарова поперхнуться и закашляться, а дерущийся народ застыть в ступоре. Эльза схватилась за голову и бросилась к валяющемуся в отключке парню и стала хлопотать вокруг него, как наседка с цыпленком.
  'Кажется, проблем будет гораздо больше, чем я ожидал' - мрачно подумал Макаров, вновь присосавшись к пиву...
  
  Глава 7.
  
  Я сидел, откинувшись на спинку стула и держась за опухшую челюсть, размышлял над превратностями судьбы. Подумать только, всего несколько дней в Хвосте Феи, а уже успел заработать столько синяков и переломов, сколько у меня не было за все время пребывания в этом мире.
  - Хмм, мда... - задумчиво протянул Макаров, сидящий за столом, уткнувшись в какие-то бумаги. Точнее не за столом, а на столе... Интересно, он никаких комплексов из-за своего роста не заработал? Хотя, учитывая его способность увеличиваться в размерах в десятки раз, то вряд ли.
  Я зевнул и перевел взгляд на окно. Мастер уже минут десять так сидит, изредка выдавая подобные восклицания. Что он там читает? Вряд ли кто-то мог собрать на мою персону досье таких объемов: у него в руках нехилая стопка листов, которая со стороны больше похожа на рукописи романа.
  - Хех, такого я даже в молодости не вытворял... - довольно пробормотал Макаров, поднял взгляд на меня и почему-то вздрогнул, - О, Сириус, а ты здесь откуда?
  От такого вопроса я поперхнулся и закашлялся.
  - Да ты сам меня позвал, Старик! - я вскочил и в обвиняющем жесте ткнул в него пальцем.
  - Правда? - удивленно вскинул брови Макаров, - А ну да... А зачем, не напомнишь?
  Блин, вот же старый склерозник. Или он просто прикалывается?
  - Не знаю, мне Эльза твое приглашение передала, когда я очнулся...
  Я озадаченно посмотрел на свой указательный палец и вновь уселся на стул. Каким-то я нервным стал последнее время, уж не пора ли к психиатру сходить? Или в моем случае уже слишком поздно?
  - Но думаю нам надо обговорить случившееся. Я, конечно, планировал поступать в гильдию, но несколько иначе...
  - Да... - протянул Макаров и почесал затылок, - На вот, кстати, почитай, что мне из совета пришло.
  Я взял протянутую стопку листов, которые недавно читал мастер и с интересом пролистал. Какие-то жалобы и счета...
  - Что это? - перечитывать их было откровенно лень.
  - Жалобы от пострадавших во время твоего веселья. Ну и штрафы...
  Я вновь пролистал бумаги и пораженно присвистнул.
  - Я что дворец Совета разгромил? Откуда такие суммы?
  - Нет, до дворца ты не добрался, но вот пару дорогих ресторанов разнес.
  Ужас. Если я все оплачу, то вообще без средств останусь! Вот же чертов Сангвин со своей помощью. Да я бы и без него нормально вступил в гильдию! Так, надо успокоиться и все обдумать...
  - Стоп, а ведь мы в гильдию вместе пришли, а значит, какое-то время ты со мной пьянствовал...
  - Так ведь я тебе еще и не все жалобы показал. Тут еще с десяток есть, но их я уж сам оплачу.
  Блин, может мне попросить политического убежища в соседнем королевстве? Так ведь не возьмут такого придурка. Все завязываю пить...
  Какое-то время сидели молча. Я тоскливо перебирал листы с жалобами, а Макаров подперев подбородок рукой, о чем-то размышлял.
  - Ладно, - вздохнул я, - С моим вступлением, что решим?
  - А сам что думаешь?
  Я пожал плечами.
  - Народ здесь веселый, так что думаю остаться, а там посмотрим...
  - Ну, тогда добро пожаловать. Я присвоил тебе А-ранг, и если не будешь лениться, то со штрафами рассчитаешься быстро.
  - Это хорошо, а с меткой что-нибудь можно сделать? - я повертел пальцем вокруг щеки, показывая, что именно мне не нравится. Каждый раз, когда смотрю в зеркало, хочется прибить Макарова. Странно это, ведь метку мне так поставила Эльза...
  - Никаких проблем. Просто поставим её на другое место, и старая исчезнет, - сказал мастер и полез в письменный стол.
  Знак гильдии я поставил на плечо, решив не выпендриваться и не выдумывать каких-нибудь экзотических мест. Это ведь не просто отметка, но и фактически документ принадлежности к Хвосту Феи и подделать её теоретически не возможно. Теоретически, потому что все так говорят, но я лично еще не пробовал этого сделать, а значит на практике не проверенно.
  Когда уже собирался уходить, меня остановил окрик Макарова.
  - У нас не принято расспрашивать о прошлом новичков, поэтому просто спрошу: твоё может навредить гильдии?
  - Нет, Старик, не думаю, - покачал головой я и вышел. Мастер наверняка проверит мою личность, но вряд ли найдет что-нибудь страшное. В конце концов, я уже три месяца прожил в Фиоре, но ни с кем из знакомых прошлого хозяина тела не встречался. Да и у закона против меня ничего нет, это я проверил сразу же, как добрался до первого крупного города.
  
  ***
  
  Я спустился на первый этаж в общий зал, где всегда собираются Фейки. Как-то народу стало меньше - всего семь человек осталось. Эльза тоже исчезла, наверное, на задание отправилась, а в гильдии остались Нацу, Грей, Канна, какой-то здоровый блондин со стоящими дыбом волосами, возможно Эльфман, хоть и не уверен. Еще трое были мне не знакомы.
  Причем сидели все за одним столом и о чем-то увлеченно судачили. При моем появлении они резко замолчали и сделали вид, что их тут нет, и они вообще друг друга не знают. Странные какие-то...
  - Что, меня обсуждаете? - спросил я, подсаживаясь к ним.
  - С чего ты так решил? - смутилась Кана и попыталась спрятать лицо за кружкой с пивом, - Мы тут это... пьем.
  Остальные отозвались согласным гулом и торопливыми кивками.
  - Сделайте лица попроще, и я вам поверю и даже не буду обращать внимание, что на семь человек у вас только две кружки. Или это вы так посуду экономите?
  - Слушай, - шепотом спросил один из незнакомых согильдийцев. Рыжий парень в модных очках, - Вы, правда, с Эльзой... Ну... Это...
  - Что? - состроил я непонимающее лицо.
  - Сладкая парочка! - блин, это кошак меня до инфаркта когда-нибудь доведет. Зачем было со спины подкрадываться и в ухо кричать? Я же чуть нож с перепуга не метнул. В последний момент сообразил, что это не враг, только призвать оружие успел и все.
  Я с самым пофигистическим видом принялся чистить ногти багровым кинжалом страшноватого вида, словно специально для этого вызывал.
  - С чего вы так решили?
  - Потому что ты жив и всего пять дней в постели провалялся, да еще рядом с ней!
  - И что? Это же не значит, что мы успели влюбиться друг в друга...
  - Мы уже много лет знаем Эльзу и из всего выходит, что после того, что ты сделал, ты должен быть либо мертв, либо покалечен! - воскликнула Канна, - Вон, Локи, - она кивнула на рыжего парня, - Когда-то тоже пытался подкатить к Эльзе, так она его чуть не убила!
  - По твоим словам можно подумать, что она монстр какой-то. А мне Эльза показалось очень милой и доброй девушкой...
  Я встал и с самым независимым видом направился к Мире, которая до этого с веселой улыбкой наблюдала за нами. Сейчас перекушу и пойду искать себе жилье, но сначала надо заглянуть в банк и узнать состояние счета...
  - Милая?! Добрая?! Черт, да они, похоже, и в правду встречаются... - донеслось мне вслед.
  Без меня, меня женили... На счет Эльзы у меня никаких планов нет. Да и с остальными девушками из гильдии пока поостерегусь: надо сначала разобраться, кто из них готов к коротким необременительным интрижкам, а кто рассчитывает на серьезные долгие отношения. К первым можно подбивать клинья, а вторых надо обходить стороной...
  Долбанные гормоны, у меня сейчас другие проблемы и думать о девушках пока некогда. Соберись, тряпка!
  Часа через два я выходил из здания мэрии с небольшой пачкой листов. Предложений о сдаче жилья было достаточно много, я же отобрал для себя несколько подходящих и теперь надо все осмотреть и выбрать лучший.
  Повезло на третьем адресе. Небольшой одноэтажный домик на окраине города. За сорок тысяч драгоценных в месяц одна большая комната, спальня, кухня, а так же ванная. Без особой роскоши, зато недорого. Хозяин - мужчина лет тридцати живет и работает в столице, а этот дом, доставшийся в наследство от родителей, сдает в аренду. Появляется он тут от силы раз в полгода, так что надоедать не будет. В общем, для меня вариант идеальный. Мне даже предложили сразу купить его, но пока моих средств на это не хватит, но такой вариант я запомню.
  Когда возвращался в город, на воротах соседнего участка заметил надпись 'Нацу и Хэппи'. Сюда-то я пришел с другой стороны и эту табличку не видел. Ну что же, и соседи знакомые...
  В гильдии к тому моменту, когда я туда вернулся, уже собралось немало народу. А колоритные тут личности. Нет, я и раньше об этом знал, но одно дело знать, а другое увидеть своими глазами. Особенно поразил огромный шарообразный мужик, что кисточкой рисовал на своем пузе, а получившиеся картинки оживали и появлялись перед ним. Причем сейчас он занимался тем, что восстанавливал разбитые после утренней драки столы и стулья.
   Странное волшебство... Я уже не в первый раз с тех пор как попал в этот мир, произношу подобную фразу, и видимо буду еще долго её повторять. Жаль, что теоретик из меня слабоватый, а то можно было узнать много интересного из способов использования магии. Точнее способы я и так узнаю, но разобраться как там что работает, смогу только в общих чертах...
   Я подошел к стенду, увешанному объявлениями о работе. Заданий там было много, и они были разные. Всего на доске присутствовало шесть рангов заданий, начиная от самого низкого - E и заканчивая A-рангом. Последних я насчитал всего два. Гораздо больше было заданий рангов B и C, они же были самыми разнообразными. Тут и охрана богатеев в путешествии, и расшифровка каких-то древних свитков, и обезвреживания артефактов, и охота на разбойников. Отдельным списком висели портреты людей, которых ищет закон, а так же награда за их поимку. Впрочем, специально искать таких почти бесполезно: за одиночками приходиться гоняться долго и упорно, а если при этом не иметь нужных связей с информаторами, или, если по-простому - стукачами, то охота может затянуться на месяцы или даже годы.
  Пожалуй, возьму копии листовок, и если случайно пересекусь с этими хлопцами, то можно будет обогатиться на определенную сумму, а если нет, то и черт с ними.
  От заданий A-ранга пришлось отказаться. Первое заключалось в сопровождении исследовательской группы на какой-то туманный архипелаг. Не знаю, что это за место, но платили немало. Ложка дегтя заключалась в том, что длилась эта экспедиция не меньше полугода. Тратить столько времени ради трех миллионов, и это притом, что до вступления в гильдию, будучи свободным наемником, за три месяца я заработал примерно в полтора раза больше. Нет уж, я как-нибудь обойдусь заданиями попроще.
   По второму заданию высокого ранга нужно отправиться далеко за пределы Фиора, в холодную северную страну и добыть там детеныша крыгала. Кто это такой не знаю, но на листовке также был рисунок со зверем очень похожим на земного моржа. Только шкура чешуйчатая и форма черепа более вытянутая. В любом случае, ехать в такую даль, особого желания нет. А раз теперь я сам могу решать, за какие задания браться, а за какие нет, то можно и попривередничать...
  В итоге, я взял три задания, два из которых С-ранга и одно B. Территориально место выполнения этих миссий находилось на юго-западе Фиора. Собственно именно потому я их и выбрал, поскольку мотаться по всему королевству, у меня желания нет. Пусть даже и не придется идти на своих двоих или трястись на лошади, поскольку поезда в этом мире существует уже больше столетия и полотно железной дороги плотно опутывает все королевство, но тратить лишнее время... Не в моих это правилах. Пусть я и раздолбай по жизни, но работа должна выполняться быстро и эффективно.
  В первую очередь потому, что тогда можно сразу получить причитающуюся плату и вновь пожить в свое удовольствие... Хотя сейчас мне это не светит: около месяца придется попотеть, чтобы оплатить штрафы.
  Я помахал рукой Макарову, сидящему на барной стойке, послал Мире воздушный поцелуй, попросив передать такой же Эльзе, когда та вернется, сказал Грею одеться, а Кане посоветовал больше закусывать и с чувством выполненного долга отправился на рынок. Надо прикупить несколько полезных в предстоящем путешествии вещей, а потом сразу на вокзал - расписание поездов я уже успел приобрести и знаю, что нужный поезд отходит примерно через час.
  
  ***
  
  Спокойный летний вечер. Тишину вокруг нарушает только поскрипывание колес телеги и стук лошадиных копыт о сухую землю. Ветер, который еще час назад понимал в воздух облака пыли и ломал ветви столетних деревьев, затих и лишь едва-едва колышет колосья на поле. Хмурые темные тучи, прижимаясь к земле, ползут в сторону большого села, готовясь обрушить на него тонны воды. И, казалось бы, все жители в этот момент должны сидеть по домам в страхе перед неистовой стихией, но почему-то из села в сторону виднеющегося вдалеке кладбища неспешно ползет старая телега. На козлах сидит старик в темном рваном плаще, а за ним лежит свежевыструганный гроб, накрытый красной тканью.
  Старик бросил хмурый взгляд на небо и дернул поводьями, подгоняя старую лошадь.
  - Успею, - буркнул он себе под нос, - Яма уже готова, только опустить остается и прикопать. А назад не поеду, там, в сторожке и переночую...
  Он достал из кармана плаща старую, впрочем, как и все его имущество, трубку и неспешно раскурил её. Струйка белесого дыма неспешно поднималась ввысь, а дед продолжил.
  - Это пусть молодые покойников боятся, а я их больше чем живых повидал. Мне уже не страшно...
  Я лежал на спине, сложив руки на груди и сверлил пристальным взглядом шершавую доску прямо перед лицом. Интересно, взялся бы я за это задание, если бы мне сразу сообщили, что придется изображать покойника? Не знаю... С одной стороны, быть заживо похороненным удовольствие небольшое, а с другой - новый опыт как-никак. Такого даже в театре не получишь...
  А началось все с того, что я прибыл в село с жутко оригинальным названием Чистые Луга. Его жители наняли меня, чтобы избавиться от вандалов, разоряющих могилы на кладбище. Еще в гильдии, когда читал листовку с этим заданием заподозрил какой-то подвох: все же такое задание и вдруг ранга В, да и оплата вполне достойная. По прибытию узнал сразу несколько малоприятных фактов, о которых предпочли умолчать наниматели.
  Во-первых, само кладбище уже давно сыскало репутацию проклятого, за то, что раньше там с завидной регулярностью пропадали люди. Пойдет какой-нибудь страдалец могилки своих родных проведать, а на следующий день только его обгрызенные косточки находят. Правда, в конце концов, жители наняли магов и они смогли найти и уничтожить монстра, который там поселился, но дурная аура все равно осталось.
  Но это сложно назвать проблемой, поскольку произошла эта напасть четверть века назад, и от чудовища к сегодняшнему дню не осталось даже пепла, но вот беда - недавно вновь начали пропадать люди. И что самое страшное, находили их возле разрытых могил в кровавых рунных кругах. А останков тех покойников, которым принадлежали могилы, исчезали.
  Понятия не имею, кому и для чего потребовалось проводить ритуал жертвоприношения, да еще на кладбище... Нет, предположить-то я могу: ритуал поднятия зомби - пожалуй, самый логичный и правдоподобный вариант, но вот зачем? Зомби далеко не самые долгоживущие существа и уже через неделю начинают разлагаться и магия в этой проблеме не особо помогает. Если их и поднимать, то лучше сразу посылать в бой, чтобы не портили воздух смрадом гнили. В другом случае лучше потратить чуть больше сил и поднять скелета. Пусть он и более слабый в бою, но зато не воняет и вообще выглядит очень мило. Что не верите? Ну и зря, по сравнению с зомби они просто милашки. А уж хруст костей под сапогом после боя звучит как симфония, в сравнении с чавканьем протухшего мяса...
  Что еще примечательно, разграбленными оказались лишь свежие могилы. За последний месяц разрытыми нашли шесть могил, пропало шесть человек и соответственно сейчас мы имеем шесть предполагаемых зомби. На самом деле, плюнуть и растереть, но ведь надо еще найти и устранить их создателя. А зомби это так - если по пути встречу...
  И вот проблемы начинались с пунктом 'найти'. Трое председателей местного совета предложили гениальный план. Ну, это они так считали, а как по мне, залезть в гроб и прикинуться покойником далеко не самая лучшая идея. А ведь меня еще хоронить скоро будут...
  Хорошо, что я не суеверный...
  Далее заказчики предполагали, что неизвестный некромант в течение двенадцати часов приходит на кладбище и устраивает свой темный обряд, а я в этот момент выскакиваю из могилы и убиваю его. В целом шансы не плохие, поскольку к делу так же привлекли местного гробовщика. Он должен был остаться ночью на кладбище в качестве легкодоступной жертвы. Чем уговорили старичка пойти на такой риск я не в курсе, но наверно чем-то очень ценным...
  Когда представил, что мне придется несколько часов провести в деревянном ящике, да еще под землей, чуть не прибил их на месте, но собеседники внезапно предложили увеличить награду в полтора раза и присвоить заданию А-ранг.
  Вот теперь лежу и страдаю из-за собственной жадности...
  Еще вчера вечером я сходил на это кладбище и все тщательно проверил, но, увы, нужных следов не обнаружил. Выброс энергии во время жертвоприношения начисто смыл все аурные следы, которые могли остаться от некроманта. Да и в не случись этого, то все равно шансов отыскать их было бы не много: с момента последнего ритуала прошло пять дней и за такое время тяжелая энергетика подобных мест способна уничтожить любые следы живого существа. Выяснить удалось только то, что некромант, который стоит за этими убийствами на редкость неопытен, поскольку чтобы допустить такие потери энергии, надо еще постараться. Сам рунный круг интереса не представлял: грубая и кривая поделка новичка. Подумать только, устраивать жертвоприношение ради того, чтобы поднять одного единственного зомби. При должно умении с таким количеством энергии можно оживить и с десяток мертвецов. Хоть открывай школу юного некроманта, а то даже грустно на такую топорную работу, в общем-то, достаточно опасном направлении магии.
  Как бы то ни было, а способ, предложенный нанимателей, оказался пусть не самым лучшим, но зато самым быстрым. Неизвестный некромант явно питает слабость к свежим трупам, поскольку все они пропадают за ночь после похорон.
  А то что придется в гробу полежать... Ну и ладно, гораздо хуже сидеть в засаде на дне реки в холодной воде, когда тебя смывает течение и пытаются сожрать хищные рыбешки. Да по сравнению с этим могила просто курорт!
  А ведь недавно я радовался, что задания попались легкие. Первые два сложностей не доставили. Убить виверну, поселившуюся в горах, удалось без проблем. Пожалуй, я больше сил потратил, добираясь до её гнезда, поскольку с левитацией у меня вечные проблемы, а скалолазное снаряжение в этом мире значительно уступало тому, что нам выдавали в ордене.
  Под конец даже выбросил то недоразумение и оставшееся расстояние преодолел с призванным снаряжением. Только веревки оставил. Надо будет в ближайшее время собственноручно заняться изготовлением вещей для подобных случаев. Магия это конечно хорошо, но она далеко не панацея и те, кто полагается только на неё рано или поздно оказываются там, где я сейчас нахожусь...
  Только состояние у них не настолько хорошее...
  Второе задание выполнил еще быстрее. Надо было обезвредить темные письмена, остатки которых сохранились в развалинах старого особняка. Молодой промышленник выкупил его, чтобы восстановить и устроить здесь загородную резиденцию, но столкнулся с этой неприятной проблемой. Письмена закрывали вход в большую часть подвала. Конечно, для подобного задания больше подошел бы человек, разбирающийся в подобной магии, но как я и предполагал эти письмена уже давно никто не обновлял, и они начали разрушаться. Так что несколько точечных ударов без труда разбили остатки защиты. С только что созданными письменами подобный трюк не сработал бы, но мне повезло...
  Мы остановилась и гробовщик слез с телеги. Следующие полчаса меня бросали, трясли, под конец скинули куда-то, надо полагать в могилу, и начали засыпать землей. Чтобы я мог быстро выбраться отсюда, гроб закопали неглубоко, сверху от силы метр земли. Один направленный выброс и вот она, свобода.
  Главное удачно подгадать момент. Свою ауру я прикрыл маскировкой, оставив лишь слабый фон, какой бывает у недавно умерших людей. Если некромант ориентируется именно по нему, то обязательно меня найдет, а если он прячется среди жителей, то и тут благодаря хорошо разыгранному спектаклю не сможет заподозрить обмана. Одинокий старик, живущий в старом доме, два дня назад внезапно скончался, и сегодня его повезут хоронить. Место покойника занял я, а якобы покойный старик сейчас сидит в подвале у своего друга и напивается халявным пивом. Повезло человеку, что уж тут скажешь...
  Я зевнул и поерзал на жестких досках. Думаю можно немного подремать, поскольку неизвестно, когда соизволит явиться некромант. В любом случае его приближение я почувствую заранее, а когда он начнет чертить рунный круг и готовиться к жертвоприношению, дело останется за малым. Приказ 'прибить нахрен' я всегда исполнял отлично...
  
  Глава 8.
  
  Что я там говорил насчет того, что могила это курорт по сравнению с рекой? Беру свои слова обратно, поскольку на поверхности начался ливень и теперь сквозь щели в крышке гроба мою 'обитель' постепенно затапливает. Задохнуться я не боюсь, поскольку для тех, кто знает заклинание водного дыхания, неудобства вроде отсутствия притока свежего воздуха становятся мелочными, но лежать по уши в жидкой грязи то еще удовольствие.
  Уже шесть часов я здесь нахожусь, а некромант так и не появился. Если он испугается непогоды и не придет, то я, пожалуй, прибью тех уродов, что предложили этот идиотский план. Уж лучше бы я занялся прочесыванием ближайшего леса, это принесло бы гораздо больше пользы. Леса здесь конечно обширные и найти там хоть кого-то довольно сложно, но с заклинанием обнаружения жизни справился бы за неделю. Так ведь нет, времени стало жалко, а тут такая возможность закончить все за одну ночь. Теперь вот страдаю...
  Давно надо было понять, что все планы хорошо смотрятся только на бумаге, а на практике возникает множество неучтенных факторов, из-за которых все катится к чертям. Может некромант сидит сейчас на крылечке своей избушки или где он там поселился, смотрит на дождь и думает, что сегодня можно и отдохнуть, раз даже природа против его работы. А я тут лежу, как последний идиот...
  Чувствую, умирать этот гад будет очень долго и мучительно. Специально вспомню все пыточные заклинания, которые когда-то учил. Точнее каких-либо специальных заклятий не существует, но порой даже самые безобидные на первый взгляд можно использовать для этих целей. Хотя особо извращаться я не люблю: связка заклятий страха и боли из школы иллюзий, почти всегда работает безотказно, ломая даже самые стойкие умы. Чисто теоретически, обладая хорошей выдержкой и стальной волей, им можно противостоять, но на практике это редко кому удается, особенно когда накладывает мастер.
  Встречаются, конечно, уникумы, которые по своей природе неуязвимы для подобных фокусов. Таким остается только позавидовать. Мне лишь единожды пришлось пройти через пытку иллюзионными заклинаниями, и с тех пор я твердо уверен, что гораздо милосерднее сразу убить противника. Страх или боль по отдельности не так страшны, но в сочетании способны за полчаса свести с ума даже самых стойких людей.
  ...На границе восприятия появился слабый огонек жизни, приближающийся со стороны леса. Неужели некромант все-таки явился? Находясь под землей, сложно рассмотреть подробности, но если я правильно запомнил карту местности, то он только что пересек границу кладбища. Огонек, петляя, двинулся к сторожке, где мирно спал гробовщик.
  Я поерзал на досках. Некроманту не нужно убивать его сейчас, поскольку тогда ритуал не удастся, но сломать старичку, к примеру, ноги, чтобы тот не сбежал, он вполне может. Хотелось бы обойтись без этого, но раскрывать себя еще рано: подожду, пока неизвестный приготовится к жертвоприношению.
  Некромант приблизился к старому покосившемуся домику, больше похожему на сарай - именно такой я запомнил сторожку, в которой ночует гробовщик. Минут через десять два огонька жизни двинулись ко мне. На этот раз они передвигались медленнее, чем до этого некромант. Судя по всему, магу пришлось тащить старика на плечах.
  Бедняжка...
  Продолжая держать маскировку, начинаю готовиться к предстоящему бою. Хотелось бы верить, что его не случится, и некромант, не ожидавший атаки, будет повержен в первые секунды, но и надеяться только на это не стоит...
  Земля после дождя влажная и тяжелая и чтобы выбраться из своей могилы, придется потратить больше сил на взрыв.
  Тьфу, блин! Не своей могилы, а чужой. Еще сглазить не хватало...
  Так, выбираюсь отсюда, призываю доспехи и пытаюсь первым же ударом убить некроманта...
  Будущий труп или пленник - это как повезет, сбросил свою тяжелую ношу неподалеку от могилы. Некоторое время он возился, видимо выбирая место для ритуала. Я подождал, пока он приступит к начертанию руны...
  Ну все, пора. Волна энергии бьет в крышку гроба и разносит её в щепки. Тяжелые комья влажной почвы взлетают воздух, заслоняя небо. Три удара сердца и я уже на краю воронки, на месте которой совсем недавно была моя временная могила. Тело покрывают доспехи, а в руке чувствую приятную тяжесть оружия. Широкий взмах и короткое копье, окутанное всполохами молний, отправляется в полет.
  Грохот, яркая вспышка. Дождь уже закончился, но падающая с неба земля на мгновение заслонила обзор. Я только видел, как фигуру в темном плаще отбросило назад, но сияние жизни и не думало угасать, а значит, противник не пострадал...
  Щит в левой руке, меч в правой. Под ногами скользит грязь, замедляя бег.
  На одних инстинктах делаю рывок в сторону и пропускаю возле плеча фиолетовый луч. Ого, а добыча вздумала огрызаться. Ну что же, так даже веселее. Усиливаю магические щиты и в два прыжка оказываюсь перед противником. Удар мечом, который был отбит посохом из потемневшего от времени дерева. Тут же яркая вспышка отбрасывает меня назад.
  Немного изменяю подошву ботинок, и в землю вонзаются короткие шипы. Так-то лучше, а то скользить по грязи мне совсем не нравится. Некромант направляет на меня посох, и с набалдашника срывается еще один фиолетовый луч.
  Артефакт? Теперь понятно, почему дерево смогло выдержать удар мечом. Делаю шаг в бок, пропуская заклинание возле плеча.
  - Кто ты такой? - это некромант решил воспользоваться небольшой паузой в бою и поболтать.
  Только вот я с покойниками не разговариваю... Взмах клинком и с острия срываются молнии и бьют в противника, однако не долетают каких-то полметра и разбиваются об радужный кокон.
  Дикий и безумный хохот разнесся по кладбищу.
  - Глупец, неужели ты еще не понял, что твои атаки бесполезны? Моя защита неуязвима!
  ...Сказала черепаха, смотря в дуло танка...
  Нет, защита у него действительно мощная, а главное комплексная, то есть равномерно защищает от всех типов воздействия, но и назвать её неуязвимой значит сильно погрешить против истины. По силе чуть выше среднего, то есть от большинства атак спасет, но от мощного заклинания развалится за пару секунд. Хотя накопитель в артефакте очень интересный...
  Рывок вперед, но в последний момент, когда некромант уже нацелился на меня, перекатом ухожу влево, и через мгновение оказываюсь за его спиной. Удар и клинок, окутанный молниями, без труда проламывает слабенькую защиту мага. Тот щит, что отразил мои первые атаки, конечно хорош, но, увы, прикрывает только с одной стороны...
  Меч, как раскаленный нож сквозь масло, пройдя сквозь плоть, на мгновение показывается из груди некроманта. Проворачиваю клинок, расширяя рану, а потом резким движением выдергиваю его.
  ...Вот так всегда: черт знает, сколько часов сидишь в засаде, а потом пару минут боя и все...
  Жизнь стремительно покидала тело поверженного противника. Я развеял оружие и подошел к лежащему без сознания старику-гробовщику. Судя по опухшей, кровоточащей ране на затылке, его приложили чем-то тяжелым, но, к счастью, не смертельно. Пару дней поболит голова, а потом будет как новенький.
  Внезапно за спиной почувствовал сильный всплеск магии. Не особо раздумывая, что произошло, бешеным зайцем прыгаю в сторону и разворачиваюсь, одновременно прикрываясь щитом.
  Стоит... Труп стоит. В правой руке светящийся синим светом посох, капюшон темно-зеленого плаща, что до этого своей тенью надежно скрывал лицо некроманта, откинут за спину. Сморщенная пожелтевшая кожа, больше похожая на пергамент. В глазницах сияет такое же пламя, какое окутывает посох, а на скулах и щеках переплетаются линии причудливой татуировки.
  - Глупец, - прохрипел новообращенный лич, - Теперь я стал еще сильнее, чем был при жизни. Умри! - он выбросил левую ладонь в мою сторону и с неё сорвался сгусток грязно-зеленого цвета.
  Вот теперь станет еще интереснее... Мощь, что переполняет темного мага после перерождения, сравнима с силой архимага. И пусть через пару дней она значительно ослабнет и личу придется учиться экономить магию, поскольку в отличие от живого человека естественным путем она у него не восстанавливается, но сейчас он опасен.
  Какое-то время умерший некромант забавлялся, атакуя в полсилы. Мне приходилось проявлять чудеса ловкости, уходя от его заклинаний, но вскоре ему это надоело, и в меня понеслась широкая волна фиолетового пламени.
  Я попытался высоким прыжком уйти от атаки, но поймал грудью луч заклинания и рухнул на землю. Волна магии прокатилась сквозь меня, разрушая доспехи.
  - Слабак, - презрительно бросил лич, - Что ты теперь скажешь, отброс?
  Я перевернулся на спину и, закинув руки за голову, задумчиво произнес.
  - Что скажу?.. - сосредоточенно наморщил лоб, - Ну, может, 'фас'?
  Что на это собирался ответить лич, так и осталось загадкой для истории, поскольку в следующую секунду призрачный волк набросился на него со спины и в два приема отгрыз голову.
  Я хмыкнул и посмотрел на свинцово-серое небо. Немертвые маги конечно сильны, но даже те жалкие мозги, что они имели при жизни, после смерти отшибает напрочь.
  Я потер пятно ожога на груди. Он даже заклинания не использовал, а бил чистой энергией. В другом случае простым ожогом я не отделался бы. Впрочем, тогда и подставляться под удар не стал бы, отвлекая на себя внимание от Луня, которого призвал еще в самом начале боя. Что поделать, без перестраховки в нашем деле никуда.
  - Лунь, сгоняй за пивом... то есть за подмогой, - попросил сидевшего возле меня волка, - А, ты ведь разговаривать не умеешь. Все время забываю...
  Пришлось подниматься. Я подошел к телу на этот раз уже окончательно мертвого мага и внимательно осмотрел его. Магия, что должна была поддерживать его существование, стремительно источалась, и труп некроманта постепенно обращался в прах. Его личность уже вряд ли получится установить, но вот посох у него интересный. Именно он позволил магу после смерти превратиться в лича без сложных ритуалов и обрядов.
  Интересная деревяшка. Правда, трогать её голыми руками я не рискну. Такие игрушки, как правило, обладают собственной волей и способны подчинять своих владельцев.
  Проблема... И хочется, и колется. Сам посох и заклятия, что на него наложены, меня мало интересуют, но вот накопитель в артефакте очень интересный. Он способен не только впитывать и сохранять магическую энергию, как кристаллы лакримы, но и самостоятельно вырабатывать её. В тоже время, заточенной души я в нем не чувствую, а значит это не камень душ.
  Что ни говори, а вещь интересная...
  Вот в такие моменты начинаешь понимать насколько плохо остаться без старых связей и знакомств, а также без поддержки ордена. Так можно было бы со спокойной совестью отдать эту игрушку на изучение, но доверять такое в незнакомые руки.... Толпа мертвецов в городе мне совсем не нужна.
  Ну что же, раз аккуратно обезвредить заклятия не удастся, то будем работать грубо. Из руки срывается струя огня и начинает лизать дерево посоха. Пусть он и зачарован, но, во-первых, энергии после обращения своего бывшего владельца в лича у него должно остаться немного, а во-вторых, пламя моего заклинания тоже совсем не простое и при должном упорстве способно расплавить даже танковую броню. Я вообще-то не собирался прибегать к магии подобного уровня, но ради такого благого дела можно немного нарушить планы.
  Пару минут стараний и дерево, а вместе с ним и заклятия обратились в пепел, и на земле остался лежать черный шар диаметром сантиметров в пять. Я смотрел на него, впрочем, не спеша хватать руками. Кто знает, какие в нем сюрпризы. Руны, что были на поверхности, сожгло, но энергия от него все еще исходила, правда, заметно слабее, чем раньше. А еще равномерное излучение сменилось частой пульсацией. Видимо, рунная вязь служила чем-то вроде выпрямителя.
  Блин, опять что-то поломал. У меня и в родном мире вечно техника ломалась, да и в Нирн артефакты негативно реагировали на мою персону, начиная сбоить или вообще разрушаться. А то, что это, как правило, происходило, когда я пытался их починить или усовершенствовать, к проблеме никакого отношения не имеет. Честно-честно...
  Я все же рискнул поднять шарик, но ничего плохого не произошло. Обтер его от копоти и смог полюбоваться на мутный кристалл, в глубине которого сияло золотистое пламя.
  И как эта штука называется? Ладно, не важно. Я создал вокруг шарика металлическую рубашку с чарами на удержание энергии и сунул в карман. Будет время, разберусь, а сейчас надо посмотреть, что там с гробовщиком и возвращаться в село. И заодно захватить голову некроманта, пока она окончательно не рассыпалась прахом.
  Старик оказался живым и невредимым, ну, по крайней мере, не больше, чем до моего боя с личем. Я успел прикрыть его магическим щитом от волны магии, а остальная схватка происходила в стороне и шальным заклятием не зацепила.
  И то радует... Наложил на него заклинание восстановления, потом взвалил бессознательное тело на плечо и, не забыв прихватить отгрызенную голову темного мага, отправился в путь.
  Правда, уже отойдя на приличное расстояние от кладбища, сообразил, что сюда мы добирались на телеге. Пришлось возвращаться и искать транспорт.
  Спустя час я постучался в дверь дома заказчика.
  - Держи, - сунул ношу в руки мужику лет сорока на вид, - А это я тут на скамеечке оставлю, - сказал я, скидывая гробовщика на упомянутую скамейку возле входа.
  - Ты... Уже все? - растерянно спросил он, - А что это? - подслеповато щурясь, он попытался рассматривать, что за штуку я ему всучил.
  Рассмотрел... Дикий визг на первый взгляд вроде взрослого и серьезного человека наверно слышали все жители села. Я пожал плечами на такую странную реакцию и направился к речушке, что протекала в пяти минутах ходьбы. Мне до дрожи хотелось смыть с тела слой грязи, что остался после лежания в могиле и, пожалуй, даже больше, чем поесть и поспать...
  
  ***
  
  - Но зачем он все это творил? - от избытка чувств Кармин стукнул кружкой по столу.
  За окном стояла глубокая ночь, но, несмотря на это, все буквально горели желанием узнать о моем приключении. Вот и пришлось трепать языком, подробно пересказывая, что произошло.
  - Он был идиотом, - ответил я, стараясь удержать рвущийся наружу зевок.
  - ... - судя по выражениям лиц, собеседники ждали иного ответа.
  Я грустно вздохнул, мечтая о мягкой кровати и глубоком сне, но все же пояснил.
  - Если ты имел в виду, зачем он устраивал эти кровавые ритуалы, то, наверное, хотел понаблюдать за зомби, после их воскрешения. Все же он и сам собирался стать одним из них. Пусть и гораздо более могущественным, но все же...
  Я сделал паузу, давая народу осмыслить услышанное, а после продолжил.
  - А насчет того, почему он решил стать мертвецом, то тут на лицо самая обычная жажда силы. Что поделать, идиотов везде полно, вот кто-то нашел одного из них и предложил ему могущество в обмен на... Не знаю на что, возможно неизвестный просто использовал его как лабораторную крысу, а этот неудачник решил, что ему практически на халяву предлагаю стать сильнее.
  Я сообразил, что только что сказанул лишнего и поспешил добавить.
  - Хотя возможно этот посох попал в руки темного мага совершенно случайно, а тому как-то удалось разобраться в его свойствах...
  Мда, выбиваюсь я из образа недалекого парня, да еще и при свидетелях. Говорили же мне, что если играешь роль, то играй её даже в сортире, и тогда шансы на раскрытие существенно уменьшаются. Все, надо заканчивать разговор, пока я еще что-нибудь лишнего не сболтнул.
  Я оставил Кармина - одного из заказчиков и гробовщика, имя которого я так и не услышал и отправился спать. Завтра можно будет возвращаться в гильдию, и передать камушек, доставшийся мне от некроманта, Макараву. Этот источник энергии явно необычен даже для мира, в котором я сейчас живу, а значит, от него следует избавиться. Я ведь не соврал, когда сказал Кармину, что посох попал в руки некроманта совсем не случайно и за этим кто-то стоит. А поэтому, оставив его у себя, могу раньше времени навлечь на себя неприятности. Мне этого совсем не надо, а один из богоизбранных волшебников, да еще имеющий друзей в совете сможет позаботиться о такой мелочи...
  Я забрался под одеяло и, едва закрыв глаза, провалился в сон...
  
  ***
  
  Кажется, я осознал одну истину: задолго до меня в этом мире побывал мой соотечественник. Причем этому человеку очень часто приходилось ездить в пассажирских поездах по просторам нашей необъятной. На каком основании я сделал этот вывод? Нет, совсем не по той причине, что здесь есть железная дорога. В конце концов, более удобного способа для перевозки грузов и людей сложно придумать, а значит, подобное изобретение рано или поздно должно появиться в любом мире, где развитие техники находится на приемлемом уровне.
  Все дело в подстаканнике... Да-да, в той самой металлической фигне, в которую ставят стакан с чаем, чтобы не обжечь пальцы. Нет, я понимаю, что такую удобную вещь просто обязаны были изобрести, но вот гравировка на том подстаканнике, в котором мне подала чай официантка...
  Разведенные мосты и высокий шпиль крепости на заднем фоне. Таких совпадений просто не бывает! Только подписи 'Санкт-Петербург' не хватает. Когда же я полюбопытствовал, что изображено на столовом приборе, мне ответили, что это официальная эмблема их железнодорожной компании. А изображена на ней башня совета и центральный мост Крокуса.
  Возможно, у меня просто разыгралось воображение, но, черт возьми, этот подстаканник точная копия тех, что я держал в руках, когда еще в детстве ездил на поезде из родного Свердловска в Петербург, где жили мои родственники. Прямо привет из прошлого какой-то...
   ...Осторожно дуя на горячий чай, сделал маленький глоток, а после, подперев подбородок ладонью, вернулся к созерцанию пейзажа за окном. Когда ехал в первый раз большую часть пути проспал, вот теперь и наверстываю. Красивая здесь природа. Хотя, о чем это я, она красива везде и в любом своем проявлении. Просто надо уметь это видеть...
  Весь путь занимал почти семь часов, из которых прошло уже больше половины. Хорошо все-таки на поездах путешествовать. Раньше я об этом не задумывался, но после четырехногих монстров, что зовутся лошадьми, это просто рай какой-то. И двигаешься в разы быстрее, и седалище не натирает...
  А ведь здесь еще аналоги автомобилей существуют. Правда работают они не на бензине, а на магии, и управлять этим чудом инженерной мысли может только волшебник, но даже это радует безмерно.
  Я допил крепкий черный чай и окинул взглядом вагон-ресторан. Ряды столиков, белые с синей окантовкой скатерти, белоснежные занавески. Кроме меня здесь было пять человек. За соседним столиком сидели парень с девушкой. Судя по взглядам и жестам, которыми они обменивались, парочка влюбленных. В противоположной стороне чинно орудовал ножом и вилкой состоятельный гражданин. Темные волосы с проседью, очки в золотистой оправе и дорогой коричневый костюм. Прямо интеллигент какой-то...
  Еще один столик занимали две молоденькие девушки лет шестнадцати-семнадцати. У обоих рыжие волосы и голубые глаза, да и вообще очень похожи. Скорее всего, близняшки, хотя и не совсем одинаковые. Одна чуть повыше, зато у второй грудь больше...
  И у обоих на плечике татуировка гильдии. Рисунок, правда, не знакомый.
  Одна из сестричек, что-то шепнула другой на ушко, при этом стрельнув в мою сторону хитрым взглядом. Вторая вдруг смутилась и покраснела.
  ...Хм, что они интересно обсуждают. Подойти, что ли самому спросить? А что, время еще есть, да и грех будет не попытаться познакомиться с такими симпатичными девушками...
  Я встал и направился к их столику, при этом обворожительно улыбаясь.
  Надеюсь, это не станет началом какой-нибудь передряги...
  
  Глава 9.
  
  Я сидел за столиком в углу зала, опустив голову на руки. Особого желания шевелиться не было, и даже недоеденный обед не привлекал внимания.
  - Ух ты, кто вернулся! - на затылок опустилась чья-то ладонь и взлохматила волосы, - Ну и как, удачно?
  Я поднял голову и мутным взглядом уставился на Кану.
  - Можно и так сказать...
  Девушка удивленно присвистнула.
  - Кто это тебя так? - она взяла меня за подбородок и повернула мою голову налево, рассматривая свежие царапины на лице.
  - Монстры нынче шустрые пошли, - уклончиво ответил я, не желая вдаваться в подробности.
  - Да? - в голосе Каны явно послышалось сомнение. Она поднесла ладонь к моей щеке, что-то прикидывая, - Знаешь, а по-моему, это были не монстры. Давай колись, что произошло? - она уселась напротив, всем видом показывая, что так просто от меня не отстанет.
  Я неловко повел плечами. Рассказывать ей что-либо совсем не хотелось. Да и вообще хоть кому-нибудь. Пару часов назад, по моему мужскому самолюбию нанесли сокрушительный удар и наверняка оставили глубокий шрам на психике. Причем не один, а целых пять, по числу когтей на лисьей лапке.
  Начиналось наше знакомство с теми сестричками довольно культурно. Немного посидели, поболтали, даже выпили за знакомство. А потом Канела - одна из сестер - пригласила меня проводить их до купе, которое они занимали. Разумеется, отказываться я не стал, уже предвкушая, что должно произойти дальше. Однако развитие событий пошло несколько иначе, чем представлялось мне: когда мы подошли к цели, я заботливо распахнул дверь, пропуская девушек вперед, а потом...
  А потом меня вырубили непонятным заклинанием. Как котенка повязали, даже мяукнуть не успел. Очнулся я полуголый, со связанными руками и кляпом во рту. Сами сестрички стояли возле койки и с такими улыбочками разглядывали мое тело, что мне захотелось вновь потерять сознание. Из одежды на них были лишь черные полупрозрачные трусики, а в руках они сжимали не очень длинные многохвостые плетки. В тот момент я внезапно понял, что попал...
  У всех магов Нирна, включая меня, есть одна слабость: для создания заклинаний мы используем руки. Едва ли не первое и самое важное умение любого мага заключается в том, чтобы выпускать энергию не всем телом, как это бывает у необученных одаренных, а строго в определенном месте. Как правило, это основание ладони, а пальцы в таком варианте служат для помощи в формировании заклинаний. В принципе местоположение этой точки выхода может быть любым, просто руками целиться гораздо удобней, чем, к примеру, пятками. Есть, конечно, и исключения: согласно легендам, древние эльфы могли создавать за раз десять заклинаний, то есть по одному на каждом пальце. Но, во-первых, это только легенды, и письменных подтверждений этому нет, а во-вторых, срок жизни этих существ мог достигать тысячелетия, и поэтому у них было то, что обычно не хватает людям - время. Легче за неделю научиться колдовать руками, чем тратить года на пусть и полезные, но чрезвычайно сложные приемы.
  Но суть не в эльфах, а суть в том, что никто не станет учиться фехтованию ногами, раз уж для этих целей боги подарили нам такие полезные приспособления как руки.
  Все это стало причиной, по которой я, лежа со связанными за спиной руками, мог только наблюдать за длинноволосой девушкой, которая мурлыкая что-то себе под нос водила кончиком ногтя по моей груди, оставляя на ней красные полосы. Нет, в запасе у архимага всегда найдется что-нибудь для подобных ситуаций. К примеру, заклинание стихийного взрыва, которым я убивал пауков. Его суть и заключалась в том, чтобы резко высвободить магию через все тело, но использовать его сейчас, значит обречь себя на очередные штрафы, только на этот раз от железнодорожников, за уничтоженный вагон...
  Хотя в той ситуации я был готов на все что угодно, лишь бы освободиться... Ровно до того момента, пока не заметил на макушках у девушек лисьи ушки. Угу, самые настоящие: рыжие, с черными кончиками. А потом и хвосты увидел: длинные и пушистые. В тот момент, я простонал сквозь кляп что-то вроде 'Кавай!' и ушел в нирвану.
  Что с моим телом делали эти садистки я и вспоминать не хочу, хотя под конец мне это даже стало нравиться...
  Стоп! Оставить такие мысли. Этого не было, просто по тому, что не могло быть!
  Я передернул плечами. Кана все это время сидела и с интересом наблюдала за выражением моего лица.
  - Ну? - вопросительно протянула она и подалась вперед, поставив локти на стол.
  - Просто поцарапался, - отмахнулся я, - Не обращай внимания.
  Девушка обиженно надулась и, сложив руки на груди, откинулась на спинку стула. Я же с независимым видом глотнул пива и прижал холодную кружку к щеке, чтобы немного унять зуд в царапинах, но случайно плеснул на них алкоголем и зашипел от жгучей боли.
  - Кстати, - наигранно бодро сказала Кана, - Раз уж ты выполнил свою первую миссию в нашей гильдии, то стоит это отметить! Как считаешь?
  Я бросил на неё полный подозрения взгляд, гадая, что может скрываться за этим предложением.
  - Думаешь, что по пьяни у меня развяжется язык?
  - Вот еще, - фыркнула девушка, - Очень мне нужны твои тайны...
  - Ну-ну, - не очень-то поверил я в её честность, - Только учти, опыт у меня большой, так что быстрее сама уткнешься в салат лицом, чем у меня случиться приступ болтливости...
  Кана опасно прищурилась. Она подалась вперед и тихим ласковым голосом спросила.
  - Бросаешь мне вызов, пай-мальчик?
  Что?! Пай-мальчик?! Меня так даже в детстве никогда не называли!
  - Пусть так. Не струсишь? Или ты никогда ничего крепче того виноградного сока, что почему-то называешь вином не пила?
  Я привстал и оперся на стол, нависнув над девушкой.
  - Сок?! Да я его вместо воды пью! - она тоже вскочила, и мы столкнулись лоб в лоб.
  - Да ты свалишься на второй бутылке! - мы застыли, стараясь передавить соперника.
  - Вот и проверим... - процедила Кана.
  - Мира, выпивки и покрепче, - хором рявкнули на всю гильдию.
  - А может не надо? - слабо возразила блондинка за стойкой.
  - Так надо: настоящие мужики всегда стремятся показать все на что способны, - веско возразил её брат Эльфман.
  - Но ведь Кана не мужик...
  - Мира! Тащи все и побыстрее! - Кана вернулась за стол и, сложив руки перед лицом, спросила, - А на что спорим?
  Я растянул губы в кровожадной улыбке.
  - Если побеждаю я, то ты проводишь в моей постели три ночи подряд.
  От возмущения Кана подавилась воздухом.
  - Да ты!..
  - В большой игре должны быть большие ставки, не так ли? - перебил я её, - Или хочешь сказать, что еще слишком маленькая?
  Девушка сверлила меня злобным взглядом.
  - Хорошо, - медленно произнесла она, - В таком случае, если проиграешь ты, то целый месяц будешь носить женскую одежду. А еще начнешь краситься и приставать к парням, - Кана мечтательно улыбнулась, видимо представив подобную картину, - Ну что, струсил? - спросила она, глядя на мое резко побледневшее лицо.
  Я глубоко вздохнул, собираясь силами.
  - Идет, - протянул ладонь.
  Кана крепко сжала её и крикнула.
  - Разбейте!
  Однако никто не спешил выполнять эту просьбу.
  - А вы не переборщили с условиями? - неуверенно произнес кто-то, - Если мастер или Эльза знаю, вам конец...
  - Да что вы за трусы?! - возмутилась девушка, - Эльфман, хоть ты будь мужиком!
  Судя по выражению лица парня, это был удар ниже пояса. И ввязываться не хочется, и отказываться позорно.
  - Я мужик, - буркнул он, разбив ребром ладони наш захват, - Я покойник, - печально добавил он после этого.
  - Я одолжу тебе свои шмотки, когда проиграешь спор, - с усмешкой произнесла Кана.
  - Я буду нежен с тобой, - с такой же ухмылкой пообещал ей.
  
  ***
  
  Пробуждение было быстрым и на удивление легким. Я просто открыл глаза и сел. Из открытого окна доносился запах цветов, и слышался щебет птиц. В солнечных лучах медленно танцевали пылинки.
  Я сидел на кровати на измятом покрывале. Из одежды на мне были только штаны.
  Хорошее утро, даже как-то странно. Учитывая сколько мы вчера выпили, я сейчас должен валяться едва живым трупом и молиться о скорой гибели...
  Я озадаченно почесал затылок, но потом махнул на эту загадку рукой, решив, что можно и потом разобраться. Нашарил на полу пушистые тапочки в виде ушастых кроликов и потопал на кухню.
  - Я настолько незаметный? - печально спросил кто-то.
  От неожиданности я споткнулся на ровном месте, лишь в последний момент схватился за стул, чтобы не упасть.
  - Мастер? - только сейчас я заметил Макарова, который сидел на письменном столе возле окна, - А вы здесь какими судьбами?
  Старик тяжело вздохнул и произнес.
  - Ты помнишь, что вчера произошло?
  - Ага... - кивнул я, на мгновение задумавшись.
  На пару минут повисла пауза. Вскоре у Макарова лопнуло терпение.
  - И что же? - все еще спокойно спросил он, но дергающееся веко выдавало его чувства.
  - Ну, я проснулся, умылся, потом позавтракал...
  - Я не об этом, - рявкнул Макаров огрев меня по голове посохом. Учитывая, что нас разделяло метра четыре, без магии тут явно не обошлось.
  Уф, что-то он разбушевался. Я потер макушку и с обидой произнес.
  - Не надо нервничать, в вашем возрасте это вредно... - он с такой силой стиснул посох, что дерево заскрипело, - Ладно-ладно, я все расскажу... Хотя зачем так переживать, ведь ничего плохого не произошло. Ну поспорили немного, ну выпили... Так ведь мы ни одного стула или стола не сломали. И вообще вечер прошел тихо и скучно...
  - Я не об этом! - прорычал Макаров и прыгнул ко мне с явным намерением забить насмерть, - Как тебе вообще в голову пришло спорить на такое?!
  Горящие гневом глаза, стремительно увеличивающаяся в размерах фигура. Кажись, я попал...
  И с чего он так разозлился? Все равно спор закончился технической ничьей, поскольку после нескольких часов вливаний, весь крепкий алкоголь в гильдии закончился, а поскольку здравый смысл у нас с Каной еще оставался, мы решили не идти в город для продолжения банкета.
  Только вот непонятно, почему у меня такое ощущение, что все это происходило не меньше недели назад? Вроде мастер спросил, что произошло вчера, а поскольку с нами он не пил, то... То ничего не понятно.
  Я сидел в углу, куда меня загнал взбешенный Макаров, и пока он орал на меня, обвиняя во всех смертных грехах, сосредоточенно пытался откопать в памяти хоть что-то.
  - Ты меня слушаешь?
  - Да-да, конечно, - кивнул я.
  Мастер глубоко вздохнул и вернул себе нормальные размеры.
  - Наглости тебе не занимать... Ладно, говори, куда Кану дел.
  - В смысле? - удивился я.
  Макаров окинул меня подозрительным взглядом.
  - Ну, вы же вчера вместе ушли?
  - Вроде, - неуверенно протянул я.
  - Но в женском общежитии она не появлялась...
  Я окинул комнату взглядом.
  - У меня тоже...
  - Тааак, - протянул старик, - А теперь быстро вспоминай, где её оставил.
  Я нахмурился, старательно вороша воспоминания. Вот Мира говорит нам, что вся выпивка закончилась, вот мы решаем закончить спор перемирием... Ага, значит после этого мы вышли из гильдии, держась друг за друга, чтобы не упасть и пошли... Куда?
  Автопилот тянул меня в одну сторону, а Кану, судя по всему в другую. Вот мы и шли посередине... И куда пришли?
  - О чем ты думал, балбес! - огромная ладонь прибила меня к полу.
  Какой-то он нервный! Не надо меня убивать, я жить хочу! И вообще откуда я знаю, куда делась Кана? Я же не слежу за ней!
  В дверь постучали, и я на четвереньках, петляя, на тот случай, если Макаров решит в меня чем-нибудь метнуть, пополз открывать. Головой боднул дверь и обнаружил, что она закрыта на замок. С трудом нащупал задвижку и дернул за неё.
  За дверью стояла Кана и удивленно рассматривала мою персону, стоящую перед ней на коленях.
  - Спасительница! - взвопил я и обнял её колени, - Избавь меня от этого старикашки, он хочет сделать со мной что-то нехорошее!
  Макаров, который вылетел в коридор следом за мной, удивленно застыл, а за тем заорал.
  - Где ты была?!
  Ого, да она телепортацией владеет! Вот только что я сжимал её в объятиях, а вот она исчезла, и я даже не понял, как она умудрилась выкрутиться.
  Судя по лицу мастера, он этого тоже не понял...
  - Вернись, я все прощу! - тоскливо прокричал я в пустоту, с трудом сдерживая смех, поскольку рассмеяться в данной ситуации, значит окончательно подписать себе смертельный приговор.
  
  ***
  
  ...А в это же время, где-то в реальности Обливиона, стоял мрачный принц даэдра и рассматривал пустые бутылки, что кучей валялись на полу.
  - Вообще, блин, охренели, - мрачно произнес он, - Что б я еще раз этих смертных переночевать пустил...
  
  ***
  
  Мы стояли в кабинете Макарова и, виновато опустив головы, слушали его ругань. Мы - это я и Кана. Девушке почти удалось избежать возмездия. Почти - потому, что мастер поймал её на выходе из гильдии, когда она, набрав заданий, пыталась сбежать на пару месяцев, пока он не успокоится. Не получилось. Макаров явно предвидел такой вариант развития.
  Вот и страдаем теперь на пару...
  Уже полчаса, наверное. Причем за это время старик ни разу не повторился и не произнес ни одного матерного слова. Но при этом даже я в иных моментах краснею, а уж про Кану и говорить нечего.
  - Все, довольно! - решительно произнес Макаров, - В гильдии вводиться сухой закон! А то совсем распустились.
  Я в состоянии крайнего обалдения уставился на него, а Кана испуганно пискнула и зажала рот ладошкой.
  - На ближайшие два месяца... - немного подумав, уточнил Макаров, - И только для магов ниже S ранга... - видимо и про себя вспомнил.
  Ой-ей, нас же с Канной остальные за такие последствия на костре сожгут...
  - Мастер, вы же знаете, мне работать надо, долги оплачивать, - напомнил я.
  - И мне! - всполошилась девушка, - Я уже заданий набрала.
  Старик хитро улыбнулся.
  - Твои задания, Кана, я забираю. В ближайший месяц тебе предстоит поработать на благо гильдии. Поможешь Мире с уборкой, мне с разной бумажной волокитой, да и в библиотеке давно надо бы порядок навести...
  - Только не библиотека!
  - В следующий раз будешь думать, прежде чем подобное затевать, - прикрикнул Макаров на неё, - Ну а ты, Сириус, будешь...
  - Мне работать надо, честно-честно, - перебил я старика и состроил трогательные глазки.
  - Вот и будешь работать, - кивнул Макаров, - С Эльзой. Она уже выбрала ваше следующее задание.
  Это он меня так наказал? И чего в этом плохого? Я и сам собирался с ней в команде поработать.
  - Да я не против, - спокойно пожал плечами.
  Макаров наградил меня ехидным взглядом. И почему, спрашивается, все считают Эльзу каким-то безжалостным монстром? Я, конечно, еще не очень хорошо её знаю, но она скорее производит впечатление девушки с очень сильно развитым материнским инстинктом в отношении всей гильдии. Вот она и старается всячески оберегать её членов от неприятностей, только порой несколько перегибает палку.
  Да и вообще наказание какое-то смешное: даже в карцер не бросили. Я вот под конец жизни в Нирне заключенных в Имперской тюрьме знал лучше, чем своих собратьев по ордену. Даже крысиный язык одно время пытался выучить, чтобы с грызунами, которых там полно, можно было общаться. Тюремщики, правда, меня за это психом называли, но их мнение меня никогда не интересовало. Скучно в карцере сидеть, вот и развлекался, как мог...
  Я вздохнул и перевел взгляд на Кану. Вид у неё был подавленный. Неужели груз знаний так её пугает? В библиотеках, если поискать, как следует, всегда можно откопать что-нибудь интересное.
  - Может, поменяемся? - шепотом предложил ей.
  Она даже отшатнулась от меня.
  - Нет уж, я лучше в библиотеке...
  - И без выпивки...
  Девушка на это лишь тоскливо кивнула.
  - Все, хватит, - хлопнул ладонью по столу Макаров, про которого я уже и забывать начал, - Кана, можешь идти, а ты, Сириус, останься...
  ...А вас, Штирлиц, я попрошу остаться...
  Кажется, настоящая головомойка для меня начнется прямо сейчас.
  - Чего ты добивался? - вот теперь старик был предельно серьезен.
  - Ничего, - спокойно ответил я, - И не собирался я с ней ничего делать. Может, помучил бы немного, но затаскивать девушек в постель таким способом не в моих правилах.
  Макаров какое-то время сверлил меня суровым взглядом, но потом вздохнул и махнул рукой.
  - На первый раз прощаю, но больше подобного не потерплю.
  - Подобного не повториться, - я непроизвольно выделил первое слово, за что заработал полный подозрения взгляд от мастера.
  - Ну-ну, иди уже, тебя Эльза ждет, - проговорил старик.
  
  Глава 10.
  
  - Слезай оттуда.
  Опасливо вытянув шею, бросил взгляд вниз. Под высоким, раскидистым деревом сливы стояла Эльза и, сложив руки на груди, смотрела на меня. Сейчас у неё на лице спокойное, даже немного равнодушное выражение. Сияющий доспех, надетый поверх белой блузки, синяя юбка до колен, высокие черные сапоги. Со стороны она выглядела воплощением уравновешенности и справедливости. Однако уж я-то знаю, что стоит мне спуститься, и она превратится в адскую фурию.
  - Неа, мне и здесь хорошо...
  Я поудобнее обнял тонкую и хрупкую на вид ветку с палец толщиной. Она находилась почти на самой макушке дерева, почти в десяти метрах над землей. Как такая веточка смогла выдержать мой вес? Ну, дык, мы маги, между прочим, а не покурить вышли.
  Когда полчаса назад я вышел из кабинета Макарова, у дверей меня поджидала Эльза. И надо сказать, настроение у неё действительно было не ахти. Она... как бы правильнее это сказать,... в общем, убить она меня хотела. Причем на полном серьезе. Я только чудом успел отвести удар в шею. Не то чтобы такой внезапный и сильный удар был - нет, она даже предупредила вначале, что сейчас убивать меня будет, просто знания и опыт у меня есть, а вот рефлексы в тело еще не вбиты.
  Как бы то ни было, но удар я отбил и тут же схватил ноги в руки и рванул из гильдии. Куда бежать мне было безразлично, лишь бы подальше. Эльза не долго думая за мной. Так бы по городу до сих пор круги нарезали, но я по незнанию местности выскочил в городской парк. Его центральную часть занимали несколько огромных деревьев. Сливы, как я определил позже. План по спасению тогда возник мгновенно. Просто предположил, что раз горожане за этими деревьями так тщательно ухаживают - а это было видно с первого взгляда - то наверняка их уничтожение нашей гильдии не простят, а значит, и Эльза их трогать не будет. Вопрос был лишь в том, полезет она за мной или нет. Как установила практика: не полезет.
  - Эльза, сливу хочешь? - я протянул руку и сорвал еще наполовину зеленый плод.
  - Нет, они еще не спелые...
  - Ну, как хочешь, - пожал плечами я и, для вида потерев его об рукав, надкусил.
  Кисло, но съедобно. Я сидел на дереве и с аппетитом объедал сливы, до которых мог дотянуться. Эльза стояла внизу и с задумчивым выражением лица наблюдала за мною.
  - Живот потом заболит, - наконец сказала она.
  Я легкомысленно отмахнулся.
  - Ну, так ведь это будет потом...
  - Может, все-таки слезешь?
  - Нет, лучше ты ко мне...
  Девушка вздохнула и покачала головой, а потом уселась между корнями дерева. Я задумчиво посмотрел сначала на косточку в руке, затем на её затылок, но решил, что это будет уже слишком. Вроде успокоилась. По крайней мере, желание убить меня, судя по всему, исчезло. И то ладно. Даже не представляю, что бы было, если с утра ко мне пришел не Макаров, а она. Хотя мастер наверняка сам пришел именно по этому. Ну и потому, что никто не знает моего адреса. Я вообще-то и ему его не называл, но он все-таки мастер, а значит должен знать о своих подопечных хотя бы такой минимум информации.
  Еще бы вспомнить, где мы с Каной всю ночь шатались, а то кроме смутных обрывков в памяти ничего нет. Хотя фиг с ними с воспоминаниями, главное чтобы детей после этого не появилось. Я, как правило, даже в таких случаях осторожен, но кто знает, когда здравый смысл откажет...
  А теперь внимание смертельный номер, по сравнению с которым, голова дрессировщика в пасти дикого льва покажется детским развлечением. Я скользнул вниз и, зацепившись ногами за ветку, повис над головой Эльзы.
  - Больше не злишься?
  Она задумчиво посмотрела на меня.
  - Ты когда-нибудь бываешь серьезен?
  Уф, я прощен.
  - Каждую пятницу, каждого нечетного месяца, каждого високосного года...
  Эльза вздохнула.
  - Когда-нибудь тебя прибьют за твои шуточки. Возможно, это буду я.
  - Ага, и на моей могиле напишут: 'Он неудачно пошутил'. Хм, а что, мне нравится. И не банально... Ладно, лучше скажи: что там за задание ты взяла. Макаров вроде что-то такое говорил...
  Я висел вниз головой и раскачивался из стороны в сторону, слушая Эльзу. Ничего нового: из разряда 'придти, найти и уничтожить'. Правда цель была несколько необычная для меня. Судя по описанию Эльзы, какой-то динозавр. В том смысле, что здоровый ящерообразный монстр метров восемь в холке и весом в несколько десятков тонн. Голливудская улыбка в три сотни острых зубов прилагается.
  - Когда выдвигаемся? - деловито поинтересовался я.
  Девушка задумалась на мгновение.
  - Поезд отходит минут через десять...
  - Э? - от удивления я рухнул на землю, - Так что же ты молчала?!
  - Я пыталась тебе сказать, но ты не слушал...
  - Когда? Уж не тогда ли, когда гналась за мной с мечом?
  - Чуть раньше...
  Озадаченно почесал в затылке, пытаясь вспомнить хоть что-то подобное.
  - Я слышал только 'Убью!', - признался я, - Хотя черт с этим, - я встал сам и протянул руку Эльзе, - Пошли, придется поспешить...
  Хм, она, кажется, смутилась. Неужели только оттого, что я помог ей встать? Мда, насколько же пугливые парни в моей гильдии. А те, у кого достаточно решимости, чтобы совладать с такой девушкой как Эльза, страдают какой-то фигней. Это я про внука Макарова - Лексуса, если кто не понял. Я, правда, лицом к лицу с ним еще не встречался, но по аниме его помню. Да и сама девушка о нем рассказывала, пока мы у Полюшки лежали.
  Интересный, кстати, парень. Надо будет присмотреться к нему. Вроде Лексус собирается устроить переворот в гильдии и занять место Макарова. Что же флаг в руки, барабан на шею, мешать ему я не буду. Может, подстрахую от лишних жертв среди мирного населения, но не более того.
  Ладно, это все планы на довольно далекое будущее, а сейчас у меня и других забот полно...
  Мне хватило семи минут на то, чтобы добраться до дома собрать все необходимое для путешествия и примчаться на вокзал. Эльза уже была тут, причем стояла она возле тележки с огромной кучей чемоданов.
  - Надуй щеки, - вместо приветствия попросил я и на непонимающий взгляд пояснил, - На хомячка хочу посмотреть...
  - На кого?
  - Это такая маленькая, но очень деловитая зверюшка, которая собирает все, что её понравится и тащит в свою норку.
  - Я не зверюшка, - с угрозой в голосе сказала Эльза.
  - Точно, - согласно кивнул я, - Но на хомяка все равно похожа...
  - Я не похожа на хомяка!
  - Да? - полным сомнения взглядом окинул девушку, а потом кивнул на её вещи, - А что же это тогда такое?
  - Здесь все, что необходимо для выполнения задания, - Эльза сложила руки на груди и упрямо вздернула подбородок.
  Я скинул с плеча свой рюкзак и сравнил его с кучей её сумок.
  - Мужчины и женщины: мы такие разные, - пробормотал я и махнул в сторону поезда, - Пошли, а то без нас уедет...
  Погрузка багажа Эльзы заняла минут десять, и хотя проводник бормотал ругательства себе под нос и постоянно косился на часы, отправление поезда задержали. Да уж, репутация воительницы творит чудеса...
  Путь из Магнолии до Эльгора - города, возле которого в последний раз видели нашу цель - занял четыре с половиной часа. Сама поездка прошла скучно. Эльза спасая свои уши от моей болтовни, прислонилась к окну, закрыла глаза и сделала вид, что задремала. Ну а я и не в обиде: достал чистый блокнот, грифельный карандаш и толстый, сильно потрепанный справочник по артефакторике, добытый из библиотеки гильдии и углубился в чтение. Я никогда не был мастером в этом направлении магии, но рунные цепочки составлять умел. Да и то только потому, что они были необходимы для усиления призванного оружия и брони.
  Собственно, исправлять это упущение я не собирался. На то чтобы стать хорошим артефактором уйдут не месяцы, а годы. Да и талант нужен немалый. К тому же, используя магию призыва, я могу повторить практически любой артефакт, пусть и в более слабой форме.
  Порыться в здешней науке создания амулетов я решил только ради рунного алфавита. Он существенно отличался от подобного алфавита в Нирн. Почти в полтора раза больше символов, куча правил и ограничений, но, несмотря на это, возможности открывались немалые. Конечно, использование в одном амулете рун разных миров ни к чему хорошему не приведет, но медленным мышлением я никогда не отличался, так что, думаю, даже в бою смогу выбирать наиболее подходящий вариант записи заклинаний.
  Да и вообще, раз уж я в ближайшее время собирался использовать только магию призыва, то имеет смысл вспомнить о давних разработках и идеях, которые в свое время были отброшены за ненадобностью.
  Я невольно улыбнулся, вспоминая прошлое. Веселенькое было времечко. Мозги, повернутые на историях о попадацах, да еще и присыпанные сверху гигабайтами просмотренного аниме, порой выдавали такое, что учителя и соратники хватались за головы и требовали немедленно убрать этого психа из лабораторий и тренировочных лагерей. Чтобы если уж где-нибудь напортачит, то пусть, хотя бы подохнет в одиночку.
  Зато мне удалось ответить на вечный вопрос умных теоретиков моего мира: зачем вызывать на головы противника метеоритный дождь, если можно просто вскипятить ему мозги, потратив при этом в разы меньше энергии?
  Возьмите два кирпича и положите их один на другой. Потом возьмите кувалду и ударьте по верхнему кирпичу так, чтобы он остался целым, а нижний превратился в крошево. Слабо? В магии примерно тоже самое: чтобы навредить человеку извне существует сотни заклинаний, а для внутреннего воздействия ни одного. Любое заклинание всегда имеет точку начала - как правило, это сам маг, цель - ей может быть что угодно: хоть противник, хоть стена. И две эти точки всегда соединяет непрерывная линия. Если на её пути встанет защита, то заклинание либо пробьет её, либо не дойдет до цели. Это основы, которые обойти невозможно, по крайней мере, для той магической системы, которой обучали меня. Да и в этом мире подобный закон сохраняется...
  Спустя три часа я захлопнул книгу и с хрустом позвонков потянулся. Примерно треть необходимой информации я выписал, остальное доделаю позже.
  Эльза спала, прислонившись плечом и головой к стенке. Мерное дыхание, легкая улыбка на губах. Прядь волос выбилась из прически и обрамляла лицо. Я невольно залюбовался девушкой. Красивая она все-таки, особенно когда спит и не пытается строить из себя железную леди. Даже будить жалко. Но надо, поскольку настало время обеда, а у меня даже завтрака еще не было. А не взять девушку с собой и бросить её одну, значит сильно обидеть. Как говорится, плавали - знаем...
  - Эльза, - тихо позвал я.
  Ноль реакции.
  - Эльза, - произнес чуть громче.
  - Ммм... - она повозилась, устраиваясь поудобнее и, кажется, еще крепче заснула. Пришлось еще трижды позвать, прежде чем девушка, наконец, проснулась и сонно посмотрела на меня.
  - Пошли, перекусим.
  - Да, надо, - подумав, кивнула она.
  Уж кто бы сомневался...
  Спустя пятнадцать минут мы сидели в вагоне-ресторане и увлеченно поглощали обед. При этом я успевал недовольно коситься на стакан молока, возле своей тарелки. Когда делал заказ, Эльза нагло меня перебила и в качестве напитка выбрала его, сказав, что пить алкоголь, пока мы на задании она запрещает.
  Пока я сидел в ступоре и переваривал тот факт, что кто-то, не являясь моим начальством, запрещает мне что-либо делать, и выбирал максимально цензурные слова, чтобы убедить девушку в её неправоте, официант уже ушел.
  Да и не собирался я заказывать ничего такого, мне бы и чаю хватило...
  Похоже, меня считают заядлым алкоголиком. Хорошая же у меня репутация сложилась. Верните мне мою прошлую известность! Её вполне хватило, чтобы без последствий набить морду новому главе Ордена Клинков, прежде чем уйти. Та еще сволочь была... Потом-то стало понятно, что в тот раз меня банально спровоцировали, желая избавиться, чтобы я не помешал их планам, но было уже поздно. Впрочем, в первый год после кризиса Обливиона я вообще много глупых поступков совершил, но жалеть об этом уже все равно поздно...
  - Эльза, - ласково начал я, - А почему ты такая злая?
  Девушка несколько недоуменно взглянула на меня.
  - Ну, вот лишаешь меня последних радостей жизни...
  Эльза подняла указательный палец вверх и с наставительным видом произнесла.
  - Это ради твоего блага. Вспомни, к чему привели две твоих последних попытки напиться. К тому же это может помешать выполнению заказа...
  - Я пью мало и только после заданий, - слегка улыбнулся я, - А в данный момент я имел в виду кружку крепкого черного чая, после сытного обеда, которой ты меня нагло лишила, заменив молоком, которое я не переношу.
  Девушка смутилась, видимо осознав, что действительно поторопилась с выводами, и покаянно склонила голову, прижав ладонь к груди.
  - Прости, я была не права...
  - Ну, вот и отлично, - не дал ей закончить, - Кстати, я так и не спросил, как мы собираемся искать того монстра? Баракена, вроде...
  Эльза смерила меня долгим взглядом, и после паузы ответила.
  - Для начала узнаем подробности у местных жителей, они наверняка видели что-то, что может помочь в поисках.
  - Сколько дней назад его заметили?
  - Девять дней назад в гильдию поступил заказ, а позавчера наниматель внес уточнения.
  Я негромко посвистел, обдумывая услышанное.
  - То есть шансов, что он все еще поблизости от города нет?
  Эльза лишь согласно кивнула.
  Спустя час мы стояли на перроне. Вокруг суетился народ. Кто-то приезжал, кто-то уезжал, четверо грузчиков беззвучно матерясь, извлекали из багажного отделения вещи Эльзы.
  По архитектуре Эльгор мало чем отличался от других городов королевства. Те же преимущественно трехэтажные светлые домики, с крышей, покрытой ярко-красной полукруглой черепицей. По мощеным камнем улочкам туда-сюда сновали прохожие. Маленькие лавочки с разной мелочевкой стоящие вдоль домов, нормальные магазины, яркими вывесками зазывающие потенциальных покупателей.
  Жить в королевстве Фиор можно - этот факт я установил уже давно и со временем лишь утверждаюсь в своем мнении. Здесь на удивление мало нищеты, нет тотального контроля над жителями, а наличие сильных темных гильдий, только придает происходящему дополнительный шарм. За такую страну вполне можно сражаться...
  Мы с Эльзой решили не тратить лишнее время на поиски гостиницы, а сразу отправиться к мэру города или, в крайнем случае, к начальнику стражи и попытаться разузнать все необходимое.
  - Подождешь здесь, или пойдешь со мной? - спросила Эльза, когда мы подошли к зданию администрации.
  - Иди одна, я за вещами присмотрю, - ответил я и присел на краешек телеги, в которую был погружен багаж девушки.
  Сомневаюсь, что узнаю что-то интересное от правителя города. И даже если подобное будет, то Эльза мне расскажет. В конце концов, она сама взвалила на себя обязанности лидера нашей маленькой группы, вот пусть и занимается переговорами.
  
  ***
  
  - Привал, - произнесла Эльза и присела на плоский камень. Я же не стал искать своему заду достойного аэродрома и просто плюхнулся на землю.
  - Вот ты мне объясни... - прохрипел, пытаясь отдышаться, - Ну нахрена этот баракен сюда полез? Тут же ничего нет кроме голых камней, что он жрать будет?
  Стража Эльгора не только показала в какую сторону убежал монстр, но даже подбросили до места. И вот уже шесть часов мы карабкаемся по крутому склону горной гряды, и конца этому пути невидно. Да еще и темп Эльза задала такой, что не каждый десантник выдержит.
  - Подобные существа способны долгое время обходиться без пищи, - трудный переход нисколько не утомил девушку, а ведь она еще тележку с багажом тащит. Мне даже стало стыдно за свою слабость.
  - Его спугнули, и заставили отступить в горы, но долго он здесь не задержится. Ты прав, питаться в горах ему действительно нечем... - Эльза нахмурилась, - На противоположном склоне много поселений. Если не успеем остановить его, то могут быть жертвы...
  - Пошли, - она решительно встала, - Нужно спешить!
  Черт, даже пяти минут не дала отдохнуть. Все-таки трех месяцев слишком мало, чтобы привести свое тело в нормальную форму. Будь я адептом школы изменения, было бы проще, а так приходится страдать. Я и так понизил чувствительность организма, чтобы не чувствовать боль и усталость в ногах, но вот отдышку с помощью магии не уберешь.
  - Ты не хомячок, ты терминатор в юбке, - пробурчал я ей в спину и тяжело поднялся. Как ни крути, но Эльза права: надо спешить...
  Спустя три часа, когда ноги уже отказывались держать мое тело, вдалеке показалась темная туша монстра. Баракен неспешной трусцой бежал по усыпанному камнями склону. Впрочем, 'неспешно' по его меркам, а для нас это была вполне приличная скорость.
  Эльза сбавила темп и через десяток шагов остановилась. Её фигура окуталась золотистым сиянием, и через мгновение она стояла в темно-синем доспехе, с крыльями летучей мыши за спиной. В руке уже знакомый полуторный меч, с односторонней заточкой. Такие же доспехи и оружие она использовала, когда сражалась со мной.
  Воительницы обернулась и окинула меня задумчивым взглядом. Выглядела она хуже, чем час назад, во время последнего привала. Под глазами залегли тени, а лицо осунулось и побледнело. Странно, дыхание у неё ровное и стоит на ногах твердо, это я хриплю как загнанная лошадь.
  Хотя почему как...
  - Сражаться сможешь? - спросил я, скидывая рюкзак на землю и разминая затекшие плечи.
  - Разумеется, - спокойно ответила Эльза, - А вот тебе не стоит лезть в бой. В твоем состоянии...
  - Ты мне еще слюнявчик надень, - грубовато перебил девушку, отчего она даже вздрогнула, - Лучше говори, какой у нас план.
  Эльза очень нехорошо прищурилась, явно планируя после боя устроить мне урок хороших манер. Конечно, в первую очередь это моя вина, что я сразу не объяснил свои способности и не разузнал подробно о способностях Эльзы, раз уж нам предстоит в ближайшем будущем работать вместе.
  В конце концов, физическое состояние не является тем фактором, по которому можно судить о боеспособности мага. Хорошо обученный боевой маг способен сражаться, даже получив однозначно смертельные ранения. Грудная клетка в фарш, сердце, легкие и желудок превратились в комок плоти, печень отвалилась и где-то потерялась, от почек одни ошметки... С подобными повреждениями маг способен сражаться в течении десяти-пятнадцати минут. Главное чтобы мозг не был поврежден, и руки были на месте.
  При сражении против магов есть одно правило для обычных воинов, которое следует всегда помнить: твой удар должен отрубить ему либо голову, либо руки, в любом другом случае, в следующую секунду ты умрешь. Возможно, через десяток минут он приляжет рядом с тобой, поскольку пронзенное сердце залечить невозможно, но тебе уже будет все равно.
  А у магов правила другие: не подпускать к себе противника (только если ты не колдун), и всячески экономить магию, поскольку для боя её никогда не хватает.
  Внезапная догадка пронзила моё сознание.
  - Сколько у тебя осталось энергии? - с подозрением спросил я у Эльзы.
  - Достаточно, - сухо ответил она.
  Я с трудом сдержал порыв треснуть себя кулаком по лбу. Надо было сразу догадаться о причинах поразительной выносливости девушки: она просто напитывала свое тело магией. Просто крайне идиотский поступок, если сразу после марш-броска планируешь вступить в бой.
  - Сколько? - мрачно переспросил.
  - Чуть больше четверти, - соизволила ответить воительница.
  - Дура... - спокойно прокомментировал я, - Хотя нет, не дура, просто девчонка... - и без перехода продолжил, - Обходи его с левого фланга. В бой вступай только в том случае, если будет возможность уничтожить противника одним ударом. Все ясно? - и тут же не дав ей вставить и слова, закончил, - Вот и отлично.
  - Выполнять! - рявкнул во все горло, отчего Эльза, даже не успев сообразить, что происходит, рванулась вперед. Давным-давно мне приходилось работать с новобранцами и кое-какие навыки по вколачиванию ума в пустые головы у меня еще остались. Придется их воскрешать...
  Тоже мне, S-ка... А простых правил не знает. Кто ей вообще этот ранг присвоил? Или по принципу 'сила наше все'?
  
  Глава 11.
  
  В три прыжка забрался на большой валун. До баракена не больше полусотни метров. Я встал в полный рост и оттянул к уху тетиву призванного лука. Черная стрела с алыми проблесками рун угрожающе блестела в лучах закатного солнца.
  Короткий свист и снаряд отправляется в полет. Монстра я обошел по широкой дуге и теперь нахожусь сбоку и чуть впереди от него. Баракен животное непредсказуемое, может с равной степенью как напасть на обидчика, так и сбежать. А бегает он быстро, второй раз не догоним. Так что Эльза укрылась позади и немного левее. В случае необходимости она задержит его.
  Первый выстрел стал самым удачным: стрела попала точно в глаз ящеру и через три секунды взорвалась, превращая глазницу в кровавый темный провал. Баракен взревел и повернулся ко мне. Вторая стрела, выпущенная с секундной задержкой, ударила в бровь и, оставила небольшую царапину на чешуе, лишь еще больше разозлив ящера.
  Уже через пару секунд мне пришлось развеять лук и отпрыгнуть в сторону. В том месте, где я стоял, мелькнул длинный язык ящера с острым шипом на конце. Одно такое попадание, и жертва оказывается парализована. Вряд ли он сможет пробить мою защиту, но лишний раз рисковать не хотелось.
  Я начал обходить противника справа, стараясь держаться в его слепой зоне. Было бы неплохо ослепить его сразу на оба глаза, но раз уж не получилось...
  Как оказалось, баракен совсем не лишен мозгов: я лишь чудом успел подпрыгнуть, пропуская хлесткий удар. Ящер шустро развернулся и повторно атаковал языком. В падении сложно уклоняться, поэтому пришлось закрыться щитом, который успел призвать за доли секунду.
  От удара меня отбросило назад. Успеваю перекувырнуться в воздухе и приземляюсь на ноги... Чтобы тут же упасть на землю пропуская над головой взмах хвоста.
  Шустрая сволочь, не дает приблизиться, понимает, что в ближнем бою практически бессилен. Хвост и язык делают его опасным противником, но лапы слишком массивные и неуклюжие для сражения, да и когтей нет... Однако, на его стороне огромные размеры и толстая чешуя, которую простой сталью не пробить. Зачарованное оружие с этой задачей справится, да вот только нанести смертельный удар такому монстру проблематично, поскольку мечи обычного размера ему даже как зубочистки маловаты будут. Вариант с копьем смотрится убедительнее, но тогда надо точно знать его уязвимые места, о которых я, как впрочем, и Эльза понятия не имею.
  Интересная цель получается...
  ...Спустя полчаса по объективным ощущениям, а на самом деле от силы две-три минуты, мне все же удалось прорваться к баракену вплотную. Вот только монстр сменил несвойственную для таких размеров тактику и рванулся вперед, пытаясь втоптать меня в землю.
  Тело среагировало гораздо быстрее разума. Вот многотонная туша прыгает на меня, вот в руке появляется тяжелое трехметровое копье. Пятка оружия упирается в землю, а острый наконечник смотрит прямо в грудь баракену.
  Практически мгновенно копье развевается под массой противника, но оно все же смогло пробить его чешую и нанести глубокую, но, к сожалению, не смертельную рану. Я поднырнул под брюхо монстра, чтобы не быть раздавленным. К черту меч, от него все равно польза не будет. Две цепи с лезвиями на звеньях опутывают конечности баракена. Нет, я не надеюсь, что они смогут его задержать, ведь даже Эльза смогла от них освободиться. Цель в другом: напитанные магией цепи, не хуже бензопилы вгрызаются в плоть противника, нанося рваные раны.
  Монстр взревел от боли, но падать не спешил. Значит, не удалось повредить сухожилия... Плохо. Раны даже в своей совокупности особо опасными для него не были, однако смогли существенно умерить прыть баракена.
  Нападаю со спины, пока он еще не успел обернуться. Удар хвостом стал для меня полной неожиданностью. Точнее не сам удар, а его скорость и точность. Успеваю создать щит и даже меч подставить под удар, но в результате сам оказываюсь буквально вбит в землю. Доспехи не позволили переломать мне кости, но на пару минут я забыл, как дышать.
  Краем глаза заметил промелькнувшую тень. Эльза? Впрочем, она вовремя. Девушка воспользовалась возможностью доспехов и взлетела на спину баракену. Вертикальный удар окутанным иссиня-черным пламенем клинком в основание черепа и многотонная туша монстра с грохотом падает на землю.
  Воительница спрыгнула с поверженного противника и направилась ко мне.
  - Неплохо получилось, - хмыкнул я и, встав, начал отряхиваться от пыли и мусора, который успел собрать, пока валялся на земле.
  - Ты совершенно зря рисковал, - обычная невозмутимость изменила девушке, уступив место раздражению и даже злости.
  - Ой, да забудь, - легкомысленно отмахнулся я, чем заставил её поперхнуться, - Лучше разведи костер, сейчас обед готовить будем... Или, точнее, ужин, - добавил, бросив взгляд на розоватое от заходящего солнца неба.
  - А разве мы брали запасы еды? - мне удалось сбить воинственный настрой Эльзы.
  - Ну, лично я ничего кроме воды и пары шоколадок не брал, - во время длинных марш-бросков у человека падает уровень сахара в крови и чтобы не заработать истощение, лучше брать с собой что-нибудь сладкое, - Но это не важно: ты только глянь, сколько мяса лежит. Ты когда-нибудь пробовала филе баракена? Вот и я нет...
  Девушка явно желавшая закатить мне скандал, была мягко отстранена в сторону. Я призвал нож с широким лезвием и, состроив на лице маньячную мину, направился к телу поверженного монстра. Останавливать меня не стали.
  Мы сидели у костра, над которым на прутиках висели ломтики мяса. Запах стоял одуряющий, а, учитывая, что последний раз мы ели еще в городе, ожидание момента готовности превращалось в изощренную пытку.
  - ...В общем, погрузили этот металлом на телегу и потащили в город... - Эльза закрыла рот и почти с ненавистью посмотрела на меня. Последние пятнадцать минут она пытается мне что-то сказать, но каждый раз я её перебиваю и начинаю говорить сам. А все потому, что я догадываюсь, о чем она хочет со мной поговорить. А мне оно надо?
  Выслушивать обвинения и упреки, к тому же абсолютно незаслуженные, особого желания нет, а вот чуть-чуть, совсем немного, поиздеваться над девушкой, проверяя пределы её терпения, можно.
  - А вот еще одна истории. Случилось это года три назад... - вновь начал я, на ходу придумывая сюжет.
  ...Довел-таки её, теперь сижу, держусь за скулу и вдумчиво проверяю целостность зубов. Один, похоже, начал шататься... Пощечина, нанесенная рукой в тяжелой латной перчатке, это очень больно. А сама девушка, тем временем, с умиротворенным видом жует шашлык и, похоже, совсем не страдает оттого, что подняла руку на собрата по оружию. Злая, жестокая Эльза...
  До города мы добрались только на следующее утро, поскольку ночью решили никуда не идти и переночевать в горах. Переспать с девушкой в полуторном спальнике, на свежем воздухе... Что может быть романтичнее? Да нифига! Особенно, когда твоя соседка категорически отказалась снимать доспехи. Лучше бы мне в спальник щебенки насыпали, наверное, даже тогда я заработал бы меньше синяков. В общем, к утру вид у меня был прямо как у отца Гамлета, то есть бледный и печальный.
  В Эльгоре сняли номер в гостинице на сутки. Поезд до Магнолии отходит завтра с утра, а пока можно побездельничать.
  
  ***
  
  Я, не раздеваясь, рухнул на белоснежные простыни. Кровать под моим весом даже не скрипнула, а перина заботливо приняла меня в свои объятия.
  - Хорошо, - простонал я, наслаждаясь ощущениями.
  - Так и будешь валяться? - раздался голос Эльзы.
  Я повернул голову на бок и одним глазом покосился на неё. Девушка стояла посередине комнаты и, уперев руки в бока, смотрела на меня.
  - Угу, - кивнул ей в ответ.
  Эльза вздохнула и покачала головой.
  - Ладно, тогда я схожу к мэру города и отчитаюсь в выполнении заказа.
  - Иди-иди, - хмыкнул я, - А если будут спрашивать про меня, скажи, что я пал жертвой стальной груди...
  - Что ты имеешь в виду? - подозрение прямо читалось в её голосе.
  - Он мужик - он поймет! - я повернулся на бок лицом к стенке и, зевнув, произнес, - А теперь иди и не мешай мне спаааа... ать!
  От сильного тычка я свалился с кровати. Эльза удовлетворенно хмыкнула, развернулась и пошла к выходу. Я проводил её взглядом, а потом, поджав ноги, уселся на полу.
  ...Чувствую, такими темпами у неё войдет в привычку меня избивать. А с другой стороны, что только не сделаешь ради всеобщего блага. Гхм... Такими темпами я скоро отращу бороду, буду ходить в лиловом халате и угощать всех встречных лимонными дольками...
  Я подошел к окну и уселся на подоконник. Через пару минут ожидания внизу показалась знакомая фигурка в серебристом доспехе и, помедлив мгновение, пошла вверх по улице. Я достал из рюкзака темный плащ, открыл окно и, сколдовав маскирующие заклинания выпрыгнул наружу.
  
  ***
  
  Средней паршивости пивнушка в рабочем квартале. В воздухе витают запахи жареного мяса и алкоголя. За столиком у стены, отгороженным ширмой сидел внушительных размеров мужчина. Высокие залысины, тонкая ниточка усов над мясистыми губами и общее обрюзгшее выражение лица создавали на редкость отталкивающее впечатление.
  Либо бюрократ, либо мошенник - такой, как правило, была первая мысль у наблюдательных людей. Конечно, потом многие отмахивались от своей интуиции, считая, что доверять первому впечатлению абсолютно неправильно...
  И зря: официально Жандин работал секретарем в канцелярии города, а в свободное время занимался торговлей информации, ну и порой служил посредником во всевозможных не совсем законных сделках. Нет, акулой теневого бизнеса он себя не считал, но и совсем мелкой рыбешкой не был - этакий мелкий зубастый хищник, который стремиться урвать те куски, что проходят мимо настоящих правителей.
  Сейчас наступило время обеда, и Жандин зашел в привычное местечко, чтобы как следует перекусить. Однако насладиться вкусом пищи ему не дали...
  Ширма, отгораживающая его от остального зала, отодвинулась в сторону, и кто-то подошел к столику. Толстяк с недовольной миной повернулся к человеку посмевшему потревожить его покой, но грубые слова, готовые вырваться наружу, застряли у него в горле.
  Неизвестный, облаченный в темный плащ с бардовой окантовкой и глубоким капюшоном, не говоря ни слова, устроился напротив Жандина. Мужчина, опасаясь даже вздохнуть лишний раз, мог только смотреть на него и растерянно хлопать глазами.
  Человек в плаще выдержал минутную паузу, а потом произнес.
  - Здравствуй.
  Его на удивление мелодичный, но в то же время холодный голос заставил Жандина судорожно сглотнуть.
  - Дддобрый день, - заикаясь, ответил он на приветствие.
  Несмотря на многолетний опыт общения с самими разнообразными и порой очень неприятными личностями, короткие встречи с этим человеком каждый раз доводили бюрократа до предынфарктного состояния. Было в нем что-то такое, что заставляло поджилки Жандина дрожать от необъяснимого, иррационального страха.
  - Что вам надо? - ему все же удалось вернуть хотя бы видимость спокойствия.
  - А что еще мне может понадобиться от такого человека как ты? - лицо посетителя было надежно скрыто тенью капюшона, оставлявшего на виду лишь узкий подбородок и плотно сжатые губы.
  Жандин взял в руки нож и вилку и принялся нарезать тонкими ломтиками мясную вырезку, при этом судорожно пытаясь понять, что именно может заинтересовать его собеседника. В загребущие лапки торговца информацией за последние два месяца попали десятки слухов, но все они были вполне рядовыми и вряд ли могли заинтересовать человека в плаще.
  Кроме, пожалуй, одного...
  - Одна из темных гильдий уже месяц усиленно трясут своих информаторов, пытаясь найти некий темный артефакт...
  Собеседник сложил руки перед лицом и все таким же холодным голосом, в котором лишь чуткое ухо Жандина смогло уловить нотки скуки, спросил.
  - Подробности?
  Толстяк разнервничался, понимая, что его информация, скорее всего и без того известна этому человеку.
  - Гильдия называется Леденящий лес. Они не так давно...
  - Я знаю, - с такими же скучающими интонациями прервали Жандина.
  Тот окончательно стушевался.
  - То, что они ищут, называется Колыбелью и по слухам является очень могущественным боевым артефактом.
  - И каковы же их планы?
  - Они почти ничего не говорили об этом, мне известно только то, что планируется что-то действительно очень серьезное. Возможно даже нападение на город...
  - Вот как, ребятишки решили сыграть по-крупному... - в голосе собеседника Жандину послышались насмешливые нотки.
  Над столом повисла тяжелая пауза. Гость в плаще сидел неподвижно, видимо, что-то обдумывая, а потом встал и направился к выходу. На противоположном от Жандина краю стола остался лежать пухлый кошелек.
  Толстяк облегченно вздохнул, радуясь уходу незнакомца, лица которого он никогда не видел. Кто именно скрывается за тенью плаща, он предпочитал не думать, считая, что так будет безопаснее. Но порой он допускал мысль, что это кто-то из мастеров темных гильдий, что присматривает за работой своих подчиненных...
  Ширма в очередной раз с шуршанием отодвинулась. Жандин вздрогнул и судорожно схватился за сердце. Однако когда он обернулся, обнаружил рядом худощавого подростка. С прошлым посетителем его роднил только темный плащ, но капюшон был откинут за спину. Темные растрепанные волосы, очки-велосипеды, под которыми прятались изумрудно-зеленые глаза и приметный шрам на лбу в виде молнии.
  - Ты кто такой? - рявкнул Жандин, отыгрываясь за свой испуг.
  Паренек отшатнулся назад, но справился с собой и дерганным движением поправил очки на носу и нервно произнес.
  - Я Гарри Поттер и... я к вам по одному вопросу...
  
  ***
  
  Я стоял перед кирпичным двухэтажным зданием с потускневшей вывеской над входом, на которой полукругом было написано 'Маразелла'. Что означало это таинственное слово я не в курсе, могу лишь предположить, что это женское имя.
  Я поправил несколько крупноватые и оттого вечно сползающие на нос очки и зашел в таверну, не забыв при этом аккуратно придержать за собой дверь. Внутренне убранство хоть и не поражало воображение, но производило лучшее впечатление, чем внешний вид здания. Крайне редкий случай, чаще всего все наоборот.
  Я посторонился, пропуская человека в темном плаще с глубоко надвинутым на лицо капюшоном. Он прошел мимо, обдав порывом ветра и странно знакомым запахом. Такое ощущение, что я его уже где-то чувствовал.
  Желание обернуться и посмотреть вслед незнакомцу, было очень велико, но у человека, роль которого я сейчас играю, не было на это причин, а потому пришлось сдержать ненужный порыв.
  Я немного неуверенно помялся у входа, но потом, опомнившись, нарочно уверенным шагом направился к трактирщику, стоящему за барной стойкой. Среднего роста, широкий в плечах мужик окинул меня ленивым взглядом и равнодушно спросил.
  - Что будете заказывать?
  - Да... Сок, пожалуйста...
  Трактирщик кивнул и неторопливо достал чистую - по крайней мере, хотелось бы в это верить - кружку и налил в неё желтую жидкость из глиняного кувшина.
  ...Судя по всему, выбор тут не предусмотрен...
  Я пригубил напиток и мысленно удовлетворенно кивнул: апельсиновый я люблю, так что можно стерпеть такое пренебрежение к своей персоне.
  А вот мужик за стойкой мог наблюдать за тем, как новый посетитель суетливо отпил из кружки, поперхнулся и при этом, кажется, даже не почувствовал вкус сока. Во взгляде трактирщика появилась легкая заинтересованность.
  Не особо надеясь, что он в ближайшее время созреет для вопросов, начал сам.
  - Не подскажете, я ищу одного человека... Его имя Жандин... - я вопросительно посмотрел на трактирщика.
  Тот оторвал подбородок от кулака, которым его подпирал и, чуть подавшись вперед, произнес.
  - Жандин... - повторил имя и задумчиво сдвинул густые брови над переносицей, - У меня много посетителей, всех не упомнишь. А по какому вы вопросу? Может, я могу чем-нибудь помочь...
  - Нет, вряд ли, - я несколько натянуто улыбнулся, - Я собираю разные... книги, только редкие и ценные издания и мне подсказали, что Жандин может помочь в этом вопросе.
  Я посмотрел прямо в глаза трактирщик, состроив при этом честное и даже невинное лицо. Даже не самый наблюдательный человек понял бы, что дело тут нечисто...
  - И все-таки, вы, возможно, вспомните, как найти этого человека? - я положил ладонь на столешницу, а когда убрал, там лежала купюра достаточно крупного достоинства.
  Через мгновение - я даже не успел заметить движения - она исчезла, а трактирщик все с такой же скучающей миной произнес.
  - Вон за тем столиком, - он кивнул в сторону одного из боковых отделений для богатых посетителей, - Только я не думаю, что он обрадуется вашему появлению.
  - Спасибо, - кивнул я, и, допив сок, поднялся со стула.
  Жандином оказался толстый, лысоватый мужик. При моем появлении он ощутимо вздрогнул, а потом раздраженно рыкнул.
  - Ты кто такой?
  В недолгом испуге я отступил назад, но потом, справившись с собой, привычным движением поправил очки и ответил.
  - Я Гарри Поттер и... я к вам по одному вопросу...
  Такая своеобразная роль появилась после того, как в одном из магазинчиков, торгующих артефактами, я наткнулся на деревянную палочку в две ладони длинной, покрытую лаком и затейливой резьбой. На ней были наложены достаточно сильные чары телекинеза с радиусом действия в двадцать пять метров. Правда, потребление энергии у неё было просто ужасающим, но все равно удержаться от покупки я не смог. Даже подкорректировал одну из своих личин, которые использовал для работы в тех случаях, когда вместо грубой силы требовалась скрытность и умение добывать информацию.
  Такое, правда, случалось нечасто, поскольку направление работы у меня было несколько иное, нежели у тайной службы, но стандартную подготовку я прошел. Пусть актер из меня далеко не гениальный, но качество проработки этих личин, количество мелких особенностей поведения, манер разговора и всего прочего было таким, что все огрехи игры становились незаметными. С учетом нового мира я лишь доработал биографию своих ролей, а вот их цели, желания и мечты оставил прежними.
  Ну и у одной из личин изменил имя на Гарри Поттера, а так же поменял внешность, добавив очки и шрам на лбу. Артефакт в виде палочки являлся последней, завершающей чертой образа. Жаль только, что никто не сможет этого оценить.
  В моей же интерпретации Гарри был амбициозным магом B-ранга, что мечтал превзойти по силе легендарного Зерефа и стать величайшим темным волшебником. В гильдии не состоял, поскольку считал это пустой тратой времени, предпочитая достигать вершин могущества в одиночку. Правда, как этих самых вершин достигнуть он не знал, но над такими мелочами предпочитал не задумываться, лелея мечты о силе и в свободное время, читая книги с запрещенными заклинаниями.
  При этом как человек, он был замкнут и нелюдим, в общении с окружающими нервозен и часто неуверен. В общем, мало чем примечательная личность...
  Зачем мне все это?
  Ответ прост: уже сейчас под личиной Гарри Поттера я имею выходы на многих мелких шестерок теневого мира Фиора. Пусть они и считают меня бестолковым магом, тратящим деньги на всякую чушь, но тот факт, что они меня знают, уже многое значит.
  К тому же, некоторые книги, что я достал с их помощью, были действительно ценны...
  Если все сложится удачно, то через пару тройку месяцев я получу связи уже на более высоком уровне, и вот тогда можно будет прекращать маяться дурью и развернуться в полной мере.
  Информация правит миром... Я, правда, достаточно скептически отношусь к своим умственным способностям, и сомневаюсь, что смогу править этим самым миром только с помощью информации, но мне этого и не требуется...
  ...Спустя пол часа болтовни и осторожных обмолвок, я получил от Жандина заверение, что максимум через неделю, мой заказ будет отправлен на указанный почтовый адрес.
  Ну, что же, теперь можно возвращаться в гостиницу к Эльзе. Надеюсь, она еще не вернулась, а то ведь иначе наверняка получу взбучку за то, что ушел не предупредив. Точнее сначала надо убедиться, что за мной нет слежки. Не то чтобы я серьезно этого опасался, но осторожность лишней никогда не бывает...
  
  Глава 12.
  
  Как ни странно, когда я вернулся в гостиницу, Эльзы еще не было. Непонятно... Я нахмурился и прислушался к своей интуиции, но та упорно молчала. Вряд ли с девушкой могло что-то случиться, но опыт подсказывал, что долгое отсутствие напарника, в конечном счете, ведет к неприятностям. Когда мелким и незначительным, а когда и не очень...
  Но, в любом случае, это не повод отказывать себе в столь желанном отдыхе. Недолго думая я скинул одежду и забрался под теплое мягкое одеяло. Уф, хорошо. После стальной кирасы Эльзы с одного бока и неровной скальной поверхностью, прикрытой явно недостаточной толщиной материала спальника, с другого, постель в гостиничном номере воспринималась как рай земной.
  Эльза вернулась примерно через полчаса. Я проснулся от шума хлопнувшей двери и, сонно приоткрыв глаза, уставился на девушку.
  - Долго ты, - хрипловато проговорил я, - Проблемы какие-то?
  Она действительно выглядела напряженной. Обычное строгое выражение на лице дополнилось хмуро сдвинутыми бровями. Девушка прошла по комнате и села на соседнюю кровать.
  - Можно и так сказать, - сказала она и замолчала.
  Странно, какие могут быть проблемы? Я сладко зевнул и свесил ноги на пол, оказавшись напротив Эльзы.
  - Что-то не то с заказом?
  - Нет, - она тряхнула головой, - Когда я зашла в таверну, чтобы перекусить, то случайно подслушала разговор. Там было три мага, которые говорили что-то о Колыбели, а так же про то, что им почти удалось её найти...
  - И что? Мало ли какие искатели что ищут.
  - Нет, они говорили еще про то, что собираются как-то использовать находку.
  Я подпер ладонью подбородок и с полусонным видом покивал словам девушки.
  - И в чем проблема?
  - Могут пострадать люди!
  Я удивленно моргнул.
  - Почему ты так решила?
  - Это было понятно из их беседы.
  Я скептически уставился на Эльзу.
  - То есть ты всполошилась, только услышав пьяные бредни тройки магов? В чем подвох?
  Воительница окинула меня раздраженным взглядом. Нет уж, меня так просто не возьмешь и зверским видом не напугаешь. К тому же врать она не умеет: даже если бы я не узнал знакомый запах, то все равно не поверил бы этой байке, про говорливых представителей темных магов. Слишком наигранно все выглядит...
  - Там были маги из гильдии Леденящий лес. Шесть лет назад эта гильдия стала темной, после того как продолжила брать заказы на убийство, даже не смотря на запрет подобных заданий со стороны Совета. Если они что-то задумали, то добром это не закончиться.
  - Ладно, предположим, ты не ошиблась, но почему тогда не попыталась перехватить тех магов? Узнала бы, где спрятана эта их Колыбельная...
  - Сражаться с ними посреди города, значит повлечь разрушения и даже жертвы среди мирных людей. Этого я допустить не могла.
  Я вздохнул и запустил пятерню во взлохмаченные волосы.
  - И что предлагаешь?
  - Надо поскорее вернуться в гильдии и сообщить все мастеру Макарову.
  - А успеем? - засомневался я, - Пока доберемся до Магнолии, они могут успеть добыть Колыбельную и даже использовать её в своих планах.
  - Они собирались отправиться в Эвреал, а этот город почти по пути...
  - Предлагаешь попытаться их перехватить?
  - В одиночку мы не справимся, против нас будет целая темная гильдия.
  Сомнительно, что там будет много сильных магов, к тому же за артефактом отправятся далеко не все. Хотя расклад получается интересным: в отличие от Эльзы я знаю, какова настоящая цель Леденящего леса и его мастера Эрегора. Но даже без этого Эльза оказалась не так проста - свои информаторы у неё имеются, причем, судя по всему, они и сами не догадываются на кого работают. Ловко, что уж тут скажешь.
  Правда, было бы проще, если бы она прямо сказала, откуда эти слухи, а не выдумывала неубедительные легенды. Хотя уж кому-кому, а мне обвинять Эльзу в утаивании правды как минимум несправедливо: у самого тайн и мелких секретиков столько, что порой сам начинаю путаться, от кого что скрываю.
  - Ладно, давай заедем в Эвреал и попытаемся найти этих твоих искателей. Ты их хоть запомнила?
  - Да, - кивнула девушка, впрочем, не особо уверенно.
  - А имен они не называли?
  - Одного из них точно зовут Каге.
  - Уже что-то, - я не смог удержать зевок, - Ну тогда, завтра утром... - откинулся на подушку и прикрыл глаза.
  - Эй, - возмутилась Эльза, - Мы отправляемся немедленно!
  Черт, я так и не выспался. Сунув руки в карманы и понуро опустив голову, бреду по дороге вслед за Эльзой. Как она вытаскивала меня из кровати это отдельный разговор. Мне удалось превратить столь банальное занятие в настоящую баталию. Даже получилось затащить саму девушку к себе под одеяло и... к сожалению 'и' реализовать не удалось, поскольку щупать металл никогда не было моим хобби, а до остального я просто не смог дотянуться. Нет, все-таки постоянно носить доспехи это очень нехорошее отклонение, с которым просто необходимо бороться. В ближайшее время займусь этим.
  Я покосился на девушку и печально вздохнул. Будет сложно...
  Когда добрались до вокзала, выяснили, что поезд в нужном направлении, отправился каких-то пятнадцать минут назад, а следующий будет только вечером.
  - Предложения? - спросил я, когда мы отошли от справочного окошка.
  - Можно взять транспорт напрокат, но тогда путь займет больше времени...
  - И отнимет гораздо больше сил, - въедливо уточнил я.
  Магокаты работали за счет энергии водителя, причем жрали её просто неумолимо. Если не обращать внимания на скорость, то пробежать тоже расстояние на своих двоих даже проще, поскольку устанешь меньше.
  - Надо найти стоянку, - тоном, не терпящим возражений, сказала Эльза и двинулась к выходу из вокзала.
  Мне оставалось только вздохнуть и последовать за ней. Хотя я и всячески показывал, что не верю в угрозу со стороны Леденящего леса, и еду в Эвреал только из-за упрямства девушки, но внутри все томилось в предвкушении чего-то интересного. О Колыбельной я собрал немало данных, но правильность большей части стояла под сомнением. Можно с уверенностью сказать, что этот артефакт действительно является творением Зерефа, а так же то, что он действует посредством звука. Так же ходили слухи, что любой, кто услышит звучание Колыбельной, умрет и потеряет душу.
  И все, по сути. О том, что эта флейта на самом деле демон, никто, судя по всему, даже не догадывается. В идеале нужно перехватить темных магов, после того как они достигнут места, где спрятан артефакт, но до того как преодолеют защитную печать. Надеюсь, мы все же успеем...
  Наше новое средство передвижения выглядело несколько нелепо. По первому впечатлению, гибрид древнего 'жука' и еще более древней кареты. Магический двигатель располагался в задней части, а водитель, он же источник энергии сидел впереди. Вместо руля - рычаг. Посмотрев на это чудо техномагической мысли, я шустро забрался в пассажирское отделение, оставив на Эльзу обязанности водителя. А что такого? Я в свое время на права четыре раза сдавать пытался, но так и не сдал. У меня вообще с транспортом сложились категорично враждебные отношения: лошади подо мной дохли, у страйдеров ломались ноги. Дважды мне довелось терпеть кораблекрушение и один раз даже авиакрушение (пытался летать на нетче - крупном парящем существе, чем-то напоминающим медузу - с тех пор завязал пить грибные настойки). В общем, с таким везением садиться за руль, означает реальный риск не добраться до цели.
  Но, не смотря на это, мне все же пришлось сменить Эльзу после двух часов пути. Она успела неслабо вымотаться и чтобы не повторять недавних ошибок, допущенных во время охоты на баракена, за руль... то есть за рычаг управления сел я.
  ...До Эвреала мы добрались к вечеру. Эльза на этот раз не стала возиться со своим багажом, а дала указание доставить его в ближайшую гостиницу. Бедный стражник у ворот города еще долго не мог понять, когда в его обязанности добавилась работа грузчика. Но когда к тебе подходит девушка в доспехах и с мечом в руке и приказывает позаботиться о её вещах, да еще таким тоном будто она по меньшей мере генерал... В общем, смятение солдат понятно.
  Короткий допрос на тему покидал ли город некий черноволосый парень, примерно лет восемнадцати не принес результатов. По словам стражников эти ворота минует мало людей, в основном проходят пешие караваны, идущие на запад королевства.
  Этот Каге либо все еще в городе, либо вышел через другие ворота. Как можно найти человека, если знаешь только его цвет волос и глаз? Да никак! К сожалению Эльза этого, похоже, не понимала и действовала по принципу: перевернем все вверх дном, но найдем. То, что наша цель - маг, несколько сужало область поисков, но опять же сомнительно, что Каге станет светить свою принадлежность к темной гильдии. И хотя разборки между магами в основном волновали только самих магов, и обычное население предпочитало в них не вмешиваться, но ведь среди простых прохожих можно встретить другого одаренного и тогда проблем будет немало.
  Плохо, что я ни разу не видел этого Каге вживую - иначе можно было бы направить на его поиски любого из моих волчат и через полчаса, максимум час, трупик этого темного мага был бы доставлен к нам. Делу бы это не сильно помогло, но моральное удовлетворение я бы получил.
  - Черт, Эльза, признай уже, что наши поиски просто бесполезны: мечась по городу, мы ровным счетом никого не найдем! - я прислонился спиной к дому и, сложив руки на груди, всем видом старался показать, что больше отсюда никуда не сдвинусь.
  Мне и в самом деле надоело искать этого Каге, а поскольку в моих данных не было ни слова о местонахождении Колыбельной, то нам оставалось только отправиться в город, где собираются мастера гильдий и караулить Леденящий лес там. Впрочем, думаю, мастерам и без нас известно об угрозе, и даже если мы не вмешаемся, то все будет нормально.
  Эльза тяжело вздохнула и, помассировав переносицу, предложила.
  - Давай проверим еще главные ворота...
  - А после этого вернемся в гильдию и расскажем все Макарову, а уж он пусть сам разбирается с этой проблемой, - закончил за неё и, получив утвердительный кивок, первым двинулся к намеченной цели.
  
  ***
  
  - Запас везения карман не тянет, не так ли? - хмыкнул я и покосился на Эльзу.
  Сходили мы на удивления удачно, перехватив на выходе из города группу магов Леденящего леса. Теперь пробираемся по бурелому вслед за ними. Вообще-то можно не скрываясь пойти по дороге, просто отстав на полкилометра и используя для слежки аурное зрение, но светить им раньше времени мне не хочется. Пусть пока останется козырем в рукаве.
  Около двух часов спустя лесовики, судя по всему, добрались до своей цели - каких-то древних развалин. Что здесь было раньше сейчас сказать сложно, но учитывая размеры явно не город. Может храм или что-то вроде этого.
  Лесовики разбрелись по руинам, что-то выискивая.
  - Нападем сейчас? - не то спросила, не то постановила Эльза.
  - А зачем? - чтобы подобраться незамеченными нам пришлось преодолеть заросли колючих кустов, где я умудрился засадить две занозы и все в один палец, - Подождем пока они найдут то что ищут, потом и будем действовать, - первая вышла легко, а вторую никак не получалось подцепить зубами, - Нам все равно придется искать артефакт. Колыбельную надо убрать отсюда, раз уж темным стало известно, где она спрятана.
  - Да ты прав, - вздохнула девушка, а потом недовольно покосилась на меня.
  Легкое дуновение магии, которое успешно заглушил артефакт скрытности, и в её руке появились маникюрные ножницы.
  - О, спасибо.
  - Ты когда-нибудь бываешь серьезен? - неожиданно спросила Эльза, пару минут понаблюдав за моими мучениями.
  Издав победоносный клич, правда, шепотом, чтобы не услышали, вытащил надоедливую занозу и вдавил её в землю.
  - Ммм, ты что-то спросила?
  - Забудь, - с досадой покачала головой девушка, - Кажется, они нашли что искали.
  Действительно, маги столпились возле массивной, заросшей мхом плиты. Вскоре прямо из камня вынырнул толстенький человек, что-то сказал остальным и те оживленно загалдели.
  Парень среднего роста, с длинными черными волосами, собранными на затылке в пучок, окриком прервал веселье. Судя по всему, это и есть то самый Каге, и в этой группе он главный. Плиту разбили, освобождая проход, и черноволосый маг спустился вниз, а тройка осталась наверху, видимо для прикрытия.
  - Подождем немного. Пусть отойдет подальше, а потом нападем.
  Выждав минут пять, атаковали. На этот раз я пропустил даму вперед, давая ей право первого удара. На самом деле мне просто хотелось посмотреть на девушку в действии, ведь одно дело сражаться с монстрами, а другое - с людьми. Если верить аниме, то Эльза милосердна к своим врагам и очень не любит убивать. Не буду утверждать, что это плохая черта, но и хорошего в ней ничего не вижу: оставлять за спиной живого противника опасно и мало кто может предсказать, чем это в итоге обернется. К тому же, жизнь - не кино и очень редко, когда злодеи раскаиваются и превращаются в хороших парней.
  ...Хотя, как и в любом другом правиле, бывают исключения...
  Несмотря на то, что тройка магов Леденящего леса старательно исполняла свои обязанности стражей и усиленно крутила головами, первую атаку они пропустили. Впрочем, должен признать, что я и сам не ожидал от Эльзы такой прыти. Во время нашего боя она лишь в самом конце двигалась с такой скоростью, да и то недолго. Тридцать метров, что отделяли нас от противников, она преодолела за какие-то доли секунды. Её противник даже не успел ничего понять, как получил удар по голове и отправился в царство Морфея. При этом я успел заметить, что удар был нанесен аккуратно, чтобы ненароком не убить, поскольку в ином случае силы девушки хватило бы, чтобы разнести череп мага вдребезги.
  ...Придется тоже работать мягче, не хочу, чтобы между нами возникло напряжение...
  Призывать оружие я не стал, как, впрочем, и броню. Только черные тканевые перчатки с обрезанными пальцами. Может со стороны они и не выглядят как нечто опасное, но по прочности ничуть не уступают металлу такой же толщины. Да и не собирался я ими отбивать удары, у них другое назначение...
  Доставшийся мне противник оказался магом земли. Три каменных копья, которые мгновенно выросли из земли мне на встречу - лишнее тому подтверждение. Даже уклоняться не стал - просто подпрыгнул и, оттолкнувшись от вершины самой низкой каменюки, швырнул свое тело в мага.
  Надо признать, что он оказался чуть сильнее и быстрее, чем я ожидал. Маг не только успел поднять передо мной внушительный пласт земли, но и даже покрыть свое тело каменной броней.
  ...Правда, это ему не особо помогло...
  Удар двумя руками, по локоть окутанными молниями и земляная стена разлетается сухими комьями. Видимо, он не смог так быстро уплотнить землю, превращая её в камень. Понадеялся, что толщина сможет компенсировать потерю прочности и хоть немного задержать меня, но просчитался...
  Энергии, которую я влил удар, оказалось даже слишком много и молнии не только уничтожили преграду, но и остатком зацепи мага. Несильно, но этого хватило, чтобы откинуть его на несколько метров назад. На ногах он устоял, но концентрацию потерял. Рунный круг перед его ладонями рассеялся, а уже почти готовое заклинание не сработало.
  ...Убивать его мне не нужно, так что бить придется осторожно...
  Когда я подскочил вплотную, противник попытался ударить превращенной в монолитный угловатый блок рукой, но тем самым, только облегчил мне задачу. Я присел, пропуская удар над головой, и из-за слишком тяжелых каменных доспехов маг сначала сильно провалился вслед за ударом, а затем неуклюже рухнул на землю от моей подсечки.
  Удар согнутыми пальцами по открывшейся шее, и можно быть уверенным, что в ближайшие полчаса противник не очнется.
  ...Подобная защита лишена всякого смысла. Весит дофига, а от более-менее серьезного удара развалится. Нет, я понимаю, что с помощью магии можно сделать камень гораздо прочнее, но надо быть действительно очень хорошим магом земли, чтобы оправдать большие затраты в энергии и излишнюю массу защиты. Лучше уж перед собой стены возводить: видимости они, конечно, лишают, но хотя бы движения не сковывают...
  Пока я возился с одним противником, Эльза успела уложить второго и теперь стаскивала их в кучу, чтобы связать.
  - Надеюсь, тот, что спустился вниз, ничего не заподозрил, - сказал я, отряхивая запылившиеся ладони и покрытую земляной крошкой одежду, после того как все пленники были надежно привязаны к дереву неподалеку.
  Меня несколько беспокоил тот толстый парень, что проникал сквозь камень, а потом освободил проход, просто прижав ладонь к плите, отчего она раскололась. Его я для надежности наградил дополнительным сильным ударом в висок, а заодно сонным заклинанием, когда Эльза отвернулась. Думаю, пару-тройку часов в бессознанке проваляется, а там уже посмотрим, что с ним делать. Будь я один, то прямо сейчас прирезал пленников, просто для того, чтобы не оставлять противников за спиной. Все мои знания и опыт твердят о правильности такого поведения, но Эльза явно будет против. Вот из-за чего я так люблю работать в одиночку...
  Спуск в подземелье представлял собой вертикальный лаз метра три в глубину и шириной около полутора. На дне белел мягкий, по крайней мере, на вид, песок. Возиться с веревками не стали, поскольку высота не такая уж большая. Даже я со своими навыками левитации смогу при необходимости выбраться на поверхность. Но если ничего неожиданного не случиться, то пусть меня Эльза поднимает. Всегда мечтал, чтобы меня девушка на руках поносила...
  Песок тихо заскрипел под ботинками, когда я спрыгнул вниз. Передо мной темнел узкий проход. Вопреки ожиданиям здесь было достаточно сухо, а на стенах отсутствовали следы влаги. Однако на песке были видны отпечатки лап грызунов, то есть помимо этого, до недавнего времени запечатанного прохода существуют и другие.
  Рядом мягко приземлилась Эльза.
  - Идем?
  Я кивнул и неторопливо двинулся вперед. Освещение здесь отсутствовало, но пока мне вполне хватало света из лаза. Как девушке, не знаю, но она ничего не сказала.
  Через пол сотни шагов проход расширился, а еще через десяток мы уткнулись в развилку. Коридор в этом месте раздваивался, и по какому проходу ушел Каге решительно непонятно.
  - Хм... - глубокомысленно хмыкнул я, - Мальчики налево, девочки направо?
  - А если дальше будут еще разветвления? - девушка выглядывала из-за моего плеча, и я отчетливо ощущал её дыхание возле щеки.
  - Еще можно бросить монетку... - я запнулся, заметив мелькнувшую возле стены тень, - Или спросить дорогу у кого-нибудь из местных - это всегда помогает.
  - Думаешь, тут живет кто-то кроме крыс, - Эльза тоже заметила грызуна, что прошмыгнул мимо нас.
  - Пф... Как ты пренебрежительно о них отзываешься. Крысы - это, между прочим, умнейшие существа. Вот сама посмотри, - я присел на корточки и похлопал ладонью о пол пещеры, - Эй, парень, выходи...
  Вскоре из темноты, вальяжно переваливаясь на лапах, выбрался здоровый крыс. Черная шерсть, красные бусинки глаз и длинный лысый хвост. Он остановился в полутора метрах от нас и привстал на задних лапах, так что его мордочка оказалась на уровне моего лица.
  - Тут недавно человек проходил, не знаешь, куда он пошел? - спросил я у него. Спиной я буквально чувствовал недоумение Эльзы. Она явно раздумывала, не пора ли меня снова отправлять к Полюшке.
  Крыс склонил голову набок, задумчиво пошевелил усищами и издал ряд попискивания и фырканья.
  - Ага, понял... А дальше... Ага... И налево...
  - Все, спасибо, - я порылся по карманам и достал пару печенек, которые всегда носил собой, - Держи, заслужил.
  Крыс вежливо принял угощение и тут же принялся его с аппетитом грызть. Я незаметно развеял аурное зрение и оглянулся на Эльзу.
  - Ну что, пошли. Дорогу я узнал, тут от силы минут десять ходьбы... - произнес я, старательно удерживая непрошенную улыбку, что усиленно рвалась на свободу при виде выражения лица девушки. Кажется, она начала сомневаться в собственной адекватности.
  Дальнейший путь прошел спокойно. Следов, что оставил Каге, было более чем достаточно. Конечно, обычными способами обнаружить что-то на каменном полу практически невозможно, но следы ауры за такое короткое время не успели рассеяться, и для меня были как путеводная нить.
  На глубине более полусотни метров располагался большой круглый зал. В центре на массивной гранитной плите лежала флейта из темного дерева. Выглядела она, мягко говоря, отталкивающе: неведомый мастер придал ей форму кости с человеческим черепом на вершине. А вот её магию я не чувствовал - количество щитов и запрещающих печатей на постаменте было таким, что их фон все заглушал.
  ...А вот Каге не видно...
  Я окинул помещение внимательным взглядом, но ничего не заметил. Хотя это и не удивительно, наш противник способен прятаться в тенях, которых тут более чем достаточно.
  Легкого, почти неслышного шороха и дуновения магии хватило, чтобы я оттолкнул Эльзу и отпрыгнул в сторону сам. На том месте, где мы только что стояли, мелькнули тонкие теневые нити.
  - Ловко...
  
  Глава 13.
  
  На этот раз я решил не пренебрегать защитой, призвав легкие доспехи и прямой меч.
  - Сзади, - подчиняясь окрику Эльзы, кувырком ушел от нападения. Девушка выбрала доспехи, дающие способность летать и зависла на высоте двух метров. Так Каге будет тяжелее её достать...
  Над головой просвистели клинки и обрушились теневую фигуру человека, но без вреда прошли сквозь неё и вонзились в камень.
  ...Интересный противник: почти не использует заклинаний, только прямое управление подвластной стихией, прячется и атакует, не желая вступать в прямой бой. В темном просторном помещении у него есть существенное преимущество, но если нападет в лоб - проиграет, даже если я постою в сторонке, а сражаться будет одна Эльза...
  - Так-так-так, - голос исходил как будто со всех сторон, - Кто у нас здесь, мошки из светлой гильдии?
  - Ну, предположим не мошки, а фейки... - пробормотал я, попутно пытаясь почувствовать, где спрятался Каге.
  - А что есть разница? - расхохотался маг теней. Он еще не успел договорить, а уже напал на меня и снова со спины.
  - Какие-то нехорошие у тебя привычки, - сказал я, без особого труда уклоняясь от широких полотен из тени. Даже знать не хочу, что со мной произойдет, если хоть одно достигнет цели. Явно ничего хорошего...
  Дальнейшее противостояние проходило по схожему сюжету: Каге атаковал исключительно меня, я уклонялся, а Эльза, зависнув в воздухе, периодически накрывала подозрительные участки градом колюще-режущих предметов. Через пару минут весь пол и часть стен были утыканы разнообразным оружием.
  ...Интересно, почему Эльза способна управлять холодным оружием, но при этом не может заставить летать бесформенный кусок железа? Специфика магии или чисто психологический фактор?..
  В какой-то момент я слишком расслабился, за что и поплатился. Тени оплели мои ступни, надежно приковав их к полу, а несколько теневых лезвий ударили в спину. Большинство увязло в броне, но одному заклинанию все же удалось достигнуть тела, оставив неглубокую рану под левой лопаткой.
  - Неплохо, - я вырвался из оков, направив слабый выброс магии в ноги, попутно восстанавливая поврежденные доспехи, - Ты дольно ловок для представителя темной гильдии.
  - Что ты знаешь о нас, мошка? - мои слова чем-то задели Каге, отчего в его голосе проскользнула злость, - Вы, светлые, всего лишь показушники, которые прячут под законом собственную трусость. Придет время...
  Я не особо прислушивался к тому, что он говорил, полностью поглощенный отслеживанием его перемещений сквозь тень.
  ...Еще немного...
  - Попался! - резко выдохнула Эльза, когда с бледно-голубой вспышкой прямо из стены выдернуло неудачливого брюнета. Резкий рывок, и он падает без сознания, окропляя каменный пол кровью из рассеченного лба.
  Даже я не сразу заметил, что некоторые из клинков воительницы помимо стандартных чар привязки несут еще и достаточно интересное заклинание. Его назначение стало понятно, когда эти клинки распределились на четыре группы по три меча каждая. Причем располагались они строго треугольником.
  Ловко сделанное связывающее заклинание, способное работать по принципу ловушки. А так как Каге находился внутри тени, то Эльзе пришлось для надежности использовать на каждую ловушку по три клинка. Она расставила их в самых подозрительных местах, а дальше дело техники. Как только Каге пересек границу, очерченную одной из треугольных ловушек, его выдернуло из тени и обездвижило.
  Я бросил взгляд на связывающую поверженного противника Эльзу и невольно умилился. Девушка работала очень ловко и умело - у неё явно большой опыт в этом деле.
  ...Мда, Каге мы одолели, а вот защита на Колыбели никуда, к сожалению, не делась. Кто её теперь, интересно, взламывать будет? Эльза не похожа на спеца в этой области, да и я, в общем-то, тоже. Можно попробовать сломать печати грубой силой, но тогда велик риск того, что Колыбель пробудиться и обратиться в демона...
  А с другой стороны...
  Я призвал копье с мощными чарами молнии, накачал его магией до предела и метнул в сторону постамента с артефактом. Яркая вспышка и оглушительный хлопок, а спустя секунду нас накрыло облако пыли.
  - Что ты делаешь?! - тон Эльзы не предвещал ничего хорошего.
  - Ломаю защиту, - спокойно пожал плечами я и призвал второе копье, - Или у тебя есть идеи лучше?
  - Нет, но...
  - В таком случае, нет смысла ломать голову, - не дал ей договорить и повторно метнул копье в центр печати.
  Снова вспышка и хлопок, правда, на этот раз пыли меньше. Я уже было хотел призвать его в третий раз, когда на мою голову обрушился подзатыльник Эльзы.
  - Ты когда-нибудь будешь меня слушать?! - лицо девушки пылало гневом. Кроваво-красные волосы лишь усиливали эффект, а из глаз вот-вот готовы сорваться искры, чтобы испепелить меня.
  - Эээ, да расслабься ты, - вскинул руки в примиряющем жесте, - Ничего плохого не произошло...
  - Что?.. - закончить вопрос Эльза не успела. Со стороны, где лежала Колыбельная донесся низкий гул.
  - ...А может, и произошло.
  Через пару мгновений защита печати перестала существовать, издав напоследок мелодичный звон.
  - Жалкие людишки, как вы посмели пробудить меня!
  ...Ну и магия: от одного дуновения у меня перебило дыхание, и волосы встали дыбом по всему телу. А ведь это всего лишь один из артефактов, созданных несколько сотен лет назад, и значительно ослабленный временем. Какова же тогда сила самого Зерефа?..
  - Так значит Колыбельная это демон? - Эльза смотрела на превращение бывшей флейты в огромное существо. Судя по всему, она практически не ощущает дыхание магии смерти. В такие моменты начинаю жалеть о своей повышенной чувствительности...
  Колыбельная уперлась в потолок зала и прекратила увеличиваться в размерах. Четыре метра в высоту, тело как будто сплетенное из толстых корней деревьев. Дополняло все это великолепие довольно неприятная на вид маска, заменяющая демону лицо...
  - Какая красавица! - почти искренне восхитился я.
  - Правда? - боже, оно смутилось!
  - Вообще-то... нет.
  - Умрите жалкие людишки, я сожру ваши души, - мощным потоком демонического голоса меня едва не прижало к земле.
  - Обязательно было её злить?! - это Эльза смогла докричаться до меня.
  - Я случайно...
  В том невнятном ответном рыке я вполне четко услышал, что на ближайшее будущее судьба подготовила мне несколько довольно неприятных сюрпризов.
  - Просто нападай!.. Молча!
  ...Ох, похоже, я действительно её разозлил...
  
  ***
  
  - Это было... жестоко, - задумчиво произнес я, разглядывая то, что осталось от порождения Зерефа. Демона как будто пропустили сквозь камнедробилку, отчего он частично обратился в труху. ЭТО в итоге даже не смогло обратиться назад во флейту - просто погибло слишком быстро. А ведь я почти не принимал участия в бою...
  Тихо захрустели щепки на каменном полу, а в спину словно повеяло ледяным воздухом. Я медленно и осторожно обернулся и судорожно сглотнул. Позади стояла Эльза... очень злая Эльза.
  - Ик, - это все что я смог произнести.
  - Зачем ты это сделал? - тихо, но от того еще более пугающе начала она, - Ты понимаешь, что из-за своей безалаберности едва не погубил нас? А если бы Колыбельная выбралась на свободу, сколько людей погибло бы в таком случае?
  - А...
  - Не перебивай! - ох, кого-то она мне сейчас сильно напоминает, - Сколько можно строить из себя идиота? Думаешь, я не заметила, что ты поступил так нарочно?!
  - Э...
  ...Черт, меня, похоже, сейчас будут бить, и не исключено что ногами. Но что-то я действительно с Колыбельной погорячился, можно же было привести в сознание Каге и заставить его взламывать печать. В конце концов, нас двоих более чем достаточно для того, чтобы проконтролировать его действия...
  - Ладно, - вскинул руки в примиряющем жесте, - Я все понял. Признаю, действительно сглупил, в следующий раз буду осмотрительнее. К тому же, все обошлось, и Колыбельная теперь уничтожена окончательно.
  Эльза смерила меня недовольным взглядом, но все же кивнула и, развернувшись, молча пошла в сторону выхода.
  - А этого придурка значит, мне тащить? - недовольно побурчал я ей вслед, но так чтобы девушка не услышала, и взвалил на плечо связанного по самые уши Каге поплелся вслед за Эльзой.
  В город мы возвращались, ведя перед собой цепочку из четырех магов Леденящего леса. Точнее двое из них тащили еще двоих, находящихся в отключке. Особенно не повезло тому, кто тащил толстяка, которого я не так давно приложил усыпляющим заклинанием. Весил он немало, а потому уже через полчаса носильщик тяжело дышал и поминутно спотыкался.
  - Кстати, ты ведь отправила Макарову сообщение, о Колыбельной? - спросил я у Эльзы.
  - Да, но только о том, что темной гильдии удалось найти её и то, что мы следуем за ними. А что?
  - Да просто думаю, будет не лишним, если нас встретят в городе кто-нибудь из светлых: в Леденящем лесе явно больше чем четверо магов. А если оставшиеся решат напасть на нас в городе, то будет жарко...
  Эльза нахмурилась и медленно кивнула, а после ускорила шаг, подгоняя пленников.
  ...Проблема даже не в самом нападении - отбиться мы сможем, даже если придется отпустить пленников, но вот о количестве жертв среди мирных жителей остается только гадать. Как интересно в аниме у Феек получалось разносить целые города, но при этом обходиться без случайных убийств?..
  Вопреки ожиданиям злых темных магов в городе не обнаружилось. Нам вполне спокойно удалось добраться до здания тюрьмы, где мы сдали своих пленников и получили награду за их поимку. Пришлось, правда, задержаться для беседы с начальником стражи, чтобы подробно рассказать о происшествии, в результате которого нам удалось захватить этих лесовиков.
  Высокий с мощной фигурой, хотя уже и седой военный лишь удивленно покачал головой, спросил, что мы собираемся делать с Колыбельной и, узнав, что она уничтожена окончательно, отпустил нас.
  К тому времени, когда мы вышли из двухэтажного толстостенного здания тюрьмы, солнце уже спряталось где-то за крышами домов. О его присутствии говорил лишь окрашенные в красно-розовые оттенки облака.
  - Что, опять в гостиницу? - спросил я, разминая спину, затекшую за время сидения на неудобном стуле в кабинете начальника стражи.
  - Да, все равно поезд до Магнолии будет только завтра, - было видно, что за прошедший день девушка устала даже больше меня и жаждала поскорее добраться до постели.
  - В таком случае, пошли: надо еще выяснить, куда те стражники доставили твои вещи, - я приобнял Эльзу за плечи, отчетливо ощутив, как напряглось её тело под моей рукой. Не собираясь испытывать долго её терпение, потянул вверх по улице, а через пару шагов отпустил.
  ...Меня не убили на месте и это уже обнадеживает...
  - Тут только одна гостиница, к тому же я назвала адрес, - запоздало ответила она, - Так что искать ничего не нужно...
  По-видимому, девушка решила не заострять внимание над этим эпизодом. Да и не носил этот жест какого-либо романтического подтекста, просто дружеские объятия... Хм, кого интересно я пытаюсь убедить? Уж не себя ли часом? Вроде я решил, что заводить близких отношений с Эльзой не стоит, так почему же продолжаю о них думать? Лечить срочно! Вот как вернусь в Магнолию, так сразу в бордель, а то мысли не в ту сторону бежать начинают...
  Вечер сегодня выдался на удивление тихий. Слабый, но от того ласковый ветерок, редкими порывами касался ярких вывесок на магазинах, заставляя их едва заметно трепетать. Солнце было невидимо за домами города, но его лучи, подсвечивая кучерявые облака, создавали странную, почти иллюзорную картину окружения. Кроме нас на улице не было прохожих, и не слышался привычный шум и гам толпы... Мир казался качественной и реалистичной, но всего лишь картиной талантливого художника.
  Очень спокойной и умиротворенной картиной...
  День, наполненный беготней и суетой, приближался к концу, и теперь, вид вечернего города, приносит покой душе и разуму. Я шел, скрестив руки за головой, и насвистывал внезапно всплывшую в памяти мелодию. Вроде что-то до боли знакомое, но вот ни слов песни, ни исполнителя вспомнить никак не получалось. Впрочем, я от этого не особо расстраивался, поскольку все равно и с голосом, и со слухом дела у меня обстояли весьма и весьма печально. И, похоже, данный недостаток являлся одним из тех, что преследуют человека вне зависимости от его тела, поскольку в прошлых жизнях все было ничуть не лучше...
  Спустя какое-то время я стоял в ванной и, подставив спину под упругие струи душа, перебирал в памяти события последних двух дней, пытаясь понять, не слишком ли я раскрылся. Вроде нет. Боевые навыки примерно на том же уровне, что и во время тренировочного поединка с Эльзой, после моего вступления в гильдию. С освобождением демона, правда, немного просчитался, но девушка вроде к этому не возвращалась. Будем надеяться, что дальше Макарова данный эпизод не уйдет. А если и уйдет, то велик шанс, что сыграет мне на руку...
  Ладно, сделаем вид, что так и было задумано. В конце концов, образ и так дольше пары месяцев вряд ли продержится, поскольку основные события уже начались. Следующий ход должен быть за Нацу, но все же стоит подготовиться в случае необходимости возвращать историю на заготовленный маршрут. Вероятность - штука непредсказуемая и своенравная, и котик может ошибиться в выборе листовки с заданием...
  
  ***
  
  Наше возвращение стало триумфальным. Не знаю откуда, но все уже знали об уничтоженном демоне и стычки с темной гильдией, и встречали нас радостным воплем и кружками с выпивкой, поскольку Макаров ради такого события отменил сухой закон. Меня даже начали одолевать сомнения, чему народ больше радуется: нашему возвращению или возможности напиться и устроить дебош?
  - ...А потом, значит, она оторвала ей ноги, завязала их бантиком и запихала в ж... Эээ, в пасть то есть...
  - О! - восхищенно вздохнули окружающие, представляя данное зрелище.
  Активно жестикулируя, я пытался передать Фейкам ход битвы. Может не совсем точно, зато вполне в духе нашей гильдии.
  - Ну, колыбельная такого не выдержала и взмолилась о пощаде. Не тронь меня - говорит - аловолосая воительница, а я за это три твоих желания исполню...
  - Так у неё же рот заткнут, как она говорила?
  - Проглотила, наверное...
  - Или выплюнула...
  - Нет, - покачал я головой, - Она второй рот вырастила. Под подбородком. Им и говорила.
  - Ужас!
  - Точно...
  - Это еще не ужас: ужас начался, когда Эльза стала её голову откручивать...
  Мое выступление грубо прервали ударом по макушке. Макушка выдержала, позвоночник тоже, а вот стул подо мной рассыпался.
  - Ты чего? - с обидой спросил я, сидя на полу и потирая ушибленное место.
  - Ничего такого не было... И вообще, чего вы тут столпились? Марш убираться, пока мастер не вернулся, - раздраженная Эльза зрелище, конечно, по-своему прекрасное, но крайне угрожающее.
  Народ с этим мнением явно согласился и с ворчанием стал расползаться по всему залу. Правда, кое-кто на угрозу не заметил.
  - Сражение с демоном? Круто! Я аж воспылал! - видимо в подтверждение Нацу окутался бушующим пламенем, - Эльза, сразись со мной!
  Бедные мои уши... Бедный парень: с кулаками на бронепоезд. Удар по затылку впечатал огненного мага лицом в пол, от чего зазвенела посуда за барной стойкой. Мира осуждающе покачала головой, а симпатичная блондинка рядом с ней заметно побледнела.
  - Она сурова.
  - Это же Эльза, - пропищал синий кот так, как будто это все объясняло. Хэппи предпочел взлететь на потолочную балку, видимо опасаясь, что часть тумаков приятеля может перепасть ему. Как сообщнику в разрушении портового города, а затем и роскошного особняка какого-то богатея.
  - На самом деле она милая и добрая... Где-то там, в душе, глубоко под броней, - я перебрался за барную стойку и пристроился рядом с девушкой, - Кстати, мы не знакомы, - с широкой дружелюбной улыбкой представился я, - Сириус.
  - Люсия, - вернула мне улыбку девушка.
  Чуть ниже плеч пшеничного оттенка волосы, стройная фигурка и чуть раскосые карие глаза. Красавица, как впрочем, и большая часть девушек гильдии.
  - Это ведь тебя пригласил Нацу, чего он там устроил? - я кивнул в сторону Эльзы, отчитывающей понуро сидящего на полу парня.
  Люси немного смутилась и отвела взгляд.
  - Ну, тут долгая история...
  - Вначале она втюрилась в какого-то мага и согласилась отправиться с ним в круиз на пароходе. А потом оказалось, что он на самом деле хотел продать её в качестве рабыни...
  - Кошак! - ну и вопль, у меня даже ухо заложило, а Хэппи от неожиданности свалился с балки. Правда, успел вовремя отойти от звуковой атаки и в полуметре от пола призвал крылья и мягко спланировал на стол.
  - Он меня околдовал, - уже спокойно пояснила нам Люси.
  - Мерзавец, - с чувством произнес я, попутно прикидывая, что делал бы будь у меня подобные способности.
  - А потом мы взяли задание добыть книгу у герцога Эверли...
  ...Мда, а ребята неслабо повеселились. Только боюсь, теперь Нацу здорово прилетит и от Эльзы, и от мастера, когда тот вернется. Сначала разгром в Харгеоне, потом особняк...
  Спустя какое-то время я успешно избежал намечающейся попойки и улизнул из гильдии, напоследок бросив Грею:
  - Зайди ко мне через пару часов, надо кое-что обсудить.
  Ледяной маг удивленно глянул на меня, но, помедлив, кивнул.
  ...Вот и отлично. Следует предоставить ему некоторую информацию, из той, что добыта вполне законным путем. Расскажу только о том, что не так давно демон Делиора, заключенный в ледяной гроб был тайно переправлен на остров Галуна. Думаю, этого ему будет достаточно, чтобы в нужный момент сделать определенные выводы...
  
  
  

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  В.Кривонос "Магнитное цунами" (Научная фантастика) | | А.Респов " Небытие Ковен" (Боевое фэнтези) | | Б.Толорайя "Чума" (ЛитРПГ) | | В.Сагайдачный "Игры спящих" (ЛитРПГ) | | Кин "Новый мир. Цель - Выжить!" (Боевое фэнтези) | | А.Невер "Сеттинг от бога" (Киберпанк) | | Ю.Королёва "Эйдос непокорённый" (Научная фантастика) | | В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2" (Боевая фантастика) | | Я.Ясная "Игры с огнем. Там же, но не те же" (Любовное фэнтези) | | К.Вэй "По дорогам Империи" (Боевая фантастика) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"