Соколова Марина Александровна: другие произведения.

Их истории

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Создай свою аудиокнигу за 3 000 р и заработай на ней
📕 Книги и стихи Surgebook на Android
Peклaмa
Оценка: 10.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Она - человек, талантливый маг и целитель, так мало этого, в придачу ко всему красива и умна. Он - орк, сильный воин, немногословный дикарь, все решающий силой, о внешности и говорить не стоит, типичный представитель своего народа. Такие разные... Но все же, вместе, назло всему миру и предрассудкам. обновлено 28.08.2020

Маленькое предупреждение. Это история для того, чтобы отдохнуть, не напрягаясь. Не ждите от нее серьезности и откровений. Герои могут вести себя глупо, самонадеянно, могут злить, могут радовать - и это совершенно нормально. Пролог. Начнем с конца Глава 1. Знакомство Глава 2. Некрополь Глава 3. Дела семейные Глава 4. День зеленого эля Глава 5. Долина перевернутых пирамид Глава 6. Эксперименты скучающей магички Глава 7. По дороге к оркам
  
  
  Пролог. Начнем с конца
  
  Софи, буквально, светилась от счастья. С её лица с самого утра не сходила широкая, полная озорства и задора улыбка, а глаза искрились от восторга и ощущения полного безграничного счастья. Сегодня просто замечательный день, который станет еще лучше! Иначе и быть не может! И дело вовсе не в том, что ярко светит теплое солнышко, что оно не печет, заставляя обливаться потом, а лишь пригревает, ласково касаясь её лица и золотистых волос, отливающих медью. Не в свежем легком ветерке, дарящем прохладу и умиротворение, игриво шелестящем в листве деревьев, и даже не в том, что вокруг благоухают яркие цветы и заливисто поют птицы. Сегодня! Именно сегодня, она выходит замуж за лучшего мужчину в этом мире, и неважно, что другие иного мнения! Даже не верится в то, что это, наконец, произойдет! И пускай, по большому счету, это всего лишь формальность, ведь они с Урагом давно живут вместе, все равно на душе магички разливалось волнующее томление. Она трепетала! Еще несколько минут, и она станет замужней женщиной. Это ответственный шаг, после которого ударить кулаком по столу и уйти хотя и возможно, но весьма проблематично. Готова ли она к этому? Способна ли она перед лицом богов и предков целиком и полностью отдать себя мужчине? И вроде бы стоит посомневаться для приличия, но девушка была тверда в своем решении. Далеко не каждой удается заполучить в мужья орка, так что упускать свой шанс нельзя! Да и что скрывать, она решила, что все так и будет еще в их первую встречу, в тот самый момент, когда увидела перекошенную от ярости и злости физиономию орка, услышала его утробное, почти звериное рычание. Это было настолько впечатляюще и возбуждающе, что сердце своевольной магички дрогнуло, а разум услужливо подсказал, что это и есть настоящий мужчина! Тот факт, что другие не видели преимуществ орка, ничуть не расстраивал Софи, напротив, убеждал в том, что никто другой не посягнет на её мужчину, так что проблем меньше, не придется испепелять надоедливых соперниц и накладывать на них изощренные проклятья. А что? Она может и не на такое ради собственного счастья пойти. Главное, самой быть всем довольной, а все остальное совершенно неважно!
  
   Чего только ей не довелось наслушаться за те три года, что они с Урагом вместе, но все это мелочи, не способные повлиять на однажды принятое решение. Да и вообще, какая разница, что думают другие? Она счастлива, а общественное мнение может идти куда подальше!
  
   'И что она только в нем нашла?' Ну, наверное, то, чего нет в других мужчинах. Уж всяко орк будет лучше напомаженных тоненьких эльфов, полдня проводящих перед зеркалом. И совершенно точно круче жадных гномов или расчетливых эгоистичных демонов. С людьми и вовсе лучше не сравнивать.
  
   'Он же урод!'. Мужчина и не должен быть красив, скорее уж надежен и силен! Да и вообще, много эти курицы в красоте понимают! Ей нравится, и это главное! Ураг обладает суровой брутальной привлекательностью, и Софии готова была лично выцарапать глаза и вырвать языки тем, кто осмелится с ней не согласиться.
  
   'Это же извращение!' Да что они понимают извращениях?! Возможно, больше, чем хотят показать, но все же, они неправы! Быть с любимым мужчиной - прекрасно! Что может быть чудесней, чем чувствовать себя желанной, знать, что за тебя любому голову оторвут. И неважно, что ты и сама неплохо с этой задачей справиться можешь. Что до извращений, то это дело семейное и сугубо личное. Как говорится, каждому свое.
  
   'Как можно выбрать орка?!' Как? Как? Легко! Увидела! Захотела! Заполучила! Другие лишь мечтать да фантазировать об этом могут, скрывая истинные желания. А ей на все плевать! Софии не сомневалась, что сделала все верно, ведь в противном случае не была бы так счастлива в этот день.
  
   'Они не пара!', 'Бедняжка тронулась рассудком!', 'Да он же её раздавит!' 'Она еще пожалеет!' - все это, и еще много чего магичка слышала за своей спиной, и услышит ещё больше, в этом не приходилось сомневаться. Что ж, пусть трусливые завистники и неудачливые поклонники говорят и думаю, что хотят. Ей-то известно, что нет никого лучше Урага, что этот орк лучшее, что можно найти в этой жизни. А раз лучшее, то это должно принадлежать именно ей!
  
   С этими мыслями Софи вышла на подготовленную для торжества поляну. Здесь собрались лишь самые близкие друзья, ну и те, кто отчего-то решил, что к таковым относится. Без просто любопытных и сочувствующих тоже не обошлось. Но все это неважно! Девушка смотрела лишь на него - своего любимого орка, с которым сегодня окончательно и бесповоротно свяжет судьбу. Сердце сладостно заныло, а на глаза навернулись слезы счастья. Она вовсе не сентиментальна, но сейчас ей вспоминалось все то, через что им пришлось пройти. У них было все, и ссоры с криками, битьем посуды и более глобальными разрушениями, и минуты нежности, и умиротворение, и море неприятностей, в которые она постоянно втягивала Урага и еще непременно втянет. Все это лишь их моменты, то, что привело к сегодняшнему дню. Улыбка магички стала еще шире, она смотрела лишь на жениха, мечтающего поскорее схватить уже жену в охапку и сбежать подальше ото всех. О, да! Она его прекрасно понимает. Но свадьба есть свадьба, и раз они решились, то стоит пройти этот путь до конца! С каждым шагом Софи была все ближе к своей судьбе, к тому, кого безгранично любила. Ураг все такой же, как в их первую встречу... Она помнит её, как сейчас, словно и не было этих трех лет, словно орк всегда был в её жизни...
  
  
  Глава 1. Знакомство
  
  Ураг бесшумно пробирался через лесную чащу, держа наготове боевой топор. Он чувствовал угрозу, а потому подбирался к добыче с величайшей осторожностью. Учитывая его размеры и массу это было весьма удивительно, ведь орк был довольно-таки крупным и тяжелым. И все же, опытный воин не издавал ни звука, ничем не выдавал своего присутствия. Даже заносчивые эльфы восхитились бы данному умению и выдержке Урага. Орков многие недооценивали, приписывали им разные черты, основываясь лишь на внешнем виде и собственном страхе. Прямолинейность и честность зачастую принимали за грубость, благородство и нежелание врать и хитрить - за глупость, традицию отстаивать свою честь в битве - за жестокость и агрессивность. О том, что из-за размеров и устрашающего внешнего вида их считали сильными, но неповоротливыми и шумными, и упоминать не стоит. Одно признавали все, без исключения: дикари - превосходные воины, знающие свое дело, они лучшие наемники из всех, ведь никогда не нарушали данного слова. Конечно же, орки не идеальны, у них полно недостатков, но вовсе не тех, что им приписывают.
  
   Сегодня перед Урагом стояла простая задача, требующая от него лишь физической силы и умения обращаться с оружием. Его наняли для того, чтобы расправиться с небольшой бандой грабителей, орудующих на торговом тракте. Этот кусок дороги трудно было назвать оживленным, но даже здесь было, чем поживиться. Орк уже вышел на след, ему оставалось лишь грубо и эффективно решить проблему, здесь даже убивать не обязательно, достаточно напугать, покалечить, дать понять, как скоротечна жизнь, когда за твою голову обещана награда. До напряженного слуха донесся шум, заставивший воина на миг замереть. Звуки не несли в себе ничего хорошего: похабный смех, обрывочные угрозы, не впечатляющие ругательства, треск, кажется, в гомоне мужских голосов он может даре различить тихий женский. Похоже, он появился вовремя, так что разберется с заказом прямиком на месте преступления, да еще и девицу спасет. Ураг раздраженно скривился. Что может быть хуже, чем беззащитная и неблагодарная девчонка под боком? Вот вечно так - спасаешь их, помогаешь, а они верещат. От них больше проблем, чем пользы, ведь пользы вовсе нет никакой. Может, подождать, пока они её прикончат? Несмотря на эту не самую добродетельную мысль, орк все же направился на звук. Женщин сразу не убивают, а ждать, слушать, позволяя другим всласть развлечься и получить удовольствие, воин не собирался. Чем быстрее он выполнит работу, тем проще. Ну, а девчонку, можно оставить и в лесу. Пусть сама выбирается, если, конечно, не решит оплатить ему услуги проводника и телохранителя. С каждым шагом Ураг был все ближе к цели, уже не было нужды таиться и прятаться, но мужчина все равно старался не шуметь. Мало ли что. Внезапность в любом случае пойдет ему на пользу.
  
  ***
  
   Все, как он и думал. Четверо мужиков, сомнительной наружности окружили миниатюрную девушку. Пока что они довольствовались лишь взглядами, словами и смешками, но надолго их не хватит. Уже сейчас видно, чего они хотят. Банальным грабежом тут явно не обойдется. Ураг лишь раздраженно скривился. Иногда красота приносит лишь неприятности, является причиной вех бед. Человеческая девушка, столь неудачно оказавшаяся на торговом тракте, была невероятно милой: невысокая, стройная, с огромными глазищами и волосами цвета гречишного меда, а еще она была обладательницей очаровательного вздернутого носика. Ну, как допустить, чтобы такое личико испортили?
  
   - Малышка, не ломайся, отдай нам свой кошелек и все вещи. Тогда, может быть, мы тебя не тронем, - приторно сладко произнес один из бандитов. Это настолько не вязалось с его видом и сальным взглядом, что ему никто бы не поверил.
  
   - Нет, - девушка осторожно пятилась назад, стараясь сделать все, чтобы её не окружили. Она не выказывала ни капли страха, напротив, смотрела на вероятных обидчиков надменно и высокомерно, будто именно она была хозяйкой положения, словно стоит ее топнуть ножкой и все разбегутся в разные стороны и падут ниц. - И вообще, шли бы вы своей дорогой, мальчики.
  
   - Дик, хватит чесать языками! Отымем эту сучку, покажем, как с мужиками говорить и где её место, - за этими словами последовал дружный хохот, и бандиты начали надвигаться на жертву активней. Им надоело играть, а вот развлечься хотелось.
  
   Орк удобней перехватил рукоять топора - пора ему вмешаться... И дело вовсе не в милашке, попавшей в беду, а в том, что ему заплатят кругленькую сумму за выполненную работу.
  
   - Я пыталась, - вздохнула девушка, качая головой. - Что ж, не хотите по-хорошему, будет по-плохому, - в следующий момент её глаза наполнились голубоватым светом, заискрились молниями.
  
   - Магичка?! - удивился Ураг, решая выждать, чтобы не попасть под горячую руку и заклинания.
  
   Кто бы мог подумать, что в столь хрупком теле может скрываться такая сила... и ярость, достойная орка! Неожиданно! Сердце воина дрогнуло от представшего его взору вида. А посмотреть было на что. Магия искрящимся светом сочилась из ладоней девушки, переплеталась с её голосом, воплощалась в диком и необузданном танце порывов ветра и золотых молний, вонзающихся в землю, безжалостно пронзающих одного за другим бандитов. Все это сопровождалось треском, и воплями, проклятиями, попытками добраться до миниатюрной девушки, в которой так трудно было заметить угрозу. Все тщетно! Магичка не дала противникам даже шанса, расправилась с ними безжалостно, хладнокровно, даже не запачкавшись! Запахло паленым мясом и кожей, а бандиты рухнули на землю!
  
   - Я просила уйти с дороги. Надо было слушать, - девушка не испытывала ни отвращения, ни страха, ни сожаления, словно для нее подобное в порядке вещей. Её ничуть не волновало, что она только что испепелила нескольких человек.
  
   Ураг лишь хмыкнул - магичка смогла впечатлить его, но она слишком самонадеяна, а потому рано расслабилась. Зря! Если бы она лучше подготовилась, больше выяснила об этой местности и событиях, то знала бы, что бандиты приучили красных огненных волков. Как им это удалось, только богам известно, но факт остается фактом, эти мерзкие твари помогали грабить торговцев и простых путников, именно они были главной угрозой, а вовсе не люди, ведь их пламя могло испепелить так, что даже пепла не останется. Орк слышал и ощущал их приближение, почти бесшумное, неумолимое и угрожающее. Они все ближе... Воин приготовился к битве, на этот раз настоящей! Как ни крути, но придется помочь беспечной магичке, а заодно и гонорар отработать!
  
  ***
  
  Смотря на поверженных врагов, которые больше никого не смогут ограбить или покалечить, Софи презрительно фыркнула! И на что только рассчитывали эти мужланы? Очевидно же, что она магичка, так что связываться с ней глупо. Да, её утонченный и нежный внешний вид многих вводил в заблуждение, убеждал в том, что она слабая и беззащитная, но даже слабый маг способен за себя постоять. Видимо местные бандиты напрочь были лишены мозгов! Раз так, то их совершенно не жалко, они понесли заслуженную кару, причем, не за нападение, а за собственную глупость. Стоило только девушке расслабиться и решить, что все кончено, как за спиной послышался треск и леденящий душу вой, запахло тлеющими углями и костром. Сердце екнуло, а инстинкт самосохранения заставил отпрыгнуть в сторону. В следующий момент огненная струя ударила в то место, где секунду назад стояла Софи.
  
   - Огненные волки, - простонала девушка, чувствуя себя последней идиоткой.
  Она же знала, что они обитают в этой местности и последнее время зафиксировано множество нападений пылающих тварей на путников. Но сопоставить этот факт с бандитами не смогла! Рыжие хищники уже успели окружить её и теперь медленно наступали на жертву. В их голодных глазах-угольках она видела голод, злость, желание сжечь дотла. Опасные противники! Опасные уже потому, что никогда не охотятся по одиночке, а нападают одновременно со всех сторон. Отбиться от своры в одиночку почти невозможно. Придется отбиваться! Софии резко метнулась вперед, уходя от очередной огненной струи, сразу же пригнулась, с трудом избегая прямого попадания огня в лицо, в повороте увернулась от волка, решившего воспользоваться раскаленными, как магма клыками. Она так долго не продержится! Магичка заскрежетала зубами, не хуже своих голодных противников, а в ее глаза вновь полностью наполнились искрящейся сияющей магией.
  
   Волки внезапно потеряли интерес к девушке, повернулись в другую сторону, откуда исходила настоящая угроза. Злобно скалясь, взъерошенные хищники смотрели на огромного орка с боевым топором в руках. Он выскочил прямо из кустов, сопровождаемый треском и боевым кличем и сразу же кинулся в бой. Воин не тратил время на разговоры и представления, кажется, даже не обращал внимания на застывшую в неудобной и нелепой позе девушку. Орк наслаждался каждым мигом, разрубал волков с одного удара, одного за другим. Ему был нестрашен огонь и раскаленные зубы, Ураг двигался быстро и стремительно, предугадывая каждое новое нападение, каждый удар! До чего же упоительно! Горячая кровь лилась рекой, заставляя ощущать все больше ярости. Огненные волки бросались на орка, накинулись со спины, с боков, пытались вгрызться в глотку воина, теперь приходилось орудовать не только верным другом боевым топором, но и мощными кулаками-кувалдами, которыми с легкостью можно было забивать гвозди с одного удара.
  
   - Потрясающе!
  
   Глаза Софи засверкали от восторга и неподдельного интереса. Она впечатлена, восхищена, покорена, Магичка была не в силах оторвать взгляда от кровавого зрелища, ловила каждое движение, каждый шаг воина. Грозный, покрытый кровью орк, был воплощением физической силы и мощи. Дикий, необузданный, первобытный - такой тип мужчин всегда привлекал хрупкую и изящную девушку, вот только найти подобного спутника практически невозможно. Она могла бы вечно любоваться на то, как орк рубит волков, как играет его мускулатура, а перекошенное гримасой ярости и гнева лицо воина казалось ей невероятно привлекательным. Софи ощущала трепет в душе и теле, чувствовала, как за спиной вырастают крылья! Великая мать магия! Вот это мужчина! Магичка была в полном восторге! Вот только, почему огонь не трогает его? Сощурившись, девушка присмотрелась к спасителю внимательней. Его кожа и одежда были покрыты чем-то блестящим. Наверняка именно это сдерживало атаки огненных волков, вот только надолго защитного слоя не хватит. Потому-то орк и действовал так быстро и решительно, не останавливался ни на миг. Каждый его шаг имел смысл, каждый удар достигал цели и был смертельным. Безупречен! Когда рядом такой мужчина можно побыть хрупкой и беззащитной! Орк отвлек всех хищников на себя, раздавил их и поверг в бегство!
  
  ***
  
   Бой завершился быстро; естественно, полной и безоговорочной победой зеленокожего дикаря. Не сказать, что он совсем не пострадал, парочка волков все же запустила в него свои когти и клыки, но раны совершенно не волновали орка. С непроницаемым выражением лица, он утер окровавленной ладонью пот с лица и огляделся вокруг. Волчьи туши не пропадут, если их правильно освежевать, то мясо, клыки и шкуры можно выгодно продать в ближайшей магической лавке. Хорошо. Деньги лишними не будут! Всем известно, что не все маги добывают ингредиенты самостоятельно, многие предпочитают платить. Этим нужно пользоваться.
  
   - Цела? - поинтересовался мужчина, не глядя на девушку. Присев на корточки и, вытащив из-за пояса тесак, Ураг принялся за работу.
  
   - Да, - кивнула магичка, пристально наблюдая за орком. Никакого восхищения или внимания к её персоне! Как ни странно, но это нравилось Софии, которая терпеть не могла, когда над ней начинали 'кудахтать', считая, что она ни на что не способна и нуждается в постоянной опеке. Подумаешь, она ростом не вышла и худая настолько, что временами ветром сдувало. Магия не от этого зависит, а от интеллекта и живости мышления!
  
   - Хорошо. До города недалеко. Иди на восток по тракту, за пару часов доберешься, - заявил орк. Пусть магичка и симпатичная, даже немного впечатлить его смогла, но Ураг понимал, что ему ничего не светит, так что не стоит слюни пускать. Уж лучше в ближайшей таверне найти способ расслабиться.
  
   - Вот вместе и прогуляемся, - нагло заявила мило улыбающаяся Софи, в чьих глазах устроили дикую пляску озонные огоньки. Будучи девушкой решительной, четко осознающей, что ей нужно от жизни, она безрассудно быстро принимала решения, а после упрямо, как ослица, следовала им. Свое решение магичка уже приняла, оставалось лишь донести до орка, что ему некуда не деться!
  
   - Вместе? - Ураг смерил девушку удивленным взглядом, в очередной раз подмечая, что магичка оказалась милашкой. Ему сложно было назвать её красивой, но что-то в её внешности притягивало взгляд, вынуждало смотреть снова и снова, выискивая нечто почти незаметное. Орк не мог объяснить свой интерес к этой особе, а потому хотел поскорее избавиться от ненужного общества. Воин вообще не любил ничего нового и необычного, во всех вопросах был жутким консерватором.
  
   - Да, - кивнула девушка, мыском сапожка пиная дохлого волка, которого с такой легкостью прикончил орк. От одного воспоминания о том, как это выглядело, в груди что-то сладостно сжималось и начинало трепетать. Да уж, это зрелище еще долго будет преследовать её! - Я прикончила бандитов, ты - волков, так что будет честно разделить награду пополам.
  
   - Так ты пришла за наградой? - с сомнением поинтересовался Ураг. Делиться золотом не хотелось, но в словах магички была доля истины.
  
   - Нет, но раз так распорядилась судьба, почему бы не воспользоваться случаем, - девушка присев на корточки, достала из-за пояса острый, как бритва тонкий кинжал, и принялась отрезать хвост волка. Такими ингредиентами грех разбрасываться. - Меня, кстати Софи зовут, а тебя, мой герой и спаситель?
  
   - Издеваешься? - мрачно буркнул орк, продолжая орудовать тесаком. Странное дело, но магичка, хотя и была человеком, к тому же, довольно-таки хрупкой и нежной девушкой, но не впадала в истерику, не верещала, как полоумная и не пыталась сбежать, даже не выказывала презрения и омерзения. С одной стороны это хорошо, так спокойней, но с другой теперь придется делиться, да и подозрительно это все как-то. Люди, эльфы, феи, дриады - все они считали орков мерзкими дикарями и уродами, всячески пытались продемонстрировать свое мнимое превосходство. А тут магичка, судя по всему, не из слабых, ведет себя так, словно ей все равно, что перед ней орк, да и смотрит, как-то нездорово заинтересовано. Может, он ей для чего-то нужен? Маги не редко нанимали таких, как он для тяжелой или опасной работы, а еще ходят слухи, что некоторые наделенные даром считают, что части тел орков можно использовать в зельях и для создания особого оружия. Ураг снова с сомнением бросил взгляд на миниатюрную девушку. Внешне она не представляла угрозы, казалась невинной и нежной, но на деле могла оказаться той еще тварью.
  
   - Самую малость, - повела плечами Софи, хитро поглядывая на воина из-под пушистых ресниц. - Так что насчет имени? Оно у тебя есть?
  
   - Ураг.
  
   - Ураг, - медленно протянула магичка. Приятное имя, жесткое, короткое, мужественное, именно так и должны звать орка. - Что ж, рада знакомству, Ураг.
  
   - Не могу ответить так же, - раздраженно буркнул воин. Вот, не привык он к любезностям! Не привык, и все тут! Что-то здесь не то, так что стоит быть начеку, а то мало ли что эта Софи учудит.
  
   - Ничего, ты еще привыкнешь и по достоинству оценишь этот день, - зловеще рассмеялась девушка, что совершенно не соответствовало её нежному образу. Новый знакомый был с ней неприветлив, всячески демонстрировал холодность и отстраненность, но это не значит, что она не в силах растопить лед между ними.
  
   - Это угроза? - в очередной раз удивился Ураг. Он не мог понять поведения новой знакомой, оно было странным, непоследовательным, не укладывалось в представления орка о людях и магах.
  
   - Нет, просто констатация факта. Мы с тобой непременно поладим. Можешь даже не сомневаться! - клятвенно заверила беспечная ведьма, продолжая отрезать хвосты мертвым волкам, убитым её неожиданным спасителем. Не то, чтобы она не справилась сама, но справедливости ради, нужно признать, что Ураг появился вовремя, облегчил ее задачу.
  
  ***
  
   Миниатюрная человеческая девушка и могучий могучий орк, несущий на своих плечах пропитанный кровью мешок с отрубленными головами бандитов и тушами разделанных огненных волков бодро шагали по широкому тракту в сторону ближайшего населенного пункта, где можно будет получить награду и продать добычу. Странная компания, какую не каждый день встретишь. Ураг упорно молчал и делал вид, что он один, то и дело хмурился, и время от времени угрожающе рычал. Софи же, напротив, беззаботно щебетала, рассказывая о себе все, начиная от того, где родилась и училась, заканчивая тем, где сейчас живет и чем промышляет, она даже поделилась с новым другом ближайшими планами. От нее не исходило ни капли агрессии, недовольства или брезгливости. Магичка была сама доброжелательность.
  
   - Ты всегда такая болтливая? - орк поправил тяжеленный мешок, слегка сползший с плеч. Им идти еще час минимум, и молчать дальше было недальновидно. Ураг намеревался выяснить отношения и понять, что же от него нужно магичке.
  
   - Нет, только, когда заинтересована.
  
   - И в чем же твой интерес?
  
   - Я намерена предложить тебе долгосрочное сотрудничество, - Софи считала себя умной девушкой, а потому не стала сразу посвящать воина во все свои планы. Такая откровенность и напор даже орка могут напугать и вызвать вполне понятное недоверие. Оно ей не нужно. Женщина должна действовать мудро, хитро, осторожно, позволяя мужчинам наивно полагать, что они самостоятельно принимают решения и проявляют силу.
  
   - Сотрудничество? - нахмурился орк. Работать с магами сложно, опасно, но вместе с тем, весьма прибыльно и почетно. После можно будет показывать соплеменникам шрамы, и рассказывать, как они получены, как сложно было выжить.
  
   - Да. Предлагаю работать совместно. С твоей силой и опытом, умением орудовать топором, - заинтересованный взгляд Софи вновь скользнул по могучей фигуре орка, буквально излучающей мужскую энергию. - С моим умом и магией мы сможем неплохо заработать. Это выгодное во всех смыслах предложение. И еще одно, - девушка выждала небольшую паузу, нагнетая атмосферу. - Даже не думай, что можешь отказаться. Ведь это далеко не все, что я намерена предложить!
  
   Ураг лишь усмехнулся, похоже, его спутнице что-то тяжелое на голову упало, вот она и не понимает, что несет. Это же надо, подобную глупость сморозить! Неужели, эта девчонка, действительно, думает, что он не сможет уйти и отказаться? Орк повернул голову, сверху вниз смотря на Софи. Вот ведь странная особа, но нужно признать, она интересна и умеет заинтриговать.
  
  Ураг и Софи быстро и без приключений добрались до небольшого поселения, которое уже нельзя было назвать деревней, но до полноценного города это место еще не дотягивало. Милое спокойное местечко, где нашлась просторная таверна, в которой ничего не имели против орка с деньгами, а еще рядом расположились пара магических лавок. У старейшины, ворчащего мужчины с большим брюшком, Ураг получил награду за уничтожение банды и стаи красных волков; а после избавился от весьма ценной добычи, зато обзавелся увесистым мешочком с золотом и серебром. Это во всех смыслах выгодная сделка! Чего еще желать? Разве что большую кружку пенистого пива, да сытный ужин! Что ж, в местной таверне и того и другого достаточно, да и женщину найти можно, главное показать монеты.
  
   - Держи, это твоя доля, - воин бросил на стол десяток золотых монет. Никто не посмеет сказать, что он несправедлив и присвоил себе чужую победу или добычу. Они с магичкой вместе расправились с целью, так что разделят награду. - Ровно половина за уничтожение банды. Все, что получено за трофеи - мое.
  
   - Это справедливо, - девушка быстро собрала монеты и спрятала их в мешочек на поясе. Она не бедствовала, за деньгами не гналась, но от награды отказываться не собиралась. С её стороны, это было бы непростительным расточительством. Будучи практичной особой, Софи могла бы поспорить с орком, напомнить, что именно она уничтожила всю банду, так что её доля двадцать монет, но зачем, когда перед ней другая цель.
  
   Орк лишь кивнул и устремил все внимание на работницу таверны, во всех смыслах женщину шикарную и статную, к тому же несущую его заказ. Непроизвольно губы мужчины растянулись в хищной ухмылке. До чего же потрясающий запах! Пряное мясо с кровью и обычный хлеб, большего ему и не нужно, чтобы насытиться, главное, чтобы кусок был побольше. Ураг уже и позабыл о Софи, сидящей прямо напротив него, да и её предложение о сотрудничестве не воспринял всерьез. Глупости все это!
  
   - Ваш заказ, - женщина проворно расставила на столе тарелки и кружки. - Если что-то потребуется, - она подмигнула орку. - Зовите, - не теряя времени зря, женщина направилась к другим гостям. Она тут не отдыхает и не развлекается, а работает. Каждый довольный клиент отблагодарит её за старания звонкой монетой. И чем больше этих монет у клиента, тем благосклонней будет она.
  
   - Не потребуется, - буркнула Софи, с трудом удерживаясь от того, чтобы не запустить молнией в нахалку. Это же надо, ее орку глазки строить! Она этого точно не потерпит! Хотя, с другой стороны, если быть честной хотя бы с собой, то Ураг пока что не её. И это нужно срочно исправлять.
  
   - Ты чего такая мрачная? Все же хорошо. До поселения мы добрались. Ночлег нашли. Деньги я тебе отдал, - мужчина насмешливо взглянул на тарелку девушки. Он бы такую гадость точно есть не стал, да этим вообще насытиться невозможно. - Траву тебе принесли. Чего тебе еще надо?
  
   - Как насчет того, чтобы обсудить мое предложение? - Софи лениво ковырялась в тарелке.
  
   - Какое? - Ураг смачно вгрызался в сочный кусок мяса. До чего же вкусно! Что ни говори, но люди умеют готовить! В этом деле с ними орки не сравнятся! Неприятно признавать, но факт остается фактом.
  
   - О сотрудничестве! - магичка грозно сверкнула глазами. Да, что же это такое?! Почему ее игнорируют и не воспринимают всерьез. Ну, и как ей привлечь внимание этого громилы, дать понять, что она настроена серьезно?!
  
   - Не смеши меня! Какое еще сотрудничество? - Ураг отвлекся от еды и совершенно серьезным взглядом уставился на девушку. Эх! Хороша! Пусть маленькая, вся такая тоненькая, как тростиночка, но взгляд горит!
  
   - Даже не думала, это не шутка! Я предлагаю тебе обширное и долгосрочное сотрудничество, - Софи подперла голову ладонью. Насколько она знает, орки любят прямолинейность, честность, деловой подход. Раз так, именно так она и будет действовать. - Не стану скрывать, ты мне понравился. Вот только не надо на меня так смотреть, - девушка закатила глаза. - Я не сумасшедшая и ничего тяжелого мне на голову не падало. Я способна оценить достоинства настоящего мужчины. Но пока что мы начнем с работы, а потом будем двигаться дальше. Так сказать, постепенно, шаг за шагом. Считай, что на первом этапе, я предлагаю тебе постоянную работу с хорошим окладом и проживанием.
  
   - И как же ты себе это представляешь? - Ох, и настырная! Ураг все никак не мог взять в толк, почему не пошлет эту магичку куда подальше, зачем слушает её, любуется милым личиком. Но однозначно, что-то в Софи его манило, а слова девушки льстили. Он не первый и не последний орк, привлекший человеческую девушку, но обычно этого стеснялись, пытались скрыть, или предлагали тайную связь. Но Софи действовала иначе, шла напролом, словно все совершенно нормально. Да и что скрывать, её предложение было интересным и даже захватывающим. Но не столько из-за обязанностей, сколько из-за того, что становилось любопытно, что дальше предпримет магичка. Неужто вознамерилась не только обеспечить его делом, но и соблазнить? Он бы на это посмотрел!
  
   - У меня есть дом недалеко от Артиса, там мы сможем жить. Ты будешь моим телохранителем и помощником. У меня множество заказов, для выполнения которых требуется не только магия, но и физическая сила, да и что скрывать, каждый раз самолично расправляться со всяким сбродом, то еще удовольствие. В общем, скучать тебе не придется. Ну, а мое приятное общество будет для тебя приятным бонусом, - магичка мило улыбнулась. Она выразилась предельно четко и понятно, и что-то подсказывало, что Ураг не откажется. Она видела это в его взгляде, в кривой ухмылке, ей удалось заинтересовать дикаря.
  
   - Ты еще скажи, что орк в хозяйстве всегда пригодится! - хохотнул мужчина.
  
   - А разве это не так? Польза от тебя в любом случае будет, - совершенно серьезно заявила Софи, не понимая, что могло так сильно насмешить её собеседника. Хотя, нужно признать, что его смех не лишен брутальной привлекательности. Есть в нем что-то дикое и возбуждающее!
  
   - Значит, ты предлагаешь работать и жить вместе, - орк снова вернулся к ужину. Разговоры пробудили в нем дикий аппетит, да и не дело это, что мясо остывает. Так оно весь вкус и аромат потеряет.
  
   - Именно так.
  
   - Ты хоть понимаешь, что это для тебя значит?
  
   - Догадываюсь. Так что, по рукам?
  
   Ураг в очередной раз смерил Софи пристальным изучающим взглядом. Внешне вроде совершенно нормальная, да и говорит складно. Не похоже, что врет или что-то затевает. Хотя, кто их магов знает. С этой девчонки станется под покровом ночи его разделать и выпотрошить. И все же могучий воин склонялся к тому, чтобы принять заманчивое предложение и испытать судьбу. Все равно в ближайшее время у него нет никаких планов и заняться нечем. Похоже, это начало чего-то странного и судьбоносного...
  
   - По рукам, но запомни, ты сама это предложила, - последняя фраза прозвучала угрожающе, но это явно не возымело должного эффекта, ведь девушка лишь довольно улыбнулась.
  
  ***
  
   Орки не сожалеют о принятых решениях, идут напролом, не сворачивая с выбранного пути и, совершено точно, никогда и ни при каких обстоятельствах не нарушают данного слова. При этом, обещания они дают с легкостью, оттого-то и все их проблемы. Ураг, особо не задумываясь о последствиях, согласился на сомнительное предложение Софи и вот теперь он в её доме, без права на побег и четкого понимания, что именно от него требуется. В этой ситуации радовало лишь то, что магичка ему попалась вполне вменяемая и, судя по всему, расчленять его или накладывать чары, не собиралась, да и её жилище оказалось уютным и удобным. Сойдет на первое время, хотя некоторые вещи он бы поменял под себя.
  
   Замерев недалеко от порога, воин внимательно озирался по сторонам, изучая новый дом. Небольшой двухэтажный коттедж был построен на совесть, казался крепким и надежным - настоящее убежище, да и массивные дубовые двери не так просто выбить. Высокие потолки позволяли Урагу ходить, не пригибаясь, что так же было неоспоримым плюсом. Окна, правда, большие - это плохо. Через них хотя и поступает больше света, но зато и в дом с их помощью проникнуть быстрее. Кто будет лезть в дом к вздорной магичке воин не представлял, но раз теперь ему тоже здесь жить, то лучше задуматься о безопасности заранее. Орк продолжил изучать жилище Софи. В доме была добротная мебель: большая, крепкая, прямо для него, а вовсе не для миниатюрной девушки. Был бы он более мнительным, решил бы, что к его появлению готовились. Но больше всего Урагу нравился запах! Вокруг витал знакомый и родной аромат степи. Все благодаря травам, развешанным под потолком, цветам в вазах и горшках.
  
   - Располагайся, чувствуй себя, как дома, - девушка была довольна произведенным эффектом. Что скрывать, она не только любила свой домик, но и гордилась им. Надежный, крепкий, уютный, защищенный со всех сторон магическими рунами - он был воплощением её идей, стараний и труда. Она не просто купила дом и въехала в него, но и несколько лет перестраивала, делая отражением себя. Пусть другие не понимали этого и не замечали, но Софи во всем любила основательность и надежность. Вот и дом её такой. Здесь нет ничего воздушного, легкого и утонченного, зато полно того, что внешне с ней совершенно не сочеталось.
  
   - Это будет легче, чем я думал, - прогромыхал орк, проходя к огромному камину, рядом с которым стояло два больших мягких кресла. Кажется, он знает, где будет проводить вечера, натачивая свой топор. - Вот только все здесь слишком большое для тебя.
  
   - А ты что, еще не понял? - насмешливо поинтересовалась магичка, скидывая с плеч сумку. Прямо на пол, без церемоний. Она устала за время в пути, мечтала поскорее помыться, хорошенько поесть и просто побездельничать. Да и приглядеться к избраннику не помешает. Она неплохо его узнала, пока они добирались до места, но этого все еще недостаточно. Ураг все еще пробуждал в ней неподдельный интерес.
  
   - Что ты любишь все большое? - рассмеялся Ураг. Все он понял, но поверить все равно не мог. Он давно не вел оседлый образ жизни, все чаще скитаясь или служа наемником, испытывая удачу, постоянно дергая судьбу за хвост. А вот сейчас ситуация кардинально изменилась. Непривычно, но вместе с тем мужчине нравилось такое положение дел, да и предложение Софи он все больше был склонен воспринимать в прямом смысле со всеми вытекающими последствиями. За свои слова нужно отвечать, неважно орк ты или человек. Сказала, что он нравится, пусть доказывает. И вообще, он мужчина здоровый, в расцвете сил, с ним нельзя играть. Это люди, эльфы, да и некоторые другие любят подобное, а орки не привыкли церемониться.
  
   - Вот именно! - девушка мило улыбнулась в ответ, и забралась в любимое кресло, широкий оскал воина её не пугал. - Это мое.
  
   - Хорошо, меня устоит и второе, - устроившись напротив магички, Ураг уставился на нее. Взгляд, словно касался девушки, ощупывал. Нравилась ли она ему внешне? Определенно. Так и хотелось прикоснуться к волосам, сжать плечи, проверить Софи на прочность, да и многое другое, тоже хотелось. Несмотря на свои размеры, грубость, орк был ценителем утонченной красоты, смог по достоинству оценить магичку. Миниатюрность Софи, её игривый и вздорный характер интриговали, пробуждали интерес, а легкая безуминка лишь возбуждала. Единственное, что пока сдерживало Урага - он не был уверен в том, что девушка понимает всю серьезность положения и своего собственного предложения. У орков все просто, если женщина нравится и отвечает взаимностью, то её просто берут. Но у других народов все иначе: много условностей, традиций, ожиданий... Все эти сложности ему совершенно не нравились, воин не хотел тратить на это время.
  
   - Почему ты так смотришь?
  
   - Пытаюсь понять.
  
   - Может, проще спросить? - насмешливо произнесла Софи. - Все мужчины одинаковы, предпочитают идти долгим и трудным путем, пытаются понять то, что непостижимо. Просто спроси.
  
   - Прямолинейная, - уважительно произнес Ураг, все больше убеждаясь в том, что магичка ему попалась странная. Его ничуть не задевали слова девушки, напротив, ему нравилось, что она не юлит, не пытается казаться интригующей и таинственной, не пользуется глупыми намеками, а готова ответить на вопрос. - Хорошо. Скажи, ты понимаешь, что значит предложить орку чувствовать себя, как дома? Осознаешь, на что я рассчитываю после твоих слов о том, что я тебе нравлюсь? Не достаточно догадываться, Софи. Нужно знать. Я далеко не человек, для меня все ваши условности не имеют значения. Есть потребности, желания, выгода... Орки берут свое, не ждут и уж точно не заботятся о чувствах других.
  
   - Послушай. Я хоть и не опытная в этих делах, но не ребенок. Все понимаю, - во взгляде магички полыхнул недобрый огонек. Больше всего на свете она не любила, когда её недооценивали или не воспринимало всерьез. - Я так же, как орки не привыкла отступать. Приняв решение, я следую ему до конца. Думаешь, я не осознаю кто ты? Прекрасно осознаю, и не сомневаюсь в том, что именно этого хочу. Так что, Ураг, чувствуй себя, как дома!
  
   Магичка понимала причины сомнений орка, даже была рада, что он высказался, ведь это означало, что мозги в его голове вполне в рабочем состоянии. Это хороший знак. Она не ошиблась с выбором! Вот только пока что девушка не представляла, что будет дальше, ведь, кажется Ураг, решил поиграть в благородство, ну, или испытать её. Что ж, пусть так, она все равно свое получит.
  
  ***
  
  Софи вертелась перед зеркалом, придирчиво осматривая себя со всех сторон. Все, как всегда, и она была этим вполне довольна. Девушка вообще себя любила и ценила, чего не скажешь о некоторых жителях её дома. Вот чего Урагу не хватает? Она пусть и не шикарная женщина, но очень даже красива. Многие люди, эльфы и демоны на нее заглядывались, а некоторые даже в вечной любви клялись и замуж звали, обещая море счастья и бесконечную заботу. Оно и не удивительно, ведь у нее полно достоинств! Невысокая, стройная, с приятными изгибами миниатюрного тела и благородными чертами лица. Её густым и шелковистым волосам позавидует любая красавица, а ради такого цвета изведет всех магов, умоляя создать подходящий тон краски. Глаза вообще чарующие: большие, ясные, с озорными золотыми искорками. Видимо, одной красоты недостаточно, чтобы привлечь орка. Но ведь внешность далеко не единственное её достоинство: она умна, уверена в себе, к тому же, сильная магичка с обширными знаниями. И все же, воин пока не проявлял к ней должного интереса. А ведь прошла уже неделя! Девушка уже начала жалеть, что выделила Урагу отдельную комнату, а не заявила, что он будет спать с ней и точка. Мысли магички все больше походили на навязчивые идеи, что на удивление не тревожило Софи. Ей все еще нравился орк, а его наличие в доме уже начало приносить свои плоды. Магичка хитро ухмыльнулась и подмигнула своему отражению, благодаря Урагу жизнь стала намного спокойней, ведь многочисленные поклонники озадачено стали обходить её дом. Все остальное тоже приложится!
  
   Не теряя больше времени зря, девушка направилась на первый этаж, надеясь именно там застать орка. Она без дела сидеть не привыкла, да и свою силу и знания приобрела не только за чтением книг, но и на практике зачастую суровой и смертельно опасной. Когда она предложила Урагу всестороннее сотрудничество, то имела в виду не только глубоко личное и даже интимное взаимодействие, но и работу. Орки ценные напарники, а их грубая физическая сила вкупе с магией способна на многое! Именно этим и намеревалась воспользоваться Софи, а заодно наведаться в одно интересное местечко, которое раньше благоразумно избегала. Пусть она и сильная, но не идиотка, способна трезво оценить предел своих возможностей. Но ведь теперь она не одна, так что можно и рискнуть.
  
   На первом этаже мужчины не оказалось, в доме царили привычная тишина, покой и порядок, но Софи не унывала, ведь до её слуха доносился стук, монотонно раздающийся во дворе. Магичка не сомневался, что Ураг снова колет дрова. И зачем только этим каждый день заниматься? Ей и так на год поленьев хватит, если не больше. Девушка неспешно вышла на крыльцо и невольно улыбнулась. Что может быть прекрасней, чем вид того, как усердно работают другие? Как тут не залюбоваться играющими от напряжения мышцами, стекающими по оливковой коже каплями пота? И как специально Ураг стоял в весьма выгодном положении, так что можно было спокойно любоваться и восхищаться. Софи томно вздохнула. Тяжело ей придется, так что лучше переходить к делу. И вообще, она не виновата, что вместе с магией появляются побочные эффекты, и чем больше магия, тем сильнее шалят гормоны.
  
   - Может, хватит уже?
  
   - Может, и хватит. Вот только заняться особо нечем, - орк замер, переводя дыхание. Без физической нагрузки ему было совсем тягостно и скучно, да и не привык он пока к новым обстоятельствам. Ураг даже начал подумывать о том, что все-таки оседлый образ жизни не для него и лучше ему снова отправиться в город, найти для себя работу по силам и опыту.
  
   - Нечем? Хм... - глаза девушки хитро блеснули, а губы растянулись в кривой улыбке. - Тогда, займемся делом, дорогой! - как-то это двусмысленно прозвучало, похоже, не только для нее одной.
  
   - Чего? - напрягся мужчина. Ну, что за чертовка! Продолжает играть с огнем, а он уже на грани. Все чаще Ураг задумался, а чего это он церемониться с Софи?! Неправильно это все как-то! Девушка хочет, он более чем не против, так чего ждать? Взять свое и дело с концами! Вот только тогда получится, что им командуют, а этого воин допустить не мог.
  
   - Ха-ха-ха! Да не напрягайся ты так! - звонко рассмеялась девушка. Взгляд орка ей нравился, даже очень, в нем было полно огня и страсти, того, от чего внутри все сжималось и стягивалось в тугой узел. Он обещал то, в чем магичка нуждалась. Вот только сейчас время для работы, так что всем придется потерпеть. - Я же говорила, что у меня полно дел и заказов. Увы, не все можно сделать с помощью магии, так что физическая сила придется кстати, да и твоему топору применение найдется. Сейчас ты мне потребуешься в качестве телохранителя, носильщика, ну и может быть, приманки.
  
   - Даже так? - вот это поворот! Он в очередной раз ошибся в Софи, а она снова смогла заинтриговать. Это для кого же орк может быть приманкой? Ураг никого подобного припомнить не мог, но в том, что магичка не шутит, не сомневался. Во-первых, он этого не любил, а во-вторых, она этого делать не умела.
  
   - Именно! Это и есть всестороннее сотрудничество, - кивнула Софи, взгляд которой моментально стал серьезным. Личное - это прекрасно, но работа для нее всегда будет на первом месте. Она не может испортить свою репутацию, а раз так, нужно раздобыть ценные материалы для изготовления зелий и артефактов. - В общем, я чего пришла-то. Собирайся, мы отправляемся в Некрополь!
  
   - В Некрополь? - по ходу дела, у него в арсенале в скором времени появится вполне неплохая история, которой не стыдно будет поделиться с другими. Если, конечно, они смогут вернуться. Город мертвых опасное место, даже орки побаиваются ходить туда без лишней надобности.
  
   - Ага. Давно планировала найти одну могилку, но в одиночку ходить туда опасно. Другие маги все время 'заняты', а наемников на это дело днем с огнем не сыщешь, а если и найдешь, они столько запросят, что мне за всю жизнь столько не заработать. Но теперь, у меня есть ты, так что эта проблема решена.
  
   - Ну что ж, в Некрополь, так в Некрополь, - задумчиво протянул Ураг, почесывая макушку. И ведь не откажешься! Он уже обещал сотрудничать, так что придется держать данное слово, несмотря ни на что...
  
  
  Глава 2. Некрополь
  
   Орк, не скрывая своего недовольства и раздражения, смотрел на огромные сумки, которые ему предстояло тащить до самого Некрополя, а если все пройдет успешно, на обратном пути груза прибавится. И почему только Софи решила взять с собой столько бесполезного хлама? Издевается что ли? Мужчина перевел взгляд на сосредоточенное лицо магички, размышляющей, не забыла ли она чего-то важного и жизненно необходимого. Только этого ему не хватало! И почему только с женщинами столько проблем? Пора все брать в свои руки, иначе они с места не сдвинутся.
  
   - Хватит уже, я в носильщики не нанимался, - рыкнул Ураг, все же поднимая с земли тяжеленные сумки.
  
   - Как это, не нанимался? - девушка наиграно удивленно захлопала ресницами, при этом с трудом сдерживая ухмылку. - У нас с тобой всестороннее сотрудничество, милый. Так что ты для меня теперь и носильщик, телохранитель, приманка...
  
   - Даже так? - последнее слово заставило насторожиться, но пока что орк решил не придавать этому значения. - То есть, в качестве любовника ты меня уже не рассматриваешь?
  
   - Ну, это от тебя зависит, - пожала плечами девушка, не удержавшаяся от тяжелого вздоха. Такой мужчина под боком, а она так и не воспользовалась моментом! Непорядок. Ну, ничего, если все пойдет по плану, в скором времени все изменится.
  
   - Хорошо, что ты это понимаешь, - буркнул Ураг, идя чуть впереди своей магички. Женщина, какой бы сильной и умной она ни была, должна понимать, где её место. Для орков это незыблемое правило - мужчина должен быть главным и принимать решения. Он свое точно примет!
  
   - Ты знаешь куда идти? - Софи налегке беззаботно шагала за орком. Наконец-то, можно взять с собой все, что нужно и не тратить магию на облегчение груза, весь которого нельзя убрать вовсе. Это вполне можно назвать комфортным путешествием. Красота!
  
   - Естественно. Мне уже доводилось бывать в Некрополе.
  
   - Правда? - оживилась девушка. - И что ты там делал? Не думай, что я сомневаюсь, просто орки стараются избегать подобных мест. Там можно нажить неприятностей и найти достойного соперника, но вернуться, если ты не маг, почти невозможно. В Некрополе не до благородства и честных сражений.
  
   - Орки - наемники. Если нам платят, мы делаем.
  
   - Значит, тебе заплатили за работу? И в чем она заключалась?
  
   - Слишком много вопросов, женщина, - Ураг не собирался рассказывать обо всем, да и вообще, прошлое, это прошлое, то, чего уже никогда не будет. К чему предаваться ненужным воспоминаниям? Это не рассказы о славных битвах и победах. Нет. Орки умеют держать язык за зубами и осознают, где грань дозволенного, о чем можно рассказать за кружкой пенного пива, а о чем лучше умолчать.
  
   Магичка лишь фыркнула. Подобное отношение ей не нравилось, она хотела больше уважения к себе, как личности и женщине, но переделывать грубого и сурового воина не собиралась. Зачем, если он ей нравится в таком виде? И не факт, что новый, перевоспитанный Ураг придется по душе. Нет уж. У нее достаточно мозгов, чтобы оставить все, как есть. К тому же, есть в подобной манере общаться что-то интересное и волнующее.
  
   Так они и шли по дороге. Ураг, чуть впереди, Софи в полушаге от него, время от времени переговариваясь о незначительных вещах, рассуждая, как лучше двигаться, где свернуть, делать ли привал. Никто им не мешал, не встречался на пути - идеально, можно было подумать, что они просто отправились на пикник. Магичка чувствовала, как лед между ними тронулся, как они с орком становятся чуточку ближе, словно что-то изменилось между ними. Понять бы еще, что именно.
  
  ***
  
   Мягкие тягучие сумерки неспешно начали опускаться на землю, погружая мир в темноту. Настало время усталым путникам задуматься о ночлеге. Вот только на пути к Некрополю постоянных дворов не было, ведь никто не решался селиться так близко к мертвецам. Опасно, как-никак. Да и такой бизнес вряд ли бы приносил доход. Маги хотя и наведывались в это дивное местечко, но не так часто, чтобы обеспечить постоянный доход.
  
   - Думаю, нам пора разбить лагерь, - зевнула девушка. Она не несла многочисленные вещи, но все равно устала, ноги буквально отваливались, и магичка сомневалась в том, что сможет сделать её пару шагов. А все по вине упрямого орка, решившего идти без перерыва. Будь Софи менее гордой и более избалованной, то давно бы начала капризничать.
  
   - Хорошо, нужно лишь отойти от дороги подальше, - мужчина решительно свернул в сторону леса. Там, среди деревьев, они смогут найти укрытие и вполне безопасно провести ночь. Сам он мог бы двигаться и дальше, его не смущали ни темнота, ни усталость, но вот Софи... Эта девушка, хотя и пыталась казаться сильной, но таковой не была, по крайней мере, в физическом плане. К тому же, орк прекрасно понимал, что завтра они доберутся до Некрополя, так что магичка должна быть бодрой и активной.
  
   - Отличная идея! Ты же всем займешься?
  
   - Ну, не тебе же поручать, - со смешком отозвался Ураг, оглядываясь на девушку через плечо. - И как ты только раньше без меня обходилась?
  
   - Приходилось все делать самой, - печально ответила Софи. - Но раз ты есть, этим нужно пользоваться!
  
   - Ну, да, конечно. Это вполне благоразумно и очень по-человечески, вы всегда стараетесь переложить работу на других, - мужчина сбросил вещи на землю, и слегка повел плечами, разминая их. Да уж, носильщик из него получился превосходный, но лучше бы ограничить магичку в этом вопросе. - Здесь и останемся. Хорошее место. Удобное, с хорошим обзором, при этом скрыто от посторонних глаз.
  
   - Полностью с тобой согласна!
  
   Девушка плюхнулась на землю, с блаженной улыбкой вытягивая ноги. До чего же хорошо! Это то, о чем она мечтала весь день! Вот так бы и сидела, не шевелясь, до самого утра. Вот только в скором времени ей захочется комфорта и уюта, тепла. Усталым взглядом Софи пристально наблюдала за тем, как орк спокойно и без суеты разбивал лагерь. Он быстро расчистил площадку, установил небольшой навес, соорудил из веток и травы лежанку, накрыл её одеялом, обустроил костер. Все без лишних слов, ворчаний или упреков, просто потому, что так надо, потому, что он может. В очередной раз магичка убедилась в том, что когда рядом сильный, надежный и хозяйственный мужчина, можно расслабиться. На тонких розовых губах заиграла легкая улыбка, она реально оказалась за каменной стеной.
  
   - Вот и все, - Ураг устроился на лежанке и уставился на измученную девушку. Да уж, нужно было дать ей небольшую передышку, а не испытывать на крепость. Орк протянул руку вперед. - Иди сюда, женщина. Пора спать.
  
   - Угу... пора, - сердце екнуло, а голове пронеслась мысль, что она слишком устала. И все же, отказываться от столь заманчивого предложения Софи не собиралась.
  
  ***
  
   Ураг вновь её удивил. Вместо того, чтобы взять свое, как он частенько говорил, орк просто сгреб её в охапку и завалился спать. Вот так просто, прижал к себе, как игрушку, лишил всякой возможности двигаться, и захрапел. Ну, и как это воспринимать? С одной стороны, налицо движение вперед, да и что скрывать, спать в объятиях жесткого и твердого орка, как выяснилось, невероятно удобно, но, с другой - к ней снова не проявили должного интереса. Может скандал закатить или зелье какое-нибудь возбуждающее использовать? Хотя, судя по ощущениям, в последнем нет необходимости. Это вполне можно было воспринять, как некую заботу или же проявление уважения. Пора ей учиться воспринимать слова Урага прямо. Он ведь сказал, что пора спать, и вот они спят. Все четко и по делу, никаких намеков.
  
   - Завтра об этом поговорим, - устало зевнула магичка, прикрывая глаза.
  Глупо выяснять отношения именно сейчас. Она слишком устала для всего этого, к тому же завтра у них тяжелый день. Поход в Некрополь, не романтичная прогулка под луной, здесь можно и жизни лишиться, навеки остаться в городе мертвых, превратившись в безмолвного стража. Сон именно то, что ей нужно. К тому же, в сильных и надежных руках настоящего мужчины настолько тепло, уютно и надежно, что поневоле успокаиваешься. Девушка погружалась с крепкий сон, сопровождаемый монотонным биением сердца орка. Определенно, ей все это нравится, так что Урагу по любому придется спать отныне с ней.
  
  ***
  
   Софи проснулась рано утром, она была бодра и полна сил, именно в таком состоянии и нужно вершить великие дела! Орка рядом не было, но зато костер игриво потрескивал, и пахло чем-то относительно вкусным. Уже неплохо! Она голодна настолько, что готова съесть что угодно. В животе громогласно заурчало, и это больше походило на рычание дикого зверя, чем на звуки, которые способны рождаться в желудке миниатюрной девушки. Пора подкрепиться и продолжить путь, благо, что идти осталось совсем немного. Уже сегодня они достигнут Некрополя и смогут поживиться за счет мертвецов. Одна эта мысль заставляла глаза азартно засверкать, а губы растянуться в алчной улыбке. Все! Хватит предаваться мечтаниям и нежиться, пора вершить великие дела.
  
   - Доброе утро, - потянулась магичка, принимая сидячее положение.
  
   - Доброе, - односложно ответил воин, помешивая в котелке густое варево, которое орки пили в особых случаях. Оно придавало сил, энергии, притупляло чувства, а еще позволяло не спать несколько суток. Учитывая, куда они намереваются идти, самое время использовать его.
  
   - Что это? - Софи повела носиком, улавливая знакомые ароматы. Травы, растертые кости, немного крови, что-то еще - настоящее зелье. Жаль, она-то уже размечталась, что ее покормят. Глупо, конечно, у орков четкое разграничение обязанностей и мужчина не станет готовить для женщины.
  
   - Стимулятор.
  
   - Дай попробовать? - в магичке проснулся чисто научный интерес. Всем известно об уникальных свойствах стимуляторов орков, но дикари не горели желанием делиться секретами их приготовления, да и продавали их они крайне редко. Софи еще ни разу не удавалось заполучить образец для изучения.
  
   - Это не для женщин, - ухмыльнулся Ураг, снимая котелок с огня. Пить придется кипяток, вдыхая пряный пар, щекочущий ноздри. Он не часто прибегал к таким средствам, считая, что нужно обходиться собственными силами. Стимуляторы в определенной степени полезны, но увлекаться ими не стоит, они могут полностью лишить воли и разума, сделать зависимым от их применения. Только у орков хватает выдержки, чтобы правильно использовать эти вещества, вовремя отказаться от них.
  
   - Почему это? - насупилась магичка, начиная копаться в сумке. В первую очередь, нужно привести себя в порядок, а после позавтракать, да и на Урага она не сильно обижалась, понимала, с кем связалась, и менять своего идеального мужчину не собиралась.
  
   - Хочешь, чтобы твой голос стал грубым, как у меня, а на груди выросли волосы? Учти, меня это не устроит, - орк залпом выпил горькое варево, моментально ощущая, как кровь начала бурлить в жилах. Хорошо! Теперь он готов сразиться с целой армией, всех порвать голыми руками!
  
   - Нет. Спасибо, обойдусь, - оценивающий взгляд прошелся по телу Урага. - Хм... Что-то я не замечала раньше, чтобы у орков повышалась волосатость, вы на зависть гладкие, словно каждый день воском пользуетесь, - от собственных слов, мысли потекли совершенно в ненужном в этот момент направлении. Так и захотелось провести ладошкой по коже мужчина, убедиться в том, что на ней нет ни одного волоска.
  
   - Это происходит только с женщинами, которые принимают стимуляторы. Мужчины способны переварить его без последствий. И вообще, хватит болтать. Я сказал нет, значит, нет, - орк недовольно уставился на магичку. Не хватало еще, чтобы она его во лжи подозревала. Для его народа более оскорбительно, разве что обвинение в трусости и предательстве.
  
   - Ладно, сама пить не буду, но изучить эти ваши стимуляторы стоит. На этом, при правильном подходе можно неплохо заработать, - не унималась Софи, заканчивая, собирать волосы в аккуратный пучок, украшенный красивой серебряной заколкой.
  
   - Нет, - категорично заявил хмурый Ураг. - Рецепты орков не продаются, даже при всестороннем сотрудничестве. Собирайся уже, хватит прихорашиваться. Да и перед кем красоваться будешь, перед мертвяками что ли?
  
   Девушка с прищуром взглянула на мужчину, подмечая изменения в нем. По ходу дела, стимуляторы уже начали действовать, что вызвало повышенную агрессивность, раздражительность и напряженность, кажется, даже мышцы немного вздулись, а во взгляде появилась устрашающая жажда битвы. В таком состоянии самое то, в кровавую битву врываться. Да уж, жуткое средство и что самое главное быстро действенное. Она просто обязана наложить на него руки и изучить, возможно, доработать или на его основе создать нечто иное, свое, уникальное. Но это лучше оставить на потом. Сейчас им пора выдвигаться в путь, ведь Некрополь уже заждался их. Нельзя упускать такой шанс, к тому же её орк уже подготовился к грядущим неприятностям.
  
   - Дело не в красоте, а удобстве. Не люблю, когда волосы мешаются во время работы, - спокойно ответила девушка. Ей придется контролировать свой язык и действия, учитывать воздействие на орка стимуляторов. - Кстати, я уже готова, можем идти.
  
   - Вот и хорошо. Лагерь убирать не будем, на обратном пути он нам еще пригодится. Просто защиту установи, - скомандовал воин.
  
   - Уже сделано, - Софи кивнула на расставленные по периметру их небольшой стоянки защитные амулеты. Она не первый год магией промышляет, так что, знает толк в правильных путешествиях, и всецело полагаться на телохранителя, пусть и такого примечательного, не собиралась.
  
   - Отлично! - одобрительно хмыкнул Ураг, направляясь в сторону дороги.
  
   До Некрополя рукой подать, очертания черного города мертвых уже сейчас виднелись вдали, с каждым шагом они все ближе к самому опасному месту на континенте. Кровь бурлила от нетерпения и азарта, от нестерпимого желания неизбежной битвы, но вместе с тем, воин осознавал, что необходимо проявить осторожность, задействовать все свои навыки. И дело не только в желании выжить, а после рассказать соплеменникам и потомкам о своих подвигах, но и том, что необходимо обеспечить безопасность Софи. Если магичка пострадает, для него это станет несмываемым позором. Да и что скрывать, нравится ему эта рыжая заноза! Нравится все больше!
  
  ***
  
  Некрополь особое место - черное, гниющее пятно на лице земли. Здесь всегда царила ночь, ведь солнечные лучи были просто не способны достигнуть города мертвых, пробиться через купол древнего проклятья поглотившего некогда процветающий город. Никто уже и не вспомнит, почему так произошло и кто повинен в столь ужасающем деянии, погубившим тысячи жизней, да и не пытался никто постичь древнюю тайну. Обычнее люди, и другие благоразумные народы попросту сторонились Некрополя, пугая непослушных детишек сказками о черном городе. Что же касается магов, то они видели в Некрополе бездонный источник редчайших магических ингредиентов. Если бы не стражи города и угроза навсегда остаться среди восставших мертвецов, они бы давно растащили его по кусочкам. Далеко не каждый решался отправиться в Некрополь, а каждого решившегося считали скорее уж амбициозным самонадеянным безумцем, чем героем.
  
   Ураг пристально всматривался в острые черные стены, возвышающиеся над ним, оставалось всего пара шагов и они войдут в никогда не закрывающиеся ворота, пересекут границу города, и тогда рассчитывать можно будет лишь на топор. Казалось, что Некрополь ощетинился, готовится к нападению и чем пристальней орк всматривался в его очертания, тем больше город казался коварным хищником, одним из тех, что приманивают свои жертвы в ловушку, из которой уже нет выхода. Воину никогда не нравилось эта обитель мертвых, где даже звуки кажутся опасными живыми существами, таящимися за каждым углом. Жуткое место! Здесь нужно быть готовым ко всему, и к честному поединку с достойным противником, и к обману, способного лишить последних крупиц разума.
  
   - Ну что, идем? - беззаботно поинтересовалась Софи, азартно сверкая глазами.
  
   - Ты хоть понимаешь, куда мы пришли? - Ураг все же направился к воротам, благоразумно держа топор наготове. Благодаря стимулятору он все его чувства были обострены, он чувствовал все, что происходит вокруг, был готов молниеносно среагировать на любую угрозу. Ему уже доводилось бывать здесь, и пусть тот случай никогда не пополнит коллекцию его историй, в памяти те события остались навсегда. На этот раз все будет иначе.
  
   - Да, - магичка моментально стала серьезной. Она превосходно себя контролировала, так что с легкостью скрывала все тревоги и страхи, да и желание заполучить сокровища Некрополя было слишком велико, чтобы его игнорировать. - Не стоит меня недооценивать или считать глупой. Я прекрасно осознаю, что большинство магов, побывавших в этом месте, не вернулось. Все они все еще там, за черными стенами, если не повезет, мы встретимся с ним. Я все это понимаю. Но в то же время невозможно не думать о выгоде, которую мы получим после возвращения.
  
   - Тише. Не звука! - рыкнул орк, в тот самый миг, как они прошли сквозь ворота. Голос Урага эхом разнесся по городу, отражаясь от стен, колон, усиливаясь многократно, казалось, что в Некрополь пришла целая орда.
  
   Время разговоров закончено! Теперь нужно держать ухо востро и делать свое дело. Сопровождаемые громким обманчивым эхом, они смогут пройти вглубь города, избежать встречи с первыми, самыми глупыми стражами, которые будут, следуя за звуком, метаться по городу в поиске гостей. Дальше все сложнее, ведь в Некрополе обитают разные по уровню силы и развития мертвецы. Одно дело сбить со следа сторожевых псов, и совсем другое паладинов или магов-некросов, да и других тварей вокруг полно. Как это ни парадоксально, но жизнь никогда не оставляла стены города мертвых. Орк, идущий чуть впереди, слегка скривился: местный воздух был густым, холодным, пропитанным запахом разложения и вековой пыли. Темнота тоже была необычной, она неприятно колола глаза, жадно пожирала любой источник теплого цвета, но не трогала фосфорно-зеленых могильных светлячков и голубые мутные кристаллы, растущие в черных 'тенях' погруженного в темноту города. Всюду шорохи, зловещее скрежетание, тихое, все нарастающее рычание и лязг металла. Ураг отчетливо слышал, как черные паладины, закованные тяжелую броню, чеканили шаг по каменной брусчатке улиц. Они продолжали нести свою вахту, оберегая город от любого вторжения; в каждом живом мертвые воины видели врага, стремились разрубить его на мелкие кусочки, отнести на алтарь самой Смерти, дабы в Некрополе появился еще один воин. Орк удобней перехватил рукоять боевого топора, с которым побывал во множестве передряг, если они и выберутся, то лишь благодаря нему. Верить можно лишь верному боевому другу, лишь он не подведет.
  
   Ураг и Софи продолжали безмолвно двигаться по заранее намеченному маршруту, не забывая прислушиваться, приглядываться, пытаться почувствовать малейшее движение поблизости. У магички была старая карта города, так что она точно знала, куда ей нужно. И вроде бы пройти нужно всего ничего, но на деле то, что при обычных условиях заняло бы не больше часа, могло растянуться на целый день. И это в лучшем случае. Сам город мешал двигаться, всеми силами пытался задержать незваных гостей. Софи могла поклясться, темнота касается её, задевает за подол платья, дергает за полы плаща, играется с волосами. Неприятно, до дрожи. Девушка терпеть не могла, когда её касались без разрешения, а сейчас она даже наказать никого не могла. Окружающая обстановка подавляла добавляла нервозности, все вокруг кричало, что нужно бежать, как можно скорее, что живым не рады в этом месте.
  
   Некрополь не просто так получил свое название и славу, он заслужил это в полной мере.
  
   Софи начала нервничать, она почти ничего не видела, но не сомневалась, что их окружают, еще немного и круг замкнется, тогда останется лишь сражаться. Все это чудилось ей в подрагивающих изменчивых 'тенях', а угрожающем мерцании могильных светлячков, количество которых, к слову, сильно увеличилось. Как некстати! И ведь не каждую магию можно использовать, нужно думать, что делаешь и говоришь. Всего одно неверное решение и она уничтожит окруживших её врагов, но при этом привлечет внимание тварей пострашнее. Некрополь ограничивал, диктовал свои правила, именно поэтому даже среди магов находились те, кто считал, что город имеет свою сущность, сознание, преследующие некую цель. Девушка нервно передернула плечами и перевела взгляд на мутные очертания широкой спины Урага. Не сказать, что могучий орк придавал ей спокойствия, но легче точно становилось. Жаль, что она не может хорошенько его рассмотреть, глаза хотя и относительно привыкли к темноте, но зрение все еще было ограничено. Задумавшись, магичка даже не заметила, как налетела на своего телохранителя.
  
   - Ураг? - почти беззвучно прошептала девушка.
  
   Но вместо ответа раздалось утробное звериное рычание, совсем такое, как у голодных красных волков, перед тем, как они набросились на нее. В нос ударил слишком резкий запах разложения. В этот миг все внутри похолодело, от осознания того, что врезалась она вовсе не в своего орка. Будь она менее уверена в воине или не так самоуверенна, то точно бы заверещала, бросилась со всех ног бежать. Нет. Она так не поступит! Пора показать мертвецам чего стоит человеческая магичка! Глаза вновь наполнились сияющим светом настолько ярким, что даже вечная тьма не устояла...
  
  Трещащие молнии вырвались на свободу, пронзая разлагающуюся нежить, осмелившуюся коснуться ведьмы. Всего один удар необузданной стихии, воплощающей ярость небес, и к ногам Софи упала горстка зловонного пепла. Казалось бы, можно расслабиться и идти дальше, но девушка понимала, что это не так. Она избавилась от одной проблемы, но создала множество других. Теперь тихо и незаметно добраться до цели не получится! Вспышка света привлекла других обитателей Некрополя, разбудила дремлющих тварей, безобразных настолько, что на них невозможно взглянуть без содрогания. Но не они были главной проблемой магички, а истинные хозяева города мертвых, жрецы вечно гниющего бога. Лишь некроманты, обитающие здесь, могли спокойно придвигаться среди мертвецов.
  
   Все вокруг шевелилось, двигалось, шипело, надвигалось на нее, заставляя сердце Софи тревожно сжиматься. Чем больше магии она использует, тем больше внимания привлечет к своей персоне, тем слабее станет сама. Плохо дело! Её окружили. Гниющие трупы, оголенные скелеты, вооруженные ржавыми мечами и булавами, несуразные твари, ползущие к ней, прижимаясь к земле - все они представляли угрозу. Придется прорываться с боем! Очередная молния ударила в землю, рассыпаясь искрами, разбегающимися по земле. И где только Ураг, когда он так нужен?! Как он вообще мог исчезнуть из виду! Злая магичка ни на секунду не усомнилась в том, что воин цел и невредим, его просто не могли убить или ранить так просто и беззвучно!
  
   Стоило только подумать об орке, как раздался грозный боевой клич, и воин вступил в бой; с легкостью разрубая мертвяков, он прорывался к Софи. Ну, что за женщина! Он лишь немного ускорил шаг, чтобы оглядеться, а девушка уже привлекла к ним внимание и ввязалась в драку! О чем она только думала?! Софи была еще более безрассудна, чем орки! Ураг не знал жалости. Да и кого жалеть, мертвецов, что никак не обретут покой? Один за другим разрубленные враги падали к ногам разъяренного дикаря, но при этом, продолжая шевелиться, тянуться к новым жертвам. Жизни нет места в Некрополе, а потому она должна быть уничтожена! Мертвым не страшна смерть, и всех не испепелишь, хотя магичка и пыталась. Боевой топор орка не знал устали, как и он сам. Кровь бурлила в жилах, а сердце билось набатом, но даже в таком состоянии Ураг отдавал себе отчет, что не во всех битвах можно победить! Иногда, для того, чтобы выжить и добиться успеха, необходимо стратегическое отступление!
  
   - Уходим! - рыкнул мужчина, в два прыжка подскакивая к Софи. Времени на объяснения или церемонии не было, так что он просто схватил девушку, взваливая её на плечо. Одной рукой он придерживал магичку, чтобы не свалилась с его плеча, второй - продолжал отбиваться от мертвяков. Неудобно! Но выбора нет. Нужно выбираться, найти безопасное место и затаиться, пока все не успокоиться. Орк бросился бежать, давя и ломая всех, кто оказывался на его пути.
  
   - Я и сама могу, - шипела девушка, морщась от неприятного ощущения. И кто только придумал, что когда тебя взваливают на плечо это приятно и романтично. Ничего подобного! Это больно и неудобно. А когда при этом еще и бегут, так и вовсе невыносимо. - Ай! Да пусти меня!
  
   Ураг не слушал и не слышал, продолжал бежать, петляя по запутанным улицам Некрополя, попутно продолжая крошить врагов, преследующих их. Они затаятся, переждут, а после вновь займутся дела, доберутся до нужного места и заберут то, что приглянулось Софи. Даже в пылу битвы никогда нельзя забывать об истинной цели!
  
  ***
  
   - Да, поставь ты меня уже на место, - ворчливо прошипела магичка, когда орк застыл в одном из темных переулков. Кажется, её укачало! Да и ребра болят. У нее точно появятся синяки, и это от банального спасения! - Мог бы и понежнее быть.
  
   - А ты нуждаешься в нежности? - насмешливо бросил Ураг, сгружая с плеча свою недовольную ношу. - Если так, ты выбрала не того мужчину, и не то место для прогулок.
  
   Софи может ворчать и жаловаться, сколько вздумается, его это мало волнует. Воин внимательно озирался по сторонам, прислушивался к малейшим звукам, пытаясь удостовериться в том, что рядом никого нет. Они смогли сбежать, но теперь все в Некрополе знают о том, что в город пробрались чужаки, а раз так, их нужно сделать своими. Опасно. Урагу уже приходилось видеть, что бывает с теми, кто потерял бдительность в этом месте. Повторения той истории не хотелось, ни для себя, ни для Софи, которая в большей опасности, чем он.
  
   - Нежность иногда нужна всем, - пожала плечами девушка, понимая, что не в том тоне говорит с орком. Она вовсе не неженка, и не капризная магичка, напротив, вполне способна собраться и действовать адекватно, а не жаловаться на все вокруг. Софи и сама не понимал, что на нее нашло. Наверное, все дело в том, что она привыкла из неприятностей выпутываться в одиночку, а тут её грубо и бесцеремонно спасли. Магичка ухмыльнулась, пора ей привыкать к чужому обществу и своеобразной заботе, от которой не откажешься уже. - И спасибо, что вытащил. Нам сейчас нельзя привлекать внимание, а с моей магией это непросто. Это было верное решение.
  
   - Обращайся, - Ураг с прищуром взглянул на девушку. Стимуляторы действовали превосходно, так что он отлично видел в темноте. Цела. Невредима. Больше не сердится. Удивительно, как у этой девушки быстро меняется настроение. - Город мертвых полон опасностей. Ты же и сама это знаешь. Так что больше не отставай от меня, не хочу, чтобы наше всестороннее сотрудничество прервалось, так и не начавшись полноценно, - орк утер с лица капли черной жижи, и ошметки гниющей плоти. - Давай быстрей заканчивать с делами. Не хочу задерживаться здесь надолго.
  
   - Тогда идем. Нужно добраться до аллеи склепов. То, что мне нужно, находится именно там.
  
   Ей нужно быть предусмотрительней, ведь в Некрополе маги - особенная добыча. Именно поэтому сюда не стоит соваться, если нет превосходной охраны, способной ломать кости и крушить все вокруг. Магия привлекает мертвяков, манит их к себе, а некроманты никогда не упустят возможности создать нового адепта. Использовав магию, Софи выдала себя. Это её ошибка, которую теперь сможет исправить лишь орк. Девушка понимала, что больше не имеет права без крайней необходимости использовать заклинания, а раз так, теперь придется рассчитывать не на себя, а на Урага, как и было задумано изначально. Для сильной и независимой магички, это непросто, но ведь ей нечего и некому доказывать. Раз так, придется действовать благоразумно.
  
  ***
  
   Аллея склепов была центральным местом Некрополя, и не только по расположению, но и по значимости. Именно здесь находились древние могилы с мертвецами, которые так и не удосужились подняться, чтобы бесцельно блуждать по темному городу. Даже некромантам было не под силу пробудить их тела и вернуть могущественные души с того света. Но тот факт, что мертвецы, так и остались мертвыми, не означает, что они бесполезные. Обокрасть такой склеп могло оказаться весьма прибыльным, но что самое главное захватывающим. Именно поэтому Софи нацелилась на могилу одного из королей, человека невероятно благочестивого и благородного, того, кого называли величайшим, а слава о его подвигах и деяниях гремела по сей день. Естественно, магичка не верила во все эти сказки, понимала, что человек всегда останется человеком, у него полно пороков, страстей, маленьких слабостей, а образ, сохранившийся в истории, зачастую приукрашен. Нет. Вовсе не подвиги и репутация мертвого правителя привлекли девушку, не россказни фанатиков о том, что некроманты не смогли его поднять из-за его благочестия и особой благосклонности богов. Софи намеревалась наложить свои загребущие ручки на артефакты, захороненные вместе с королем, ну и прихватить частичку останков тоже не помешает. Даже если использовать последнее в её деле не получится, то всегда можно продать бесполезных хлам служителям светлых богов.
  
   - Можешь расслабиться, здесь относительно спокойно, - тихо проговорила магичка, как только они ступили на узкую прямую дорожку, идущую между ровных рядов каменных саркофагов.
  
   - Да, неужели? - Ураг продолжал держать топор наготове.
  
   - Можно думать и предполагать что угодно, но факт остается фактом. Мертвяки не могут ступить на аллею, так что единственной угрозой для нас остаются некроманты.
  
   - И они в курсе того, что в Некрополе незваные гости. Расслабляться рано.
  
   - Ну, как знаешь, - пожала плечами магичка, внимательно сверяясь с картой. Ей пришлось хорошенько постараться и рискнуть жизнью, чтобы найти её и сделать копию, но зато теперь она точно знала, какой из склепов ей нужен. Жаль только, что нельзя зажечь яркий светлячок. Приходится рассчитывать только на магическое зрение, которое изрядно подводит в городе мертвых. - Нам туда.
  
   Софи бодро направилась к цели, всем видом демонстрируя уверенность и спокойствие. Именно так стоит вершить великие дела, и уж точно никогда и ни при каких обстоятельствах не демонстрировать слабость и страхи. А страхи были, ведь магичка была умной девушкой, относительно трезво оценивающей свои способности. Чем быстрее они закончат, тем лучше, ведь даже её страшил Некрополь, да и не хотелось магичке попасть в лапы некромантов. Здесь их много, так что отбиться даже при помощи здоровенного орка не получится.
  
   - Вот оно! - Софи не смогла удержаться от задорной улыбки. Все тревоги и волнения отступили, уступая место азарту.
  
   Дверь склепа оказалась не заперта, что говорило о том, что некроманты или другие искатели приключений и наживы уже бывали здесь. С одной стороны это плохо, ведь может статься, что забирать уже нечего, но с другой - так намного проще спуститься вниз. Девушка предпочитала верить в лучшее, и не важно, что с каждым шагом по каменным ступеням магия ощущалась все меньше. Так вот оно что! Здесь установлены поглотители магии, так что до тех пор, пока они действуют, мертвецам ничего не грозит. Некроманты даже вытащить их не смогут, не то что, поднять и подчинить своей воле. Вот только и она ничего не сможет поделать. Софи быстро оглянулась через плечо, хорошо, что она обзавелась таким превосходным образчиком мужской силы, теперь будет, где применить шикарные мышцы орка.
  
   - Хватит слюни распускать, - шикнул Ураг, со смесью укора и насмешки смотря на девушку. В отличии от нее, благодаря стимулятору, он видел в темноте превосходно, а не только приблизительные очертания. - Думай о деле, женщина.
  
   - Одно другому не мешает, - магичка, даже не пытающаяся следить за тем, куда ступает, споткнулась о маленький камушек и с тихим вскриком полетела вниз. Хорошо еще, что падать пришлось не долго, и это было почти не больно.
  
   - Оно и видно, - орк настороженно прислушивался к звукам, пытаясь предугадать появление угрозы.
  
   Софи лишь фыркнула. Что-то говорить или комментировать она не собиралась. Да и зачем, когда перед глазами то, ради чего они пришли. Идеальный каменный саркофаг, в котором покоилось тело короля! Он был не тронут, не сдвинут ни на миллиметр. Оно и не удивительно, ведь каменная крышка весит столько, что обычному человеку не поднять. Великолепно! Магичка практически прилипла к камню, ощупывая его, пытаясь так понять, что же за защитные письмена установлены в этом месте. Вроде бы все стандартно. Никаких сюрпризов. Отлично! Софи поднялась на ноги, попутно отряхивая от пыли и паутины длинную юбку.
  
   - Нужно сдвинуть крышку. Приступай.
  
   - Уверена? - Урагу совершенно не хотелось тревожить мертвеца. Он вообще не понимал, зачем хранить тела и оказывать трупам столько почестей, выделять для них столько земли. У его народа все просто - мертвых сжигали, а их пепел развеивали на ветру. Потому-то орки и не возвращались с того света, не становились рабами чужой воли.
  
   - Давай быстрей, мне нужно то, что внутри, - категорично заявила Софи.
  
   Мужчина лишь покачал головой, но все же, взялся за тяжелую каменную плиту. Послышался треск и хруст, тихое утробное рычание орка. Даже под действием стимуляторов, ему не удастся полностью поднять и отбросить крышку. Так, максимум приподнять. Ураг стиснул зубы, сильнее напрягся - до чего же тяжелая! Каменная плита приподнялась еще немного. Магичка сразу поняла, что просто не будет, а потому, не теряя времени, протиснулась в образовавшуюся щель. Благо, что она миниатюрная и хрупкая, ей это не составит труда. Ничего не видно! Воняет так, что дышать вообще невозможно. И главное непонятно как! За сотни лет давно уже должно было все разложиться и выветриться. Плита давила на спину, не позволяя забраться глубже, но Софи не сдавалась, шарила руками по саркофагу, хватая все, что могло быть тем, что она ищет. Ураг зарычал чуть громче. Поднять каменную плиту чуть выше он не мог, но и удерживать становилось с каждой секундой все сложней. Пот градом струился по лицу и телу, мышцы были напряжены до предела, а дыхание сбилось. Орк из последних сил удерживал непосильный груз.
  
   - Давай быстрей! - рыкнул Ураг, понимая, что еще немного и его женщину просто раздавит.
  
   - Еще минутку, - послышался глухой голос, а сама девушка даже попуталась 'нырнуть' поглубже. - Еще немного. Я почти...
  
   Орк лишь чаще задышал. Это всегда помогало взять себя в руки, продержаться еще немного. Он выдержит. Удержит эту проклятую плиту, а после поговорит с Софи, хорошенько ей объяснит, что нельзя вести себя так беспечно. И снова рык эхом разнесся по склепу, Урага уже не волновало, что его услышат, главное выстоять. А магичка все продолжала бубнить: 'Еще минуточку', 'Еще чуть-чуть', 'Уже почти'...
  
   Темный склеп короля заполнил жуткий грохот, он был настолько громким, что его вполне могли слышать во всех концах Некрополя. Такое просто не могло остаться без внимания, так что скоро вокруг соберется множество мертвяков и их хозяев.
  
   - Никогда больше так не делай! - раздраженно рыкнул орк, переводя дыхание. Да, что это вообще за каменная плита такая?! Он с трудом смог сдвинуть её и удержать. А ведь далеко не слабак, да и стимуляторы все еще действуют. Как же это злит! Так и хочется все здесь разнести, чтобы камня на камне не осталось.
  
   - Что именно? - непонимающе поинтересовалась магичка, пристально рассматривая свою добычу. Она, конечно, не все успела вытащить, но, в общем и целом, была вполне довольна результатом вылазки. Теперь можно будет неплохо подзаработать, а заодно заняться экспериментами, мысли о которых давно не давали покое Софи.
  
   - Не смей тянуть до последнего! - Ураг резко дернул девушку на себя, вынуждая оторваться от своего занятия и взглянуть прямо в его глаза. Она не притворялась, действительно не понимала, что его разозлило! Мужчина злобно заскрежетал зубами - придется объяснить. - Если я говорю быстрее, ты вылезаешь, а не пытаешься вытаскивать труп или еще что-то. Поняла? Если бы я не удержал плиту или не выдернул тебя в последний момент, тебя бы раздавило! Эти побрякушки того стоят?! - орк кивнул в сторону упавших трофеев магички. Он успел изрядно поволноваться за нее, так мало этого, поставленная задача оказалась ему не по силам, и Софи видела это! Ураг уже и не знал, что в данной ситуации злит его больше.
  
   - Все же обошлось... - девушка внезапно ощутила себя неловко. Она настолько увлеклась, что совершенно позабыла о безопасности. И так бывало всякий раз, когда вступал в дело азарт.
  
   - Еще раз устроишь это, запру дома, будешь заниматься хозяйством, как положено женщине, - сурово заявил орк, отпуская девушку. Сейчас не время и не место для скандалов и разборок. Нужно выбираться, пока это еще возможно. Они и так наделали слишком много шума.
  
   - Думаешь, я подчинюсь?! - возмущенно зашипела девушка, гордо вскидывая подбородок.
  
   - Ты сама выбрала орка, заявляла, что знаешь, чего хочешь, - напомнил Ураг, отворачиваясь от магички, тем самым давая понять, что пора уходить. Подстраиваться под человеческие традиции и правила, он не собирался, он такой, какой есть - либо принимаешь это, либо нет. Иного пути не существует. - И поверь, твоего согласия или подчинения не потребуется.
  
   - Это еще почему? - что-то в тоне мужчине не понравилось своевольной девушке, не желающей признавать, что была неправа, а воин имеет право на недовольство. И неважно, что она понимает это, главное не говорить об этом, и все.
  
   - У тебя магии не будет, - с легкой насмешкой заявил орк. - Причем, постоянно. Без перерыва!
  
   Пару мгновений Софи стояла столбом, пялясь на широкую спину Урага, лихорадочно соображая, что это сейчас за угроза была. Стоило воину скрыться из вида, как до нее дошло, на что намекает мужчина. Вот ведь гад! Девушка зарделась, казалось, что ее щеки пылают огнем, а в холодном склепе внезапно стало жарко. Удивительно, как много знает этот орк! Когда она предлагала всестороннее сотрудничество, не просчитала этот момент. Сожалеет ли она сейчас об этом? Губы невольно растянулись в улыбке - определенно, нет, если бы пришлось все повторить, она бы снова сделала предложение, и именно Урагу. Этот орк интриговал все больше!
  
   - Решила остаться? - послышался громкий грубый голос.
  
   - Не дождешься.
  
   Софи принялась быстро собирать валяющиеся на полу трофеи, беспорядочно запихивая их в сумку. Ради этого она пришла сюда, и без них точно не уйдет. Можно было бы и другие склепы обыскать, но времени на это катастрофически не хватало. Девушка понимала, что они уже привлекли внимание, а некроманты далеко не идиоты, так что понимают, зачем гости наведываются в город мертвых. Если они задержатся еще немного, попытаются прихватить побольше, то точно не смогут уйти. Придется усмирить алчность. Для первого раза хватит, а в следующий раз и в библиотеку можно наведаться, или в сокровищницу - целей предостаточно. И все их придется отложить, ведь сейчас им предстояло самое сложное - покинуть Некрополь.
  
  ***
  
   Ураг мрачно всматривался в полумрак, мысленно прикидывая, что делать дальше. Пока они с Софи были в склепе, многое в городе изменилось. Он наполнился зеленым фосфорным светом, подрагивающими густыми тенями, живущими своей собственной жизнью, наполнился неприятным скрежетанием и шарканьем, лязгом ржавого металла. Теперь уйти незаметно - задача, практически невыполнимая. Они разворошили осиное гнездо, так что теперь остается лишь пробиваться с боем.
  
   Аллея склепов, лишающая магии, защищает их, не позволяет мертвякам приблизиться, а сами хозяева мертвых, те, кто диктуют им свою волю, слабы физически, так что не сунуться по доброй воле. Вот только отсиживаться среди этих камней вечность не получится.
  
   - Насколько все плохо? - раздался тихий, на удивление спокойный и сдержанный голос магички. Она, словно, уже позабыла о недавнем разговоре и собственном возмущении, понимая, что здесь и сейчас нужно проявить серьезность и сдержанность.
  
   - Мертвяки всюду, - пожал плечами орк, трепетно поглаживая лезвие боевого друга. Оружие, закаленное в боях и крови врагов, забравшее множество жизней, обретало собственную душу, сознание, всячески помогало в бою. Ураг точно знал, топор его не подведет. - И они знают, где мы. Некроманты тоже поблизости, прячутся, выжидают. Первых возьму на себя, а вот с магами сама разбирайся. Главное держись чуть левее позади меня и не отставай. Я оглядываться и проверять, как ты, не стану, как только расчистим путь, сразу бежим. Ни на что не обращай внимания, что бы ты ни увидела, чем бы тебя ни манили!
  
   - Поняла.
  
   Несмотря на то, что Софи ненавидела, когда ей командовали, в этот раз готова была безоговорочно согласиться с Урагом. Он все верно сказал, хотя и немного. Они должны пробить себе путь, а после дать деру, бежать со всех ног, пока ворота Некрополя не останутся далеко позади.
  
  Орк твердо знал, что не передумает, ни при каких обстоятельствах не оглянется, не вернется за магичкой, если она по глупости своей замешкает и попадет в лапы некромантов. Это не в его характере! Даже ради милой мордашки Софи он не изменит себе и принципам, по которым живет его народ. Ему не нужна проблемная женщина, не способная думать головой. Дело тут не в трусости или жестокости, а банальном осознании собственной силы и возможностей могущественного врага. Одинокий орк с боевым топором в руках не сможет упокоить целый город мертвяков, которые после каждого падения будут подниматься снова и снова. Даже орда здесь не справится, а потому уже давно никто не пытался уничтожить черное пятно на безупречном лице мира. Невозможно уничтожить тех, кто уже мертв, тех, кто не чувствует боли и не ведает страха, невозможно сражаться с теми, кому нипочем очищающее пламя. Он уже бывал здесь, так что знает это наверняка.
  
   Поначалу воин просто шел по аллее, но чем ближе он приближался к врагу, тем быстрее становился. Каждый шаг давался все легче, Ураг уже не шел, а бежал, несся на всех парах прямо в гущу мертвецов, жаждущие его смерти. У них с Софи лишь одна возможность выжить и покинуть обитель мертвых - двигаться без остановки, крушить и ломать, силой расчищая себе путь, не обращая внимания на боль и раны, на жуткие голоса из глубин прошлого и собственного сознания. Близость битвы горячила кровь, заставляло сердце гулко биться в груди, отбывая будоражащий ритм, эхом отдающийся во всем теле, а эффект стимуляторов возрос многократно. Уже ничто не имело значения, кроме песни битвы, которую воин слышал глубоко внутри себя. С громогласным боевым кличем, от которого содрогнулись все здания в Некрополе, умело орудуя своим топором, орк ворвался в толпу мертвецов.
  
   Ураг умел и любил сражаться, он был в этом деле одним из лучших, настоящая машина для убийств, не знающая жалости или сомнений, крушащая черепа и кости, разрубающая плоть. До чего же упоительно осознавать, что ты сильнее, яростней, лучше других, что чужое существование ничто перед тобой. Каждый удар приносил неимоверное удовольствие, пробуждал желание убивать, рваться на части, вгрызться в чужую, пусть и гнилую плоть. Орки в бою, как звери - в этом залог из многочисленных побед, поэтому орду бояться, перед ней преклоняются, говорят с содроганием. Ураг ни о чем не думал, его мир сосредоточился на врагах, на верном боевом друге, без устали разрубающим мертвяков. Вокруг сверкали молнии, то тут, то там слышались резкие хлопки, вскрики и шипении, пахло паленым, но все это было лишь приятным дополнением в его битве, к его невероятным ощущениям. Ради этого и стоит жить! Орк неумолимо продвигался вперед, расчищая путь для себя и Софи, не замечая кровоточащий ран, не чувствуя боли и усталости. Сражение стало его сутью, и не было ничего более желанного, более важного и ценного, эту эйфорию и восторг ни с чем не сравнить!
  
  ***
  
   Сейчас самое время вновь восхититься сильным воином, который идет впереди нее. Его ярость, сила, мощь подавляли и впечатляли, заставляли маленькое сердечко восторженно трепетать в груди. Но эти чувства владели Софи лишь миг, ведь она осознавала, что в таком состоянии орк не станет обращать на не внимания, даже не заметит, если в пылу битвы заденет. Стимуляторы делают сильнее, быстрее, выносливей, но вместе с тем, они лишают малейших крупиц разума. Не редкость, когда орки в сражениях убивали своих, любого, кто оказывался на пути: раненым и слабым нет места в яростной битве, они лишь помеха на пути Орды. Девушка все это знала, а потому быстро собралась. Для нее угроза не только некроманты и их подручные, но и Ураг.
  
   Глаза магички наполнились магическим светом, настолько ярким, что он мог сравниться бы с сами солнцем. Серебряные молнии обрушивались с небес одна за другой, пронзая нежить, тянущую к Софи свои гнилые конечности. Раздражают! Бесполезные твари! Она могла бы испепелять их бесконечно! Вот только подобное было бы слишком безрассудно, самонадеянно и глупо с ее стороны. Девушка резко бросилась вперед, нагоняя орка, отдаляющегося от нее, при этом края глаза, замечая одного из жрецов смерти. Они прячутся, ведь знают, что плоть слаба. Резкий порыв ветра, обрушился на мертвяков, отбрасывая их в сторону, прямиком на хозяев. Так-то лучше! Не придется бежать, спотыкаясь о трупы и двигающиеся сами по себе конечности.
  
   Магичка и воин стремительно продвигались к вечно распахнутым вратам, бежали без оглядки, прекрасно зная, что все поверженные враги преследуют их по пятам, что некромантам не составит труда поднять их и бросить в бой. За ними гнались, не желали отпускать, с леденящий душу шепот смерти, казалось, заполнил собой весь город, наполняя его свой сущностью. Некрополь не желал отпускать своих гостей. Софи ощущала, как порожденный чужой волей страх постепенно проникает в её сознание, чувствовала, как метвяки хватают её за полы юбки и плаща, как пытаются вцепиться в нее. Девушка точно знала, что её не убьют так сразу, ей уготована участь стать подношением Владыки вечного сна, роль его новой жрицы. Почти все некроманты когда-то были обычными магами. Одни добровольно избрали путь служения смерти и вечное существование, а другие - насильно подверглись посвящению. Софи не желала такой участи для себя, она хотела жить! Отзываясь на её мысли, Некрополь наполнился шелестящим хохотом, а по земле начал стелиться густой черный дым. Сама смерть сочилась из глубин, отравляя все живой, замедляя тех, кто не должен уйти.
  
   - Даже не мечтай! - рыкнула не хуже орка магичка, призывая на подмогу силу ветра, разгоняя дым, в котором прятались новые мертвяки. Их не остановят, не заставят замедлиться!
  
  ***
  
   Очередной мертвяк рухнул к его ногам лишь для того, чтобы он раздавил его череп, наступив на него. Ураг ничуть не устал, готов был продолжать убивать и крушить. Ему было без разницы, сколько противников выедет против него. Тот, кто встанет на пути орка, должен быть уничтожен! Новый взмах топора, и голова очередной нежити слетела с плеч. А вот и новая преграда... Удар. Топор с тихим свистом разрезал воздух, не встретив преграды, а сам Ураг с трудом уклонился от тяжелого молота. В этот миг сознание орка прояснилось, а сердце наполнилось горечью и тоской. Некрополь опасен, он знает все слабости тех, кто оказывался в его пределах.
  
   - Дахтар...
  
  Ураг с самого начала знал, что соваться в Некрополь плохая идея. Ему уже доводилось бывать здесь, так что воин не понаслышке знал, каково это сражаться с армией мертвецов, стать объектом охоты жрецов смерти. Однажды, ему удалось ускользнуть их черного города, и за это пришлось дорого заплатить. И все же, он не стал отказываться, не пожелал, чтобы его посчитали трусом, счел, что у него все под контролем, да и не думал орк, что встретится лицом к лицу с прошлым, о котором лучше не вспоминать. Дахтар был его наставником, великим воином, он был тем, кого Ураг считал своим другом, кому подражал, кого безмерно уважал. Они снова встретились. Вот только теперь от гордого и сильного воина почти ничего не осталось - лишь медленно тлеющая плоть, поддерживаемая магией некромантов. Они пленили душу орка, не позволяли его уйти в небытие, стать частью этого мира, в место этого Дахтар был вынужден вечно слоняться по Некрополю, выполняя чужую волю. В глазах воина не осталось ни капли гордости или осознания, они были пусты, как бездна.
  
   Всего миг, но он показался Урагу вечностью, пробудил недостойные воина чувства и мысли. Всего миг, но они перевернули мир орка, заставил ощутить всю горечь сожаления и вины. Дахтар погиб защищая зеленого юнца, самонадеянно решившего, что поход в Некрополь - всего лишь безобидная разминка, чтобы отточить мастерство. Это было ошибкой. Ошибкой, за которую пришлось заплатить другим.
  
   - Смерть - это начало всего! Стоит попробовать, чтобы оценить все ее преимущества, - мертвец замахнулся боевым молотом. В отличие от бывшего ученика, он не испытывал сожалений или сомнений. Он говорил чужим голосом, и этот звук проникал глубоко в сознание, впечатывался в него, и начинало казаться, что это его собственная идея, его желание.
  
   - Ураг!!!
  
   Орк ощутил, как его ноги оторвались от земли, а дальше был незабываемый полет на пару метров назад. Он приземлился прямо под ногами запыхавшейся магички, чудом не споткнувшейся о его тушу. Удар о землю отрезвил воина, выбил из головы все чужие мысли и слова. Проклятые некроманты! Нельзя давать им волю!
  
   - Нужен свет! - Ураг быстро поднялся, и вновь принялся махать топором, разрубая мертвецов. Кажется, он уже видел эти гниющие рожи! Что ж, раз одного раза им мало, он может и еще раз порубить их на куски. - Много света!
  
   - Это не поможет. Эту тьму не развеять! - Софи запустила молнией в мерзкий скелет, тянущий к ней свои костлявые ручонки. Как же достали эти твари, не дающие сосредоточиться на некромантах.
  
   - Просто сделай это!!!
  
   Ураг набросился на бывшего наставника. Больше его не обмануть, теперь он отчетливо видит, что это лишь оболочка, которой управляют жрецы смерти. Он не опозорит наставника, покажет, каким воином стал, будет сражаться до последнего, сметет все на своем пути. Дахтар будет им гордиться! Орк двигался легко и стремительно, он даже начал слышать пение боевого топора, оно отзывалось набатом у него в груди, направляло. Казалось, что оружие обрело душу и теперь помогало своему напарнику. Весьма кстати, ведь даже мертвый орк - достойный противник, чье тело все еще помнило радость битвы.
  
   Софи лишь заскрежетала зубами. Что орк может понимать в магии? Ничего. А все туда же, командует! Как же все это злит. Ярость девушки воплотилась в огненную волну, стремительно несущуюся по улице, испепеляющую все, чего касалась. Тела мертвецов осыпались черным пеплом на землю, больше они не могли подняться и сражаться, но это не повод для радости. Мертвый пепел все еще подчинялся некромантам, нес в себе смертельную угрозу. Зажав ладошкой нос и рот, магичка скосила взгляд на Урага, чем-то в этот момент напоминающего дровосека. Свет?! А может в этом что-то есть. Свет может не только развеять темноту, но и ослепить. Как там говорила её наставница: во тьме даже крупица света, сияет ярче солнца? Что ж, почему бы нет!
  
   От очередного мертвяка Софи отбилась по старинке, ударом ноги. Магию на это дело она точно тратить не станет. Пусть некроманты и не надеются, что она истратит все силы и рухнет прямо на алтарь повелителя мертвых, жаждущего заполучить нового адепта. Глаза девушки продолжали гореть магическим светом, а она сама уверенно начала произносить слова сложного заклинания. Это вам не боевая магия, где важны движения и крик, магия света - это почти что молитва, в которой нельзя ошибиться ни в одном звуке. Девушка полностью сосредоточилась на заклинании, доверив все остальное Урагу. Шепот некромантов доносился отовсюду, он проникал глубоко в сознание, заставляя ощутить ледяное касание смерти, увидеть её манящее великолепие. Трупный пепел окутал её, он был всюду: на платье, плаще, в волосах, на лице, пытался забраться в уши, нос и рот. От него першило в горле, а голос срывался на хрип, Софи с огромным трудом продолжала говорить, а орк кружил вокруг нее, защищая от мертвяков. Еще немного и она сорвется. Магичка уже не понимала, где её слова и мысли, а где чужеродная магия, пытающаяся подчинить ее.
  
   Яркая вспышка света озарила Некрополь, заставляя мертвяков и их хозяев неистово заверещать от боли, отвернуться прочь от опасных лучей. Всего миг, а после вечная тьма вновь вернула себе главенство, поглотив свет. Но даже этого мига хватило для того, чтобы Ураг нанес последний удар, подхватил Софи и бросился бежать. Секундное замешательство врага может помочь сбежать - он это усвоил, когда впервые попал в Некрополь. Это правило он не забудет никогда! Орк бежал так быстро, как только мог, не обращая внимания на то, что творится вокруг, на кряхтение Софи, на опасный треск позади. Все это не имело значение, чего не скажешь о уже маячивших впереди воротах Некрополя. Как всегда они были распахнуты настежь, зазывая гостей. Воин прибавил ходу. Они вырвутся, снова увидят солнце, его никто не остановит!
  
  ***
  
  Свет! Они снова видят свет, и это прекрасно! До чего же хорошо! Магичка, радостно улыбаясь, подставила бледное лицо ласковым солнечным лучам, нежно касающимся и щекочущим её. Даже не верится, что они все же вырвались! На краткий миг ей показалось, что уже не выбраться, до сих пор трупный пепел щекотал глотку и ноздри, отравляя организм. Нужно поторопиться и принять антидот, пока она не начала гнить заживо. Покинуть Некрополь недостаточно, нужно еще очистить организм. Если этого не сделать, магия жрецов смерти рано или поздно вынудит ее вернуться, и тогда уже никто не спасет и не поможет. Многие маги допустили ошибку, проявив непростительную беспечность, но Софи не собиралась пополнять их ряды и становиться адептом повелителя мертвых.
  
   Они вырвались, и все благодаря Урагу, который догадался, как нужно действовать в их ситуации. Жаль, что она сразу все не поняла и мешкала, это бы облегчило их побег, а на теле орка не было бы столько ран. Софи невольно обернулась назад. Некрополь все еще был спокойным, невозмутимым и темным, казалось, что там ничего не произошло, город все так же гостеприимно ждал новых смельчаков. По телу пробежали мурашки от почти неуловимого желания вернуться.
  
   - Никогда не оглядывайся. Некрополь будет звать, но оборачиваться нельзя, - рычащий голос орка, вырвать девушку из цепких объятий задумчивости.
  
   - Я знаю, - Софи, ускорив шаг, нагнала воина. Теперь они шли рядом. В голове вертелось множество вопросов, к примеру, кто был тот мертвец, что заставил его замереть. Краем глаза она видела, как тяжело Урагу было сражаться с ним, а еще, что этот мертвяк - орк, что весьма необычно. Но магичка благоразумно молчала. Раз Ураг сказал, что это не её дело, то и лезть не стоит. Любопытство можно перебороть, а вот злить орка не стоит, к его решениям стоит относиться с уважением. - Спасибо, что вытащил. Без тебя я бы не справилась.
  
   - Без меня, ты бы туда не сунулась, - безразлично ответила Ураг, не испытывая ни сожалений, ни печали. Все в прошлом, он снова выжил, снова свободен, а его ведьма почти не пострадала - это успех. Что же касается Дахтара, то он давно мертв, его тело двигается, сражается, но это не тот орк, что прежде. Душа Дахтара давно уже отправилась к предкам, по ней не стоит скорбеть, ведь умереть в бою - почетно, это достойный конец для любого орка.
  
   - Думаешь?
  
   - Ты бываешь безрассудна, я уже мог в этом убедиться, но, при этом, ты умна, так что, ты бы туда не сунулась.
  
   Софи было приятно, что Ураг начинает понимать, какая она. Оказывается, он проявляет к ней интерес, наблюдает, присматривается. Это льстило девушке, все еще считающей, что она сделала правильный выбор. Даже сейчас, от одного взгляда на сильного воина, чье тело покрыто кровью, грязью и потом, внутри пробуждалось волнующее пламя. Все-таки что-то с ней не так, раз её привлекают подобные вещи. Но разве это плохо? Ураг сильный и надежный, а ко всему прочему, еще умен и наблюдателен. Они продолжали двигаться к лагерю, не разговаривая, чувствуя умиротворение и покой, растекающиеся по телу. Каждый размышлял о своем, каждый понимал, что это лишь одно из первых приключений в их совместной судьбе.
  
  ***
  
   Все-таки они правильно сделали, что оставили лагерь дожидаться их возвращения. Теперь не придется тратить время на обустройство, можно сразу рухнуть на лежанку и расслабленно растянуться, ничего не делая, приходя в себя после весьма опасного приключения. Это было бы в идеале. Но по факту Урагу и Софи предстояло заняться более важными делами: обработать раны орка, а еще очистить организмы от скверны и восстановить силы. Последнее относилось к магичке, ведь ей пришлось использовать множество заклинаний, а некроманты хорошенько потрудились, откачивая её жизненную энергию. Она истратила почти все, и хотя не хотелось в этом признаваться, больше не могла использовать ни одного заклинания.
  
   Софи извлекла из сумки несколько флакончиков, приготовленных заранее. Она знала, куда идет, так что просчитала все риски, можно даже сказать, что она перестаралась, ведь её запасов хватило бы на десятерых. Девушка залпом осушила небольшой пузатый бутылек с искрящейся жидкостью. Сразу же по горлу прямиком в желудок потекла обжигающая жидкость. Казалось, что все внутри горит, а от неприятных ощущений на глазах проступили слезы. Софи буквально согнулась пополам, пытаясь хоть как-то облегчить свое состояние. Мерзкое зелье! И почему только лекарство не может быть вкусным? Сколько бы она ни пыталась добиться этого эффекта, не получалось.
  
   - Тебе тоже нужно выпить это, - магичка дрожащей от напряжения рукой протянула второй флакончик с зельем. Её все еще не отпустило, она буквально ощущала, как из нее исчезает трупный пепел, а вместе с тем и власть некромантов, чей ехидный шепот она все еще слышала. Он был почти незаметен, но при этом невероятно раздражающий. От этого побочного эффекта стоило избавиться в первую очередь.
  
   - Что это?
  
   - Это то, что выведет яд из твоего тела, - серьезно ответила Софи, тянясь за следующим зельем. Она не любила их использовать на себе, но уж лучше это, чем ощущать себя беспомощной. Магия её суть, без нее невозможно существовать. На этот раз вкус был холодный и свежий, можно даже сказать, что морозный. - Пей!
  
   - Не нужно, - Ураг отложил флакончик в сторону. Орки не пьют зелья магов, ведь лишь шаманы знаю, что нужно воинам его народа, как лечить болезни. - Стимулятор сам все сделает. Мне ничего не угрожает, - взгляд мужчины скользнул по Софи, замечая, что щеки девушки слегка порозовели, а дыхание выровнялось. К ней явно возвращаются силы, что лишь на руку ему. - Но помощь твоя мне, все же, потребуется.
  
   - Ага, я обработаю раны. Все-таки я не просто магичка, но и целитель. Причем, одна из лучших, - с гордостью заявила Софи. - Даже шрамов не останется.
  
   - Нет. Не это. Мне нужно разобраться с побочным эффектом от стимулятора и битвы... Раз уж ты под рукой, а сотрудничество у нас всестороннее, то я не намерен сам все делать.
  
   - Чего? - девушка непонимающе уставилась на воина. Что-то она слышала о побочных эффектах. Ну, это не считая того, что голос станет более грубым и волосатость повысится. Но вот что? Память категорически отказывалась давать нужную информацию.
  
   - Иди сюда, женщина, - приказал Ураг, протягивая руку к Софи. - Сама же этого хотела, так что нечего тянуть. К тому же, сейчас это необходимо.
  
   Только теперь магичка заметила, что орк возбужден. Вообще непонятно, как она это раньше не увидело, все же выпирает, причем так, что это не может не приковывать взгляд. Девушка нервно сглотнула, а внутри все стянуло в тугой узел, она и сама начала ощущать жар, то ли от зелий, то ли того, что её ждет. А память, наконец, очнулась - похоже, это вовсе не слухи, и орки, действительно возбуждаются во время битв, и определенно, это связано со стимуляторами.
  
   - Софи... Это твоя идея, - напомнил мужчина.
  
   - Иду, - магичка ухмыльнулась. Пусть даже не думает, что она испугалась или передумала. Она все еще знает, чего хочет от жизни, и в данный момент, это определенно Ураг. И еще неизвестно, кто кого использует!
  
  ***
  
   Сегодня Софи узнала несколько важных вещей, о которых не стоит забывать. Во-первых, её избранник не только сильный воин, но и умом не обделен, он разбирается в том, как выжить в опасной ситуации. Во-вторых, весьма пикантные слухи об орках, которые раньше она считала лишь забавными предрассудками - чистая правда. Этих воинов, по-настоящему возбуждает битва. Даже интересно, как они с этим справляются, если женщин нет. Когда-нибудь, она непременно спросит об этом Урага, но явно не в ближайшее время. В-третьих, орки способны на нежность. Это было неожиданно, но невероятно приятно. Странная смесь грубости, сдержанности и чувственности пришлась девушке по душе. И еще, те, что стоило поставить на первое место - Ураг потрясающий и неутомимый любовник. Стыдно признать, но он вынудил её молить о пощаде. Хотя это он явно сделал намеренно, чтобы показать на что способен. Это и злило, и подогревало интерес одновременно. Еще одно открытие - Софи нравилось быть с орком, хотя его замашки и противоречили её представлениям о том, как все должно быть. Она сильная и независимая, привыкла все решать сама, не прося о помощи, рассчитывая на свои силы, знания и деньги, но при этом ей нравилось то, как мужчина командовал, проявлял силу и власть. Ей даже не хотелось изменить или переделать дикаря, но на своем магичка намеревалась настаивать постоянно. Их пара неидеальна и в этом была особая перчинка, которая была столь необходима Софи.
  
   Как и сказал орк, это была её идея, и девушка не сомневалась в том, что она, как и все другие, что приходят в её прелестную головку, гениальны. Магичка с легкой самодовольной улыбкой взглянула на Урага, а в голове уже созревал новый план. Они на месте сидеть не будут. Это не выгодно, да и не стоит позволять орку скучать. Софи ощущала невероятную легкость в теле и мыслях, можно даже сказать, что она умиротворена и нашла свою гармонию. Эх, знала бы она о том, что слухи про орков правдивы, давно бы ему драку устроила!
  
   - Как все прошло? - поинтересовался мужчина, разбирая их небольшой лагерь. Пора возвращаться домой. Путешествие в Некрополь было непростым, но воин всегда знает, когда не стоит оборачиваться назад. Прискорбно, что доблестный воин превратился в марионетку некромантов, но в этой ситуации стоило радоваться тому, что душа Дахтара давно присоединилась к предкам. Владыка мертвых повелевает лишь телом, но тело, это не есть орк.
  
   - В смысле?
  
   - Добыча стоящая или мы зря рисковали?
  
   - Ну... - только сейчас Софи вспомнила о том, для чего они отправились в Некрополь. До сих пор в дрожь бросало от неприятного ощущения, ведь её организм все еще отравлен. Придется постараться, чтобы избавиться от всех побочных эффектов. Но, это потом. Сейчас нужно подумать о деле. - По твоей милости меня не было возможности все осмотреть, - магичка вывалила содержимое своей сумки на все еще расстеленный плащ. Она могла не торопиться и вообще спокойно дожидаться пока Ураг сам соберет все вещи и взвалит их на свои плечи. В наличии рядом мужчины, Софи находила все больше преимуществ. - Так. Давай посмотрим! Хм...
  
   Перстень с чистейшим сапфиром, наполнен древней магией. Его точно можно использовать в качестве средства подзарядки. Палец мертвеца, в комплекте с которым, она прихватила колечко тоже в дело пойдет. Что еще, удалось вытащить? Фибула с плаща. На удивление она не проржавела, хотя и не похоже, что она из золота или серебра, больше походило на обычный металл. Кусочек ткани. Ну, его можно будет продать религиозным фанатикам - они за подобные глупости готовы поубивать друг друга. Софи развернула кусок ветхого пергамента. А вот это уже более ценная находка, ради нее одной можно было рискнуть в Некрополе. Древний текст еще предстояло расшифровать, но магичка не сомневалась в том, что это либо заклинание, либо молитва, и то и другое можно использовать, занести в свою магическую книгу. Какие-то мелкие камушки, напоминающие засохшие семена. Нужно разобраться. Но это уже дома, в лаборатории.
  
   - Что? Зря на прогулку ходили? - орк внимательно всматривался в милое лицо девушки, но не мог определить, о чем она думает, но однозначно, ему нравилось, как она хмурила брови, что-то бормотала. Милашка! Ему не пристало так думать, даже о такой девушке, как его магичка, но иного слова мужчина просто не мог подобрать.
  
   - Нет. Не зря. Могло быть лучше, но и этого достаточно, - лучезарно улыбнулась Софи, вновь беспорядочно сваливая все в сумку. Дома разберется, а сейчас пора домой, и этот путь обещает быть приятным.
  
   - Значит, возвращаться не придется?
  
   - Не сегодня, - уклончиво ответила магичка. Она устала, отравлена, чуть не осталась среди мертвецов, но при этом все еще хотела вернуться в Некрополь. На то было две причины. Первая - Софи еще не избавилась от трупного пепла, попавшего в организм, а потому слышала тихий и такой навязчивый зов владыки смерти. Вторая - в городе мертвых полно артефактов и ништяков, которые валяются без дела или служат некромантам. Они ей нужны!
  
   - Это утешает, - Ураг взвалил на плечи тяжелый рюкзак. Он не собирался интересоваться тем, что и зачем прихватила Софи, его не интересовало, какой магией и силой наделены эти вещицы. Главное, что они пригодятся его магичке. И вообще, орков не интересуют украшения и магия, они воины. - Идем!
  
   - Снова командуешь?
  
   - Да. И это тоже твой выбор, - хохотнул орк. Пожалуй, стоит почаще напоминать о том, кто именно предложил всестороннее сотрудничество. Это полезно, да и Софи начинает злиться, а ей это идет.
  
   Из всего этого однозначно что-то получится и прошлая ночь лишь подтвердила это.
  
  ***
  
  До чего же хорошо вернуться домой! Здесь тихо, спокойно, уютно, все так, как ей хочется, идеальное убежище, где можно заняться работой, исследованиями и наконец, по достоинству оценить добычу, принесенную из Некрополя. А еще не помешает приять важное решение о том, что делать дальше и кому продать ненужное. Все это придется решать ей, как и многое другое. Увы, от Урага в этом вопросе мало пользы, ведь он хотя и умен, но дела вести не умеет. До сих пор волосы дыбом вставали от ужаса от воспоминаний о том, как дешево он продал шкуры красных волков. Алчная натура магички не могла смириться с подобным расточительством. Если бы торговаться пришлось ей, она бы смогла выбить цену раз в пять больше. Нет. Орку лучше поручать то, где он сможет проявить свою физическую силу. Еще одна проблема - дома таких дел не так уж много, так что придется что-то придумывать, иначе воин просто заскучает и сбежит от нее. Этого допускать нельзя. Теперь, когда Софи в полной мере оценила все достоинства своего избранника, упустить его будет непростительной ошибкой.
  
   - Отличная получилась прогулка, - Ураг уселся на свое кресло, с наслаждением вытягивая ноги. Сейчас бы выпить крепкого пива и подремать. Прямо так, сидя... Странно, что он устал. Битвы далеко позади, груз тяжелее не стал, но ощущения в теле неприятные, все так и тянет, выкручивает, словно он уже глубокий старик, не сумевший расстаться с жизнью в бою. Орк нахмурился, что-то было не так.
  
   - Ты в порядке?
  
   - Да, - твердо ответил мужчина. Жаловаться и беспокоить свою женщину он точно не станет. Это недостойно сильного и смелого воина, одержавшего множество побед.
  
   - Сомневаюсь, - вздохнула Софи.
  
   - Это еще почему? - Ураг раздраженно взглянул на магичку. Что это еще за недоверие к нему?! Да, он врет, но женщина не должна ставить под сомнения слова мужчин. У орков так заведено.
  
   - Знаешь, - не обращая внимания на тон Урага, девушка подошла к нему. Конечно, можно было бы демонстративно обидеться, надменным тоном напомнить, что она не орчиха и это нужно учитывать при разговоре с ней, оставить все как есть, дожидаясь того момента, когда мужчина сам приползет к ней моля о помощи. Вот с последним точно проблемы возникнут - не приползет, и не попросит. Но зачем? Зачем нагнетать обстановку и трепать друг другу нервы, когда можно поступить мудрее? Причем, в полной мере осознавая, что мы умнее, а потому идешь навстречу. Софи улыбнулась, она сможет справиться со своим орком. - Ты очень похож на моего отца. Он был воином. Одним из лучших среди людей. Двухметровый громила, с трудом протискивающийся в дверной проем, - магичка быстро пробежалась по телу орка придирчивым взглядом. А вот и причина проблемы. Нужно было сразу осмотреть орка, тогда было бы проще. - Он не интересовался наукой, магией, не пытался стать торговцем или разбогатеть, не умел возделывать землю или рыбачить. Зато сражался он так, что враги бежали только, завидев его. - Софи с деловым видом поставила рядом с креслом низенький табурет. - А еще он был гордецом, каких мало. Никогда не жаловался. Никогда не сознавался, что что-то болит. Видите ли, это недостойно настоящего мужчины. В итоге это и свело его в могилу. Я уже в раннем детстве освоила целительную магию, ему стоило лишь сказать, и я бы помогла. Но он предпочитал молчать, делая вид, что неуязвим и безупречен.
  
   - У меня ничего не болит, - буркнул Ураг. Оказывается, у его магички был правильный отец. И среди людей такие тоже встречаются - ему это известно. Теперь понять, почему Софи обратила на него свое внимание, захотела быть с ним. Она знает, какого это жить за надежной стеной, рядом с тем, кто защитит и бросится в бой при малейшей необходимости.
  
   - Мужчины, как дети, - закатила глаза девушка. - Никогда не сознаются. Строят из себя сильных. Так мало этого, еще и боятся целителей больше чем мастеров пыток.
  
   - Я не боюсь? - возмутился воин, с опаской посматривая на девушку, которая явно что-то затевала. Этот интерес в её взгляде точно не к добру. Все внутри сжалось, словно перед битвой.
  
   - Да неужели? Ты поэтому сейчас покрыт потом, и дышишь так, словно готовишься кинуться прямиком в бой? Да и смотришь на меня, как на врага, словно ожидаешь удара, - магичка схватила орка за руку, да так, что не вырваться при всем желании. - Можешь не отвечать, только врать не нужно. Я этого не люблю. Вот это, - Софи указала на воспаленную рану на руке Урага: серную, покрытую тонкой корочкой, через которую сочилась желтоватая жидкость. - Рана от отравленного оружия. Возможно, ты не в курсе, но некроманты не просто поднимают мертвецов из могил, но и особым образом закаляют оружие. Каждый удар опасен вдвойне, ведь может отравить организм. Это, как трупный пепел.
  
   - Стимуляторы способны с этим бороться.
  
   - Не спорю. Но в данном случае, одна царапинка осталась, и она может превратить тебя в живой труп, что припрыгивая, побежит в Некрополь, чтобы служить владыке мертвых, - магичка взяла в руки маленькую белую коробочку, в которой было все, что необходимо. - Не бойся, нужно лишь промыть рану, да наложить пару швов. И хорошо, что я сейчас заметила. Через пару дней пришлось бы ампутировать руку.
  
   - Не стоит. Я приготовлю еще стимуляторов, - не сказать, что он боялся, но отчего-то вид тонкой блестящей иглы в руках хрупкой девушки пробуждал в трепет в душе. Он предпочел бы вновь оказаться посреди яростной битвы, чем позволить Софи тыкать в него иголками.
  
   - Поздно, - коварно ухмыльнулась магичка. Она не позволит жертве ускользнуть. Раз решила, что вылечит орка, значит, так оно и будет. - Не бойся, я буду нежной и ласковой, - с этими словами Софи вылила зелье на маленькую, но такую проблематичную царапину. Стоило зелью коснуться зеленой кожи, как оно сразу начало пениться и шипеть.
  
   - Софи!!! - словно раненый зверь зарычал Ураг, с трудом сдерживаясь, чтобы не подскочить с места. Ничего себе нежной и ласковой! Кажется, что на него льют жидкое пламя.
  
   - Терпи, - с милой улыбкой истинного маньяка проворковала девушка, начиная дуть на место ранения. Это всегда помогало, хотя магичка и не понимала, как именно это действует. - Это дезинфекция. К тому же нужно выжечь всю мерзость из тебя. Сам виноват. В следующий раз сразу скажешь, что что-то не так, а не будешь строить из себя сильного, независимого и глупого. - Софи безжалостно воткнула в орка острую иглу, с продетой в ней магической нитью. Всего пара стежков и все будет кончено. Дел на две минуты.
  
   - АРРРР!!! - Ураг отвернулся в сторону, он не мог на это смотреть. Казалось, что девушка намеренно делает все, чтобы ему было больнее и неприятней. Нужно дышать глубже, не смотреть, не думать, представить, что он где-то в другом месте. До чего же он несчастный!
  
   - Еще немного, - заверила магичка. И все же, мужчины странные создания, готовы сражаться, получать раны и ломать кости, они не бояться умереть или сразиться с монстрами, но при этом простое и зачастую самое легкое лечение вызывает у них ужас. Хорошо еще, что она в курсе этой особенности, так что, придется приглядывать за любимым орком. - Потерпи, а после ждет тебя награда. Обещаю.
  
  
  Глава 3. Дела семейные
  
  За последние пару месяцев Софи многое поняла. Во-первых, все её представления о совместной с кем-то жизни были весьма неправильными и наивными. Это оказалось намного сложнее и изнуряюще, чем она думала. Когда ты один, то находишься в относительной свободе, делаешь то, что вздумается, не заботясь об интересах и удобстве других. и это относится не только к мужчине, но и любому другому существу. Когда же в твоей жизни появляется некто, кого ты впустил в свое жилище и судьбу, то приходится считаться с этим. Как раньше уже не получится. И пусть временами хотелось топнуть ножкой и запустить в орка огненным шаром, магичка этого не делала. Ураг не потерпит такого отношения, уйдет, не оглядываясь, да еще решит, что она избалованная и эгоистичная. Отчасти это так, но не давать же другим повод осознать это. Во-вторых, орк был лучшим выбором из всех возможных, суровый и немногословный воин хотя и злил временами, но не раздражал, как болтливые представители других рас, в том числе и человеческой, к которой принадлежала Софи. Ну и, наконец, в-третьих, её выбор вызывает нездоровый интерес и непонимание, со стороны семьи, друзей и просто посторонних личностей, любящих совать свой нос в чужие дела. И вроде бы она не ожидала иного, но все равно в глубине души надеялась на лучшее. Зря. Не стоит верить в то, что вокруг тебя все адекватны и готовы с уважением относится к принятым решениям. Вот если бы она выбрала эльфа, демона или даже холодного вампира, вопросов бы не возникло, все бы умилялись и понимающе вздыхали. Но союз человека и орка принять спокойно не могли. Причем, странное дело, даже те, кто знали Софи и её невыносимый характер и упрямство, были склонны видеть в ней жертву. Вот это-то и было обидней всего для магички. Даже тот факт, что Ураг все еще присматривался к ней, словно ожидая, когда ей надоест играть, задевал не так сильно, как-то, что по-настоящему её никто не знал и не понимал, видели в ней то, чего никогда не было и не могло быть.
  
   Обидно и неприятно, но девушке было плевать, что думают другие. Хотят шептаться за спиной, пусть. Хотят обсуждать её бедную и несчастную - тоже не жалко. От своего Софи отступать не собиралась, уж лучше заставить весь мир смириться, чем прогнуться под чужие представления о счастье! А что? Она упряма не меньше орков, так что справится с этим.
  
   - Софи!!! - раздался рык Урага, который при всем желании был не способен говорить тихо или мягко. Временами могло показаться, что он кричит на девушку, постоянно чем-то недоволен, но это было не так. - К тебе пришли!
  
   - И кого это нелегкая принесла? - сама у себя вопрошала Софи, пытаясь вспомнить, не ждет ли кого-то. Вроде бы, никого в гости не звала, деловые встречи не назначала.
  
  Вытерев руки, перепачканные магическим порошком и сняв черный фартук в котором работала в своей лаборатории, девушка направилась в гостиную. Магичка хотя и была человеком веселым и общительным, но гостей не любила, ей казалось в корне неверным, пускать кого-то на свою территорию. Уж, если и встречаться с кем-то, то на природе или в таверне. да мало ли где еще! Настроение стремительно портилось, а щекочущее ощущение в животе лишь усугубляло ситуацию. Софи нутром чувствовала, что стоит прихватить с собой пузырек успокоительного, а лучше два. Это неспроста! Интуиция еще никогда её не подводила. Такое может быть только, если... Девушка переступила через порог, выходя из своего уютного убежища, оказываясь прямо перед их с Урогом гостьей.
  
   - Ну, здравствуй, дорогая.
  
   - Мама?!
  
   Час от часу не легче. Если кого, магичка и опасалась, так это мать. Отец Софи был воином - человеком грубым, суровым и прямолинейным, он уважал поступки, силу, упрямство, всегда шел до конца. Мать же девушки была человеком иного толка - внешне нежная и утонченная, обманчиво-нежная, но на деле невероятно сильная и властная. Таких принято за глаза называть ведьма. И это ничуть не оскорбительно, скорее уж в данном слове сосредоточены страх и уважение. От одного взгляда госпожи Магды бросало в дрожь и хотелось вытянуться по струнке. рядом с ней Софи всегда ощущала себя маленькой, слабой, глупой. Оттого-то и покинула отчий дом, в надежде обрести себя, естественно все при напутствии любимого папочки.
  
   - Откуда столько удивления? Можно подумать, я первый раз тебя навещаю, - фыркнула женщина, придирчиво осматривая дочь. Казалось, что она подмечает все, каждую мелочь, каждую шероховатость, не просто подмечает, но и оценивает. - Или ты рассчитывала, что мы с отцом никогда не узнаем о том, кого ты притащила в дом?
  
   - Это мой дом, так что я могу приглашать сюда кого угодно, - напомнила магичка, готовясь держать оборону. С ее матерью иначе нельзя, и уже за это её стоит любить. Благодаря родительнице девушка научилась отстаивать свои права, бороться, идти до конца. сам её характер сформировался благодаря матери. - А теперь это еще и дом Урага. Тебе стоит относиться к этому с уважением.
  
   - К этому? Да, не смеши! - Магда бросила презрительный, почти что брезгливый взгляд на совершенно спокойного орка. Не такого мужчину она хотела для своей малышки. Не такого! У Софи были все данные, чтобы заполучить экземпляр получше. На нее заглядывались весьма влиятельные и богатые мужчины, они могли бы открыть перед талантливой и дерзкой магичкой новые перспективы. Но нет. Софи предпочла дикаря. Как ни прискорбно признавать, но в этом вопросе она вся в мать.
  
   - Даже не думала. Я совершенно серьезно, - девушка сложила руки на груди. Она любила мать, но командовать собой не позволит. - Мой дом, мои правила, мой мужчина. Если что-то не устраивает, я никого не держу.
  
   - Даже так?
  
   - А ты на что рассчитывала? Что ты примчишься, прочтешь мне лекцию о перспективах, и я откажусь от своего решения? Нет! Нет! И еще раз нет! Моя жизнь меня вполне устраивает.
  
   - Не повышай голос на мать, - как и ожидалось спокойно поговорить, не получится. Её девочка из принципа слушать не станет. А вот этим она в любимого папочку. - Я о тебе не беспокоюсь. И раз уж ты не способна мыслить логически, то может твой... мужчина сможет. Считай, что я пришла к орку.
  
   - У него имя есть, Ураг, - начала закипать магичка. Нужно было слушать свое нутро, и все же жахнуть бутылек успокоительного зелья. Без него точно никак. Магда пришла бороться за счастье дочери, и просто так не успокоится. Мнение самой дочери о собственно счастье мало кого волновало... Да уж, тут уже не зелье нужно, а чистый магический спирт!
  
  Орк внимательно слушал разговор двух женщин, искренне сочувствуя Софи, с трудом подавляя вполне справедливое желание подхватить незваную гостью и выкинуть её из своего дома. Пусть верещит за дверью, а еще лучше подумает над своими словами и больше не появляется. У его народа все иначе - женщины послушны, родственники не навязываются, а матери не такие властные, они умеют отпускать своих детей, не осуждать их выбор и совершенно точно не считая, что им все известно лучше. От того многие полагают, что орки жестоки и не ценят семью, пренебрежительно относятся к своим детям, а эльфы и вовсе заявляют, что варвары не заботятся о потомстве. Чушь! Во всем нужна мера, а забота может проявляться по-разному. Ураг точно знал, что научит своего сына сражаться, даст ему в руки оружие, а после отправит на поиски судьбы - этого будет вполне достаточно. Что же касается дочери... На миг мужчина задумался, с девочками всегда все сложнее, но она тоже будет сильной, а он точно не даст Софи портить дочери жизнь.
  Как же достал этот разговор. Внезапно, Ураг насторожился. Оказывается Магда пришла не к дочери, а к нему. Сомнительно. Особенно если учесть, как именно эта женщина смотрела на него при первой встрече. Сразу становилось понятно, что поладить им не удастся, да и никто не собирался делать шаги на встречу. Магда - потому что не хотела, орк - потому что не умел.
  
   - И что же вам от меня надо? - воин сложил руки на груди, выжидающе уставившись на магичку. Надо же, эта особа рассчитывает на его способность мыслить логически. Ураг лишь хмыкнул - он не верил словам Магды, ведь не сомневался, что магичка видит в нем тупого, но сильного дикаря, все решающего силой. Отчасти она права.
  
   - Чтобы ты оставил мою дочь, - сразу перешла к делу женщина. - Такой, как ты, ей не подходит.
  
   - Мама! - зашипела Софи.
  
   - Помолчи! - так уж вышло, что это слово Ураг и Магда произнесли хором, при этом буравя друг друга испепеляющими взглядами. Два упрямца и никто не собирался отступать. Одна из любви к дочери, другой из принципа.
  
   - Софи человек! - магичка не рассчитывала, что слова помогут, но ради приличия попытаться стоило. Ну, а дальше она будет действовать по обстоятельствам, и если понадобится силу и магию применит, но спасет своего ребенка. - Она нежная и хрупкая девушка. Софи великолепно образована, у нее превосходное воспитание, чего не скажешь о тебе. Я уже не говорю о разнообразных интересах моей дочери. Между вами нет ничего общего! У Софи без тебя намного больше перспектив. Ты и сам должен понимать, что вы не пара и долго это не продлится. Не порть ей жизнь. У вас нет ничего общего. Как долго вы сможете быть вместе? Вы просто тратите время друг друга. Найди себе орчиху или гномиху и развлекайся в свое удовольствие.
  
   - Это её выбор, - спокойно ответил Ураг. Отчасти Магда права. Между ними с Софи мало общего, но женщина явно недооценивает характер собственного ребенка. Даже ему уже понятно, что девушке не нужны нежные и утонченные мужчины, с хорошим образованием и властью. С ними она заскучает. Да и не должны двое все время проводить вместе. Достаточно того, что они встречаются в постели, а он всегда готов защитить свою магичку. Что еще нужно? Орк не понимал. Люди вечно все усложняют, видят проблемы там, где их нет.
  
   - Она совершила глупость, - женщина бросила на дочь полный недовольства взгляд. Упрямство у нее от отца! Все делает наперекор! - Скажу больше, она сделала это назло мне. Видите ли, ей не понравилось, что я нашла ей достойного жениха. А это, между прочим, красивый, сильный и богатый маг, приближенный к королевской семье! Вот каким муж должен быть у неё. Ты всего лишь орудие, способ позлить меня. Не больше.
  
   - Что ж вы сами не выбрали себе в мужья красивого, сильного, богатого и влиятельного? - Ураг хмурился, силился понять, но не получалось. Если Магда сама вышла замуж за простого воина, у которого не было ни одного качества идеального мужчины, почему сейчас она пытается что-то запрещать дочери? Кажется, из всех присутствующих в доме, именно Магда не способна мыслить логически.
  
   - Что?! - зашипела женщина.
  
   - Хотите сказать, что это не так?
  
   - Мой муж, не имеет к этому никакого отношения.
  
   - Брак с ним был ошибкой?!
  
   - Нет!!! - возмущению Магды не было предела. Да, как этот тупой громила смеет тыкать её носом в её собственные поступки?! Немыслимо! Она точно изведет этого орка!
  
   - Тогда в чем проблема? - орк видел, что магичка злится все больше, но причин для этого не видел. Он говорил очевидные вещи, которые лежали на поверхности.
  
   - В том, что тебе не место рядом с моей дочерью!
  
   - Это не вам решать! - Все! Ему надоела эта истерика! Он пытался быть спокойным и рассудительным, проявить уважение к матери Софи, но раз эта женщина способна лишь верещать, пусть проваливает со своей заботой. Терпеть эту дамочку он не намерен! Ураг стремительно сделал большой шаг вперед. Без лишних слов, подхватил, опешившую женщину, грубо взваливая на плечо.
  
   - Ты что творишь?! Пусти меня немедленно, дикарь! Да я тебя за это испепелю, - бесновалась женщина. Хотя, чего еще ожидать от орка?! Грубиян! Дикарь. Все внутри магички закипало от гнева и ярости, и если бы не магические ограничения в доме дочери, она бы не постеснялась пустить в ход магию! - Смотри, Софи, что творит твой мужчина?! Хочешь, чтобы он и к тебе так относился! Такой и ударить может! Он просто не способен на уважение! - До чего же унизительно! Никто не смел с ней так обращаться, даже муж, хотя он и был человеком суровым.
  
   Ураг тем временем уже распахнул дверь. Ну вот, теперь в доме будет тихо и спокойно. Совершенно без зазрений совести и сомнений, мужчина сбросил Магду на землю. Ни о какой трепетности или осторожности речи не шло. Ему вообще было плевать, что эта дамочка будет думать и говорить.
  
   - Вместо того, чтобы искать мужа дочери, подыщите его для себя. Вы еще ничего, может и найдется кто-нибудь могущественный и красивый с деньгами, что будет вас терпеть, - напоследок бросил Ураг, искренне полагая, что Магде мужика не хватает, от того она бесится.
  
   Дверь с грохотом захлопнулась прямо перед носом разгневанной магички. Её не просто выставили из дома дочери, а выкинули. Нет! Это она точно так просто не оставит! Орк должен знать, где его место! А еще лучше сдохнуть!
  
   Софи не знала, что сказать и была поражена, магичка даже не знала, как реагировать на увиденное и услышанное. Она осознавала, что Ураг - воин суровый и терпеть выходки её матери не станет, но не думала, что он просто выставит женщину за дверь, да еще посоветует мужика найти. В чем-то он конечно прав, она и сама до появления в её жизни орка частенько на других кидалась и временами бывала крайне нервной и дерганой, но говорить такое в лоб! Магда такого не стерпит, а если учесть характер магички, то и вовсе впору начать волноваться об избраннике. Наверное, ей стоило самой проявить твердость и не позволять событиям выйти из-под контроля, и неважно, что мать сама напрашивалась на неприятности. Увы, осадить её мог лишь муж, но того уже давно нет. Все это сложно, ведь Софи любила мать, хотя и старалась делать это на расстоянии. Так надежней, а дочерние чувства не ослабеют.
  
   - Извиняться не буду, даже не проси, - сразу же предупредил орк, возвращаясь к уже полюбившемуся креслу. Он не ожидал от магички адекватной реакции, а все от того, что знал людей, видел, как те живут. Софи во многом отличалась от общей массы, но не стоит скидывать со счетов, что она всего лишь человек.
  
   - Даже не собиралась, - вздохнула девушка. Они с Урагом лишь в начале пути, им еще предстоит понять, какие они, привыкнуть, приспособиться, не удивительно, что мужчина относится к ней все еще с настороженностью, не позволяет окончательно стать частью его жизни. - А вот найти ей мужика вполне могу попросить. Твоя идея, ты и воплощай!
  
   - Хочешь подсунуть ей орка?
  
   - Подсунуть? Скорее уж сделать подарок! - Девушка беззаботно улыбнулась. Злиться и негодовать для нее не вариант, к тому же мать сама напросилась. Нужно оценивать ситуацию объективно, с осознанием того, что могло быть намного хуже. - Вот только боюсь, мы сами с тобой никого подходящего не найдем, а если и получится, то он точно сбежит после первой же встречи.
  
   Софи понимала, что ее мать все еще любит покойного мужа, а память о сильном, смелом и уверенном в себе мужчине навсегда останется в ее сердце, но вместе с тем, магичка осознавала, что её мать далеко не стара, а носить траур вечно - глупо. Не сомневалась девушка и в том, что Магдой движут исключительно благие намерения и искренняя любовь к своему ребенку. Сей факт все только усугублял. Этой деятельной женщине просто необходимо о ком-то заботиться, кого-то опекать и командовать.
  
   - Значит, нужно сделать так, чтобы не сбежал, - Ураг ничуть не сожалел о своем поступке, если бы пришлось повторить, он бы это сделал, только немного раньше. И все же, орк твердо знал, что родственные связи важны, а Софи дорога мать. Нужно как-то решать возникшую проблему, и единственным выходом было переключить внимание и усердие магички на кого-нибудь другого.
  
   - Ты серьезно? - Софи намеревалась все свети к шутке и замять дело, но судя по выражению лица Урага, он воспринял её слова серьезно. И как только она умудряется постоянно забывать, насколько прямолинейны орки? Ей явно недостает опыта. Ну, ничего, это дело наживное. Главное, чтобы любимая мамочка все не испортила.
  
   - Да.
  
   - И как ты себе это представляешь? Связать кандидата, наложить заклинание контроля, запугать, использовать любовное зелье? - начала перечислять магичка, мысленно прикидывая, что из этого она может применить так, чтобы Магда ничего не заметила. Как ни крути, но ее мать не просто так место в Конклаве занимает. Девушка нервно хихикнула. Нет. Ей определенно стоит выпить! Уже неважно чего: успокоительного зелья или спирта, главное снять напряжение.
  
   - Не стоит усложнять, - мужчина покачал головой. Вот вечно с магами одни проблемы, они вечно что-то выдумывают, планируют, изворачиваются и хитрят, когда идти нужно прямо! - Нужно найти того, кто будет понимать, с кем связался. И при этом будет этого хотеть. Разве это не очевидно?
  
   - Это невозможно! Мы не сможем такого найти! - категорично заявила девушка. Ну вот, а она-то уже начала надеяться на то, что Ураг придумал нечто неординарное, что устроит всех, а еще и Магду осчастливит, заставить на время забыть о том, чтобы заботиться о счастье уже взрослой дочери. Магичка даже начала подумывать, что это все вполне приемлемая затея. А что? Она будет вести себя, как Магда и тем самым покажет, насколько та, неправа. Будет прибегать к ней домой, подбирать женихов, негодовать, что мать их отвергает.
  
   - Почему? Она красивая женщина, - возразил орк. - Даже этого некоторым достаточно.
  
   - Ага, красивая, могущественная, умная, - кивнула Софи, усаживаясь на подлокотник кресла, рядом со своим мужчиной. Она задумчиво перебирала пальчиками его волосы, сама не замечая, что делает это, как и того, что Ураг начал щуриться от удовольствия. - А еще у нее отвратительный характер, который она даже не пытается скрывать. Отец смог усмирить ее, но не уверена, что найдется еще один такой же. Но помучить её немного можно...
  
   - Знаешь, у орков, когда мужчина решает обзавестись семьей или женщина достигает нужного возраста, мы обращаемся к маате - распорядительнице пар. Она подбирает подходящих кандидатов, знакомит их, делает все, чтобы семья получилась. У людей же тоже что-то подобное есть, так?
  
   - Угу... Свахой это называется, уже имела удовольствие с ней общаться. Даже пару молний в нее запустила, чтобы держалась от меня подальше, но той все, ни по чем. Мамочка постаралась, защиту установила.
  
   - Ну, вот пусть эта сваха и займется поиском кандидатов. Будет у твоей матери мужик, она от тебя отстанет. Все просто! - Ураг понимал, что это далеко не самая лучшая идея, но ничего другого придумать не мог. Это же не битва, в конце концов! Да и он в некотором роде теперь глава этой семьи пусть и неофициально, а раз так, то его долг заботиться о женщинах, ну или сбагрить самую неприятную часть в чьи-нибудь заботливые руки. И второе намного правильнее!
  
  ***
  
  После далеко не самого приятного визита Магды прошло уже несколько дней и за это время ничего страшного не случилось. Магичка не предпринимала никаких действий, не пыталась снова скандалить и даже не появлялась больше на пороге дома дочери. Вот только Софи понимала, что ее мать не из тех, кто опускает руки после первой неудачи. Тишина в их случае предвестник большой беды, настоящее затишье перед страшной бурей. Девушка была вся на нервах - её напрягала неопределенность и ожидание. Это было хуже любого скандала и пытки! Что-что, а давить на психику Магда умела, всегда знала, как выдержать нужную паузу и довести всех до нервного срыва, при этом, не прилагая усилий. Вот только одного магичка не учла - орк не воспринимал её всерьез и вообще не видел повода для беспокойства. Да и не пристало воину бояться женщину, даже такую, которая при желании может порчу навести или превратить в кого-нибудь. Хотя последнее точно опасаться не стоит, ведь всем известно, что подобных заклинаний не существует, маги лишь пугают этим других. Ураг продолжать жить, как привык, постепенно приспосабливаясь к новому положению, дому, обязанностям. Лишь две вещи злили орка все больше - нервозность Софи, а еще то, что она так и не последовала его совету. Послушала, согласилась, сказала, что все правильно, но делать не стала. Эта черта вообще свойственна людям и не только им. Так у них дело не пойдет! Придется ему самому принимать меры и разбираться с проблемами в семье. Другого мужчины все равно нет, так что все теперь на его плечах.
  
   - Я в город, - ранним утром заявил орк, вполне разумно решая, что ему не помешает развеяться и размяться. Надоело ему без дела сидеть, да и не дело это, что боевой друг ржавеет в углу. Воин должен сражаться, быть добытчиком, а не просто сидеть и ждать, пока ему дело поручат.
  
   - Зачем?
  
   - Скучно, - честно ответил Ураг. Раньше он постоянно был в пути, видел новые поселения, города, сражался с разными тварями, участвовал в кровавых битвах, охотился, выполнял весьма непростые заказы магов. А теперь... Мужчине не хватало приключений, возможности проявить себя. Не случайно же орки в основном кочевники - ветер у них в крови, он зовет и тянет за собой. - Посмотрю, может заказ какой возьму. И мне развлечение, и деньги не помешают.
  
   - И надолго? - нахмурилась девушка.
  
   - Как пойдет, - безразлично пожал плечами воин, уже готовясь услышать: 'Права была моя мама'. Частенько он потешался над людьми и гномами, чьи жены на людях заказывали такие скандалы, а вот теперь и сам нарваться на подобное может.
  
   Несколько секунд Софи молчала, нервно поджимая губы, ей было сложно отделаться от ощущения, что ее нагло бросают. Вот только беспричинно обвинять в чем-то орка или тем более навязываться с ним она не собиралась. Гордость не позволяла. И не только гордость, но и разум. Мужчина не питомец, его в клетку или на привязь не посадишь, как бы того не хотелось, да и ограничивать его свободу глупо. К тому же не стоит забывать о Магде. Если Ураг отправится на охоту или возьмет заказ, то у нее появится шанс все уладить с матерью. Ну, или наложить достаточно крепкие защитные чары на самого орка. Все к лучшему, у всех свои дела и их нельзя забрасывать, да и глупо все время находиться рядом. Ей, к слову, тоже личное пространство и свобода нужны.
  
   - Хорошо, - наконец, произнесла девушка. - Только ко дню зеленого эля возвращайся, у нас будет много дел.
  
   - Неужто светлая магичка и целительница намерена грабить лесной народец? - удивленно присвистнул Ураг. Для него это занятие не новое, орки вообще в подобных случаях не церемонятся, но подозревать в подобном Софи было весьма необычно. Направление магии у нее явно не то. Но все же, то, что сверкнуло в её взгляде, давало понять, что эту особу нельзя недооценивать. Она не так проста, как кажется!
  
   - Грабить? - фыркнула девушка, невольно улыбаясь. Дня зеленого эля она ждала не меньше, чем похода в Некрополь. А теперь, когда у нее свой орк есть, то добыча будет намного больше, чем в прошлом году. - Ну, что ты. Это банальное принуждение к сделке. Не более. И учти, не будешь помогать, эля не получишь, весь на магические зелья изведу, причем, демонстративно у тебя на глазах.
  
   - Жестокая! - усмехнулся орк. Вот теперь девушка именно такая, какой была при их знакомстве! Дерзкая, веселая, сильная - она пробуждала неподдельный интерес. Все же, родственники плохо на нее влияют, и это тоже придется учитывать.
  
   - Что есть, то есть, - кажется, напряжение между ними начало проходить. Это хорошо, ведь от своего Софи отступать не собиралась. Лишь она будет решать, как и с кем жить, сама изберет дальнейший путь. - Так что не задерживайся со своей работой. Это дорого тебе будет стоить, дорогой.
  
   - Ради такого дела вернусь пораньше, - пообещал Ураг.
  
   Пусть он привык постоянно путешествовать, идти куда-то, но всегда хорошо, когда есть, куда вернуться. Это и есть дом, место, которое нужно ценить, защищать. Даже ему это понятно. А у него есть не только место, но и человек... женщина, не перестающая удивлять. Все это дорогого стоит! Воин понимал, что просто не будет, но чем больше он общался с Софи, чем ближе друг к другу они становились, тем более желанной становилась для него вздорная магичка. Зацепила она его, победила одним взглядом, а он и рад. Лишь одного опасался Ураг - того, что глаза девушки перестанут искриться, что она утратит свою живость и безрассудство, что ее упрямство пойдет на убыль. С людьми, да и не только с ними, такое случается... Нет! Он не допустит, чтобы огонь угас, не позволит серым тучам закрыть солнце! А раз так, пора самому выполнять задуманное!
  
   Орк не просто так в город собрался, не только охота и заказы волновали сильного воина, но и важная встреча с местной свахой. Он слов на ветер не бросает, раз решил, что это поможет, значит, воплотить гениальную мысль в жизнь и сбагрить Магду в заботливые руки какого-нибудь несчастного.
  
  ***
  
   А вот и Артис - место во всех смыслах примечательное и манящее, где любой мог найти что-то по душе. Здесь шла бойкая торговля, велась насыщенная светская и деловая жизнь, не говоря уже о том, что именно здесь расположился университет высшей магии. Город шумел, двигался, не останавливался ни на минуту и от того сам казался странным живым существом, застывшим на одном месте, но не желающим успокаиваться. Артис никогда не спал, и днем, и ночью здесь можно было найти в равной степени и развлечение, и работу. Второй по величине город в королевстве ни в чем не желал уступать блистательной и чопорной столице, всячески пытался перещеголять напыщенную красотку, словно заявлял, что именно он главный, и никак иначе.
  
   Урагу нравился противоречивый Артис, где можно было найти, как вылизанные до блеска улочки для богатеев, так и грязные трущобы, где без риска для собственной жизни не пройти до таверны. Причем, последнее привлекало мужчину больше. Воин был совсем не против иногда появляться здесь, чтобы развлечься или найти дело, что в его случае равноценно, но жить в шумном городе постоянно орк бы не смог. Здесь негде было развернуться, Ураг на физическом уровне ощущал, что ему тесно в городе, да и найти уединение и тишину здесь практически невозможно. Артис никогда не затихал, а потому чужие крики и грохот были вечными спутниками жизни горожан, ставшим привычным фоном, на который многие уже давно научились не обращать внимание. Что-то в этом определенно есть, но спокойный и уютный дом Софи больше подходил могучему орку. Это то самое место, куда хочется вернуться, куда всегда будет тянуть.
  
   Что-то он совсем размяк, стал думать больше и чаще, чем это нужно. Пора с этим завязывать и взяться за заказ, достойный настоящего воина! Но перед этим придется навестить еще одно место, не самое для него приятное, но для блага семьи ничего не жалко! К тому же рассчитывать в этом вопросе на Софи не приходится, ведь она, как и всякий человек, привыкла во всем сомневаться, думать, тянуть до последнего. К тому же будучи женщиной, она не могла проявить жесткость в некоторых делах. Он не такой! Да и для орка было очевидно, что нужно Магде. Еще будучи ребенком, он заметил, что если у женщины нет сильного мужчины, ее характер портится, уже позже он осознал, что все это от того, что ей некуда девать свою энергию, вот и получается что ее распирает изнутри. Мужчина все может решить - это и полезно, и приятно. Поначалу Ураг считал, что это касалось только орчих, но со временем узнал, что это затрагивает всех, даже невесомых фей и утонченных эльфиек. Что ж, настало время на практике проверить, так ли он прав, а для этого нужно найти нужного специалиста, и не абы какого, а лучшего в своем деле. Выйдет дорого, но оно того стоит, да и сразу после сделки он нужную сумму заработает. Одним словом никаких проблем и трудностей на своем пути орк не предвидел.
  
  ***
  
   Мадам Мари Тереза Ланж была личностью известной не только в Артисе, но и во всем королевстве, о ней слышали даже в соседних государствах. Поговаривали, что для этой женщины нет невозможных задач, а сама богиня любви и семейного очага способствует успеху своей ставленницы, и именно поэтому свахе всегда и во всем сопутствует успех, а все созданные ее неимоверными усилиями семейные пары счастливы и жили в гармонии. Возможно, все это чистая правда, может быть, лишь часть хваленых отзывов правдива, а может статься, что все дело лишь в умелой рекламе. Так или иначе, Ураг сделал ставку именно на Мадам Мари. Мелочиться он не собирался, ему была нужна гарантия успеха и тотальная заинтересованность специалиста в работе.
  
   Что же касается самой свахи, то она была весьма удивлена, увидев этим вечером на пороге своей конторы орка. Таких клиентов у нее еще не бывало. Оно и не удивительно, ведь зеленокожие дикари предпочитали обращаться к распорядительнице пар. И все же, женщина, несмотря на свое непонимание, растерянность и некий испуг, как-никак воин имел весьма внушительную внешность и габариты, не запаниковала, а предпочла перейти к деловым переговорам. В конце концов, это дело имиджа и репутации, она любому найдет достойную пару.
  
   - Итак, - мадам Мари присела в кресло напротив своего гостя. Обычно она предлагала клиентам бокал хорошего вина или чашечку дорого чая, но в этот раз решила обойтись. Орк такой порыв не оценит и получится неловкая ситуация, а в ее деле это путь к провалу. Потерпеть первую в жизни профессиональную неудачу сваха не могла. - Ураг, вы ищите пару для себя, а потому решили обратиться ко мне?
  
   - Нет. У меня есть женщина, - ответил орк.
  
   - Тогда, почему вы здесь? - будучи опытной свахой, мадам Мари сразу поняла, что воин не ошибся дверью, а потому достала перо и блокнот, готовясь фиксировать важную информацию. Главное найти подход к клиенту и понять, что ему нужно, а дальше дело само пойдет.
  
   - Нужно найти мужчину для матери моей женщины, - нахмурился воин. Видят предки, проще бросить вызов банде бандитов или стае красных волков, чем вести эти разговоры.
  
   - Ясно. Значит, хотите пристроить родственницу. Что ж, это вполне понятное желание. А почему вы не обратились к распорядительнице пар? - этот вопрос интересовал сваху больше всего.
  
   - Она не орк.
  
   - Кто? Распорядительница?
  
   - Нет, мать моей женщины.
  
   - Вот оно как, - теперь многое становилось понятно. Межрасовые союзы не редкость, так что мадам Мари ничуть не удивилась. - И кто же она? Я имею виду, какой расы. Мне нужно понимать, чтобы определить круг кандидатов.
  
   - Человек. Моя женщина - человек, ее мать тоже.
  
   - Ясно. Так и запишем, - задумчиво произнесла сваха. Человек и орк. Что ж, бывает, к тому же некоторые человеческие женщины недалеко от орчих ушли. Мадам Мари вовсе не относилась пренебрежительно к представителям других рас, просто понимала, что между ними есть существенные различия и это необходимо учитывать. - Я так понимаю, наша будущая невеста - вдова?
  
   - Да. Вдова, - подтвердил Ураг. - Но она еще ничего. В самом соку!
  
   - Мне нужно больше подробностей. Имя, возраст, род занятий, описание внешности и интересов, а дальше мы уже решим, как будем работать. И учтите, мои услуги не дешевы.
  
   - Для семьи ничего не жалко, - хохотнул орк. - Главное, чтобы результат был, а то без мужика она совсем взбесилась, лезет, куда не нужно.
  
   - Ну, что же вы хотите. Она мать, - понимающе вздохнула мадам Магда.- Люди вообще щепетильно относятся к браку, а тут такой союз. К тому же, какой бы ни была девушка, мать всегда будет считать, что той лишь принц достоин, и уж точно не будет видеть в орке достойную партию. Итак, расскажите о ней...
  
  Ураг мало знал о матери своей женщины. Что скрывать, он ей даже не интересовался и делать этого в будущем не собирался. Ему лишняя информация ни к чему, и вообще, нечего голову всякими глупостями захламлять! Все, что орк смог поведать свахе, было основано на собственных впечатлениях, которые были основаны на первой и единственной встрече, а еще на коротких обрывках разговоров с Софи. Воин искренне полагал, что для настоящего знатока в своем деле этого вполне достаточно. Да и что можно вообще сказать про женщину, которую не знаешь? Красивая, сильная, характер мерзкий и властный, магичка - пожалуй, это было все.
  
   - Хм... - мадам Мари придирчиво пробежалась глазами по скудным записям. Не густо. Этого явно не достаточно для того, чтобы найти идеальную пару для невесты. Именно идеальную, ведь на меньшее сама сваха была не согласна. Для нее счастливые браки клиентов - залог успеха в бизнесе. - Это все?
  
   - Да, - односложно ответил мужчина. До чего же он устал! Сегодня ему пришлось слишком много говорить, что для него не свойственно. Ураг вообще был немногословен, предпочитая тишину и молчание. Говорить нужно лишь, когда есть, что сказать. Вот сейчас он точно на месяц вперед наговорился. Кажется, даже язык припух от всей этой болтовни.
  
   - Это будет дорого стоить, - напомнила сваха. Похоже, все необходимые сведения о невесте придется добывать самой. Ну, ничего, для нее это не впервые - справится. В конце концов, она всегда с улыбкой говорила отчаявшимся клиентам, что чем сложнее задача, тем интересней работа.
  
   - Сколько? - Урагу не терпелось поскорее покинуть дом свахи и заняться настоящим мужским делом.
  
   - Три тысячи золотых, - нагло заявила мадам Мари. На что она рассчитывала, называя столь несуразно-огромную сумму? Наверное, в глубине души еще теплилась надежда, что орк отступится. Как ни крути, но задача сложная. Если ничего не получится, это станет ее первым поражением, а на безупречной репутации появится темное пятно, о котором ей до конца дней припоминать будут. Неважно, сколько пар она сведет, говорить будут о том, что есть дело, что даже ей не по плечу.
  
   - Согласен. Оплата по результатам, - спокойно ответил Ураг. Сумму с него запросили огромную. На эти деньги можно купить дом с небольшим участком земли. Сплошное разорение с этими пока еще не родственниками! Но с другой стороны - спокойствие дороже. Ему всего-то и делов, нужно взять денежное задание и успеть вернуться ко дню зеленого эля. Такое пропускать нельзя, да и посмотреть на то, что планирует его Софи, хочется. От мыслей о рыжей магичке на лице невольно появилось подобие улыбки, хотя большинство увидевших это скорее испугаются, чем успокоятся или улыбнуться в ответ.
  
   - Естественно, - кивнула женщина. От судьбы не уйти, так что остается лишь принять заказ и приступить к его исполнению. Каждым делом должен заниматься профессионал и в данном случае, это она. - Не стоит волноваться, Ураг. Я позабочусь о счастье нашей невесты.
  
   - Не сомневаюсь.
  
   Вот и все, дело сделано, дальше оставалось лишь ждать, а заодно заняться работой. Ураг не собирался больше думать или вспоминать о Магде, для него вопрос был решен окончательно и бесповоротно. Все-таки он принял правильное решение, когда все решил взять в свои руки. Софи вряд ли бы на это решилась.
  
   Мадам Мари Тереза Ланж лишь сдержано кивнула. Ей уверенности орка в предстоящем успехе явно не хватало, оставалось рассчитывать лишь на опыт и благосклонность великой дарительницы любви. Сегодня судьба в лице Урага бросила ей вызов, и она будет не она, если не справится с ним с блеском! Это станет ее триумфом или страшным фиаско, но так или иначе она приложит максиму усилий и сделает все, что в ее силах.
  
  ***
  
  Дом Софи.
  
   Итак, она снова в доме одна. Это не так уж плохо, ведь каждому нужно свое время и уединение. Магичка не собиралась сидеть без дела. Пока орк работает, ей тоже найдется, чем заняться. В первую очередь Софи намеревалась сделать запас зелий. Как выяснилось, Ураг плохо переносит запах процесса приготовления магических снадобий, так что заниматься этим делом при нем, было весьма трудно. Девушка даже задумалась о том, чтобы сделать пристройку к дому. Возможно, позже она та и поступит, а сейчас можно пользоваться отсутствием мужчины в доме. Помимо этого стоило еще поработать над защитными заклинаниями. Теперь они на военном положении, так что стоит многое предусмотреть и подготовиться. Даже представить страшно, что может предпринять оскорбленная Магда. Раньше, она просто подсылала к ней ухажеров, да время от времени читала нотации, теперь мать этим не ограничится.
  
   - Найти ей мужа, - проворчала магичка, качая головой. Слова орка не давали ей покоя, они словно нашептывали, что еще не все потеряно, что есть возможность. Увы, разум никуда не делся и ехидно добавлял, что ничего у них не выйдет. - Идея, не такая уж плохая, но вот незадача, невыполнимая. Не представляю того несчастного, кто сможет с ней ужиться. Нет. Нужно что-то другое придумать, а еще лучше сделать вид, что ничего не произошло и жить, как раньше. Это всегда помогало.
  
   От важного разговора с самой собой девушку отвлек тихий стук в дверь.
  
   - Кого еще нелегкая принесла? - и снова интуиция услужливо начала нашептывать: 'не открывай'. Эх, если бы только можно было всегда следовать ей.
  
   Стук повторился, но теперь звучал более настойчиво, даже нетерпеливо, в нем отчетливо слышалось недовольство и требовательность. Последние сомнения в том, кто пришел, отпали. Удивительно только, что это произошло только сейчас. Софи тяжело вздохнула, что ж, сейчас за нее точно никто не заступится и не попытается решить проблем. Раз так, все вновь в ее руках, и она покажет матери, что уже не ребенок, а ее упрямству можно только позавидовать! И да, она вся в отца - этим она будет гордиться!
  
   - Иду! Не надо все время стучать!
  
  
   Стоило открыть дверь, как в лицо моментально ударил сладковатый аромат цветов и меда, с примесью пряных трав, он буквально окутал Софи с ног до головы, заставляя взгляд на миг затуманиться, а сердце сладостно сжаться. С бледно-розовых губ непроизвольно сорвался тихий стон - любовная магия. Только этого ей для полного счастья не хватало! И почему только она никогда не слушает интуицию? Вопрос хотя и риторический, но задуматься над этим стоит, причем, в ближайшее время. Ну, а пока ей оставалось лишь мило улыбаться гостью, которым оказался давний знакомый. Высокий статный брюнет с утонченными и благородными чертами лица разбил ни одно сердце, и был объектом вожделения многих красавиц королевства и не только. И дело было не только в привлекательной внешности, но еще богатстве, а так же, знатности рода. В общем и целом, перед Софи во всей красе стоял во всех смыслах идеальный жених. Уж лучше бы снова мать пришла, чем так! Хотя, она наверняка где-то неподалеку, так что в скором времени появится, чтобы сделать свой ход.
  
   - Добрый день, Софи. Давно не виделись, - от лучезарной улыбки у любой бы сердце забилось быстрей, что уж говорить о несчастной, оказавшейся под воздействием любовной магии.
  
   - Лансер, - девушка мило улыбнулась в ответ. Она и рада была бы захлопнуть дверь прямо перед носом незваного гостя, но не смогла. Тело не слушалось, оно уже пылало, а сердце билось через раз от сладостного томления. - Какими судьбами?
  
   - Я соскучился, волнуюсь о тебе, вот и решил навестить, - мужчина отстранил магичку, проходя в дом. Он не сомневался в успехе и своей неотразимости.
  
   - А заодно воспользоваться любовной магией, - обиженно произнесла девушка, медленно пытаясь взять себя в руки. Плевать, насколько сильное заклинание было использовано, неважно, какое средство ей подсунули, она сможет перебороть это. У нее есть упрямство и ум, на первом месте для нее разум, а не инстинкты. Пускай будет больно, но она определенно не позволит собой манипулировать! И все же, несмотря на все свои мысли, Софи продолжала мило улыбаться, восторженно смотря на мужчину. Жаль, что Урага нет дома, он бы быстро разобрался в этой истории: и морду конкуренту бы набил, и ей антидот принес.
  
   - Это идея Магды. Хотя, как по мне, так в этом нет необходимости. Мы с тобой давние друзья, нас многое связывает и может связать еще больше. Ты же знаешь, я всегда питал к тебе самые нежные чувства. Всего одно твое слово и я...
  
   - И не мечтай. Ты не в моем вкусе, и если я ничего не путаю, мы уже обсуждали этот вопрос, - ну ничего, она доберется и до любящей мамочки, и до всех подосланных ею ухажеров. Отпугнет их так, что больше никто больше и на километр к ней не приблизится. Вот только сейчас все не так просто, слова идущие от сердца давались непросто, ведь магия все еще действовала.
  
   - Обсуждали, но это не значит, что стоит опускать руки, - Лансер подошел к магичке, нежно касаясь ее щеки. - Ты просто не знаешь, что тебе нужно, пытаешься во всем противоречить матери, хотя она заботится о тебе, желает для тебя всего самого лучшего.
  
   - А лучшее это ты? - жар разливался по телу, а разум кипел от злости. И где только она антидот оставила? Наверняка в шкатулке, а она в кабинете. До нее еще добраться нужно. Плохо дело. Нужно было предусмотреть подобный поворот, ведь это не первая попытка использовать на ней любовные чары. И все же, в этот раз что-то пошло не так. Не было сильного эффекта, словно что-то блокировало магию. Интересно. Но вместо того, чтобы уделить внимание этому факту, Софи отчаянно боролась с собой. Любовная магия тем и опасна, что воздействует на тело, отстраняя разум и сердце. Но зная все это можно справится и не поддаться чужой магии.
  
   - Возможно, и найдется кто-то лучше меня, но это точно не грубый неотесанный орк. Ты запуталась, оступилась, сделала неправильный выбор, и теперь из принципа не желаешь отступиться. Но куда это тебя приведет?
  
   - И ты туда же? - нежное касание хотя и было приятным, но в большей мере раздражало. Почему все считают, что могут решать за нее, знают, как будет лучше? Она уже не ребенок, и даже, если бы была, у нее есть свое мнение, свое представление о жизни и удобстве.
  
   - Твой дикарь может быть и хорош в постели, но больше ничего дать тебе не сможет: ни положения, ни денег, ни хорошего дома, ни уважения. Вот и сейчас его нет рядом, потому что он предпочитает сражения, развлечения и выпивку. Ты даже не можешь быть уверена в том, где он и чем занят и с кем, - мужчина буквально нависал над Софи, не отводил взгляда от затуманенных глаз. Он не сомневался, что магичка быстро избавится от чар и даже попытается применить магию, но зерно сомнений уже брошено и этого достаточно. Чем больше девушка будет думать о проблемах, чем сильнее ревность, тем лучше для него. А дальше и Магда возьмется за дело, да и любовное средство они использовали непростое. Софи сильна, но не настолько, чтобы всерьез противостоять матери. - У вас нет общих интересов, вам не о чем говорить, очень скоро ты устанешь от его глупости, недальновидности и грубости, захочешь заботы и нежности, а вместо этого тебе укажут на то, где место женщины. Вся эта история потеряет новизну, перестанет забавлять. Ты не привыкла к подобному, ты создана для величия и власти. Твой орк - не более, чем блажь, которая быстро пройдет.
  
   - Ты зря пришел, - магичка сжала кулаки, отчаянно пытаясь совладать с напряжением. В словах давнего знакомого была своя доля истины, но магичка не сомневалась, что они с Урагом смогут быть вместе. Ей этого хотелось, ведь с ним ей было хорошо, спокойно и надежно. И снова Софи пожалела о том, что отпустила орка.
  
   - Нет. Не зря, - приподнял лицо Софи за подбородок, Лансер в очередной раз улыбнулся. Ему нравилось упрямство и сила магички, то, что она сопротивлялась могущественной магии, все это делало ее более желанной и ценной добычей. - Иногда девушек нужно спасать, даже если они думают, что в полном порядке. Все, что я делаю, все, что делает Магда - все это для твоего блага, моя Софи. Ты нежный цветок, нуждающийся в заботе. Пусть ты сама этого не понимаешь и не признаешь, но это так. Я обо всем позабочусь, дорогая, - мужчина слегка наклонился, нежно касаясь приоткрытых губ, срывая столь желанный поцелуй. Игра началась, и он определенно уже победил...
  
   Нежное касание губ было полно чувственности и сладости, трепетной осторожности. Поцелуй медленно сводил с ума, обещал многое, но не показывал всего, не пробуждал первобытную страсть и жгучее желание, лишь намекал о ней. Невесомое прикосновение лишь дразнило, усиливая эффект любовного снадобья, закрепляя его. Руки мужчины словно случайно скользнули на осиную талию, не позволяя себе опуститься ниже. Лансер действовал аккуратно, будто боясь спугнуть момент. Он считал себя мастером соблазна, действовал профессионально о четко, продуманно, наглядно демонстрируя Софи, что он намного лучше, что он способен дать то, что она никогда не получит от грубого и необразованного орка. Язык мужчины осторожно проник в рот девушки, начиная там хозяйничать, ощущая слабый отклик. Идеально! Лансер нехотя отстранился от нежных губ, победно взирая не девушку. Ему стоило давно поцеловать ее, показать, как это делают настоящие мужчины, глядишь и до всего остального они бы уже дошли.
  
   - Не цепляет, - тихо пробормотала магичка, отчетливо осознавая, что что-то пошло не так. Любовные средства действуют иначе, а она давно должна была уже накинуться на давнего знакомого, умоляя сделать ее своей. Мерзко. Именно поэтому она сама никогда не связывалась с любовной магией, от нее мозг усыхает.
  
   - Что? - опешил Лансер, непонимающе смотря на Софи. Совсем не такой реакции он ожидал. Девушка должна была прильнуть к нему и блаженно улыбаться и сказать, что была неправа, что совершила ошибку и умолять избавить ее от грубого и вонючего орка.
  
   - Не цепляет, говорю, - повторила Софи.
  
   Резко согнув ногу в колене, магичка безжалостно ударила мужчину по самому ценному, что у него было. Будет знать, как распускать руки и слюнявить ее! Противно! До чего же приятно смотреть на то, как Лансер корчится от боли, согнувшись в три погибели, пыхтит и шипит. Ураг никогда не целовал ее, не засовывал язык в ее рот. У орков это не принято, да и неудобно было бы с клыками проделать этот трюк. Софи нервно провела ладонью по губам. Кажется, они до сих пор в чужих слюнях. Девушка невольно сравнивала поведение двух разных мужчин, и сравнение было не в пользу богатого наследника. Ураг не тратил время на глупости, когда он был рядом, внутри разливалось настоящее жаркое пламя и трепет, моментально пробуждалась страсть. И определенно, воин не опустился бы до магии для достижения цели, он принял бы отказ с честью, ну или применил бы силу, что тоже лучше магии. В этом хотя бы нет обмана. Дыхание девушки участилось, на гладкой бледной коже проступили розоватые капельки пота. Любовное средство непостижимым образом выводилось из организма.
  
   - И на что ты рассчитывал? Что я паду к твоим ногам, и мы будем жить долго и счастливо?! - тело била нервная дрожь, а душа кипела от праведного гнева. В глубине глаз уже плясали золотые молнии - предвестники больших неприятностей для гостя. - Мой орк, намного лучше тебя! Он не смазливый красавчик, не самовлюбленный мальчик, изводящий наследство на косметические средства, Ураг - настоящий мужчина: сильный, уверенный, дикий и страстный. И даже если нам не о чем будет говорить, мы найдем, чем заполнить свободное время. А ты себя сильно перецениваешь, Лансер. Можешь хоть искупать меня в любовном зелье, я никогда не скажу тебя да!
  
   Глаза Софи наполнились магическим светом, а множество сверкающих молний разбежались по дому, разрушая все на своем пути. Уже никакая защита дома не могла остановить разгневанную девушку, и плевать на то, что это ее обитель, где все сделано с любовью и привычно. Ремонт сделает, благо не бедствует.
  
   - Софи, прекрати! Ты потом сама жалеть будешь! - Лансер с трудом уворачивался от мелких молний и осколков мебели и посуды. Кажется, еще немного, и потолок обрушится. Все пошло не так, как задумано!
  
   - Не буду! - криво усмехнулась магичка, запуская молнию в обидчика. Никто не смеет с ней так обходиться, она проучит наглеца, отобьет у него охоту, домогаться девушек. Да и наглядный пример другим желающим заполучить ее руку и сердце будет! Каждая молния, каждый разряд, сопровождаемый грохотом, приносил невероятное облегчение.
  
   - Софи, хватит!
  
   Прямо перед мужчиной появился магический щит, а на пороге стояла ни кто иная, как Магда. Женщина гневно взирала на разбушевавшуюся дочь, не понимая, как она смогла преодолеть действие одного из сильнейших в мире любовных снадобий. Его пары должны были подчинить разум девушки, убавить упрямство и заставить полюбить подходящего мужчину. Так что пошло не так? Верить в то, что привязанность Софи к орку достаточно сильна, чтобы повлиять на это, Магда категорически отказывалась, как впрочем, и сдаваться.
  
   - Ну, конечно, и ты здесь, - девушка уперла руки в бока и гордо вздернула подбородок. Как она и предполагала, мать была рядом и за всем следила. Не удивительно, эта женщина все привыкла контролировать, всеми командовать. Софи не удивилась бы, если бы Магда еще консультировала женишка, как целоваться надо. - Могла бы и поинтересней что-то придумать, а так ни оригинальности, ни профессионализма.
  
   - Не дерзи матери!
  
   - А ты не подсовывай в мою постель кого попало, я сама туда, кого захочу, того и положу! - на этот раз она молчать не будет, выскажет все, что думает, даст понять, что ее жизнью нельзя управлять.
  
   Две магички буравили друг друга взглядом, в то время, как мужчина осторожно и бесшумно покидал дом Софи. После такого представления все желание связываться с рыжеволосой красавицей отпало напрочь. Да от такой жены больше боли и страданий будет, чем удовольствия. Нет. Бежать! Бежать, как можно скорее, и пусть с взбалмошной магичкой орк мучается, а он себе найдет получше невесту. Красота, ум и магический талант это хорошо, но главное, чтобы характер покладистым был! Да и вообще неизвестно, чем все закончится, но точно не миром. Ему точно здесь быть не нужно.
  
   Ни одна из женщин не собиралась отступать от своего, каждая готова была пойти до конца, чтобы отстоять свою точку зрения и принятые решения. Одна поступала так из эгоистичной любви к своему ребенку и слепой уверенности, что она лучше знает, как все должно быть. Вторая - из-за желания быть независимой, самой принимать решения, а еще из-за уже появившейся привязанности к орку. Возможно, это не любовь, но определенно ей с ним удобно и хорошо. Так почему от этого надо отказываться? Софи хотела быть услышанной и понятой, как, впрочем, и ее мать. Замкнутый круг, в котором каждый по-своему прав, и так сложно прийти к пониманию.
  
   - Я не так тебя воспитывала, - раздраженно бросила Магда, чувствуя, как в душе закипает обида. - Раньше ты была послушной, доброй, всегда слушала меня и никогда не перечила.
  
   - Я повзрослела.
  
   - Вот оно как? Может быть, ты и повзрослела, но ума точно не прибавилось
  
   - Кто бы говорил, - закатила глаза девушка. Ее трясло не только от злости и негодования и от действия любовного зелье, от которого тело бросало в жар, а разум пытался уснуть.
  
   - Не дерзи матери! - Магда негодовала. Никто не смел с ней так говорить, подобное даже собственному ребенку нельзя простить.
  
   - Ты повторяешься, - глаза Софи были полны магического света, того самого, что проявляется в ее молниях. Еще немного и она потеряет контроль над собой, о чем определенно пожалеет. Но как быть, если тебя не слышат, да и не хотят этого делать, если готовы на все ради того, чтобы доказать мнимую свою правоту? - Я не собираюсь все это выслушивать снова. Уходи!
  
   - Думаешь, что можешь жить своим умом? Думаешь, что все знаешь и понимаешь? - голос женщины давно уже сорвался на крик, сотрясающий стены дома. - Да твой Ураг бросит тебя, как только наиграется, или отправится наемничать. Останешься тогда одна! Готова к этому? Его и сейчас нет рядом, ушел развлекаться на стороне! Что вообще ты знаешь об орках? А если появится ребенок? Он будет полукровкой, и оба народа будут смотреть на него с презрением, не признавая за своего! Ты этого хочешь? А о карьере ты думала? Никто не примет в Конклав ту, что якшается с дикарем и себя не уважает!
  
   - Значит мне не нужно место в Конклаве! Зачем общаться с напыщенными идиотами, которые не силу и знания ценят, а смотрят, кто и с кем спит? Пусть завидуют в стороне! Не забыла, как говорил отец? Уважение можно заслужить только делами!
  
   - Не смей тыкать меня в его слова! - голос Магды дрогнул. Ее муж был удивительным человеком: благородным и отважным, но его больше нет, а его представления о жизни не всегда способны принести выгоду.
  
   - А ты не забывай про них! Я не изменю своего решения! Уходи!!! - Софи было необходимо, как можно скорее оказаться одной, лишь успокоившись, она сможет попытаться определить, что она вдохнула, открыв дверь. Это явно не банальное средство, а что-то посущественней. Не случайно же она до сих пор ощущает сладковатый аромат, а тело жаждало ласки. Если бы только Ураг был рядом, можно было бы снять напряжение и спокойно искать ответы. Как же все некстати!
  
   - Хорошо. Но помяни мои слова, ты еще пожалеешь об этом!
  
   - Ага, и тогда не приходить к тебе плакать, я помню, мамочка, - раздалось раздражающее потрескивание. Магия, подпитываемая сильными эмоциями вот-вот могла вырваться из-под контроля. Вот об этом она точно пожалеет. Это унизительно и непрофессионально. - Уходи. Прошу тебя!!! Займись собой, не лезь ко мне.
  
   - Как пожелаешь!
  
   Магичка, бросив на дочь уничижительный взгляд, направилась к двери. Магда была не из тех, кто признает поражение, она всегда шла к цели, сметая все на своем пути. Она не умела иначе. А потому она не сдавалась, а лишь отступала, ведь, по большому счету, изначально понимала, что первая попытка будет неудачной. Ну, ничего, скоро все изменится и ее малышка снова станет послушной девочкой во всем следующей советам матери, подражающей ей... Как же она скучает по тем временам, когда семья была вместе, и не было никаких проблем.
  
   Софи же стояла на месте, боясь пошевелиться. Оно и не удивительно, магия бурлила и кипела, пыталась вырваться наружу. Больно. Неприятно. Опасно. Но все это пустяки в сравнении со жгучей обидой на мать. Девушка обожала ее, восхищалась, но при этом отчетливо осознавала, что родительница - настоящий тиран, способный задушить любовью и опекой. Ей оставалось лишь бороться, и надеяться на то, что любовь и уважение не угаснут, что непростой характер Магды смягчится. Это было бы идеально, но кажется, недостижимо. Как же ей плохо! Холод в душе и жар тела переплетались воедино, создавая совершенно новое ощущение, новый вид боли. Софи не желала поддаваться этому, ведь ее дух силен, как и у ее отца, великого воина и ее заступника. А еще она умна, и просто не может не найти выход! Нужно успокоиться, дышать глубже, постараться думать о хорошем. Непросто. Но иначе в ее жизни и не бывает.
  
   Девушка не знала, сколько простояла около двери, но точно больше пары минут. Для того, чтобы усмирить магию и вернуть себе душевное равновесие нужно время. С этим ничего не поделать, остается лишь смириться. Софи сделала вдох глубокий настолько, что в легких закололо. Она понимала, чего добивалась мать: Магда била сразу во всех направления. Вот тебе и любовное средство, и жених подходящий, наверняка, ни один, да и на нее все это влияет не в лучшую сторону. Урагу нравилась озорная заносчивая ведьма, с ней он согласился быть, а не со злющей, напряженной, проблемной дамочкой, которая от стресса на всех кидается.
  
   - Улыбайся, Софи. Улыбайся, - губы с трудом, но все же растянулись в ухмылке. - В этом мире нет ничего, что тебя сломит или напугает, ничего и никого, кто бы был в состоянии надолго испортить твое настроение. Улыбайся, Софи. Улыбайся назло всем.
  
   Еще один глубокий вдох, и улыбка стала менее вымученной, хотя и печальной. Она справится, найдет способ разобраться со всем, что на нее навалилась и отстоять право на свое личное счастье и свободу. Ну, а сейчас, пора браться за антидод. Пусть любовное снадобье и сработало не так, как задумывалось, но оно все еще оказывало негативное воздействие и это нельзя оставлять без внимания. Только магичка решила взяться за дело, как раздался стук.
  
   - Кого еще нелегкая принесла?! - раздраженно бросила девушка, направляясь к незапертой двери. - Если это очередной поклонник, клянусь богами, я... - Софи осеклась, так и не закончив полную гнева речь, ведь за порогом ее ждала сдержано улыбающаяся незнакомка. Ну и что дальше? Магичка не представляла, что готовит ей новая встреча, но намеревалась это выяснить в кратчайшие сроки.
  
   - Добрый день, Софи. Могу я войти?
  
   - Смотря, кто вы и зачем пришли, - магичка воинственно сложила руки на груди. Она не в духе и не собиралась этого скрывать. У нее вообще сегодня крайне неудачный день, от которого девушка уже не ожидала ничего хорошего. Так мало этого, она все еще не добралась до антидота, так что тело продолжало пылать. И это при том, что неизвестно, есть ли у нее подходящее средство.
  
   - Мое имя Мари Тереза Ланж, - с гордостью представилась женщина, от опытного взгляда которой не укрылось, что в доме магички, мягко говоря, беспорядок, да такой, словно там битва развернулась. Да и спешно покидающих дом гостей она заприметила. Все это наталкивало на мысли определенного толка. - Я хотела бы обсудить с вами один деликатный вопрос.
  
   - Я не нуждаюсь в услугах свахи, а моя личная жизнь в полном порядке, - Софи не сомневалась в том, что это очередные проделки ее матери. Ей еще не доводилось встречаться с мадам Ланж, но об этой женщине она была наслышана. Если она возьмется за дело, то успех ей гарантирован, ведь она ставленница богини супружества и любви. Так говорили многие, кто-то с завистью, кто-то с неподдельным восхищением.
  
   - Мне это известно, Софи, - понимающе улыбнулась мадам Мари. - Скажу больше, я вполне могу понять и по достоинству оценить ваш выбор. Вопрос вовсе не в вас, дорогая. Я бы хотела обсудить с вами подробности одного моего заказа. Раз уж Ураг не смог дать мне полную информацию об объекте, и сейчас его нет, то думаю, вы сможете восполнить пробелы в моих знаниях.
  
   На то, чтобы осознать смысл сказанных гостьей слов ушла пара секунд, еще столько же на принятие судьбоносного решения.
  
   - А почему бы нет? - на лице девушки просияла лучезарная улыбка. Пора отплатить мамочке ее же монетой, а после наблюдать за представлением. - Проходите. У меня дома небольшой беспорядок, но, думаю, мы сможем найти местечко для разговора.
  
   - Ремонт? - услужливо подсказала сваха, осознающая, что пришла не в самый удачный момент.
  
   - Визит родственников и поклонников, - усмехнулась Софи, не собираясь врать. Пусть про нее думают и говорят, что угодно, ее это мало волновало. - Идемте. Мой кабинет не пострадал, там и поговорим. Я с радостью расскажу вам все, что необходимо. С недавних пор счастье матери волнует меня все сильнее.
  
   - И это правильно, счастливые родственники - залог собственного спокойствия.
  
   - Золотые слова, мадам Мари. Золотые слова...
  
   Несмотря на свои слова, магичка немного сердилась на орка, ведь Ураг решил действовать сам, вместо того, чтобы дождаться пока она будет готова. Это говорило о том, что он не доверял ей, пренебрег ее мнением... Хотя... Какое мнение? Она ведь сказала, что согласна, пусть и не представляет, как это возможно. Орки все воспринимают прямо, для них не существует намеков, шуток, понимания того, что можно сказать не то, что думаешь. Сама виновата, так что стоит радоваться, что Ураг все устроил так удачно и обратился не абы к кому, а к настоящему профессионалу. Когда он вернется, она непременно скажет ему спасибо. Если, конечно, не забудет.
  
   Софи слегка поморщилась. Несмотря на то, что Магда и Лансер не добились успеха, ей все еще было не по себе, а телом творилось нечто неправильное и болезненное. Вести в такой обстановке деловые переговоры будет непросто. Нужно срочно что-то предпринять, и здесь ее гостья может оказаться полезной.
  
   - Весьма уютный кабинет, хотя и не в моем вкусе, - сваха с интересом осматривалась. Небольшое помещение с большими витражными окнами вызывало противоречивые чувства. С одной стороны, здесь было невероятное нагромождение магических атрибутов, но с другой - назвать все это беспорядком язык не поворачивался, ведь в том, как и где лежали вещи, наблюдалась системность.
  
   - Самое главное, что он удобный. Хотите чаю или чего-нибудь покрепче?
  
   - Чаю будет достаточно, - улыбнулась женщина. Определенно с Софи будет проще вести беседу, чем с орком. Мадам Мари достала из ридикюля блокнот, свое главное сокровище, с которым никогда не расставалась. Ее конкуренты убили бы ради того, чтобы заполучить эти важные записи и раскрыть секрет невероятного успеха. - На что-нибудь покрепче я соглашусь на свадьбе.
  
   - Как пожелаете, - улыбнулась девушка, ставя небольшой медный чайник на магический огонь. Совершенно некстати руки немного дрожали, а на лбу проступили капельки пота. - Кстати, как вы относитесь к любовным средствам?
  
   - Я не использую их в работе. Это не мой стиль, - жестко ответила сваха. - Маги и дилетанты частенько прибегают к подобным вещам, но от них больше вреда, чем пользы. Любая любовная магия негативно действует на саму личность объекта, как на духовную, так и на физическую составляющую. Пары, которые были соединены при помощи магии, не живут долго и счастливо. К тому же, я точно знаю, что для любого можно найти идеального партнера, нужно лишь заниматься делом, а не полагаться на магию, - сваха с прищуром смотрела на молодую магичку. Она видела все, даже то, о чем Софи пока что умолчала, да и причины вопроса были для нее более чем очевидны.
  
   - Меня устраивает ваша позиция, - Софи натянуто улыбнулась. Она и сама превосходно знала о вредоносном действии любовных снадобий, как и ее мать. Вот только Магду это не остановило, она предпочла подвергнуть своего ребенка опасности, чем принять его выбор. Обидно! Обидно до злости!
  
   - Думаю, я смогу вам помочь, - мягко произнесла мадам Мари. - Мне частенько приходится не только искать подходящую пару, но и исправлять непрофессиональные действия других. К тому же, будучи ярым противником любовной магии, я просто не могу стоять в стороне, когда вижу факт ее применения.
  
   - Буду весьма признательно. Может, вы еще знаете, почему магия не сработала, как планировалось?
  
   - Может быть, но давайте обо всем понемногу. Совместим разговор с вашим 'лечением'. Как ни крути, но Ураг уплатил мне немалую сумму за помощь в обустройстве счастья вашей матери. Да и сроки сжатые, мне хотелось бы приступить, как можно раньше.
  
   - Я полностью в вашем распоряжении, мадам Мари, - голос девушки звучал зловещее, да и в глазах полыхало недоброе пламя. - Можете полностью на меня рассчитывать.
  
  Как выяснилось, мадам Мари Тереза Ланж не просто идеальная сваха, превосходно знающая свое дело, но еще неплохо разбирается в зельях, естественно тех, что относятся к разряду любовной магии. Задав пару вопросов и осмотрев потерпевшую, она с легкостью определила, что именно применили на Софи, и поняла, как избавиться от негативного эффекта. Магичке оставалось лишь позволить свахе хозяйничать в своей лаборатории, да подавать все, что необходимо для процесса. По большому счету, она была на подхвате, словно вернулась в свои ученические времена, когда только постигала сложную науку магии. При иных обстоятельствах, Софи бы этого не допустила, ведь привыкла всегда и во всем быть полноправной хозяйкой собственного дома. Но сейчас явно не тот момент, когда нужно демонстрировать гонор.
  
   - Вы так и не ответили, почему магия сработала не так, как должна. Почему меня не зацепило, не впечатлило, а я смогла сопротивляться?
  
   - Дорогая, на то есть несколько причин, как маг, вы должны понимать это, - с улыбкой ответила женщина, помешивая в котелке булькающее варево насыщенного розового цвета. Определенно, она правильно сделала, что пришла: ей удалось краем глаза увидеть саму невесту, а заодно узнать о том, что Ураг не преувеличил, характер у Магды тяжелый. - Во-первых, ты магичка, на вас подобные фокусы действуют слабее, именно поэтому было применено средство с насыщенной концентрацией. Во-вторых, при использовании подобной магии, нужно учитывать влияние существующих привязанностей. Они снижают процент успеха использования любовных зелий, паров и прочего. Чем сильнее привязанность, тем меньше шанс. Ну и, в-третьих, всегда стоит брать в расчет характер и внушаемость, способность здраво мыслить.
  
   - Получается, я уже начала привязываться к Урагу, а мама недооценила мой характер? - девушку бросало то в жар, то в холод. Ей стоило неимоверных усилий, оставаться в сознании и не скатится в мечты о мужчинах, поцелуях и ласках. Да она сама себе противна была. И все благодаря любимой мамочке!
  
   - Именно.
  
   - Что бы ни говорили маги, как бы пренебрежительно не относились к этому виду деятельности, но любовная магия требует обширных познаний, наблюдательности, умения разбираться в душах, а еще понимать все негативные последствия своих действий.
  
   - Из-за последнего, вы не пользуетесь зельями? - Софи не просто наблюдала и помогала мадам Мари, но и записывала. Кто знает, может еще пригодится рецептик. Она и сама могла бы приготовить антидот или воспользоваться теми, что хранятся в шкатулке, но при использовании антидотов на идеальный эффект можно рассчитывать только, если все верно подобрано.
  
   - Моя богиня против подобного. Счастье строится иначе, без магии, для него нужно много трудиться, - снисходительно ответила сваха, сцеживая получившееся зелье в стакан. - Пей, пока не остыло. Вкус мерзкий, есть пара неприятных побочных эффектов, таких, как тошнота и несварение желудка, но это лучше того, что тобой сейчас творится.
  
   - Спасибо, - побочными эффектами ее не испугать, ведь бывало в ее жизни и похуже.
  Спустя пару минут две женщины уже спокойно сидели за рабочим столом магички, одна пила ароматный чай с засахаренными фруктами, другая наслаждалась омерзительным вкусом антидота. Софи ощущала, как ей становится легче, как жар и нелепые мысли отступают прочь, а она сама становится сама собой. Хоть что-то хорошее за сегодня.
  
   - Итак, давайте вернемся к основному вопросу, - мадам Мари, вновь обратила внимание на свой блокнот, в котором уже добавилась пара записей. - Расскажите о вашей матери, об отце, о себе.
  
   - Ну, зачем вам знать о матери и отце понятно, а информация обо мне вам зачем? - насторожилась девушка.
  
   - Вы слышали о фразу, о том, что если хочешь знать, какой будет твоя невеста спустя время, нужно посмотреть на ее мать. Так вот это действует и в обратном направлении. Хочу понять, какой была Магда в юности.
  
   - Я такой, как она точно не стану, - твердо заявила магичка.
  
   - Не зарекайтесь милочка, - женщина приготовилась записывать. Да уж, задача перед ней непростая. Сложно найти подходящего мужчину для зрелой женщины, которая мало того, что магичка, так еще властолюбивая, эгоистичная, жестокая и упрямая. Непростой набор. В нем, конечно, есть свои преимущества, но не каждый сможет их оценить.
  
   - Маме всегда нравились богатые, интеллигентные, умные, знатные, но замуж она вышла за человека иного толка. Несмотря на всю свою расчетливость и меркантильность, она была счастлива совсем не так, как мечтала. Мой покойный отец - мужчина благородный, сильный, отважный, лишенный амбиций и зависти. Он искренне радовался успехам матери, не пытался ее впечатлить подвигами стремлениями занять пост, он делал то, что любил, то, что хотел. Как-то мама спросила, почему он не пытается занять пост главы городской стражи, вместо того, чтобы тренировать воинов и быть простым капитаном. Так вот, папа сказал, что ему будет скучно сидеть в башне и тупо отдавать приказы. Я не понимаю, как так вышло, что они оказались вместе, но они были счастливы вместе.
  
   - Это вполне нормально мечтать об одном, а выбрать в итоге другое. Наши представления зачастую далеки от того, в чем мы по-настоящему нуждаемся. Как ваша мать относится к холодному климату?
  
   - Ну... Она не любит холод, предпочитает зимой греться о очага.
  
   - Ясно, - сваха быстренько сделала пометку в записях. В голове женщины уже начал прояснятся нужный образ идеального для Магды мужа. - Где она бывает чаще всего, помимо своего дома и конклава?
  
   - На магическом рынке, в Пятой Академии, где преподает, любит отдыхать на хрустальных озерах, а еще регулярно посещает гонки на Чак-Таках.
  
   - Делает ставки? - предположила сваха, давно уже научившаяся не делать поспешных выводов.
  
   - Нет, она в них участвует. И нужно признать, что вполне неплохо, так что ставки на нее делаю я.
  
   - Отлично, - усмехнулась мадам Мари. Все интересней и страшней. Ей уже искреннее было жаль будущего избранника магички, но от счастья ему не уйти, ведь за дело взялась лучшая сваха континента. - Еще пара вопросов и я вас оставлю. И смею заверить, вы будете довольны результатами!
  
  После весьма изнуряющего и долгого разговора, сваха, получив все нужные для работы сведения, покинула дом Софи. Мадам Мари клятвенно заверила магичку, что выполнит заказ в кратчайшие сроки, ведь крайне заинтересована в завершении непростой работы и в счастье своей клиентки. Девушка не сомневалась в том, что все так и будет. Как ни крути, но для именитой свахи это вопрос чести, так что Софи оставалось лишь немного продержаться, а еще выстоять под натиском материнской любви и заботы. Девушка раздраженно вздохнула - ей было чем заняться, начиная от наведения порядка, заканчивая наложением на дом новых магических ограничителей, но отчего-то она не торопилась делать, ни то, ни другое. На душе было неспокойно и как-то тоскливо, магичка ощущала себя измотанной, опустошенной у нее в прямом смысле опускались руки. Хотелось просто забраться в любимое кресло и тупо смотреть на вечно-горящий огонь в камине. Каким бы сильным ни был человек, временами он нуждается в понимании, заботе, принятии, в том, чтобы рядом был кто-то родной, тот, кто готов позаботиться о тебе. Софи хотелось, чтобы Ураг вернулся, вошел в дом, молча, подошел к ней и уселся рядом. Это было бы идеально. Но орка нет, он отправился на заработки, и для него это совершенно нормально. Сильный и отважный воин не станет постоянно сидеть дома, ожидая распоряжений от своей женщины.
  
   - Интересно, где он сейчас, - изящные дуги бровей сошлись на переносице. Что-то никак не давало ей покоя, пробуждало тревогу.
  
   Просто не может быть, чтобы мать сдалась и больше ничего не предпринимала! А еще сложно поверить в то, что Магда решила, что воздействовать нужно только на дочь. Это было бы неразумно и недальновидно, совершенно не похоже на опытную интриганку. Будь сама Софи на месте матери, то точно не остановилась бы на достигнутом и действовала бы более широко. Что, если целью Магды было не только использование любовного зелья и Лансера? Что если она намеревалась пробудить в душе дочери сомнения, ревность и злобу. Как там Магда сказала про Урага? Неизвестно, где он и с кем. Так кажется... Насчет 'где' волноваться не стоило, а вот 'с кем' вопрос очень даже важный. Магичка, сама того не замечая, начала нервно расхаживать по комнате. За безопасность Урага в физическом плане девушка не волновалась. Опытный воин мог за себя постоять и расправиться с врагами, так что если даже к нему подослали убийц беспокоиться не стоит. Но как быть с магией, с любовными средствами, которые Магда так легко пускает в дело? Сама мысль о том, что ее орку могут подсунуть кого-то, как это было с ней, пробуждало в душе дикую ревность и негодование. Она справилась с воздействием любовной магии, но сможет ли ее перебороть Ураг? Прямолинейный орк может даже не понять, что с ним происходит! Для него на первом месте инстинкты, а они будут требовать от него определенных действий. А если при всем этом ему еще придется стимуляторы использовать? От собственных размышлений становилось все хуже, а неуемная фантазия дорисовывала весьма неприятные картины. Софи ревновала! И всему виной была любимая мамочка!
  
   - Это нельзя оставлять без внимания!
  
   Девушка осознавала, что идет на поводу Магды, что может увидеть то, что ей не понравится, то, что невозможно простить, но усидеть на месте была уже не в силах. Ей было важно попытаться все предотвратить или осознать, что все кончено, ведь то, что для нее Ураг стал привязанностью, не значит, что и для него она значит так же много. Губы магички недовольно сжались в одну тонкую полоску, а взгляд помрачнел, казалось, что грозовые тучи затянули голубые глаза. Если ее догадка верна, она точно никогда не простит мать!
  
   Софи лихорадочно металась по своему дому, перебегая из одной комнаты в другую, пытаясь срочно найти все, что может понадобиться в путешествии. А ведь она собиралась посидеть дома, в спокойной обстановке варить зелья и работать, как и подобает добропорядочной магичке. Но нет, ей снова придется тащиться непонятно куда, и все это в крайне нервном состоянии. Самое неприятное во всем происходящем, что она понятия не имела, куда направился Ураг, где и какое задание он взял. В таких условиях найти орка будет весьма непросто. Похоже, придется использовать сложное и энергозатратное поисковое заклинание. А ведь она прибегает к нему только в крайних случаях! Ну, ничего, ради такого дела не жалко.
  
   До чего же волнительно и страшно. Софи не желала думать о плохом, пыталась заранее оправдать Урага, у которого уже сейчас было полно смягчающих обстоятельств. Не получалась. Измену простить магичка не могла и уже неважно, что на нее повлияет: магия или собственное желание. Девушка себя знала, понимала, что не сможет с этим жить, а потому торопилась, готова была пойти на все, что угодно, лишь бы помешать планам Магды, отвоевать свой выбор и право быть с тем, кто ей дорог. Как же все это злит! Софи хотелось ломать и крушить, прикончить кого-нибудь, и плевать, что она светлый маг! Ей тоже свойственные низменные чувства и желания, злоба, которой позавидуют демоны.
  Нужно торопиться! Магичка буквально заставляла себя верить в удачу, в то, что все сложится так, как хочется ей, а когда они с Урагом вернуться, Магда будет уже занята обустройством своей собственной личной жизни. Она не проиграет в этом противостоянии!
  За пару минут в дорожной сумке оказалось полно всякого хлама, как полезного, так и нет. Магичка прихватила множество разнообразных зелий, порошков, мазей и талисманов, даже кошель с монетами не забыла, не забыла она и об одежде, а еще паре книжек, которые собиралась изучить в пути. Мало ли что, может случиться, так что лучше предусмотреть все.
  
   - Кажется, все...
  
   Вечер уже спустился на мир, окутал его темным покрывалом - не самое лучшее время для путешествий, но Софи не могла усидеть на месте. Это было выше ее сил! Она готова была отправиться в опасное путешествие на поиски своего орка, ведь она уже привязалась к нему, не желал отпускать. Девушка твердо решила, что именно Ураг - идеальный для нее мужчина, и не важно, что по этому поводу думают остальные.
  
  ***
  
  Выяснить, где и какую работу получил орк, оказалось не сложно, на этом даже магию применять не пришлось. Софи просто расспросила об интересующем ее вопросе нужных людей: кого-то пришлось подкупить, кому-то - пригрозить, а кое с кем пофлиртовать. Ничего сложного или непривычного, магичка умела добывать информацию с наименьшими для себя затратами. Но это был не единственный ее дар. Магичка всегда и везде из любой ситуации стремилась извлечь выгоду. Этот случай не стал исключением. Девушка не просто отправлялась на 'спасение' своего драгоценного Урага, но и сама намеревалась подработать. А почему бы нет? Все равно по пути, так почему бы не совместить полезное с полезным? Золото лишним не будет, особенно, если она опоздает. Софи то и дело раздраженно вздыхала. У нее никак не получалось справиться с волнением, загнать неприятное предчувствие куда подальше. И как только она сразу не догадалась, что может предпринять ее мать?! Это же настолько очевидный шаг! Обидно! И все же, несмотря на действия матери, магичка во многом винила именно себя. Ведь с ее умом, силой и самомнением можно было, и просчитать действия Магды. Вот только оправдывать мать, девушка не собиралась, более того, она чувствовала, что этот случай может окончательно и бесповоротно их отдалить друг от друга. Печально... Несмотря ни на что Софи любила мать и не желала становиться с ней врагами.
  
   - Не понимаю, - ворчала магичка, на удивление бодро и резво топая по лесному тракту. - Я просто не понимаю, как он умудрился уйти так далеко! У него было, максимум, полтора дня форы. Это не то время, за которое можно далекой уйти!
  
   Софи никак не могла успокоиться, а все от того, что услужливая фантазия не желала униматься. И даже голос разума, ее вечного помощника и друга, ничего не мог с этим поделать. Не получалось как-то логически мыслить, и это злило еще сильней. Все складывалось против нее: и Ураг успел далеко уйти, и работу он взял - не монстров в лесах убивать, ни в опасные пустоши идти, а городе, где полно соблазнов и возможностей, и неизвестно, что именно предприняла Магда и предприняла ли. Как тут не разнервничаться? Здесь уже не важно, насколько она красива, умна и могущественна, да и мало на что вообще можно повлиять в подобной ситуации. Будь Софи менее упрямой, она бы опустила руки и страдала бы от собственной фантазии, будь она менее гордой, то не стала бы ничего проверять, даже вопросов задавать не стала бы. Но, увы, она не такая, и, наверное, в этом корень всех ее проблем. Но с другой стороны, без всего этого, она не будет собой.
  
   Софи продолжала торопливо идти по тракту, надеясь на то, что город покажется в скором времени, а она сможет немного передохнуть и привести себя в порядок, перед важной встречей. А еще было бы неплохо выпустить пар, а то от напряжения она буквально кипела, даже жарко становилось, а в голове зарождались отнюдь ни миролюбивые желания, подобающие светлой магичке и целительнице.
  
   Скоро... Очень скоро она достигнет цели! Ну, а пока остается лишь топать и надеяться, что орк все же где-то задержался, на что-то отвлекся и не наделал глупостей.
  
  ***
  
   Софи была в пути всю ночь и весь день, уже начинало вечереть, а она все продолжала идти. Благо, что осталось совсем немного. Если бы не магические зелья, то точно уже давно рухнула без сил. Девушка невольно задумалась о том, что было бы неплохо воспользоваться транспортом - это облегчило бы ее задачу, но и тут ее поджидали трудности. Лошадей она не любила, ведь они требовали постоянной заботы, внимания и денежных вливаний, к тому же наездница из нее была так себе, а чак-таки не любили ее, хотя девушка и восхищалась этими стремительными и ловкими животными. Вот и получалось, что верхом она ехать не могла, волей неволей приходилось топать на своих двоих.
  
   Магичка настолько измоталась, что ей было уже плевать, что она увидит в городе и даже не очень волновало, найдет ли она Урага, чем он будет занят. Можно даже сказать, что она перебесилась, взяла себя в руки и теперь была полностью готова мыслить хладнокровно и расчетливо. Не стоит забывать, куда именно она направлялась.
  
   - А вот и он!
  
   Софи вздохнула с облегчением, хотя хмурый взгляд светлой магички оставался напряженным. Еще бы, ведь она добралась до места назначения, и теперь перед ее взором во всей красе престала Ракта. Этот город не просто так имел дурную славу, он ее в полной мере заслужил. Опасное местечко! Здесь обитали настоящие отбросы, хотя они таковыми себя и не считали. Ракту давно облюбовали наемники, контрабандисты, убийцы и воры всех мастей, а еще маги, предпочитающие незаконный способ обогащения. Блюстители порядка и законности давно бы стерли город с лица земли, если бы ни одно 'но', благодаря которому это место процветало, несмотря ни на что. Именно в Ракте расположились казино, бары и кабаре, увеселительные злачные заведения, где любой мог позабыть о добропорядочности и нравственности. Богатые и успешные, бедные и несчастные, желающие разбогатеть или напротив, избавиться от лишних денег - все направлялись сюда. Поговаривали, что даже король время от времени покидал свой дворец, ради того, чтобы покутить в Ракте, обители порока и беззакония.
  
   Именно сюда направился Ураг, именно здесь искал свою цель, которую должен был доставить в Артис для суда. Непростая работенка, но за нее щедро платили, к тому же, у орка появлялась неплохая возможность хорошенько размяться и нарваться на драку. Для него работа была развлечением, и воин особо не задумывался над последствиями. Софи не сомневалась в том, что ее мужчина справится с делом, но как быть с многочисленными соблазнами? У Урага было полтора дня форы, а это значит, что орк уже наслаждался благами Ракты.
  
   Что ж, настало время выяснить, так ли это. Магичка решительно направилась к сверкающему и шумному городу, прекрасно осознавая, что вряд ли у нее получится отдохнуть.
  
  В отличие от своих друзей и однокурсников, просто знакомых Софи никогда не стремилась жить в большом шумном городе, и уж тем более, не считала, что Ракта - прекрасное место для отдыха и расслабления. Здесь было слишком многолюдно, душно, все сверкало и кричало, а жизнь в городе кипела в прямом смысле этого слова. Подобное мельтешение и суматоха раздражали светлую магичку, предпочитающую отдыхать исключительно у себя дома и только рядом с теми, с кем приятно находиться. Сейчас же, вступив на территорию Ракты, ей резко захотелось всех поубивать или устроить взрыв, чтобы расчистить себе дорогу. И почему все только толкаются, кричат, пытаются до нее прикоснуться?! Девушка злобно заскрежетала зубами, мысленно уговаривая себя не распаляться и успокоиться. Ей сейчас нужно сохранять хладнокровие и копить силы, ведь найти Урага в огромном переполненном всяким сбродом городе, непросто. Это и есть самая сложная для нее задача, на ней нужно сосредоточиться, ведь полагаться на везение глупо.
  
   Софи, активно орудуя кулаками, пробивала себе путь к гостинице, в которой намеревалась остановиться. Ее не интересовали многочисленные лавки, где можно приобрести что угодно, и кого угодно, не привлекали игорные дома и спа-салоны, развлекательные центры с их представлениями, не прельщали рестораны с изысканными и экзотическими лакомствами. Будь на то ее воля, ноги бы ее не было в Ракте. Напряжение нарастало, а вместе с тем и злость.
  
   - Эй, красавица! Давай к нам! Обещаю, будет весело!
  
   Софи лишь закатила глаза, в то время, как очередной самоуверенный отдыхающий внезапно и 'совершенно безо всякой причины' отлетел в сторону, удачно упав в грязную лужу. И все это под смех и ругань других обитателей города.
  
   - Почему такая красотка одна?
  
   Любопытного глупца постигла незавидная участь, оказаться в близлежащей помойке. Девушка лишь вздохнула - она ведь планировала экономить силы, но как-то не получается. Хорошо еще, что удается заклинания использовать незаметно и тихо, иначе придется еще с городской стражей разбираться. За то, что она калечит отдыхающих, ее по головке не погладят и спасибо не скажут.
  
   - Девушка не хочет развлечься с настоящим мужчиной?
  
   - Это ты-то настоящий? - презрительно фыркнула Софи, награждая смазливого тощего паренька, презрительным взглядом. - Не льсти себе.
  
   - Да ты... Да ты... Ты хоть заешь, кто я? - заверещал оскорбленный ухажер, не ожидая отказа.
  
   - Если не заткнешься - таракан, - зловеще прошипела магичка, демонстрируя налитые кровью глаза.
  
   Всего лишь трюк и толика блефа, да и превратить человека в мелкое насекомое весьма проблематично, но эффект получился отличный. Надоедливый юнец с криками: 'Убивают!' бросился бежать. Почему убивают? Это никому не известно и разбираться в этом вопросе Софи не собиралась. И почему только ее все домогаются? Неужели она создает впечатление девушки, ищущей приключения на свою задницу или нуждающуюся в обществе сомнительных представителей мужского пола? Бред! Лишь когда перед глазами замаячил яркий фасад нужного здания, магичка смогла вздохнуть с облегчением. Наконец-то можно будет перевести дух и заняться делом! Девушка прибавила шагу, надеясь на то, что больше никому не взбредет в голову с ней пообщаться или лезть со своими нелепыми предложениями.
  
   Софи, буквально, влетела в здание небольшой гостиницы. Стоило дверям за спиной захлопнуться, как сразу же стало легче, ведь внутри оказалось тихо и спокойно. По большому счету, гостиницы в Ракте были нужны лишь в качестве мест хранения вещей и купленных сувениров, а еще для того, чтобы отсыпаться, если удалось доползти до кровати, а не уснуть в подворотне или канаве. Именно поэтому их вполне можно было назвать островками спокойствия, столь необходимыми бурлящему городу
  
   - Добрый день, желаете у нас остановиться?
  
   - Да, на три дня, - девушка подошла к администратору, щупленькому постоянно зевающему старичку. - Мне нужна большая комната и никакого внимания к моей персоне.
  
   - Любой каприз, за ваши деньги. Какую кровать предпочитаете: водную, жесткую, травяную, гамак?
  
   - Обычную.
  
   - С вас десять серебряных. Деньги вперед. Мы гарантируем спокойствие для вас, и сохранность для вашего багажа, а так же полную конфиденциальность. Никаких имен, никаких вопросов. За дополнительную плату, предоставляется информация о городских событиях и особых местах.
  
   - Если потребуется, я спрошу, - кивнула Софи. Ее такой расклад вполне устраивал, более того, она именно на это рассчитывала.
  
   Обменяв свои кровные на заветный ключ от номера, девушка поспешила в комнату. Пора заняться делом и найти Урага, ведь она в Ракте именно для этого. Орк в городе, осталось понять, где именно и чем занимается в конкретный момент, и здесь лишь магия поможет. Придется провести сложный ритуал, чтобы получить путеводную нить, пройти по ней, ни разу ни сбившись и не обернувшись, что будет непросто, учитывая опыт ее первой прогулки по городу. Но разве подобное могло остановить Софи? Конечно, нет! Она готова была бороться и победить, в очередной раз показать всем, чего стоит.
  
   Так уж вышло, что рассчитывать можно было лишь на магию, на собственные силы, на выдержку и характер. Всего этого у Софи было предостаточно, а теперь еще и возможность осуществить план появилась.
  
   - Что ж, - магичка вошла в свой номер. - Пора за дело!
  
  Несмотря на всю усталость Софи даже не думала отдыхать, и на то у нее было достаточно причин. Во-первых, необходимо разыскать Урага и нацепить на него оберег, а еще влить в него пару литров разнообразных зелий, чтобы уж наверняка обезопасить от коварства будущей родственницы. Во-вторых, магичка взялась за весьма прибыльную работу, о которой было нельзя забывать, ведь от успеха зависела ее репутация. И вроде бы пустяки, всего-то доставить светлого адепта в отчий дом, спасти от соблазнов и греха, но на деле все может оказаться сложнее. Всем известно, что если уж светлый маг пустился во все тяжкие, то он похуже порождений Тьмы будет. С чего же начать? Что важнее? Сердце кричало, что первое, а вот прагматичный разум - что второе. Да и не хотелось девушке в глазах гордого орка выглядеть ревнивой идиоткой, демонстрировать недоверие и сомнение. Нет. Уж лучше показать, что она деловой человек, занимающийся работой. Решение принято, и дело было вовсе не в трусости или желании оттянуть неприятный момент, просто Софи хотела доверять своему мужчине, ведь Ураг заслуживал этого. Наверное, это глупо, ведь они не так уж много времени провели вместе, и все же, магичка твердо решила вести себя адекватно. Ну, или попытаться, что уже само по себе нелегко.
  
   Приведя себя в порядок после долгой дороги, девушка без лишних слов и суеты принялась раскладывать на полу круглые сферы из лунного камня. Большие и маленькие, разной степенью прозрачности, и каждая должна была лежать в строго-определенном месте. Любая ошибка или неточность и указующая нить уведет так далеко, что обратно не вернешься. Эта светлая магия опасней многих темных заклинаний, а еще она невероятно сложна и требовала от использующего ее больших познаний, внимательности и терпения. Всего этого у Софи было достаточно, к тому же сосредоточенность на монотонном деле помогала найти внутреннюю гармонию. Переставляя камни, мысленно делая все нужные расчеты, магичка позабыла обо всех тревогах, более того, осознала, что сможет совместить обе своих задачи, создать ни одну, а сразу две нити, удерживать их, пока не найдет и орка, и адепта. Если повезет, то даже тащить нерадивого мага придется не ей!
  
   Готово! Все лунные камни на своих местах, как и сама Софи. Теперь дело за малым, но оно самое сложное - ей придется по капле выпускать в мир свою магию, направлять от одной сферы к другой, пристально наблюдая за тем, как плетется тончайшее полотно магического света. Лишь, когда процесс созидания завершится, в ее руках окажутся лишь ей видимые нити. Именно они приведут к тем, кого искала девушка. Глаза наполнились светом, а губы начали свое безмолвное движение - не все заклинания произносятся вслух, некоторым необходимо безмолвие. На то, чтобы все подготовить потребуется время, и Софи об этом знала, готова была терпеливо дожидаться результата. Все-таки хорошо, что она время в пути она перегорела, и чувства больше не так сильно клокочут в груди, не душат, не пытаются контролировать разум. Теперь все получится, и уже неважно, что именно из всего этого выйдет.
  
  ***
  
   Магичка сдавленно простонала - ритуал оказался весьма сложным, и как следствие, оставил после себя целый букет неприятных ощущений: спину ломило, ноги, будто свинцом налились, шея затекла, руки онемели, не говоря уже о том, что перед глазами все расплывалось. Все от долго стояния в одной позе и постоянного напряжения. По истечении почти что трех часов девушка ощущала себя жалкой калекой! Хорошо еще, что результат был более чем удовлетворительный, и на каждом ее запястье появилось по тончайшей нити. Вот только и здесь не обошлось без странностей, которым сложно было найти разумное объяснение. Нити были почти одинаковыми и отличались лишь оттенком красного, да и вели в одном направлении. Весьма странно. Ведь если к Урагу, действительно, должна была вести алая нить, то к незнакомому адепту, точно нет. Что-то здесь нечисто. Неужели и здесь мамочка замешана?! Хотя, как? На цвет подобных нитей магией не повлиять, он зависит от связей и отношения в тем, кого ищешь и по всему вторая нить должна была быть белой или серой, но никак ни красной. Похоже, ей неизвестно что-то важное о ее цели. Что ж, раз так пора все прояснить! Интерес разгорался все сильней, а тот факт, что нити шли в одном направлении лишь подогревал его.
  
   - Хм... Я совершенно точно не помню этого адепта, так почему красный? - размышляя вслух, магичка переступила через ей же самой старательно расставленный узор из камней. Больше они ей не нужны, так что заберет она их перед тем, как покинуть город веселья и беззакония. - Мы не могли с ним пересекаться раньше, да еще настолько тесно... - девушка вздохнула, в голову никак не желало приходить достойное объяснение происходящему. - И все же красный.
  
   Действовать нужно быстро и четко, а раз так, у нее снова нет времени на отдых или банальный перекус, снова придется обходиться зельями и магическими порошками. Софи, особо не задумываясь о последствиях, залпом осушила пару флакончиков с зельями, сразу стало теплее, а сознание прояснилось. Ну вот, теперь точно она сможет продержаться на ногах еще пару суток, и определенно легко покажет местным ловеласам, где их место. В глазах магички заплясали недобрые огоньки, и даже начало казаться, что Ракта и ее начала затягивать в свою паутину. Здесь можно все, и даже позабыть о том, кем являешься, и чему тебя учили, стать кем-то иным и жить, прикрывшись маской, творить дела, не подобающие светлой магичке и целительности. У каждого есть своя темная сторона, ждущая своего часа. Если бы не вечный шум и толкотня, Софи вполне могла бы задуматься о переезде, или о том, чтобы чаще наведываться в город.
  
   Быстро прихватив все необходимые вещи, девушка вышла из своего номера. Она не сомневалась в том, что за время ее отсутствия никто не войдет в комнату, но все же, на всякий случай, наложила защитное заклинание. И пусть скрывать ей нечего, да и особо ценных вещей у нее с собой нет, но предосторожность не помешает. Так будет намного спокойней и уже ничто не станет отвлекать от поиска истины и двух мужчин, к которым вели ее красные путеводные нити.
  
  Софи даже не рассчитывала, что ее путь по шумным улицам Ракты будет спокойным, ведь еще на пути в гостиницу она осознала, что в мире невероятное количество мазохистов и самоубийц. Иначе тот факт, что ее постоянно домогались, было не объяснить. И ведь в других городах такого не происходило, достаточно было одного хмурого взгляда и коварной ухмылки, чтобы ее оставили в покое. Увы, в Ракте обычные правила не действовали, а инстинкт самосохранения у большинства гостей города, судя по всему, оставался за воротами. Наверное, все дело в расслабленной атмосфере вседозволенности, в расслабляющих зельях и порошках, да классическом вине. И кто только придумал, что в этом месте можно хорошо отдохнуть? Бред!
  
   Девушка была раздражена, и это чувство усиливалось с каждым магом. У нее были все шансы лишиться привилегированного положения светлой магички. Хорошо еще, что нити продолжали вести в одном направлении. Вот только, действительно ли хорошо? Дурное предчувствие не желало оставлять магичку, и даже мысли о гипотетической измене и воображаемых соперницах отступили прочь. Софи нутром чуяла, что что-то здесь не так. Вот только подозревать Магду в очередном коварстве она не торопилась. Уж слишком сложно, даже для ее матери. Нет. Здесь что-то другое. Вот только что? Не может же быть, что они с Урагом преследуют одну цель? Да и цвет связующей нити напрягал все больше. Как же все сложно! Впору остановиться и закричать во весь голос. Нити натягивались все сильнее, причем, это происходило почти одновременно.
  
   - Да что они там, вместе развлекаются что ли? - негодовала Софи, отталкивая со своего пути очередного прохожего. И хотя наглец и попытался при этом ее ограбить, он отделался лишь пинком под зад, ибо уж лучше грабитель, чем очередной идиот, возомнивший себя неотразимым.
  
   - Софи!!!
  
   От резкого звука девушка вздрогнула и замерла, а нить на ее запястье резко натянулась. В следующее мгновение ее заключили в крепки объятия. Голос казался девушке знакомым, как и ощущения, но вот в наглеца, осмелившегося его обнимать, она не узнавала. Более того, это был тот самый маг, которого она должна вернуть в лоно семьи и света. Ну и как это понимать? Резко оттолкнув от себя мага, Софи с прищуром оглядела его с ног до головы. Под каким углом не смотри, а все равно перед ней незнакомец. Странно.
  
   - Ну, и кто ты такой? - резко поинтересовалась девушка.
  
   - Кто? Ха-ха-ха!!! Неужели не узнала? Раз так, значит, у нас все получилось!
  
   - Значит, так, - магичка грозно уперла руки в бока. Сейчас ее не волновали личные проблемы, а вот испепелить незнакомца хотелось очень. И все же, что-то во взгляде и повадках мага не позволяло так поступить, было в нем что-то родное. - Или ты немедленно говоришь, кто ты и что у тебя получилось, или мне придется сделать тебе очень больно. И поверь, то, что я целитель в данном случае тебе мало поможет. Напротив, поспособствует тому, что твоя боль будет очень долгой.
  
   - Узнаю мою Софочку! Такая же злюка, как и всегда! - адепт светлой магии вновь заключил шокированную девушку в объятия и смачно поцеловал ее в щеку. Он не боялся угроз, ведь знал, что ему ничего не сделают.
  
   Что касается самой Софи, то она, буквально, дар речи потеряла от шока, ведь мерзкое 'Софочка' она слышала за всю жизнь только от одного человека, которому все и всегда прощала, ведь безмерно любила. Сердце забилось быстрее, стало жарко, но вот мозг отказывался воспринимать информацию. Магичке было нужно больше сведений, ведь походу дела она умудрилась вляпаться в нечто неприятное.
  
   - Что... Что ты... - не успела девушка сформулировать вопрос, который так и вертелся на языке, как волосы на затылке зашевелились, а прямо за спиной послышалось недовольно звериное рычание. И в этот момент она просто перестала дышать. - Ураг... - только и смогла выдохнуть Софи. Ну, почему это все происходит именно с ней и сейчас? Даже подумать страшно, как она сейчас выглядит в глазах орка. Она ведь сказала ему, что будет заниматься делами, а в итоге посреди шумной Ракты обнимается с мужской особью. Если бы она увидела нечто подобное, точно бы взбесилась. Мысли вихрем проносились в голове.
  
   - И как это называется? - зло поинтересовался воин.
  
   В этот момент ему хотелось крушить и ломать кости. Вот только на Софи он руку не поднимет, а остальные не виноваты. Разве что смазливому мальчишке можно личико подпортить, может, хоть так на мужчину станет похож. Ладони машинально сжались в кулаки и Ураг начал надвигаться на все еще обнимающуюся парочку. Как же он зол! Ему, понимаешь ли, приходится воздерживаться, бороться с инстинктами и магией, а Софи развлекается с другими! Измены воин простить не мог! Взгляд застилала кровавая пелена, а в груди болезненно сдавило. Это не больно, но все же, что-то внутри оборвалось.
  
   - Все не так, как тебе кажется!!! - резко отстранившись от перепуганного и ничего не понимающего адепта, магичка загородила его собой. Вот уж не повезло ей! В ответ послышалось рычание.
  
   - И что же мне не так кажется? - мужчина навис на хрупкой, но в то же время такой сильной девушке. Она ведь ему в душу запала, понравилась по-настоящему, от нее он не ждал предательства. - Я - орк, но я не тупой, а мои глаза превосходно видят. Решила последовать совету матери? Так и сказала бы! Я бы понял! Но зачем так, за спиной?
  
   - Все не так! Это не предательство и никто, кроме тебя мне не нужен! - затараторила магичка, бегая взглядом по улочке, где они оказались. Кажется, они рискуют стать если не главным, то весьма популярным развлечением в городе. Уже сейчас толпа собралась.
  
   - Софочка, это кто?
  
   Ураг вновь заскрежетал зубами, он точно прикончит этого придурка! Прикончит, а потом уйдет! Как же он зол. Ладонь уже сжимала рукоять боевого топора, и казалось, ничто не заставит его отступить.
  
   - Заткнись, дура! - шикнула Софи. - Итак, дел натворила. Ураг, успокойся! Что касается этого, - магичка печально кивнула на адепта. - Это моя кузина. И демон меня подери, если я понимаю, почему она так выглядит, и зачем понадобилась моему заказчику!!!
  
   - Чего?! - Ураг недоверчиво смотрел на девушку, затем перевел взгляд на адепта, снова на Софи. Она что издевается над ним? Не похоже. Взгляд-то серьезный. - Бред! - топор орк так и не опустил.
  
   - Ну да, выглядит именно так, - кивнула магичка, виновато улыбаясь. Вечно ей за родственников отдуваться приходится. - И все же, это моя кузина Лила. И давайте уже поговорим в другом месте, хорошо?
  
  Урагу было трудно поверить в правдивость слов Софи, и тем более в то, что странный адепт, липнущий к ней, на самом деле девушка, но все же он решил дать им шанс. Ему было это необходимо, ведь его женщина не из тех, кто врет. Для него это очевидно, ему не хотелось терять ее, а потому орку был нужен повод поверить Софи. Он обязан во всем разобраться и понять, что творится, и желательно при этом никого не прикончить. Благо, что в Ракте полно мест, где можно найти уединение и пообщаться с глазу на глаз. Как-никак это место, где творятся темные и незаконные дела.
  
   - Мне нужны объяснения. Прямо сейчас! - буркнул воин, как только они вошли в небольшой кабинет для приватных встреч. Подобный имелся в каждом игорном доме и борделе города, ведь деловым людям было нужно где-то вести переговоры. Больше он слова не скажет, будет слушать и думать, решать.
  
   - Мне тоже, - заверила магичка, буравя сестру негодующим взглядом. В этой истории было хорошо лишь одно: судя по всему, она зря волновалась, а благодаря Лиле не выглядит в глазах своего мужчины ревнивой идиоткой. А вот то, что теперь ее считают изменницей - плохо. Магичка уселась на жесткий стул рядом с Урагом. - Ну, Лила, излагай, как ты до жизни такой докатилась. И учти, соврешь, и я обо всем расскажу твоему отцу. На этот раз прикрывать не стану, ведь из-за твоей глупости моя личная жизнь рушится.
  
   - Личная жизнь? - адепт захлопал ресницам, а после переел удивленный взгляд на зеленокожего громилу рядом с родственницей. - С этим орком что ли? Ты шутишь? Это же нелепо!
  
   - Не шучу. Ураг мой мужчина, - иной реакции магичка и не ожидала. Ну, ничего, в скором времени все привыкнут.
  
   - А твоя мать в курсе?
  
   - В курсе. Ей не нравится. Мне плевать. С кем я сплю, касается только меня. А теперь хватит увиливать от ответа и объясни, какого демона, ты мужчина!!! - девушка повысила голос. Она знала свою кузину, понимала, что та сделает все, чтобы избежать неприятностей.
  
   Орк лишь насмешливо фыркнул. Софи, как всегда в своем репертуаре и это ему нравилась все больше. Его женщина сильная, уверенная, говорит прямо, что думает, и не позволяет повлиять на свое решение. Ну, как такой не верить?
  
   - Ну, - замялся адепт. - Это долгая история. Может, обсудим ее наедине?
  
   - Говори! Не вынуждай применять магию! - девушка готова была зарычать. Она готова была применить силу, как физическую, так и магическую.
  
   - Хорошо, хорошо! Только давай обойдемся без этого, - адепт вел себя совсем, как девушка. Это отражалось в жестах, мимике, интонациях, словах. Это становилось все более заметно. - Ну, тут говорить-то и нечего. Ты же знаешь моих родителей. Они ничуть не лучше Магды, такие же тираны. Туда не ходи, этого не делай, так себя не веди, с этими не дружи. Одни запреты! Месяц назад я окончила академию, стала светлым адептом и целителем, как и ты, но мне, видите ли, нельзя жить одной, потому что я ничего не умею. Так мало этого, мне даже с однокурсниками в Ракте оттянуться не разрешили. Это скучно. Понимаешь?
  
   - Я понимаю твоих родителей, - завила Софи. Удивительно, как быстро сменилось ее настроение. Она уже не беспокоилась за свои отношения с Урагом, теперь ее волновало, что делать с Лилой. - И мне на то, чтобы жить самой разрешение не требовалось. Я работала и заработала на свой дом, а вот ты, наверняка, у своего отца денег просила.
  
   - И что? Мог бы и дать.
  
   - Дальше. Я все еще не вижу связи с тем, как ты выглядишь.
  
   - Ну, один мой друг предложил помощь. Ему ничего не запрещали, к тому же он разработал новое, весьма перспективное заклинание, благодаря которому мы временно поменялись телами. Так что я смогла повеселиться здесь, а он вместо меня остался. Все просто. Через пару дней мы встретимся, и все станет, как прежде. Ты же никому не расскажешь? - адепт умоляюще смотрел на Софи. Лила все еще рассчитывала, что сможет остаться в Ракте и продолжить развлекаться. Неизвестно, когда такая возможность выпадет ей снова.
  
   - Идиотка, - констатировала магичка.
  
   Ураг согласно кивнул. Он вообще не понимал, как нужно думать, чтобы до такого додуматься. Орк все больше убеждался в том, что ему досталась самая адекватная женщина их всей безумной семейки. И как с этим разбираться? Он же еще свою работу не выполнил. Да уж, проблема. И совместить точно не получится.
  
   - Ну, Софочка! Ну, чего тебе стоит?! Ничего же страшного не произошло!
  
   - Ничего? Уверена? - магичка раздраженно закатила глаза. Ей давно стоило махнуть рукой на непутевую сестрицу, но она ее любила. А раз так, снова придется ввязываться в сомнительную историю. - Во-первых, родители твоего друга желают вернуть сыночка в лоно семьи. Так что, утверждение, что ему ничего не запрещали сомнительно. Во-вторых, я взялась за эту работу и не собираюсь из-за тебя портить репутацию и терять деньги. Следовательно, мы сегодня же покидаем Ракту. Твое мнение меня не интересует - главное доставить тело. В-третьих, ты доверила свое тело мужчине! Ты хоть понимаешь, что он может с ним сделать и как воспользоваться? Ты об этом подумала?
  
   - Ой, да ладно тебе, - смутилась девушка, которая обо всем этом даже не думала. Все. Веселью конец. Софи не любит шуток, и уговорить ее не получится. А тут еще этот орк взглядом буравит. Жуть! Неужели ее милая Софочка могла связаться с таким уродом?! Семья точно не одобрит, а раз так у нее есть шанс избежать осуждения и наказания. - Ничего он не сделает, и вообще его девушки не интересуют. Не станет он мое тело как-то не так использовать.
  
   - Ага, - кивнула девушка, вспоминая разговоры, ненароком услышанные по пути в город. - Не интересуют. Вот только, сколько ты уже здесь?
  
   - Неделю. А что?
  
   - Вот. Неделю... Я три дня назад до меня дошли слухи, что ты все время проводишь в обществе эльфа и мага стихийника.
  
   - Чего?! - Лилу бросило в жар, затем в холод, а все веселье, как рукой сняло. О таких последствиях она не подумала. Быть мужчиной забавно, но неудобно, и уж точно она не собирается оставаться такой до конца дней. - Он... Он... Он же вернет мое тело?
  
   - Без понятия, - честно призналась Софи, с жалостью смотря на бледную родственницу. - Мне эта магия незнакома. А тебе стоило головой думать, прежде чем становиться подопытной, - да уж, дела... Кажется, ей придется вышибить дух, из этого адепта. А что делать, свою семью нужно защищать.
  
  ***
  
  Урагу было тяжело находиться в присутствии девушек, его раздражала, как ситуация, так и Лила, не до конца осознающая во что вляпалась. Даже до него дошло, какими могут быть последствия. Орк просто ушел в соседнюю комнату, чтобы побыть в одиночестве, подумать, а заодно не мешать семейным разборкам. С Софи ему точно скучать не придется. Если сама магичка не подкинет ему неприятностей и проблем, этим займется ее семейка. Ураг пока что познакомился не со всеми, но не сомневался, что остальные родственники его женщины не лучше. И естественно никто из них не способен оценить или принять выбор Софи. Достаточно вспомнить высокомерный и непонимающий взгляд Магды, то презрение, что исходило от нее, да и Лила не лучше. Оркам не привыкать сталкиваться с подобным отношением, так что воин не беспокоился, ему было плевать на мнение окружающих. Волноваться стоило о другом. Как ему теперь доставить свой 'груз' заказчику, и при этом помочь Софи? Сложно. Ураг хмурился, пытался найти решение, но ничего в голову не приходило. Будь на то его воля, он забрал бы магичку с собой, а Лилу бросил в городе, пусть сама со своими проблемами разбирается. Но ведь Софи это не устроит. По ее взгляду все было понятно - она любила кузину, намерена вмешаться. Эта черта девушки привлекала ничуть не меньше ее красоты и ума.
  
   Ход мыслей воина прервал тихий звук легких шагов, раздавшийся позади. В следующую секунду ноздри защекотал знакомый аромат. Ураг с шумом втянул воздух, наслаждаясь приятным запахом. Он ждал, что девушка предпримет дальше, и в этот миг безумно сожалел, что в соседней комнате находится еще одна девушка, которая не позволит им снять напряжение. Тихое утробное рычание вырвалось из груди орка, выдавая его истинное состояние. Софи привлекала его все больше, она незаметно входила в его жизнь, мысли, и уже трудно было представить, что этой девушки не будет.
  
   - Сердишься? - магичка со спины обняла мужчину. Вот теперь ей спокойно и уютно, ничего больше не заставляло тревожиться. Зря она волновалась - Ураг не предаст ее, не станет изменять даже под действием магии. У него есть принципы, и ей не стоило об этом забывать. Орки всегда держат данное слово и преданы своим семьям и племени. Хорошо еще, что благодаря взбалмошной кузине, она не выдала истинную причину своего появления. Ураг был бы оскорблен, а она сама ощущала бы себя глупо.
  
   - Нет.
  
   - Тогда в чем дело?
  
   - Мне не нравится твоя сестра. А еще я хочу тебя, - не стал скрывать орк. - Ты даже не представляешь, как сильно.
  
   - Придется немного подождать, - еще неизвестно, кто расстроен этим фактом сильнее.
  
   - Немного? - хмыкнул Ураг, подумывая о том, чтобы запереть Лилу, дабы не мешала, а самому все же расслабится. Идея неплохая, но здесь нужно учитывать не только его желания, да и обстоятельства не в их пользу. Ему почти удалось поймать преступника, и упустить его нельзя. Иначе все придется начинать сначала и неизвестно, сколько времени на это уйдет.
  
   - Ну... - Софи тяжело вздохнула. Сейчас она сама предпочла бы избавиться от родственницы и делать то, что хочется ей! - Чем быстрее разберемся с нашими делами, тем быстрее сможем удовлетворить желания. Я должна вернуть ее домой, а еще выполнить заказ. Мне хорошо заплатят за это, да и репутация, - девушке казалось, что она оправдывалась, хотя это было не так. - Нужно ее поддерживать.
  
   - Понимаю. У меня тоже работа, - они в городе веселья и вседозволенности, но не могут этим воспользоваться. Жаль, но ничего не поделать. Ураг лишь надеялся, что по возвращении домой им удастся все наверстать. В его положении трудно проявлять благоразумие, но орк делал все для этого.
  
   - Уверена, мы быстро справимся с делами, - Софи продолжала крепко обнимать своего орка. Как же хорошо, что она его нашла! Вот бы еще не расставаться. Увы, это невозможно. Им предстоит направиться в разные места. - Слушай, - на миг девушка умолкла. Ей бы стоило промолчать, но удержаться она не могла. Любопытство было свойственно ей, именно оно втягивало магичку разные истории. - Откуда у тебя амулет? Я у тебя такого не видела и не давала. Ты знаешь для чего он? - О, да! Она сразу заметила милую безделушку, болтающуюся на шее Урага. Софи и сама подобный для орка приготовила.
  
   - Это, - развернувшись, орк ткнул пальцем с красный диск, украшенный мелкой россыпью рубинов, - подарок.
  
   - Подарок? - ревниво переспросила магичка.
  
   - Да, - с ухмылкой отозвался мужчина. Определенно, ему нравилось, как сейчас на него смотрела магичка. Это заводило. - Я к свахе ходил. Как мы и обсуждали, поговорил о нашей проблеме. Она взялась за работу, а на прощанье дала амулет. Велела носить постоянно, потому что, когда имеешь дело с магами, лишняя предосторожность не помешает.
  
   - Мудрая женщина, - одобрительно произнесла Софи. Ей все больше нравилась Мадам Мари, которая будучи свахой, заботилась о воле богини любви, предпочитающей естественный ход вещей. - Ты не снимай амулет. Хорошо?
  
   - Не сниму, - понимающе буркнул Ураг, улавливая шум в соседней комнате. Поговорить спокойно им не дадут. После такого можно сделать лишь один вывод: родственник - зло!
  
   - Софочка! Ну, ты скоро? - Лила появилась в дверном проходе и сразу же скривилась. Ей абсолютно не нравилось видеть кузину в объятиях уродливого орка. - Идем. Нужно все обсудить. Я, конечно, должна вернуться в ближайшее время, но думаю, ничего страшного Адам с моим телом не сделает, и мы можем потратить еще несколько дней. Ну пофлиртует он с кем-нибудь. Не страшно. Я уверена, что все разрешится ведь...
  
   Софи лишь закатила глаза. Она не сомневалась, что родственница начнет думать именно в этом направлении, а точнее ее мозг попросту отключится. Ну, ничего, у нее есть план и на этот случай.
  
   - Знаешь, мне тут Ураг последние новости рассказал. Я в Ракте недавно, так что еще не успела все узнать, - деловито заявила магичка. Это нагая ложь, но Софи по этому поводу угрызений совести не испытывала. - Так вот, ты не просто у нас проводишь время в окружении трех красавцев, но и замуж выходишь.
  
   - Что?! За кого это?
  
   - Не знаю, - пожала плечами девушка. - Но сдается мне, никто твое тело возвращать не собирается. Так что теперь у меня не кузина, а кузен... Хм... В этом тоже есть свои плюсы. Так что да, мы можем задержаться. Я даже попрошу Урага объяснить тебе, как быть мужчиной.
  
   При этих словах орк поперхнулся воздухом. Ему стоит быть осторожней со своей женщиной - она коварна.
  
   - Еще чего! - взвизгнула девушка в мужском теле. А ведь она думала, что Софи утрирует, запугивает, но серьезный взгляд магички убеждал ее в обратном. - Мы немедленно возвращаемся. Свадьбы не будет, а Адаму не поздоровиться за такое!!!
  
   - Ну, - медленно протянула магичка, с легкостью добившаяся своего. Хорошо, что Лила до сих пор не научилась распознавать ее ложь- Как хочешь. Ты же знаешь, я поддержу любое твое решение...
  
  Софи была полностью довольна, и на то у нее было множество причин! Во-первых, Ураг ей не изменял и даже не собирался, орк подготовился к нечестной игре Магды. Хотя за последнее стоит благодарить предприимчивую мадам Мари Терезу Ланж. Во-вторых, она смогла скрыть истинную причину своего появления в Ракте, так что ее репутации спокойной, умной и уверенной в себе женщины ничто не угрожало. В-третьих, она выполнила задание и доставила адепта в родовой замок, за что получила щедрое вознаграждение. В-четвертых, она с радостью заложила кузину и ее дружка, за что ей выдали неплохую премию, ведь всем известно, что молчание - золото. В-пятых, светлым адептам удалось исправить то, что натворил Адам и молодые маги вернулись в свои тела, а после отправились под домашний арест. Что ж, для них это будет полезно. Каждый маг должен осознавать, что у любых его действий есть последствия. В-шестых, вернулись они вовремя, так что адепт со специфическими пристрастиями ничего не успел сделать с телом Лилы. Несмотря на то, что сестрица заставила ее поволноваться, Софи была рада, что все закончилось удачно, а сама родственница не скоро появится на горизонте. Да и вообще, если теперь семейка будет что-то говорить про нее и Урага, она всегда сможет сказать, что хотя бы не пыталась стать мужиком и найти себе подружку. Внушительный список! Для полного счастья оставалось лишь дождаться возвращения любимого орка, а еще узнать, как продвигается работа свахи.
  
   С тех пор, как мадам Мари взялась за дело, прошло совсем немного времени, так что глупо рассчитывать на результат, но первая информация уже могла появиться. Девушка была в нетерпении и даже ощущала нечто вроде злорадства. Ей хотелось лично наблюдать за всем и особенно реакцией любимой мамочки на поклонников, быть в центре событий, всячески давая понять, что она причастна к происходящему. Мстительность не лучшее качество для светлой магички и целительницы, но в этом ощущении определенно есть что-то манящее, от чего не стоит отказываться.
  
   Улыбка не сходила с лица девушки, вернувшейся домой и не потерявшей ничего. Она не сомневалась в том, что никто и ничто больше не испортит ее настроения. А еще, что намного важнее, она сделала выводы и повторять ошибки не собиралась. Софи осознавала, что позволила матери собой манипулировать, усомнилась в мужчине, кого выбрала за прямолинейность, простоту и силу воли. Глупо. Глупо вдвойне, от того, что магичка никогда не сомневалась в том, что орки обладают своеобразным благородством. Но ведь Ураг об этом никогда не узнает! Она будет молчать, а выдать ее некому, так что душевные терзания и недоверие к своему мужчины так и останутся ее маленькой тайной.
  
   Идеальное разрешение ситуации? А вот и нет. Проблема все еще стояла остро, ведь мать не могла успокоиться просто так. Это не в ее характере, а раз так, затишье не повод расслабиться и жить в свое удовольствие, а лишь затишье перед новой бурей. Но даже эти размышления и невеселые перспективы противостояния Магде не могли испортить настроение Софи, ведь плюсов в ее списке намного больше. Об этом не стоит забывать!
  
   - Надеюсь ко дню зеленого эля все разрешиться.
  
   Магичка понимала, что ее желание более чем оптимистично и вряд ли выполнимо, но ведь мечтать не вредно. Она любила приключения, обожала путешествовать и узнавать новое, совать свой симпатичный носик в сомнительные мероприятия, но возвращаясь домой, отчаянно нуждалась в покое и уюте. Еще недавно все это у нее было, да еще и приятное дополнение в виде орка появилось. Софи не могла лишиться этого. Не могла и все тут! Магда не победит в их противостоянии! Но стоит ли волноваться обо всем этом, тратить время и нервы на переживания? Девушка все больше осознавала, что стоит попросту забить и жить спокойно как раньше. К тому же, до дня зеленого эля осталась всего неделя. Нужно, как следует подготовиться, ведь с каждым годом грабить лесной народец все сложнее. Хотя нужно признать, что вместе с тем любимое развлечение становилось только интересней. Когда-то этим делом промышлял ее отец, именно он втайне от любимой жены, приобщил к нему дочь. Это стало их традицией, продолжающейся до сих пор. В этот раз она отправится в заповедный лес ни одна, а с Урагом.
  
   Словно вторя мыслям Софи, раздался шум, и дверь дома с грохотом распахнулась! Неслыханная наглость и дерзость, за которую большинство поплатились бы, если не жизнью, то здоровьем это точно. Большинство, но только не любимый орк!
  
   - Я вернулся! - прогромыхал воин, сбрасывая с плеч тяжеленный мешок с добычей, боевой топор так же отправился на пол. Неподобающее обращение к оружию, но сейчас Урагу было на это плевать, ведь он дома и безумно голоден.
  
   - Отлично, - девушка неспешно направилась к своему мужчине. Она точно знала, чего тот хочет, ведь и сама желал того же самого. В глазах заплясали озорные огоньки. - Как все прошло?
  
   - Глупый вопрос, - хмыкнул воин, стискивая Софи в крепких объятиях. Хорошо! Девушка пахла свежестью и полевыми цветами, магическими зельями. Странная, но волнующая смесь. - Я всегда выполняю свою работу, так что не смей сомневаться во мне и всегда жди с победой.
  
   - Сомневаться в тебе? Даже не думала, - хитро проворковала магичка.
  
   - Вот и хорошо. А как ты? Удалось решить проблему? - при этих словах орк немного напрягся. Меньше всего он хотел сейчас обсуждать семейные проблемы. И все же, прояснить ситуацию стоило, ведь через пару секунд у него не получится сдерживаться.
  
   - Не переживай. У меня снова кузина, чему я безмерно рада. А еще мне выдали неплохую премию, но все это совершенно не имеет значения, - Софи повисла на шее мужчины, смело смотря прямо в его глаза. Они оба сильные и решительные, и она вполне может позволить себе все взять в свои руки. - Я скучала. Так что давай оставим разговоры на потом и все же сделаем то, чем не могли заняться в Ракте!
  
   Орк лишь хищно ухмыльнулся. Его магичка удивительная женщина, и он точно ее не упустит. А сейчас и вправду, лучше перейти к делу, тем более, что терпеть уже нету мочи!
  
  
  
  Глава 4. День зеленого эля
  
  С момента возвращения Урага домой прошло уже несколько дней, и за все это время ничего необычайного или неприятного не произошло. Магда или другие родственники и друзья Софи не появлялись и не давали о себе знать, не изводили светлую магичку своим недовольством, советами и нравоучениями. Тишь и благодать - именно то, что и нужно для того, чтобы проводить время со своим мужчиной. Девушка не сомневалась, что все благодаря Лиле, ведь сейчас семейная любовь, забота и желание поделиться столь необходимой мудростью доставались именно ей. Ну, ничего, сама заварила кашу, сама пусть и расхлебывает. Заслужила! Софи и сама порывалась присоединиться к всеобщему порицанию, но сдержалась. Во-первых, это заставит благородное семейство вновь вспомнить о ней. В этом можно даже не сомневаться, Лила шанса избавиться от давления родственников не упустит. Во-вторых, после всего, что с ней произошло, девушка начала осознавать, что не стоит лезть в чужую жизнь. Каждый должен совершить свои ошибки, найти свой путь, и жить так, как ему нравится. Лилу не переделать, пока есть те, кто будут решать все ее проблемы, она не станет задумываться о последствиях. В следующий раз, нужно забыть про свою любовь и из благих намерений велеть сестрице самой разбираться с проблемами.
  
  Оставался еще вопрос счастья любимой мамочки, но Мадам Мари Тереза Ланж уверила в том, что волноваться не стоит. Уже найдены достойные кандидаты, а процесс создания прочной семейной ячейки переходит в активную фазу. Звучало это несколько пугающе, но Софи была убеждена, что Магда заслужила это в полной мере. Пусть займется собой, так будет лучше для всех, и для самой женщины в первую очередь. В ее душе слишком много нерастраченной любви, вкупе с ее невыносимым характером получалась дикая и неприятная смесь. Так или иначе, пока было можно забыть об этом вопросе и начать готовиться к одному из важнейших событий этого года.
  
  Сейчас же Софи, расстелив на большом столе карту туманного леса, внимательно изучала местность, прорабатывала маршрут, по которому необходимо пройти. Это дело серьезное, ведь год от года его нельзя повторять. Лесной народец хитер и не желает расставаться со своим элем, так что ей предстояла не просто приятная прогулка по лесу, а настоящая охота. На большом куске бумаги были отмечены все места, где могли находиться запасы эля, места, где она побывала в прошлом году, заметки других охотников, которые она выкупила во время путешествий. В этот раз ее добыча будет намного больше, так что они с Урагом смогут отметить День Зеленого эля, как следует! Сама мысль об этом заставляла сердце сладостно сжиматься. Софи вовсе не витала в облаках, понимала, что с орком все будет иначе, чем она привыкла, да и не станет воин подчиняться, беспрекословно исполнять все ее указания. Еще один момент, который необходимо учесть: нельзя идти напролом и демонстрировать характер, а раз так придется воспользоваться природной хитростью.
  
  - Никогда еще не видел тебя такой сосредоточенной, - Ураг с интересом рассматривал девушку. Она не улыбалась, постоянно хмурила брови, что-то бормотала, казалось разум начал оставлять ее, но в это было свое очарование, которое даже орк был способен заметить.
  
  - Иначе никак. Нужно все учесть, иначе мы не только эля не получим, но и не вернемся. Это ничуть не проще, чем в Некрополь наведаться, а в некотором роде даже сложнее.
  
  - Я в курсе, - беззаботно ответил Ураг, который не первый год охотился за зеленым элем, а потому точно знал, чего ожидать и уж точно был готов к предстоящему веселью. - Мне другое непонятно... Ты ведь светлая магичка, целительница, так почему ты собираешься заниматься грабежом? Для таких, как ты это неприемлемо. Светлые маги покупают зеленый эль, выменивают, нанимают других, но не пачкаются сами. В этом залог вашего хорошего отношения с лесным народом. Так почему ты этим занимаешься?
  
  - Я необычная магичка, - отвлекшись от своего занятия, Софи загадочно улыбнулась. - Неужели, ты все еще этого не понял?
  
  - И это все?
  
  - А тебе мало? - звонко рассмеялась девушка, но все же, с легкой грустью в голосе добавила. - Грабить лесной народец наша с отцом традиция. Я не могу от нее отказаться, особенно теперь, когда его нет рядом. Всякий раз, отправляясь за элем, я ощущаю, что он со мной, наблюдает, поддерживает. Для меня это важно. Ты и сам знаешь, моя семья не идеальна: почти все маги, высокомерные заносчивые зазнайки, а мне приходилось все время учиться, соблюдать правила, соответствовать высоким требованиям. Лишь в День зеленого эля я могла расслабиться и почувствовать себя свободной. Втайне от матери мы сбегали в туманный лес. Опасное занятие, но отец всегда был рядом: защищал, учил, направлял, в этот день мы были только вдвоем, и я чувствовала, что он любит меня. После возвращения, у меня снова появлялись силы для того, чтобы учиться, протянуть еще год. Сейчас моя жизнь другая, но все еще нет ничего лучше охоты за элем. Это традиция и мне очень хочется, чтобы ты стал ее частью, ведь ты точно не сдашь меня матери.
  
  - Хм... Это многое объясняет, - одобрительно произнес орк. Ему не нужны были долгие объяснения и рассказы о прошлом. Достаточно было того, что уже сказано.
  
  Традиции важны, особенно такие. Его самого к грабежу лесного народа приобщил отец, то же самое он сделает со своими детьми. Вот только у них с Софи разный подход к делу: магичка предпочитала все планировать, анализировать, тщательно готовиться, просчитывать каждый шаг, он же просто брал в руки боевой топор и отправлялся в бой, доверяя все удаче. Им будет непросто охотиться за элем вместе, но определенно, это то, на что стоит посмотреть.
  
  ***
  
  Время пролетело незаметно, и как всегда, его оказалось недостаточно для полноценной подготовки. Для Софи это давно уже стало самой главной загадкой мирозданья, но она так и не смогла найти ответ на вопрос, как планировать и делать так, чтобы все успеть. День зеленого эля настанет уже завтра, так что пора выдвигаться в леса вне зависимости от обстоятельств, в противном случае можно опоздать и не получить главный трофей праздника лестного народа. С самого утра девушка носилась по дому, спешно собирая все необходимое и совершенно не нужное еще вчера. И вновь в последний момент одна сумка, подготовленная заранее, превращалась в целых три огромных мешка, а Софи все никак не могла успокоиться. Будь у нее такая возможность, магичка весь дом бы с собой прихватила.
  
  - Я все это не понесу, - твердо заявил Ураг, догадываясь, к чему все идет. Его просто намереваются превратить в носильщика, вьючное животное, которое будет на себе таскать все вещи. При всем этом Софи явно переоценивает его физические возможности.
  
  - Но нам это нужно! - девушка недовольно топнула ножкой. Она была взволнована почти так же, как в первый раз, когда отец взял ее на дело. Ей хотелось не просто заполучить бесподобный зеленый эль, но и показать орку, чего она стоит и что умеет.
  
  - Нет, - категорично ответил Ураг. На этот раз он не пойдет на поводу своей женщины. - Если возьмем хотя бы половину, вернемся без эля, или придется бросить вещи в лесу. Нас всего двое, и чем меньше у нас вещей, тем большую добычу сможем унести. Так что тебе придется обойтись этим, - мужчина указал на сумку, которую Софи собирала и перебирала целую неделю. Он не сомневался в том, что в ней есть все необходимое, а сейчас магичка просто суетится.
  
  - Но... - девушка понимала, что орк прав, но все равно с грустью смотрела на спешно собранные вещи. Невозможно предусмотреть все, и неизвестно, что пригодится в непростом путешествии. Лесной народ хитер и опасен, к тому же, нельзя проявлять по отношению к ним излишнюю агрессию. Это грабеж, а не уничтожение, так что нужно проявлять осторожность, аккуратность и некое подобие уважения.
  
  - Идем уже!
  
  Ждать или препираться Ураг не собирался. Лично ему ничего кроме боевого топора и не нужно, так что с Софи или без, но он отправится сегодня в леса, ведь упускать такую возможность нельзя. Любой уважающий себя орк обязан ежегодно добывать сей дивный напиток. Для него это тоже традиция, и нарушать ее воин не собирался. Ну, а Софи может ворчать и выказывать недовольство, сколько угодно. Раз они вместе, то и приспосабливаться должны оба, а не только он. Если раньше свои традиции были и у него, и у Софи, то теперь продеться вырабатывать новые. Если его магичка с этим не согласна, значит, и продолжать не стоит. Мужчина не игрушка, не исполнитель прихотей, к женщинам это тоже относится.
  
  Девушка лишь раздраженно фыркнула. Похоже, в этот раз ее планам не суждено сбыться и слушать ее ценные указания никто не собирается. Ураг, мало того, что прав, так еще не намерен нести ее вещи. Как и все орки он упрям и прямолинеен, если решил, что что-то делать не стоит, так и не переубедишь его. Таким мужчиной невозможно манипулировать. С ее отцом было так же. Тяжелый вдох вырвался из груди. Придется, и в правду, взять лишь то, что она собрала накануне. Но в этом тоже есть положительные стороны - они смогут заполучить больше эля, а это крайне выгодно и полезно. Выбора нет! Подхватив свою дорожную сумку, Софи выбежала из дома вслед за орком. Если он думал, что она будет скандалить или сама потащит всю эту тяжесть, то не дождется. И вообще, если ее чему-то жизнь и научила, так этому тому, что в любых обстоятельствах нужно искать положительные стороны. Все к лучшему!
  
  - А ты быстро, - довольно хмыкнул Ураг, дожидающийся девушку и входа в дом. Он не сомневался в ее благоразумии. Софи нуждалась лишь в маленьком толчке и его задача дать его ей.
  
  - А ты хитрец! Странно. Я думала, оркам это не свойственно, - наиграно возмутилась магичка, беря воина за руку. Приято. Со стороны это будет выглядеть, как обычная романтичная прогулка молодой пары. О том, что многих такая картина повергнет в шок и ужас, Софи волноваться не собиралась. Это даже использоваться можно, ведь лесной народец тоже будет удивлен такой компании и поведению.
  
  - Тебе еще многое нужно узнать об орках, - мужчина, без всякой просьбы или намека забрал у девушки довольно-таки тяжелую для нее сумку.
  
  - Я это уже поняла, - улыбнулась магичка, бросая последний взгляд на дом. Защитное заклинание активировалось, так что волноваться за сохранность вещей и целостность родного жилища не стоило. Теперь душа Софи была полностью спокойна, хотя и жаль, что она не смогла взять все. - Учти. Полученные знания я использую себе во благо. Напишу диссертацию на тему орков, раскрою миру все ваши секреты, и получу за это магистерскую степень.
  
  - Ха-ха-ха-ха!!! Тебе никто не поверит! - в голос расхохотался Ураг. Орки никогда не скрывали сведения о себе, вот только мало кто желал знать правду. Зачастую легче жить в предрассудках и суевериях, самими придумывать и навешивать ярлыки, чем представить, что мир сложнее, чем кажется.
  
  - Я приведу неоспоримые доказательства! - Софи не намеревалась обсуждать предстоящее дело, ведь они обговорили все заранее. Не хотела она и упрекать Урага в том, что он просто ушел. Уж, такой он мужчина. Да и вообще, вместо того, чтобы ругаться и капать друг другу на нервы, лучше наслаждаться общением и веселиться.
  
  - Ну, попробуй. Я с радостью посмотрю на это, и в случае чего, утешу.
  
  - Как ты можешь в меня не верить?
  
  - В тебя я верю, а вот об остальных не лучшего мнения.
  
  - Хм... Силен, хитер, умен... Ты постоянно открываешься для меня с новой стороны.
  
  - Я еще и зеленый эль умею добывать лучше других, так что, цени такого мужчину, женщина!
  
  Софи улыбалась. Ни с кем другим ей не было так хорошо и спокойно. С Урагом она могла расслабиться и не пытаться соответствовать чужим представлениям и глупым правилам. Такой дар мало кому давался. Пусть ее орк не красавец, не богат, не влиятелен, временами невыносим, зато он принимал ее такой, какая она есть, со всеми недостатками и достоинствами. Она могла быть собой, и такое же право давало своему мужчине - это и есть гармония, к которой стоило стремиться. Когда-то ее мать это понимала, ведь это были ее слова...
  
  
  Обычно Софи любила путешествовать в одиночестве. Так намного спокойней, да и не нужно отвлекаться на бесполезную болтовню, подстраиваться под других людей, все можно делать в собственном ритме. С Урагом это изменилось. Рядом с сильным и уверенным в себе орком, девушка ощущала себя спокойно и комфортно. Воин ненавязчиво подстраивался под нее, при этом старательно делая вид, что это не так. Он будто пытался не задеть гордость вздорной магички своей заботой. Ураг поступал так лишь потому, что хотел. Его не нужно было просить, намекать или требовать. Софи откровенно наслаждалась общением со своим мужчиной: простыми разговорами, возможностью узнать его лучше, банальным ощущением близости и семейного тепла. Им стоило отправиться за зеленым элем, уже ради этого. Дома, конечно, тоже все это было, но не совсем так.
  
  - Ты всегда ходишь в Туманный лес? - поинтересовался Ураг, как только впереди показались деревья, окутанные искристой дымкой. На то, чтобы добраться у них ушло больше времени, чем он рассчитывал, но это не страшно. У них целый день и вся ночь впереди, так что эль они раздобудут.
  
  - Ага, - довольно улыбнулась магичка, чувствуя приятное предвкушение. - Он рядом, красивый, к тому же я его знаю, как свои пять пальцев. В некотором роде, я даже дружна с местным лестным народцем.
  
  - Ты дружись с теми, кого грабишь? - рассмеялся орк. Скажи это кто-то другой, он бы не поверил, но речь шла о Софи. С этой девушкой возможно все.
  
  - Ну, да. Большую часть времени, но не сегодня. Когда настает день Зеленого эля, все усложняется. Они не желают делиться, а я не могу остаться без эля. Ты же знаешь, как дорого его продают весь год?! Это просто немыслимо! Одна бутылочка сего дивного напитка равняется по цене небольшому дому. И что самое обидное, я готова заплатить самому лесному народцу, так сказать, отблагодарить производителя, но они ведь не продают! Видите ли, есть правила и традиции, а священный напиток не должен попасть в руки чужаков. Чушь! В итоге их грабят, и они ничего не имеют со своего производства.
  
  - Это их выбор.
  
  - Да, а потому раз в год мы становимся врагами. Я их граблю, они всячески пытаются меня остановить. Нас всех это устраивает. Так что можно сказать, что Туманный лес - моя территория. А ты уже бывал здесь?
  
  - Нет. Я добываю эль каждый раз в разных местах. По большому счету особой разницы нет. Лесной народец везде одинаков, и действует однотипно. Это в их природе. Так что от места ничего не зависит.
  
  - Ну, я бы так не сказала.
  
  Туманный лес - поистине прекрасное место, от одного вида которого сердце восторженно замирало. Здесь всегда было свежо и красочно, а искристый туман, появляющийся на рассвете и закате, придавал ему таинственности и ощущения чуда. Даже для магов лес казался поистине волшебным и полным чудес. Сюда приходили за целебными травами, редкими магическими растениями и животными, именно здесь можно найти источники чистейшей воды, способной восстановить магический запас. Даже в обычное время в Туманном лесу было полно гостей и исследователей, а в День зеленого эля и вовсе намечалось настоящее столпотворение. Софи была готова к этому, и собиралась не просто добраться до драгоценного напитка, но и избавиться от конкурентов. Это бизнес и развлечение, так что нужно позаботиться о том, чтобы было весело, а эль заполучило, как можно меньше народа. Глаза Софи сверкали азартом, от чего светлая магичка выглядела зловеще.
  
  - Давай приступать! - девушка замерла на самой границе леса. Стоит сделать всего один шаг, и ты окажешься среди деревьев и невероятной свежести, а магический туман ласково коснется кожи. Всего один шаг отделял их от совершенно нового мира.
  
  - Ты чего? - Ураг непонимающе уставился на Софи. В его представлении приступить означало идти напролом, пока они не наткнуться на следы хитрого лесного народца. Нужно двигаться, искать, крушить и сражаться, запугивать, а не стоять в нерешительности.
  - Я не собираюсь блуждать впустую по лесу. На это вся жизнь может уйти. Поверь, лесной народец с радостью будет водить тебя кругами, очаровывая и заманивая в ловушки. Оно ни мне, ни тебе не нужно, - губы магички тронула легкая улыбка. - Чтобы избежать этого, нам потребуется магия!
  
  - Разве туман не должен блокировать поисковые заклинания?
  
  - И откуда тебе только все известно? - Софи достала из сумки маленькую металлическую коробочку, в которой лежало несколько семян. Сегодня она рассчитывала на весьма необычную для себя магию.
  
  - Опыт, - пожал плечами скучающий воин. - Я же говорил, никто лучше меня не добывает зеленый эль.
  
  - Ты слишком самонадеян, дорогой. Я в этом деле ничуть не хуже тебя. И сегодня ты в этом убедишься.
  
  - Хочешь устроить соревнование? - хмыкнул орк, с сомнением наблюдая за действиями девушкой, решившей заняться садоводством.
  
  - Соревнование? Нет, спасибо, - Софи бросила семена в неглубокие лунки, сразу же засыпая их землей. Оставалось залить все зельем роста, приготовленным накануне, и наблюдать. - Лично я не отношусь к тем, кто стремиться всегда и всем доказывать свое превосходство. Это глупо. Для меня главное результат, а потому действовать нам стоит вместе. Это наиболее эффективно. К тому же, мои друзья будут весьма удивлены твоему появлению рядом со мной.
  
  - Значит, я часть твоего плана?
  
  - Теперь ты часть всех моих планов, дорогой, - заверила девушка, щедро поливая семечко. - Привыкай. Нам нет нужды соревноваться, ведь мы всегда будем заодно.
  Прошло не больше секунды, как земля зашевелилась, и показались первые нежные ростки. Они стремительно разрастались, превращаясь в крепкие длинные лианы, усыпанные мелкими изумрудными листочками и светящимися цветами. Лиана все удлинялась, тянясь к лесу, словно пытаясь добраться до чего-то. Софи расплылась в довольной улыбке.
  
  - Что это? - Ураг с опаской смотрел на странное растение, не внушающее ему никакого доверия.
  
  - Частичка лесного бога, - пояснила девушка, уверенно шагая вперед. - И она приведет нас к цели! Все, что нужно, это идти вдоль лианы. Будь наготове, лесному народцу это не понравится, так что они могут напасть!
  
  Орк никогда не видел подобной магии. Она завораживала и увлекала, звала за собой, но в то же время заставляла насторожиться. Частичка лесного бога воплотилась в необычном растении, жадно тянущемся к зеленому элю. Кажется, ничего опасного. Но опытный воин осознавал, что это не так. Как сильно частичка лесного бога может разрастись? Будет ли и дальше их союзником? Ураг не сомневался в том, что Софи тщательно продумала свой план, но невозможно учесть всего. Воин прислушивался окружающим звукам, всматривался вдаль, все сильнее сжимал рукоять боевого топора. Может его магичка и дружит с лесным народцем, но это не значит, что их не попытаются убить. Шрамы на его теле не только от яростных битв, многие из них он получил, добывая драгоценный эль.
  
  С того самого момента, как они вступили на территорию туманного леса, за ними пристально наблюдали, неотрывно преследовали по пятам, не оставляя ни на миг. Урагу все это не нравилось, а вот Софи улыбалась, словно ее совершенно не волновало преследование. Шелест листвы, потрескивание сухих веток, завывание ветра - в каждом звуке орку слышались голоса жителей леса. Они недовольно роптали, приказывали немедленно уйти, обещали муки и боль, а их угрозы становились все изощреней.
  
  - Ты слишком напряжен, - заметила Софи. Магичка казалось беззаботной и спокойной, она будто на прогулку вышла и совершенно не замечала угрозы, витавшей вокруг. - Я просила быть наготове, но это не значит, что нужно ждать нападения каждую секунду.
  
  - А вот ты слишком расслаблена. Не понимаю, как ты с таким подходом, умудряешься эль добывать и без шрамов оставаться, - проворчал орк. - В Некрополе было так же. Ты словно и не осознаешь, насколько все серьезно.
  
  - Ну, почему же? Осознаю, но ведь у меня есть ты, - усмехнулась Софи, продолжая бодро идти вдоль лианы. - Уж извини, что пользуюсь этим, но я точно знаю, что первый удар ты примешь на себя. Этого будет вполне достаточно для того, чтобы я смогла принять меры.
  
  - Коварная ты женщина.
  
  - Можно подумать, ты этого не знал, - девушке льстили слова орка. Пусть она и светлая магичка, но коварство считала одним из основных женских достоинств.
  
  - Знал, - вздохнул воин. Отрицать глупо, он прекрасно осознавал, с кем связался. Не стоит жаловаться или пытаться перевоспитать Софи, да и если сделать это, она перестанет быть женщиной, которая его привлекла.
  
  - Вот и не ворчи. Лучше улыбнись, это сразу же напугает самых трусливых из наших врагов, а меня порадует.
  
  Ураг лишь пренебрежительно фыркнул. Софи, как всегда в своем репертуаре: говорит, что думает, а еще пытается использовать все доступные средства, при этом, не теряя своего очарования. А лесной бог, тем временем, разрастался, продолжая вести к главному сокровищу этого дня. Лианы набирались силы, напитывались энергией земли, впивались в богатую почву своими корнями. Следовать за ним было просто, ведь даже в тумане он виднелся отчетливо и ярко.
  
  - Берегись!
  
  Ураг грубо толкнул девушку в сторону. И нужно признать, что сделал он это вовремя - острая стрела пролетела мимо, едва не задевая магичку. Возможно, они с лесным народом и друзья, но церемониться с Софи никто не собирался. По крайней мере, сегодня. В следующий миг на них набросилась целая свора травных существ, походивших на огромных медведей. Они всем скопом накинулись на орка, загородившего собой магичку. Твари пытались разорвать его своими клыками и когтями, перегрызть глотку наглому грабителю, заявившемуся в Туманный лес. Отлично! Ураг довольно зарычал, а его глаза загорелись воинственным огнем. Это то, чего он ждал все это время! Просто гулять по лесу слишком скучно, в этом нет никакого веселья, а в день зеленого эля подобное непозволительно! И вот, наконец, настал час битвы! Воин яростно орудовал топором, разрубая травяных монстров, уничтожая их одного за другим, вот только врагам не было конца и края. На место одного приходили еще двое, и с каждым поверженным противником, хищных тварей становилось все больше. Стоило бы остановиться и продумать новый план, отступить на безопасное расстояние, но никто собирался давать грабителям такой возможности. Ураг уже не успевал отражать все атаки, но все равно продолжал сражаться. Его пытались задавить количеством, сломить его дух и напугать. Не выйдет! Орк дико взревел, отбрасывая монстров в стороны. Да сколько же их?! Противники из травяных медведей никакие, но их так много, что они вполне способны победить. Казалось, что сам лес ежеминутно порождал все новых защитников, и каждый листок на дереве, каждая травинка на земле могла превратиться в зеленого медведя.
  
  Внезапно вдоль деревьев пронесся поток свежего ветра, сопровождаемый лучами голубоватыми света. Он с невероятной легкостью развеял созданных магией леса монстров, превращая их в листву, из которой они и были созданы. Завихрения ветра огибали каждое дерево, касались каждого растения, высасывая из них магическую энергию.
  
  - Все, как я и говорила, - послышался задорный голос Софи. Если не считать порванного при падении платья, она не почти не пострадала. - Пока ты принимаешь первый удар и защищаешь меня, я принимаю меры. Идеальный план, для идеальных партнеров. Не так ли?
  
  - С этим сложно не согласиться, - Орк недовольно вытаскивал из руки древесные клыки, которые, по сути, были ветками. Но это не страшно, намного хуже мелкие занозы, по всему телу. Вот уж что, действительно, может доставить множество неприятностей. - Но ты могла бы и поторопиться.
  
  - Могла бы, но мне нравится на тебя смотреть, - не удержалась от смешка магичка. - В бою ты потрясающе выглядишь. Любовалась бы вечно...
  
  Орк многозначительно посмотрел на девушку. Ну, и как на нее сердиться, или высказывать недовольство? Она просто непробиваемая и это нравилось воину. Такая женщина не станет под него подстраиваться, не будет плакать от первого рыка. Ураг невольно ухмыльнулся.
  
  - Идем уже. Я хочу быстрее добраться до эля, и если повезет, сегодня тебе будет на что полюбоваться.
  
  Орк продолжал пристально наблюдать за происходящим вокруг. Одну атаку им удалось отразить, но на этом лесной народец не успокоится - Ураг это точно знал. Чем ближе грабители к сокровищу леса, чем опасней они, тем яростней будут нападения, тем изощренней и хитрее станут действия местных обитателей. Кто знает, что они предпримут следующим шагом. Опыт предыдущих грабежей подсказывал, что ничего хорошего ждать не стоит. Но не только это волновало воина, но и все разрастающаяся частичка лесного бога. Если поначалу это была тонкая ниточка-лиана, то теперь она стала размером с хорошее бревно. Причем, это бревно пульсировало и издавало неприятные булькающие звуки, такие же раздавались и из голодного желудка Урага. Все это лишь добавляло нервозности, заставляло не просто оглядываться по сторонам, но и посматривать вниз.
  
  - Ты уверена, что так и должно быть?
  
  - А тебя что-то смущает?
  
  - Оно растет, - сухо ответил мужчина.
  
  - Это естественно. Каждое малое семечко стремиться вырасти в полноценное растение, развиться и породить новые семена. Такова суть жизни. Неужели, ты не знал об этом?
  
  - Не боишься, что в скором времени нам придется сражаться с ним и станет не до эля? - Ураг предпочел бы добывать драгоценный напиток, как привык это делать, без ухищрений, но сейчас поздно было что-то менять. Придется предусмотреть это в следующий раз.
  
  - Нет. Не боюсь. Для того, чтобы войти в полную силу, лесному богу точно так же, как и нам, нужен зеленый эль. Я прикончу его раньше, чем он получит хоть каплю, - Софи говорила спокойно и невозмутимо. И ведь не скажешь по этим словам, что она светлая магичка.
  
  - Ты жестока и коварна.
  
  - Да. Все так и есть, - не стала отпираться девушка, замечая легкое магическое воздействие: неуловимое, легкое, ненавязчивое настолько, что невозможно было понять, к чему оно ведет. - Светлый маг не тот, кто добр и чист помыслами, творит исключительно благие дела. Мы просто используем силу света, способны исцелять. Не более. Не стоит заблуждаться на мой счет
  
  Орк лишь усмехнулся - магичка не сказала ничего нового для него. Он всегда знал, с кем имел дело. С самой первой встречи Ураг не сомневался, что магичка опасна, хитра и способна на многое. У него достаточно опыта для того, чтобы осознавать, что светлые маги самые опасные, ведь они прикрываются своей репутацией, пользуются глупостью и страхами других, говоря о справедливости и добре, служители Света творили омерзительные вещи. Софи не притворялась, и это нравилось прямолинейному воину. Они продолжали двигаться, молча, сопровождаемые ли бурчанием и бульканьем растущего лесного бога. Ураг уже с трудом удерживался от того, чтобы не перерубить толстую лиану. Эта мысль становилась все навязчивей, звучала в голове четко и ясно, почти как приказ. Орк понимал, что-то, что они создали, опасно. Если лесной бог войдет в полную силу, им конец. Воин был силен и отважен, но не глуп, он отчетливо осознавал, что есть противники, которые ему не по зубам.
  
  Туман становился все гуще и холодней, он практически касался кожи, пытался оттолкнуть от намеченного пути. Все происходило стремительно. С каждым шагом, с каждым вдохом видимость ухудшалась, а звуки становились все тише. Ураг опомниться не успел, как остался один. Еще секунду назад он видел очертания магички, ощущал ее запах, слышал, как хрустят кости под ее ногами. А вот теперь все исчезло, словно его перенесло в другое место. Магия! Вне всяких сомнений это магия! Бесчестная, неумолимая магия, которой невозможно противостоять. Лесной народ и не на такое способен. Они могут обмануть, затуманить разум, увести далеко, загнать в гиблые топи или подвести к обрыву, в логово хищника. Ураг легко взмахнул топором, рассекая воздух. Никого. Хотя, рассчитывать на другое было бы глупо.
  
  - Софи!!! - крик орка сотряс мир, но почти моментально затих. Казалось, что туман поглощал все звуки. - Софи!!! Где ты?!
  
  Мужчина не рассчитывал на ответ, но предпринять очередную попытку был обязан. Все это было совершенно предсказуемо. Лесной народ ради защиты своего главного сокровища готов пойти на все, не стоит их судить за это. И все же, Ураг начинал злиться, ведь его разлучили с Софи. Теперь он не сможет позаботиться о самонадеянной магичке. Плохо дело. Оставалось надеяться лишь на то, что у девушки, действительно, дружеские отношения с местными обитателями, а потому они лишь уведут ее подальше, но не причинят вреда. Ему о подобном и мечтать не стоит. Еще один слепой взмах топора ни к чему не привел. Орк начал осторожно продвигаться вперед. Он не боялся встреч с монстрами или вражеской армией, но сейчас угрозу представляли овраги, ямы, да торчащие их земли корни. Ураг помнил, как один из его соплеменников в такой же день споткнулся о непонятно откуда взявшуюся корягу и наткнулся на торчащие из земли колья. Нелепая для настоящего воина смерть. Орк не желал закончить так же, а потому проявлял разумную осторожность.
  
  - Зачем тебе эль? Его надолго не хватит, - послышался мелодичный, журчащий, как ручеек голос. - Не лучше ли найти иную, более достойную воина цель. Великий клинок хранится в этих лесах. Ты можешь заполучить его. Он символ силы и отваги, он сразу покажет всем, чего ты стоишь.
  
  Ураг продолжал идти дальше. Он знал, что голос не врет. Лесной народец не только уничтожал грабителей, некоторых он соблазнял иными ценностями, и делал это весьма успешно. Вот только орку великий меч был без надобности. У него есть топор, прошедший с ним через многое, иного оружия ему не нужно. Ноги поднимались все тяжелей. Казалось, что кто-то навесил на его лодыжки тяжелый груз. И все это в тумане, в котором не рассмотреть даже собственной руки, поднесенной к носу. Удивительно, что он до сих пор ни на что не наткнулся.
  
  - Ты устал, - раздался другой голос, полный нежности и обещания. - Останься. Отдохни. Я подарю тебе умиротворение и блаженство.
  
  Орк снова не отреагировал. Блаженство ему не нужно, как и умиротворение, все это он с лихвой может получить у Софи. Ни одна фея или дриада не сравнится с его магичкой, ни в красоте, ни в страстности.
  
  - Глупые, - на этот раз голос был мужским, полным силы и власти. - Он не желает ничего из того, что вы можете дать. Он хочет забрать ее. Хочет вернуть Софи.
  
  На этот раз Ураг замер. Ему предложили, действительно, нечто ценное. Но стоит ли ради этого позабыть о добыче?
  
  ***
  
  Магичка была в бешенстве, и это еще мягко сказано. Она всего лишь на миг ослабила бдительность, а их с Урагом уже разлучили. Если об этом узнают коллеги, ее репутации конец! Как вообще можно попасться на такой детский трюк?! Нужно признать, что лесной народец застал ее врасплох. Она ожидала сложных ловушек, изощренных планов, коварства и жестоких шуток, но вместо этого местные обитатели воспользовались старыми, проверенными времени средствами. Именно к простоте и незатейливости девушка оказалась не готова. Магический туман опасен, он мог поглотить, увести далеко от цели, сбить с мыслей и погрузить в мир собственных фантазий и грез. Вот только теперь Софи знала, с чем имела дело, а потому с легкостью могла противостоять ловушке. Магичка абсолютно не волновалась за своего орка, ведь знала, что он способен за себя постоять, к тому же не поддается соблазнам и искушениям. В данный момент, девушка эгоистично думала о себе и том, как с наименьшими потерями выбраться из ситуации. Ей не привыкать поступать именно так! Коварная улыбка исказила губы девушки, а в глазах заплясали серебристые молнии. Она не станет искать Урага и, определенно, не будет оскорблять его гордость попыткой спасти, уж лучше отправиться за зеленым элем. Пока орк отвлекает на себя внимание, она тихо-смирно ограбит старинных друзей. Все честно и просто!
  
  - Надеюсь, его надолго хватит.
  
  Софи не собиралась делать ставку лишь на Урага. Охотников за зеленым элем много, ловушек на всех хватит, и на нее в том числе. Не стоит думать, что все самое интересное достанется орку. А раз так, стоило показать, что она подготовила для своих друзей. Должен же, хоть кто-то показать, что не зря потратил год и придумал нечто новое и интересное. Ее друзья непременно оценят и, конечно же, взбодрятся от такого! Глаза магички наполнились магическим светом, а вокруг заплясали трескучие молнии. Легкое покалывание во всем теле приятно бодрило, прогоняло сонливость, которая, несмотря на важность момента, все равно присутствовала. Что поделать, девушка была убеждена, что ночью нужно спать, лишь изредка делая исключение. Молнии не исчезали, не растворялись в воздухе и не уходили в землю, по воле своей создательницы они сливались в единое целое, обретали форму и цвет. Непростая магия, она требовала много энергии и огромной сосредоточенности, но Софи готова была рискнуть. К тому же, с ней достаточно зелий и упрямства, чтобы не просто продержаться до конца ночи, но и заполучить главное сокровище леса.
  
  - Вот так-то лучше! - девушка, довольно потирая руки, рассматривала три своих точные копии. Их невозможно было отличить от самой Софи, в каждой ощущался характер, магическая искра. - Пускай теперь попробуют поймать!
  
  Копии появились не только у самой Софи, но и у разрастающегося лесного бога. Теперь они тянулись в разные стороны, хотя и в одном направлении. Для каждой магички свой путь.
  
  Не тратя больше времени, девушка твердо направилась в нужном направлении. Точно так же поступили ее копии. У них были одни мысли, единые ощущения, они все были частью целого, хотя у каждой была своя конкретная цель. Единственное, о чем стоило волноваться - время, ведь копии тянули жизненные силы из своей создательницы.
  
  Нужно торопиться, ведь в скором времени ее друзья поймут, что к чему и снова приступят к активным действиям, да и запас ее магии не вечен. Софи не могла проиграть, не могла вернуться домой без достойной добычи. Этой ночью все только ради эля, остальное мелочи, на которые не стоит отвлекаться. И все же, мысли об орке нет-нет, но мелькали в голове, ведь им не удастся провести время вместе. Но с другой стороны, никто не станет в ней сомневаться или пытаться делать, как считает он, а это уже плюс. Все непросто в их отношениях, иногда хорошо вместе, иногда порознь.
  
  ***
  
  Ураг понимал, что Софи способна постоять за себя и знает лес, но вместе с тем не был несклонен недооценивать местных обитателей, защищающий главное сокровище года. Многие маги и воины так и не вернулись из рейда за зеленым элем, он и сам, как-то чуть не стал частью леса. До сих пор что-то внутри сжималось от неприятных воспоминаний, а ведь ему многое довелось пережить и увидеть. Именно поэтому воин замер, дал понять, что внимательно слушает. Густой туман все еще окружал его, плотно окутывал, холодной рукой касался кожи, будто пытаясь оттолкнуть, напугать. Можно подумать, что это возможно! Без Софи и эля он не уйдет! Вот бы еще понять, где они!
  
  - Говори! - приказал воин, размахивая топором, пытаясь разрубить густой туман. И это помогало. Ураг видел просветы, ощущал, как туман начал пугливо подрагивать.
  
  - Забирай девушку и уходите. Мы не станем препятствовать, - твердо заявил мужской голос. Казалось, что говорит сам туман, а в каждом слове слышалось шелестение листвы. Так говорят эльфы - дети природы.
  
  - Это неприемлемое предложение, - несмотря на слова, Ураг не торопился идти дальше. Он прислушивался, приглядывался, принюхивался, пытаясь понять, что же затевает лесной народ. Явно не разговорами и увещеваниями они не ограничатся. Скорее уж, его пытаются отвлечь, выиграть время, раз соблазнить не удалось.
  
  - Неужели ты не ценишь Софи? Неужели она не ценнее зеленого эля?
  
  - Она стоит намного больше, чем ваш эль, но если откажусь от добычи, она меня живьем съест, - расхохотался Ураг, не сомневаясь в том, что так оно и будет. Его женщина может быть ворчливой - это он усвоил. Да и что скрывать, ему не терпелось вкусить великолепный напиток, так что он готов был рискнуть и позволить Софи самой решать свои проблемы. - Все ради эля!
  
  - Ты хорошо ее знаешь, - сочувственно отозвался голос. - Что ж, придется решить нашу проблему иначе!
  
  Лес всегда был живым, но сейчас это приобрело особое значение, что невероятно нравилось Урагу. Орк был в восторге и готов был кричать и рычать об этом, заставляя мир содрогнуться. Именно этого он ждал, именно это было ему необходимо для того, чтобы в полной мере насладиться днем Зеленого эля! Дело ведь не столько в добыче, сколько в процессе, самой охоте и выслеживании добычи, в ловушках и сражениях, в невероятных врагах, которые не появляются при обычных условиях. Сердце воина набатом билось в груди, а кровь в жилах бурлила. Деревья пришли в движение, превратились в громадных исполинов, способных сокрушить любого, просто растоптать и раздавить. А вдали уже виднелись рыжие огни красных волков, стремительно приближающихся к жертве.
  
  - Вот это по мне! Давно бы так, - довольно расхохотался воин, вонзая лезвие топора в толстенный ствол дерева.
  
  Все эти разговоры и убеждения, угрозы и обещания не для него. Орка сложно соблазнить или сбить с курса, ведь они в первую очередь воины, их жизнь бесконечное сражение. Ураг не сомневался в том, что разобьет всех врагов в щепки, не оставит от них ничего, да и с волков шкуры сдерет. А после непременно доберется до того, кто отдает приказы, но трусливо прячется в тени. Орк без устали и жалости, без малейшего намека на сочувствие орудовал боевым тором. До чего же упоительно слышать треск и шум, тяжелое дыхание леса! В какой-то момент он даже почувствовал себя лесорубом, которому за ночь нужно обеспечить дровами целый город. Вот только на лесоруба не бросаются деревья, не пытаются разорвать его на части, превратить в землю.
  
  Тело приятно гудело, в нем ощущалась невероятная легкость, а Ураг продолжал орудовать топором, нанося новые и новые удары, с трудом уворачиваясь от древесных гигантов. А тут и волки подоспели. Они явно жаждали полакомиться плотью и кровью. Грозный рык вырвался из груди, сотряс Лес, не хуже самой мощной магии. Ураг хотел, чтобы Софи услышала его, узнала, что он сражается, и будет биться до конца, чтобы даже не думала сворачивать с пути и продолжала свое дело. Орк точно знал, что расправится с теми тварями, которых на него наслали, а после нагонит свою магичку. Это не займет много времени, особенно для него! Но для начала, он как следует, развлечется, ведь в мире нет ничего лучше сражений.
  
  ***
  
  Софи мчалась так быстро, как только могла, она, будто ветер пыталась обогнать. Ее копии делали то же самое и все лишь для того, чтобы раздобыть зеленый эль, который был спрятан в разных частях заповедного леса. Использовать магию было сложно, ведь густой молочно-белый туман поглощал ее магию, пытался высосать все силы, присвоить их себе. Чем дольше девушка находилась в этом месте, тем слабее становилась, чего не скажешь о лесном народе. Они, как паразиты вытягивали все, что только можно из тех, кто пришел их грабить. Опасная ситуация, но Софи не унывала, все чаше ей казалось, что все не так, как кажется, и на самом деле добыча вовсе не зеленый напиток, столь почитаемый среди всех народов. Это было бы просто гениальным замыслом: заманивать к себе сильных воинов и магов, заставлять их тратить силы и умирать, но при этом строить из себя жертв, кричать о том, что тебя лишили самого ценного. И так год за годом. Каждый раз после великой охоты за хмельным напитком леса зеленели и цвели с новой силой, а лесной народец становился намного могущественней.
  
  Магичка усмехнулась. Так ли ей нужен Зеленый эль? Готова ли она отдать свою силу, за пару бутылок? Конечно, да! Ведь нет ничего лучше, чем ощутить свободу. Сейчас она могла быть собой, забыть о том, что светлая магичка и целительница, о том, что у нее есть обязательства и она должна соответствовать традициям и правилам. В этом смысл, а потому Софи было необходимо раздобыть свой трофей. Девушка опустила взгляд, Лесной бог все разрастался, светился, его толстые лианы казались ручейками света в кромешной тьме. Пока она видит его, ничто не собьет ее с пути. И словно вторя этим мыслям, лес содрогнулся от яростного рыка Урага. Магичка где угодно узнала бы его голос. Отлично! Орк не подвел, он сражался, отвлекая на себя местных обитателей. Что ж, так будет проще. Кажется, она уже чует неповторимый аромат!
  
  - Не так быстро, милая.
  
  Софи даже понять не успела, что и как произошло, как оказалась подвешенной в воздухе. Ее душила невидимая петля, все плотнее затягивающаяся вокруг шеи. И это случилось не только с ней, но и копиями, бегущими в своих направлениях. Их поймали всех разом, и теперь намеревались раздавить одновременно. Магичка не могла ни пошевелиться, ни слова вымолвить, что уж говорить об использовании заклинаний. Так мало этого густой туман внезапно стал до омерзительного липким, окутал тело, начиная разъедать кожу, волосы.
  
  - В этот раз наша дружба не поможет, Софи, - продолжал увещевать голос, который хотя и казался знакомым, но все равно, ни о чем, ни говорил девушке. Будто кто-то притворялся тем, кем не являлся. - Ты не получишь эля, ты не покинешь лес, и твой дикарь не поможет. Никто не поможет. Ничего лишнего, Софи. Сегодня никто не покинет пределов леса.
  
  - Да неужели? - девушка оттаяно дергалась, пытаясь освободиться, но чем сильнее она брыкалась, тем туже затягивалась петля. Перед глазами все плыло, но магичка не готова была сдаться, у нее еще был козырь в рукаве!
  
  - За все приходится платить. Цена сегодняшнего дня - жизнь.
  
  - Разве что твоя! - Софи самодовольно ухмыльнулась. - Ты ведь так и не понял, в чем смысл моего заклинания так? - магичка звонко расхохоталась, вот только вперемешку с хрипами это звучало зловеще и пугающе. - Я всегда получаю то, что желаю.
  
  Тело девушки растворялось, осыпалось зеленой листвой на землю, ведь она лишь магическая копия, созданная из частички лесного бога. Три Софи, и среди них ни одной настоящей. Сокрытая туманом она намеревалась найти не только эль.
  
  ***
  
  Софи была эгоистичной и алчной магичкой, даже не пытающейся скрывать эти стороны своей натуры, но подобные черты характера не мешали ей быть преданным другом, а потому сегодня она не просто за элем пришла, у нее была и другая задача. В лесу что-то творилось, здесь появился кто-то неприятный и опасный, изменивший привычный уклад вещей. С подобным девушка не собиралась мириться, особенно, если учесть, что этот неизвестный стоял между ней и элем. Обычно охота хотя и была опасной, но не доходила до крайностей, а сейчас ее собирались, банально, прикончить, и никакого веселья в этом не было. Софи невольно поморщилась - ее копиям сильно досталось, и отголоски их ощущений коснулись и ее. Мерзко. А ведь на их месте могла оказаться она сама, если бы не додумалась спрятаться в тумане. Жаль передышка не была долгой - теперь защитники эля в курсе, что гонялись за обманками. Нужно торопиться! Магичка мчалась через лес, не обращая внимания на то, что коряги и ветки рвали ее одежду, нещадно хлестали, будто сами деревья и кусты ожили и теперь пытались остановить незваную гостью. Софи не обращала на происходящее внимания, ведь чувствовала, что погоня продолжается! Она узнавала местность, ведь бывала здесь десятки раз, а может и сотни, еще немного... Магичка ускорилась. Если бы не проклятый туман, то она пустила бы в ход магию ускорения, но пока нельзя. Любое применение магии будет играть против нее! Ничего! Так даже интересней! Софи выскочила не небольшую поляну в форме сердца - красивое и чарующее место, где не властен туман, и царило спокойствие.
  
  - Анра, ты здесь? - девушка подошла к изящной тонкой рябине, растущей в центре поляны. Красивое деревце, казалось печальным и одиноким. - Выходи, хватит прятаться.
  
  - Я не прячусь, - от дерева отделилась миниатюрная дриада. На фоне своих сестер она выделялась темной кожей и красивыми кудрями, пронзительным взглядом красных глаз. - Ты же знаешь, я не люблю этот день. Мне больше по душе покой.
  
  - Ну, и зря, - Софи обняла подругу-рябину.
  
  - Помогать не стану, - надула губки дриада.
  
  - И не надо, ты же меня знаешь, сама справлюсь. А в этот раз я не одна...
  
  - Слышала, слышала, надеюсь увидеть, - заулыбалась Анра.
  
  - Даже не думай ему глазки строить, - грозно заявила магичка, все еще не до конца справившаяся с ревностью. И даже понимая, что повода нет, и орк мало кого заинтересует, девушка все равно не могла успокоиться, она, будто, своей ревностью пыталась показать, насколько замечательный и верный выбор сделала. С ее отношениями все сложно, и сегодня Софи отчетливо осознала, что в первую очередь должна сама определиться с тем, кто для нее Ураг, и как она к нему относится. Пока другие чувствуют в ней неуверенность, малейшую нелепую слабину, их не оставят в покое.
  
  - Не стоит волноваться, его сестры не смогли соблазнить... Видимо, любит, - мечтательно улыбнулась дриада.
  
  - Надеюсь, - магичка немного смутилась, но быстро вспомнила, зачем и где она находится. - Ты мне лучше скажи, чего это Нореб беснуется?
  
  - А это не он...
  
  - Не он? - Софи и так это знала, но решила сделать вид, будто удивлена. - А кто же тогда в его лесу хозяйничает?
  
  - Талек вернулся, - прошелестела Анра, отводя в сторону печальный взгляд. - Потому и просила сегодня не приходить, уж лучше в другом лесу резвиться, чем здесь. И почему только ты меня никогда не слушаешь, все по-своему делаешь?
  
  - Твою ж, мать! А сразу так нельзя было написать?! Ну, вот честно, о чем ты думала?! - вспылила Софи, о чем сразу же пожалела. Нельзя срываться на друзей и требовать чего-то. Анра и так пыталась помочь в меру своих возможностей. Не стоит забывать, что она дриада, не может от своего одинокого дерева далеко уйти. - Прости. Я сама виновата, мне и решать проблему.
  
  - И даже так ты не уйдешь...
  
  - Эта ночь не может закончиться без эля, так что придется испортить планы Талеку, пусть даже не думает, что достоин звания хозяина леса! - магичка лучезарно улыбнулась, причем сделала она это для подруги, чтобы дать той понять, что для волнения нет причин. - Однажды, я уже проучила этого наглого бесенка. В этот раз будет так же!
  
  - Он повзрослел, стал сильней, злей, но что самое главное, не забыл о тебе. Талек вообще ничего не забывает, а этой ночью, ко всему прочему, ты не под защитой.
  
  - Я в этом и не нуждаюсь! Не переживай! Через пару дней вернусь, проведать тебя, шелковые ленты принесу, а сейчас мне лучше вернуться к поискам, да и не стоит лесного бога без присмотра оставлять.
  
  - Ты сумасшедшая...
  
  - Уж, какая есть, - чмокнув на прощанье подругу в щеку, Софи бросилась обратно в туман.
  
  Кто бы мог подумать, что давний враг вернулся в лес, да еще в такой день! Хотя, этого стоило ожидать, ведь сегодня у него развязаны руки. Грех подобным не воспользоваться, она бы точно не упустила возможность. Нужно торопиться, но на этот раз проявить максимум осторожности, ведь противник у нее серьезный. И все же, Анре стоило в послании указать больше подробностей, тогда, возможно, все было бы иначе. Но, чего не случилось, того уже не произойдет, так что нужно разбираться с проблемами. Сначала Эль, потом Ураг! А вот и ее путеводная 'нить' - сверкающие лианы лесного бога. Они подросли. Отличная новость, ведь это значить, что тайник с элем совсем близко, нужно лишь ускориться.
  
  Лесной бог все разрастался, он уже пустил корни в богатую лесную почву, жадно вытягивая энергию из самой земли. Древняя сущность не просто существовала, не только вела магичку вперед, но и пыталась обрести былое величие, завладеть туманным лесом, стать его полноправным хозяином. Маленький росток, посаженный Софи, уже обрел разум, желания, он намеревался навести порядок в пришедшем в суматошное движение лесу. Ему нужно лишь добраться до зеленого эля, и тогда 'кровь' снова заструится по его жилам. Его не интересовало противостояние лесного народа и охотников, он жаждал лишь одного - вернуться, заставить лес зазеленеть и зацвести с новой силой.
  
  Магичка понимала, что выпустила на свободу опасную силу, чувствовала, как меняется лесной бог, осознавала, что если промедлит, то уже не сможет избавиться от древней, почти всеми забытой сущности. Самое время принять меры, прикончить проводника, заставить его засохнуть, как с ним когда-то давно было и дальше следовать уже самой, но Софи упрямо мчалась вперед. Она ни на секунду не усомнилась в своих возможностях и способностях, да и на Урага с его грубой силой рассчитывала. Он смог вывести ее из Некрополя и здесь не пропадет. Лишь одно выводило девушку из равновесия, лишь одно не вписывалось в ее безупречный план - Талек! Само это имя, сама мысль о том, что он вернулся, пробуждало волну гнева в душе. Ярость душила Софи, лишая столь необходимой в этой ситуации сосредоточенности. Талек! Когда-то они были друзьями, она верила в это, во всем помогала вздорному эльфу, сыну хозяина леса. Для нее это была игра, детская забава, развлечение, которое радовало не только в день Зеленого эля. Ни к чему хорошему это ни привело! Нельзя безоговорочно доверять другим, от любого стоит ждать подвоха и предательства! Ее использовали!!! Это невозможно забыть и простить! С самого начала Талек преследовал лишь одну цель - завладеть властью над лесом, уничтожить всех неугодных, а после всю вину свалить на амбициозную магичку! Она вовремя раскусила его, хотя это и произошло и случайно. Софи до сих пор сожалела, что не прикончила эльфа, а вместо этого позволила Норебу изгнать сына. Теперь приходится расплачиваться, и не только ей, но и всему лесу.
  
  - АААА!!!
  
  Земля ушла из-под ног, а мысли растворились, словно и не бывало. Снова попалась! Миг назад, она стояла на твердой поверхности, а вот теперь падает. Очередная ловушка, цель которой погрести ее заживо. Не выйдет! Глаза моментально наполнились магическим светом, и девушка взлетела наверх. Ветер окружил девушку, стремительно вращаясь вокруг нее, разгонялся все сильнее. Он оберегал магичку, попутно круша все, чего касался, расчищал дорогу своей госпоже. Деревья надрывно трещали, шелестели листвой, пригибались к самой земле от такого напора, а некоторые и вовсе не выдержали, надломились, обретя свой конец. Софи создавала настоящую бурю, прекрасно осознавая, что игры закончились и дело уже не только в хмельном напитке, переполненном живительной магией. Молнии заплясали в лесу, пронзая землю и мелких тварей, пытающихся добраться до девушки. Безвольные рабы, не способные принять свое решение и сбежать!
  
  - Это не поможет! - громогласно заявила Софи, чувствуя на себе пристальный испытующий взгляд. Сила переполняла ее, рвалась на свободу, следом за яркими всепоглощающими чувствами. А ведь эль совсем рядом! Даже запах его ощутить можно, он так и звал, манил, дурманил, но оставался недоступным.
  
  - Значит, придется перейти к следующему этапу, - Талек вышел вперед. Его будто вовсе не волновало происходящее, а магия была не способна ему навредить. Так оно и был, ни одна молния не смогла пронзить его, они так и продолжали уничтожать мелких хищников. - Тебе стоит успокоиться, Софи, и склонить передо мной голову, признать мое превосходство и власть. Этот лес уже мой и отец не сможет ничего изменить. Он сторожит свой эль, а потому я могу творить, что вздумается. К тому времени, как Нореб сможет пошевелиться, лес уже будет принадлежать мне.
  
  - Гениальный план, ничего не скажешь, - магичка направила молнию прямиком в эльфа, но та растворилась в воздухе. - Еще более гениально рассказать мне все! - следующей атакой стал поток выжигающего и ослепляющего света. Он озарил лес, разогнав ночную мглу, но не причинил вреда Талеку, лишь заставил того отвернуться. Отлично! Софи отпустила ветер, позволила ему устремиться к врагу, сбивая того с ног. Больше ее никто не остановит, не помешает прикончить этого ублюдка.
  
  - Некоторые вещи не меняются, - усмехнулся эльф, демонстрируя девушке мощный артефакт, защищающий его от любых магических атак. - Мне больших трудов стоило раздобыть его, но теперь ты беспомощна, Софи. Все будет не так, как в прошлый раз. И ты склонишься! - Талек взмахнул рукой, заставляя деревья расступиться. Рассеявшийся было туман, вновь заполонил каждый уголок леса, создавая пугающую до дрожи атмосферу. - Весь лес склонится, но начну я с тебя, дорогая.
  
  - Ураг?
  
  Магичка не могла поверить глазам - ее орк попался в ловушку, застыл без движения, оплетенный древесными ветвями и корнями. Лес поглощал могучего орка, превращая его в одно из своих деревьев. К рассвету от него ничего не останется, зато появится новое дерево: сильное и крепкое. Подобная участь постигла многих охотников за зеленым элем, ведь в этот день лес отчаянно защищался и пытался восполнить утраченное. Жуткое зрелище, жестокая магия, но впервые она вызвала у Софи подобную реакцию.
  
  - У тебя всегда был специфический вкус, но сейчас мне это на руку... Склонись, признай мою силу...
  
  - Склониться? Признать? А что дальше? Отпустишь нас? Не смеши! Я не собираюсь тешить твое самомнение! - магичка мрачно усмехнулась. Ее свет померк, но на его место пришло кое-что другое, то, что светлые маги должны всячески подавлять. Глаза Софи больше не пылали светом, в них плескалась бесконечная тьма.
  
  Магичка готова была без тени сожалений или сомнений уничтожить глупца, решившего встать на ее пути и угрожать, а вместе с тем и весь лес отправить в бездну. Ей плевать, что будет дальше. Здесь и сейчас душа жаждала отмщения! Вокруг нее плясали разрушительные черные молнии, поджигающие деревья и траву, проникающие вглубь земли, принося той неимоверные страдания. К этому веселью добавился вихрь, кружащийся среди могучих стволов, простоявших много десятилетий, разносящий опасные искры по давно знакомому лесу. Девушка плохо осознавала, что творит, чувства, переполняющие ее, заставили позабыть обо всем на свете даже о том, кто она и зачем пришла. До чего же она зла! Мало того, что этот урод не вынес урока из прошлой совей попытки захватить власть и всех запугал, так еще смел шантажировать ее.
  
  - Ты слишком далеко зашел, Талек, - Софи запустила во врага огненным шаром. - А потому я прикончу тебя раз и навсегда. - следом за первым полетел второй. - И твой отец, в этот раз ничего не сделает, не оставит меня!!!
  
  - И это все из-за никчемного орка? Ха! - эльф с легкостью уходил от всех атак, он будто и не замечал их. Пока у него талисман, ни одно заклинание Софи не достигнет цели. Он может вечно водить ее за нос и злить, вынудить полностью израсходовать магический запас, а после прикончить. - Он животное, монстр, без капли разума, и судя по тебе, это заразительно!
  
  - Заткнись!!!
  
  Девушка ринулась вперед, намереваясь лично придушить ублюдка, выцарапать его мерзкие маленькие глазки, вырвать сердце. Сердце набатом билось в груди, отбивая боевой ритм. То, что она магичка, не значит, что у нее не хватит силенок врезать. Пусть она не мастер, но больно будет - это точно! Талек лишь хохотал, упиваясь своим превосходством. Он долго ждал мести и вот теперь, она свершится!
  
  - Жалкие попытки. Ты ни на что не годна без своей магии, - эльф метнулся вперед, стискивая пальцы вокруг тонкого горла разбушевавшейся магички. - Сегодня, Софи, никто не будет тебе поддаваться! - Талек ближе придвинулся к девушке, так что мог ощущать на своем лице ее прерывистое жаркое дыхание. - Из тебя получится прекрасное и сильное дерево. А когда ты переродишься, будешь говорить и смотреть на меня иначе, ведь я стану хозяином леса... Леса, из которого тебе никогда не выбраться.
  
  - Гр! - раздалось зловещее рычание, отдаленно напоминающее звериное. - Руки убрал!!!
  
  В следующее мгновение на голову эльфа обрушился мощный удар, а магичка рухнула на колени. Жадно глотая ртом воздух, она пыталась прийти в себя, отдышаться и понять, что происходит. Вокруг слишком много шума и вспышек, да и о том, что она подожгла лес, забывать не стоит. Огонь не только деревья мог погубить, но и ее. Нужно взять себя в руки и все исправить! Да, она в гневе и отчаянии, но друзья не должны пострадать. Софи с трудом удалось сфокусировать взгляд, и в этот момент сердце застыло, болезненно сжавшись в груди. Она просто идиотка, раз поверила, будто кто-то способен пленить ее орка! Это был обман! Обман с самого начала! Жалкая иллюзия, в которую она поверила, словно маленький ребенок. Магичка наблюдала за битвой эльфа и Урага, с наслаждением смотрела на то, как тяжелые мощные удары один за другим обрушивались на Талека. Орк буквально в землю его вгонял и делал это с упоением и знанием своего дела. Весь в зеленой 'крови' своего врага, грязный и потный, воин тем ни менее был для Софи символом мужественности. Это в нем ее и зацепило - первозданная мощь. Век любоваться можно! Девушка и сама не заметила, как улыбнулась, а ее глаза засверкали от восторга и возбуждения. Она не сомневалась, что Урагу непросто было добраться до него, он сражался, и от того на его теле раны, но даже в таком состоянии он мог биться еще неделю без перерыва! Последний удар, и враг оказался повержен, он был не в силах пошевелиться, да и мало что от него осталось. Даже магия леса его уже не поднимет, по крайней мере, не в этом столетии! Орк сорвал с шеи эльфа амулет и бросил его Софи.
  
  - Думаю, пригодится.
  
  - Все может быть, - девушка продолжала улыбаться, как идиотка. - Рада, что ты в порядке.
  
  - Разве могло быть иначе? - Ураг огляделся вокруг, и на его лице отобразилось недовольство и непонимание. - Ты чего это устроила? Пожар ничем не поможет в поисках эля! Убери огонь!
  
  - Ага, сейчас. Я просто немного увлеклась, и все немножко вышло из-под контроля. На него магия не действовала... - хорошо, что расспросов больше не будет. Орку достаточно и того, что она сделает то, о чем он ее просит. И не важно, что просьбу в этом далеко не каждый распознает, скорее уж примет за приказ. Софи быстро приходила в себя, ведь опасности больше не было, да и не потеряла она ничего. Ураг прав, нужно убрать огонь, ведь они уже почти у цели.
  
  - Я так и понял, - хмыкнул воин. Да уж, сильная магичка ему досталась... Сильная и неистовая, под стать ему. - Давай быстрей. Я уже хочу попробовать эль. В этом году, он должен быть особенно хорош!
  
  - Согласна... - пламя медленно, но верно уходило. Молнии и ветер стихли, и в туманном лесу воцарилось удивительное спокойствие, какое бывает только после лютой бурю. - Вот так. Ничего сложного! - Софи потянулась к сумке с зельями. Ей срочно нужно восстановить силы и здоровье, а еще неплохо было бы успокоительное выпить.
  
   Не успел воин ответить, как земля под ногами с надрывным скрежетом пришла в движение и взметнулась ввысь: деревья, трава, цветы, все осыпалось вниз, на меняющийся ландшафт. Орк и сам с трудом смог устоять. Снова магия? Безусловно! Но, чья?!
  
  - Упс, - магичка нервно сглотнула. Этот день будет насыщенней, чем она предполагала. - Совсем забыла...
  
  - Что? Что ты забыла?!
  
  Земля продолжала ходить ходуном, а деревья падать, грозя погубить тех, кто оказался под ними. Магичка и орк лишь чудом смогли уцелеть, и не факт, что везение продлится и дальше. Бедствие затронуло весь лес, взбудоражило и зверье, и птиц, и, конечно же, сам лесной народец. Все пришло в движение и бежало, в надежде найти убежище в безопасном месте, пусть и далеко от родных деревьев.
  
  - Софи!!! - недовольно взревел орк, так и не получивший ответа на свой вопрос. Однозначно, это самая странная и опасная охота за элем из всех, что были в его жизни! Неужели с его магичкой так всегда? Воин только и успевал, что орудовать топором и кулаками, но на этот раз его противниками были деревья и валуны, летящие в них со всех сторон.
  
  - Это лесной бог! Он добрался до эля и теперь набирает силы! Я планировала прикончить его раньше, чем это произойдет, но из-за Телека потеряла контроль над ситуацией.
  
  - И не только, над ситуацией!!! - рыкнул Ураг, разбивая в щепки очередной кусок дерева. - Что теперь делать? Как прикончить эту тварь?!
  
  - Прояви уважение! Это все-таки божество, само воплощение леса! - возмутилась магичка. Спрятавшись за спиной орка, она озиралась по сторонам, ища то, что способно помочь в разрешении их 'маленькой' проблемки, способной уничтожить туманный лес.
  
  - Софи!!! - в такие моменты воин просто не находил слов, он даже понять не мог, шутит девушка или говорит серьезно, а может, у нее все под контролем. Ураг злился, и в данный момент это помогало ему устоять на ногах, и не пропустить ни одного удара. Он был стеной, за которой укрылась магичка, а раз так, у него нет никакого права проиграть.
  
  - Нужно перерубить корни, по которым течет эль! А дальше я смогу иссушить его! - Софи чувствовала себя виноватой, ведь в лесу множество ее друзей, а некоторые из них не способны покинуть свои поляны. Ее беспечность могла стоить им жизней. Будь на месте Магички кто-то другой, то не стал бы волноваться, а воспользовался ситуацией, но девушка так не могла. Она никогда не простит себя, если лес по ее вине исчезнет! Это будет совсем не весело.
  
  - И где они?
  
  - Я ищу!
  
  - Быстрей!
  
  Ураг видел, как преображается лес, как приобретает форму зеленого гиганта. Если процесс завершится, им конец. Эта тварь просто раздавит их! И снова земля заходила ходуном, а лесной бог начал подниматься. При этом он все еще не насытился, продолжал поглощать запасы зеленого эля. Орк взревел и кинулся вперед, пока Софи занята поисками, он отвлечет на себя внимание монстра. Острый боевой топор со свистом вонзился в один из толстых пульсирующих корней. Пора поработать лесорубом. Не ахти какое занятие для воина, но для разнообразия можно и дров нарубить! Ураг не жалея себя снова и снова бил по корням, а его верный боевой топор с причмокиванием вонзался во влажную, наполненную жизненными соками древесину. Снова и снова, не думая о последствиях и угрозах, он просто бил, вкладывая в это занятия все силы, всю ярость, весь его мир сузился до одного единственного занятии. Каждый удар был воплощением его духа, его мощи и силы. Отлично! Неплохая тренировка! Еще удар! Наконец-то цель достигнута! Ураг огляделся - корни и ветви были всюду. Как тут понять, какой им нужен? Но хуже всего было то, что они медленно поднимались над землей, словно лесной бог поднимался на ноги.
  
  - Софи, быстрее!!!
  
   Орк спрыгнул вниз, одновременно нанося очередной удар, но уже по новой цели. Он не остановится! Взгляд воина пылал неистовством и яростью, излучал невероятную мощь! До чего же упоительно! Это настоящая битва, она доставляет невероятное удовольствие! Еще удар, и до слуха Урага донеся приятный и воодушевляющий треск. Лесной бог взревел, и десятки заостренных ветвей устремились к воину, намереваясь пронзить надоедливую мошку, не дающему ему спокойно завершить начатое и возродиться окончательно.
  
  - АРРР!!! - это было больно. Урагу не удалось уклониться от всех угроз, но жалкие раны были не способны его остановить! Он снова занес руку для удара, при этом устрашающе скалясь. Еще ничего не закончено.
  
  - Нашла!!!
  
  - Так чего ждешь?!
  
  - Магия на него не действует! Мне нужен ты со своим топором!
  
  - РРРР, - орк с трудом отразил очередную атаку. О чем только думала Софи, когда затевала все это? Она же изначально ничего не могла предпринять против Лесного бога!
  
  - Ураг!!!
  
  - Иду, женщина! Иду!!!
  
  Иду - это громко сказано, одна из ветвей зеленого гиганта отбросила орка в сторону, да с такой силой, что он отлетел на пару метров. Очередной удар от падения, и перед глазами все потемнело. Не успел Орк прийти в себя, как на него обрушился град ударов, практически вгоняющих его в землю, не позволяющих подняться. Все прекратилось внезапно, белое пламя обрушилось на лесного бога, отгоняя от воина.
  
  - Живее! Некогда разлеживаться! - девушка подскочила к Урагу, помогая ему подняться. - Руби, здесь! - магичка указала на золотистый корень. - Быстро! Времени почти не осталось, как и эля!
  
  Пошатываясь и смутно отдавая себе отчет в том, что делает, орк шагнул в сторону цели. Удачно он упал. Более чем удачно! Взмах топора. Удар! Еще один, и еще! Боевой топор жалобно зазвенел и завибрировал! Рядом сверкнула яркая вспышка! Еще удар и лезвие рассыпалось в железную пыль, а корень оказался разрубленным. Запахло грозой и южным ветром! Лесной бог застыл на месте, а в следующий миг с грохотом рухнул вниз, пытаясь всех погрести под собой.
  
  ***
  
  Они живы. Удивительно! Просто невероятно!!! Это даже везеньем назвать нельзя, скорее уж чудом! После подобного люди начинают верить в богов и неистово возносить им молитвы. Даже орк задумался о том, что духи предков оберегают его, снова и снова выводя из самых опасных ситуаций. Казалось бы, настало время расслабиться, но Ураг был настороже, напряженно ждал нападения: прислушивался к звенящей тишине, вглядывался в предрассветный сумрак, принюхивался к опьяняющему аромату, витающему среди переломанных деревьев и буйной зелени. Удивительно, но Лесной бог не только многое разрушил, но и создал, его останки медленно становились частью леса, делая его еще прекрасней. Вот только красота была не в силах отвлечь опытного воина и сбить его с нужного пути. Один враг повержен, но лесной народец все еще охранял свое сокровище. Не стоило забывать о них или недооценивать. Кто знает, что хитрецы предпримут, чтобы не допустить еще больших потерь. Орку трудно было поверить в то, что все закончилось и можно расслабиться, а вот Софи этот вопрос не волновал. Она прильнула к разрубленным корням, сцеживая с них зеленый эль. Ее творение не все поглотило, так что теперь нужно было поторопиться, не дать драгоценной жидкости пропасть и уйти в землю. Ее такой расклад точно не устроит, чего не скажешь о местных обитателях.
  
  Если для охотников за сокровищем зеленый эль был всего лишь напитком, наделенным бесподобным вкусом и ароматом, магической и целительной силой, невероятными все еще не до конца изученными эффектами, то для лесного народа в этой сверкающей жидкости была заключена сама жизнь. Они отдавали его земле, наполняя деревья и травы силой, чтобы после насладиться благоденствием. Зеленый эль - кровь леса, в этом его основная ценность, от того, его так яростно защищают!
  
  - В этот раз у нас великолепная добыча! Этого точно на год хватит, так что можно будет ни в чем себе не отказывать! - воодушевленно щебетала магичка, наполняя принесенные с собой фляги и бутылки элем. Глаза Софи алчно сверкали, а сама девушка даже не скрывала возбуждения. Сама битва, грозный вид Урага, пьянящий аромат дивного напитка - все это делало свое дело, повышая настроение. - Намного больше, чем в прошлом году. Это очень хорошо! Но в следующий раз придется придумать что-то другое. Боюсь, что пробуждение второго бога, лес не выдержит, да и я тоже.
  
  - Ты ничуть не сожалеешь?
  
  - Нисколечко! Это был плохой план, признаю, но я все равно не жалею, - пожав плечами, магичка облизала ладонь. До чего же вкусно! Это стоило всех проблем и опасностей! Девушка блаженно зажмурилась и чуть ли не застонала от восторга и наслаждения. Бесподобно! Она истратила почти весь магический запас, всего секунду назад ощущала себя дряхлой старухой, не способной пошевелиться и мечтающей лишь о том, чтобы ее все оставили в покое. Но сейчас все изменилось. Силы вернулись к Софи, а вместе с тем спокойствие и уверенность! - Эль в любом случае достанется лесу, а тело нашего проводника послужит материалом для роста новых растений. Я не утверждаю, что все прошло гладко, но и проблемы тоже нет.
  
  Орк лишь хмыкнул. Ему казалось, что он знает свою женщину, но она не переставала удивлять: почти уничтожила лес, спустила с поводка монстра, но при этом, ни о чем не жалела? И это светлая магичка? Софи не пыталась соответствовать правилам, чужим представлениям о ней, не пыталась изменить себя. В этом была ее сила, то, что с первой встречи поразило могучего и сурового воина.
  
  - Пора уходить, - острый слух воина уловил легкий угрожающий шелест. К ним кто-то приближался, и Ураг догадывался, кто именно и что им нужно. Они получили то, что хотели, так что оставаться ради бесполезной битвы не стоило, к тому же, так можно было потерять все. А это в планы воина не входило.
  
  - Давай, сначала обработаем твои раны, - в глазах девушки мелькнуло беспокойство. - Эля для этого достаточно, а идти сразу станет легче.
  
  - Все после, - хмыкнул орк. Я смогу дойти до дома и без помощи, а раны не настолько существенны, чтобы обращать на них внимание. Ну, а дома ты сможешь, как следует обо мне позаботиться. Как тебе такой план?
  
  - Хм... Он просто великолепен, - девушка озорно подмигнула своему мужчины. Он такой хмурый и суровый, что так и тянуло, позабыв обо всем, поцеловать Урага. Жаль, что с этим лучше повременить. - Такой вполне мог прийти в мою светлю голову!
  
  - Идем уже, - орк взвалил на плечи мешок с флягами и обмотанными тканями бутылками. Тяжело. Ураг хищно оскалился. Ничего. Ему и не такой груз доводилось таскать. - Нужно поскорее уносить ноги.
  
  - Это точно! Но ты не переживай, я знаю короткий путь.
  
  - Тогда веди... - орк удобней перехватил топор. Лес сделает все для того, чтобы остановить их, но он не позволит никому встать на его пути!
  
  - За мной и не отставай! Я постараюсь сдержать туман, но он сделает все, чтобы нас разлучить и завести в топи.
  
  Софи быстро шла чуть впереди орка, указывая ему путь к спасительному выходу из леса. Ее тело излучало легкое золотистое сияние, так и зовущее за собой. Именно этот свет должен был в случае чего стать маяком для Урага, помочь ему найти ее. Софи понимала, что теперь идет вовсе не охота за сокровищем, а преследование добычи, и добычей стали они с Урагом! Это интересно ничуть не меньше! Нужно лишь не упустить момент, не допустить ошибку большинства участников веселья и не потерять бдительность. Эль добыть сложно, но возможно, вот вынести его из леса, это уже задача для настоящего профи!
  
  Девушка, буквально, валилась с ног. Она устала настолько сильно, что была не в силах идти самостоятельно. Земля буквально притягивала ее к себе, так и звала, притворяясь мягкой постелью. Хотелось просто рухнуть, развалиться на сочной зеленой травке и уснуть, прямо тут, у дороги, ни о чем не думая, и не заботясь. Опасное желание, способное привести к печальным последствиям. Уже забрезжил рассвет, так что многие искатели сокровищ уже отправились домой. Кто-то с добычей, кто-то с пустыми руками, а кто-то изначально ждал у леса удачного момента. И вот последние - не погнушаются грабежом. На эле не написано, кто его добыл и как, так что важно не только раздобыть ценный напиток, но и донести его до дома. Это была тяжелая и выматывающая ночь, теперь даже зелья не помогут, да и нельзя их пить в таком количестве. Софи нуждалась во сне, еде, а еще не помешала бы расслабляющая ванна. Магичка тяжело вздохнула, наверное, в сотый раз с тех пор, как они без проблем вышли из туманного леса.
  
  - Устала? - закатил глаза орк. Казалось, что Софи намеренно вздыхает, пытаясь привлечь его внимание. Зачем? Неужели нельзя сразу сказать, что нужно? Зачем ждать, когда кто-то поймет, что от него нужно? Он никогда не сможет понять людей, особенно их женщин. Они вечно все усложняют!
  
  - Угу, - закивала девушка, да так сильно, что голова начала болеть от этого движения.
  
  - Давай сюда сумку, - не оборачиваясь, воин протянул руку. - И вообще, говори сразу. Я не в настроении думать и догадываться, чего тебе нужно. Может для людей намеки и вздохи нормально, а с орками нужно говорить прямо. Не дано казаться сильнее, чем ты есть. Я в курсе, что ты человек, и не ожидаю от тебя больше, чем ты можешь.
  
  - Спасибо, - магичка с радостью избавилась от тяжелой ноши. Все-таки она правильно сделала, что отправилась в путь не в одиночку, а в компании сильного мужчины. Это решило многие ее проблемы. - Я постараюсь говорить, как есть. Кстати, может, ты и меня понесешь? - шутливо поинтересовалась Софи, в тайне рассчитывая, что Ураг согласится. Это было бы идеально.
  
  - Нет. Сама дойдешь.
  
  - Почему? - похоже, ее мечтам не суждено сбыться. Жалко, но вполне предсказуемо.
  
  - Ты не неженка и можешь идти сама. К тому же, если на нас нападут по дороге, мне будет неудобно и с сумками и с тобой. Да и неприятно будет, если решат, что ты моя добыча, - буркнул орк, продолжая уверенно идти вперед. Благодаря стимуляторам он мог спокойно добраться до их с Софи дома, да еще встрять в пару стычек по дороге. - Нам дополнительные проблемы ни к чему.
  
  - Ну, да, ты прав, - только теперь до девушки дошло, что если бы Ураг согласился, то просто бы перекинул ее через плечо. Ни о какой нежности в данном случае речь идти не могла. - Но не думаю, что на нас нападут. Нужно быть полным идиотом, чтобы напасть на орка и мага.
  
  - И все же, такие регулярно находятся. Я и сам пару раз именно так разживался элем. Это совершенно нормальная практика: дождаться пока другие сделают всю работу, а после ограбить. Никто не осудит. Это даже не преступление. Так что будь настороже. Я знаю, что ты измотана, но осталось совсем немного. Потерпи. Хорошо?
  
  - Без проблем. К тому же, ты и сам сказал, что я не неженка, - магичка в очередной раз вздохнула. Стычка с Талеком и лесным богом измотали ее, напомнили о том, что она не всесильна и стоит все же рассчитывать свои силы. В следующий раз она, непременно, учтет свои ошибки, ну, а в этот раз признаваться в слабости не станет. - Знаешь, я рада, что ты пошел со мной. Это неплохое начало для нас с тобой.
  
  - Естественно, но без меня ты бы не справилась.
  
  - Ошибаешься! Без тебя, у меня был бы другой план, - Софи не сомневалась в том, что спустя пару секунд откроется второе. Так всегда бывало. Жаль лишь, что надолго воодушевления не хватит, и ноги снова нальются свинцом, да так, что пошевелиться будет сложно.
  
  - И почему только я не сомневаюсь в этом?
  
  - Потому что ты меня уже изучил и начал понимать, что ожидать от такой шикарной женщины, как я. Кстати, мою голову посетила гениальная идея, которую мы просто обязаны немедленно воплотить в жизнь, - хитро сощурилась магичка, замирая на месте. Они недалеко от дома, всего три-четыре часа, но они могут оказаться весьма неприятными.
  
  - Пойти в Некрополь? - уточнил Ураг, подозревая, что это самое безобидное, что магичка могла предложить в этот момент. С нее станется отправиться на поиски приключений и его в них втянуть.
  
  - Ха-ха-ха! - звонко рассеялась девушка. - Конечно, нет. Я не настолько безумна и самонадеянна. Мы просто отойдем подальше от дороги, и устроим привал в тени деревьев. Немного поспим, перекусим, обработаем раны и наберемся сил.
  
  - И что же в этом гениального? - орк был озадачен предложением Софи. Неужели она настолько сильно устала, что перестала соображать. Может, понести ее? Воин недовольно зарычал.
  
  - А то, - магичка подняла указательный палец вверх и улыбнулась, - что мы притворимся теми, кто дожидается легкой добычи, и переждем время. Как тебе такой план?
  
  - Хм... неплохо придумано.
  
  - А то. У меня и перекусить с собой есть, так что голодным ты не останешься.
  
  - Ну, раз так, завтрак с тебя, женщина, - Ураг свернул с дороги. Все-таки удивительная Софи девушка, никогда не знаешь, что от нее ожидать, и каждый раз она, как открытие. Это, определенно, стоит ценить.
  
  ***
  
  Магичка сидела на зеленой травке, подставив лицо лучам теплого солнца, легкий ветерок играл с ее волосами, нежно касался кожи, а на душе разливалось приятное умиротворение. Идеальный отдых! Она безумно устала этой ночью, все силы истратила, как магические, так и физические, но добыча того стоила! Оставалось лишь добраться до дома и как следует спрятать драгоценный напиток, позаботиться о том, чтобы его на весь год хватило. Придется постараться, ведь судя по всему, Ураг намерен выпить весь эль, не задумываясь о будущем. Это вообще свойственно ее орку - он жил одним днем, не умел планировать, не считал необходимым что-то откладывать. В этом определенно что-то есть, но она так не умела, и как это ни странно, не хотела менять своего мужчину, навязывая свой образ жизни и мышления. Так намного интересней, хотя и сложностей будет предостаточно, в этом можно даже не сомневаться. Здесь и сейчас Софи не желала размышлять над этим вопросом, уж лучше наслаждаться небольшим незапланированным пикником. Они вполне могут пробыть здесь до вечера, а после уже отправиться домой. Легкая улыбка украсила губы девушки. И ведь не скажешь, что недавно им пришлось сражаться, а их жизни висели на волоске. Все так мирно и спокойно... Казалось, что и не было ничего, а они просто влюбленная пара на свидании. Девушка хихикнула. Так могло показаться лишь ей, а вот те, кто увидят их со стороны, решат совсем другое и не такое приятное. И почему только считается, что орк и человек не пара? Глупо. Она никогда не понимала подобного. Почему всем обязательно совать нос в чужую личную жизнь? И ведь неправильными парами признают многих: кто-то по возрасту не подходит, кто-то по положению, кто-то по внешности, а кто-то просто так, потому что так хочется другим.
  
  - Будешь? - Ураг протянул девушке флягу с элем. Орк находился в благодушном настроении. Ему нравилось в их Софи доме, но вот так расслабленно сидеть под деревом, наслаждаясь ощущением свободы не менее приятно. Надо чаще выбираться куда-нибудь вместе: сначала покромсать каких-нибудь тварей, разрушить что-нибудь, а после просто сидеть, наслаждаясь умиротворением. Его магичка вполне может на такое согласиться, понять, насколько это замечательно!
  
  - Естественно, но немного. Нужно же что-то домой принести, - Софи сделала пару глотков. Сила леса моментально заструилась по ее жилам, возвращая силы, исцеляя оставшиеся раны. Она пила понемногу, осознавая, насколько это может быть опасно.
  
  - У нас достаточно эля, так что пей, не стоит сдерживаться. Мы это заслужили!
  
  - Да, заслужили, но я совершенно не хочу покрыться листвой и зацвести, да и тебе это не пойдет, дорогой. Ты, конечно, у меня зеленый, но не растение в отличие от эльфов.
  
  - Не понял? - Ураг замер. С Софи никогда нельзя быть уверенным, шутит она или говорит серьезно.
  
  - Неужели ты не в курсе? - глаза магички азартно засверкали. До чего же она любит все и всем объяснять, нести знания в мир! - Зеленый эль, это 'кровь' леса, в нем заключена его жизнь. Именно это великолепная магическая жидкость, с бесподобным ароматом и крепостью питает лес, позволяя ему возрождаться и разрастаться. Известен случай, когда лес был полностью уничтожен пламенем черного дракона, но благодаря элю возродился, зазеленел гуще прежнего. Нужно лишь вылить эль прямо на землю и магия сама все сделает. Именно поэтому частичка лесного бога стремилась к элю, да и эффект ты сам видел.
  
  - Видел, но это не объясняет твои слова.
  
  - Не торопи. Так вот. Ты же в курсе, что эльфы лишь внешне походят на людей, на самом деле они ближе к растениям?
  
  - Нет. Я никогда не задавался таким вопросом.
  
  - Не удивлена. Так вот, все представители лесного народа - по сути своей растения, а потому эль действует на них соответствующе. Что касается всех остальных, то если выпить слишком много, то в кровь зазеленеет и начнется процесс трансформации.
  
  - Хочешь сказать, что если я выпью все разом, то стану цветком? - орку было сложно представить такую картину, но он уже пришел в ужас. Великий воин не может быть растением! Это неправильно! Так быть не должно! Это хуже поражения!
  
  - Ха-ха-ха! Цветком? - Софи представила себе эту картину. Это весело, но такой мужчина ей определенно не нужен. - Скорее уж дубом! А после ты пустишь корни, и придется мне приходить к тебе, поливать, удобрять и листочки обрезать. Станешь самым настоящим стражем леса, но его ты уже не покинешь никогда. А если вдруг процесс начнется вдали от леса, то тебе придется быть одиноким деревом.
  
  - Серьезно? - на всякий случай уточнил орк.
  
  - Да, дорогой. Я совершенно серьезна! Все хорошо в меру, так что давай не без лишнего энтузиазма
  
  - Придется учитывать, - воин недовольно вздохнул, делая последний глоток эля. Он его и раньше пил, так что от одной фляги ничего с ним не случится. А вот от второй, пожалуй, стоит воздержаться.
  
  Магичка сладостно потянулась. Их отдых затянулся, но зато теперь они смогут безопасно и без лишних приключений добраться до дома. Хорошая была охота, да и компания подходящая, и все же кое-чего не хватало. Но это не проблема, ведь они одни и им никто не помешает.
  
  - Не расстраивайся, - улыбнулась Софи, поднимаясь на ноги. - Так мы дольше сможем наслаждаться элем. Ну, а сейчас, как насчет того, чтобы снять напряжение? Не знаю, как тебе, но я в этом определенно нуждаюсь...
  
  - Раз так, то не стоит с этим затягивать! Я не могу оставить свою женщину неудовлетворенной!
  
  Эта черта магички давно впечатляла орка. Обычно человеческие женщины либо стеснительны, либо делают вид, что такие, а вот его Софиговорила прямо, что хочет, не боялась своих желаний. Ее взгляд горел страстью, когда она смотрела на него. В ней не стоило сомневаться. Орк с готовностью притянул к себе девушку, усаживая верхом на себя. Их привал - отличная идея, которую вполне можно сделать традицией. А вот начет Эля стоит уточнить, в этом вопросе доверять словам Софи явно не стоит. Но это позже, сейчас у него задача более приятная.
  
  
  Глава 5. Долина перевернутых пирамид
  
  Охота за Зеленым элем прошла более чем успешно. В итоге добычи было даже больше, чем Софи планировала заполучить, что не могло ни радовать алчную магичку, уже придумавшую десятки способов использования драгоценного напитка. Его можно не только пить и продавать по несколько капель; человек ее профессии найдет элю иное применение. Добыча - это хорошо, но намного лучше то, что жизнь вернулась в привычное русло. Софи любила приключения, но дома всегда спокойней и уютней, сюда всякий раз стоило возвращаться. Девушка отдыхала телом и душой, и, конечно же, нанималась любимой магией. Она не просто так считалась одной из лучших в своем ремесле, ведь осознавала, что магия не только повторение того, что уже изучено и непрерывное создание нового, возможность открытий. Она всегда найдет себе занятие, не станет скучать, а вот про Урага этого не скажешь. Софи понимала, что в скором времени ее орк заскучает и захочет вновь отправиться на поиски битвы и заработка, он просто не сможет усидеть на месте, а она слишком уважает его сущность, чтобы пытаться привязать к своей юбке. Придется над этим поразмыслить, найти столь необходимую в их отношениях гармонию.
  
  Хорошо дома! Но кое-что тревожило девушку, не давало покоя, не позволяло сосредоточиться на магических экспериментах. Было как-то подозрительно тихо. В этом нет ничего плохого, можно только порадоваться подобному, но Софи не верила в то, что родственники во главе с ее матерью успокоились и смирились с ее выбором. Магичка готовилась к худшему, но понятия не имела, к чему именно. Данная ситуация заставляла нервничать, не позволяла в полной мере насладиться семейной жизнью.
  
  - Снова хмуришься? - орк озадаченно чесал затылок. Ему было как-то не по себе от поведения девушки. Сразу накатывали мысли о то, что он в чем-то провинился. Вопрос лишь в чем? Да и вообще, на него ли сердятся! Как же тяжело с женщинами! - Что опять не так? Чем ты недовольна? Может, скажешь, уже?
  
  - Недовольна? С чего бы взял?
  
  - Ты хмуришься, вздыхаешь, ходишь кругами, а еще что-то бормочешь под нос, на меня вообще не смотришь. Вот последнее самое странное, учитывая твои аппетиты в этом вопросе.
  
  - Какие еще аппетиты?!
  
  - Те самые, про которые ты только что подумала, - хохотнул Ураг. Кажется, они сдвинулись с мертвой точке и способны прояснить ситуацию. Главное, не отступать и продолжать задавать вопросы. Раз Софи ничего не говорит, он должен все разузнать сам. - Так что, скажешь, что не так? Тебя кто-то обидел? Это был я? У тебя что-то болит? Если будешь молчать, я ничего не узнаю. Ну же, женщина говори!
  
  - Ха-ха-ха! Ты такой забавный, - девушка ухмыльнулась. Одной быть проще, но когда рядом сильный мужчина, все приобретает особую атмосферу. Она уже привыкла, осталось лишь не забывать о том, что свои мысли стоит озвучивать и делится переживаниями и проблемами. Теперь она не одна, так что это должно стать нормой.
  
  - Что?! Женщина, ты что несешь? - мужчина скривил грозную гримасу.
  
  - Прости. Но, это правда. И кстати, начет твоих вопросов: меня никто не обижал, у меня ничего не болит, что касается того, что не так, то тебе не кажется, что слишком спокойно?
  
  - Ты о своей матери?
  
  - Не только о ней. Недовольных моим выбором должно быть много, - вздохнула девушка, медленно приближаясь к орку. Ей нравилось его обнимать, в такие моменты сразу становилось спокойней и теплей на душе. - К тому же, мама всегда заходила в гости после Дня зеленого эля. Она старательно делала вид, что не знает о наших с отцом прогулках и том, что добычу мы прячем в этом доме, но всегда, будто, невзначай интересовалась, нет ли у меня лишнего эля. А в этот раз тишина. Больше недели прошло, а она все еще молчит. На нее это не похоже.
  
  - Меня боится?
  
  - Шутишь?
  
  - Можно и так сказать. Так, ты волнуешься за мать?
  
  - Она не подарок, но, все же, моя мать. Я люблю ее и переживаю, - кивнула Софи. - А вдруг с ней что-то случилось?
  
  - Или она все еще злится и показывает характер.
  
  - Может быть, но проверить не помешает.
  
  Ураг все понимал. Для его женщины важна семья, привязанности, как и для него. Да и связавшись с Софи, взял на себе определенную ответственность за тех, кто ей дорог. Он может, что угодно думать и говорить о Магде, но ее безопасность и благополучие - его забота. У орков так заведено и он не отступит от традиций. К тому же давно пора решить вопрос с настроением магички, а то он так и будет думать, что сделал что-то не так.
  
  - Хорошо. Тогда нам стоит наведаться в город.
  
  - Думаешь, она там? Может, лучше сначала к ней домой? Я вполне могу и одна сходить, чтобы тебе не пришлось в очередной раз ее выслушивать.
  
  - Я думаю, что нам стоит побеседовать с мадам Мари Терезой Ланж.
  
  - Зачем?
  
  - Затем, что она занимается личной жизнью твоей матери, и должна быть в курсе, где она, чем занимается, с кем общается. Это часть ее работы. Если кто и знает, откуда такая подозрительная тишина, так это она.
  
  - То есть, мы можем выяснить все тихо и незаметно для моей матери, так?
  
  - Неожиданное решение от орка, да?
  
  - Я этого не говорила, но не перестаю тобой восхищаться, - просияла девушка, теснее прижимаясь к своему громиле. До чего же хорошо! - Мне стоило раньше все рассказать.
  
  - Это точно. Проблем бы было намного меньше.
  
  - Ну, что? Идем?
  
  - Да, мне нужно убедиться в том, что все хорошо. А после, я тебя, как следует, отблагодарю.
  
  - Естественно, отблагодаришь. Я прослежу за этим...
  
  ***
  
  До города парочка добралась быстро и безо всяких приключений, единственное, что доставляло неудобство - непонимающие и испуганные взгляды прохожих. Магичку раздражал тот факт, что по отдельности они не вызвали бы такого ажиотажа, но вместе вызывали неприятный интерес. Почему только все так любят совать свои носы в чужие дела? Это касалось не только людей, но и остальных рас. Неужели народу больше заняться нечем? Вот она же не обсуждает чужую личную жизнь, даже не торопится высказывать свое уникальное и верное мнение насчет каждого брака или очередной громкой любовной истории.
  
  - Наконец-то, пришли, - девушка распахнула дверь салона свахи. Нервозность была ей не к лицу, но строить из себя невинного ангела она не собиралась. - Быстрей бы узнать новости.
  
  - Ты о матери волнуешься или бесишься от необходимости по городу гулять.
  
  - И то, и другое. Не люблю толкотню и шум. Столько голосов разом, что кажется, будто сходишь с ума. Светлым магам такое не пристало, но я нелюдима.
  
  - И мне нравится эта твоя черта. Этим ты похожа на орков.
  
  - А разве вы не предпочитаете жить племенами?
  
  - Да, но при этом каждый сам по себе. Никто в твои дела не лезет, не пытается диктовать волю. Мы уважаем силу во всем, даже в обычных бытовых вещах, - поведал воин. Кажется, его Софи стоит больше узнать об орках. Она хотя и не подвержена предрассудкам, но при этом во многом заблуждается. Здесь рассказами не поможешь, да и не умел он много и красиво говорить.
  
  - Софи! Ураг! Рада вас видеть! - хозяйка салона лично вышла приветствовать гостей. Они не только хорошо платили, но и бросили ей вызов непростой задачей, да и вообще подходили друг другу. Будучи исполнительницей воли богини любви, мадам Мари это отчетливо видела.
  
  - Неужели? - Окр с прищуром взглянул на женщину. Что-то она подозрительно веселая. Это неспроста. - У вас для нас хорошие новости?
  
  - А разве могло быть иначе? Проходите, не стесняйтесь, - мадам Мари продолжала улыбаться, как радушная хозяйка, к которой пришли долгожданные гости. - За чашечкой чая я все расскажу, - женщина бросила хитрый взгляд на хмурого воина, которого не вдохновлял благородный ароматный напиток. - Ну, а для вас, Ураг, у меня припасено пиво, не орочье, конечно, но гномы тоже знают в этом деле толк.
  
  - Знают. Они в этом деле почти так же хороши, как и орки, - мужчина расслабился. Все-таки удивительная женщина эта сваха, умеет к себе расположить, да и как вести бизнес знает, о клиентах беспокоится. Но это все не имело значения, если она не добилась успеха.
  
  - Проходите, располагайтесь.
  
  - Итак, у вас новости о моей матери? - магичка удобно расположилась в кресле. Приятная обстановка, приятная компания, Софи начала задумываться о том, чтобы начать сотрудничать с главной свахой королевства. Это могло оказаться выгодным.
  
  - У меня есть новости о проделанной работе, - мадам Мари протянула воину бутылку пива. В первую очередь стоило занять именно этого громилу, оставшегося стоять позади своей женщины. В этом было что-то умилительное и надежное, но большинство людей увидят иное.
  
  - Неужели вам удалось?
  
  - Пока что рано закрывать дело, - сваха протянула девушки маленькую фарфоровую чашечку дорогого восточного чая. Ну вот, теперь все при деле. - Должна признать задачу вы мне поставили непростую, но я добилась определенных успехов. Не так уж много мужчин способны выдержать непростой характер Магды, еще меньше из них тех, кого ваша мать не проклянет уже на вторую встречу. Здесь нужно проявить осторожность, но и не забыть о том, что между мужем и женой должна пробегать искра. Это все непросто, но Магда включилась в игру.
  
  - Что? - Софи округлила глаза. - Что это значит.
  
  - Ваша мать непростой человек, из тех, кто чует подвох за версту. Нам это не нужно. Так что я пришла к ней и сообщила, что у меня есть несколько женихов, которые ищут жену определенных качеств. Она должна была сыграть роль кандидатки, которую непременно отметут, но зато будет видимость интересного выбора. Естественно, все это не за деньги, а за некое зелье, которое доступно лишь мне. Предложение, от которого невозможно отказаться.
  
  - И что это нам дает?
  
  - А то, что ваша мать обладает удивительным стечением качеств: красота, ум, магический талант, а еще невероятное самомнение и гордыня. Грех не сыграть на этом, - мадам Мари была довольна собой и не сомневалась, что через пару месяцев получит приглашение на свадьбу, а заодно остаток гонорара за непростую работу. Самое сложное в ее деле вовсе не найти подходящего кандидата, а убедить пару в том, что они созданы друг для друга. Зачастую, они отказываются в это верить, несмотря на все притяжение, думают, что есть другие варианты, что может быть лучше. Глупцы. Даже когда любовь под носом, люди не замечают этого, упускают шанс. Им нужен выбор. И чем старше и опытней ее клиенты, тем более у них требований. Они не знают, чего хотят.
  
  - Не понял? - Ураг потерял нить разговора.
  
  А вот Софи все осознала.
  
  - Мама из принципа попытается покорить женихов, доказать, что всем известная сваха мадам Мари Тереза Ланж оказалась не права. Мама просто не может позволить себе оказаться неподходящей кандидатурой! Это удар по ее гордости.
  
  - Вот именно, а общаясь с женихами, она незаметно для себя увлечется, сделает выбор, и отступать будет уже некуда. Главное поддерживать ее интерес и азарт.
  
  - Она вас убьет, когда узнает.
  
   - У нее ничего не получится, - беззаботно отмахнулась сваха. - К тому же, не стоит сейчас задумываться о будущем, намного важнее настоящее. Между прочим, ради вашей матери двое кандидатов решили устроить что-то вроде турнира. Это будут гонки на Чак-Таках, и Магду это весьма воодушевляет. Если хотите, можете взглянуть на это. Такое событие нельзя пропускать.
  
  - Это точно... - Софи была поражена хитростью свахи. Ей повезло, что мадам Мари работает только во имя любви и денег, а не исключительно ради второго. Очень повезло...
  
  ***
  
  Ураг рассчитывал, что после хороших новостей от мадам Мари, его женщина успокоится, расслабится и все снова станет, как прежде. В конце концов, с Магдой все в порядке: она жива, здорова, к тому же теперь занята своей собственной насыщенной личной жизнью. Все при деле, все счастливы, никто больше не станет совать нос в чужие дела. Лично его все устраивало! И вообще, чем меньше он будет общаться с родственниками и друзьями своей Софи, тем лучше. Родственники - зло. Орков это тоже касается, а уж людей и подавно. Так размышлял Ураг, а вот Софи, судя по всему, была иного мнения. Притихшая магичка продолжала хмуриться, и всем видом демонстрировать недовольство. И в чем снова проблема? Орк не мог найти ни одной причины для такого поведения, но не сомневался, что девушка что-то затевает, и это что-то ему совершенно не понравится.
  
  - Что опять не так? - не выдержал мужчина, при этом начиная рычать сквозь зубы. Пора все прояснить, иначе и у него настроение испортится.
  
  - Все в порядке.
  
  - По тебе не скажешь, - раздраженно буркнул Ураг. И когда только Софи научится прямо и сразу ему обо всем говорить, а не держать в себе. Может, у людей так и принято, но он-то не человек. Для его народа важна предельная честность и открытость, особенно в семье. В такие моменты, как сейчас, начинало казаться, что ничего у них не выйдет. Слишком уж разные.
  
  - Разве? - магичка резко тряхнула головой, разгоняя невеселые мысли. Ей было не по себе, сердце вдруг оказалось не на месте. Неприятное состояние, но хуже всего было понимание его причин. Софи стрельнула взглядом на недовольного орка. Не стоит ей и дальше себя так вести. Ураг не оценит подобного, а в отличие от человеческих мужчин, забыть или не обращать на нее внимания не сможет. Ее проблемы и тревоги стали и его. - Прости. Я не привыкла к тому, что рядом тот, кто искренне хочет помочь, да и пока мысль не сформируется, предпочитаю молчать. Так можно не бояться прослыть глупой и поверхностной.
  
  - Женщина, ты говорить будешь или как?
  
  - Хочу навестить маму.
  
  - Зачем? - опешил орк. Нет. Это просто уму непостижимо! Пожалуй, ему больше не стоит даже пытаться понять Софи.
  
  - Хочу посмотреть на ее женихов. Я понимаю, что мадам Мари настоящий профессионал и, наверняка, подобрала идеальных кандидатов. Но мне любопытно на них посмотреть, оценить, - глаза девушки недобро сверкнули. - А еще хочу высказать свое недовольство, и рассказать о том, что у мамы полно других перспектив. Одним словом, сделать то же самое, что и она, когда заявилась со своими поучениями и утверждением, что ты мне не подходишь! Пусть на себе узнает, каково это.
  
  - Тебе не нравится, как вела себя Магда, но при этом ты берешь с нее пример, так? - на всякий случай уточнил Ураг. Стоило это произнести, как ситуация стала выглядеть еще более глупой.
  
  - Ну, да... - Софи невольно улыбнулась. Если ставить вопрос так, как это сделал орк, то получалось, что она ведет себя глупо. Но даже так девушка не могла устоять перед любопытством. Ей хотелось пораньше увидеть того, кто займет место ее отца.
  
  - Я в этом не участвую, - сурово заявил мужчина, уже догадавшийся, что переубеждать девушку бесполезно. Он лишь мог обозначить свою позицию и упрямо на ней стоять, надеясь на то, что не придется спасать свою женщину из очередных неприятностей. Учитывая ее характер и манеру действовать - это вполне вероятный исход событий.
  
  - Почему? Это же прекрасный отпуск, после Дня Зеленого эля!
  
  - Да, неужели? - Ураг сложил руки на груди, насмешливо уставившись на магичку. В этот раз Софи своего не добьется, а он не пойдет на поводу этой проблемной женщины.
  
   - Естественно. Во-первых, - девушка принялась деловито загибать пальцы на руке. - Гонки на Чак-Таках проводятся в одном из курортных оазисов Великой пустыни. Там можно отдохнуть в тепле и насладиться яркими южными красками. Во-вторых, гонки на Чак-Таках, весьма прибыльное дело, как для участников, так и для любителей делать ставки. В-третьих, в оазисе есть обширный магически рынок, где я смогу выгодно продать эль и купить много чего полезного. В-четвертых, мы сможем убедиться в том, что мадам Мари не лукавит и все, действительно, движется в выгодном для нас направлении. Как по мне это достаточные поводы для того, чтобы навестить маму. Если хочешь, мы даже на глаза ей не покажемся, а я не стану лезть в ее личную жизнь.
  
  - Во-первых, я в этом не участвую, - категорически повторил орк. Мило личико и мольба во взгляде его не обманут и не переубедят! - Во-вторых, я не буду носильщиком для тебя и по первому требованию таскать на себе все твои покупки. В-третьих, орки терпеть не могу Чак-Таков, для нас это неприемлемый транспорт. Кстати, эти твари нас тоже недолюбливают. В-четвертых, орки не азарты, и не делают ставки. Мы сражаемся, торгуем, полагаемся на силу и навыки, а не на удачу и богов. В-пятых, для орков неприятен жаркий климат, именно поэтому мы предпочитаем жить в степях. В-шестых, доводов не участвовать в твоей сомнительной затее у меня больше.
  
  - Значит, не передумаешь? - насупилась девушка, с прищуром смотря на воина. Обидно, что он не готов ее поддержать, но с доводами Урага не поспоришь, и здесь, скорее уж ей стоит отступить.
  
  - Нет. Но и тебя переубеждать или останавливать не стану. Быть вместе не значит быть привязанными друг к другу. Если ты хочешь что-то сделать - делай, то же самое касается меня. Хочешь в оазис - удерживать не стану, я верю в твое благоразумие и силы. Поверь, я найду, чем заняться в твое отсутствие, наемники всегда нужны. Скучать не стану.
  
  - Удивительно, но твоя фраза одновременно обидная и обнадеживающая.
  
  - Снова ищешь скрытый смысл там, где его нет.
  
  - Это в крови людей. Так что, я могу смело отправиться в оазис?
  
  - Да. Тебе не нужно мое разрешение. Главное, хуже, чем есть, не сделай...
  
  - Я постараюсь, но ничего не обещаю, милый.
  
  Софи не имела ничего против того, чтобы выполнить задуманное в одиночку. Немного грустно, но так будет удобней и быстрей, да и не придется думать, чем занять орка, пока она делает то, что ей нравится. Ураг прав, они не привязаны друг к другу, да и не хотелось ей превращаться во вторую Магду, контролирующую каждый шаг окружающих. Нет. Она сделает все, чтобы этого не случилось!
  
  ***
  
  Несмотря на то, что орк категорически отказался участвовать в затее Софи, и даже прямо заявил, что считает ее идею глупой и недальновидной, все равно помогал в сборах. Не мог же он оставить все на самотек! Нужно было удостовериться, что его женщина ничего не забыла и сможет о себе позаботиться, пока его не будет рядом. Не то, что бы он сильно волновался, но некоторые вещи Ураг предпочитал держать под контролем. Что же касается самой Софи, то она считала любые приготовления излишними. Она множество раз бывала в пустыне, и даже сама участвовала в гонках. Не очень удачно, но зато ее появление многим запомнилось. Одним словом, девушка знала, куда направляется и чего ожидать от местной фауны, жителей пустыни, а так же гостей оазиса. Оставалось это прояснить орку, который вдруг решил, что она непременно влипнет в неприятности. Ну, что за глупости! Неужели, за время их знакомства она сделала хоть что-то, намекающее на то, что она способна совершать глупости? Конечно же, нет! Да и в магии ее орк не разбирается, так зачем давать бесценные советы?
  
  - Послушай, - Софи воинственно уперла руки в бока. - Мне, конечно, приятна твоя забота, но не перегибай палку. Я, если ты позабыл, сильная магичка, и вполне умею отваживать от себя нежелательных кавалеров. К тому же, сейчас владельцы оазисов пекутся о безопасности гостей. Им это экономически выгодно. Поверь, мне много вещей не понадобится, и все эти защитные и сигнальные амулеты ни к чему.
  
  - Это только до тех пор, пока ты не решилась наложить свои руки на артефакты царей гробниц или вмешаться в результаты гонок, - Ураг намеревался до конца настаивать на своем. - Я тебя знаю уже достаточно, чтобы понимать, что ты сорвешься и полезешь туда.
  
  - Ошибаешься! Я отправляюсь в пустыню исключительно ради мамы, - это было чистой правдой, к тому же все гробницы давно уже разграблены. Тут и без нее превосходно обошлись. А жаль. Было бы иначе, и слова орка вполне могли бы иметь под собой основание.
  
  - Тогда ничего страшного от связующего амулета не будет.
  
  - Он требует постоянной магической подпитки.
  
  - Справишься, - упрямо твердил Ураг.
  
  - Но...
  
  - Я прошу, - мужчина недовольно нахмурился. Это просто поразительно, как много у него терпения! Будь на месте Софи другая, он давно бы все бросил: и уговоры, и девушку. - Я же для тебя амулет от любовных чар ношу, хотя и считаю это полнейшим бредом. Так почему ты не можешь ответить мне тем же?
  
  Временами Ураг умел поставить вопрос так, что ей и возразить было нечего. И после этого кто-то еще будет говорить, что орки тупые вояки, умеющие только убивать! За пока что недолгое время их совместной жизни Софи видела множество примеров обратному. Ураг не любил пустых разговоров, рассуждений, не пытался сделать вид, что знает все и обо всем, не стремился постигать новое и неизведанное, но при этом много знал и понимал, умел вовремя сказать свое веское слово. Вот и сейчас, магичке было нечем возразить, ведь безосновательно упорствовать все равно, что расписаться в собственной глупости. Все чаще девушка задумывалась о том, что ее орк неплохо умеет манипулировать другими. Удивительное открытие, но в него вряд ли кто-то поверит. Стереотипы в их мире не так уж просто разрушить, да и не зачем это делать.
  
  - Хорошо, но только, чтобы ты не волновался, - отступила девушка.
  
  - Отлично. Тогда я буду спокоен за тебя. Я твою побрякушку тоже снимать не буду.
  
  Ураг еще раз оглядел свою красавицу Софи с ног до головы, словно пытаясь убедиться в том, что ничего не упустил. Он не одобрял поведения и замыслов девушки, но даже не думал что-то запрещать. Это бесполезно и лишь испортит их отношения, а этого орку не хотелось. У его женщины непростой характер, и он догадывался об этом, когда согласился на ее безрассудное и такое заманчивое предложение. Да и права Софи - она сильная магичка, сможет о себе позаботиться, в этой ситуации впору волноваться за оазисы и Магду. И все же воину было неспокойно, не хотелось отпускать девушку в пустыню одну, но и идти с ней тоже, не вариант. Что ж, придется все пустить на самотек, надеясь, что ничего дурного не выйдет.
  
  - Замечательно, - Софи вздохнула с облегчением. Ей давно уже пора отправляться в путь, иначе она рискует не успеть на гонку, а это неприемлемо! - Обещаю, привезу тебе парочку сувениров.
  
  Ураг лишь хмыкнул, да покачал головой. Только сувениров ему не хватало! Похоже, ему остается лишь довериться судьбе и дожидаться возвращения своей женщины. Это не сложно, учитывая, что и у него дел полно. Как раз старинный друг нуждается в помощи и его боевом топоре. Сама мысль о том, что он снова ощутит жар битвы и запах смерти, возбуждал ничуть не меньше вида Софи. Они оба получат желаемое, а после смогут рассказать друг другу о том, как все прошло.
  
  Магичка продолжила суетливые сборы, то и дело, бросая задумчивые взгляды, то орка, то на часы. Она будто рассчитывала, что-либо первый передумает, либо вторые замрут, подарив ей чуточку больше времени. Увы, ни того, ни другого не происходило. Ожидаемо! Как всегда, Софи хотелось взять с собой как можно больше полезных и 'нужных' вещей, но без Урага это было невозможно. Все сумки придется тащить ей, и это необходимо учитывать. Как же она ненавидит сборы! Все! Нужно заканчивать, иначе гонок она не увидит!
  
  - Ну, - девушка, вымученно улыбнувшись, перекинула сумку через плечо. - Я побежала. Связующий амулет настроен на тот который я тебе подарила. Если со мной что-то случится, ты первым об этом узнаешь. Но этого никогда не произойдет.
  
  - Сомнительное утверждение.
  
  - Я само благоразумие, - возмущенно фыркнула магичка, с гордо поднятой головой проходя мимо своего мужчины. Она вовсе не обижалась, но смолчать не могла. - До скорой встречи, дорогой!
  
  ***
  
  Пустыня! Это слово о многом говорило, но не отражало сути места, оно обманывало и вводило в заблуждение, всеми силами пыталось запутать. На самом деле среди золотых песков, скрывалось много удивительного и захватывающего - любому магу известна эта истина. Именно в пустыне можно было найти редкие растения и животных с уникальными свойствами. Да, их сложно раздобыть, при этом не пострадав самому, но результат того стоил. Еще одна причина отправится навестить любимую мамочку. Если все правильно сделать, даже денег на покупки тратить не придется, все необходимое она заполучит, используя собственные силы. В таких обстоятельствах оставалось лишь сожалеть об упрямстве орка, не пожелавшего ей помогать. Ей бы не помешали его мускулы. Ситуация вновь заставила магичку задуматься о проблеме транспортировки вещей, которая снова и снова встает перед ней. Давно пора решить эту проблему и придумать, как облегчить свою жизнь. Но это все позже, сейчас ей предстояло заняться делами насущными: разместиться в гостинице, привести себя в порядок и немного отдохнуть, пользуясь всеми благами курорта, а после сделать ставку. Без этого нельзя. Она вовсе не азартна, умеет вовремя остановиться, но как можно устоять, когда есть возможность испытать судьбу и удачу? Всего разок, хуже от этого точно не будет.
  
  Софи пребывала в приподнятом настроении. Оно и не удивительно, ведь все шло по плану, да и сам яркий и благоухающий оазис завораживал своей красотой. Все казалось идеальным настолько, что даже толпа шумных туристов ничуть не раздражала девушку. Она просто не замечала тех, кто был недостоин ее внимания, и двигалась прямиком к своей цели - гостинице, в которой регулярно останавливалась. Если с отцом девушку единил День Зеленого эля, то с матерю - гонки на чак-таках. Как это ни странно, но отец Софи, точно так же, как Ураг не любил пустыню, всегда отказывался посещать гонки, но никогда не запрещал матери и дочери развлекаться в чисто женской компании. Он лишь простил дочь присмотреть за мамой и не давать ее в обиду, и, конечно же, Софи с радостью исполняла просьбу. Вот только в этом не было никакой необходимости - Магда превосходно справлялась с любой проблемой, а оказавшись в оазисе, и вовсе преображалась. Она словно забывала о строгости и необходимости все контролировать, начинала улыбаться, и позволяла дочери по-настоящему расслабиться. Софи всегда любила такие совместные поездки, но после смерти отца все прекратилось. Магда будто запретила себе любой отдых и развлечения, посвятила себя работе и преподаванию. Теперь все могло вернуться... Отчасти... Девушка понимала, что прежних отношений у них уже не будет, ведь многое изменилось.
  
  За этими размышлениями, магичка даже не заметила, как добралась до гостиницы. Стоило переступить через порог, как в нос сразу ударил аромат восточных благовоний. И пусть Софи не любила приторно-сладкое, но этот запах все равно казался приятным, настраивал на расслабление.
  
  - Софи! Рад вас видеть! - раздался радостный голос управляющего. Уже немолодой мужчина, всю жизнь проработавший в этом месте прекрасно помнил каждого постоянного клиента, их привычки и предпочтения. Он создавал ощущение, что ты не в гостинице оказался, а приехал к давнему другу. - Ваша комната уже готова.
  
  - Вы знали, что я приеду? - насторожилась девушка.
  
  - Естественно. Мадам Магда прибыла неделю назад, а поскольку она ни разу не бывала здесь без вас, то мы сразу подготовили вторую комнату. Жаль только, ваша мать не сообщила, когда именно вы появитесь.
  
  - Я и сама этого не знала, - мягко улыбнулась Софи. Ей не стоит быть такой подозрительной.
  
  - Понимаю. Время идет, и маленькая девочка превратилась в очаровательную леди, у которой много поклонников и дел, но и о семье забывать не стоит. Ваше участие в гонках стало традицией, которую не стоит нарушать. Дети не должны забывать о родителях.
  
  - Согласна с вами, - после слов управляющего стало немного не по себе, и даже капельку стыдно. Девушка все еще злилась на мать, но при этом все отчетливей осознавала, что именно Магда ее самый родной человек, именно она всегда придет на помощь и все, что она делает, по большому счету лишь проявления любви. Ей стоит проявить понимание, ведь это будет правильно, да и отцу она обещала, что будет присматривать за мамой. - Она здесь?
  
  - Она осматривает чак-таков, - улыбнулся мужчина, ненавязчиво беря девушку под локоток и ведя в сторону номеров. - Завтра же гонки, к тому же такие значимые.
  
  - Да, я наслышана, - похоже, она появилась более чем вовремя. Так она и на женихов матери посмотрит, и узнает, кто будет победителем. Вот бы еще понять, кто из кандидатов заинтересовал Магду. Только Сейчас Софи осознала, что забыла уточнить у Мадам Мари, как же имя того, кого она подобрала в качестве идеального кандидата. Придется разбираться на месте.
  
  - Я рад, что траур вашей матери подошел к концу, она красивая и сильная женщина, достойная своего счастья.
  
  - Я тоже рада, - вздохнула Софи. Все эти разговоры немного угнетали, и уже не хотелось полностью осуществлять свой не самый умный план. - Камаль, у меня маленькая просьба, не говорите маме, что я приехала.
  
  - Хотите устроить сюрприз? - понимающе поинтересовался управляющий.
  
  - Да, к тому же не стоит ее смущать, да и женихов тоже. Появлюсь после гонок, так будет лучше всего.
  
  - Вы замечательная дочь. Мадам Магде повезло с вами, Софи, - мужчина остановился, напротив красной резной двери. - А вот и ваш номер. Мы сделали все, как вы любите. Я пришлю слуг, что бы приготовили для вас ванну с ароматными лепестками и целебной солью, а после в номер принесут обед и сладости. Вы сможете отдохнуть с дороги. Расписание гонок уже лежит на столике, но если желаете сделать ставку, рекомендую поторопиться, чтобы условия были наиболее выгодными.
  
  - Благодарю, - магичка вошла в номер, и сразу же окончательно стало ясно, что она на курорте. Раз так, пренебрегать этим не стоит. Кто знает, когда ей снова удастся выбраться сюда.
  
  Софи ни в чем себе не отказывала, наслаждалась отдыхом, теплом и предупредительностью работников небольшого респектабельного отеля. От жизни нужно брать все, не упускать ни одной возможности и уж точно не стоит отказываться от удовольствия, ради сомнительных затей. Удовольствием в данном случае был отдых и безделье, а вот сомнительной затеей - наблюдение за любимой мамой. Магичка отчетливо осознавала, что неправа, но гордость не позволяла ей признать это и просто вернуться домой. Да и любопытство проснулось, хотелось посмотреть на тех ненормальных, что себя не жалея решили приударить за Магдой. Софи было трудно представить себе таких мужчин. Красота, ум, магические способности и положение в обществе - неоспоримые плюсы, но не стоит забывать про характер. Магда точно не сможет долго сдерживаться и играть в очаровательную даму, так почему женихи не разбежались? Пора все выяснить!
  
  С этими мыслями, девушка вышла из отеля. Осведомитель дал знать, где сейчас находится ее мать, так что Софи точно знала, куда идти, и как не попасться на глаза Магде. Волнительно! Все походило на игру, именно так магичка все воспринимала, ей даже казалось, что она снова маленькая девочка, которой в любой момент может влететь за шалости. Наверное, прав был Ураг, когда отказался ехать с ней. С ним все было бы иначе: ни веселья, ни легкости, ни незаметности. Слухи о человеческой девушке и орке быстро бы облетели не только оазис, но и всю пустыню. О скрытности можно было бы и не мечтать. Удачно все ложилось. Софи невольно прикоснулась рукой к связующему амулету. Он ей был без надобности, но душу грел, словно постоянно напоминал, что Ураг рядом, волнуется за нее. Было в этом что-то приятное, теплое, по-настоящему семейное. Кажется, она уже начала скучать по своему мужчине.
  
  Оазис цвел и благоухал, полнился смехом и щебетанием отдыхающих, обсуждением последних сплетен и предстоящих скачек. Торговцы наперебой зазывали в свои лавки, мрачные типы в тени, выискивали взглядами искателей приключений, чтобы продать им очередную уникальную карту неизвестной гробницы всеми забытого, но невероятно богатого и могущественного царя. А ведь было время, когда она велась на это, порывалась отправиться исследовать древние тайны. Хорошее было время, полное беззаботного веселья и радости. Шум и суета вокруг расслабляли, ни капельки не злили, несмотря на то, что Софи не очень-то жаловала людей и толпу, предпочитая уединение.
  
  - Что-то я последнее время все чаще о прошлом вспоминаю. Так недолго и в детство
  захотеть вернуться, - пробубнила себе под нос Софи.
  
  Ее жизнь круто изменилась с недавних пор, так что не получалось не сравнивать ее с прошлым. Вот только сейчас нужно не ностальгии предаваться, а искать мать, узнать, как у нее дела. Хорошо еще, что она здесь не первый раз, так что знает, как сократить время, и быстрее добраться до места проведения скачек. Девушка быстро свернула в тесный переулок, через который не каждый взрослый сможет просочиться. Софи такие сложности не пугали. И плевать, что платье после этого все окажется в пыли и грязи, а еще в побелке. Не велика печаль!
  
  - Да что же это такое?! В прошлый раз вроде легче было, - ворчала девушка, чувствуя, что протискиваться вперед все тяжелей. Еще немного и она просто застанет. - Не надо было, столько есть на завтрак! Но ведь это так вкусно!.. К тому же бесплатно... - выход уже совсем рядом, до него рукой подать, всего пара метров и она окажется на другой стороне города, к тому же избежит всех встреч с местными жителями и отдыхающими. Идеально! Но обратно, все же, стоит пойти длинным путем. - Да, кто только строил это? Стены же откровенно кривые!
  
  Продолжая ворчать, Софи пробиралась вперед. Она не может застрять! Это же позор! Да и Ураг тут же почувствует, что у нее неприятности, объясняться придется. Что она скажет? А если мать ее увидит? Нет! Уж лучше все дома взорвать, чем выслушивать, как сильно она поправилась, и что маму слушать надо! Еще один рывок! Магичка буквально вывались на широкую улицу. А ведь казалось, что конец так близок!
  
  - Уф... - Софи быстро огляделась. Ее появление на немноголюдной улочке не привлекло никакого внимания. Люди продолжали заниматься своими делами. Великолепно! Никого испепелять не придется! Девушка с довольной улыбкой принялась отряхивать платье от пыли и паутины, от белых крупиц побелки. - Вот так, теперь намного лучше!
  
  Хорошо, что Урага с ней не было, так что никто не видел ее маленького позора. Еще раз оглядевшись, магичка неспешно направилась к стойлам. Увидеть чак-таков, которые будут участвовать в завтрашней гонке нельзя, это строго настрого запрещено и исключений быть не может ни для кого. Это сделано для того, чтобы желающие сделать верную ставку, не досаждали животным, и не смогли им навредить или что-нибудь подсыпать, чтобы победить. Все должно быть честно! Но это не значит, что нельзя навестить других чак-таков, ждущих свой звездный час. Эти животные по праву носили титул самых быстрых и выносливых во всей пустыне, к тому же они были невероятно красивы. Мало кто в состоянии устоять перед ними, и Магда не исключение. Зная мать, Софи не сомневалась в том, что женщина решила покататься, проверить свои навыки, позабыв о положении и статусе. И дело вовсе не в любви к этим грациозным животным, скорее уж Магда хотела продемонстрировать спокойствие и невозмутимость, некую незаинтересованность в результате, и таким образом подогреть интерес к своей персоне. Естественно оба ухажера должны находиться рядом, иначе и быть не может.
  
  Магда коварна во всем, никогда нельзя об этом забывать! Софи было это известно, как никому другому, ведь женщина не только наглядно демонстрировала личный пример, но и многому учила свою девочку. И нужно признать, что весьма удачно.
  
  - Вот мы и на месте, - магичка довольно потирала руки. - Теперь самое главное, не спалиться.
  
  Софи никогда не ладила с ездовыми животными; была у них мистическая взаимная неприязнь. Именно по этой причине девушке приходилось путешествовать в основном пешком, что значительно усложняло ее существование. Причем, магичка честно пыталась экспериментировать в этом деле, но все безрезультатно. С чак-таками ситуации обстояла иначе, эти грациозные и стремительные создания ее любили, она же ими откровенно восхищалась и любовалась. Проблема была лишь одна - эти животные могли жить только в пустыне, а их грация и скорость проявлялись только в песках. Здесь уже ничего не поделать, либо все оставлять, как есть, либо перебираться со всеми пожитками в один из оазисов. На последнее Софи не готова была пойти, особенно теперь, когда у нее появился замечательный мужчина, не переносящий жару и зной.
  
  Девушка беспрепятственно вошла в просторное здание, в котором расположились стойла. Здесь приятно пахло свежей, слегка подсушенной травой и цветами. Магичка без труда могла уловить в воздухе ароматы розмарина и ромашки, а еще тонкую нотку жгучего перца. В отличии от других ездовых животных чак-таки всегда приятно пахли, да и вообще были чистоплотными. Эта их черта всегда нравилась Софи, считющий их невероятно умными и благородными животными. И пусть многие бы с ней не согласились, это не имело значения, магичка во всем предпочитала иметь свое мнение, а не соглашаться с другими.
  
  - Добрый день! Неужели это наша милая Софи!!!
  
  - Ха-ха-ха! Милой меня только вы меня и считаете, Саид! - улыбнулась девушка. В оазисах было принято радушно принимать гостей, делать вид, что каждый приехавший отдохнуть твой давний друг, а его появление высшее счастье. Лицемерие чистой воды! Но почему бы нет, ведь так всем намного удобней. Хозяева пустыни получали золото, а жители других регионов отдых и заботу. Все справедливо.
  
  - Уверен, это не так! Каждый раз, когда я вижу вас, мое сердце радуется и наполняется светом. Вы как маленький огонек, чье появление разгоняет мрак и дарит тепло.
  
  - Саид, вы как всегда, красноречивы. Готова слушать вас бесконечно...
  
  - Но вы здесь не за этим, - понимающе закивал добродушный толстячок в огромном тюрбане, украшенном ярко красными перьями и крупными сапфирами. - Я подготовлю для вас Глорию. Кстати, если поторопитесь, то сможете нагнать вашу мать, она направилась на прогулку в долину перевернутых пирамид.
  
  - В долину перевернутых пирамид? - Софи была удивленна. Магда никогда не была любительницей стандартных туристических маршрутов и поверхностных рассказов о культурных и исторических ценностях.
  
  - Знаю, необычный выбор для поездки, но иногда любому человеку нужно побыть в одиночестве и подумать. Но вас она будет рада видеть. Даже не сомневайтесь в этом.
  
  - Так она отправилась одна? - на всякий случай уточнила девушка, следуя за Саидом, быстро семенящим между стойлами. Он всегда безошибочно определял, кому и какой чак-так подойдет, с кем гость найдет общий язык и взаимопонимание.
  
  - Да, пока ее кавалеры готовятся к гонке, она решила развеяться. Это верное решение. Не стоит отвлекать мужчин, стремящихся впечатлить женщину. Надо дать им время подготовиться, собраться с мыслями и силами... Но, думаю, дело не только в этом.
  
  - Продолжайте... - Софи ловила каждое слово мужчины. Саид не только владелец самого большого количества чак-таков и устроитель самых крупных гонок, но еще человек, знающий все, что творится в оазисе. У него можно было раздобыть любую информацию, а еще он обладал поразительной наблюдательностью.
  
  - Ее взгляд был полон огня, того самого, что был в ваших глазах, перед тем, как вы в тайне ото всех бросили вызов песчаному убийце. Магда явно что-то затевает, - поделился ценной информацией Саид. - К тому же, не в правилах вашей матери сообщать о своих планах. Она будто хотела, чтобы я преподнес верную информацию тому, кто захочет что-то узнать.
  
  - Она точно в долине перевернутых пирамид? - магичка шумно сглотнула. Ее встреча с песчаным убийцей почти обернулось катастрофой. Неприятные воспоминания, и Саид об этом неспроста упомянул. Он никогда не вмешивался открыто, но всегда давал понять, куда стоит двигаться. В истории с Песчаным убийцей он сыграл не последнюю роль, фактически пара его слов спасла ей жизнь.
  
  - Можете не сомневаться. Пока там, но куда она направится дальше, я не знаю.
  
  - Тогда мне стоит поторопиться и все выяснить.
  
  Как-то все пошло не по плану. Софи надеялась увидеть женихов матери, попытаться понять, кто ей нравится больше, а кого предпочитает сама Магда, окончательно решить, стоит ли сообщать о своем важном мнении и желаниях, или послушать совета Урага и не вмешиваться. А вот теперь в ее душе пробудилось любопытство и немного беспокойства. Она похожа не только на отца, но и на мать, от обоих родителей девушка взяла не только лучшее, но и худшее. Если глаза ее матери полны огня - это не к добру... Софи уже доводилось видеть подобное, правда, тогда отец еще был жив и мог вмешаться. И все же, почему долина перевернутых пирамид? Странно все это.
  
  - А вот и Глория, вы уже знакомы, так что поладите.
  
  - Конечно. Цена прежня? - девушка протянула Саиду мешочек с золотыми монетами приготовленными заранее.
  
  - Да, - мужчина, не пересчитывая, взял плату. Он доверял магичке, знал, что не в ее правилах обманывать. - Когда вернетесь, мы подсчитаем остальную сумму.
  
  Софи лишь кивнула. Пора прокатиться и насладиться приятным путешествием в песках, а еще выяснить, что происходит. Она явно не напрасно решилась приехать - само проведение привело ее в оазис.
  
  ***
  
  - Ну, здравствуй, Глория, давно не виделись. Ты же помнишь меня? - магичка с нежностью провела ладошкой по нежнейшим красным перьям, наслаждаясь тем, как они ласково щекочут ее. - Конечно, помнишь. Ты же у нас умная девочка. Сегодня мы с тобой немного покатаемся, но для начала у меня есть сюрприз для тебя.
  
  Софи достала из припрятанного на поясе маленького мешочка золотистые зерна сладкой кукурузы. Чак-Таки обожали это лакомство, и если кто-то хотел подружиться с грациозным пернатым животным или порадовать их, ему стоило запастись кукурузой. Девушка с улыбкой рассматривала Глорию, медленно жующую угощение. До чего же красивое и благородное животное! Чак-таки уникальны, хотя чем-то и похожи на птиц. У них точно так же есть перья, причем, удивительного насыщенного алого цвета, они словно наполнены кровью, к тому же красиво искрятся на солнце. Твердый крючковатый клюв, строение головы так же навевали на мысли, что перед тобой птица. Но на этом сходства заканчивались. Чак-таки обладали длинной гибкой шеей и широкой спиной, на которой удобно сидеть, а еще мощными ногами с перепонками, а вот крыльев у них никогда не было, зато имелся длинный хвост, благодаря которому животные при беге удерживали равновесие на крутых поворотах. Если уж сильно придираться, и разбираться, что они больше походили на ящериц, но такое сравнение совершенно не нравилось Софи.
  
  - Вот так, умница, - похвалила Глорию девушка, как только та окончательно справилась с угощением. - Будешь себя хорошо вести, я еще принесу.
  
  Вставив ногу в золоченое стремя, девушка с легкостью забралась в кожаное седло. Немного поерзав, магичка окончательно устроилась. Вот теперь можно отправляться в путь. Это очень удачно, что стойла имеют свой собственный выход за городскую стену. Так можно стазу ощутить скорость, а не медленно плыть среди толпы отдыхающих и жителей оазиса. Да и не приспособлены узкие улочки для таких животных, им намного лучше на открытом пространстве, где ничто не сдерживает и можно полностью отдаться скорости и невероятному ощущению свободы.
  
  - Чак-чак! - резко и четко произнесла Софи.
  
  Команда сработала безотказно, как впрочем, и всегда. Услышав знакомый звук, Глория бесшумно и плавно сорвалась с места, устремляясь к выходу. Наезднице даже не приходилось пользоваться поводьями, направляя своего чак-така. Животное само выбирало нужный маршрут, преодолевая извилистый подземный ход, ведущий прямиком в пустыню. Глория знала, чего от нее ждут, да и врезаться в стену не хотела. Реакции и скорости Чак-таков можно было только позавидовать. В этом деле с ними могли сравниться лишь сильфы - дети ветров. Повороты сменяли один другой, и за считанные минуты Софи достигла выхода, резкий рывок и палящее солнце коснулось нежной бледной кожи магички, а пустынный ветер ударил в лицо. Девушка сразу же натянула маску. Теперь ей нестрашны песок и раскаленный воздух!
  
  - Чак-чак! - подгоняла девушка, аккуратно и ненавязчиво направляя животное в нужном направлении. Их ждала долина перевернутых пирамид, место, куда стремились все туристы. Вот только там нечего делать Магде. - Чак-чак! - несмотря на то, что Глория и так бежала быстро, Софи продолжала отдавать команду, бежать быстрее. Она точно знала, что животное способно на большее, а ей самой стоит поторопиться.
  
  Каждый раз оказываясь в седле чак-така, девушка ощущала невероятный прилив восторга и детской радости. Ей нравилось ощущение скорости, плавного скольжения по песку. Прекрасное животное не раскачивалось, не дергалось, бежало спокойно и размерено, превосходно балансируя на поворотах. Лишь чак-таки способны подарить такие ощущения в мгновение ока доставить в любое место пустыни. Софи позволила себе расслабиться, забыть обо всем и просто наслаждаться! Пустыня прекрасна, жаль только, что жить здесь постоянно для нее неприемлемо. Страна барханов останется в ее сердце навечно, но будет при этом недостижимой мечтой, миражем, которого невозможно достигнуть. Была бы она не так умна и более наивна, то погналась бы за ней, невзирая ни на что. Вот только не стоит забывать, что мираж - всегда не то, чем кажется, а мечта - отличается от реальности, и прекрасный образ может с легкостью рассыпаться.
  
  Всего полчаса, а цель уже виднеется на горизонте. Причудливое и полное магии место завораживало, и казалось лишь иллюзией для тех, кто бывал здесь впервые. Оно и неудивительно, ведь лишь здесь величественные громадины-пирамиды стояли своим основанием не на земле, а упирались им в небо. Единственной опорой для них была острая вершина пирамиды. Древнее и мощное проклятье царей гробниц однажды перевернуло их, заставив замереть столь неправильно. Говорят, что правители древности, желали перевернуть весь мир, дабы вернуться к жизни, но всей их мощи хватило лишь на пирамиды. Невероятное зрелище! Целые дворцы, построенные для мертвых царей! Сотни усыпальниц будто стояли на небе, застыли, так и не пронзив землю!
  
   Софи невольно залюбовалась этим местом. Ей уже доводилось бывать здесь, но всякий раз первое ощущение от представшего взору вида, поражало и удивляло. Так и хотелось самой встать на голову, чтобы увидеть все в правильном свете. Все перевернутые пирамиды давно изучены, в них не осталось ни тайн, ни сокровищ, но они все еще были полны молчаливой загадочности. Вот только Магда никогда так не считала. Так почему на прогулку она сегодня отправилась именно сюда? Чего она добивается?
  
  Чак-так, не сбавляя скорости, приближался к долине, и от того, казалось, что древние сооружения не просто нависали над землей, а надвигались на путешественницу. Все ближе! Все больше и внушительней! Все неумолимей!
  
  - Что ж, пора выяснить, в какую игру играет любимая мамочка!
  
  Оставив Глорию с другими чак-таками, Софи направилась на поиски матери. Несмотря на то, что девушка понятия не имела, где родительница и что та затевает, она не сомневалась, что с легкостью справится с поставленной задачей. Во-первых, она великолепно владеет магией, так что сплести поисковое заклинание будет не сложно. Во-вторых, кровное родство могло служить настоящей путеводной нитью и чем ближе родство, тем легче поиск. Все было на ее стороне. Ну, это если позабыть о многочисленных отдыхающих, которых привлекали не только спа-процедуры и гонки, но и древняя, полная тайн и загадок история, необычные виды и ощущения. Шумно, тесно, раздражающе! Софи не любила людей, особенно в большом скоплении.
  
  - Что-то тут не так, - бубнила себе под нос девушка, следуя за путеводной нитью. Занятно, но последнее время ей частенько приходилось использовать именно эту магию. А ведь она ее недолюбливала, предпочитая что-то более искрящееся и яркое. - Что она здесь забыла? Не понимаю.
  
  Софи хорошо знала мать, а потому ее поведение не укладывалось в голове, пробуждало все больше вопросов. В этой ситуации успокаивало лишь то, что натяжение путеводной нити было не сильным, а сама она не тонкой. Магда недалеко! Оставалось лишь найти ее и устроить слежку, а может даже вмешаться. Это как получится. Магический след вел к одной из малых пирамид, стоящей на окраине долины. Она даже не принадлежала одному из великих царей, считалось, что ее построили для одного из придворных магов. Ничего примечательного. Гладкие стены, никаких фресок и свитков, более того, все давно разграблено. Внутрь почти никто не заходил, как и во многие другие пирамиды. Людей привлекали более крупные, яркие и лучше сохранившиеся сооружения. Софи ускорила шаг. Она многое знала о перевернутых пирамидах, но понятия не имела, что мать здесь забыла. Неужели ищет укромное местечко в долине? Нет. Это глупо! Магичка с легкостью маневрировала среди потока туристов. Благо, что они двигались в разных направлениях, так что быстро разминулись. С каждым шагом девушка отдалялась от основной массы людей, а вместе с тем стихало гудение множества голосов. Даже дышать становилось легче, словно воздуха стало больше. Так-то лучше.
  
  Никем не замеченная девушка смогла войти в пирамиду. Вход никогда не закрывался, да и охраны не было. Здесь нечего воровать, да травму получить неоткуда. К тому же не стоит сбрасывать со счетов предприимчивых жителей оазисов, установивших магический барьер вокруг долины. Войти сюда просто, а вот уйти с неоплаченным сувениром, нет. Все открыто лишь на первый взгляд. Софи опустилась на корточки, прикоснувшись к каменному полу ладонью, зашептала заклинание. Теперь путеводная нить стала ярче. Она не просто призывала следовать за собой, но и рисовала на специальном зеркальце план пирамиды, подробную схему пути до цели. Удобная доработка Магды принесла ей степень магистра магии и пост заведующей кафедрой в магической академии.
  
  - Что такое? Бред...
  
  Софи вновь зашептала заклинание, не безосновательно полагая, что допустила ошибку. Такое случается со всеми, особенно, когда все делаешь на автомате, давно не повторяя заученный когда-то материал. И снова та же картина. Девушке уже доводилось бывать в малой пирамиде на окраине долины, что скрывать, она вдоль и поперек облазила все постройки, превосходно помнила все в мельчайших подробностях. Сейчас же план рисовал ей нечто новое. Неужели ее мать что-то нашла? Сердце магички забилось быстрей, даже ладони вспотели, предвкушение и трепет полностью поглотили девушку, сорвавшуюся с места. Она планировала быть скрытной, прятаться до последнего и ждать, но сейчас это все оказалось неважным. Любопытство пробудилось и не желало отступать. Как и во многих других аспектах это чувство вело Софи. Любопытна, как кошка - это про нее, магичка даже не думала это отрицать.
  
  - Да, куда она?!
  
  Возмущенно воскликнула девушка, осознавая, что нить натягивается сильней. Ее мать не просто двигалась, а делала это с несвойственной для нее скоростью. Магда вообще не любила бегать, а учитывая ее страсть к каблукам, и вовсе была не способна это сделать. И все же Софи не поспевала за натягивающейся нитью. Хорошо еще, что нее зеркало есть. Девушка мчалась все быстрей, внезапно осознавая, что на месте, где когда-то была сплошная стена, появился узкий проход, а статуи слегка сместились. Это было почти незаметно, простой турист или даже работник охраны не смогли бы заметить эти изменения. Сама Софи не сразу увидела, куда бежала. Без нити и зеркала она бы точно ничего нашла, так и осталась бы стоять посреди пустой пирамиды, не зная куда идти. Но как? Перевернутые пирамиды давно изучены как историками, так и магами. Все тайны давно раскрыты! Или же нет?! Фантазия рисовала разные образы, а мозг отчаянно пытался проанализировать полученную информацию. Единственное, что приходило в голову - тайный ход открывался лишь в определенный период, а до этого срока он был настолько хорошо защищен, что даже великие маги не смогли его найти. Если так, то ее Магда вовсе не за женихами отправилась в Оазис, или не только за ними. Скорее уж решила совместить приятное с полезным! В этот момент Софи искренне восхищалась своей матерью. Вот уж кого в угол не загнать, так это ее. И все же, стоит поторопиться.
  
  Глаза девушки наполнились магическим светом, а по телу забегали искрящиеся голубые молнии. Не самый лучший выбор, но сейчас ей нужна скорость, иначе цель не нагнать. Софи бежала все быстрей, оставляя за собой сияющий след, даже не замечая, как связующий амулет, который ее заставил надеть Ураг, начал неотвратимо наливаться багряным цветом. Он улавливал больше, чем видела магичка, он должен был исполнить свою роль.
  
  Благодаря магии девушка бежала все быстрей, еще немного и даже самая стремительная молния с ней не сравнится. Поразительное ощущение! Оно было способно вызвать лишь улыбку, да ощущение полного счастья. Вот только подобное применение магии быстро истощало, делало беспомощной в ближайшей перспективе. Софи чувствовала, что нагоняет мать, но при этом ослабевала, но что намного хуже, она уже не понимала, где находится. Если верить ее ощущениям, они покинули долину перевернутых пирамид, и теперь где-то глубоко под песками Великой пустыни. Магичка просто не успевала размышлять о происходящем, боялась упустить момент.
  
  Еще немного и все станет ясно, она напрямую потребует объяснений у Магды. Сейчас не до скрытности. Девушка мимоходом бросила взгляд зеркальце, судя по всему, впереди всего два поворота и небольшой коридор. Отлично! Да и цель застыла на месте без движения. Неужели выдохлась? А может, нашла, что искала? Магия скорости спала, а Софи стала бежать намного медленней. Сразу же начала ощущаться усталость в ногах, а дыхание сбилось, даже в боку закололо. Физически магичка была не такой уж выносливой, так что такой поворот был ожидаем. Постепенно девушка перешла на быстрый шаг, а после и вообще на тяжелое топанье.
  
  - По ходу дела, с собой при любых обстоятельствах нужно таскать запас зелий, - недовольно проворчала Софи, раздраженно хлопая по карманам в поисках хоть чего-то полезного. Вот только, на неприятности в этом тихом месте она совершенно не рассчитывала, а потому оказалась неподготовлена к ним. Пусть! Теперь ни магию восстановить, ни физические силы! Хорошо еще, что пара поддерживающий амулетов на ней есть всегда.
  
  А вот и коридор - всего десять метров, не больше. Вроде бы, ничего опасного, никаких секретов, но девушка все равно насторожилась. Интуиция ее не подводила никогда, вот и сейчас нашептывала, что что-то не так. Софи пристально осматривала стены, пол, потолок. Сейчас самое время воспользоваться очередным заклинанием, но магичка не торопилась этого делать. Неизвестно, что ждет ее дальше, так что и рисковать не стоит.
  
  - Хм... - изящные дуги бровей сошлись на переносице, сливаясь в одну линию. - Разные плитки и никаких следов, - Софи присела на корточки, чтобы лучше все изучить. - А вот песка полно, словно здесь никто и не ходил вовсе. И это притом, что магия воздуха не использовалась, иначе бы всего этого бардака просто не было.
  
  Девушка переключила взгляд на стены. И вот они оказались более занятными: на них виднелись отпечатки ладоней и ног. Вполне можно было решить, что кто-то полз по ним. Странно. Очень странно. Девушка просто не представляла, какая маги могла способствовать подобному. В ее арсенале такого точно не было. Так что же делать? Отступить или рискнуть? Софи нервно закусила нижнюю губу. Она может упустить момент, если не решится. Что же предпринять? Взгляд метался в поисках хоть какой-то зацепки, но кроме вдавленных следов на стенах ничего не находил. Рука сама потянулась к первому отпечатку.
  
  - Мягко...
  
   Софи ощущала, как коснулась чего-то липкого, обволакивающего. И это нечто было именно там, где виднелись отпечатки, в других местах стена оставалась твердой, как и полагалась камню. Занятная магия! Не она ли призвана помочь преодолеть опасный участок? Вот только, чтобы заметить подобную лазейку нужно либо знать о ее существовании, либо ждать подвоха и быть очень наблюдательным. Последнее про свою мать Софи могла сказать с натяжкой, а по всему получалось, что она знала, куда шла и как добраться до места. Девушка снова опустила взгляд на зеркальце - Магда все еще не двигалась, да и невесомая путеводная нить больше не натягивалась. Как-то все это тревожно.
  
  Магичка все же решилась, из последних сил подпрыгнула, в надежде, что сможет как-то извернуться, прилипнуть к стене. Хорошо, что никто не видит! Она бы такого позора точно не перенесла! Секунда то ли полета, то ли падения! Все перед глазами завертелось и закружилось, странное давление ощущалась на плечах и спине, девушку буквально вдавливало в стену, да еще настолько сильно, что приходилось сопротивляться этому.
  
  - Оуч! - чуть вскрикнула Софи, чуть кривясь от боли. Такого она точно не ожидала. Да что скрывать, она вообще смутно представляла, как все будет происходить. - Хотела бы я посмотреть, как это все мать проделывала, - кряхтела девушка, пытаясь приноровиться, к новым условиям.
  
  Притяжение изменилось. Теперь, девушка вполне могла бы пройти по стене, но что-то подсказывало ей, что не стоит и пытаться подняться. Лучше следовать явному намеку и передвигаться на корячках. Да и ощущение, что она в любой момент может упасть никуда не делось. Слово в подтверждение этих мыслей, один из амулетов с металлическим звоном полетел вниз, стукнулся о камень. А в следующий миг полетел в зияющую пропасть. Вот так просто! Всего одно почти невесомое касание, и пола нет. Девушка лишь стиснула зубы - нужно ползти быстрее, а то мало ли тут еще таймер какой имеется. Вот только двигаться было непросто, и десятиметровый коридор начинал казаться бесконечным. Руки и ноги прилипали, с трудом отлеплялись от отпечатков, так мало этого, стоило оторвать руку конечность от опоры, как магичка тут же начинала падать. Сердце так и заходилось в бешенном галопе, разгоняя кровь по жилам, а связующий амулет тем временем продолжал наливаться краской. Вот только Софи всего этого не видела, не замечала, ведь важно в этот миг было лишь одно - доползти до безопасного места.
  
  - Лучше бы я Урага послушала. Сидела бы сейчас дома, зелья варила, с интересным мужчиной общалась. Может, даже в гости к оркам отправилась или эксперименты продолжила, но нет, решила за мамочкой проследить, - с трудом двигаясь вперед, ворчала девушка. Легче не становилось, но остановить поток слов магичка была уже не в состоянии. Теперь все выяснить для нее дело принципа, и плевать на всех женихов Магды и ее семейное положение!
  
  Софи была, мягко говоря, раздражена. Ей абсолютно не нравилось положение, в котором она оказалась. Мало того, что выглядела она глупо, так ещё и не понимала, что творится вокруг. Перевёрнутая пирамида, была пропитана странной, совершенно незнакомой девушке магией. Вот только раньше она не ощущалась. Софи все больше осознавала, что в случае непредвиденной ситуации ничего не сможет предпринять. Ну, и как тут не пожалеть, что Урага нет рядом? С его грубой силой под боком стало бы намного спокойней.
  
  - Кажется, теперь все не перевернуто...
  
  Девушка продолжала осматриваться. И теперь до нее отчетливо дошло два факта: первое - раньше она, как и все туристы, ходили по потолку, ведь пирамиды были именно перевернуты, а не построены так изначально. Второе - теперь все встало на свои места. Вот только как? Здесь было над чем поразмыслить, причем, лучше это делать спокойно, без спешки, обложившись книгами, амулетами и зельями. Таинственную часть перевернутой пирамиды было необходимо исследовать, но времени на это не было. Жаль! Что-то подсказывало Софи, что она не сможет так просто вернуться сюда вновь. Девушка тяжко вздохнула - мать, в любом случае, важнее открытий и новых возможностей.
  
  Чуть придя в себя от неприятного головокружения и вновь привыкнув находиться на полу, а не на стене, девушка решительно направилась в последний зал. Именно последний, ведь на схеме в зеркале ничего другого больше не было, да и связующая нить перестала натягиваться. Магда все ещё не двигалась. Это уже начинало пугать и напрягать, а потому Софи не собиралась прятаться. Пора все выяснить!
  
  - Мама!!!
  
  Магичка с грохотом распахнула тяжелые двери, преграждающие ей путь. Крик эхом отразился от стен, нарастая и становясь все громче, заполняя все пространство вокруг. Магда не шелохнулась. Женщина стояла спиной к дочери, но даже так было заметно, что исчезли привычные твердость и горделивость в осанке, ощущение силы, всегда исходившее от магички. Она казалась сломанной. Сердце Софи болезненно сжалось от ужаса и все внутри похолодело. Что это? Почему? Так не должно быть! Несмотря на все разногласия и ссоры, на непонимание между ними девушка любила мать, не желала ее терять. В этот миг, магичка не думала вовсе, эмоции и чувства возобладали, добавляя связующему амулету красноты, на нем даже проявились черные пульсирующие жилки. Но всего этого Софи уже не видела, она и вовсе позабыла о безделушке, которую ее вынудил нацепить орк. Девушка просто бросилась к матери, надеясь, что не опоздала, коря себя за медлительность!
  
  - Мама!!!
  
  Софи стремглав подлетела к застывшей неподвижной статуей женщине, с силой сжала ее плечи, пытаясь встряхнуть, рассмотреть лицо Магды, увидеть хоть какую-то искру в ее глазах. Взгляд женщины был затуманен, легкая золотистая дымка заволокла взор магички, лишая его осмысленности, возможности понять, где она оказалась и что происходит. Бледные губы беззвучно шевелились, но ни одного слова разобрать было невозможно. Магда не контролировала себя, оказалась марионеткой в чужих руках, она не видела и не слышала дочь. Страшно представить насколько силен тот, кто смог подобное сотворить с сильной магичкой!
  
  - Мама...
  
  Все естество трепетало и дрожало, страх и волнения окончательно завладели душой, но Софи не собиралась поддаваться эмоциям! Нет! Сейчас не время! Девушка осознавала, что необходимо действовать быстро, иначе им не спастись, не разобраться в происходящем! В конце концов, она не просто светлая магичка, но и целитель. Не просто целитель, а одна из самых талантливых и сильных в современности. Ей под силу исцелять раны, болезни, снимать проклятья и чары. Главное, чтобы хватило магического запаса, а еще, чтобы никто не помешал. Девушка нервно оглянулась. В помещении по-прежнему никого не было. Но это скорее уж повод для волнений, чем для радости. Нужно торопиться. Комната, в которой они оказались, не нравилась ей: зеленый нефрит на стенах и полу, золотой потолок и статуи - все казалось опасным, не тем, чем притворялось. И снова мороз пробежал по спине, заставляя задрожать. Да, что же это такое! Софи не понимала, что ей угрожает, не понимала, что происходит, а от того ее привычная самоуверенность испарилась.
  
  - Потерпи, - Софи взяла мать за руки. Ладони Магды были холодны, как лед, а на кончиках ее пальцев то и дело появлялись маленькие молнии. Женщина пыталась бороться, но у нее ничего не получалось. Чужое заклятье оказалось сильнее воли опытной магички. - Я сейчас все исправлю. Все будет хорошо. Вот увидишь.
  
  Софи не позволяла себе думать иначе, хотя стоило бы продумать и запасной план. Но пока что лишь одно приходило в голову - раз ее мать пытается сопротивляться чужой воле, значит ей нужно помочь. Магичка быстро зашептала слова заклинания, а ее взор моментально наполнился теплым светом. Это совсем не то, что во время боя, это сияние несло избавление и облегчение, не могло навредить! Силы покидали девушку, неспешно проникали в открытый мир. Целительная магия оплетала Магду, вступая в противоборство с непонятной золотой силой. Софи могла видеть, как два свечения столкнулись, чувствовать, как чуждая воля противится ей. Магичка заскрежетала зубами - она не сдастся, нужно лишь приложить больше усилий.
  
  Софи вкладывала в заклинание все больше магии, не замечая, как она не только исцеляет мать, избавляя ту от чар, но и тянется к каждой статуе в зале. Она была заворожена тем, что делала, да и по большому счету, ей было плевать на все, кроме матери. И это стало ее ошибкой...
  
  - Софи? - голос Магды дрогнул, а в глазах появилась осознанность. Она все еще не могла шелохнуться, но ясность разума вернулась. - Нужно бежать. Это сила нам не подчинится...
  
  Прежде чем магичка осознала смысл сказанных матерью слов, мир перед глазами померк. Она даже не почувствовала, как чужая магия окутала ее, проникла глубоко в сознание, подчиняя себе. Кто бы мог подумать, что все сложится именно так? Уж точно не Софи, привыкшая считать себя умной и предусмотрительной. Ей стоило все хорошенько осмотреть, оценить и проанализировать, а уже после этого что-то предпринимать. Но, нет! Она позволила чувствам взять верх, и вот плачевный результат не заставил себя ждать. Когда Магда придет в себя, она обязательно отчитает дочь за подобное легкомыслие и будет права! Жизнь мага не так проста и безмятежна, как кажется, она полна опасностей и сложностей, и если не думать головой, долго не прожить.
  
  Даже провалившись в темноту, девушка продолжала думать, пытаться понять, что произошло, и как теперь выбраться. Не может быть, что это конец! К тому же, не подчиняется ее воле только тело, да глаза пока не воспринимают мир, а вот голова все еще способна рождать идеи, а мозг со скрежетом, но работал. Итак, что же они имеют? Во-первых, они в неисследованной части перевернутой пирамиды. Во-вторых, ее мать явно пыталась подчинить себе силу, вышедшую из-под контроля. В-третьих, им стоит бежать, но это не возможно. Да уж, ситуация не из приятных, а тут еще и не пошевелиться. Софи и раньше приходилось сталкиваться с магией контроля, но на этот раз вырваться из ловушки чужой воли никак не получалось. Оставалось лишь ждать. Вот только чего? Девушка отчетливо осознавала, что им с матерью можно рассчитывать только на себя. Помощи ждать не откуда. Никому неизвестно, где они, да и связующий амулет не поможет Урагу быстро добраться до пустыни так быстро, как это нужно.
  
  Хотела бы она знать, что сейчас происходит...
  
  Время шло. Ничего не менялось. Все, что могла магичка - думать, строить гипотезы и планы, вспоминать заклинания, которые могли бы помочь. Здесь грубой магической силой точно не обойтись, придется использовать что-то более изощренное. Поток мыслей было невозможно остановить, но в нем не было спасительного спокойствия или уверенности. Перспективы двух магичек оказались более чем туманны. А ведь все должно было закончиться банальным семейным скандалом. Как же все это раздражает! Софи начала закипать, причем, злилась она на себя. Иначе нельзя, ведь не только Магда совершила ошибку.
  
  Зрение постепенно прояснялось. Не так быстро, как хотелось бы, но это лучше, чем ничего. Вот бы еще и тело начало слушаться, да язык шевелиться. Но, нет, так нет. Нужно довольствоваться тем, что есть. Кто знает, может быть, получится понять, что происходит. Софи не унывала. В подобных ситуациях вообще нужно держать себя в руках и не позволять страхам взять верх. После, когда они выберутся, она непременно всплакнет и проорется всласть, но это будет потом. Сейчас, нужно действовать. Этому она научилась от матери и на собственном опыте убедилась в том, что это верный подход.
  
  Поначалу виднелись лишь мутные трепещущие тени, ощущалось движение, неприятное мельтешение вокруг. Магичка отчетливо осознавала, что рядом полно народа и все чем-то заняты. Вопрос лишь в том, кто это и что им нужно. Образы становились все четче, принимали вполне себе человеческие очертания. Еще немного... Ожидание просто невыносимо! Будь она чуточку слабее, то разрыдалась бы. Еще никогда девушка не ощущала течение времени на физическом уровне, даже не думала о том, что это возможно.
  Первым, что Софи увидела четко и ясно, был цвет. Насыщенный золотой цвет всюду. Казалось, что она попала в сокровищницу, где даже стены из драгоценного металла. Красиво, дорого и жутко. Магичка, вопреки здравому смыслу, никогда не любила золото и его теплый блеск, не понимала его сравнения с солнцем. А вот сейчас его вокруг столько, что тошно становилось. Как только девушка привыкала к желтизне, у нее получилось сосредоточиться на всем остальном.
  
  Если бы она могла, то застонала бы от отчаяния. Ну, конечно! Они в долине перевёрнутых пирамид, в самом сердце великой и беспощадной пустыни! Кого можно встретить в такой ситуации, как ни повелителей гробниц? Древние владыки пустыни, бессмертные цари, не способные покинуть этот мир, первые некроманты и жертвы коварства богов - они никуда не исчезли, хотя и предпочитали скрываться от людей в бесконечных лабиринтах под песками. Их так давно никто не видел, что многие начали наивно полагать, будто мумии лишь сказки. Даже Софи скептически относилась к историям о них. Ещё бы всем давно известно, что живые мертвецы стягиваются к Некрополям, ждут своего часа, мечтая создать империю. И все же, сомнений не оставалось - они с матерью пленницы повелителей гробниц. Мумии-слуги явно не просто так вокруг них суетились - они готовились к какому-то ритуалу. Жаль, что пока невозможно повернуть голову и все как следует осмотреть, оценить ситуацию. Да и самого хозяина гробницы не было видно.
  
  Магичка скосила глаза в сторону, надеясь, что Магда рядом. Если нет, поводов для волнения у нее прибавится. В конце концов, здесь она только ради матери. И не важно, что стало истинной причиной приезда в оазис, сейчас девушка думала только о том, как спасти родного человека и выбраться на свободу самой. Вздох облегчения вырвался из груди в тот момент, когда девушка увидела Магду. Они на расстоянии вытянутой руки, друг от друга. Вот только пошевелиться все еще невозможно.
  
  Остается только ждать...
  
  ***
  
  Порталы существовали повсеместно, но мало кому в голову приходило использовать их без особой надобности. На то было множество причин. К основным можно было отнести нестабильность работы средств моментального перемещения и весьма неприятные побочные эффекты, сопутствующие путешествию. Никогда нельзя было быть уверенным, что окажешься в нужном месте, да еще невредимым, не приобретя и не потеряв ничего важного. И все же, к удивлению смотрителя башни перемещений оазиса, портал активировался впервые за десять лет и из него появился весьма необычный для этих мест гость: мрачный, злой и крайне недовольный орк.
  
  Ураг ненавидел порталы, но пришлось воспользоваться одним из них, так мало этого он вел в жаркую пустыню, в которой орку совсем не место. Уже за пару минут под палящим солнцем и сухим горячим ветром воин вспотел и устал так, словно только что вышел из жестокой битвы. И это только начало! Именно в этих обстоятельствах ему придется искать Софи и вытаскивать ее из неприятностей. И как только она умудрилась так быстро оказаться в опасности? Если он все верно рассчитал, то она только сегодня добралась до места! Быстро! Он рассчитывал, что у него хотя бы неделя есть в запасе, но и ее не оказалось! В следующий раз он точно не отпустит свою упрямую магичку одну! Придется страдать рядом с ней, куда бы она ни отправилась, хоть в Некрополь, хоть на курорт! Ну, что за проблемная женщина? И ведь это его выбор, он даже ему нравится. Ураг расталкивая горожан, имевших несчастье оказаться у него на пути, уверенно пробирался к цели. Похоже, ему придется тащиться по пескам! Неприятно! Это лишь ухудшит его и без того невеселое положение. На Чак-Таках орки не ездят, а другого транспорта нет! Ураг злился все сильней, и вот, жители оазиса уже сами стали разбегаться в стороны, лишь завидев его. Вот и правильно - никогда не стой на пути орка, особенно злого и раздраженного!
  
  - Найду, заберу, верну домой! И пусть только хоть одно слово мне против скажет! - ворчал мужчина, то и дело, бросая взгляд на кроваво-красный связующий амулет. А ведь Софи не хотела его брать, самоуверенно полагая, что справится сама! Как же! Так он и знал, что ехать за Магдой плохая затея.
  
  Ураг волновался за свою женщину все больше. Если с ее головы хоть один рыжий волосок упадет, он все пирамиды разнесет в пыль, камня на камне не оставит. И плевать на их историческую ценность. Ладонь сжала рукоять боевого топора! Быстрей бы пустить его в дело! Вот только, с кем на этот раз придется иметь дело? Орк, никогда раньше не бывавший в пустыне, понятия не имел, с кем ему придется столкнуться.
  
  Только бы с Софи ничего не случилось! В этом ведь и заключается самая большая проблема отношений - взяв на себя обязательства, от них невозможно отказаться. По крайней мере, для Урага было так.
  
  А вот и пустыня! Величественные золотые барханы простирались до самого горизонта, и, казалось, угрожающе надвигались на оазис, норовя поглотиться его. Они напоминали орку опасного хищника, который прятался и на первый взгляд не представлял никакой опасности. Вот только воин видел саму суть песков. Здесь и сейчас, они его самый главный противник, ведь преграждают путь к цели, ради которой он столько уже всего преодолел. От одного воспоминания о переходе через портал, орк еще больше позеленел и чуть затрясся. Если он в ближайшее время никого не прикончит, то просто взорвется. Воин решительно направился вслед за плывущим по небосводу солнечным диском.
  
  Идти было не просто, и чем дальше, тем хуже становилось. При каждом шаге, Ураг буквально утопал в песках. Они затягивали его, желая поглотить, замедляли движение. А тут еще палящее солнце, чьи жгучие лучи оставляли болезненные ожоги на зеленой коже воина. Если так пойдет дальше, в скором времени от него только угольки останутся. Неприятно. Но орки не сдаются при первых сложностях, а потому обливаясь потом и умирая от жажды, злющий орк продолжал свой путь! Как же все это достало! Жаль, что более быстрого способа передвигаться для него не существует. При всем желании он не сможет забраться на местный транспорт, птичка его к себе близко не подпустит, да и ее хребет вряд ли выдержит вес орка. Воин с завистью и раздражением смотрел на яркого огненно-рыжего чак-така, несущегося по пескам в том же направлении, что и он. Был бы у него такой, все стало бы намного проще. Все против него! Вот, что бывает, если оставить свою женщину без присмотра!
  
  - Софи, только не влипни еще больше! - Ураг сжал в огромной ладони окончательно почерневший амулет. Он не может опоздать, не может потерять то, что принадлежит ему. Для орка это несмываемый позор!
  
  Кудахча и недовольно фыркая, огромная грациозная птица замедлила шаг рядом с воином. Ее мягкие перья, будто невзначай касались орка, щекотали его, дразня, напоминая о невозможном. Вот бы схватить ее, сбросить наездника и занять его место! Вот только это глупо!
  
  - Удивительно видеть представителя твоей расы в подобном месте, - заговорил незнакомец. - Что привело орка в Великую пустыню, да еще в одиночестве, без поддержки орды?
  
  - Женщина, - буркнул Ураг, даже не думая останавливаться.
  
  - Удивительное совпадение, - хмыкнул мужчина, не ставший ни о чем больше спрашивать или строить догадки. Он достаточно умен для того, чтобы не судить по внешности и не мыслить стереотипами. - Мое имя Дан Карин Эдиус, я маг приграничной башни.
  
  - Далеко забрался.
  
  - Как и ты, - согласился мужчина. - Могу я узнать имя воина?
  
  - Ураг.
  
  - Направляешься в долину перевернутых пирамид?
  
  - Туда, куда укажет амулет.
  
  - Хм... Сдается мне, нам по пути, так почему бы не помочь друг другу, - маг сразу перешел к делу. Орки не многословны, не любят просить о помощи, а потому мудрый человек сам обратится к ним. - Мне может потребоваться твой боевой топор и сила, чтобы помочь одной даме, а моя магия вполне может послужить твоим интересам. К тому же, я могу помочь быстрей передвигаться по пескам. Если интересно, заключим сделку. Но решение стоит принять прямо сейчас. Я не могу медлить. Время играет против меня, а потому скажи, Ураг, ты согласен сотрудничать?
  
  Конечно же, Ураг согласился на предложение мага. А разве могло быть иначе? Не то, чтобы он доверял новому знакомому, но тому было что предложить. Связующий камень давал понять, что Софи нуждается в нем, а раз так, сейчас главный их враг время. В таких обстоятельствах не до осторожности и сомнений. Да и нещадно палящее солнце подгоняло, напоминая, что орку не место в пустыне. Быстрей бы все закончилось! Сейчас Ураг мог думать лишь о двух вещах: о своей женщине, и о возвращении в степи и леса, в места приятные и полные привычных опасностей.
  
  Дан Карин Эдиус не обманул. Он нашел способ быстрого передвижения для орка, причем такой, что не требовал от него никаких магических затрат, а основывался лишь на физической силе и выносливости нового знакомого. Проворный и быстрый чак-так фактически тянул за собой громилу, стоящего в паре метрах от него на деревянных пластинах. Урагу только и оставалось, что держаться за кожаные ремни и пытаться не упасть. Он даже высказать все, что думает, не мог, а все от того, что песок, разлетался от него во все стороны, так и норовил забиться в рот, нос и глаза. Мерзко! Орк с каждой минутой все больше ненавидел пустыню. Эти чувства разрушали, терзали душу и требовали выхода. Ураг жаждал битвы, разрушения и смерти. Успокаивало лишь одно - все это не напрасно, и в скором времени он доберется до Софи.
  
  Чак-так резко остановился прямо посреди пустыни. Птица просто замерла посреди песков, издавая протяжное оглушающее кудахтанье, способное вызвать у нормального орка лишь одну реакцию - свернуть шею несчастной пташке. Так и тише станет и еда на некоторое время появится. И плевать, что мясо чак-таков жесткое и горькое, когда ты голоден и зол, что угодно съесть можно.
  
  - Что с ним? - Ураг раздражено взирал на птиц. Никаких причин для остановок не было, а это означало, что они зря тратят время. - Учуял хищников? Устал?
  
  - Взгляни на свой амулет, - сухо отозвался маг, стаскивая с лица защитную повязку, позволяющую ему без риска для жизни дышать раскаленным воздухом и песком во время движения Чак-Така. - Мы на месте.
  
  - На месте? - орк опустил взгляд на связующий амулет. Он настолько увлекся тем, что пытался удержать равновесие и не свалиться во время езды по пескам, что совершенно про него забыл. - Не понимаю. Здесь ничего нет! Она не могла потерять свой амулет или выбросить, так связь была бы разорвана.
  
  - Я в курсе, - усмехнулся Дан. Всегда забавно, когда кто-то далекий от магии пытался объяснять ему прописные истины. И ведь такое с ним происходит не впервые.
  
  - Но здесь нет моей женщины! - рыкнул Ураг. Возможно, он все же ошибся, когда заключил сделку с незнакомцем. Рука сама потянулась к рукояти топора. - Почему амулет привел нас именно сюда?
  
  - То, что ты чего-то не видишь, не значит, что этого нет, - маг с легкостью спрыгнул со своего продолжавшего верещать чак-така. - Тихо, малыш. Тихо! Успокойся. Все хорошо, - бормотал мужчина, аккуратно похлопывая птицу по длинной шее. - Вот так. Хороший мальчик.
  
  - И чего же я не вижу? - злобно сквозь зубы процедил орк.
  
  - Того, что скрывают пески, - маг, наконец, успокоил чак-така. В отличие от своего спутника он ничуть не нервничал. Его знаний и умений было достаточно для того, чтобы понять, что они у цели. - Во времена великих царей гробниц, все здесь выглядело иначе. Все поглотил песок и с каждым годом его все больше. Эти барханы - настоящий хищник, поглощающие все, до чего добираются. Когда не останется ни одного оазиса, а реки окончательно пересохнут, когда жизнь окончательно покинет эти места, они двинутся дальше.
  
  - Мы до этого времени точно не доживем.
  
  - Согласен, друг мой. Но над этим стоит поразмыслить.
  
  Маг поднял руки, протягивая их вперед, и в это же самое мгновение его глаза наполнились светом. Почти как у Софи; вот только если у девушки сияние было голубоватым, чистым, то в глазах Дана застыло нечто золотисто оранжевое, красноватыми проблесками. Неимоверная сила вырвалась на свободу, воплощаясь разрушительным ветром, сметающим все на своем пути. Вокруг воцарилась настоящая буря, способная погубить целую армию или полностью уничтожить один из прекрасных оазисов пустыни. Ветер лютовал, яростно завывал, кружил вокруг, поднимая груды песка, унося их прочь. Но при этом стихия не трогала мага и его спутников, она словно обходила их стороной. Ураг, наблюдавший за всем этим действом со стороны, проникся искренним уважением к силе своего спутника. С таким союзником он точно Софи сможет спасти! Вот только магия не везде способна пригодится.
  
  Дан резко опустил руки вниз и все затихло. Песок с недовольным шепотом зашуршал и опустился где-то позади, а прямо перед путниками открылось невероятное зрелище. Огромный дворец, построенный из чистого золота. Он сверкал и горел на солнце, казался странным манящим миражем. Даже не верится в то, что кому-то могло прийти в голову построить нечто такое. Все! Абсолютно все здесь было из желтого металла: стены, ступени дорожки, даже камни и деревья. Дворец поражал своей роскошью и безжизненностью, казался памятником алчности и глупости. Даже чак-таки тут и те, были золотыми.
  
  - Золотой дворец царя Атепа, - произнес маг, внимательно разглядывающий открывшийся ему вид. - Не ожидал, что мы увидим именно его.
  
  - Почему?
  
  - Потому что для многих его существование не более чем жуткая легенда. Его искали многие, но все, кто отважился на это либо потеряли рассудок, либо сгинули в песках. И уж лучше бы нам, как я того и ожидал, найти тайную пирамиду, упирающуюся вершиной в небеса, чем это место.
  
  Золото - оно во все времена манило и влекло, ради него убивали, калечили, предавали, оно дурманило разум и лишало души, а временами и жизни. И все же власть этого металла не угасала, а укреплялась с каждым днем. Ураг никогда раньше не имел ничего против золота, но сейчас его блеск раздражал и злил, пробуждал в душе настоящую бурю. Дворец был пропитан угрозой, странной противоестественной силой, которая ощущалась на физическом уровне. И именно сюда привел его связующий амулет! Хорошо еще, что с ним маг, это заметно упростит задачу. Вот бы еще не волноваться по поводу того, как новый знакомый оказался в пустыне, и почему их пути привели в одно место. Если бы время не поджимало, он бы обязательно прояснил этот вопрос.
  
  - Как мы пройдем внутрь? - орк буравил взглядом огромные золотые врата. Казалось, что они были созданы для великанов. Как он ни пытался, но сдвинуть их с места не получилось. Он бросался на них снова и снова, но все чего добился - ушибы и синяки.
  
  - Здесь магический замок, - пояснил Дан, проводя рукой по выгравированным письменам. Кончиками пальцев он ощущал течение силы, все больше понимая, с чем придется иметь дело. - Древний и сложный замок, созданный для того, чтобы не выпустить тех, кто внутри.
  
  - Не наоборот? - слова мага ничуть не пугали, лишь добавляли поводов для того, чтобы поскорее вышибить дверь. Ураг снова напрягся, пытаясь сдвинуть с места кусок золота.
  
  - Если бы было наоборот, я так и сказал бы, - заверил маг. - Царь Атеп, был невероятно богатым и влиятельным правителем, он расширил свое государство втрое. О его завоевательных походах до сих пор ходят легенды. А еще он был великим магом.
  
  - Сможешь открыть? - подробности жизни мертвого царя не волновали орка, чего не скажешь о Софи, которая оказалась за золотыми стенами.
  
  - Да, но потребуется время.
  
  - Тогда чего ты ждешь? Не знаю, как у тебя, но у меня времени почти не осталось, - рыкнул орк, в очередной раз набрасываясь на дверь. Был бы это камень или дерево, они давно бы проникли внутрь! Как же это бесит! Ураг хотел крушить, ломать, убивать!
  
  Маг не стал спорить или что-то объяснять, просто не видел в этом необходимости. Сейчас каждая секунда на счету. И вновь глаза мужчины наполнились светом, а губы зашевелились. Он беззвучно читал древние знаки, написанные на давно забытом языке, возрождая нечто, чему стоило оставаться в прошлом. Символы один за другим загорались алым цветом, приводя в движение сложный механизм, а в вышине завертелась черная спираль грозовых туч, она закручивалась все сильней, а песок вокруг затерянного дворца поднялся многометровой волной. Казалось, что песчаный монстр разинул пасть, чтобы вновь поглотить проклятое место. Но, ни маг, ни орк этого не замечали, ведь дверь во дворец приоткрылась, позволяя искателям неприятностей просочиться в темноту золотого здания.
  
  - Быстрей! Я не смогу их долго удерживать, - Дан ощущал давление, сопротивление мощнейшей магии. С таким ему еще не приходилось сталкиваться.
  
  Повторять дважды не пришлось. Орк с несвойственной его расе проворностью подскочил к проему, с трудом просачиваясь в него. Каменные песчинки царапали кожу, впивались в тело, сдирая кожу, но это не могло остановить упрямца. Еще немного и он окажется в темноте золотого дворца! Еще один рывок. Еще немного! Ураг, наконец, смог вздохнуть с облегчением. Вот только расслабляться рано, ведь тяжелые двери начали медленно закрываться. С диким звериным рыком орк оперся руками в створки, пытаясь сдержать их движение.
  
  - Давай!!! - холодный липкий пот покрыл тело, а вены на руках вздулись. Тяжело! Такого напряжения ему еще не доводилось испытывать. - Живее! - на какое-то мгновение Урагу показалось, что маг захотел его кинуть, оставить запертым в ловушке. Такой поворот ничуть не удивил бы орка, ведь она понятия не имел, что движет Даном. Как-то не получилось обсудить эту тему. А ведь стоило этим заняться! Маги коварны всегда ищут выгоду лишь для себя!
  
  К облегчению воина, мужчина все же пролез в узкий проход и оказался рядом с ним. Лишь после этого Ураг отскочил в сторону, позволяя золотым створкам с грохотом и скрежетанием захлопнуться. Они оказались в кромешной темноте, и уже не могли знать, что тонны песка обрушились на только увидевший солнечный свет дворец, вновь погребая его под свое толщей. Скрытое должно было оставаться незримым и неизвестным для живых, а древняя магия продолжала охранять секреты прошлого, оберегать новый мир от смертельных угроз.
  
  Маг и воин оказались погребены заживо, но при этом оба приблизились к своей цели.
  
  Всего миг в просторном пустом зале загорелось множество больших и малых факелов. Сразу же стало светлее, вот только живое, подрагивающее пламя создавало пугающий эффект движущихся теней, подкрадывающихся к пленникам дворца. Ураг чуть скривился.
  
  - Лучше бы светлячков создал, - светлая магия Софи была ему больше приятна и понятна, чем стихийная, которой владел новый знакомый.
  
  - Это не моих рук дело.
  
  - А чьих тогда? - орк напрягся. Прислушиваясь к звукам, окружающим их он слышал шуршание, едва уловимый шепот, лязг оружия. Создавалось, что погребенный под раскаленными песками дворец был полон жизни. Но ведь, этого не может быть!
  
  - Без понятия, но думаю, нам не стоит здесь оставаться. Твой амулет ведь снова указывает путь, так?
  
  - Да, - Ураг взглянул на камень. Он боялся, что тот уже потерял цвет или покрылся трещинами, но этого не произошло. Пока. Но расслабляться не стоило, ведь камень все еще был цвета запекшейся крови. - Мне туда. А вот начет тебя не уверен. Зачем ты здесь и почему решил, что нам по пути? Орк демонстративно подбросил в руке топор. - Советую сказаться все быстро и сразу, и в твоих интересах, чтобы я тебе поверил.
  
  - А не поздновато ли для недоверия?
  
  - В самый раз. Я жду.
  
  Дан Карин Эдиус был смелым человеком, а его магический дар позволял с легкостью противостоять любой угрозе. Естественно, орк не был для него проблемой и, при желании, он мог бы испепелить его на месте, ничего не объясняя. Но учитывая обстоятельства это можно было бы назвать непозволительной расточительностью. Что ж, раз так придется посвятить громилу в его личные дела. Главное в этом вопросе, не углубляться в подробности.
  
  - Я не сомневаюсь в том, что нам по пути, Ураг, ведь мне известно, за кем ты прибыл в пустыню. Хотя сам факт того, что Софи сейчас с матерью и удивителен для меня.
  
  - Ты... жених Магды? - орк чуть ослабил хватку, но не торопился отпускать человека.
  
  - Пока нет, но всячески к этому стремлюсь. Но для начала было бы неплохо спасти ее и Софи. Это точно прибавит мне очков.
  
  - Ты же не специально ее заманил сюда? - на всякий случай поинтересовался Ураг. Он осознавал, что новый знакомый не сознается, но все равно предпочел спросить.
  
  - Нет! Конечно же, нет! Я бы ни за что не подверг ее опасности! - горячо заверил маг. - К тому же, если бы это была ловушка, я бы не стремился найти Магду. Что касается тебя, то я сразу заподозрил кто ты, как только увидел. А уж когда услышал имя, то все и вовсе встало на свои места. Понимаешь, она довольно-таки много говорила о дочери и ее неверном выборе. Сопоставить факты для меня не составило труда. Вот только я рассчитывал на другую находку.
  
  - Хорошо, - Ураг ослабил хватку от чего Дан просто рухнул на колени перед ним. - Что насчет дворца? Кто здесь обитает?
  
  Звуки, расползающиеся по пустым коридорам золотого дворца, не давали воину покоя. Он нутром чуял угрозу, исходящую от этого места, и от того кровь в жилах закипала.
  
  - Мумии, - маг поднялся на ноги. Он был склонен согласиться с Магдой, орк совсем не пара для образованной и сильной магички, не обделенной красотой. Но говорить об этом Дан не собирался, ведь ему нужна помощь воина и его сила.
  
  - Мумии? С таким я еще не сталкивался, - Ураг, не оглядываясь, шел туда, куда вел его связующий амулет.
  
  - Цари гробниц - первые некроманты. Создав великие царства и скопив несметные сокровища, они не желали ни с кем делиться. Потому-то они и строили гробницы, заполняли их всяческим добром. Они верили, что все их богаства отправятся с ними в мир иной. Вот только этого им казалось недостаточно, и великие цари задумались о том, что достойны жить вечно. Так они смогут и дальше копить свои сокровища, наслаждаться благами жизни. Их стремление к вечной жизни было ещё безудержней, чем алчность, и боги покарали царей, дав то, к чему они так стремились.
  
  - По-твоему это наказание?
  
  - Цари гробниц не способны покинуть это мир, но в их телах не осталось жизни. Кровь не течет по жилам, грудь не наполняется воздухом, они не нуждаются ни в пище, ни в воде, у них не осталось чувств. Им неведома боль, а ещё они не способны насладиться вкусами, запахами, прикосновениями, им более не ведома сладость страсти. Это не жизнь, а существование. Рядом с мумиями все увядает, а прекрасный зелёный край за пару десятилетий превратился в пустыню, такую же вечную, как их хозяева.
  
   - И что им надо от Софи и ее матери? - Ураг с шумом выдохнул. Снова некроманты! Вот только теперь древние и жадные, да ещё наказанные богами. От таких стоит ожидать худшего! Уж лучше бы Софи снова в Некрополь понесло. Орк распалился все больше, ведь в рассказе своего спутника он услышал самое важное - Цари гробниц не способны покинуть это мир. Раз так, их не убить. Отличные перспективы!
  
  - Их жизненная сила.
  
  - Не понял, - казалось бы все просто, его магичку хотят убить, но что-то в этом не сходилось.
  
  - Их превратят в мумии, а магию и жизненную силу, отдадут царю Атепу. Так он сможет на некоторое время вернуть утраченные чувства и вновь вкусить наслаждение. Возможно, он будет вытягивать силы из женщин поочередно, чтобы использовать добычу в полной мере.
  
  - Не думаю.
  
  - И почему же?
  
  - Его тело мертво, а это значит, что все важное давно отсохло. Женщина ему ни к чему, - мрачно заявил орк, ускоряя шаг. В его голове уже созрел до гениальности просто план. Он просто схватит Софи и пустится наутек. Если противник неубиваем, нужно просто от него сбежать, и в этом нет ничего позорного.
  
  - Логично, - маг вздохнул с облегчением. При других обстоятельствах он рад был бы изучить дворец, осторожно прокрасться в сокровищницы знаний древних царей, но сейчас не до этого. Дан Карин Эдиус мог бы с легкостью рискнуть совей жизнью, репутацией и свободой. Но сейчас речь шла не о нем, а об эксцентричной упрямице коварно укравшей его записи! А ведь Магда могла просто попросить его и они бы вместе отправились за сокровищами царей гробниц! Эта женщина должна за все ответить и выйти за него! Да, именно такую компенсацию он и запросит, как только все исправит, а они вновь увидят солнце. Ну, или звезды... Это уже как повезет.
  
  - Мы уже близко, - предупредил Ураг.
  
  - Да, я тоже слышу их.
  
  - Что это? Заклинания?
  
  - Это называется песнопения. Что-то среднее между молитвой и заклинанием. Древняя магия отличается от той, которую мы используем сейчас. Не думай, что мумии обычные некроманты или зомби. Это нечто иное и более опасное. Я отвлеку их на себя, а ты постарайся освободить женщин.
  
  - Ну, а дальше?
  
  - А дальше, нужно найти выход и здесь без моих способностей не обойтись, так что кинуть меня не получится.
  
  - Умно, - одобрительно бросил Ураг. - Я учту это, а теперь за дело!
  
  ***
  
  Софи понимала, что нужно бороться, предпринять хоть что-то для собственного спасения, но тело и разум отказывались подчиняться воле своей хозяйки. Ей оставалось лишь наблюдать со стороны за тем, как все подходит к концу, чувствовать, как внутри стремительно распространяется леденящий душу ужас. Увы, иногда одной лишь воли и желания сражаться недостаточно, а ее силы не безграничны. Ее раздели догола, а нежное тело натерли магическими мазями, источающими сладковатый аромат цветочного нектара. Длинные рыжие волосы пропитали драгоценным розовым маслом, сплели в до боли тугие косы. Почти как в спа, вот только местные средства были нужны не для расслабления и поддержания природной красоты, а для подготовки к ритуалу, древнему, как сами пирамиды. Софи с трудом скосила взгляд в сторону в поисках матери - мумии уже принялись заматывать Магду белоснежными бинтами, готовя к перерождению в одну из них. Ее ждёт та же участь. Сердце девушки болезненно сжалось - их никто не спасет. Как же все глупо! Нужно было не следить за матерью, а хватать ее и бросаться со всех ног бежать. Теперь же их ждёт участь вечных слуг Великого царя гробниц. Интересно, что скажет Ураг, когда связующий амулет разобьётся вдребезги? Мысли об орке причиняли боль, ведь они ещё столько не успели. Песнопения мертвых жрецов все больше заглушали мысли магички, лишая ее остатков воли.
  
  - Мой повелитель, - один из жрецов прервал пение, наполняющее дворец гудением и вибрациями. - Я еще чувствую живых. Они все ближе.
  
  - Значит, сегодня у меня станет ещё больше верноподданных, - произнес Атеп, величественно восседающий на троне. Я милостиво подарю им вечность, избавлю от боли и страстей. А после мы напомним живым, почему не стоит тревожить сон пустыни.
  
  Софи с трудом понимала суть разговора, но то, что ей удалось разобрать, вселяло надежду. Если во дворце есть кто-то ещё, у них может появиться шанс. Мизерный, почти нереальный, но все же, он был. Вот бы еще взять себя в руки, не быть настолько бесполезной.
  
  Пока магичка размышляла о своем незавидном положении, мумии-стражники бросились выполнять приказ своего господина. Но не успели они и пары шагов сделать, как в помещение ворвался свирепый ветер. Он был настолько мощным и сильным, что с легкостью сбил мумии с ног, поднял их в воздух, играя, словно легкими песчинками. Гудящие порывы заглушали песнопения, нарушая стройность мелодии, сбивая жрецов, не позволяя продолжать свое дело.
  
  - Магия людей... Она будет принадлежать мне, - медленно протянул Царь Атеп, даже не думая подниматься со своего трона. Ветер не мог коснуться его, был не в силах навредить. В этот миг один из величайших и богатейших повелителей гробниц даже испытал нечто вроде интереса. Давненько в его дворце не происходило ничего подобного. - Никто не смеет вмешиваться в мои планы, идти против моей воли.
  
  Мумии отчаянно сопротивлялись воздушной стихии, но ветер будто озверел, стремился разорвать на части бренные иссушенные временем. В прозрачных потоках начали проявляться сверкающие серебром искры. Они острыми стрелами вонзались в камни, разбивая их в пыль, в золотые столбы, заставляя их плавиться, стекать сверкающими каплями на пол. Все сверкало и мерцало, завывало и скрипело, создавая иллюзию разрушающегося дворца. Софи ощутила, как путы ослабли. Магия мертвых больше не звала ее за собой, не блокировала сознание, превращая в рабу чужой воли. Отлично. Еще немного и она освободиться! Девушка интенсивно заерзала, пытаясь ослабить веревки на запястьях и ногах. Благо, что те уже пропитались маслами, которыми обильно смазали ее тело. Времени мало!
  
   - Софи, спокойней, без спешки, - грозно прикрикнула Магда, тоже пришедшая в себя. Вот только, в отличие от дочери, она твердо знала, что это не продлиться долго. Мумии в скором времени вновь возьмутся за дело. - Сначала руки, потом ноги, иначе узлы лишь станут туже.
  
  - Без тебя знаю, - огрызнулась девушка, но, все же, совета послушала. Нужно успокоиться. Действовать продумано, и уносить ноги, пока ветер прикрывает их. Вот бы еще понять, кто их спаситель!
  
  Искрящийся ветер, словно стал гуще, приобрел новые свойства и фактуру, он превращался в нечто новое. Магия будто играла с мумиями, отвлекала их от того, что было важно еще минуту назад. В тот миг, когда царь поднялся со своего золотого трона, чтобы лично сокрушить наглого врага и вернуть порядок в свои владения, девушка внезапно уловила нечто знакомое, промелькнувшее рядом. Не успела она сообразить, что происходит, как ее грубо схватили и подбросили в воздух, а еще спустя миг железный наплечник впивался в живот. Больно!
  
  - Я же говорил! Это плохая идея соваться в пустыню! - злобно прорычал орк, надеясь так скрыть свое волнение. - А ты еще амулет брать не хотела!!!
  
  - Ураг?! - вскрикнула Софи, чувствуя, что способна свернуть горы. Верный воин никого к ней не подпусти, выиграет время для ее магии! На его силу и боевой топор она всегда может положиться! - Помоги маме!
  
  - Ррр... - скривился орк. Что скрывать, он предпочел бы оставить Магду мумиям. Пусть они с ней мучаются!
  
  - Ураг!!! Даже не думай!
  
  Жаль, что они не додумались всех усыпить! Тогда таких проблем точно не было! А после можно было бы соврать, что он сделал все, что мог, но не вышло! Орк подскочил ко второй магичке, успевшей освободить руки и так же бесцеремонно взвалил на второе плечо. Все! Пора бежать, и как можно скорее, ведь ветер Дана начал стихать! Еще немного и мумии поймут, в чем дело. Уже сейчас запахло тленом и пеплом, а пол под ногами будто зашевелился, превращаясь в зыбкий песок.
  
  - Убери от меня свои руки, грязный грубиян!!!
  
  - Женщина, закрой рот, если не хочешь, чтобы я тебя оставил мумиям.
  
  Магда быстро умолкла, ведь хотя и была горячкой, но умом ее природа не обделила. Как бы она ни относилась к орку, но тот появился вовремя и мог спасти не только Софи и ее. Можно и потерпеть! Вот только это ничего не значит! И как только этот дикарь смог добраться так далеко! Немыслимо!
  
  Ураг с трудом переставляя ноги, двигался к спасительному выходу, вот только каждый шаг давался все тяжелее. Нечто могущественное удерживало его, утягивало назад, заставляя тонуть в золотом песке.
  
  - Никто не покинет мой дворец! А ваша сила ничто в сравнении с той, что давно пропитала эти стены. Глупцы. Зайдя в мой дом живыми, вы вечно будете служить мне мертвыми!
  
  Уж лучше застрять в Некрополе, чем иметь дело с проклятыми мумиями! Эту простую истину Ураг усвоил и запомнил до конца жизни, которая, к слову, может оказаться недолгой. Простых некромантов и их верных слуг хотя бы временно можно убить, пробить себе путь на свободу, оставив врага далеко позади. А тут что? Песок, магия, гниющие трупы, замотанные в тряпки, предпочитающие держаться на расстоянии. Орку не с кем было биться, а жадный песок поглотил его уже почти по пояс. Раньше он не задумывался об этом сравнении, но песок напоминал воду, он точно также мог затянуть в свою пучину. А ещё в нем было что-то живое и опасное, нечто пробудившееся по воле своего царя. Не останавливаясь, воин быстро обернулся в поисках союзника. Как и ожидалось, мага не было видно. Он предпочитал действовать исподтишка, как и многие маги. Хорошо ещё, что не сбежал, почуяв, что проигрывает. А ведь его противник в разы сильнее, да и опыт у него побогаче будет. И все же, Дан оставался рядом, продолжая отвлекать царя Атепа, притворяясь угрозой для могущественного мертвеца. Остаётся только одно!
  
  - Софи, приготовься!
  
  - К чему? - прокряхтела девушка, чьи свисающие косы уже касались зыбучего песка. Неприятное ощущение! Софи все отчетливей ощущала жар и одурманивающий запах смерти.
  
  - Бежать не оглядываясь!!!
  
  - Нет! - глаза магички расширились от злобы и ужаса, когда до нее начал доходить смысл задуманного ее мужчиной. - Моя магия здесь лучше, чем...
  
  - Делай, что велено!
  
  Сбросив Магду плашмя на песок, Ураг удобней перехватил Софи обеими руками, а в следующий миг со всех сил бросил ее в сторону кусочка каменного пола. Грубо, жестоко, но зато результативно. Лучше синяки, да разбитые в кровь колени и нос, чем смерть в песках. Не дожидаясь результата, орк выловил из песка вторую магичку. Ее жизнь не интересовала воина, но в Магде нуждалась Софи, а потому Ураг не мог позволить ей умереть!
  
  - Уведи Софи, хоть силой тащи, мне без разницы!
  
  Последние слова воина Магда слышала уже в полете. Можно подумать, ей нужны указания! Чушь! Она мать, а потому сделает все, чтобы защитить своего ребенка! Женщина приземлилась прямиком на дочь, заставляя ту вскрикнуть от боли. А что же орк? Магичка услышала душераздирающее шипение позади, переходящее в неприятный, болезненный для слуха скрежет. Оборачиваться нельзя! Ни ей, ни Софи.
  
  Избавившись от груза, Ураг резко бросился в сторону. Может, у него и не осталось шансов выбрать из золотого дворца, но это не значит, что он не прихватит с собой как можно больше врагов! Морду орка исказила гримаса ярости, а в глазах загорелось неистовое пламя! Он будет крушить, убивать и даже оказавшись полностью погребенным под песком, все равно не перестает сражаться. Таковы орки!
  
  - Выходи!!! - крик воина заглушил свист ветра и песка, шепот, стремительно распространяющийся по залу.
  
  Ураг был услышан! А из песка появилось нечто невообразимое со множеством щупалец и когтистых лап. Как и все обитатели дворца, существо было замотано в тяпки, отчего сложно было понять, кем оно было при жизни. Орк видел острый гребень, способный разрубить свою жертву не хуже меча, сверкающие клешни, стремительно приближающиеся к нему. Если бы не проклятый песок, он бы с легкостью отскочил в сторону, и атаковал в ответ, но в нынешнем положении это невозможно. Оставалось лишь открыто принять удар на себя, и разорвать противника на части, пока тварь не бросилась в погоню за Софи. Он не может быть со своей женщиной, но станет стеной, которую никто не пробьет. Воин с трудом перехватил мощный удар клешни. Руки обожгло пламенем, а сам Ураг глубже погрузился в песок. Орк лишь стиснул зубы, и со всех сил дернул тварь на себя, намереваясь вырвать опасную конечность. Щупальца монстра пытались атаковать со спины, оплести воина, но Ураг, не обращал на это внимания, продолжал тянуть и выкручивать клешню, чувствуя, как мертвая плоть, по воле магии и чужой воли продолжающая двигаться, поддается. Казалось, что он даже слышит треск костей и рвущейся ткани. Так ли это? Ураг не знал, и не собирался тратить время на мысли об этом. Ухватившись за рукоять топора, орк со всей силы замахнулся! Удар прошелся по щупальцам, отрубая их. Еще удар и еще! Орк не останавливался ни на миг, но монстр был невероятно силе и живуч, даже лишаясь одной конечности за другой, он не отпускал воина. Хотя правильней было бы сказать, что это Ураг не отпускал конечность.
  
  - Сдохни, тварь! - воин метнул топор прямо в голову монстра. А что еще ему оставалось? Песок доходил уже до груди, и орк не погружался глубже лишь от того, что отчаянно хватался за прочную клешню.
  
  Монстр взревел. Его вопль был наполнен болью и злобой, желанием сокрушить того, кто осмелился противостоять ему, сопротивляться воле его господина! Опасная тварь поднялась из песка, встала на дыбы, демонстрируя еще одну клешню! Вот только это было на руку Урагу, ведь поднявшись над песком, тварь вытащила и орка. Свобода! Воин смог вдохнуть полной грудью! Отлично. Теперь у него есть шанс. За жалкий миг, что он находился над полом, Ураг смог оглядеться. Мумии были всюду, казалось, что они стекались сюда со всего дворца, и даже царь Атеп устремил пустой взгляд на орка. Для него это было неплохое развлечение. Бой, за которым можно было наблюдать. Ветер начал стихать, песок больше не кружил повсюду, попадая во все щели. Магия Дана ослабевала! Это могло означать лишь одно - его союзник сбежал! Если он с женщинами, хорошо. Вот только теперь ему придется справляться самому!
  
  С диким рыком, Ураг отпустил клешню, мягко приземляясь на песок. Именно песок казался орку главным врагом, хищником, от которого почти невозможно укрыться! Вот только их игра началась сначала. С трудом уходя от ударов, воин бросился прямо на монстра, запрыгивая на него и начиная быстро карабкаться на него. Кровь бурлила в жилах, уши заложило, во всем теле ощущался жар. Орк голыми руками рвал монстра, пробивая дыру в его панцире. Этого врага он точно упокоит! Ну, а дальше, настанет черед остальных!
  
  ***
  
  Весь в ошметках чужой иссохшей плоти и песке Ураг выбрался на твердую поверхность. Опасная хищная тварь растерзана, разорвана на части, и уже точно не восстанет из мертвых, дабы вновь наброситься на врага своего хозяина. Вот только на то, чтобы перевести дыхание не было ни одного мгновения, ведь мумии тянули к нему руки, сжимающие искривленные бронзовые клинки. Орк не понаслышке знал о том, насколько они болезненны и опасны. Тяжело дыша, воин исподлобья смотрел на врагов. Их не убить, как и мертвяков из Некрополя, но это не значит, что он опустит топор, и позволит выпотрошить себя. Глаза воина налились кровью; он видел лишь цели, которые нужно рубить, не останавливаясь, в этом была суть его существования. С яростным рыком Ураг бросился вперед, орудуя своим топором. Мумии разлетались в стороны, падали к его ногам, отползая в сторону, в то время, как другие воины царя Атепа вонзали в его плоть свои клинки. Орк не чувствовал боли, даже не замечал, что истекает кровью, он действовал на инстинктах, как и в каждом бою, в котором побывал.
  
  Удар за ударом, не чувствуя усталости, Ураг сражался словно заведенный и даже казалось, что в этой ситуации возможно победить. Это чувство опьяняло, сводило с ума, именно так орк хотел жить и умереть. В этот миг он испытывал восторг, даже больший, чем от жарких объятий его женщины. Ураг все больше напоминал монстра, дикого зверя, не способного остановиться. Внезапно тело перестало подчиняться, застыло каменным изваянием посреди зала. Его душа и разум стремились сражаться, продолжать убивать то, что и так уже мертво. Тело предало его! Оказалось в чужой власти! Всепоглощающая боль пронзила воина, а дыхание застыло в глотке. Орк подавился собственным рыком. И в тот миг, когда его зрение сфокусировалось, он увидел золотую маску царя Атепа, бездонную пустоту в ее глазницах. Черная душа затягивала и манила, Ураг чувствовал, как растворяется в ней. Сильный воин не знал, как сопротивляться этой мощи, понятия не имел, как сражаться с такими существами.
  
  - Силен, - хозяин дворца сильнее сжал горло орка, поднимая громадную тушу в воздух. Он сделал это с такой легкостью, словно Ураг весил не меньше пушинки. - Ты станешь хорошим слугой, верным псом, сторожащим мой дворец. Ты ощутишь, как дыхание смерти проникает в твое тело, как твой разум подчиняется моей воле. Ты не умрешь, но ощутишь проклятие вечности.
  
  Острый тонкий коготь вонзился в живот орка, но тот не издал, ни звука, продолжал бездумно взирать в пустоту. Мучительно медленно Атеп разрезал плоть воина, осмелившегося прикончить его любимца. Что ж, раз так, орк сам займет место стража. Это будет справедливо! Если бы это было возможно, он даже улыбнулся бы. Увы, подобные эмоции давно недоступны царю, как впрочем, и все остальные. Но в этот самый миг древнее проклятье на секунду отступило, позволяя Атепу насладиться тем, что он потерял из-за коварства богов. Чувства Урага, его воспоминания проникали в сознания древней мумии. Но это был лишь миг, как и всегда. Даже если поглотить весь мир, этого не хватит и на год.
  
  - Подготовьте все для ритуала. Мне нужен новый цепной пес, - мумия отбросила свою жертву в сторону.
  
  Сопротивляться одному из сильнейших царей гробниц глупо и бесперспективно. Никому не под силу убить его или ранить, а его знаний достаточно для того, чтобы перевернуть весь мир. Именно этого испугались боги, перевернувшие пирамиды! Атеп в одиночку мог сокрушать целые армии, а солнечны свет был ему не страшен. Стоит ли говорить о том, что у орка не было ни одного шанса не то что на победу, но даже на мизерную возможность выжить. Скука! Две магички скрылись от него, так что выпить их силу до последней капли не получится. Жаль. Они напомнили царю о далеких годах, когда сотни прекраснейших женщин ублажали его. На миг, но он вновь мог ощутить это все! В такие мгновения Атепу хотелось покинуть золотой дворец и заставить мир трепетать перед собой. Ему ничего не стоило бросить вызов нынешним богам, ведь он и сам почти сравнился с ними в мощи и знаниях. Вот только пока пирамиды вновь не перевернутся, у него не получится покинуть пределы пустыни.
  
  Мумия вознамерилась занять место на троне. Он лично будет наблюдать за процессом, а после вместе со своими воинами выберется на поверхность, дабы заполучить новых рабов, вернуть сбежавших магичек. Они пробудили его, а потому должны поплатиться за свое любопытство. Это будет справедливо!
  
  Тьма поглотила Урага, и в ней не было ничего: ни звуков, ни запахов, ни ощущений. Орк оказался нигде и никогда, в месте, где нет места мыслям. Он отчаянно пытался найти выход, выбраться, чтобы вновь сражаться, но это было не в его силах. Без магии не обойтись, но орки на нее не способны. Все кончено? Что ж, если так, то все, хотя бы, произошло в бою, а у Софи появился шанс спастись. Главное, чтобы глупая женщина не вздумала за ним возвращаться! Мысли девушке, которую он, скорее всего, уже никогда не увидит, пробудили в душе сожаление. Не стоило ему отпускать ее в одиночку. Это было ошибкой. Большой ошибкой
  
  Ураг переставал быть собой. Вот, что скверно! Уж лучше сдохнуть и отправиться по тропе предков, чем потерять себя и стать рабом. Вспомнился Дахтар - сильный и опытный воин, каким он был при жизни... То, каким он стал в Некрополе. Орк не желал разделять судьбу наставника, но тьма уже поглотила его. Воин чувствовал, как смерть проникала в его душу и плоть, неумолимо меняя. Все его воли не хватит, чтобы разбить холодные чары и прочные цепи сковавшие его. О Ураг ни о чем не сожалел, ведь Софи смогла сбежать и будет в безопасности. Он исполнил долг, защитил свою семью, то, что принадлежит ему...
  
  Софи...
  
  Странно, но даже сейчас орк ощущал, как менялся связующий амулет. Его не было видно, но он будто звал куда-то, пытался сопротивляться древней магии, поправшей законы жизни.
  
  Внезапно до слуха почти потерявшего сознание орка донесся знакомый голос. Это был какой-то невнятный набор звуков, в котором невозможно разобрать ни слова, но Ураг и не стремился к этому. Звуки окружили и поглотили его, проникли глубоко в подсознания, вытесняя остатки мыслей. Казалось, время замедлилось, превратилось в нечто тягучее, липкое, и даже сердце билось через раз. Могучий воин оказался под властью странной магии и не только он. Мумии, завороженные мелодичным пением, застыли на месте, и даже царь Атеп, вернувшийся на свой трон, замер. Звуки, сливающиеся воедино, отражающиеся от золотых стен, властвовали в древнем, затерянном в песках дворце, погружая его в сон. Магия, переносимая звуками, заполняла каждый уголок дворца, главенствовала и подавляла волю, от нее никто не мог укрыться. Даже легендарный Повелитель гробниц не устоял.
  
  Внезапно, Ураг ощутил сильный удар в грудь, и остатки воздуха с шумом покинули его легкие. Острая боль пронеслась по позвоночнику, вызывая непроизвольную дрожь во всем теле. Казалось, что одна из слабых молний Софи пронзила его, заставляя биться в конвульсиях. Воин прогнулся в спине, выгибаясь так сильно, что еще немного, и он бы сломался. Он не мог сделать ни одного вдоха. И в этот миг последовал еще один удар, но на этот раз в районе солнечного сплетения. Жар стремительно разливался по телу, возвращая силы и ясность сознания. Орк снова мог дышать, видеть, и даже двигаться.
  
   Дан? - воин не ожидал, что маг вернется за ним. Для него самым логичным и правильным было бы сбежать вместе с женщинами. Резко дернувшись, Ураг с легкостью разорвал веревки, которыми был связан. А ведь казалось, что его удерживали цепи. Взгляд стремглав метнулся вокруг. Мумии казались какими-то сонными, вялыми, двигались медленно, заторможено. Так странно.
  
  - Это магия времени. Когда Магда прошла сюда, то вмешалась в ее поток и мумии пробудились. Мне удалось восстановить печати, но нам лучше уносить ноги, иначе останемся здесь навсегда. Лично меня это не устраивает.
  
  - Почему вернулся? - орк вскочил на ноги и бросился к выходу. На этот раз песок не пытался поглотить его, будто стал тверже. Воин не думал об этом, просто бежал, не останавливаясь. Удивительно, что при этом маг не отставал от него ни на шаг.
  
  - Мы заключили договор.
  
  - Магов это не часто останавливает. Особенно, когда речь заходит об орках.
  
  - Только не для магов приграничных башен. Нам известно понятие чести. К тому же, если бы я не вернулся, это бы сделала Софи. И поверь, неприятностей от этого было бы намного больше. Не хватало еще, чтобы пирамиды перевернулись.
  
  - Я велел ей уходить.
  
  - Она не та женщина, которой можно приказывать. Вся в мать.
  
  - И не говори!
  
  Странное пение не стихало, продолжало разноситься по дворцу, заполняя его, в звучании успокаивающей мелодии Ураг без труда узнавал голос своей женщины. Софи творила магию для него, но надолго ли хватит ее силы. Нужно быстрее выбираться. Дан незаметно оказался чуть впереди, показывая путь. Он словно уже бывал здесь, знал безопасный маршрут. Все это было весьма подозрительно, но Ураг продолжал следовать за магом. В конце концов, это не может быть ловушкой. Впереди уже виднелся свет, а в нем очертания двух темных фигур. Это придавало орку сил и уверенности, вот только перед глазами все плыло, его, словно, снова охватывала магия времени, желая навсегда оставить среди рабов хозяина гробницы. Ураг двигался на чистом упрямстве, но при этом все сильнее отставал от Дана. Раны, магия, усталость давали о себе ждать, а времени оставалось все меньше. Не нужно быть магом, чтобы осознавать этот неприятный факт. Орк пошатнулся, и снова боль сковала тело. Нет! Он не сдаться! Перед глазами была лишь пустота, но ноги продолжали двигаться.
  
  - Ураг!!!
  
  Встревоженный голос Софи прервал магическое пение, но орк уже ничего не видел и не понимал, где находится. С грохотом воин рухнул на каменный пол, прямо перед порогом, за которым его ждало избавление. Не хватило какого-то жалкого шага.
  
  - Нет!!! - магичка ринулась вперед, хватая Урга за руки. - Демон, тебя подери! До чего же тяжелая туша!
  
  - Софи не выражайся.
  
  - Лучше бы помогла, - рыкнула девушка, с трудом сдвигая орка с места. У нее не осталось магии, а зелий под рукой не было, так что оставалось лишь использовать лишь физическую силу.
  
  - Еще чего?! Он тебе совсем не пара. Не стоило возвращаться за ним, - Магда понимала, что не права, но остановиться не могла. - Все это знак судьбы.
  
  - Мама!!! - ярость придала сил, позволил пододвинуть Урага еще чуть-чуть. - Хватит уже! Это мой мужчина, и тебя это не касается! Я вот против твоих похождений ничего не имею.
  
  - Это радует, - Дан, пришедший в себя, все же решился помочь Софи. Конечно, Магде это придется не по нраву, но мужчина должен поступать по чести. - Давайте быстрей. Дверь нужно закрыть и запечатать, пока магия не начала терять концентрацию. Еще немного.
  
  Орка, наконец, удалось перетащить за порог. Это было непросто, но зато теперь все спасены. Тяжелые каменные двери с грохотом захлопнулись, а на их поверхности загорелся магический рисунок печати. Именно эта сила не позволит магии времени вырваться из золотого дворца. А раз так мумии и дальше будут спать, пока однажды новый глупец не потревожит их вечный покой.
  
  Дело сделано, и все же, кое-что требовало завершения. Дан устремил взгляд на недовольную Магду. Он явно об этом пожалеет, но эта своевольная магичка должна оказаться под его присмотром.
  
  ***
  
  Жарко! Неимоверно душно! Неудобно настолько, что болит каждая мышца! Урагу казалось, что он засохшее растение, которое вот-вот рассыплется в прах. Эта мысль казалась настоящим бредом, а потому воин отбросил ее, как что-то бесполезное и совершенно не нужное. Он не превратился в растение и не засох, но это определенно произойдет, если он и дальше будет оставаться в пустыне, а потому стоит как можно скорее добраться до портала, да и Софи с собой прихватить не помешает. Они ведь выбрались? Орк сделал глубокий вдох. Он не помнил, как выбрался из золотого дворца, погребенного под многометровым слоем песка. Последним его воспоминанием были распахнутые двери, и сгущайся вокруг тьма.
  
  - Хватит уже притворяться, - послышался ворчливый голос над ухом. - Я чувствую, что ты пришел в себя. Так что открой глаза и поднимайся уже.
  
  - Женщина, не шуми, - мужчина приоткрыл глаза. - Лучше дай воды.
  
  Ураг видел цветастую яркую ткань балдахина над головой, чувствовал медовый аромат цветов, стоящих неподалеку, видел изящную дорогую мебель вокруг. Похоже, они, действительно, выбрались, а он избежал участи стать живым мертвецом, верным псом Царя Атепа. На всякий случай, орк поднес руки к глазам, словно пытаясь убедиться, что не изменился. Последние сомнения отпали. Теперь можно расслабиться.
  
  - Держи, - Софи поднесла к губам мужчины огромную кружку чистейшей прохладной воды. Ее немного трясло от волнения. Орк не приходил в себя несколько дней, и хотя с ранами она смогла справиться легко, преодолеть воздействие магии времени и царя гробницы было непросто. Девушка даже усомнилась в том, что она настолько великолепна в магии исцеления, как говорят. И вот теперь Ураг пришел в себя. Это ли ни облегчение. - Я велю приготовить еду. Никаких фруктов и овощей, только мясо.
  
  - Отлично! - Ураг припал к воде, за пару глотков осушая стакан до дна. Он не хотел задерживаться, но ради сытного ужина готов был на это пойти. В конце концов, ему не помешает восстановить силы. - Ну, пока ждем, ничего не хочешь рассказать? - воин принялся под недовольным взглядом магички стягивать с себя бинты. Они его раздражали, к тому же он чувствовал, что кровотечение давно прекратилось. Раз так, зачем прикрывать царапины? Это глупо.
  
  - Ну, мы выбрались. Пирамиды не перевернулись, а золотой дворец вновь запечатан, - безразлично отозвалась Софи. В этот раз неприятности создала не она, так что, и волноваться не стоит. Девушка наполнила кружку до краев и снова протянула ее орку. - Прибыли маги приграничных башен, чтобы проверить, нет ли угрозы и усилить защитные чары. Опасаться нечего. Мир не рухнет, а древняя магия не захватит весь мир.
  
  - А как насчет твоей матери?
  
  - Готова спорить, ты бы предпочел, чтобы она не вернулась из золотого дворца, - хмыкнула магичка, с нежностью смотря на воина. Им точно никогда не будет просто, но от того, Софи хотелось быть с Урагом еще больше.
  
  - Так и есть, но она жива, и тебя это вполне устраивает.
  
  - Ты невероятно прямолинейный мужчина, - магичка улыбнулась. Сердце было полно приятной точки и радости. Она точно знала, чего хочет, и готова была идти к цели несмотря ни на что.
  
  - Это свойство всех орков.
  
  - Возможно, но в тебе есть нечто еще, - Софи нежно коснулась щеки воина. На ней появился еще один шрам. От этой отметины точно не стоит избавляться, ведь шрам придавал Урагу особого шарма. - За это я тебя и выбрала. Ни один другой орк, мне не подойдет.
  
  - Так что там с твоей матерью? - этот вопрос волновал мужчину больше всего, ведь ему не хотелось, чтобы Магда продолжала лезть в его личную жизнь.
  
  - Ну, - магичка коварно усмехнулась. - Ей придется за все ответить.
  
  - В смысле.
  
  - Она, воспользовавшись своим очарованием, возможно магией, а после обокрала весьма влиятельного и могущественного мага приграничной башни...Пробралась золотой дворец и чуть не выпустила скрытую там мощь, что могло губительно сказаться на текущем мироустройстве. За такое не только степени и звания профессора могут лишить, но и права преподавать. Не говоря уже о том, что репутации мамы будет безвозвратно испорчена. Ее даже могут причислить к отступникам. Нам повезло, что Дан Карин Эдиус согласился замять это дело.
  
  - Вот так просто? Ей все сойдет с рук?
  
  - Я же не сказала, что Дан ничего не потребовал взамен на свое милосердие.
  
  - Софи, не тяни!
  
  - Ха-ха-ха! Он сказал, что за моей матерью нужен постоянный присмотр и контроль, и эту тяжелую ношу он может возложить только на свои плечи. Так что ей не оставалось ничего другого, кроме как согласиться выйти за него. Кто бы мог подумать, что этот маг опустится до грязного шантажа. Это впечатляет! Кстати, Мадам Мари Тереза Ланж именно его выбрала в женихи, так что все сложилось более чем удачно. Я бы даже сказала, что это судьба.
  
  - Нужно быть безумцем, чтобы жениться на твоей матери.
  
  - Разве ты не этого добивался?
  
  - Этого, но тот маг мне понравился, - пожал плечами орк. Похоже, на время он может забыть о Магде и ее вмешательстве. Вот только глупо рассчитывать, что он больше не увидит и никогда ничего не услышит об этой магичке. Но временное затишье тоже неплохо. - Ладно, забудем о ней. Сейчас я хочу лишь одного...
  
  - И чего же? - в глазах Софи загорелся азартный огонек.
  
  - Поесть и отправиться домой! - хохотнул орк. Сегодня его женщина не получит желаемого. - Ненавижу пустыню и духоту, так что выбрось все глупые мысли из головы.
  
  
  Глава 6. Эксперименты скучающей магички
  
  После возвращения из пустыни Софи ощущала себя измотанной, уставшей, но счастливой. Ей не удалось все уладить с матерью; Магда по-прежнему не одобряла выбор дочери, но теперь у нее появились другие заботы. Не получилось, и отдохнуть, насладившись благами жаркого курорта, ведь магичка не хотела оставлять Урага, а тот с трудом переносил палящий зной страны песков. Хорошо, что все закончилось и все остались целы и невредимы, хотя и жаль, что она не смогла заполучить артефакты и сокровища... Они бы ей не помешали, сделали бы чуточку счастливей. Даже не верится, что им не удалось ничего прихватить! Обидно! Нет ничего хуже, чем вернуться без добычи. Софи надрывно вздохнула, чувствуя, как зуд нетерпения распространяется по телу.
  
  - Даже не думай, что я позволю тебе туда вернуться.
  
  - А? - вздрогнула Софи, отвлекаясь от своих мыслей. Она даже не заметила, как громадный орк вернулся домой и подкрался к ней вплотную. Интересно, это она настолько глубоко задумалась, или Ураг научился бесшумности?
  
  - И не делай вид, что не поняла, - воин сложил руки на груди, и смерил магичку суровым взглядом. - Я точно знаю, о чем ты думаешь, и мне это не нравится.
  
  - С каких это пор орки научились читать мысли? - сощурилась девушка, ощущая неприятную дрожь. Сейчас Ураг выглядел пугающе настолько, что хотелось втянуть голову в плечи. Софи не нравилось бояться, но ее природное упрямство даже не думало проснуться и сделать все назло властному мужчине.
  
  - Читать мысли? Не смеши. Мне этого не нужно, ведь я вижу и знаю тебя, а потому твой взгляд и улыбка красноречивей любых слов. Ты хочешь вернуться, заполучить больше знаний, силы и трофеев, сделать то, на что не способны другие. Можешь отрицать, сколько угодно, но ты вечно что-то кому-то пытаешься доказать, от того и ввязываешься в самые сложные и опасные дела.
  
  - Ничего подобного.
  
  - Вздумаешь вернуться в пустыню, я уйду, - твердо произнес орк, хотя эти слова давались ему тяжело. Он уже привык к Софи, не хотел терять, но и поощрять ее безрассудство тоже не собирался. - Одно дело спасать мать или случайно влипнуть в неприятности, здесь я всегда буду на твоей стороне, другое - сознательно идти на безрассудный риск. Это уже без меня.
  
  Магичка насупилась. С одной стороны ей было обидно слышать подобное, да и не привыкла она, чтобы ей указывали, но с другой девушка понимала причины таких слов. Если бы Ураг специально уходил на опасные задания, зная, что вернуться почти невозможно, она бы тоже взбесилась. А тут еще пустыня. Орк не хотел туда возвращаться, для него это было опасно, но воин осознавал, что, будучи связанным с ней, не сможет остаться в стороне. Софи верила в силы своего орка, в его мужество и ум, но стоило ли намеренно подвергать это проверке? Нет, запретные артефакты того не стоят! Да и маги сторожевых башен теперь пристальней следят за пирамидами, что лишь усложнит ее задачу, а при худшем раскладе, еще отдаст ее под опеку одного из орденов. Так что же получается, Ураг прав? Слова воина отрезвили магичку, а точнее заставили понять, что это и ее мысли. Занятно получилось. Интересно, а решилась бы она, действительно, вернуться к золотому дворцу или все так и осталось бы фантазиями? Теперь она об этом не узнает, и ничуть не сожалела об этом.
  
  - Слышала бы это моя мать, сразу бы изменила свое мнение о тебе.
  
  - Так что ты решила? - не сдавался орк. Ему был нужен прямой ответ, слово Софи, которому он доверял не меньше, чем слову собрата. Эта девушка была достойна этого, ведь не станет врать ему.
  
  - Не волнуйся, больше никакой пустыни, золотых дворцов и мумий, только Некрополь, некроманты и обычные зомби. Такой ответ тебя устроит, дорогой?
  
  - Вполне устроит, дорогая, - кивнул Ураг, довольный своей маленькой победой.
  
  Софи с нежностью и легкой насмешкой смотрела на упрямого орка, чувствуя, как расслабляется, а злость исчезает, словно и не было ее. Она достаточно умна, чтобы понять, что происходит и использовать это в своих интересах. Ураг не просто командовал, пытаясь подчинить и подавить ее волю, воин стремился защитить ее, уберечь от самой себя, а заодно и себя обезопасить. Забота дикаря была специфической, странной, временами раздражающей, но это проявление чувств. Глупо ожидать от Урага большего, ведь орки не люди, они иначе проявляют привязанность и тепло. Нужно усмирить собственную гордыню и самомнение, чтобы понять и принять это, и уж точно не пытаться перевоспитать сурового воина. Не потому что это невозможно, а потому, что полюбила она дикаря, и разлюбит, как только он начнет пускать слюни и во всем ей угождать. Кто-то же должен иметь мужество сказать ей, что она затевает глупость! Софи не уставала напоминать себе об этом, ведь не хотела разрушить то, что смогла заполучить.
  
  Да уж, ей потребуется много терпения и мудрости, чтобы не упустить собственное счастье.
  
  - Что ж, раз моя экспедиция за тайнами древности отменяется, нужно придумать, чем себя занять, - магичка хитро подмигнула мужчине. Она не сомневалась, что он поймет ее, поддержит и сможет заставить забыть обо всем.
  
  - Думаю, мы что-нибудь придумаем. Но учти, мне еще работу выполнять, а то из-за некоторых не в меру любопытных магичек, пришлось все отложить. Это плохо скажется на моей репутации.
  
  - Мы не можем этого допустить!
  
  - Рад, что ты это понимаешь, - орк расплылся в хищном оскале. - Но все это подождет до завтра. Сегодняшний день, я хочу провести со своей женщиной.
  
  ***
  
  Софи не могла позволить себе сидеть без дела. Так и со скуки помереть не долго, да и репутацию необходимо поддерживать. И раз уж пирамиды с их сокровищами для нее теперь закрыты, нужно решить, чем себя развлечь. Вариантов не так много: взять работу в одном из городов, наведаться в академию на лекцию какого-нибудь именитого мага, отправиться с Урагом на поиски приключений и боевой славы или же заняться экспериментаторством. Каждый из вариантов был в равной мере интересен Софи, хотя и по разным причинам, но выбрать нужно что-то одно. Выбрать и не ошибиться.
  
  С одной стороны магичке хотелось проводить время с орком, лучше узнать своего мужчину, его жизнь, интересы как можно лучше, но с другой - девушка не хотела показаться навязчивой или чтобы сложилось неверное ощущение, что она пытается контролировать могучего воина. У орков все иначе, чем у людей, они ценят доверие и свободу. Софи не сомневалась, что Ураг с радостью составит ей компанию во время опасной работы, станет верным телохранителем, способным порвать любого, кто посягнет на нее, но вот взять с собой по своим делам вряд ли захочет. Глупо, конечно, но к чужим принципам стоит относиться с уважением, даже если лично тебя они не устраивают. Да и проводить все время вместе как-то неправильно, так и раствориться друг в друге можно, потерять независимость. А этого гордой девушке не хотелось. Что ж, один вариант можно отбросить. Уже неплохо. Так чем же ей заняться? Взять работу в городе? А зачем? Денег у нее достаточно, редикие ингредиенты не нужны, так что это лишено практического смысла. Этот вариант тоже можно отбросить. Софи довольно постукивала тонкими длинными пальцами по столу - она все ближе к нужной мысли. Итак, у нее остается два варианта и оба интеллектуальные. Девушка достала из ящика стола свиток с расписанием лекций. Ей присылали новый каждый месяц, так что талантливая магичка была в курсе всех новостей. Любопытный взгляд пробежал по списку, но чем дальше, тем больше в нем было разочарования. Ничего существенного! Хотя, чего она еще ожидала? Маги не любят делиться своими особыми открытиями, действительно, интересными заклинаниями и рецептами. Она такая же: хранит свои секреты, хотя и не против наложить руку на чужие. Похоже, остается лишь одно - заняться исследованиями. Предсказуемо! Несмотря на то, что Софи честно обдумывала все варианты, она точно знала, что в итоге выберет!
  
  Вскочив с места, воодушевленная магичка бодрым шагом направилась на улицу, дабы осчастливить Урага своим решением. Орк не любил находиться дома, предпочитая большую часть времени проводить на заднем дворе. Здесь он мог вдоволь упражняться или просто сидеть под раскидистой яблоней, а еще могучий воин обустроил себе открытую жаровню, которую со временем намеревался превратить в настоящую орочью кузню. Над этим, конечно, еще работать и работать, но результат того стоил. Понемногу Ураг обживался в доме Софи, давая всему миру понять, что он остается всерьез и надолго. Вот и сейчас орк был занят именно жаровней, помешивая железной палкой раскаленные угли. Воин заметил шумное появление магички, но вида не подал, от своего дела не отвлекся.
  
  - Знаешь, - плавной походкой Софи направилась к мужчине. - Я могла бы вечно наблюдать за тем, как ты сражаешься, или работаешь. Это поистине завораживающее зрелище, от которого не оторвать взгляда. Столько напряжения, страсти, самоотдачи. Ты полностью отдаешься всему, что делаешь.
  
  - Твои речи сладкие, как мед, женщина, - утерев пот со лба, Ураг перевел взгляд на магичку. Орк точно знал, что Софи не шутит, ведь ее глаза искрились от восторга. Кривой оскал украсил лицо воина, хотя многих он бы напугал.
  
  - Сладкие, как мед? - хихикнула девушка, замирая в полушаге от орка. Кто бы мог подумать, что Ураг обладает неплохим чувством юмора. Это стало открытием для магички. Приятным открытием. - Кто ты, и что сделал с моим мужчиной?
  
  - Разве вы, люди, не любите витиеватые речи?
  
  - Не всегда и не ото всех. Оставайся собой, и давай обойдемся без меда, - сделав еще один шажок, девушка обняла орка. Он был мокрый от пота, но это не вызывало отторжения или неприязни. В очередной раз Софи задумалась о том, что у нее весьма специфический вкус. Ну и ладно. - У меня отличные новости!
  
  - И какие же? - Ураг заключил девушку в объятия, попутно размышляя о том, как бы поскорее утащить ее в дом и направить напряжение, страсть и самоотдачу в другое русло: приятное и изматывающее.
  
  - Я придумала, чем себя развлечь, - с гордостью заявила Софи, и тут же поспешила добавить. - Но, увы, тебе в этом деле места не найдется.
  
  - Мне радоваться или расстроиться? - хмыкнул воин, начиная медленно двигаться по направлению к дому.
  
  - Радоваться, потому что я собираюсь заняться важными исследованиями, так что дом будет превращен в лабораторию. Но знаешь, если все получится, результат будет того стоить! Я раз и навсегда смогу решить проблему с переноской вещей. Это и мне полезно, и тебе легче будет. А еще это гарантирует мне степень в Академии, и зависть всех магов! Что может быть лучше?
  
  - Значит, я могу спокойно отправиться на работу и ни о чем не волноваться? - с сомнением спросил орк.
  
  - Естественно. Репутацию нужно блюсти, так что тебе придется завершить дело, за которое ты взялся. Ну, а я, обещаю нацепить связующий амулет, и не влезать в неприятности. Гарантирую, что дом не покину до твоего возвращения, и все будет хорошо.
  
  - Что ж, придется поверить на слово... - хмыкнул Ураг, радуясь, что Софи сама все сказала, а ему не пришлось сообщать, что завтра он уходит на работу. Удачно...
  
  ***
  
  Ранним утром магичка успешно выпроводила орка на работу, и теперь весь дом оказался в ее полном распоряжении. Раньше так было постоянно, а вот теперь приходилось мириться с соседством Урага и его привычками. Воин оказался восприимчивым к запахам, а потому варить в его присутствии зелья, оказалось проблематично. Это стало существенной трудностью, но Софи уже видела несколько путей ее решения. Она может работать, только когда орк будет уходить, как в этот раз. А еще можно расширить дом, сделав пристройку-башню. Последнее потребует больших затрат, но магичка готова была пойти на это. В конце концов, она состоятельная леди. Но этот вопрос стоит обсудить со своим мужчиной! Софи усмехнулась - она знала, что Ураг одобрит ее решение, но ему будет приятно, что его мнением интересуются. Всего лишь формальность, но она важна для построения отношений. Этому девушка научилась у собственных родителей, которые всегда обсуждали любые решения, хотя при этом умудрялись иметь маленькие секреты друг от друга. Несмотря на все сложности, ей было чему поучиться у матери, ведь она смогла построить счастливый брак.
  
  - Пора за дело! - сама себе напомнила Софи, которой предстояло самое трудное - начать. Недостаточно решить, что нужно что-то делать, нужно еще сделать шаги для достижения цели. И вот это сложно, а потому многие желания и планы так и остаются в головах, не находя своего воплощения.
  
  В голове магички было множество мыслей и идей, но воплотить в жизнь, или хотя бы попытаться сделать это, можно было только одну. Не стоит сразу распыляться на множество целей, ведь это пустая трата времени и сил. Софи вытащила на середину комнаты большую черную доску и, вооружившись магическим мелком, погрузилась в бездну размышлений. В первую очередь предстояло определиться, что именно она хочет. На первый взгляд все просто - нужно сделать так, чтобы отправляясь на работу или в путешествие можно было взять побольше вещей и при этом ни напрягаться. Просто? Да. Но вот как решить проблему? Магичка осознавала, что она не первая и уж точно не последняя думает над этой проблемой. И что-то до сих пор в ее решении никто не продвинулся. Что ж, раз так, она может либо стать первой, либо, как и другие, потерпеть неудачу. В такие моменты, естественно находясь наедине с собой, Софи всегда начинала проговаривать мысли вслух. Это создавало поистине волшебное ощущение беседы с умным и понимающим человеком. Если смотреть со стороны, это чистое безумие, но в их деле главное результат.
  
   - Итак, что нам известно? В этом направлении чаще всего пытаются создать бездонную сумку, - магичка написала нужное слово на доске. - Результаты неудовлетворительные. Во-первых, сложно что-то найти в получившейся свалке. Во-вторых, запихнуть в сумку можно лишь предметы сопоставимые с ней по габаритам. В-третьих, не решён вопрос с весом. Снизить его до приемлемого не удалось никому, не говоря уже о том, что ткань быстро изнашивается. - Софи задумчиво скривилась. - Не подходит! Слишком много проблем придется решать. На это вечность уйдет. Такими темпами моими достижениями только внуки воспользоваться и смогут. И это притом, что я, возможно, их любить не буду. - Девушка снова потянулась к доске, на этот раз на нем появилось слово 'Портал'. Как только появилось, так сразу и оказалось зачеркнутым. - Это вообще бред. Мало того, что на это все мана уйдет, так ещё не факт, что надумаешь то, что надо. Это все равно, что посреди дела домой возвращаться. Здесь сплошные затраты: магия, деньги, ресурсы, время. - Софи пару минут молчала, позволяя мозгу найти решение. - Сундук! Определенно нужно заставить двигаться сундук! Вопрос лишь в том, как?
  
  Конечно же, Софи была не первой, кто задумался над проблемой, да и с сундуками эксперименты велись, но все безрезультатно. Трудно заставить неодушевленный предмет двигаться так, как нужно хозяину. Опять-таки нужен постоянный контроль. А вот других проблем было меньше. В сундуке можно всё удобно расположить, увидеть, что берешь. Дело за малым - заставить его правильно двигаться. Магичка чуть отошла от своей доски, она лишь определилась с направлением исследований, но это лишь начало. От мысли то том, сколько всего ей предстоит сделать, становилось не по себе. Да здесь работы на годы! А может, и больше. И все же, эти перспективы не пугали, скорее уж пробуждали приятное возбуждение. У нее столько возможностей, идей, а еще солидный запас зеленого эля. Ну, а если чего-то в ее кладовой не найдется, это всегда можно прикупить, а еще большие сундуки и маленькие ларцы, а еще нужно опробовать разные материалы, чтобы подобрать идеальную комбинацию нужно, либо купить, либо стащить у любимой мамочки, либо раздобыть тяжким трудом! В любом случае, она сможет начать уже с тем, что есть. К тому же, кое-какие мысли на этот счет у нее были, а с неодушевленными предметами она работала еще будучи студенткой. Можно взять за основу эти самые работы, а дальше развить мысли, возникшие в ее светлой голове.
  
  - Мне потребуются сундуки. Много сундуков! - зловеще прошептала Софи, понимая, что придется наведаться в ближайший город и потратить приличную сумму! О, да! Ее ждет шопинг! - Пора опустошить все городские лавки и устроить дефицит сундуков! А еще можно обеспечить работой мастеров!
  
  Софи была в восторге от перспектив, а потому ее глаза горели, как в преддверии битвы. Она хотя и была прагматичной и жадной особой, но временами могла слететь с катушек и пуститься во все тяжкие. Для достижения цели, никаких денег не жалко! Магичка торопливо собиралась в город, чем скорее она завершит подготовку, тем быстрее начнется самое интересное.
  
  До города Софи добралась быстро и без приключений. Оно и не удивительно, ее дом располагался в весьма безопасной местности, а торговые тракты тщательно охранялись. Монстры и хищники сюда не забирались, и даже если бы такое произошло, то инцидент был бы быстро разрешен стремительно и незаметно для окружающих. Именно за это Софи и любила свой дом, ведь он был тихой гаванью, в которой можно ни о чем не тревожиться. Ну, или почти ни о чем. Шумный город с распростертыми объятиями встретил магичку. Обычно девушка с трудом переносила шум и гам, постоянное мельтешение перед глазами, но сегодня был особый случай. Шопинг! О, это волшебное слово! Оно так и ласкало слух, дразнило и манило, занимало все мысли. В некотором роде пристрастие к покупкам у Софи было болезненным, а потому она старательно контролировала этот процесс. Ходила на рынок и в лавки только со списком, и в строго определенные дни, ограничивала себя в стремлении купить любую приглянувшуюся мелочь. Но, из любого правила есть исключение. Сегодня был как раз такой случай, ведь можно было себя ни в чем не ограничивать!
  
  Софи бодро шагала по знакомым улочкам города, не замечая ничего и никого вокруг. Ловко пользуясь магией, она расталкивала тех несчастных, которые смели оказываться на ее пути. Бедолаги даже не успевали понять, что произошло, а магичка с гордым видом уже проплывала мимо них, словно она тут ни при чем. Приятное возбуждение разливалось по телу, а от осознания, что она почти достигла торговых рядов голова шла кругом. Софи даже не замечала, как ее милая улыбка превратилась в жуткий зловещий оскал. Теперь ей даже магию применять не приходилось, люди сами торопливо пропускали ее. Прошло совсем немного времени, а девушка уже достигла нужной лавки. Именно здесь можно было найти дорожные и домашние сундуки, ларцы для украшений на любой вкус и достаток. Конечно, у ремесленников можно купить дешевле, но лишь в этой лавке подлинное разнообразие. Что ж, пора определяться!
  
  Софи распахнула прочные дубовые двери, проходя в просторное помещение, заставленное самыми разнообразными сундуками и ларцами. Естественно, первое, что бросалось в глаза: самые дорогие и красивые образцы, все остальное было убрано подальше, но тоже находилось в зоне видимости. Глаза девушки заискрились, словно магические кристаллы высшего уровня.
  
  - Добрый день, - улыбчивый торговец вышел на встречу покупательнице. Опытный взгляд моментально оценил перспективы, заставляя продавца расшаркиваться перед магичкой. Сразу было видно, что без покупки эта девушка сегодня лавку не покинет. - Чем могу помочь?
  
  - Мне нужны дорожные сундуки, - Софи с жалостью взглянула на изящные резные шкатулочки и зачарованные ларцы. Сегодня ей пока не до них. - Покажите все, что есть, начиная с малых, заканчивая самыми большими.
  
  - У вас есть предпочтения по материалу, из которого будет изготовлен товар? - сразу перешел к делу мужчина, уверенно ведя покупательницу в нужном направлении.
  
  - Пока что я не определилась с этим вопросом, - безразлично бросила девушка, осматривая товар. - Но однозначно, мне нужна прочная вещь, способная долго служить. Если найдется модель с несколькими отделениями, будет и вовсе замечательно. А еще, - Софи задумалась. - Нужно убедиться с прочности петель и замка.
  
  - Я понял. Намечается долгое и опасное путешествие, - закивал продавец, решаясь задать самый главный вопрос. - Какова ценовая категория?
  
  - Любая, главное, чтобы товар оправдывал свою цену, - с безразличием бросила девушка. - Кстати, у вас имеется доставка?
  
  - Естественно, но за отдельную цену.
  
  - Меня это устраивает.
  
  - Замечательно. Тогда, позвольте порекомендовать эту модель. Это очень прочный дорожный сундук. Деревянный, усиленный кованными элементами, крышка плоская, что позволит ставить на него друге сундуки или удобно усесться на него.
  
  - Хм... Неплохо, - Софи указала пальчиком на другой сундук, кажущийся более внушительным. - А что насчет этого.
  
  - Этот используются для перевозки ценностей. Очень прочная конструкция, способная выдержать даже магический удар. Естественно, она не способна гарантировать полную безопасность, но из всех моделей это самая прочная.
  
  - Хорошо. А этот?
  
  Следующие несколько часов магичка безжалостно изводила несчастного продавца расспросами о каждом товаре в его лавке. Ей были нужны максимальные подробности обо всем, начиная с точных размеров и материалов, закачивая именами изготовителей. К делу она, как и всегда, подошла серьезно и ответственно. Естественно она скупит сегодня все, что увидит, но при этом необходимо было точно знать, что именно она берет. От этого зависело многое, и в первую очередь способы работы с материалом. Дотошность Софи вовсе не была чрезмерной, хотя измученному продавцу так и не казалось. Несчастный продолжал улыбаться, снова и снова рассказывая о товаре, и это притом, что торговец уже и не надеялся что-то продать. Ему казалось, что его испытывали, проверяли на профессионализм и выдержку. И чем дольше магичка находилась в его лавке, тем тверже становилась уверенность. Каково же было его удивление, когда Софи благодушно улыбнулась.
  
  - Подсчитайте, я возьму все. И доставка мне нужна в течении двух дней. Потянете?
  
  - Что? - опешил торговец, удивленно смотря на магичку. - Возьмете все?
  
  - Да, - насмешливо отозвалась девушка, чей день шопинга еще не закончился. - Все, что вы мне показали.
  
  Шопинг удался на славу! Кошелек магички заметно опустел, сама она ощущала приятную изнеможенность, какая бывает после страстной ночи с любимым мужчиной. Интересно, как бы Ураг отреагировал на такое сравнение? Софи так и подмывало узнать, но она не была уверена, что вспомнит об этом к его возвращению. Перед ней огромное поле для деятельности, а потому все ее мысли должны быть направлены только на это! Никаких глупостей, никаких посторонних размышлений и томительных вздохов, ведь перед ней непростая задача - преуспеть там, где все остальные потерпели фиаско. Если все получится, она не только упростит свою собственную жизнь, но и получит новую степень по магии, станет самым молодым преподавателем академии, а еще запатентует весьма прибыльное открытие, которое сделает ее богатой! И пусть только кто-то попробует сказать после этого, что общение с орком плохо на нее влияет! Это не так! Ведь благодаря Урагу она и вовсе перестала страдать от неподобающих для светлой магички перепадов настроения. И тот факт, что во время покупок, она поджарила пару обывателей, смевших за ее спиной шептаться о том, что она спятила, связавшись с орком, ничего не отменяет! Болтуны заслуживают всего самого худшего, ибо свое собственное извращенное мнение выдают за истину.
  
  После покупок два дня, Софи просто отдыхала и принимала товары с доставкой. Как выяснилось, это не такая уж простая задача, ведь магичка настолько сильно поддалась азарту шопинга, что умудрилась купить двести тридцать три сундука и еще четыреста шкатулок и ларцов. Все это нужно было не просто принять, но и расставить, позаботиться о сохранности товара! Естественно в небольшом и уютном доме Софи не было достаточно места для того, чтобы все расставить, а потому туда отправились только маленькие шкатулки, да и то не все. Остальные покупки пришлось расставить на улице и соорудить защитный купол. Будет обидно, если дождь, ветер или еще какое-нибудь природное бедствие повредит сундуки. Этого магичка допустить не могла, ведь тяга к исследованиям и покупкам почти разорила ее! Нельзя допустить, чтобы деньги, заработанные тяжким трудом, оказались выброшенными на ветер.
  
  - Эти ставьте здесь, и поаккуратней там! - Софи указала доставщикам, куда сгрузить очередную партию сундуков. - Если что-то повредите, придется еще покупать. И учтите, мои новые покупки будут в этом случае уже за ваш счет.
  
  - Не переживайте, мы все сделаем, как надо, - отозвался один из работников. - Но, простите, зачем вам столько сундуков.
  
  - Не вашего ума дело, - обворожительно улыбнулась магичка. - Должны же у девушки быть маленькие секреты.
  
  - Не такие уж маленькие...
  
  - Ну, это для кого как, - беспечно пожала плечами Софи. Теперь в городе появится новый повод для слухов. Даже интересно, что придумывают впечатлительные обыватели, как решат объяснить ее не совсем здоровый интерес.
  
  - Нет. Нет. Нет! - Софи преградила путь двум несчастным грузчикам, уже уставшим таскать тяжести в дом магички. - вот эти несите в ту кучу, к деревянным сундукам. Во всем нужна система, иначе я запутаюсь!
  
  - Да, госпожа, - устало отозвались мужчины. Спорить с заказчицей, тем более магичкой никто из них не собирался. Может, она и милая, но вот в глазах горел зловещий огонь. Да и если слухи верны, и девушку прибрал к рукам орк, он точно им всем головы оторвет за любое неуместное слово или действие.
  
  Магичка с улыбкой осмотрела свой дом, превратившийся в настоящий склад. Издали даже не понять, что здесь кто-то может жить. Только крыша с трубой и видна, но вместе с нагромождением сундуков все выглядело странно. Софи коварно ухмыльнулась - все это ненадолго! Сундуков, кончено, много, но чем активней она возьмется за дело, тем быстрее все закончится. Как это ни прискорбно, но в итоге останется только один! Кстати об этом, надо бы рассортировать покупки и выбрать с десяток тех сундуков, которые будут участвовать в последнем этапе ее эксперимента. Благо, что грузчики почти закончили, так что в скором времени можно будет расслабиться.
  
  У Софи руки чесались взяться за дело, но всему свое время. Нельзя допустить, чтобы кто-нибудь видел, чем она занимается. Ведь ее достижение могут умыкнуть. А этого допустить нельзя. И путь работяги не разбираются в магии, они могут сболтнуть чего лишнего, а это в свою очередь приведет к неприятным последствиям. Быстрей бы все ушли! Придирчивый взгляд пробежался по двору и дому. Не переборщила ли она? Несмотря на то, что объем работ предстоит выполнить огромный, она могла бы просто чаще ездить на рынок и все. Но с другой стороны, это трата драгоценного времени. А так, она сможет видеть, что у нее еще полно материала для трудов и не остановится на полпути. Ее маленький, но такой внушительный склад станет стимулом трудиться! Ну, а когда Ураг вернется, то можно будет отправить его за покупками. Он как раз должен будет вернуться с деньгами, так что будет на что их потратить. Софи хитро хихикнула - иметь мужчину в доме не только приятно и полезно для здоровья, но и выгодно! Но этого она точно своему орку не скажет. А то мало ли, еще неправильно поймет, а ей потом мучайся все объясняя. Нет. Некоторые мысли все же нужно держать в голове.
  
  - Мы закончили, это был последний сундук!
  
  - Отлично, - и снова улыбка озарила лицо девушки. - Можете быть свободны, дальше я сама справлюсь.
  
  Наконец-то, можно заняться делом! Магичка ликовала, и чуть ли не прыгала от нетерпения. Ей многое известно о магии трансформации, а еще у нее превосходный запас зеленого эля. Если соединить все это, можно получить потрясающий эффект! Софи решительно направилась к дому, она думала лишь об успехе, другие же последствия ее экспериментов мало волновали девушку...
  
  Эксперимент ? 1
  
  Софи всегда была амбициозной девушкой, стремящейся облегчить свою жизнь. У нее уже были наработки для текущей работы, а потому дело проходило быстро. Магичка решила идти несколькими путями, отбрасывая все неудачные идеи. К тому же, не стоило забывать о том, что она светлый маг и целитель, так что ее арсенал весьма ограничен. Некромантия могла бы быть полезной, но, увы, это не ее путь, как и магия контроля. Придется искать другие пути и нестандартные подходы, перевернуть все с ног на голову. Работа кипела, а дом из склада превратился в настоящую лабораторию, где все кипело, бурлило и искрилось, постоянно раздавались хлопки и опасный треск, невнятное бормотание и проклятья. Софи было сложно сосредоточиться, ведь мысли переполняли голову, пытались вытеснить одна другую. Магичка готовила сразу несколько экспериментов, что могло привести к ошибкам, но Софи не думала на это, самонадеянно полагая, что все в ее руках.
  
  - Так, что же мы имеем, - девушка внимательно изучала ингредиенты, которые пойдут на первый ларец. Пока что нужно было не так уж много, но чем больше будет объект воздействия, тем больше материалов потребуется. Софи надеялась, что управится благодаря своим запасам, ведь если нет, придется отправляться на магический рынок и на этот раз не в качестве продавца. - Вроде бы, ничего не забыла. Все есть. Формула заклинания готова, защитные амулеты установлены. Объект в защитном контуре, - хитрая ухмылка полная предвкушения коснулась губ магички. - Пора!
  
  Не медля ни секунды, Софи смешала сложное зелье с парой капель зеленого эля, усиливая его и придавая ему живительной силы леса. Она кожей ощущала мощь, исходящей от получившейся искрящейся жидкости. Оставалось лишь использовать ее по назначению и посмотреть, что станет с маленьким деревянным ларцом, обитым изнутри мягким красным бархатом. Время будто застыло, магичке казалось, что она видит каждый жалкий миг, которая малая капля приближалась к объекту. Еще немного... Совсем чуть-чуть и можно будет начать собирать данные наблюдений.
  
  Раздался громкий хлопок, следом за которым по дому разнесся безумный хохот, а дальше началось настоящее безумие, огненная феерия, в которой Софи не собиралась участвовать!
  
  ***
  
  Как же так получилось?! Как?! Эффект должен был быть совершенно другим! Это просто не укладывается в ее расчеты! Она не могла ошибиться на начальном этапе! Не могла!!! Это просто невозможно. Софи едва успевала уклоняться от огненных шаров, летящих в нее прямо с потолка. Мало того, что ларец ожил и обзавелся собственными глазами, выглядывающими цель, научился летать с помощью маленьких черных крылышек, так еще и огнем плеваться научился. И не просто огнем, весьма мощным, можно даже сказать, убийственным. Магичка неуклюже увернулась от очередного огненного шара, спрятавшись под столом. Если так пойдет дальше, дома у нее не останется, а вся работа пойдет прахом! Это просто немыслимо! Вместо того, чтобы обезвредить мелкую, ей же созданную тварь, она прячется и создает магические щиты, дабы уберечь свою собственность. Так еще и на улицу его не выманишь, ведь там у нее настоящий склад, на который она убила целое состояние! Нет! Этого нельзя допустить! Так что же делать? Не может же она и дальше отсиживаться?! Очередной огненный шар, непостижимым образом залетел под стол, выкуривая оттуда магичку.
  
  - Да, когда же ты уже сдохнешь?! - завопила Софи, создавая очередной магический щит. - Тварь проклятая!
  
  Ответом ей был ехидный скрипучий смешок, и мощная струя огня, разрушившая заклинание, наспех созданное магичкой. А ее шкатулочка оказывается способна развиваться! Непорядок! Софи начала звереть! Она в доме хозяйка и никакая деревянная коробка этого не изменит! Пока раз и навсегда решить эту проблему, а потому разобраться в том, что пошло не так. Глаза девушки налились голубоватым светом, и в заполненном огнем и дыме доме заплясали молнии, запахло дождем и сыростью. В противовес огню, магичка призвала грозу, естественно, не задумываясь о последствиях для собственного жилища. Сейчас Софи могла думать лишь об одном - как избавиться из ларца, пока он не освоил другие ее заклинания. Если дойдет то огненного смерча или потока, ей точно конец! А до него дойдет! В этом сомневаться не приходилось. Ларец развивался, учился, становился сильней, рос, а все благодаря зеленому элю. Но дело не только в этом! И она докопается до истины. Молнии переплелись в жарком танце с пламенем, ветер и вода присоединились к ним, устраивая настоящую охоту за маленьким юрким ларцом. Такая сильная и талантливая магичка не могла проиграть такому недоразумению, как взбесившийся ларчик. Все будет кончено быстро!
  
  Все стихло в мгновение ока, а от ларца не осталось ничего, разве что кучка пепла, да обуглившиеся крылышки. Она справилась. Ей нужно было лишь собраться с мыслями и выбрать цель, поймать юркую тварь! Все удалось! Вот только теперь настало время заняться последствиями. Магичка с трудом расправила плечи и вздохнула с облегчением. Всего на миг...
  
  - Ой...
  
  Софи печально оглядывала свое жилище. После погрома, который они с ларцом устроили, на комнату было жалко смотреть. Хорошо еще, что навести порядок, не составит труда. Надо лишь убрать щиты, смахнуть пыль и копоть, да использовать иссушающее заклинание. Да уж, к такому повороту событий она оказалась не готова. Она вообще не ожидала, что все будет именно так. Ларец должен был левитировать - не более. Так что же пошло не так? В чем она просчиталась! Надо срочно перепроверить все записи, и еще раз все просчитать. Одна маленькая неудача ее не остановит! Так что после уборки она продолжит заняться делом.
  
  Эксперимент ? 2
  
  Софи быстро удалось привести в порядок свой дом. Результаты первого эксперименты оказались не утешительными, но и они послужили на пользу дела. Магичке удалось вспомнить то, чему ее учили еще на первом курсе академии магии - перед началом магических исследований необходимо обезопасить место деятельности. Обычно у нее все получалось легко и непринужденно, именно поэтому девушка пренебрегла техникой безопасности. Больше такой ошибки она не допустит! И естественно, никому не расскажет о том, что чуть не спалила дом. О таких вещах ни говорить, ни вспоминать не стоит, ведь репутация рождается не из безупречности во всем, а благодаря умалчиванию деталей. И в этом Софи была хороша! Когда она будет писать мемуары, опишет этот момент пафосно, старательно подчеркивая, что она гениальна настолько, что сразу у нее все получилось. В конце концов, в истории должны оставаться лишь тщательно проверенные факты.
  
  После недолгого отдыха и плотного перекуса для восстановления сил, магичка все же закончила устанавливать защитные заклинания по всем дому. Раз уж объекты воздействия у нее получаются настолько активными, стоит перестраховаться. Теперь, когда все готово, можно браться за вторую попытку создания уникального артефакта. И раз уж небольшого успеха она добилась, стоит продолжать двигаться в том же направлении. Нужно лишь внести небольшие коррективы. Софи взглянула на свои записи, пытаясь понять, что можно изменить. В первый раз она использовала крылья кус-куса, благодаря этому ларец смог летать, но вот что повлияло на вредный характер и способность перенять ее огненные заклинания? Почему именно огненные? Девушка поджала губы. Неужели это связано с подвидом самого кус-куса? Они ведь существа стихийные, хотя когда их разбирают на ингредиенты, это уже не имеет значения. В частях тела не остается природной магии. По крайней мере, так пишут в учебниках и книгах по магии, так было на практике. Случайно ли произошедшее? Софи быстро сделала запись в своей книге. Она изучит этот вопрос позже, а сейчас пора переходить ко второму этапу. На этот раз, она не будет использовать часть монстра, а использует целое, к тому же живое. А что? Идея неплохая. У многих есть домашние питомцы, так почему бы не добавить им пользу?
  
  - Что ж, пора приниматься за дело!
  
  Глаза девушки зловеще сверкали безумием, когда она уставилась на клетку, в которой сидел печальный латный краб, которого ей подарили несколько месяцев назад. Это существо было большим, размером с крупную свинью, как раз то, что нужно для того, чтобы носить тяжелый сундук. А благодаря крепкому панцирю можно использовать любые материалы, краб не пострадает и долго прослужит. Идеально. Ну, а острые клешни станут отличной защитой. Вопрос лишь в том, как сделать носильщика сундука преданным и послушным.
  
  - Малыш, пора тебе выбраться из клетки. Надеюсь, ты будешь послушным мальчиком и не станешь кусаться. А если нет, скормлю тебя Урагу!
  
  ***
  
  Это просто немыслимо! Софи негодовала и кипела, готова была крушить все вокруг, вымещая злость на мебели и стенах собственного дома. Снова неудача! Снова она не смогла учесть все факторы эксперимента! Как в такой ситуации сохранить спокойствие? Ей довольно-таки быстро удалось приклеить небольшой сундук на крепкий панцирь латного краба. Все получилось настолько хорошо, что можно было не беспокоиться о том, что вещи упадут или потеряются. Казалось, что она нашла до гениального простое решение давней проблемы, и теперь можно потешаться над перемудрившими коллегами-неудачниками. Одним словом, все складывалось идеально и оставалось ли посмотреть на то, как краб будет двигаться, сможет ли подчиняться командам своей хозяйки. И именно на этом этапе начались неприятности. Не успела Софи отпустить краба из заклинания оцепенения, как измученное животное резко сорвалось с места и бросилось наутек, с проворностью горной лани. А ведь обычно они с такой скоростью не двигаются. К такой подлости магичка оказалась не готова! Не успела она даже вскрикнуть, как краб проломил в крепкой двери дыру и выбрался на улицу.
  
  Девушка моментально выскочила следом за крабом, но того уже было не видно. Не осталось никаких следов. Но как? Вокруг дома и двора установлен защитный купол. Никто не войдет и не выйдет без ведома хозяйки. Так куда делся ее носильщик? Софи нервно озиралась по сторонам, попутно пытаясь вспомнить все подробности о латных крабах. Обычно их использовали для создания брони, щитов и оружия, а еще готовили из них изысканные деликатесы, но с последним нужно знать рецепты и правила, иначе получится редкостная отрава. Вот и все ее знания о крабах! Плохо дело! Взгляд магички лихорадочно метался по двору - краб не мог далеко уйти, а это значит, что он просто спрятался среди сотен других сундуков. До чего же их много! Даже страшно становилось от одной мысли о том, сколько еще предстоит работы. В этот самый момент в голове появилось еще одно полезное воспоминание - латных крабов раздобыть непросто, ведь они постоянно закапываются в песок! Их сложно заметить, еще сложнее вытащить на поверхность.
  
  - Нет!!! Только не это! - простонала Софи, с ужасом осознавая, что придется не просто искать своего краба, но и откапывать его. Причем, руками, ведь сундуков во дворе настолько много, что любое применение магии может испортить ее. И где только Урага носит, когда ей нужна его сила?!
  
  Несчастной магичке не оставалось ничего другого, как отправиться за лопатой и фонарем, ведь уже начало темнеть. Это просто ужасно! Физический труд не для таких, как она! И все же... придется найти беглеца и хорошенько проучить за недостойное поведение!
  
  Эксперимент ? 3
  
  Найти и откопать латного краба удалось только через три дня, да и то только после применения сложной поисковой магии. Нужно признать эта проворная тварь доставила Софи массу проблем одним фактом своего существования. Он все время двигался, оставляя после себя дыры в земле, раздражающе щелкал клешнями, пытаясь пробить невидимую стену защитного купола, а по ночам и вовсе начинал жалобно свистеть, не давая уставшей, полной раздражения девушке уснуть. Так будто мало этого, краб умудрился испортить с десяток деревянных сундуков и поцарапать пару металлических. Софи почти превратилась в злобную ведьму, готовую убить любого, кто появится в поле ее видимости. И все же, плод неудачного эксперимента удалось поймать и посадить в прочную клетку. Теперь у него одна дорога - стать обедом для орка. Учитывая способности магички в кулинарии - весьма не вкусным обедом. Вообще все чаще девушка задумывалась о том, что любая приготовленная ею пища стремилась стать зельем, со всеми вытекающими отсюда последствиями. Хорошо еще, что ее мужчина не привередлив в вопросах еды. Это неоспоримый плюс в их отношениях.
  
   Что ж, теперь, когда порядок наведен, нужно было приниматься за дело и проводить следующий эксперимент. Но, на этот раз предстояло изменить подход. Как выяснилось, прикрепить сундук к живому объекту можно, вот только должного результата это не принесет. Мало заставить сундук двигаться, так еще нужно контролировать сознание того, кто его несет. Дополнительная трата энергии и внимания, что недопустимо в путешествиях, да и работе подобное может повредить. Даже если взять за основу кого-то послушного, магическое воздействие может все испортить. Да и найти придется кого-то не только сильного и выносливого, но и достаточно умного, но при этом подверженного влиянию, чтобы понимать команды. Сложная, практически невыполнимая задача. Вот так всегда - всего одна мелочь может повлиять на гениальный план, превратив его в идиотский. Пора снова задуматься, а еще лучше проанализировать свои записи, которые Софи делала с ранних лет. Любая идея может быть воплощенной в правильный момент - этому ее научила мать.
  
  И что же она имеет? Магичка пролистывала свои записи, придирчиво отбирая подходящий вариант для воплощения. Пожалуй, на данном этапе стоит отказаться от использования живых существ или их частей при работе. Может сосредоточиться на сложных формулах и магии стихий? Это вполне действующий вариант, хотя и требующий от нее выдержки и терпения. Это будет скучно. Очень скучно и нудно, но работа мага не состоит только из веселья.
  
  Решение принято, оставалось лишь воплотить его, и посмотреть, каковы будут результаты. Не сказать, что Софи была в предвкушении, скорее уж полна решимости довести дело до конца, чего бы ей это не стоило.
  
  - Что ж, посмотрим, что получится, - без особой радости пробормотала магичка, усаживаясь за стол.
  
  Время тянулось мучительно медленно, оно словно намеренно не торопилось, позволяя Софи успеть, как можно больше. Девушка почти не шевелилась, сидела в одной позе, от чего жутко затекли плечи и шея, да и глаза начинали гореть от напряжения, но упрямая магичка не позволяла себе сделать даже маленький перерыв. В этом деле нельзя отвлекаться, ведь так легко упустить связующую нить в хитросплетении символов. За созданием подходящей формулы можно провести несколько суток. Именно по этой причине магами создается так мало нового - не у каждого хватает выдержки. Софи надеялась, что у нее все получится, и это точно будет не зря.
  
  ***
  
  Итак, все готово. Спустя пятьдесят три часа упорного труда без сна и отдыха, формула левитации, привязанная к своей создательнице, оказалась готова. Магичка более двух суток сидела на зельях, позволяющих не заснуть и соблюдать ясность ума. Такое не проходит бесследно для организма, но Софи было плевать. Отдохнуть она сможет после практических испытаний! И если она все рассчитала верно, металлический сундучок не только будет левитировать в двадцати-тридцати сантиметрах над землей, но и следовать за ней не незначительном расстоянии. Благодаря связующему заклинанию нет необходимости в постоянном контроле. Единственный минус - такая техника будет медленно вытягивать магическую энергию, но и этот вопрос в последствие решить можно, да и зелья она варить умеет.
  
  - Что ж, давай посмотрим, что я сотворила.
  
  Софи осторожно установила сундучок в центр круга, нарисованного так, чтобы все символы оказались в нужном месте и соответствовали знакам на самом объекте воздействия. Идеально! Странно только, что в этот раз она не испытывала никакого трепета или предвкушения. Видимо устала. По-хорошему стоило отложить эксперимент и выспаться, но Софи была не из тех, кто ищет легких и правильный путей. Магичка решительно взялась за склянку с зельем. Всего пара капель и можно будет наблюдать результат!
  
  - Ну, не подведи.
  
  Не прошло и пары секунд, как тщательно нарисованный рисунок засветился. Это было поистине невероятное и красивое зрелище, а сам узор завораживал. Магия заполняла сундучок, меняла его, и вот он уже поднялся в воздух. Отлично. Но это лишь начало. Нет ничего проще, чем заставить вещь левитировать, сложнее при этом не контролировать его ежесекундно. Софи отвернулась, заставляя себя не думать о сундуке, и сделала пару шагов в сторону. Оглянувшись, девушка заметила, что объект переместился. Это определенно успех! Магичка дернулась в другую сторону - сундучок сделал то же самое. А вот теперь сердечко Софи дрогнуло, радостно затрепетало в груди. Магичка радостно запрыгала, хлопая в ладоши, начала бегать по дому, радуясь тому, что теперь у нее появился такой полезный 'хвостик'. Все оказалось просто! И чего только ее коллеги до сих пор проблему не решили? Конечно, на большой сундук уйдет больше магии, да и формулу придется неделю чертить, но это уже нельзя назвать невыполнимой задачей.
  
  - Ай! - вскрикнула девушка, неожиданно не ощущая при очередном шаге твердой поверхности под ногой. Кажется, что-то пошло не так!
  
  Софи и опомниться не успела, как оказалась под потолком. Как же так? Магичка лихорадочно пыталась понять, что творится, а сундук тем временем начал двигаться, утягивая за собой девушку. Теперь он контролировал ситуацию!
  
  - А ну, стой! - истерично велела Софи, выкидывая руки вперед. Еще немного и она бы врезалась в потолок. - Прекрати немедленно!
  
  Но сундук не слушал, прыгал визу, заставляя тело магички делать тоже самое, но наверху. В такой ситуации не просто думать, что уж говорить о том, чтобы разобраться в ситуации, найти собственную ошибку и исправить ее. Софи грязно ругалась, проклиная, на чем свет, стоит глупую железяку. И ведь это маленький сундучок, а что стало бы, используй она большой? Сундук не унимался, в него словно мелкий вредный бес вселился!
  
  - Больно же! - негодовала девушка, не успевшая в очередной раз отреагировать. Кто бы мог подумать, что потолки тоже бывают грязные! - Хватит прыгать, тварь! Изничтожу!!!
  
  От удара в голове появилась невероятная ясность. Она просто идиотка, раз связала себя с объектом воздействия. По этой связи на нее перекинулось заклинание левитации безо всяких ограничений, а сундук прыгает лишь от того, то это делала она, когда обрадовалась! Ну, как можно было так просчитаться?! Как?! Очередной удар удалось предотвратить Да когда же это прекратиться! Сколько раз она там прыгала? Эх, нужно было считать. Этот эксперимент она точно описывать не будет в своих мемуарах! Не хватало еще, чтобы кто-то узнал об этом дне!
  
  - Твою ж мать. Кажется, я начинаю понимать, почему по этой теме почти записей нет!
  
  О том, что для того, чтобы спуститься, придется упасть, Софи пока не думала. Сделать это открытие, ей еще лишь предстояло...
  
  Эксперимент ? 4
  
  Пускай с трудом и весьма болезненно, но магичке удалось спуститься на пол. Естественно ни в чем не повинный сундучок ждала печальная участь. Софи свидетельства ее неудач были не нужны, да и просто нужно было на ком-то выместить злость за все случившееся. Не себя же винить, в конце концов! Магичка была безжалостной и непреклонной, так что не осталось даже пепла от единственной улики. Лишь покончив с этим делом и залечив все синяки и ссадины, Софи вновь вернулась к своим записям и планам.
  
  Любая неудача лишь повод идти дальше, а потому стоит продолжить работу с еще большим рвением! Магичка не сомневалась, что ее коллеги, не добившиеся успеха, слишком рано отчаялись и опустили руки, не проработали все варианты решения задачи. Да и страх быть поднятым на смех из-за неудач велик. Но она не такая! Софи твердо решила идти до конца, с ее талантами, умом и везением она обязана справиться!
  
  - Что же дальше? - сама у себя вопрошала девушка.
  
  Однозначно, с полетами нужно заканчивать. Человек создан для того, чтобы твердо стоять на земле. От сундука стоит ожидать того же! Раз так, то нужны вовсе не крылья, а ноги! Пусть сундук на своих двоих шагает за ней. Хотя... Для большей прочности можно и больше конечностей приделать. Софи усмехнулась - очаровательный паучок получится. Вот только использовать части всякого рода живности не стоит. Хватит с нее и первого раза! И какие тогда у нее варианты? Девушка мельком взглянула на свои полки. Книг у нее было не так много, на зато все интересные и объемные. Магичка радостно просияла - вот оно! Ей нужен голем! Конечно, создавать полноценного голема долго, нудно, да и изрядная доля художественного таланта нужна для этого процесса. К тому же, он будет весьма приметным и не везде сможет пройти. Так что, как вариант можно создать маленький юркий сундук с восьмью лапками.
  
  - Так! - Софи вприпрыжку направилась в подвал. - Мне срочно нужна красная глина.
  
  Магичке предстояла непростая работа, ведь нужно было не просто ноги-лапки вылепить, да прикрепить их к сундуку, но и произвести сложные расчеты. Это лишь на первый взгляд просто, а на деле нужно учесть множество факторов, а конструкция и размер ног должны быть не только удобными для ходьбы, но и выдерживать вес груза. Сложно, но если есть понимание того, что делать, все уже не так страшно.
  
  Идея создать всего лишь часть голема оказалась жизнеспособной, хотя и повлекла за собой ряд неудач. Но все они были чисто техническими, связанными исключительно с несовершенством расчетов. Что поделать, нельзя же быть талантливой во всем, а потому, то лапки получались кривыми, то неспособными выдержать вес, а то и вовсе отказывались прилипать к поверхности сундука. В процессе бурной деятельности Софи умудрилась испортить семь ларцов и маленьких сундуков, и все же, результат был.
  
  Вспотевшая, уставшая, вся перепачканная в глине и магическом масле девушка придирчиво взирала на результат своих трудов. Она ощущала себя не магом, а ремесленником, и это ей совершенно не нравилось.
  
  - Хм... - Софи обошла сундук со всех сторон. - Миленький получился паучок. Что ж, давай посмотрим, на что ты способен.
  
  Помня о прошлых экспериментах, магичка благоразумно очистила площадку перед домом и окружила ее дополнительным барьером. Теперь точно ее дом уцелеет, а и ей самой за свою драгоценную тушку опасаться не придется. Девушка чувствовала себя уставшей и измотанной. Не удивительно, создание голема само по себе занятие непростое, что уж говорить только о жизнеспособной части. Софи нуждалась в восстановлении, но тратить на себя зелья или драгоценный зеленый эль, она не собиралась. Так и разориться недолго, а этого ни одно исследование не стоит.
  
  Пора приступать! Магия заструилась по жилам, вырываясь на свободу Она воплощалась трескучими молниями, оглушающими раскатами грома, жестокими порывами ветра. Казалось, что сама природа восстала против того, что собиралась сотворить магичка. Вот только подобные мелочи не волновали Софи.
  
  - Он жив! - голос девушки слился с очередным раскатом грома. - Жив!!! - радостно хохотала магичка, когда глиняные лапки зашевелились, делая свой первый шаг. До, чего же волнительное зрелище! - Иди сюда, - приказала Софи, и ее творение повиновалось. Это было просто невероятно, но сундук с легкостью двигался в нужном направлении. Весьма неплохо, но проверка еще не завершена. - Давай посмотрим, как ты переносишь грузы.
  
  Магичка решительно направилась к сундуку. На этот раз все точно должно получиться, так что можно расслабиться. Софи протянула руки к своему творению, чтобы открыть крышку и наполнить сундук. Неважно чем, хоть камнями, главное, чтобы потяжелее. Она уже почти коснулась своего творения, как сердце внезапно екнуло и ушло в пятки, а сама девушка резко отпрянула! Еще бы, ведь сундук облизнулся и улыбнулся своей зубастой пастью! Софи с ужасом смотрела на то, как сундук раскрыл свою хищную пасть и явно не ради того, чтобы продемонстрировать здоровый прикус и доброжелательную улыбку. Ему было необходимо заполнить пустоту и ее тощая тушка, как нельзя кстати, подходила для этого дела.
  
  - Твою ж, мать! Почему я одних монстров создаю! - взвизгнула Софи, кувырком уходя от нападения наглого сундука.
  
  Она так старалась, потратила столько времени и сил, и где результат?! Все внутри кипело от негодования и злости. Да, что же это такое? Ее пытается съесть сундук, который она же и усовершенствовала! Хорошо еще, что ей хватило ума только ноги ему сделать! А были бы руки, ей бы точно пришел конец! Казалось, что все удалось, что теперь останется лишь доработать формулу и фактуру. Но нет! Ей снова приходится крушить и ломать!
  
  - Да, отвали ты от меня! - Софи схватила сундук за длинный липкий язык, который пытался ее облизать. - Мерзость! Ну, все тварь! Тебе конец!
  
  Огненная волна накрыла странное творение магички, иссушая глину, уничтожая дерево, из которого был сделан сундук. Эксперимент за номером четыре можно считать неудачным. Жаль. Идея ведь была отличной!
  
  ***
  
  После четырех полнейших фиаско Софи нуждалась в отдыхе, расслаблении и медитации. Сейчас она на взводе, а ее гордость ущемлена - в таком состоянии трудно работать. Магичка изначально осознавала, что просто не будет, но все равно отчего-то рассчитывала быстро справиться с поставленной задачей. Лишь теперь Софи задумалась о том, что на разработку сундука могут уйти годы, если ни целая жизнь. От такого расклада у любого руки опустятся. Девушка чувствовала, что близка к черной непроглядной депрессии, а изначальный задор испарился, будто его и не было. Ярко вспыхнув, магичка быстро перегорела. Как же хочется оказаться в надежных и крепких объятиях своего мужчины, пожаловаться ему на вселенскую несправедливость, услышать в ответ грубое: 'это пустяки', 'зачем вообще этим заниматься?'. Увы, ее орк, как настоящий добытчик, отправился на работу и теперь неизвестно, когда вернется. А ведь она уже успела соскучиться по нему! Вот бы он прямо сейчас оказался здесь! И плевать, что орк и половины из ее жалоб не поймет! Главное, что выслушает, возможно, даже посочувствует. А большего ей и не нужно.
  
  Софи пребывала в растерянности, но все еще не готова была сдаться и отступить. В конце концов, несмотря на неудачи, ее эксперименты, все же, принесли определенные плоды. Ей удалось заставить объекты двигаться, а это уже большое достижение. Проблема лишь в контроле. И этот вопрос решить труднее всего. Вообще, контроль за любым объектом требует не только постоянной магической подпитки, но и четкости приказов, если ни построения четкого пошагового маршрута. После четырех неудач этот факт стал окончательно очевиден, как и тот, что усилий от нее потребуется очень много. В такие моменты Софи начинала ненавидеть магию.
  
  Что ж, так или иначе, но за дело приняться придется, да и покупки стоит использовать по назначению, а не превращать дом в склад бесполезных вещей. На этот раз магичка решила подготовиться основательно, без спешки и суеты, с несвойственной ей педантичностью и без особой уверенности, что все сразу же получится. У нее еще полно вариантов для дальнейшей работы, так что, стоит выбрать самый оптимальный их всех. И раз для дела ей нужен кто-то хотя бы с зачатками интеллекта, кто-то с кем можно договориться, настало время поработать с высокими материями. И тут вырисовывается два варианта: мелкие бесы и младшие духи. Варианта два, а по сути все одно и то же, ведь что одни, что другие те еще заразы, но для полноты эксперимента попробовать нужно все.
  
  На подготовку нового эксперимента ушло две недели тщательного изучения литературы и расчетов, размышлений о том, как обезопасить себя, дом и свои вещи. Софи ощущала себя отдохнувшей физически, а вот морально она был измотана до предела. Голова буквально пухла от информации, неприятно было настолько, что хоть головой об стену бейся. Нужно браться за дело, и чем скорее, тем лучше. Без магической практики и зачахнуть недолго, да и к возвращению Урага стоит продвинуться, как можно дальше. Для нее это крайне важно, ведь девушка понимала, что не может посвятить себя лишь исследованиям. Зарабатывать и отдыхать тоже нужно, да и о других обязанностях светлого мага забывать нельзя. Еще немного и, пожалуй, она все же сделает перерыв.
  
  - Ну-с, приступим! - голос Софи звучал на удивление обреченно.
  
  Девушка решила начать с низших духов, и то лишь оттого, что общаться с ними ей больше подходит по статусу, да и опыт кое-какой у нее в этом деле имелся. Духов можно было найти всюду, но выйти на контакт с ними непросто, ведь к каждому требовался индивидуальный подход. И чем сильнее дух, тем сложнее с ним иметь дело, нужно тщательно подбирать задачу и оплату, следить за словами и поведением, оказывать почтение помощнику. С мелкими духами магам приходилось иметь дело чаще, но то, что они мелкие, не означает, что проблем от них меньше. Эти заразы всегда считают, что их вызывают без причины, а задачу ставят либо слишком простую, либо слишком сложную, либо вовсе не интересную. И, конечно же, они обожают поговорить о том, насколько значимы для мира магии. Поручать такому сидеть в сундуке, заставляя того двигаться себе дороже будет, но попытаться стоило. Главное не ошибиться и призвать подходящую особь, а еще договориться.
  
  - Скоро у меня изжога от всех этих переживаний начнется, - недовольно пробормотала девушка, пытаясь настроиться на нужный лад. Это непросто, но она справится!
  
  Удобно устроившись на стуле, Софи прикрыла глаза и сделала глубокий вдох. Сейчас для нее важно ощутить движение магии вокруг, связь с высшими материями. Духи всюду, они и есть суть магии, но отзываются они не всегда. Для призыва нужно обладать силой, упорством, гибким воображением. Время шло, а девушка привередливо медлила. Духи были рядом, стоило лишь протянуть руку и ухватить, но никто не нравился магичке. Одни были недостаточно сильными, другие слишком могущественными, третьи насторожено присматривались к Софи, не желая служить человеку. Оставалось лишь выжидать. Девушка ощущала невероятную легкость, она будто оказалась с мире грез, но при этом не спала, полностью контролировала процесс. Здесь возможно все, но это не реальность. Многих магов сгубили эти приятные ощущения. Они так и не вернулись из путешествия в астрал. Софи не желала разделить их участь и превратиться в блаженно улыбающийся овощ. Наверное, именно эти знания заставили девушку начать именно с призыва духа. Несмотря на то, что такой род деятельности ей ближе по классу магии, на самом деле призыв духа наиболее сложен и требует больше усилий. Да и после общения с мелкими бесами придется долго отмываться, чтобы не спугнуть утонченного духа.
  
  Магичка сделала глубокий вдох, чтобы собраться с мыслями. Тянуть и дальше нельзя, иначе миру умиротворения и блаженства затянет ее, а она сама станет игрушкой духов. Пора определяться, и, кажется, подходящий дух совсем рядом, остается лишь руку протянуть и ухватиться за него!
  
  Эксперимент ? 5.1
  
  Софи не представляла, сколько пробыла в астрале, ведь в этом месте время текло иначе, подчинялось иным законам. Одна жалкая секунда могла растянуться до бесконечности, а целый год показаться всего лишь мигом. Духи, считающие себя выше всех прочих существ, играли с магами в жестокие игры. Хотя, справедливости ради, стоило признать, что чем сильнее маг, тем сложнее запутать и поглотить его. Софи сделала ставку на свою силу, знания, а еще тот факт, что ей был нужен слабый дух, с еще не раздутым эго. Девушка медленно приходила в себя. Все тело затекло, в животе ощущалась неприятная пустота, а голова нестерпимо чесалась, ко всему прочему за окном царила непроглядная темнота. Как минимум прошел весь день, а может, и больше. Софи потянулась, разминая шею и плечи, неприятно поморщилась, услышав, как захрустели позвонки.
  
  - Вот так-то лучше.
  
  - Я бы так не сказал. Выглядишь так, словно тебя из канавы вытащили, а отмыть забыли. Пахнешь, к слову так же. Все светлые маги нынче не следят за собой?
  
  - Ну, я хотя бы звучу приятно. А вот тебе хочется язык вырвать, или в глотку что-нибудь затолкать, причем, как можно глубже.
  
  Девушка, наконец, сосредоточилась на духе, которого притащила из своего путешествия в астрал. Как она и ожидала, ничего внушительного ей не попалось - всего лишь белая мерцающая сфера с маленькими золотистыми крыльями. Ни глаз, ни ушей, ни рта, который можно было бы заткнуть. По большому счету это был всего лишь сгусток магической энергии и мыслей, а еще непомерного самомнение. Это было именно то, что и ожидала увидеть Софи, ведь чем могущественнее был дух, тем более антропоморфно он выглядел. Отлично. С этим можно работать! Магичка постаралась придать лицу максимально высокомерное выражение лица.
  
  - Хм... Я ожидала на нечто более внушительное.
  
  - Да, что ты понимаешь? - зашипел дух, начиная пульсировать. В небольшом помещении даже жарко стало, словно сгусток энергии от негодования начал еще раскаляться.
  
  - Многое, - зевнула девушка. Она давно поняла, как нужно вести себя с подобными типами. - Давай обойдемся без лишних разговоров и сразу перейдем к делу, я тебя не для разговоров вызвала, и уж точно не для того, чтобы любоваться.
  
  - И что же ты хочешь от меня, ведьма? - насмешливо поинтересовался дух.
  
  Софи недовольно поджала губы, а в глазах полыхнуло опасное пламя. Она уважала ведьм, но ненавидела, когда ее к ним приравнивали. Для обывателей разницы нет, но для самих одаренных магией подобное было оскорблением. Это все равно, что ювелира назвать кузнецом. И те и другие мастера, достойные уважения, но сравнивать их глупо. Дух этого знал. Знал, но все равно назвал ее ведьмой. У духа не было лица, но даже так магичка точно знала, что испытывает призванное ей создание. Как и почти все представители его вида, он считал, что слишком хорош для того, чтобы служить кому бы то ни было. Забавно, но даже самый никчемный и бесполезный дух кичился своим происхождением. Они напоминали эльфов, но даже заносчивых остроухих не считали равными себе. Девушка сделала глубокий вдох, чтобы успокоиться.
  
  - Давай не будем тратить ни твое, и мое время, а сразу перейдем к делу, - предложила Софи.
  
  - Ты в любом случае тратишь мое время на глупости, - огрызнулся дух.
  
  - Надеюсь, ты не ждешь от меня извинений за то, что оторвала тебя от праздного бултыхания в астрале? - хмыкнула магичка.
  
  - Ничего другого от жалкой ведьмы я и не ожидал услышать. Такие как ты ничего не смыслят в тонких материях магии. Жалкие ремесленники. Да и то, это громко сказано. Прыгаете в астрал, нарушая гармонию природы!
  
  - Куда уж мне, - безразлично пожала плечами Софи. Спорить или переубеждать духа она не собиралась. В общении с духами главное не терять самообладание и показать, кто главный. С последним всегда возникали проблемы. - Так или иначе, ты в моей власти. А еще тебе стоит осознать, что я не из тех, кто восхищается такими, как ты или станет тратить время на уговоры. Кстати, мой статус светлой магички не помешает мне стереть тебя в пыль и использовать для создания артефактов.
  
  - Ты не посмеешь! - начиная лихорадочно метаться по комнате, словно пытаясь сбежать. - За подобное последует жестокая кара! Высшие духи разорвут тебя на части, отправят в бездну отчаяния.
  
  - Еще как посмею. Так что не мельтеши. Раздражает, - Софи обворожительно улыбнулась.
  
  - И что ты хочешь, ведьма? - злобно спросил дух.
  
  На такой вопрос очень хотелось ответить, что 'Ничего' и это было правдой. Она уже успела устать от заносчивой заразы, а ведь они всего парой фраз перекинулись. Даже представить было страшно, что случится, если они проведут больше времени вместе. Она же взвоет от подобного и точно переметнется на темную сторону маги. Не случайно же духов вызывали ненадолго и старались отпустить, как можно скорее, а ей вот вздумалось таскать эту самовлюбленную мерзость с собой. Ну, не дура ли? И все же, довести дело до конца придется.
  
  - Ну? Чего застыла? Призвать призвала, а зачем еще не придумала? - ворчал шарик, стараясь держаться подальше от магичке. Мало ли что эта безумная учудит.
  
  - Почему же? Давно уже придумала. Меня интересует долгосрочный контракт на управление неодушевленным предметом.
  
  - Чего? Ты это на что намекаешь?!
  
  - На сундук, который плавно и осторожно будет следовать за мной, благодаря твоему воздействию.
  
  - Ты больная? Жалкая ведьма, ты за кого меня принимаешь? Я порождение магии, а не носильщик! - презрительно бросил дух.
  
  - Не справишься? - Софи приподняла бровь. Ну, конечно, сразу дух не согласится. Будет цену набивать. Как же это скучно и долго.
  
  - Даже не думай, что я поведусь на это, - метания шарика стали интенсивней. Он буквально излучал магию, оставляющую светящиеся следы на стенах и потолке. Дух искал брешь в защите дома. - Предлагать такой контракт оскорбительно!
  
  - И все же, ты в моей власти, - напомнила девушка. Она устала от разговора, ведущего в никуда. - Так что тебе придется подчиниться.
  
  - Я отказываюсь! - шарик ощетинился, покрылся магическими смертоносными иглами. Он готовился отбиваться, и был полон решимости. - Лучше смерть, чем позор.
  
  - Полезай в сундук, иначе мне придется применить силу, - заверила Софи, расправляя плечи. Вновь ее глаза наполнились мистическим светом магии. Пусть ей это уже не надо, но она затолкает духа в сундук, чего бы ей этого не стоило!
  
  Эксперимент ? 5.2
  
  Возведенный заранее магический барьер не подвёл, не позволил сгустку энергии улизнуть и натворить дел. Ну, а сама Софи давно была готова уничтожить вредного духа. Эта мелочь точно не стоит потраченного времени и усилий! Комната, а точнее отгороженная защитным барьером часть, заполнилась мягким, словно пух, голубоватым светом, по которому то и дело проскакивали искры. Он молниеносно окутал Софи и затрещал. В этом звуке отчётливо слышалось недовольство и ворчание, заглушающие крики младшего духа. Хорошо! Девушка умиротворённость улыбнулась. Создавалось ощущение, что вместе с магией она выплеснула вдобавок и скопившееся напряжение. Наконец то, можно вздохнуть свободно!
  
  Густой свет начал рассеиваться, а вместе с ним и глупый дух, решивший сразу от всего отказаться, даже не попытавшись найти выгоду в предложении магички. Естественно, если бы пришлось иметь дело с кем-то более могущественным, все сложилось бы иначе, не так радужно для Софи. Но, она ведь не идиотка, чтобы пытаться запихать в сундук высшего духа.
  
  Снова неудача, но на этот раз все было иначе. Наученная горьким опытом Софи оказалась готова к такому повороту, и даже ждала его, ведь несмотря на твердое решение испробовать все средства и методы, магичке не очень-то хотелось иметь дело с заносчивым духом на регулярной основе. Мать и учителя поговаривали, что у нее не хватает терпения и чуткости, но сама девушка так не считала. Она просто не считала нужным тратить время на эгоистичных и самовлюблённый типов. И это касалось не только духов. Как говорится, высокие материи это прекрасно, но нервы дороже будут.
  
  - И ведь знала, что все так будет... - вздохнула Софи, делая пометки в записях. Кто знает, может кто-то другой более терпеливый и менее гордый все же сможет воспользоваться этим методом. Ну, а ей пора двигаться дальше. - Итак, мелкие бесы...
  
  Магичка не понаслышке знала об этих озорных злюках. Любое, даже самое безобидное поручение они превращали в безудержное веселье, а уже оно, в свою очередь, плавно перетекало в сущий ужас. Среди магов бытовало мнение, что лучшие среди мелких бесов со временем эволюционировали в коварных джинов. Ничем не подтвержденная гипотеза, но Софи в ней не сомневалась. Работать с бесами нужно аккуратно, тщательно продумывая каждое слово и приказ, ведь любое слово призывателя озорники способны исказить. И если для того, чтобы иметь дело с духами нужно терпение, то для общения с бесами необходима предусмотрительность. И все же, этот вариант нравился девушке намного больше, ведь бесы не станут с ней спорить или делать вид, что они высшая раса.
  
  Магичка принялась за дело незамедлительно. В отдыхе она нуждалась не сильно, а вот время ускользало. Скоро Ураг вернётся, и к этому времени не помешает привести дом в порядок. Мысли об орке грели душу, вызывали улыбку. Девушке не терпелось, поскорее оказаться в сильных и надежных объятиях, почувствовать, что все ее неудачи не так уж важны, что есть нечто более существенное. Софи не сомневалась, что со своим мужчиной позабудет обо всем. Быстрей бы уже. Девушка протяжно вздохнула - первый этап ее исследований подходил к своему завершению. Теперь уже очевидно, что решение вопроса займет долгое время, но Софи не собиралась сдаваться. Рано или поздно, но она добьется своего. Ну, а пока неплохо бы к привычной жизни и обязанностям светлой магички вернуться. Так и будет, ну, а пока, надо проверить последнюю из ее адекватных идей. И снова предстояли нудные расчеты и начертание символов, хорошо ещё, что разнообразия ради, нужно ещё и зелье приготовить.
  
  От воодушевления не осталось и следа, оно померкло, разбилось о жестокую реальность, но упрямство тоже неплохой стимул двигаться вперед.
  
  ***
  
  Пара дней пролетела незаметно, хотя и в тяжких трудах. Софи спокойно и методично занималась подготовкой, сосредоточенно фиксируя в книге каждую мелочь, продумывая варианты. Никто не тревожил магичку, а последствия прошлых неудач если и были, то никак себя не проявляли. Но и заскучать девушке было некогда. К последнему на этом этапе эксперименту, она подошла взвешенно, осознавая, что именно так и нужно было работать изначально. Казалось, что у нее получалось абсолютно все, а потому, смотря на результат своих усилий, Софи по праву гордилась. Оно того стоило!
  
  Идеальная маленькая пентаграмма красовалась на полу, правильное зелье остывало в чугунном котелке, текст контракта продуман для мелочей, и даже сундук подобран из особенного металла, сдерживающего темные сущности. Оставалось лишь самая малость - призыв, но и это не составит труда. И все же, магичка медлила, словно давая себе последний шанс одуматься. У нее многое не получилось, и уверенности в полном успехе сейчас тоже не было. Выдержат ли ее гордость и самомнение такой удар? Девушке хотелось услышать ободряющие слова, почувствовать поддержку близких, но ничего этого не предвиделось в обозримом будущем. Жаль. Иногда важно знать, что в тебя верят и помогут, если потребуется. Уединение не всегда хорошо, иногда от него устаешь.
  
  - Что-то я раскисла, - Софи тряхнула головой, будто это могло избавить ее от назойливых мыслей и сомнений. - Вот закончу, дождусь Урага и сразу в отпуск!
  
  Магичка решительно откинула крышку сундука, подготавливая его к предстоящему вселению беса. Настало время звать гостей!
  
  Когда в доме запахло серой и дымом, Софи поняла, что призыв завершён. Процесс оказался недолгим и простым, не требующим больших затрат энергии. Все шло по плану, но пока это ничего не значило. Магичка склонилась над сундуком и деликатно постучала. Не стоит сразу начинать знакомство с угроз и применения силы, ведь в идеале им с бесом предстоит длительное сотрудничество. Уж лучше попытаться завоевать симпатию, ну или дать понять, что она выгодный партнер.
  
  - Выходи.
  
  - А что мне за это будет? - поинтересовался наглый голос.
  
  - Обсудим, когда выйдешь.
  
  - Так не интересно! - заявил мелкий бес. - И вообще, меньше чем за литр свежей крови я даже кончиком хвоста не пошевелю.
  
  - Литр крови? - удивилась девушка. - Ты ж бес, а не упырь. Зачем тебе столько крови.
  
  - Бизнес.
  
  - А старшие знают, чем ты промышляешь?
  
  - Милочка, я уже не в том возрасте, чтобы отчитываться перед кем-то.
  
  - А я тебе не милочка и спонсировать кровью не собираюсь.
  
  Ну, почему ей так не везет? Хоть плачь! Что дух, что бес вели себя одинаково нелогично и глупо, что ничуть не помогало в ее непростом замысле. Ну, ничего, в этом случае, хотя бы больше шансов уболтать вредную сущность.
  
  - Похоже, мы зашли в тупик.
  
  - Ошибаешься, милый, - ласково проворковала Софи. Вот только в этом нежном голосе явственно слышалась угроза. - Видишь ли, так сложились обстоятельства, что я светлая магичка. А раз так, что я могу с легкостью благословить и изгнать тебя. Представляешь, как к этому отнесутся твои сородичи?
  
  - Грязный шантаж! - крышка сундука приоткрылась, и из-под нее выглянула пара голубых глаз. Они буквально полыхали недовольством и праведным гневом. - И как ты после такого можешь зваться светлым магом? Не боишься, что твои коллеги узнают?
  
  - Это не то, чем меня можно шантажировать, - хмыкнула девушка. Уж она-то знала, что окружающих намного больше шокируют ее 'нездоровые' отношения с орком, а вовсе не то, как она магию использует. - Вылезай, и обсудим работу. Если будешь хорошим бесом, тебе нечего бояться.
  
  - Хороший бес? А у тебя неплохое чувство юмора.
  
  Вот так-то лучше! Хотя все еще стоит быть настороже. Мало ли, что этот мелкий предприниматель устроит. Софи пытливо смотрела на сундук, из которого неспешно появлялся бес. Он всячески пытался казаться больше и внушительней, но получалось у него это не очень убедительно. Магичка с легкостью смогла рассеять морок и увидеть настоящего беса. По сути своей он оказался маленьким пушистым комочком, с непропорционально большими глазищами. Казалось, что было лишь тело и глаза, и, судя по всему, где-то среди шерсти должен был быть еще и рот. Силы в нем практически не было, но и этого достаточно для того, чтобы заставить сундук двигаться.
  
  - Итак, давай сразу перейдем к делу, - предложила девушка. - Я хочу, чтобы ты поселился в сундуке и занялся его транспортировкой во время моих путешествий. Фактически мне нужны услуги аккуратного и преданного носильщика.
  
  - Я буду расправляться с многочисленными ворами? - воодушевленно предположил бес.
  
  - Нет.
  
  - Я буду ловушкой для нежелательных друзей?
  
  - Нет.
  
  - Розыгрыш?
  
  - Нет.
  
  - Надо портить все, что кладут в сундук, превращать в хищную слизь или...
  
  - Нет. Просто переноска вещей, не более.
  
  - Беру свои слова обратно. Ты просто не в себе.
  
  - Возможно, но я предлагаю выгодный контракт, - Софи протянула бесу подготовленные бумаги. Встречные предложения, конечно, в определенной степени интересны, но если учесть, с кем придется иметь дело, чреваты последствиями. Этого магичке не хотелось. Одно дело неудачи в экспериментах или исследованиях, совсем другое - намеренная глупость и недальновидность. На последнее магичка была не готова пойти.
  
  - Отказываюсь!
  
  - И почему же?
  
  - Да потому что это скучно! Целыми днями и ночами сидеть в сундуке перебирать чужое исподнее, а после таскать все это? Ты за кого меня принимаешь?
  
  - Я не собираюсь хранить в твоем сундуке исподнее.
  
  - Тем более! Никакого развлечения! Я на такое не согласен!
  
  Софи раздраженно сморщила носик. Если при общении с духами проблему создает их высокомерие, то с бесами - желание тех веселиться. Если просто работать, то они всегда не согласны. Что ж, это был вполне предсказуемый поворот, а потому придется и дальше следовать по плану. Она уже начала привыкать к подобному!
  
  - Что ж, твое право не согласиться, - пожала плечами магичка, чуть отходя от сундука. Жаль его конечно, но у нее полно заготовок для работы. - Мое право применить силу и заставить.
  
  - Рискни!
  
  Девушка ни на секунду не усомнилась в том, что бес только этого и ждал, даже осознавая, что он слабее, он нуждался в хорошей взбучке, в том, чтобы увидеть силу призывателя. Что ж, пусть будет так! Софи готова была загнать беса обратно в сундук и заставить бегать за ней сколько потребуется. И снова в дело пошел пронизывающий свет, чьи острые иглы проходили сквозь любые преграды и пространство. Это была чистейшая светлая магия, идущая из глубин души и сознания Софи. Бледные от напряжения губы зашептали слова очищающего гимна. Магичке приходилось сдерживать постепенно наращивая натиск, давая возможность бесу передумать, признать свое поражение. Жестоко? В ее деле иначе нельзя! Она намеревалась пойти до конца! Выжать из этой ситуации все, что только можно. Но и призванная сущность не собиралась просто ждать, когда же все свершится, Бес отчаянно сопротивлялся, швыряясь в Софи всем, что под руку попадется, пытаясь сбить ее. Свет становился все более ослепительным и ярким, он поглощал небольшую комнату, защищенную магическим барьером. Это еще не поражение. Есть шанс, все уладить.
  
  Как же ей это надоело! Магичка была раздражена, а потому не сдерживалась в заклинаниях. В ход шло все: молнии, ветер, опасные проклятья и очищающее пламя. Благо, что барьер она установила крепкий, так что родному дому ничего не угрожало. Мелкий бес оказался на удивление проворным и агрессивным, прыгал по комнате, как мячик, так и норовя ударить Софи. По такой цели и лучшему стрелку попасть будет непросто, и даже ограниченное пространство делу не помогало. Но хуже всего был запах серы, от которого уже тошнило. И как только настолько маленькое существо может источать столько зловоний. Он точно это делает специально! Магичка чувствовала себя грязной, вонючей и злой, как болотный гоблин! Что-то подсказывало девушке, что и выглядела она не лучше, ведь вредный бес то и дело плевался в нее непонятного цвета слизью! Да ей после этого побоища отмывать дом придется, не говоря уже о том, чтобы проветривать неделю.
  
  - Ах, ты тварь! - не хуже орка взревела Софи, когда слизь в очередной раз попала на ее волосы. Все! Это уже переходит всяческие границы! Не хватало еще, чтобы эта мелкая тварь потом еще всем рассказывала, как довела светлую магичку до истерики! А ведь она близка к этому! - Ты доигрался!
  
  Раздражение взяло верх над разумом, а магия и жгучие чувства требовали выхода. Небольшой домик магички сотрясли раскаты оглушающего грома и угрожающий треск молний, все заискрилось и засверкало, запахло грозой и северным ветром. Магия заполнила все пространство внутри сдерживающего барьера, окутала девушку, ощущавшей себя повелительницей молний. Эта стихия была ее любимой, а магия молний с легкостью давалась ей с ранних лет. Именно это определило ее специализацию в магии. И вот сейчас молнии дарили облегчение, избавляли от ошибок и напряжения, заставляли мелкого беса прыгать уже не от радости и восторга, а от боли! Вихрь все набирал обороты! О да! Вот так-то лучше. Сквозь мерцающие вспышки молний Софи с удовлетворением видела, как бес трусливо забирался в сундук, торопливо захлопывая за собой крышку!
  
  - Ха! То-то же! Знай свое место! - победно заявила магичка, запуская в сундук последнюю молнию. Так, для профилактики, чтобы бес точно понял, что с ней шутки плохи.
  Все постепенно затихло, словно ничего и не случилось, а дом магички вновь стал обычным, за исключением того, что буря не смогла избавить его от зловонного аромата, пропитавшего стены. Софи чуть скривила носик, пара зелий и очищающих заклинаний и все придет в норму, но перед этим нужно завершить дела. Девушка плавно, походкой победителя направилась к сундуку. Да уж, ему досталось, но смотрелся он вполне приемлемо. Такой год активных передвижений точно еще прослужит. А после беса и в другой объект поселить можно. Вопрос лишь в том, нужно ли.
  
  - Ну, как тебе там? - устало поинтересовалась магичка, нависая над сундуком. Как-то весь запал, куда-то испарился, зато в голове появилось множество умных мыслей. И где только они раньше были?
  
  - Темно, жестко, и вообще ничего интересного, - обиженно буркнула вредная сущность. - И есть нечего, и пахнет так себе!
  
  - Управлять сможешь? - Софи задумчиво склонила голову на бок. Кажется, на ее совесть пытается надавить, и тут главное не поддаться. Бесы умеют притворяться несчастными, а у нее нервы расшатаны настолько, что она может и повестись на это.
  
  - Смогу, - подтвердил мелкий бес, но прозвучало это так, словно его принуждают к чему-то постыдному.
  
  - Пакостить будешь? - это был даже не вопрос, скорее уж печальное утверждение.
  
  - Естественно, - последовало признание. - Это же было очевидно с самого начала.
  
  - Ну, да... - и ведь не поспоришь. Она и сама понимала, что с мелким бесом договориться непросто. Да и кормить его надо, платить, контролировать, отвечать за его шалости. Итак, они зашли в тупик. Хотя она и загнала сущность в сундук, толку будет мало. Да и о запахе стоило подумать изначально. Дом и себя она отмоет, а вот как быть с природной вонью беса?
  
  - Что делать будем? - из-под крышки сундука выглянул огромный глаз.
  
  - Без понятия, - Софи запрокинула голову. И вроде бы успех, а вот радости нет. Она точно двигается в верном направлении, но все еще дорабатывать нужно. - Давай так, - спустя пару минут молчания произнесла магичка. - Ты возвращаешься домой, а контракт позже заключим.
  
  - И стоило ради этого меня призывать?! - возмутился бес. Да, что же это такое! Сначала из дома выдергивают, отрывают от принятия превосходной серной ванны, потом нелепый контракт предлагают и чуть ли ни жизни лишают, а после просто отпускают! Женщины! Вечно с ними проблемы, и больше всех со светлыми магичками!
  
  - Не ори, если не хочешь недельку в сундуке без дела просидеть, - пригрозила Софи, прекрасно осознавая, что неделю подобного соседства не выдержит. Скорее уж поддастся и перейдет на темную сторону, придумав какое-нибудь мерзкое занятие для своего беса.
  
  - Ты монстр!
  
  - Есть немного, - согласилась девушка, окончательно захлопывая крышку сундука. - А теперь сгинь, пока я не передумала.
  
  Всего один громкий хлопок, новая порция дыма и от беса остался лишь шлейф серного запаха, а от сундука горстка пепла. Сущность просто прихватила его с собой, оставляя вместо него неравноценную замену. Мелкий мошенник! Софи осталась одна, совершенно не зная, что делать, чего она хочет. Сейчас очевидны были лишь две вещи - ей нужно пересмотреть все результаты своих исследований и объединить их, а еще она нуждалась в поддержке и понимании. Девушка так и сидела, смотря на все свои сундуки, чувствуя опустошение. Она в начале пути, а впереди еще невероятно длинная дорога, которой не видно конца края.
  
  Внезапно раздался грохот, а дверь чуть ли не слетела с петель, в дом ворвался прохладный ветер и ароматы леса.
  
  - Женщина, я дома!
  
  - Ураг! - Софи будто ожила, стоило увидеть своего орка: такого большого, сильного, усталого и невероятно привлекательного! К демонам все эксперименты и замыслы, сейчас ей нужен только этот мужчина. Глаза девушки засияли от восторга и ощущения безграничного счастья. Всего миг и девушка уже повисла на шее воина. - Как же ты вовремя вернулся!
  
  Орк окинул дом мрачным взглядом, совсем не такую картину он думал увидеть по возвращению. Еще во дворе он начал догадываться, что что-то не так, а сейчас и вовсе стало ясно, что в его отсутствие магичка сходила с ума от скуки. Мало того, что кучу всякого хлама накупила, который теперь девать некуда, так еще в самом доме погром, пускай не во всем, да и пахнет странно, словно он на серных болотах после грозы. Ну, и как после такого Софи можно одну оставлять?! Его ведь не было не так уж долго! А если бы он на полгода ушел? Не очень бурное воображение орка уже рисовало пепелище на месте их общего дома. В этой ситуации лишь одно радовало - страстные объятия его магички! Эта женщина, действительно, рада его видеть и от того, в груди грозного воина разливалось приятное тепло. Естественно никому он о столь постыдном для орка состоянии не расскажет, скорее уж будет наслаждаться молча. Но все-таки если отбросить в сторону все мелочи, еще никогда возвращение домой не было для орка настолько приятным. Ураг сильнее стиснул в крепких объятиях девушку.
  
  - Ну, и что у тебя тут произошло? Выкладывай, - добродушно прорычал воин. - Кстати, ты в курсе, что у тебя по двору краб с сундуком на панцире бегает?
  
  - Опять сбежал! - раздраженно бросила Софи, и если ее не прижимали к себе так сильно, точно бросилась бы разбираться с проблемой.
  
  - Значит, в курсе, - усмехнулся орк. - Рассказывай.
  
  - Да, тут и рассказывать особо нечего, - пожала плечами магичка. Сейчас она предпочла бы заняться чем-нибудь другим, более приятным. Но, кажется, Ураг был настроен выяснить сначала, как она без него справлялась. - Магические эксперименты слегка вышли из-под контроля, да и я немного увлеклась с покупками.
  
  - Немного? Ну, если это так называется, то ладно, - расхохотался орк. Его Софи выглядела расстроенной, озадаченной и немного смущенной. Впервые он видел ее в таком состоянии. Это было мило... - Так в чем проблема-то? Зачем все это.
  
   - Не все ли равно, если пока ничего не получилось? - магичка искренне полагала, что говорить стоит только о достижениях, все остальное просто губительно для ее репутации. Вот только она позабыла, что имеет дело с орком, к тому же, не имеющим никакого отношения к магии.
  
  - Мне не все равно.
  
  Ураг отстранился от девушки и направился к своему креслу и камина. Что может быть лучше, чем удобно сидеть у огня, вытянув ноги, отдыхая морально и физически. Разве, что если его еще покормят. Но, с этим и подождать можно, ведь орк благоразумно сомневался в том, что Софи думала о его возвращении, да и вообще готовила. Его бы не удивило вовсе, если бы она все время его отсутствия не ела. Вон, как исхудала! Скоро и подержаться будет не за что. Еще один повод не оставлять свою женщину одну надолго. В дальнейшем придется тщательней подбираться работу или контролировать, чтобы и магичке было чем заняться.
  
  - Так чем ты тут без меня занималась?
  
  - Решением транспортных проблем, - девушка уселась к орку на колени. Вот так-то лучше! Прижавшись к сильному телу, она сразу ощутила себя спокойней, можно даже сказать умиротворенней. Ураг, несмотря на свои желания и усталость, интересовался тем, что происходило с ней, это делало его еще более родным и важным. В отличии от других мужчин, он не рвался сразу рассказать о себе, поведать о собственных подвигах. Хотя, и до этого тоже дойдет.
  
  - И как в этом могут помочь сундуки? - недоуменно поинтересовался Ураг, которому совершенно не хотелось шевелиться.
  
  - Ну, в путешествия много с собой не возьмешь, а иногда это просто необходимо. Вот я и подумала, что неплохо бы заставить сундук двигаться самостоятельно, так, чтобы на это не тратилась магическая энергия и внимание. Если бы я этого смогла добиться, жизнь стала бы намного проще, и не только для меня! Тебе тоже не пришлось бы таскать мои вещи. Ты же знаешь, иногда я увлекаюсь с этим делом... - затараторила Софи, чувствуя, как ее охватывает волнение. Несмотря ни на что, она не готова была отказаться от своей затеи и планировала все довести до логического завершения. Пусть на этой уйдет целая жизнь, но она не сдастся! - Как видишь, пока ничего не получилось, но у меня появился материал для размышлений и анализа, так что все не зря.
  
  - Хм... - Ураг нахмурился. Софи, конечно, нужным делом занималась, но зачем так усложнять? Маги вечно что-то выдумывают, суетятся, тратят время и силы на то, что и не стоит, потому что решение есть! - Хочешь я тебе ездового волка или вепря подарю? Они и тебя довезут и все твои вещи. И поверь, в отличие от лошадей эти будут послушными!
  
  - Что? - Софи удивленно захлопала ресницами. О таком варианте она не думала вовсе.
  
  - Ну, а что. Во дворе место есть, тебе удобно будет, так что выберу тебе самого послушного и спокойного зверя. Сам выдрессирую, чтобы даже не думал дергаться. Тебе остается лишь решить, кого хочешь?
  
  - Ты... Ты это серьезно?
  
  - Ну да, а что такое, не хочешь?
  
  - Хочу, но волков и вепрей для этого только орки используют!
  
  - И что? Ты же моя женщина. Или боишься, что тебя неправильно поймут и осудят.
  
  - Боялась бы, с тобой бы не связалась, - фыркнула Софи. Подумать только, ее орк нашел такое простое решение ее маленькой проблемы. Конечно, от исследований ее это не отвадит, но жизнь станет легче, ну, а она станет первой магичкой, у которой будет ездовой волк или вепрь! Очередной повод для обсуждений! Оставалось лишь понять, кто лучше, ведь и вепри и волки не просто выносливы и быстры, но еще и используются орками, в качестве боевых единиц в бою! - Ураг, я тебя обожаю!
  
  - Не сомневаюсь в этом, женщина. А теперь ответь на главный вопрос. Меня в этом доме кормить будут?
  
  
  Глава 7. По дороге к оркам
  
  Магичка пребывала в превосходном расположении духа. Мало того, что ее орк, наконец, вернулся домой, так еще пообещал сделать подарок, одна мысль о котором заставляла сердечко биться сильней. И пускай, она все еще не определилась с тем, кого именно хочет заполучить, в скором времени это изменится, ведь они собрались навестить родное поселение Урага. Именно там, орк намеревался купить подарок своей женщине, а заодно самому транспортом обзавестись. Софи уже бывала в поселениях орков, но всегда проездом, не задерживаясь там надолго, а вот теперь ей представилась превосходная возможность изучить быт так называемых дикарей более детально, да и просто увидеть родных Урага было бы интересно. Вот только, как они к ней отнесутся? Предрассудки имеют свойство работать в обе стороны, и как люди считают орков ниже себя, так и сами орки убеждены в слабости и высокомерии людей. И все же, магичка решилась на поездку, и менять решение не собиралась. Учитывая ее сложности с использованием ездовых животных, крайне необходимо убедиться в том, что она поладит с будущим питомцем. В противном случае, все усилия окажутся напрасными.
  
  Подготовка к предстоящему недолгому, но увлекательному путешествию прошла быстро и без накладок, оставалось уладить лишь одну формальность - сообщить управляющему башни о том, что некоторое время она будет отсутствовать. Она и так слишком часто пренебрегала этой обязанностью, что однажды может плохо на ней сказаться. Все маги были приписаны к различным магическим башням и обязаны отчитываться о своей деятельности. Это своеобразный учет и способ контроля над людьми, наделенными магической силой. Софи никогда не понимала этой бюрократической необходимости, но осознавала, что бороться с ней бесполезно. Хорошо еще, что их управляющий человек мудрый и понимающий, закрывающий глаза не некоторые нарушения. А еще, он был знаком с родителями Софи, чем девушка постоянно и без зазрений совести пользовалась. Что ж, самое время с ним пообщаться и стремительно скрыться, пока не начались поучения и мудрые наставления.
  
  Девушка без предупреждения и стука ворвалась в кабинет управляющего, да и не было в этом никакой необходимости, ведь стоило ей переступить порог башни, как Ромеро Асторио уже знал о появлении гостьи. В башне ничто не могло укрыться от его внимания. По сути, управляющий был частью своей башни.
  
  - Софи, хорошо, что ты пришла сама, - снисходительный взгляд серых глаз устремился на магичку. - Я уже намеревался вызвать тебя.
  
  - Рада вас видеть, Ромеро, - просияла, девушка, без церемоний усаживаясь на свободный стул рядом со столом. Управляющий всегда нравился Софи. Он выглядел внушительно и респектабельно, а седина придавала его лицу особое выражение, но помимо внешности было еще кое-что: всегда спокойная манера речи, понимающий взгляд, умение принять чужой выбор, даже если ему этот выбор не по душе.
  
  - Ничего не хочешь сказать?
  
  - Каюсь, виновата, - Софи наигранно вздохнула. - Последнее время столько всего внезапного происходило, что я просто не успевала заглянуть в башню, но сейчас я готова все исправить.
  
  - Отчеты принесла?
  
  - Естественно, - магичка протянула магу кипу бумаг. Ей пришлось постараться, чтобы подготовить отчеты. - Как всегда в двух экземплярах, коротко и по существу, без опасных подробностей.
  
  - Не сомневаюсь. И все же тебе стоит быть более серьезной. Эти отчеты нужны не просто так, точно так же, как и контроль, - мужчина смотрел на молодую магичку укоризненно, даже осуждающе. - Ты же понимаешь, если что-то пойдет не так, а мы не будем знать, где ты, то и помочь не сможем. Сейчас не самое безопасное время, так что я прошу предупреждать о том, куда направляешь и подавать отчеты хотя бы с месячным опозданием, а не раз в полгода.
  
  - Я постараюсь.
  
  - Не постараешься, а сделаешь. Я не могу вечно выгораживать тебя, особенно сейчас.
  
  - Вы это о чем?
  
  - О твоем, - маг замялся, подбирая правильное слово, - мужчине.
  
  - И вы туда же? - Софи закатила глаза. Ну, почему люди не могут смириться с тем, что она счастлива?
  
  - Милая, пойми. Твой выбор необычен и привлек внимание обеспокоенной общественности.
  
  - А общественность не может о себе беспокоиться? - раздраженно поинтересовалась девушка.
  
  - Не может, на то она и общественность, - пожал плечами управляющий, искренне сочувствующий Софи. - Ты красива, умна, перспективна в магическом плане, к тому же невероятно сильна уже сейчас. У многих были насчет тебя планы. Твое увлечение орком расстроило их, заставило негодовать. Сейчас за тобой пристально наблюдают, и любые нарушения с твоей стороны не останутся без внимания. Они - способ манипулировать тобой, шантажом добиться своего. А потому, будь предельно осторожна и соблюдай правила. Ты меня поняла?
  
  - Да. Поняла, - буркнула магичка. Она и не думала о своем положении в этом ключе.
  
  - Не переживай, рано или поздно общественность обеспокоится чем-нибудь другим.
  
  - Я предпочла бы рано, - вздохнула магичка. - Вы тоже обеспокоены?
  
  - Да, - не стал отпираться Ромеро. - Ты достойна лучшего, и я всегда буду убежден, что грубый и необразованный орк не тот мужчина, который может сделать тебя счастливой. Но, в отличие от других я не стану вмешиваться или обсуждать ситуацию за твоей спиной. Со временем ты и сама поймешь всю несостоятельность этих отношений. Тебе просто станет скучно с ним.
  
  - Не думаю.
  
  - Все возможно, но я, пожалуй, останусь при своем мнении.
  
  - Ну, и на том спасибо, - Софи оставалось лишь надеяться, что рано или поздно появится другой повод для обсуждений. А если повезет, то через пару лет, всем просто надоест ждать, когда же она поумнеет. - Кстати, раз уж речь зашла о соблюдении правил, то я отправляюсь в поселение орков.
  
  - Надеюсь не насовсем? - устало поинтересовался управляющий. И ведь таких проблемных магов, как Софи, у него десятки! Почему они не могут жить и работать спокойно? Вот он в молодости точно таким не был.
  
  - Нет, за покупками.
  
  - Хорошо, я отмечу. Но будь осторожна, не позволяй себя обижать. Помни, ты светлый маг!
  
  - Не волнуйтесь, я могу о себе позаботиться, - заверила Софи. Что ж, формальности улажены, так что пора в путь.
  
  Живя тихой и относительно уединенной жизнью, магичка и думать забыла о том, какой переполох вызвали ее отношения. Она даже рассчитывала, что прошло достаточно времени для того, чтобы обсуждения стихли или общественность нашла себе другой повод для разговоров и осуждений. Как же она ошибалась! Ее появление в башне в полной мере дало понять, что кроме ее личной жизни в стране ничего интересного не происходит. Печально. Интересно, утратит ли когда-нибудь эта тема актуальность? Только за сегодняшний день она поймала на себе столько откровенно сочувствующих и непонимающих взглядов, услышала столько обрывков разговоров о себе, что хотелось взорвать башню к демонам. Увы, светлые маги самые упертые и непримиримые, кажется, у них в крови заложено непринятие чужого счастья, если оно не вписывается в стандарты. Софи и сама временами проявляла подобное, но отныне твердо решила бороться с собой. Если кто-то счастлив, то его надо оставить в покое.
  
  Не удивительно, что домой магичка вернулась в скверном настроении. Формальности-то она уладила, но вот наслушалась всякого. Впору задуматься о том, чтобы сменить направление деятельности, вот только что-то подсказывало Софи, что и среди темных магов она понимания не найдет и все точно так же будут совать, но в ее постель. Наверное, ей нужно просто смириться со всем этим и жить дальше, не обращая внимания на жужжание вокруг. В конце концов, она счастлива и никакого другого мужчины ей не нужно. Помнится, ее матери тоже нелегко было, ведь она выбрала в мужья простого наемника, и ничего, жили же как-то.
  
  - Что-то случилось?
  
  - А? - Софи даже не заметила, как добралась до дома. Она все делала машинально, даже не придавая значения тому, где находится. Удивительно, что при этом она умудрилась не свалиться в какой-то овраг и ни в кого не врезаться. Просто чудо, не иначе.
  
  - Ты сама не своя. Пришла. Молчишь. Постоянно хмуришься, - орк, бесшумно подкравшись к девушке, навис над ней. Теперь при всем желании магичка не смогла бы сбежать или уйти от ответа. - Так что случилось в твоей башне? Выкладывай, кому мне кости переломать?
  
  - Ничего никому ломать не надо, - улыбнулась Софи. До чего же приятно, когда о тебе переживают. А орк это делал с особым мужественным шармом. - Просто я затянула с подачей отчетов, и это может плохо сказаться на моей карьере. Смотритель предупредил, что я не должна нарушать правила и что он не сможет и дальше меня прикрывать. Пришлось потратить время на подготовку всех документов.
  
  - Это правильно.
  
  - Что?! - такой реакции магичка не ожидала. Она совершенно не вязалась в прошлыми словами Урага.
  
  - Во всем должна быть дисциплина. Если ты должна подавать отчеты, значит должна. У орков каждый знает свое дело и обязанности и никто не думает избегать их.
  
  - Я понимаю, но я натура увлекающаяся, так что мне это непросто дается.
  
  - Значит, я буду тебя контролировать, - совершенно серьезно заявил воин. Не то, чтобы ему хотелось заниматься подобными глупостями, но он нес ответственность за свою женщину, и уж лучше так, чем разгребать последствия ее увлеченности. Не хватало еще, чтобы к Магде пришлось обращаться. Нет. Уж лучше он сам будет отчеты за Софи писать. Вот бы еще понять, как это делать.
  
  - Правда?
  
  - Да. Только расскажи, что должна делать, а уж найду способ заставить тебя все делать правильно.
  
  - Звучит, как угроза, - не удержалась от смешка девушка, а бурная фантазия уже подсказывала варианты, как именно Ураг будет ее контролировать. На это стоило согласиться, уже ради того, чтобы выяснить, что из этого получится.
  
  - Так и есть, - кивнул орк. - Так что там с формальностями?
  
  - Ну, я уже сообщила, куда и зачем отправляюсь. Дальше, по возвращению, нужно подать отчет о магической деятельности. Ничего сложного, если улик и свидетелей нет, можно даже не обо всем информировать. Главное все делать вовремя.
  
  - Звучит не сложно.
  
  - Знаю... - Софи и самой стало неловко за то, что она все время откладывает на потом такие мелочи. Надо бы становиться ответственной, а то мало ли как все обернется. - Но сейчас я все сделала правильно, так что мы можем отправляться.
  
  - Вот и хорошо. До наших степей путь неблизкий, но если не будем отвлекаться, то доберемся меньше чем за полный цикл луны.
  
  - Так долго? - Софи рассчитывала добраться быстрее. Похоже, у них с Урагом разные представления о том, что такое долго и далеко. Надо бы учесть на будущее.
  
  - Обратно будет быстрее, - заверил орк.
  
  - Кстати, - неожиданно встрепенулась магичка, вспоминая, о чем давно хотела спросить. - А почему у тебя нет транспорта? Ты сказал, что выдрессируешь для меня волка или вепря, значит, умеешь это делать. Но когда мы познакомились, ты передвигался пешком, да и потом тоже... Наверное, я потому и не думала ни о чем таком.
  
  - Мой вепрь был убит в бою, а после я не хотел никого брать, да и времени не было, чтобы подобрать кого-то подходящего, но сейчас это можно исправить. Момент подходящий, - безразлично бросил Ураг, хотя в его голосе и промелькнула грусть.
  Для орка проявление чувств было недопустимым, но Софи уже научилась их угадывать, а еще она точно знала, что реагировать на это не стоит. Это лишь оскорбит воина, обидит его. Магичка и так услышала достаточно, чтобы сделать выводы.
  
  - Что ж, раз повод есть, тогда пора выдвигаться.
  
  - Согласен.
  
  ***
  
  Путешествие предстояло долгое и вполне могло затянуться на пару месяцев. И это только время, которое нужно затратить на дорогу, а ведь предстояло еще и у орков задержаться. С одной стороны это прекрасно: новые места, новые виды, новые ощущения и знания, но с другой, в пути особо и заняться нечем. И вот это самое печальное. Если бы эксперимент Софи удался, путешествие стало бы в разы приятней. А так приходилось скучать. Даже поговорить не с кем, ведь Ураг предпочитал слушать, а говорить только по делу. Скука смертная! Это почти, то же самое, что путешествовать в одиночестве. Магичка все чаще задумывалась о том, что это именно то, о чем ее предупреждали мать и управляющий, да и другие сочувствующие. Орк не интересовался магией, философией, политикой, он жил спокойно, не стремясь познать новое или превзойти кого-то. Воина это устраивало. Что касается Софи, то ей было интересно многое, ее непокорный дух исследований тянул ее к новым вершинам и знаниям, а непомерное самомнение подталкивало туда, куда лезть и не стоило. Могло ли это стать проблемой? Безусловно. Собиралась ли магичка отступать? Нет. Более того, девушка смутно осознавала, что и у Урага могут возникнуть недовольства ее привычками и образом жизни, но он ее изменить не пытался. Они были разными. Это притягивало их друг к другу, придавая отношениям особую пикантность, но и добавляло проблем и раздражающих моментов. Гладко никогда не будет, ведь живое существо всегда далеко от воображаемого образа. Наверняка, всезнающая общественность полагала, что это спугнет магичку, заставит искать легкий путь и разочароваться в собственном выборе. Софи даже предполагала, что общественность ждет этого, чтобы обсудить то, насколько она была права и снисходительно пожалеть бедняжку. Сколько раз уже такое бывало? Хуже лишь то, что девушка осознала, что и сама бывала на стороне масс. Печально. Стоило бы оставить окружающих в покое и дать им жить, как хочется.
  
  И все же...
  
  Все же, как находиться друг с другом столько времени и не возненавидеть того, кого любишь? Возможно, ответ найдется быстро, а может, он так и останется тайной.
  
  - Думаю, стоит разбить лагерь здесь! Хорошее место. Тихо. Дорога рядом, но не настолько, чтобы беспокоить, - не дожидаясь согласия девушки, воин сбросил с плеч вместительный рюкзак и лениво потянулся. Обычно ему нравилось путешествовать пешком, но вздорная магичка умудрилась заставить его пересмотреть предпочтения. Учитывая, сколько хлама ей нужно в пути, им не один, а два животных потребуется.
  
  - Чуть дальше будет постоялый двор, там намного удобней.
  
  - Если хочешь, иди, - пожал плечами Ураг, продолжая обустраивать лагерь. Казалось, его вообще не волновало, что будет делать Софи дальше.
  
  - Что-то не так? - девушка удивленно приподняла бровь.
  
  - Все хорошо. Если хочешь переночевать на постоялом дворе, иди, утром я тебя заберу.
  
  Несколько мгновений магичка рассматривала спину орка, пытаясь понять, что же на него нашло. Он был спокоен и определенно не сердился, при этом предлагал ей самой пройти до постоялого двора. С чего бы это? Осознание пришло внезапно, и не понравилось девушке. И как только она позабыть! Их мир полон предрассудков, и они относятся ко всем народам. Так, к примеру, орку, могли отказать от права переночевать на постоялом дворе, среди других гостей или на полном серьезе вместо комнаты могли отправить спать в хлев или на конюшню. Так было не везде, но во многих местах. Несправедливо! Хотя, если уж быть до конца честной, раньше ее подобные мелочи не беспокоили, она смотрела на них сквозь пальцы.
  
  - Я могу сама снять номер, - осторожно предложила девушка, надеясь, что не заденет гордость Урага. В конце концов, он же не просто так решил не идти дальше. - А ты просто пойдешь со мной.
  
  - Не стоит.
  
  - Но, почему? В этом нет ничего такого, - горячо возразила магичка. - Мы же вместе. Не обязательно тебе контролировать и решать все. Что-то и я могу, особенно в таких случаях. Если нельзя идти напрямик, можно и схитрить. Это совершенно нормально.
  Орк замер, повернулся к Софи лицом. Тяжелый взгляд пристально всматривался в глаза девушки, словно пытаясь там что-то разглядеть. Создавалось впечатление, словно в этот миг Ураг решал, как минимум, вопрос вселенского масштаба. Девушке даже не по себе от такого стало. Неужели, ее орк усомнился в том, что она будет на его стороне, или вдруг ни с того, ни с сего решил, что она стыдится его? Если так, она точно его поколотит. Магичка ответила воину не менее суровым взглядом. Она тоже так умеет и даже лучше, чем орк!
  
  - Женщина, - с шумом выдохнул Ураг. - Хватит уже додумывать и фантазировать.
  
  - Что?
  
  - Ничего не имею против того, чтобы схитрить, и спасть приятней на кровати, чем на земле. И я не пытаюсь все контролировать, - воин закатил глаза. - Но если ты придешь со мной, тебе тоже могут отказать.
  
  - Мне?! - глаза Софи округлились, а сама она начала задыхаться от возмущения.
  
  - А ты как думала? Ты связалась с орком. В мире такое не одобряют. И если уж меня считают существом низшего сорта, то и тебе достанется. Зная твой темперамент, - Ураг с гордостью произнес новое для себя слово, которое услышал во время последнего путешествия. - Ты там все к демонам спалишь. Это никому не надо. Так что либо иди без меня, либо оставайся. Меня оба варианта устроят.
  
  - Уж лучше с тобой...
  
  - Уверена?
  
  - Ну... - Софи зловеще усмехнулась. - Учитывая наш разговор, я в любом случае спалю этот постоялый двор, так что лучше не рисковать.
  
  Магичке не нравилась шумиха вокруг нее с Урагом, а каждому представителю общественности и вовсе хотелось врезать. И что это вообще за привычка такая обсуждать других, да еще высказывать свое 'верное' и крайне 'ценное мнение'? Заняться что ли нечем? И хотя где-то на краю сознании Софи понимала, что последняя ее догадка верна и все это от скуки, спускать подобные сплетни и отношение не собиралась. Нет. Она не намеревалась становиться знаменем борьбы за межрасовые отношения и равенство. Ей этот геморрой ни к чему. Но вот, что, действительно, она может, так это объяснить каждому, кого встретит на пути, что она может, и другой повод для обсуждения дать. К примеру, что светлые маги крайне жестоки и изощрены в своих деяниях, а еще, что ее лучше не злить. Софи распалялась все больше, а вот орк относился к их ситуации с завидной невозмутимостью, словно принимал все, как есть. Да, как так можно?! Этого гордячка понять не могла, хотя и хотела. Всю ночь орк вел себя так, словно ничего не произошло, и это не было притворством. Ураг просто не способен на подобное.
  
  - Тебе совсем все равно? - не выдержала Софи. Они успешно переночевали недалеко от постоялого двора и теперь направлялись дальше не северо-восток по широкому тракту. Было скучно идти, молча, а чувства так и распирали магичку. Как тут смолчать?
  
  - Ты это о чем? - Ураг даже не взглянул на девушку. Мало ли, что ей в голову взбрело. Сама расскажет. А вот за дорогой лучше наблюдать пристально. Они хотя и на оживленном тракте, но это не гарантировало безопасности.
  
  - О том, что тебя не пустили на постоялый двор. О том, что все нас обсуждают. О том, что лезут в нашу жизнь!
  
  - Да.
  
  - Что да?
  
  - Мне все равно.
  
  - Но почему? Я тебя просто не понимаю... - Софи было обидно за своего мужчину, но, похоже, что тот настолько толстокожий, что его такими мелочами не задеть. Магичка начала ощущать себя глупо, и это не нравилось ей еще больше. Не рановато ли она расслабилась и решила показать себя настоящую, без притворства и игры?
  
  - Это все неважно. Мы, конечно, не эльфы, но окажись человек или кто-то еще в степях орков, к ним отнеслись бы даже хуже. Да и не на всех постоялых дворах такое отношение, а там где такое происходит, на то есть причины. Ты же знаешь... Войны происходят постоянно, а орки основная боевая мощь почти всех королевств. Да и полно тех, кто промышляет грабежом и убийствами, для страха и недоверия есть причины.
  
  - Сражаются не только орки.
  
  - Да. Не только. Но мы самые сильные и яростные, не пытаемся казаться хорошими, и не распускаем слухи. А еще мы большие и страшные, - последнее Ураг произнес с гордостью. - Меня это не задевает, тебя тоже не должно. Прекрати изводить себя и злиться.
  
  - Тебе легко говорить.
  
  - Ну, да, - добродушно усмехнулся орк. - Я что-то слышал о том, что светлые маги самые злопамятные из всех.
  
  - И что с того?
  
  - А то, что ты слишком много энергии времени тратишь на злость и раздражение. Этот мир стоит принимать таким, как есть. Изменится одно, изменится другое. Не успеешь оглянуться, как все привычное исчезнет. Такое не по мне.
  
  - Ты скажи еще, что больше доверяешь этому уроду, чем тому, что с улыбкой сдаст тебе комнату на ночь, - фыркнула Софи. Вот уж не думала она, что ее Ураг философ. Весьма необычное наблюдение, но ей нравились такие маленькие открытия.
  
  - Так и есть. И вообще, хватит оскорбляться за меня.
  
  - Что?
  
  - А то, что ты оскорбилась потому, что думаешь, что оскорбиться должен я! Но это не так. Женщина, успокойся. И еще одно. Не вздумай возмущаться и качать права в поселении. Ты человек. Ты маг. Но для орков это ничего не значит. Тебя не тронут лишь потому, что ты моя женщина, ты со мной. Поняла?
  
  - Поняла, - хмыкнула Софи. Как же хорошо орк изучил ее! - Буду вести себя хорошо, и постараюсь никого не покалечить и не втянуть тебя в неприятности.
  
  Занятно получалось. Ураг, будучи орком, умел подметить и высказать правильные вещи. Не каждый из тех, кого величают мудрецами, на такое способен. Софи была полна эмоций, чувств, она готова была вскипеть в один момент, но Ураг смотрел на мир иначе. Будучи яростным и неистовым в бою, орк в жизни проявлял спокойствие и удивительное принятие мира со всей его несправедливостью. Он умудрялся одновременно и подтверждать все, что говорили об орках и опровергать. С таким мужчиной точно не соскучишься. К тому же, Софи осознавала, что Ураг открыто намекал на то, что дальше натерпеться придется именно ей. Неужели кто-то осмелится относиться к ней без должного уважения?! Сама мысль об этом пробуждала лютую злобу в душе. Но даже если так, хорошего будет больше: она увидит нечто новое, попробует выяснить секреты шаманов, а еще получит потрясающий подарок, всем магам на зависть! Может, в этом все дело? Может, стоит видеть хорошее, вместо того, чтобы страдать и злиться? Людей и прочих не изменить, даже если они будут натянуто тебе улыбаться и заявлять, что рады, в душе они останутся прогнившими насквозь. Не все, но и таких полно. Уж лучше честность, чем фальшивая любезность. Магичка улыбнулась шире - они прекрасно провели ночь на природе, никто не глазел, не мешал, не раздражал, так что не стоит растрачиваться на негодования. В постоялом дворе потеряли больше.
  
  Путешествие продолжалось тихо и спокойно, можно даже сказать, что скучно, ведь Ураг был весьма не разговорчивым, а потому отвлекаться от дела и свернуть к каким-нибудь руинам не позволял. Чем ближе путешественники были к степям, тем скуднее становился пейзаж вокруг и меньше постоялых дворов и случайных путников встречалось. Как выяснилось, не во всех гостиницах не рады оркам, кое-где готовы были без расспросов сдать комнату и сытно накормить любого, у кого за душой имелась пара звонких монет. Ураг знал их все, как и те, в которые соваться не стоит. В какой-то момент в голову Софи даже закралось подозрение, что все не так просто как пытается показать ее орк. Уж не натворил ли он дел в тех постоялых дворах, которые они избегают? Все возможно, но в чем-то уличать своего мужчину или докапываться до истины девушка не собиралась. Не стоит отравлять отношения недоверием, когда вопрос не принципиален. Что, действительно, волновало магичку, так это то, что с Урагом было не так уж весело и интересно. Молчаливый, суровый, он думал о своем, редко уделяя внимание девушке, идущей рядом. А если и делал это, то сугубо в практичных целях или в чем-то помогая. Софи начинала осознавать, о чем ей твердила мать и друзья. Но даже так в Ураге было больше достоинств, чем недостатков. Да и глупо ждать, что рядом окажется идеальный мужчина. Вот, что было бы, по-настоящему скучно, в этом магичка не собиралась, а потому даже не пыталась жаловаться или требовать внимания. Не только к ней должны подстраиваться, но и она отвечать тем же, а иначе, какой во всем смысл? Лучше наслаждаться пейзажами, свежим воздухом, приятной компанией. Вот только, было бы неплохо добавить их путешествию немного разнообразия и огня, а не то в скором времени она взвоет не хуже волка! Вряд ли Ураг оценит такое преображение.
  
  Взгляд Софи устремился вдаль, туда, где посреди степи темнело странное пятно, напоминающее давно разрушенное здание, поросшее скудной растительностью. Его вполне можно было принять за заброшенный постоялый двор или уединенную ферму, если бы ни одно но. Среди камней виднелся остов округлых врат, какие обычно использовали при строительстве порталов или алтарей. Весьма необычно встретить здесь нечто подобное, а все необычно требует внимания! Вот только вряд ли Ураг разделит ее любопытство, скорее уж продолжит ворчать и скажет, что у них есть цель, а все остальное лишь отвлекает от дела. В чем-то он прав, но пройти мимо Софи не могла. Они и так пропустили слишком много интересного. Так что же остается? Лишь одно - схитрить! Это даже ничуть не обман, лишь легкая недосказанность.
  
  - Ураг, - позвала девушка, чуть притормаживая.
  
  - Что?
  
  - Может, устроим привал? - жалобно попросила магичка, предусмотрительно начиная чуть прихрамывать. Ее орк заботливый, так что не допустить, чтобы она страдала.
  
  - Зачем? Стемнеет только через пару часов, - Ураг продолжал упрямо идти вперед. Он все ближе к дому и этот факт приносил в душу приятное томление. Несмотря на то, что ему нравилось путешествовать, орк время от времени подумывал о том, чтобы вернуться в орду. Здесь все проще и понятней, а он сам будет среди своих. Останавливало его лишь то, что Ураг все еще помнил, что именно заставило его отправиться в путь, на поиски воинской славы и золота. Иногда дома хорошо лишь, когда он видится на расстоянии.
  
  - Знаю, но я, кажется, натерла ногу, - пожаловалась магичка, то и дело, косясь на руины, которые они могли пройти. - Мелочь, конечно, но если не принять меры все станет хуже. Может, передохнем? Не уверена, что постоялый двор близко, так что можно укрыться в тех развалинах, - Софи указала пальчиком в сторону. - Там есть стены, возможно, сохранилась часть крыши, а если повезет, найдем что-нибудь полезное.
  
  - Руины? - тяжело вздохнул воин. Его не провести, он свою женщину насквозь видел. - И что ж, тебя все время туда тянет? Это лично твоя блажь или все маги любят все поломанное и старое?
  
  - Все маги, - рассмеялась девушка, продолжая демонстративно хромать. Любое дело нужно доводить до конца, особенно притворство. Здесь ведь как, один раз дашь слабину и все, раскрыт и веры тебе больше нет. - Старые вещи несут в себе магию времени и множество секретов. А что может быть лучше чужих тайн? Хотя конкретно здесь вряд ли будут тайны. Им попросту тут взяться не откуда, - скептически хмыкнула магичка, сама поражаясь, насколько правдоподобно звучит. - Это ведь был постоялый двор? И судя по всему, кого-то они на порог не пустили...
  
  - Если честно, - Ураг задумчиво почесал макушку. - Я не в курсе. Когда я ходил здесь, тут уже были эти развалины. Но я к ним не приближался. Не люблю такие места. Да и другие орки про это место не говорили. Если что-то здесь и произошло, то давно... Очень давно...
  
  - Я понимаю, что у всех свои предпочтения, - Софи задрала голову к небу. Оно все еще было ясным, но уже появились серые прозрачные облачка, да и ветер стал более ощутим. Что-то натягивало с востока, и это было на руку магичке. - Но сейчас мне хотелось бы хоть какое-то укрытие над головой. Ну, пожалуйста? Ничего же не случится? Мы переждем ночь, отдохнем, а после снова в путь. Я и сама заинтересована в том, чтобы как можно скорее получить обещанный подарочек.
  
  - Хорошо, - нехотя согласился орк. И хотя ему не нравилась затея магички, ни одного довода против этого он не находил, да и дождь через пару часов начнется. Крыша над головой, даже прохудившаяся пригодится. Воин, не говоря больше ни слова, направился в сторону развалин.
  
  На удивление старая полуразрушенная постройка неплохо сохранилась. По крайней мере, все еще стояло несколько обшарпанных стен, защищающих от ветра, да и крыша над головой местами была достаточно крепкой, чтобы уберечь от дождя. Учитывая тот факт, что тучи и вправду начали неожиданно сгущаться, это оказалось кстати. До чего же все удачно складывается! Софи с трудом сдержалась от того, чтобы начать потирать руки. Удача явно на ее стороне. Теперь остается лишь, не вызывая подозрений, осмотреться вокруг. В конце концов, ничего такого она делать не собирается, и определенно не станет влипать в неприятности. В данном случае достаточно утолить любопытство и составить план на будущее. Ведь всем известно - если есть руины, их необходимо обследовать. Среди развалин царила приятная умиротворяющая атмосфера, не было ничего угрожающего, и даже магия не ощущалась, но Софи была убеждена, что когда-то она здесь присутствует. Неумолимо хотелось немного вздремнуть, понежится в томной неге и полениться. Руины будто приглашали отдохнуть в своей тени, гостеприимно обещали скудное убежище.
  
  - Думаю, мы можем здесь и переночевать, - заявил Ураг, приступая оборудовать лагерь. Если бы он был один, то не стал бы этого делать, но теперь приходилось думать еще и о комфорте своей женщины. Софи была одновременно и радостью для него и обузой, но жаловаться воин не собирался, ведь путешествовать вместе они будут не часто.
  
  - Отличная идея, - хихикнула магичка, с интересом рассматривая следы былой роскоши. Что же тут было раньше? Оставалось только гадать. И раз уж работают другие, у нее есть на это время. - Смотри! Здесь даже осталось подобие кровати.
  
  - Вот сама на этом подобии и спи, - орк быстро сложил ветки и куски сухой коры для костра. - Сделай огонь.
  
  - Без проблем, - девушка с легкостью зажгла магический огонь, радостно перекинувшийся на приготовленное для него подношение. Невольно на лице засияла улыбка. Задорное потрескивание веток и танец пламени всегда повышали настроение Софи. - А почему это одна?
  
  - Да потому что здесь все давно прогнило и проржавело, - пожал плечами Ураг, обустраивая лежанку из меленьких веток и сухой травы, которой было полно вокруг развалин. - Лично я предпочту спать на земле, чем всю ночь думать, развалится подо мной подобие кровати или нет.
  
  - Не такой уж ты тяжелый, чтобы она развалилась.
  
  - Но ведь я на ней буду не один.
  
  - Эй! Намекаешь, что это я тяжелая? - Софи аж воздухом подавилась от такой наглости, и лишь потом осознала, что ее мужчина прямолинейный орк. Если бы он решил, что она тяжелая, она так бы и сказал, не заботясь ни о чьих чувствах и самомнении.
  
  - Это ты сказала, а не я, - все так же спокойно ответил Ураг, совершено не понимая, с чего это Софи сердится. Да и как вообще нужно думать, чтобы так его слова понять?
  
  - Но, ты... - магичка не знала, что и ответить. Скандалить на пустом месте не хотелось, как и признавать, что она не права. Вот уж, дилемма.
  
  - Я на охоту, - орк поднялся на ноги и, слегка размяв плечи, взялся за свой боевой топор. Некоторые разговоры не стоит продолжать и определенно не стоит оправдывать просто от того, что кто-то что-то надумал. - Поймаю, что-нибудь к ужину. А ты пока присматривай за лагерем.
  
  - И что, не скажешь, чтобы я не искажала твои слова? - хмыкнула девушка. Ну, вот кто ее вечно за язык тянет? С другими-то ладно, но Ураг такого точно не заслуживает.
  
  - Ты и так все знаешь, - отмахнулся воин, чувствуя, как Софи вновь успокоилась. До чего же переменчивая женщина ему попалась. Никогда не угадаешь, что она учудит в следующий раз. Вот сейчас, к примеру, у Урага возникло неприятное предчувствие, что развалинам недолго осталось. Ну, и ладно. Эти руины ему все равно никогда не нравились, казались неуместными, портили виды простирающейся впереди степи.
  
  - И то верно, - Софи беззаботно улыбалась. - Можешь не торопиться, главное поймай кого-нибудь покрупней и повкусней! Я зверски голодная и уже устала от сухарей и вяленого мяса!
  
  - Как скажешь! - не оборачиваясь, крикнул орк. Еще одна странность, загадку которой он даже не надеялся постигнуть. Софи ела не меньше, а временами даже больше, чем он, но при этом оставалась худой, можно даже сказать тощей. И куда только вся еда девается? Но это все не плохо. Совсем наоборот. Среди орков хороший аппетит всегда ценился.
  
  - Еще один повод любить моего громилу, - нежно улыбнулась магичка, смотря вслед удаляющемуся мужчине. Мало того, что Ураг спокойный и рассудительный, так еще и добытчик, каких мало. Можно было не сомневаться, что он вернется не с пустыми руками и голодной ее не оставит. А какой у него вид сзади! Это просто нечто! - Так, Софи, успокойся, дыши глубже и возьми себя в руки.
  
  Магичка, хотя и с трудом, но все же, отогнала неуместные мысли прочь. Сейчас не время предаваться мечтам и фантазиям, ведь времени на обследование развалин у нее не так много, как хотелось. Дождь скоро начнется, да и Ураг не станет гулять всю ночь, а любопытство все сильнее. Это место просто не может быть обычными развалинами. Да, здесь не ощущается магии, но это не значит, что ее никогда не было. К тому же, сохраниться могла не только кровать, но и что-то еще. Она уже заприметила пару мелочей, да и об обломках магических врат не стоит забывать. Они куда-то вели, использовались...
  
  - Что ж, приступим.
  
  Софи пристально осматривала развалины, пытаясь найти хоть что-то, что могло бы иметь ценность или вызвать интерес. На первый взгляд, да и на второй ничего существенного не было. Это явно не постоялый двор, но и не обычный дом посреди дикого поля. На жилище мага тоже не походило, ведь не осталось даже следа особой ауры, окружающей подобные места. И вот это самое странное. Когда-то здесь были построены врата, но девушка не могла припомнить, чтобы они упоминались хоть в одном справочнике, да и не представляла, кому мог понадобиться портал в таком месте. Бессмыслица какая-то. Неужели кто-то строил для себя личные врата в другие места? Сама мысль об этом казалась смехотворной, но ничего иного на ум не приходило. Вот только эта гипотеза порождала еще больше вопросов. Если это не дом мага, зачем портал? Да и в доме мага он тоже ни к чему. С порталами много мороки, да и побочных эффектов от их использования предостаточно. Не случайно же ими пользовались редко. Даже она предпочитала передвигаться на своих двоих. Горящий взгляд Софи продолжал блуждать, изучая обстановку. До чего же все это интересно! Магичка ощущала себя маленьким ребенком, который оказался на пороге огромной тайны. О том, что детям все кажется большим и значительным магичка не вспоминала.
  
  Никаких следов, никаких намеков?! Софи не представляла, что здесь могло произойти и как все оказалось в запустенье. Загадка на деле оказалась труднее, чем казалось изначально. Магичка раздраженно повела плечами. Ей лучше поторопиться, и закончить до возвращения Урага. А еще было бы неплохо не забыть, на какую ногу она хромала. Магичка усмехнулась, ложь - это искусство, в котором не может быть мелочей. Взгляд еще раз пробежался по руинам, но не за что не зацепился. Похоже, придется использовать магию. Жаль, конечно, тратить силы, но раз они останутся тут на ночевку, то ничего страшного, она успеет восстановиться.
  
  Магия вещь занятная, она может быть заметна с первого взгляда, может просто ощущаться, сама оставаясь незримой, но есть и иное ее состояние. Магию можно спрятать, замести все следы, и тогда найти ее можно лишь в том случае, если знать, что искать. Именно это Софи и предстояло выяснить. Подобная магия считалась на порядок выше боевой или даже целительной, она требовала не только таланта, силы и умения быстро принимать решения, сосредотачиваться, но и обширных знаний, точности и гибкости. Далеко не каждому она давалась. Даже Софи с трудом использовала заклинания этой специализации, а ведь ее талант признан многими.
  
  Обхватив плечи руками, девушка застыла на месте. Мгновенно побледневшие губы быстро шевелились, но не одного даже самого тихого звука с них не сорвалось. Абсолютно белые глаза не видели ничего вокруг, но в голове проявлялась картина, пока неразборчивая и мутная, но она уже позволяла определить наличие необычной магии. Не секрет, что у каждого народа она своя, и человеку не под силу использовать магию, к примеру, лесного народа, как впрочем, и наоборот. Но здесь ощущалось именно сплетение различных магий. Это было удивительно и странно, добавляло еще больше вопросов. Магию спрятали, укрыли для того, чтобы никто ничего не заметил и не узнал. Зачем? Что пытались скрыть? Вокруг Софи образовалось мутное голубоватое свечение, напоминающее пульсирующий кокон. Оно будто набухало, приобретая очертания призрачного бьющегося сердце. Магичка продолжала шевелить губами, но звуки тонули в некой пустоте. Эти слова важны, но не должны произноситься вслух. Напряжение нарастало. Софи ощущала, как магия покидала тело, а вместе с тем ее начинало трясти от холода и боли. Слишком сложно, но нужно продержаться еще немного. Магичка не сдавалась, держалась на чистом упрямстве, и этого оказалось достаточно. Кокон-сердце разбился на множество сверкающих осколков, плавно разлетевшихся по развалинам. Они казались хлопьями прозрачного снега, решившими выпасть в этот летний день, и многие осколки, так же, как снежинки растаяли в небытие. Многие, но не все.
  
  Надрывно кашляя, девушка рухнула на колени. Дышать было тяжело, каждый вздох болью отзывался в легких, а в тело будто вонзилось множество острых иголочек. Зрение никак не желало фокусироваться, да и звуки вокруг звучали глухо, словно в отдалении. Ей удалось найти магию и оставить маячки, но это далось ей тяжело. Тело и разум оказались истощены. А ведь это всего одно сложное заклинание! Говорят, что с возрастом и практикой должно стать проще, но практиковать такое совершенно не хотелось. Если бы у нее было больше времени, Софи ни за что не стала бы прибегать к таким методам.
  
  Откашлявшись, магичка смогла принять сидячее положение. Нужно перевести дыхание, собраться с мыслями и осмотреться. Ее мерцающие осколки должны находиться там, где остались магические предметы или что-то, имеющее отношение к сокрытию магии. Изучив эти места, она сможет больше узнать о развалинах, и, возможно, даже найти что-то интересное и редкое. И почему только, она не узнала об этом месте раньше?! Можно было бы изучить его без спешки. Надо бы Урага расспросить, может, он еще подобные руины встречал. Это было бы интересно и даже захватывающе, стало бы очередной ее целью. Но, пока придется довольствоваться тем, что есть. Дрожащей рукой, Софи потянулась к небольшому бархатному мешочку на поясе. Развязать его оказалось непросто, но зато в награду магичка получила маленький пузырек восстанавливающего зелья.
  
  - Так и знала, что пригодится! - довольно хмыкнула девушка, вытаскивая пробку. - Но вот, что так скоро, не предполагала.
  
  Мерзкой густой жижицы было всего на пол-глоточка, но этого оказалось вполне достаточно для магички. Пока зелье медленно стекало по горлу, заставляя кривиться и морщиться, силы стремительно возвращались к Софи. Что ж, пора взглянуть, что бы было скрыто на руинах старого дома...
  
  Несмотря на то, что зелье подействовало быстро, магичка все еще ощущала себя подавленной и разбитой. От этого состояния так просто не избавиться - нужен длительный отдых и крепкий сон. Увы, пока для нее это непозволительная роскошь. Хорошо еще, что она может нормально двигаться, да и соображает четко. Софи внимательно осмотрелась. На этот раз руины выглядели несколько иначе - несколько мест, включая то, что осталось от врат излучали мутное свечение. Это маячки, которые в скором времени угаснут, так что их нужно было не только заприметить, но и запомнить расположение.
  
  - Хм... я рассчитывала, что будет больше, - девушка недовольно скривилась. Столько усилий и все ради трех точек! Но, это лучше, чем ничего. По-настоящему было бы обидно зря потратить силы или вовсе не справится со сложным заклинанием. - Ну, что есть, то есть. Приступим.
  
  Софи так и подмывало отправиться к вратам, ведь все указывало на то, что именно там скрывается все самое интересное и важное. Но магичка, решила пойти иным путем, и сначала обследовать то, что ближе. И вообще, эмоции должны поступать по нарастающей, так что начинать стоило с малого. Именно по этой причине Софи начала забираться, по шаткой, полусгнившей лестнице на то, что осталось от второго этажа. И вот это было реально опасно, ведь в любой момент, она могла сорваться вниз и упасть... Девушка запоздало посмотрела вниз. Доски, железки, торчащие гвозди - все это выглядело жутко. Надо было их заранее оттащить, а теперь остается только не падать. Сказать легче, чем сделать.
  
  - Твою, ж... - вскрикнула Софи, когда гнилая доска под ногой магички сломалась.
  Она и сама не поняла, как удержалась и не рухнула на кучу старого опасного мусора. Девушка недовольно зыркнув на лестницу, словно так в чем-то виновата и специально покушалась на нее, ускорилась. Чем быстрее она заберется, тем спокойней. Главное не думать о том, что под ее весом все может обвалиться. И ведь не думала она, не гадала, что такая тяжелая, да и Ураг, никогда об этом не упоминал. С огромным трудом, Софи забралась на шаткую прогнившую часть пола, которая при каждом движении или даже просто при вдохе накренялась и угрожающе дрожала. Даже сердце замерло от такого.
  
  - И зачем только мне все это нужно?
  
  Девушка, крайне осторожно, стараясь не сделать ни одного лишнего движения, озиралась по сторонам. Вот оно! Лежит совсем рядом, нужно только протянуть руку и взять. Ну, может, еще чуть подползти для верности. Софи понятия не имела, что именно достает, но раз оно светится, значит ей нужно.
  
  - ААА!!!
  
  Сопровождаемая треском, грохотом и собственным визгом, разносящимся по округе, магичка рухнула вниз. Миг свободного падения, а дальше лишь резкая боль во всем теле, а воздух выбило из легких. Так будто мало этого сверху на нее полетели труха и обломки досок. Софи чудом умудрилась среагировать вовремя и установить магический барьер.
  
  - Это место пытается меня убить, - простонала девушка, будучи не в силах шелохнуться. Именно сейчас, изнывая от боли, смотря через дыру в крыше на то, как стремительно темнеет небо, магичка начала осознавать, что оно того не стоит. Вот только уже поздно. Эх, и почему только ее благоразумие регулярно берет отпуск? Как-то это неправильно.
  
  Вставать не хотелось. Слишком больно, да и прийти в себя после падения тоже нужно, а потому Софи просто решила выяснить, ради чего она так рисковала и страдала. С трудом пошевелив рукой, магичка поднесла к лицу добычу. Хорошо еще, что предмет маленький, так что, много усилий на это не потребовалось.
  
  - Ну, и что это?
  
  Магичка была озадачена, ведь раньше таких вещиц она не встречала и понятия не имела, для чего они. Даже предположить было сложно, и это при учете того, что фантазия у нее богатая. Софи вертела перед собой, что-то напоминающее по форме сковородку, вот только эта сковородка была сделана из старой коряги, и закрыта намертво прилипшей прозрачной слюдой. Внутри лежали сухие травы, корешки, какие-то мелкие грибочки, причем последние, судя по виду, росли. Наверняка этому способствовали капли воды, образовавшиеся на слюде с внутренней стороны. Весьма интересная штуковина, отдаленно напоминающая миниатюрную оранжерею, но это явно что-то другое. Софи была озадачена. Резко приняв сидячее положение, она принялась изучать находку. Здесь есть следы магии, но она не принадлежит людям, а потому прочувствовать ее не получится. К тому же, вещь старая, возможно, давно уже испорченная. И все же, от нее исходило свечение, пуская и мутное, едва заметное.
  
  - Может разломать ее? - девушка постучала ноготком по слюде, словно проверяя ее на прочность.
  
  - Женщина, здесь и так развалины, что еще ты собралась ломать?
  
  - Ураг?! - встрепенулась магичка. Нет, ей точно нужно выведать, как этот громила может бесшумно двигаться! - Ты чего, так быстро?
  
  - И это вместо радости и объятий, - хохотнул орк, с интересом рассматривая девушку. - Ну?
  
  - Что, ну? - мило улыбнулась Софи. И вроде бы стоит спрятать находку, но уже поздно. Ее спалили!
  
  - Что ты крушить собралась и почему без меня? А еще неплохо было бы меня за добытый ужин отблагодарить, - Ураг продемонстрировал тушки двух зайцев, которые сегодня же будут приготовлены и съедены.
  
  - Отблагодарю обязательно, - девушка вздохнула с облегчением. Кажется, на нее не только не сердятся, но и готовы присоединиться. Ну, как такого не любить?
  
  Ураг неспешно подошел к костру. Было забавно смотреть на озадаченное и взволнованное лицо Софи, но увлекаться не стоило. В конце концов, он не просто так отправился на охоту. В животе воина громко заурчало, напоминая о том, что он зверски голоден. Удивительно, как быстро разрослось это чувство, а ведь они ели не так уж давно. Орк уселся на землю, сразу же доставая из-за пояса большой нож. Чем быстрее он освежует добычу, тем лучше, ведь на сытый желудок и думается лучше, да и настроение повышается.
  
  - Помочь не хочешь? - на всякий случай уточнил воин, ловко стягивая шкуру с тушки убитого животного. Для него это дело привычное. Он точно знал, что можно выбросить, а что стоит сохранить. Софи он подобные вещи не доверял, ведь о ценности некоторых вещей знали лишь орки.
  
  - У тебя это получится намного быстрей, но я могу приготовить, - Магичка подошла к Урагу, не забывая при этом прихрамывать. Даже будучи пойманной, не стоит выходить из роли. - Ну, а ты ничего не хочешь спросить?
  
  - Я уже спросил, но ответа пока не дождался, - безразлично бросил воин. Он точно знал, что девушке неловко, и это ему нравилось. Не так уж часто ему выпадает удовольствие видеть его самоуверенную женщину такой. - Так, что ты задумала, помимо отдыха? Мне начинать волноваться?
  
  - Даже не знаю, - Софи устроилась рядом с Урагом. Жаль, что она не успела все обыскать, но рассчитывать на то, что ее добытчик будет охотиться до ночи, не стоило. - Но топор можешь поточить, на всякий случай.
  
  Магичке не терпелось поскорее продолжить поиски, но теперь у нее нет права быть эгоистичной и думать только о себе. Раз уж у нее появился мужчина, то его нужно кормить - это ее обязанность, от которой не стоит увиливать. К тому же, тучи сгущались, давая понять, что в скорости разразится ливень, и с делами надо бы поторопиться. Это так странно, когда начинаешь беспокоиться не только о себе, и даже начинаешь откладывать собственные планы. Такие перемены трудно оценить сразу, но пока что магичку все устраивало, она готова была меняться, точно так же, как это делал ее орк.
  
  - Что ж, это уже, кое-что. Подробности будут?
  
  - Не злишься?
  
  - Женщина, я знаю, с кем связался.
  
  - Ты на что, это намекаешь?
  
  - Я не намекаю, - хмыкнул Ураг. - Глупо злиться на тебя. Я с тобой добровольно. Я знаю, какая ты. Так почему я должен злиться на то, что ты ведешь себя, как ты?
  
  - Я все усложняю?
  
  - Да, - орк передал девушки выпотрошенные тушки пойманных зайцев. Он свое дело сделал, так что пусть и Софи внесет лепту в их сегодняшний ужин.
  
  - Значит, если бы я попросила остановиться здесь и все осмотреть, ты бы согласился? - на всякий случай, уточнила магичка, без сожаления закидывая мясо в чугунный котел. Оставалось лишь добавить нужные специи и просто ждать, когда все приготовится само. Именно поэтому она помощь и предложила.
  
  - Нет.
  
  - Но ты знал, что я схитрила?
  
  Софи потянулась к одной из своих дорожных сумок. В ней было все необходимое для приготовления пищи в походных условиях, включая зелье, делающее любое мясо мягким и нежным. Еще одно ее изобретение, нужное лишь для того, чтобы она могла больше лениться. Все-таки именно лень двигатель прогресса. С этим не поспоришь.
  
  - Да.
  
  - Ты же понимаешь, что это нелогично, - девушка вылила зелье в котел. Все, больше от нее ничего не зависело, разве что вовремя снять их ужин с огня.
  
  - Это тебе так кажется, - рассмеялся орк, которого все больше забавляло выражение лица магички. Когда она что-то не понимала, то начинала казаться невероятно очаровательной. Ураг не до конца осознавал значение этого слова, но нутро подсказывало, что это именно то слово, которое ему нужно. - Так, что ты тут хочешь найти? - Ураг окинул развалины пристальным взглядом. Ему все еще не нравилось это место, оно было неправильным, ненужным, и вообще, его стоило бы уничтожить. Если Софи затеяла именно это, то он ей поможет с радостью.
  
  - Сама не знаю, - честно призналась магичка. Врать бессмысленно, да и орка лучше иметь в союзниках. К тому же, Ураг всегда выслушает, и зачастую этого достаточно для того, чтобы самой что-то понять. - Здесь нет магических следов, по крайней мере, они скрыты и не имеют отношения к людям, но все же, здесь есть интересные детали. Я без понятия, что здесь было и от того мое любопытство не желает успокаиваться. А еще я нашла это, - Софи продемонстрировала обнаруженную 'сковородку'. - Без понятия что это, но на этой вещице есть слабый магический след.
  
  - Тракурт.
  
  - Что? - Софи непонимающе уставилась на своего мужчину. Это он сейчас ругается? Похоже, на то...
  
  - Это тракурт, - невозмутимо пояснил Ураг. - Такие шаманы используют для общения с духами.
  
  - Шаманы? Уверен?
  
  - Да. То, что внутри, указывает на связи шамана с духами и природой, это показывает силу владельца, его знания и важность.
  
  А вот это было весьма неожиданно, ведь магичка даже предположить не могла, что найденная ей вещица принадлежала орку. Но Ураг не стал бы врать или шутить такими вещами. Похоже, тайн в этом месте больше, чем она предполагала...
  
  - А поподробней, можно?
  
  Орк лишь тяжело вздохнул. И кто только его за язык тянул?! Стоило только промолчать и не пришлось бы ничего объяснять, а Софи сама бы голову ломала над тем, что нашла. И дело было вовсе не в секретах его народа, просто Ураг не любил разговоры, тем более такие. Трудно в двух словах все объяснить, это практически невозможно. Воин с каждым мгновением хмурился все сильнее, от напряжения у него даже начали пульсировать жилки на лбу и шее. Казалось, еще немного и он взорвется. Сложно! И что только вещи шамана делали в подобном месте?! Все это походило на ловушку. Вот только для чего и кого пытались поймать?
  
  - Тебе нельзя говорить или ты не можешь объяснить? - осторожно поинтересовалась Софи. Она стала чуточку лучше понимать своего мужчину, но этого все еще было недостаточно, чтобы назвать их отношения идеальными.
  
  - Могу, но это долго и ты не поймешь.
  
  - Не пойму? - звучала эта фраза, как оскорбление, но магичка уже осознала, что временами все совсем не так, как кажется. В общении всегда нужно учитывать, с кем именно ты говоришь, осознавать, что за совершенно одинаковыми словами, может скрываться разный смысл.
  
  - Не поймешь. Лучше поговори с шаманом, когда доберемся до места.
  
  - То есть, если объяснит шаман, я пойму, если ты - нет? - тихо хихикнула Софи. Ну вот, все и прояснилось. Ее любимый орк попросту не знал, как все правильно объяснить.
  
  - Да. Может, он еще и скажет, кому тракурт принадлежал.
  
  - Я так понимаю, каждая такая вещь уникальна? - еще недавно находка казалась мелочью, сущим пустяком, но теперь все это приобретало иной смысл и глубину, пробуждало любопытство. И вновь Софи задумалась о том, как много разных секретов у орков. Она просто обязана заполучить их! И чем больше, тем лучше.
  
  - Да, так и есть.
  
  В отдалении загромыхало. Звук стремительно приближался, а ветер стал порывистым и злым, будто предупреждая о чем-то. Гроза гуляла где-то по близости, но будто никак не решалась начаться. В такие моменты шаманы обычно говорят, что сама природа замерла в ожидании. И вроде бы стоит начать беспокоиться, схватить магичку и уносить ноги, но Ураг не торопился. Неопределенность всегда имела два пути развития, а потому буря могла так и не разразиться. Взгляд воина коснулся девушки, увлеченно помешивающей их ужин, томящийся в котелке. Почти домашняя картина, вызывала умиление, но орк точно знал, что долго это не продлится. Его Софи никогда не сможет устоять перед искушением, и это делало ее особенной. Что ж, ему оставалось лишь потакать магичке и быть рядом, ведь он согласился на ее сомнительное предложение по собственной воле. Софи пробудила в нем интерес, который не желал утихать.
  
  - Если ты хотела что-то еще найти, лучше поторопиться, пока не начался дождь. Потом придется мокнуть и мерзнуть, - будто невзначай бросил орк, поднимаясь на ноги.
  
  - Неприятно, но ведь ты меня согреешь? - кокетливо улыбаясь, ответила Софи.
  
  - Да, - подтвердил воин. Наверное, для него навсегда останется секретом, зачем Софи всякий раз спрашивала о том, что и так очевидно. Ну, ничего. Он будет отвечать. Не сложно же. - Так что, ты там хотела посмотреть?
  
  - Ты идеальный мужчина! - задорно рассмеялась Софи, подскакивая на ноги. Она готова была прямо сейчас расцеловать своего Урага, но решила немного повременить с этим делом. - Нам туда!
  
  Магичка указала в ту часть развалин, где раньше располагалась кухня. От нее остался лишь остов каменного очага, да куча мусора. Весьма необычное место для магического следа, а потому Софи решила, что артефакт оказался там случайно. Вполне вероятно, что это могло произойти уже после разрушения здания. Не прошло и пяти минут, как они уже разгребали завалы, отбрасывая в сторону куски сгнившей мебели, ветошь и камни. Точнее этим занимался Ураг, а вот Софи себе оставила самое ответственное занятие - руководство. Такое положение дел всех устраивало.
  
  - Ты уверена, что это правильное место? - орк отбросил очередной камень в сторону. Он почти уже добрался до земли, но так ничего и не нашел. Все начинало походить на затянувшуюся шутку.
  
  - Абсолютно. Я до сих пор вижу магический след, и он становится все ярче, так что продолжаем работать.
  
  Ураг ухватился за большую, местами сгнившую деревянную балку. С огромным трудом, ему удалось приподнять ее. А ведь по виду и не скажешь, что она столько весит! Еще одно усилие и балку удалось отодвинуть. Еще немного! Сейчас бы ему не помешали стимуляторы. Да, почему она такая тяжелая, словно не из дерева вовсе?! Странно все это! Балка с грохотом рухнула обратно на землю, но уже в стороне от того места, где долгое время пролежала.
  
  - Похоже, придется лезть глубже, - довольно заявила магичка, рассматривая металлический люк в земле. То, что привлекло ее внимание, находилось именно там, в этом нет сомнений. Главное, чтобы это не оказалось обычным подполом, с уже давно сгнившими продуктами.
  
  - Серьезно? - Ураг скептически рассматривал люк.
  
  Громыхание, приближающейся грозы, раздавалось все ближе, напоминая, что стоит поторопиться и закончить все дела. Но Софи будто не замечала этого, чего не скажешь об орке.
  
  - Да. Сможешь открыть?
  
  - Могу, но полезешь туда сама.
  
  - Естественно, ты туда при всем желании не протеснишься, - рассмеялась магичка. - Так что эту задачу я возьму на себя.
  
  Софи с легкостью спустилась в темное подполье. Она ничуть не переживала, ведь Ураг был рядом и контролировал ситуацию. Если что-то пойдет не так, ей останется ухватиться за его руку, и он вытащит ее на поверхность. Ничего сложного или опасного - можно расслабиться и спокойно найти очередной источник магии. Софи огляделась. Темновато. Если ничего не предпринять, то она не найдет то, за чем пришла. Всего один щелчок пальцами и пара ярких светлячков осветило все вокруг. Эта магия практически не требовала усилий, а эффект был в разы лучше, чем от факелов и масляных ламп.
  
  - Вот так-то лучше! - просияла девушка, а в следующий миг разочаровано скривилась.
  
  Случилось то, чего она опасалась - внизу ее ждал самый обычный подпол, какие обычно располагаются под кухней и служат для хранения продуктов и запасов. В таких местах не принято прятать что-то ценное, и на то множество причин: не те условия хранения, открытый доступ, к тому же здесь велика вероятность что-то разбить или пролить, что тоже может плохо повлиять не артефакт. И все же, слабое свечение остаточной магии исходило именно отсюда. Странно все это! Софи не могла точно сформулировать свою мысль, но эти развалины все больше хотелось назвать шуткой. Если так и покажется, кому-то придется распрощаться с жизнью!
  
  - Ты еще долго? - подал голос орк, заглядывая в люк.
  
  - Еще минуту.
  
  Магичка осторожно пролезла между упавших полок, радуясь тому факту, что за многие годы продукты не то что испортились, а превратились в пыль. Вот бы еще весь остальной хлам точно тоже исчез! До чего же неудобно! Искомый предмет оказался в самом дальнем углу, до которого не так-то просто добраться. Одно неверное движение и шаткие конструкции их досок и сгнивших балок рухнут на нее или гвозди вопьются в тело. Опасно и неприятно. Если бы не здравый смысл, она бы все спалила здесь в попытке расчистить себе дорогу. Софи протиснула руку в узкий зазор между полками, надеясь, что сможет дотянуться до небольшого свертка. Судя по простой грязной ткани и веревке, которой он был обвязан, ничего ценного там не должно быть, но убедиться в этом можно лишь заполучив вещицу. Еще немного. Софи услышала треск ткани, и почти сразу же последовала острая боль в руке. Что-то острое полоснуло по коже, оставляя кровавый след. Магичка лишь раздраженно зашипела и, стиснув зубы, продолжила тянуться. Она уже почти касалась пальцами свертка. Оставался последний рывок.
  
  - Ну же, иди сюда, - пробормотала Софи. - Давай...
  
  С огромным трудом магичке удалось ухватиться за кончик свертка и подтянуть его к себе. Вот и все, дело за малым - выбраться из-под земли и рассмотреть находку. Любопытство одолевало девушку, настолько сильно, что она даже не обращала внимания на боль в руке.
  
  - Софи, тебе лучше поторопиться.
  
  - Уже иду!
  
  Магичка, прижав к груди находку, быстро добралась до люка, где ее уже дожидался Ураг. Все оказалось легче, чем она думала. Если так пойдет дальше, то она заполучит все три 'сокровища' до того, как начнется дождь! Ну, не идеально ли?
  
  - Давай руку, - голос орка заставил Софи отвлечься от своих мыслей.
  
  - Ага.
  
  Ураг с легкостью поднял магичку на поверхность, казалось, что для него она и вовсе невесомая. Софи невольно улыбнулась. Ей нравилось ощущать силу и мощь своего мужчины, знать, что рядом с ним она может позабыть о многом, позволить ему заботиться о себе. Пусть он делал это своеобразно, но зато от чистого сердца.
  
  - Рану нужно обработать.
  
  - Это просто царапина, - отмахнулась девушка, которой не терпелось поскорее узнать тайну свертка.
  
  - Царапины у меня, а у тебя раны и их нужно обрабатывать, - тоном, не терпящим возражений, заявил воин. - Если этого не сделать, останется шрам.
  
  - А ты не забыл, что я целитель?
  
  - Раз целитель, лечи себя, - Ураг забрал сверток себе. - Чем быстрее закончишь, тем быстрее узнаешь что там.
  
  - Придется подчиниться, - тихо рассмеялась магичка.
  
  Было забавно и приятно видеть, как орк волнуется за нее, пусть грубо, но проявляет заботу. Именно поэтому, Софи даже не думала ворчать или огрызаться, как сделала бы это при других обстоятельствах. Она просто коснулась своей руки, позволяя магии выбраться на свободу через кончики пальцев. Легкое покалывание и жжение, на удивление, оказались приятными, были напоминанием того, что исцеление не может быть безболезненным. Глубокий узкий порез стремительно затягивался, а вместе с ним исчезали и все тревоги. Хорошо, что Ураг настоял на своем. Так меньше проблем возникнет в будущем.
  
  - Даже следа не осталось, - Софи с улыбкой на губах продемонстрировала руку.
  
  - Вот видишь, много времени это не заняло, - довольный орк вернул девушке сверток. - Теперь можешь посмотреть.
  
  Магичка не теряя больше времени быстро разрезала тонкую бечевку кинжалом и торопливо развернула ткань. Настало время выяснить, откуда исходила чуждая ей магия.
  
  - Э... - Софи озадачено смотрелся на горсть крупных, хорошо отполированных и вычищенных зубов. Кому могло взбрести в голову наделять их магией? Бред какой-то! Это ведь не клыки дракона или кого-то в этом роде. Всего лишь маленькие зубы, безо всяких атрибутов. - Ураг? - девушка подняла голову на орка. - Ты в курсе, что это?
  
  - Мне казалось, из нас двоих маг ты. Так почему задаешь эти вопросы мне? - хмыкнул воин, с интересом разглядывая находку. Да уж, чем дальше, тем интересней. А этим он еще и воспользоваться сможет, хотя результат и будет непредсказуемым.
  
  - Я разбираюсь в магии людей, эльфов, фей, но это не относится, ни к чему из перечисленного, - спокойно отозвалась Софи. - К тому же, нет ничего плохого в том, чтобы задавать вопросы. Именно так и получаются знания: ты спрашиваешь, читаешь, пытаешься понять. К тому же не забывай, что первая находка принадлежала шаману. Логично предположить, что и это тоже.
  
  - Ты высокомерна, но не заносчива, как другие маги, не считаешь, что знаешь больше других, особенно таких, как я.
  
  - Это похвала? - значение слова 'комплимент' Ураг вряд ли сможет понять, а потому Софи решила выразиться проще.
  
  - Да.
  
  - Я так и поняла, - девушка уселась на землю рядом с орком. Пока она копалась под землей, стемнело и стало прохладней. Гроза приближалась и даже запах окружающего мира изменился. Пахло дождем и это нравилось магичке. Уже сейчас она так и видела, как они с Урагом будут сидеть у костра, ужинать и согревать друг друга в то время, как холодные капли дождя будут падать за пределами их укрытия. Идеальная картина! - Так что с этими зубами?
  
  - Это зубы ядовитого тролля.
  
  - Оу, - и снова орк знал то, о чем она сама даже не догадывалась. - Я думала, они должны быть больше.
  
  - Все зависит от возраста и размера тролля, а так же от того, о каких зубах идет речь. Маги обычно используют клыки. Эти зубы самые большие, имеют узнаваемый изгиб. Здесь же не только клыки, но и другие зубы. Они тоже острые и треугольные, точно так же до сих пор ядовиты, но намного меньше, - тоном знатока заявил Ураг.
  
  - С клыками работать проще, да и яда из них можно извлечь больше, - кинула магичка. - Это тоже принадлежало шаману?
  
  - Да. Они уже подготовлены к работе.
  
  - Даже так? - от Софи не укрылось, что ее мужчина заинтересован. А ведь все должно быть наоборот, это ее должны интересовать артефакты. - И для чего же они нужны?
  
  - Для оружия.
  
  - Для орудия? И что же из него можно сделать и как?
  
  - Давай так, - Ураг поднял взгляд на магичку. - Ты отдаешь мне зубы, а я покажу, что с ними можно сделать?
  
  Первые тяжелые капли дождя упали на землю. Пока они не доставляли неприятностей, но это ненадолго.
  
  - Хм... - Софи не хотелось делиться добычей, но она понимала, что понятия не имеет, что делать с находкой. К тому же будет интересно посмотреть, для чего они нужны Урагу. - Договорились!
  
  - Тогда пошли к костру. Поедим и займемся делом, пока пережидаем дождь.
  
  - Ага, - девушка бросила печальный взгляд в сторону места, где, предположительно, должен был быть портал. Придется заняться им позже. Ну, ничего. Теперь, когда и орк что-то выиграл от ее затеи, он точно не станет возражать, если они здесь задержатся на часок другой.
  
  Софи все больше было интересно, что это за место и почему никто раньше его не исследовал. Неужели причина в близости земель орков и том, что мало кто по доброй воле держал туда путь? А может, просто никому не казались подозрительными эти руины. Странностей много и им не находилось логического объяснения. Урагу, к примеру, здесь было неуютно. Он хотя и не подавал вида, но магичка уже заметила, что воин напряжен. Учитывая, что он ничего не зал об этих развалинах, можно было сделать лишь один вывод - давила атмосфера. И раз она ничего не чувствует, получается направлена она именно на орков. Занятный вывод, но он порождал еще больше вопросов. Как и тот факт, что они нашли вещи, принадлежащие оркам.
  
  Девушка, все еще погруженная в размышления, машинально плюхнулась на свое место около костра. Лишь ощутив приятный запах уже готового мяса, она пришла в себя. Да и то ей помогло в этом деле урчание в желудке. До чего же она голодна! Сейчас она чувствовала, что даже способна соперничать с Урагом в количестве съеденного.
  
  - А вот и наш ужин! Как раз вовремя! И заметь, ничего не подгорело и не испортилось!
  
  Вот только, кажется, орка еда ничуть не волновала, что уже само по себе было удивительно. Магичка не могла поверить собственным глазам. Еще никогда ей не доводилось видеть Урага настолько увлеченным и погруженным в работу. Рассыпав перед собой клыки, он выкладывал их в странной последовательности. Создавалось впечатление, что воина посетило вдохновение и этот факт пугал. Может, зайти в этом место, и не было такой уж хорошей затеей.
  
  - Что ты делаешь? - осторожно поинтересовалась девушка.
  
  - Смотри. Объяснить все равно не смогу. Не проси.
  
  - Ну, хорошо.
  
  Что ж, этого следовало ожидать, ведь ее орк немногословен и уже дал понять, что некоторые вещи не способен выразить словами. Это не страшно. Все, что нужно она увидит сама! Достав себе из котелка мясо, Софи уставилась на Урага. Еда не помешает ей смотреть, зато в желудке сразу станет теплей, да и настроение повысится. Да уж, поездка за подарком становится все более интригующей!
  
  Орки - удивительный народ. Будучи, по мнению остального прогрессивного населения мира, грубыми и жестокими дикарями, они многое знали и умели, соблюдали древние традиции, им было не чуждо благородство. Считалось, что орки практически не способны использовать магию, а шаманизм лишь низшее ее проявление, но сегодня Софи усомнилась в этом. Предрассудки и страхи не позволяли взглянуть на орду и ее воинов объективно, лишая важных знаний, понимания. Справедливости ради стоило признать, что и сами орки тщательно поддерживали свой образ, благоразумно полагая, что выгодней вызывать ужас и страх, чем поддерживать обманчиво доброжелательные отношения с другими народами. По большому счету, всех все устраивало.
  
  Магичка под шум дождя, не забывая поглощать нежнейшее мясо, приготовленное собственными руками, внимательно наблюдала за действиями Урага, пытаясь понять, что же тот затевает. Поначалу это было непросто, ведь воин, казалось бы, занимался совершенно бесполезной деятельностью. Но в тот момент, когда мужчина достал свой драгоценный топор, до нее начал доходить смысл происходящего. Будучи, в основной своей массе воинами, орки трепетно относились к своему оружию. Некоторое из них выглядело хотя и грубо, но вполне привычно, ничем не выделялось. Но были и другие образцы, поражающие воображение, пугающие своими странными свойствами, которыми не мог использовать никто другой, кроме истинного хозяина. Магами было принято считать, что это связано с договором предков, а потому уникальное оружие орков не изучалось, ведь эта сторона магии была недоступна ни людям, ни эльфам, ни даже порождениям Бездны. Софи не сомневалась, что ей предстояло стать свидетелем, процесса создания именно такого оружия! В голове сразу же возникло множество вопросов, но девушка лишь прикусила язык. Софи хотелось не только наблюдать, но и участвовать в процессе! Увы, нельзя отвлекать Урага! Он либо собьется, либо станет ее игнорировать, либо решит, что не стоит ей в дальнейшем показывать подобные вещи - ни один из вариантов не устраивал магичку. До чего же интересно! Что же получится в итоге?
  
  Ураг же, те временем почистил и поточил лезвие топора, тщательно протер его одним из своих стимуляторов, словно он мог влиять не только на живой организм, но и метал. Так странно и интригующе, что вновь захотелось наложить жадные руки на занятные склянки орка, но на этот раз не для применения внутрь. Воин, не задумываясь и не секунды не колеблясь, сжал лезвие ладонью, надавливая так, чтобы через рану начала сочиться темная кровь. Пока что ничего необычного и таинственного, но Софи не сомневалась, что результат стоит ожиданий и того напряжения, которое сейчас не давало нормально ужинать. Что же дальше? Это совершенно не походило на магию, но было именно этим. Той самой недоступной и непонятной магией орков, которую не считали достойной внимания. Когда Ураг начал поочередно прикреплять к лезвию зубы тролля, последние сомнения в том, что станет результатом всех этих трудов, отпало.
  
  Надо же, как интересно! Глаза Софи сверкали ярче любых звезд и драгоценных камней. Как при помощи таких простых действий можно создать уникальное оружие? Магичка смутно представляла, что выйдет в итоге, но хотела посмотреть на результат. Девушка подобралась ближе к орку, чтобы разглядеть все детально, в этот миг она сожалела лишь о том, что никак не удавалось понять принцип создания подобного оружия. Все походило на действия обычного ремесленника, а это означало лишь одно - никаких магических свойств не будет. Неужели все дело в заключение договора с духами предков? Софи была озадачена.
  
  - Готово, - Ураг поднял топор вверх, со всех сторон рассматривая результат своих трудов. Хорошо вышло! Зубы приклеились идеально, а лезвие его верного боевого товарища теперь походило на хищную пасть, да и собственная кровь на оружие зачаровывала. Оставалось лишь найти подходящего противника, достойного стать первым поверженным врагом.
  
  - И это все? - девушка была разочарована. Чего-то словно не хватало, да и результат ничуть не впечатлял.
  
  - Да, - орк с величайшим трепетом и даже почтением положил обновленное оружие на землю и накрыл чистым куском ткани. Больше от него ничего не зависело: его кровь, ставшая добровольной жертвой, и стимуляторы сделают свое дело.
  
  - Не обижайся, но выглядит хотя и занятно, но не кажется эффективным. Зубы отвалятся от пару ударов, да и достаточного урона нанести не смогут.
  
  - А ты в этом разбираешься? - хмыкнул орк, подтягивая к себе котел с мясом. Нужно поторопиться пока ему хоть что-то осталось. Реакция Софи была забавой, а потому он не торопился что-либо объяснять.
  
  - Чтобы сделать вывод, этого и не нужно.
  
  - Ну, это смотря с какой стороны посмотреть.
  
  - Может, объяснишь? - недовольно фыркнула магичка, чувствуя себя обманутой. Ей казалось, что она стала свидетельницей чего-то нового и необычного... Похоже, только казалось. Впору заявить, что у Урага сомнительное чувство юмора.
  
  - Утром.
  
  - Утром? Так должно пройти время? Ты будешь что-то еще делать? - вновь загорелась девушка.
  
  - Для всего нужно время, а я ничего делать больше не буду, - орк удобней устроился около костра. - Больше никаких вопросов.
  
  - Надеюсь оно того стоило, - вздохнула Софи. Ничего не попишешь, придется ждать. Ждать, пока закончится дождь, ждать, пока можно будет исследовать развалины телепорта, ждать утра, чтобы понять, на что ушла вторая находка. Ждать... Увы, время не в ее власти...
  ***
  
  Погода окончательно испортилась. Дождь даже не думал прекращаться, да и воздух стал намного прохладней. Все вокруг скрипело, трещало, громыхало. Было в этом буйстве стихии что-то противоестественное и зловещее, будто сама природа давала понять, что от этих руин стоит держаться подальше. Любой обычный путник не выдержал бы, сорвался с места и прямо под дождем отправился бы в дальнейший путь, а после появилась бы очередная истории о нехорошем месте, от которого стоит держаться подальше. Софи тоже ощущала себя неуютно, но, будучи магом, отчетливо осознавала, что угроза скорее иллюзорна, нежели реальна. Девушка подняла взгляд на умиротворенное лицо Урага. Как ни странно, но воин был спокоен и словно наслаждался происходящим вокруг. Все это наталкивало на мысли о том, что раньше дом и эта территория все-таки принадлежала орку. Звучит, как безумная идея, но ничего другого на ум не приходило.
  
  - Ураг... - Софи пристроила голову на большом плече орка. Удобно, хотя с подушкой и не сравнить.
  
  - Что? - воин лениво приобнял девушку. Со стороны это могло показаться проявлением некой заботы и ласки, но на деле Ураг просто не хотел, чтобы Софи елозила и шевелилась, или того хуже, отправилась исследовать развалины прямо под дождем.
  
  - А шаманы могут уходить из племен и жить вдали от орков?
  
  - А почему нет?
  
  - Не знаю. Я никогда не слышала о подобном. Орки либо становятся наемниками, либо живут на территории орды в племенах. Есть редкие поселения орков на территории людей и гномов, но я никогда не слышала об орках отшельниках, тем более шаманов. Говорят, сила шамана во многом зависит от того, сколько орков идет за ним. Именно поэтому они всегда рядом с сильными вождями. Без этого они лишаться своей силы и влияния.
  
  - Ну, да, - согласился Ураг. Все так и было. Сила шамана в связи с духами предков, чем больше орков рядом, тем лучше.
  
  - И это все? - вздохнула магичка.
  
  - Разве я не ответил на твой вопрос?
  
  Софи тихо засмеялась. Наверное, она никогда не привыкнет к манере Урага говорить с ней. Но это хотя бы не раздражает. Главное не забывать о том, что орк предпочитает отвечать прямо и строго на заданный вопрос. Он из тех, кто будет слушать, а не говорить.
  
  - Ответил. И все же, почему же некоторые шаманы могут уходить далеко от своего народа?
  
  - Тебе это не у меня спрашивать нужно. Я же не шаман.
  
  - Логично, - согласилась магичка. Вряд ли спросить получится, но Софи не расстраивалась. Не так уж важен ответ, ведь магичка и без того все больше убеждалась в том, что этот дом занимал именно орк одиночка. - А почему ты стал наемником? Почему один?
  
  - Так спокойней. У меня есть деньги, свобода, мой топор, ты, большего мне и не нужно. Никто мне не указ, я могу делать то, что хочу, идти, куда вздумается. Не нужно беспрекословно подчиняться сильному или доказывать свою значимость и способности. Живи мы в орде, я не смог бы отправиться за тобой в пустыню, потому что жизнь воина принадлежит вождю. Право уйти нужно заслужить. Это непросто.
  
  - Знаешь, по тем же причинам я держусь подальше от официальных должностей. Если бы я работала на королевских магов, у меня не было свободы и возможности заниматься тем, что нравится. К тому же, мне пришлось бы за бесплатно делиться моими исследования, да и то, заниматься лишь теми, что одобрены старшими. Кто-то скажет, что такой образ жизни дает гарантии, стабильность, помощь, но это не изменяет того факт, что это подавляет и ограничивает. Пока что я не готова к подобному. Может быть, на пенсии я соглашусь на это, но пока хочется быть свободной. Достаточно и того, что я перед главой башни отчитываться должна.
  
  - Все так. Каждому свое, - орк не сомневался, что Софи поймет его, но даже не ожидал, что настолько хорошо. У них намного больше общего, чем казалось изначально. Они воспринимали мир схоже, одинаково смотрели на многие вещи. Она не просто его женщина, но и опора, та, кто не станет требовать от него стать другим. - Думаешь, здесь жил шаман?
  
  - Да. Многое указывает на это, хотя и странно, то шаман жил в доме, какие строят люди.
  
  - Но я же живу в таком доме. Это тоже странно?
  
  - Для кого-то да, - усмехнулась магичка. А ведь о таком варианте она и не задумывалась. Видимо зря. В конце концов, подобные отношения не такая уж редкость и все зависит от тех, кто хочет быть вместе, от их решимости забыть о предрассудках и идти дальше. Так или иначе, все произошло очень давно, так что вряд ли удастся выяснить личности обитателей этих развалин.
  
  - Вы, люди, любите копаться в прошлом.
  
  - А орки живут настоящим, - парировала Софи. - У всех свои недостатки. Когда дождь закончится, мы ведь обследуем те камни, - магичка указала в сторону, где по ее мнению когда-то был портал.
  
  - Да. А потом сразу в путь. Не хочу терять время, мы и так задержались.
  
  - А нам что, нужно успеть к какому-то определенному времени? - только сейчас до магички начало доходить, что Ураг постоянно выбирал не самые безопасные и легкие дороги и тропы, но всегда самые быстрые, да и на отдыхе не давал сильно расслабляться. Кажется, она что-то упустила...
  
  - Да. А разве я не говорил?
  
  - Нет, - Софи отстранилась. Все очарование момента испарилось и резко захотелось поколотить орка. - И почему это мы торопимся?
  
  - Нужно успеть к первому дню растущей луны, тогда ты сможешь получить лучшего ездового питомца. Лишь один день, а дальше придется довольствоваться тем, что есть или ждать. Но мы пока успеваем, так что это последняя долгая остановка, все остальные придется сократить.
  
  - Мог бы и раньше сказать, - что ж, теперь она заинтересована еще больше, так что стоит действительно покончить с делами поскорей.
  
  ***
  
  Софи даже не заметила, как уснула. Ей было хорошо и уютно в объятиях Урага, да и шум дождя воспринимался как колыбельная. Как это частенько бывает со снами, ей снилось что-то приятное, но непонятное, лишенное всякого смысла. Обычно в путешествиях, магичка никогда не расслаблялась полностью, спала чутко, чтобы в любой момент вскочить и разобраться с любой проблемой, но в когда рядом был ее орк, она чувствовала себя в полной безопасности, могла позволить себе, ни о чем не беспокоиться. Зачем? У нее ведь есть для этого Ураг. Ему нравилось быть защитником и той самой стеной, за которой можно укрыться, так почему бы не позволить ему наслаждаться этим? Софи уже не спала, но еще и не проснулась, она находилась в том самом состоянии, когда можно просто понежиться, решая, стоит ли стоять или еще немного поспать. Девушка ощущала тяжелую руку орка на своей талии, слышала его размеренное гулкое сердцебиение... И как только она раньше без него спала? Софи улыбнулась и попыталась устроиться еще удобней. Именно в этот момент к умиротворяющим звукам утра добавилось что-то вроде чавканья и рычания. В какой-то момент ей даже показалось, что это Ураг решил перекусить с утра.
  
  - Прекрати, - недовольно проворчала Софи, чуть отстраняясь.
  
  - Что именно мне прекратить? - уточнил орк. Он давно уже не спал, а не двигался лишь потому, что не хотел тревожить мирно посапывающую девушку. Да что скрывать, ему и самому был приятно так вот лежать.
  
  - Жевать.
  
  - Я не жую, - заверил воин.
  
  Лишь теперь до магички дошло, что звук хотя и исходил со стороны Урага, но был несколько в стороне. Если кто-то что-то и жевал, то это точно был не орк! Но если так, чего это Ураг такой спокойный? Софи резко подскочила, быстро отрывая глаза. От недавней дремы не осталось и следа. Взгляд метнулся по влажной земле в поисках источника неприятного звука, но ничего подходящего так и не нашел.
  
  - Ты ведь тоже это слышишь? - на всякий случай уточнила девушка, с подозрением смотря на орка.
  
  - Да. - Ураг поймал себя на мысли, что ему нравится, как Софи выглядела в этот момент: растерянной, непонимающей, но при этом в глубине глаз загорался огонь любопытства и раздражения. Она будто никак не могла решить: разозлиться ей или просто спросить, в чем дело. Ждать, пока девушка определиться воин не собирался, ведь помнил, что нужно торопиться. - Сейчас покажу.
  
  - Что покажешь? - с утра мыслить всегда непросто.
  
  - То, что жует, - громогласно хохотнул Ураг. Ему и самому не терпелось взглянуть на результат своих трудов. Он и не предполагал, что так быстро сможет заполучить такое сокровище! Ему повезло найти полностью подготовленные материалы, так что их задержка не так уж сильно и расстраивала.
  
  - Хорошо, показывай, - пока что мозг отказывался работать четко и помогать своей хозяйке, но Софи не сомневалась, что еще пара минут или меньше и она окончательно проснется. Девушка придвинулась поближе, чтобы ничего не упустить. Эх, а ведь она хотела понежиться...
  
  Воин без лишних слов потянулся к куску ткани, в который накануне бережливо завернул свой усовершенствованный боевой топор. Ураг ощущал легкое волнение, и даже трепет, ведь сам не мог предугадать, каким окажется результат его трудов. Он рисковал, но верил, что духи предков в этот раз окажутся на его стороне. Вот только, если что-то пойдет не так, ему придется не только покупать ездовых животных, но и искать себе новое оружие. Печально. Именно это заставляло сердце тревожно сжиматься в груди. Даже ладони немного вспотели, что случалось с воином крайне редко. Наконец, от ткани удалось избавиться и орк смогу увидеть, что же у него получилось. Ураг не смог удержаться от довольной, полной гордости за себя улыбки! Все именно так, как он и представлял!
  
  - Красавец!
  
  Еще вчера топор орка выглядел, как старое, хотя и прочное оружие, но сегодня все изменилось. Он стал живым! Ядовитые зубы тролля намертво приросли к лезвию, набухшему кровью, казались его естественным продолжением, будто кто-то вырвал челюсть жуткого монстра и прикрепил к рукояти. Они вытянулись, чуть изменили форму, становясь еще более опасными. Удар такого оружия нанесет более опасную рану, ведь будет рвать, неистово вгрызаться в плоть врага, отравляя его при каждом касании. Топор рычал и словно причавкивал, требуя свою законную жертву.
  
  - Знаешь, - нервно хихикнула магичка, чувствуя, как все внутри переворачивается. - После таких высказываний, я начинаю надеяться, что меня ты красивой не считаешь.
  
  - Красота женщины и красота оружия - разные вещи, - орк ласково провел по топору, за что удостоился недовольного рычание. Да ему чуть пальцы не оттяпали, за такую наглость. Воин лишь в последний момент успел убрать руку. - Придется найти к нему подход, но, думаю, мы поладим.
  
  - Поладите? - Софи слышала о подобном оружии, но видеть ничего подобного ей еще не доводилось. Нужно признать, что это жутковато. Вот как ей спасть спокойно, когда в доме будет такая вот штуковина? А если он ползать научится и доберется до нее?
  
  - Да. Определенно поладим! Он мне подходит, - твердо заявил Ураг, совершенно не понимая, с чего это магичка так сильно напряглась. - Ну, а теперь, когда ты знаешь, для чего нужны были зубы, можем закончить с осмотром твоих руин и в путь.
  
  - Согласна!
  
  Что ж, осталась последняя в этом месте тайна, а после можно без сожалений отправиться дальше, ведь ее ждет очень желанный подарок!
  
  ***
  
  Утро началось не совсем обычно, но Софи была этому рада, как и тому факту, что дождь утих, так и не натворив бед. А ведь ей казалось, что непогода несла за собой кучу неприятностей и была наполнена зловещей магией. Видимо все это не более, чем плод ее разыгравшейся фантазии. Хотя, окажись на ее месте кто-то более впечатлительный, то точно бы сбежал, поджав хвост. Вот и получается, что буря могла быть вызвана магией. Направляясь к тому, что могло быть развалинами портала, девушка внимательно осматривалась в поисках подтверждения этой гипотезы.
  
  - Странно... Воды и грязи совсем нет, словно и не было никакого дождя.
  
  - Хм... Да. Странно... - Ураг ничуть не волновался из-за подобных мелочей. Ничего плохого не произошло, на них даже не пытались напасть, а он сам превосходно выспался. Раз так, то и думать об этом не стоит.
  
  - Буря казалась такой реальной, но на деле ее будто не было.
  
  - Всякое бывает.
  
  - И это все, что ты можешь сказать?
  
  - А что еще ты хочешь услышать? - непонимающе отозвался Ураг. Снова проблема на пустом месте, но он уже начал привыкать. - Дождь был странным - это факт. Нам он не навредил - это тоже факт. Откуда он взялся и почему я без понятия. Так, о чем здесь говорить?
  
  - И тебе совсем не интересно?
  
  - Нет.
  
  Софи недовольно сморщила носик, но продолжать разговор не стала. Ей страсть как хотелось с кем-то поговорить и обсудить странности этого места, но орк на роль собеседника не подходил и, что намного важнее, он не хотел этого. Его вполне устраивало неведение, а чужие тайны не интересовали вовсе, да и своих у него тоже не было. Именно в такие моменты становилось очевидно, насколько они разные. Смогу ли они быть вместе, несмотря на это? С течением временем Софи становились понятны опасения окружающих, но она не собиралась сдаваться. В конце концов, хорошего в их жизни больше, чем мелких неприятностей. О магии она будет говорить с магами или найдет в орде разговорчивого шамана, а ее Урага не стоит беспокоить по таким пустякам. У него и так проблем достаточно - вон, общий язык с зубастым топором найти нужно. От одной мысли об этом девушку передернуло, а ведь она не была впечатлительной. Просто вдруг стало казаться, что оружие в любой момент может на нее покуситься.
  
  До части развалин, расположившихся чуть в стороне от основного строения, они добрались за считанные минуты. Причем, Ураг шел чуть позади, не выпуская из рук оружия - настоящий верный телохранитель, готовый в любой момент ринуться в бой. Софи невольно улыбнулась одними уголками губ. Может орк и не видел необходимости в разговорах, но выводы делал.
  
  - Я быстро, - заверила девушка, присаживаясь на корточки. Ей с самой уже хотелось отправиться в путь и получить обещанный подарок. Вот только уйти, не проверив все, она не могла. Любопытство не даст ей покоя, будет требовать вернуться. Им с Урагом это ни к чему.
  
  Магичка внимательно осматривал груду камней и мусора, поросших мхом и разной мелкой травой. За то время пока они укрывались от дождя, мерцающий свет от ее заклинания окончательно исчез, так что оставалось полагаться лишь на память, но и та начинала подводить. Софи лишь ориентировочно понимала, в каком месте искать. Ничего подозрительного или странного. Неужели, придется копать и разгребать завалы? Такие перспективы совсем не радовали, а потому девушка продолжала всматриваться. И вот, там, где поначалу ничего не было видно, начал вырисовываться рунный узор, один из тех, что маги древности использовали для своих ритуалов. Это не просто печать, а целый язык, способный рассказать истории дней минувших, пробудить древнюю пока еще дремлющую силу. Современные маги давно уже не интересовались устаревшими методами, а потому лишь археологи могли прочесть древние записи. Неприятно. Софи осторожно провела пальчиком по едва заметному рисунку. Ничего! Он никак не ощущался, словно был призрачным, как и ночная буря. Что же делать? Немного помешкав, девушка достала из поясной сумки тонкий блокнот. Надо зарисовать символы, а после передать археологам для расшифровки. Чувство разочарования не покидало магичку, ведь казалось, что она упускает нечто важное. Не сказать, что она многого ждала от этого места, но все равно было обидно. Осталось бы все так же, если бы она решилась намокнуть? Последняя тайна руин так и могла остаться нераскрытой, ведь это место не настолько интересно, чтобы вернуться.
  
  Пока Софи торопливо копировала видимые символы, орк тоже не терял время. Не стоять же столбом, ожидая команды магички, что они могут идти. Воин внимательно осматривался, словно пытаясь убедиться, что нет никакой угрозы. Все-таки, эти руины странные. Правильно делали путники, избегая их, да и им следовало так поступить. Но казалось, что сама природа загнала их сюда. Дождь был реальным, хотя, возможно, он и не коснулся развалин, вода лила вокруг. Ураг чувствовал, как искрящееся настроение магички угасает, понимал, что послужило причиной этого. Пытаясь утолить любопытство, она находила лишь вопросы, ответы на которые давал он. Но в этот раз будет иначе. Даже если Софи спросит, он не расскажет ей ничего. Вне всяких сомнений, здесь когда-то жил орк, необычный, но все же, орк, шаман, решивший уйти подальше от орды. Догадывается ли об этом Софи? Воин надеялся, что нет, ведь секреты шаманов лучше не знать, и людей это касается в первую очередь.
  
  - Готово! - магичка, окинув камни и обломки разочарованным взглядом, поднялась на ноги. Задерживаться дальше нет никакого смысла, так что придется ее любопытству немного подождать.
  
  - Хорошо. Если поторопимся, то успеем на рынок вовремя, - довольно кивнул Ураг, надеясь на то, что Софи в скором времени и не вспомнит про эти руины. В любом случае, это место не имеет никакого значения в их жизни, а его тайнам лучше остаться в прошлом.
Оценка: 10.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Е.Кариди "Сопровождающий"(Антиутопия) А.Завадская "Шторм Янтарной долины 2"(Уся (Wuxia)) К.Тумас "Ты не станешь злодеем!"(Любовное фэнтези) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Д.Маш "Золушка и демон"(Любовное фэнтези) Д.Дэвлин, "Особенности содержания небожителей"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Чарская "В плену его демонов"(Боевое фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"