Соколова Марина Александровна: другие произведения.

Орден Имперских воронов. Несущая смерть

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:

Оценка: 9.59*10  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Участь Алисии была предрешена с рождения. Для таких, как она, есть лишь один путь - служение Императору. Ей дали имя, кров, обучили магии, объяснили, что всем в жизни она обязана Императору и Ордену Имперских воронов. Девушку это вполне устраивает, ведь ей известно, насколько опасен их мир и какую роль она играет в его судьбе (обновлено 10.02.2018)

  
  
  Оглавление:
  Имя ей - Алисия Несущая смерть
  Не самое лучшее начало
  Свежий взгляд
  Те, кто выворачивают душу и память наизнанку
  Приступаем к выполнению плана
  Марионетка
  Очередные воспоминания
  Главное результат
  
  
  
  
  Имя ей - Алисия Несущая смерть
  
  Полукровкам во все времена жилось непросто. Они не относились в полной мере ни к одной из многочисленных рас Гардарии, их нельзя было назвать детьми любви, ведь рождались они во время войн и после них, когда приходилось расхлебывать последствия кровопролитных битв и разорения. На полукровок смотрели с презрением и злостью, считали ошибками природы, от которох необходимо избавиться, а оттого, такие дети долго не жили. Но проблема была не только в этом, но и том, что полукровки не могли нормально расти и развиваться из-за того, что каждая раса Гардарии имела свои особенности, зачастую несовместимые. Полуэльф-получеловек будет взрослеть слишком медленно для людей, не живущих больше девяноста лет, но при этом неприемлемо быстро для эльфов, существующих в мире многие столетия.
  
   Полукровки не могли жить ни с одним из народов, к которым принадлежали их родители. Но при всем при этом, именно полукровки имели наибольшие способности к магии, силу, выносливость и ловкость, которыми, увы, не успевали воспользоваться. Это изменилось в год Копья, когда Император Абрэмо седьмой решил найти достойное применение немногочисленным полукровкам, появляющимся в его стране. Будучи мудрым и дальновидным правителем, он понимал, что нельзя разбрасываться столь ценными существами, создал Орден Имперских воронов. Отныне всех новорожденных полукровок надлежало приносить в замок, специально построенный на Скорбной скале, где детей растили, воспитывали, обучали, готовили из них магов и воинов, что встанут на страже Императора и его интересов, будут преданно служить лишь ему, исполняя любые приказы человека, подарившего им шанс выжить.
  
   Такова судьба всех полукровок Гардари, но никто из них даже не думал роптать, ведь им дарили шанс на жизнь, и уже никто не смел смотреть на них с презрением и отвращением, теперь они внушали страх, ведь стали самой грозной силой в мире. Силой, подвластной лишь воле Императора.
  
  ***
  
   Балдассар Багряное крыло уже сто тринадцать лет возглавлял Орден Имперских воронов и по праву считался сильнейшим магом. Ему довелось видеть на троне четырех Императоров, и каждому их них он служил верой и правдой, ведь осознавал, что лишь воля правителя позволила ему выжить и достигнуть таких высот. Его имя, которым его нарек прошлый глава ордена, внушало страх и ужас, в его присутствии все умолкали и трусливо отводили взгляд, но при всем при этом, его репутация была безупречна и маг, ни разу не воспользовался своим положением в корыстных целях.
  
   Мужчина, выглядящий все еще молодо, словно ему было не больше тридцати, стоял на самом краю крепостной стены. Порывистый промозглый ветер развевал полы его черного плаща, украшенного черными перьями, пытался сбить мага с ног, но Балдассар был настолько погружен в свои мысли, что не замечал ничего. Он пристально смотрел на штормовое море и пенистые волны, с шумом разбивающиеся об острые камни скалы, словно пытаясь в них что-то рассмотреть. Именно в этом месте ему думалось лучше всего, именно здесь глава Ордена принимал самые важные и судьбоносные решения.
  
   - Господин Балдассар, - раздался тихий, слегка напуганный женский голос.
  
   - Что тебе, Нильда? - не оборачиваясь, спросил мужчина. Его помощница не обладала большой силой или способностям в магии, да и не могла, ведь была наполовину гномом, наполовину человеком, зато эта маленькая полная женщина обладала острым умом и прагматичностью, она стала превосходным управленцем и отвечала за все бытовые мелочи и обеспечение замка на скорбной скале.
  
   - Принесли нового ребенка.
  
   - Сейчас? - Балдассар все-таки повернулся и лишь теперь заметил мирно спящего младенца на руках Нильды. - Странно... Войн не было уже давно, так откуда, неужели дитя любви?
  
   - Не знаю и знать не хочу, - заявила женщина, демонстрируя ребенка главе Ордена. - Это девочка, полуорк-полуэльф, причем орком была именно мать, что в мирное время вовсе непонятно. Ни один эльф не посмотрит на орчиху.
  
   - С чего ты взяла, что мать орк? - маг пристально рассматривал малышку. Бледно-зеленая кожа и немного выпирающая вперед челюсть говорили о том, что в её жилах, действительно, течет кровь орков, а заостренные длинные ушки и золотистые волосы - о связи с эльфами.
  
   - Укус, - пояснила Нильда, указывая на небольшую, уже начавшую заживать, рану на плече младенца. Она многое знала о разных расах и традициях народов Гардарии, и в определенных обстоятельствах это было более чем полезно. Так, благодаря своим знаниям женщина могла с легкостью определить, кто были родителями будущих Воронов и, следовательно, распределить их на обучение. - Орчихи после родов кусают своих детей, пуская первую кровь. Этой традиции уже много тысячелетий, так что можно с уверенностью сказать, что именно мать этой девочки была орком.
  
   - Это не имеет значения, - Балдассар взял ребенка на руки, поражаясь спокойствию малышки. Она не проронила ни звука и лишь смотрела на него своими черными глазищами. - Она станет одним из Воронов, служащим Императору. У нее не может быть семьи, да и с родителями никогда не увидится. От нее избавились так же, как от нас всех и для нее это к лучшему.
  
   - Да, ей дали шанс, - согласно кивнула Нильда. Немного покопавшись в кармане, женщина достала подвеску, сделанную из простого кожаного шнура и пожелтевшего клыка. - Это было с ней. Оставить или выбросить?
  
   - Оставь, вреда не будет, - снисходительно ответил маг, возвращая ребенка помощнице. - Определи её к воспитателям, пусть позаботятся о ней.
  
   - Какое имя вы ей дадите?
  
   - Имя... Как же мне её назвать? - Балдассар нахмурился. Обязанность давать имена для будущих воронов лежала на плечах главы ордена и, по мнению мужчины, была самой трудной. Имя должно быть звучным, красивым, говорящим, как у всех магов. Придумывать их с каждым разом, не повторяясь, становилось все сложнее, у Балдассара уже не хватало фантазии на это занятие. - Пусть будет Алисией Несущей смерть.
  
   - А это не слишком? - Нильде не нравилась вторая часть имени девочки, она бы так точно не назвала ее, придумав что-то более мягкое.
  
   - Нет, не слишком. Пусть все знают, какая участь уготована этому ребенку. Учитывая её происхождение, у нее будут превосходные задатки боевого мага, так что Несущая смерть, это то, что надо.
  
   - Ну, Несущая смерть, так Несущая смерть, - вздохнула женщина, радуясь тому, что ей самой дали нормальное имя, а все от того, что у прошлого главы Ордена закончилась фантазия. Ей повезло, чего не скажешь об остальных...
  
  ***
  
  Спустя пятьдесят лет
  
   По серому и невзрачному коридору замка на Скорбной скале шла невысокая девушка в черном брючном костюме, украшенном маленьким вороньими перышками и стеклянными бусинами. Ее золотисто-рыжие волосы были коротко острижены и не достигали даже плеч, зато они превосходно смотрелись с бледно-зеленой кожей Алисии, так что можно было сказать, что с возрастом, она стала вполне привлекательной, и даже слегка выпирающая челюсть не портила девушку, скорее уж добавляла ей своеобразную изюминку. Вот только угольно-черные глаза полные усталости и безразличия ко всему происходящему портили всю картину. Такой взгляд принято называть тяжелым или колючим, от него хочется спрятаться, но иначе Алисия смотреть не умела. Ей было уже пятьдесят, для некоторых рас это долгий срок, возраст, говорящий о зрелости, и даже старости, но девушка была все еще молода, она совсем недавно достигла возраста, когда её можно назвать взрослой.
  
   Долгие годы Алисия проходила тяжелое обучение в Ордене Имперских воронов, постигая сложное искусство магии и рукопашного боя. Из нее готовили убийцу, способную оправдать свое громкое имя, данное Балдассаром Багряное крыло. Магия давалась девушке с трудом, несмотря на большой потенциал, ей было трудно сосредотачиваться и контролировать свои мысли - наставники считали, что проблем была в орочьей крови. Всем известно, что орки не обладают большим интеллектом - именно поэтому они не способны к магии, только к шаманизму. И все же, Алисия, несмотря на все трудности, смогла закончить обучение непростому искусству магии, хотя и не смогла овладеть им в совершенстве. Занятия по рукопашному бою давались ей намного проще, и снова все благодаря происхождению - от эльфов она унаследовала скорость, а от орков силу. Как и каждый полукровка девушка унаследовала от своих родителей, которых никогда не видела и не увидит не только их сильные стороны, но и слабости. Но, при правильном обучении с этим можно справиться.
  
   Алисия замерла около дверей кабинета главы ордена, всего на мгновение, но этого оказалось достаточно для того, чтобы успокоиться и проверить в порядке ли её одежда. Балдассар был суровым мужчиной, во всем любившим порядок, так что заходить в его кабинет стоит только в подобающем виде. Вроде бы все в порядке. Девушка подняла руку и постучала, ожидая дозволения войти. Сколько раз она уже бывала в этом помещении? За пятьдесят прожитых лет не больше десятка, ведь без особой надобности глава ордена к себе не вызывал.
  
   - Заходи, - раздался спокойный голос из-за двери.
  
   Девушка толкнула дверь и переступила через порог. Кабинет Балдассара был просторным, светлым, многое здесь вызывало интерес, но Алисия смотрела только на мага, ведь знала, что мужчина не любит, праздного любопытства. Глава ордена был уже в годах, его волосы давно стали белыми, словно первый снег, глаза поблекли, а лицо украшали морщины и пара уродливых шрамов. Каждый раз, смотря на него, девушка отмечала, что он похож на старого потрепанного жизнью ворона.
  
   - Садись.
  
   Балдассар смерил Алисию придирчивым взглядом, словно специально выискивая к чему придраться. Не найдя ничего такого, мужчина довольно улыбнулся, он всего лишь слегка приподнял уголки губ, но девушка знала, что это самая настоящая улыбка. Теперь можно вздохнуть с облегчением - отчитывать её точно никто не будет. Магичка присела на свободный стул, стоящий прямо перед столом главы ордена.
  
   - Ты хорошо зарекомендовала себя на последнем задании. Я получил хорошие отзывы о твоей работе от опытных воронов, хотя претензии тоже имеются. Ты все еще не способна правильно и в полную силу пользоваться магией, так что, я решил, что у тебя будут дополнительные занятия. Имперские вороны должны быть безупречны во всем, именно мы опора власти, от наших действий многое зависит, так что ошибок быть не должно.
  
   Алисии было неприятно, но вида она не показала, ей, действительно, стоит больше тренироваться и учиться, чтобы оправдать собственное имя.
  
   - Я понимаю.
  
   - Замечательно, ну, а теперь, перейдем к основному вопросу, - Балдассар сцепил пальцы рук в замок. - У меня для тебя новое задание, так что дополнительные занятия придется совмещать с работой. Мы не можем позволить тебе бездельничать, поэтому я подобрал дело, с которым ты справишься.
  
   Девушка затаила дыхание, что же на этот раз ей придется делать? Может быть, снова отправят на границу, чтобы сражаться с врагами Империи, или прикажут разобраться с бандитами, что все чаще появляются вблизи торговых трактов и постоялых домов? Обычно, ей поручали именно такие задания, считая, что для нее это идеальная работа.
  
   - С завтрашнего дня ты поступаешь в распоряжение Роландо Черной тени.
  
   - Что? - Алисия пару раз моргнула, тряхнула головой, ей даже захотелось прочистить уши, и попросить Балдассара повторить последнюю фразу.
  
   - Тебя что-то смущает? - мужчина понимал, причину удивления магички, и лишь поэтому снисходительно отнесся к её возгласу. Алисия все еще не научилась полностью контролировать свои эмоции, и Балдассар рассчитывал на то, то новое поручение сможет исправить это упущение.
  
   - Роландо Черная тень - глава сыскной канцелярии его Императорского величества. Обычно, к нему направляют магов иной специализации и способностей. Чем я могу быть полезна в его деле? - девушка понимала, что не должна говорить, её задача беспрекословно подчиняться, но сдержаться у нее не получилось
  
   - Считаешь, что я принял неверное решение?
  
   - Нет, просто не понимаю, - Алисии безумно хотелось отвести взгляд, но она этого не сделала, не проявила позорную слабость.
  
   - Тебе и не надо понимать. Это не входит в твои обязанности, - глава ордена укоризненно смотрел на магичку, всем своим видом демонстрируя, насколько она неправа. Ни один мускул не дрогнул на его лице, голос не повысился, но взгляд был намного красноречивей любых слов. - Завтра ты должна быть в Теневой башне, дальнейшие распоряжения получишь у Роландо.
  
   - Будет исполнено, - поднявшись на ноги, девушка прижала правую руку к сердцу и слегка склонила голову, в знак почтения и уважения.
  
   - Ступай, - Балдассар задумчиво оглядел магичку, что однажды всенепременно станет превосходным вороном, а не просто только оперившимся вороненком. - И послушай моего совета, Алисия - поменьше задавай вопросов и сомневайся. Мы живем, чтобы служить Императору, которому обязаны всем. Уясни это раз и навсегда - я не принимаю неверных или опрометчивых решений.
  
  ***
  
  Замок на Скорбной скале был домом для всех полукровок, у каждого из них здесь была своя комната, которая оставалась закрепленной за ним до самой смерти. Даже когда воронов распределяли в Башни на службу и жилье, именно замок оставался для них домом. Была такая комната и у Алисии - совсем небольшая, практически каморка, но зато уютная и удобная. Стены и полы покрывали мягкие теплые ковры, работы восточных мастеров, кровать, хотя и была узкой, зато мягкой, как облако. В шкафу было полно черной одежды и оружия на все случаи жизни, но больше всего девушку радовали несколько картин, которые она купила, когда ей разрешили покидать замок. Кто-то скажет, что это не самое уютное место, именно здесь магичке было спокойней всего. Комната была для нее убежищем, лишь здесь девушка позволяла себе расслабиться.
  
   Алисия не привыкла задавать вопросы или сомневаться в приказах, по крайней мере, ей так казалось. Так почему Балдассар сказал те слова? Девушка не понимала, чем могла вызвать подобное отношение к себе, да и новое назначение было более чем странным. У нее нет способностей для того, чтобы служить в Теневой башне, не тот уровень интеллекта, да и её магия приспособлена для массированных атак по площади. И все же, глава направляет её именно туда. Почему? Кому он хочет досадить ей или Роландо? В замке давно ходят упорные слухи о том, что между этими двумя воронами не все гладко.
  
   - Может быть, он это имел в виду, - задумчиво пробормотала Алисия, складывая свои вещи в сумку. - Кто знает, какие у Балдассара способности, может, он мысли читать умеет. Нужно поменьше думать, в его присутствии, да и вообще думать поменьше.
  
   - Снова говоришь сама с собой? - раздался мягкий женский голос. - Заканчивай ты с этим. Язык стоит держать за зубами, а мысли при себе.
  
   - Нильда! - девушка вздрогнула. - Как ты умудряешься ходить настолько бесшумно?
  
   - С моими габаритами, да? - усмехнулась женщина. Подобные вопросы ей задавали часто, но она еще никому не открыла своего секрета бесшумного и быстрого передвижения. Даже для главы ордена это было секретом, который тот еще не потерял надежды выведать.
  
   - Я не это имела в виду...
  
   - Да неужели? Можно подумать, я не знаю, о чем ты думаешь.
  
   - Ты тоже читаешь мысли?
  
   - Нет, но мне это и не нужно. Я давно живу на свете и повидала немало таких, как ты. Все вы думаете одинаково, при этом убеждены в том, что никто и никогда не догадается. - Нильда тепло улыбнулась, давая понять, что не сердится. Женщина ко всем воронятам относилась, как собственным детям, ведь своих у нее нет и не могло быть. - Как прошла встреча с Балдассаром?
  
   - А ты не в курсе? - Алисия опустилась на свою кровать. - Он направил меня в Теневую башню. Вот только зачем?
  
   - Раз направил, значит так нужно, тебе стоит принять это и сделать все, что в твоих силах.
  
   - Знаю, я вовсе не сомневаюсь, - раскинув руки в стороны, девушка легла на кровать, уставившись в серый потолок. Вот и на него бы ковер примостить, тогда станет намного уютней. - Просто не понимаю... Знаю, что не оправдываю свое имя, может, поэтому?
  
   - Алисия, девочка моя, - Нильда присела на край кровати. Она понимала, что должна поддержать девушку, ведь никто другой этого не сделает. - Ваши имена, даются в младенчестве, вы не обязаны им соответствовать, да и называют вас полными именами лишь на официальных мероприятиях. Это просто глупая традиция, придуманная первым главой Ордена. Несущая смерть! Ну, что это за имя такое? Глупости!
  
   - Хорошо, что тебя Балдассар не слышит. Он бы не потерпел подобного свободомыслия!
  
   - Глава в курсе моего мнения, - нахмурилась женщина, прекрасно понимая, что ей дозволено намного больше, чем другим. Без нее не будет этого замка, он придет в запустение, да и о воронятах заботится именно она. Каждый раз после очередной войны, у них пополнение - это печалило Нильду, но вместе с тем радовало, ведь ей было о ком заботиться, кому дарить всю нерастраченную любовь. - Алисия, послушай, тебе стоит собраться и показать все, на что ты способна. Роландо не такой ужасный, как говорят. Да, у него скверный характер, но ведь и специфика его работы не простая. Это простительно. К тому же, для тебя это шанс доказать всем, что на твой счет ошибались.
  
   - Зачем? Моя судьба предрешена, я должна служить Императору, - Алисия никогда не сомневалась в этом. Для нее естественно было так думать, и все же, иногда девушке хотелось чего-то другого, наполнить свою жизнь чем-то еще и наконец, перестать чувствовать себя одинокой.
  
   - Да, мы все ему служим. Это наша благодарность за шанс, данный в жизни. Но ты не обязана быть боевым магом, - мягко возразила женщина. - Ты закончила обучение, настало время определить тебя в одну из башен. Балдассар хотя и упрямец, но все же, стремится поступать правильно. Он сомневается в том, что правильно оценил твои способности, воспользуйся этим шансом, прояви себя в Теневой башне.
  
   - Не уверена, что это мое. Меня не к этому готовили.
  
   - Поменьше сомневайся.
  
   - Последнее время, мне это говорят слишком часто, - мрачно усмехнулась Алисия. Нильда права, ей стоит перестать думать и просто делать то, что ей поручено. Именно так живут все Имперские вороны, именно такой путь уготован ей с рождения.
  
   - Вот и не давай поводов так говорить. Гордись тем, кто ты есть и тем, какая ответственность возложена на тебя. И еще одно, если Роландо тебя обидит, ты мне скажи, я с ним разберусь.
  
   - Хорошо, но думаю, что справлюсь сама.
  
   На душе стало намного спокойней, а тревоги испарились, словно и не было их. Так всегда бывало после разговоров с Нильдой, которую Алисия в тайне считала своей матерью. И не только она, так воспринимали женщину почти все вороны, выращенные этой женщиной. Завтра будет новый день, новая работа, новые возможности. Кто знает, может её судьба и именно Теневая башня, а не Грозовая, как предполагалось изначально.
  
  Теневая башня в отличии от всех остальных располагалась не вдали от населенных пунктов, а непосредственно в столице Гардарии и на то было много причин, но главной из них являлась специфика деятельности Воронов, служащих там. Алисия никогда не думала, что однажды окажется здесь, но судьба и глава ордена распорядились иначе. Теперь ей доступно то, что раньше казалось запретным - она может выходить в город, видеть, как живут другие жители их страны, не обремененные служением Императору. Это было бы весьма интересно и занимательно, если бы столица не была такой шумной и яркой, она оглушала и ослепляла, всюду мелькали самые разнообразные личности, спешили, толкались, кричали, ругались - это было не по душе девушке, привыкшей к спокойной и тихой жизни замка на Скорбной скале. Сама обстановка в столице казалась ей чужеродной, раздражающей и неприятной, ей хотелось поскорее оказаться в Теневой башне, а потому она торопливо переставляла ноги, сожалея о том, что в место её новой службы не ведут порталы.
  
   Алисия уже преодолела шумный рынок, где каждый торговец пытался всучить ей свой товар, а многочисленные жители и гости столицы, яростно толкались и работали локтями для того, чтобы пробиться к прилавкам. Про воришек и говорить не стоит - совсем страх потеряли, раз пытались обокрасть Имперского Ворона. Обстановка была более чем раздражающей, а от того, все внутри магички закипало. Хотя внешне она была вполне спокойной, ни один мускул не дрогнул на её лице, черные глаза выдавали истинное состояние девушки и были полны негодования и злости.
  
   - Как так можно? Не понимаю, как так живут? - ворчала девушка, ускоряя шаг. Её цель уже маячила перед глазами - Теневая башня возвышалась над городом, выделялась на общем фоне светлых зданий своей чернотой.
  
   Алисия не была уверена в том, что ее хорошо примут, не хотела служить под началом Роландо Черной Тени, но выбора у нее не было, как и у других Воронов, воспитанных в ордене. Это не так уж плохо, ведь только так она может выразить свою благодарность тем, благодаря кому жива и живет вполне неплохо. Даже сейчас, когда она уже полноценный Ворон, а их орден уважаем и значим, многие смотрели на полукровок с презрением, непониманием и страхом. Алисия ощущал эти взгляды на своей спине, слышала тихое перешептывание позади и в стороне. Пусть никто не осмелится сказать это в глаза, но думали о ней не лучшим образом. Внешность девушки была яркой, давала понять, кто были её родители, заставляла строить предположения о том, как же так произошло, причем, весьма неприятные. К тому времени, как Алисия добралась до дверей башни, у нее начали дрожать от злости кончики длинных заостренных ушей. И почему только все любят обсуждать других? Да еще с такой уверенностью, словно все знают и ни капли не сомневаются в своих выводах?
  
   Теневая башня теперь казалась магичке настоящим убежищем, местом полным тишины и спокойствия, обителью таких же, как она сама. Там точно никто не станет смотреть на нее косо и пытаться выяснить её родословную. Легко взбежав по ступеням, Алисия вошла в распахнутые настежь двери. Интересно, почему все так? Неужели Вороны не боятся воров или нежелательных гостей? Или быть может, что-то случилось?
  
   - Стоять! - раздался громогласный голос, пробирающий насквозь.
  
   Все вопросы о распахнутых дверях отпали сами собой. Все просто - у башни есть страж! Причем, весьма внушительный и даже пугающий, такой точно не пропустит чужаков в одну из обителей Имперских воронов. Это вне всяких сомнений был полудемон-получеловек - огромный, больше трех метров роста, с большими витыми рогами и копытами на ногах, краснокожий, хотя точнее всего его можно было бы охарактеризовать всего одной фразой - груда мышц.
  
   Алисия замерла на месте, ожидая дальнейших распоряжений. Она не боялась стража, но понимала, что спорить или дерзить ему не стоит. Вообще с такими, как он, нужно дружить, в противном случае проблем не оберешься.
  
   - Куда?
  
   - В Теневую Башню, - все-таки не удержалась Алисия. Вот вечно с ней так, сначала собирается вести себя спокойно и достойно, не делать никаких глупостей, а потом вдруг что-нибудь, но непременно ляпнет.
  
   - К кому? - стража нисколько не удивил очевидный ответ, на его вопрос.
  
  - К Роландо Черной Тени, - девушка начала подумывать о том, что новый знакомый, имени которого она пока не узнала, способен выражаться лишь односложно, и не может формулировать мысли в полноценные предложения.
  
   - Зачем?
  
   - И почему меня не удивляет этот вопрос? - тихо прошептала магичка.
  
   - Зачем? - снова прогромыхал страж, продолжая буравить Алисию изучающим, хмурым взглядом.
  
   - Мне назначено, - незамедлительно ответила девушка, решая, что пора заканчивать с этим затянувшимся разговором. - Мое имя Алисия Несущая смерть, меня направил для прохождения службы Балдассар Багряное крыло. Где найти главу башни?
  
   Полудемон нахмурился, его взгляд был настолько сосредоточенным, что создавалось впечатление, что в данный момент он решает, как минимум, судьбу королевства. Девушка терпеливо ждала, а что еще ей остается, все равно она понятия не имела куда идти, так что, без инструкций не обойтись.
  
   - Он предупреждал, - наконец изрек страж и снова умолк.
  
   - Так куда мне идти? - поинтересовалась Алисия, медленно, но верно теряя терпение. - Или меня встретят?
  
   - Не встретят. Иди туда, - полудемон указал в сторону витой лестнице, проходящей сквозь всю башню. - Сто сорок второй этаж. Дальше найдешь сама.
  
   - Сто сорок второй? Это же... на самой крыше.
  
   - Иди уже, Черная Тень не любит ждать. А еще он не любит глупых, ленивых и ворчливых, так что думай, что говоришь и делаешь.
  
   - Так ты можешь говорить нормально? - Алисия была удивлена. Кажется, она сделала поспешные и неверные выводы.
  
   - Умею, умею, - ухмыльнулся громила. - А теперь иди и поторопись, ты и так задержалась.
  
   - Ничего подобного!
  
   - Чем больше споришь, тем больше опаздываешь, - хохотнул страж.
  
   Девушка ничего не ответила, лишь одарила полудемона негодующим взглядом и направилась к лестнице. И как это, интересно, она могла опоздать, если ей не назначали время, к которому она должна прийти? Глупости! И все же, Алисия ускорила шаг, мало ли что...
  
  Не самое лучшее начало
  
  Подняться на сто сорок второй этаж не составило для Алисии труда, она была вынослива и привыкла к физическим нагрузкам. Вот только девушка все еще не могла понять, почему глава башни забрался так высоко. Какой в этом смысл? Обычно на верхних этажах располагались склады, хранилища, личные комнаты, но для кабинета подобное расположение было странным. Хотя, кто она такая, чтобы судить? Алисися в очередной раз напомнила себе, что пока что она всего лишь вороненок, не имеющий права голоса, а её мнение ничего не значит. Это было правильно, ведь пока что у нее недостаточно опыта для того, чтобы понять все происходящее и принимать верные решения.
  
   Замерев перед дверями, чтобы немного отдышаться, девушка постучалась, но ответа не последовало. Алисия не знала, что делать дальше. Неужели страж башни решил над ней подшутить? Или, быть может, её не слышали и нужно стучать громче? Магичка не знала, что и делать. Замешательство продлилось не более пары мгновений, а затем Алисия постучала вновь, но уже громче. И снова тишина. И что дальше? Выбить дверь и ворваться в кабинет нынешнего начальства? Глупо! Стоять около кабинета дальше - тоже не лучший вариант. Что тогда остается? Спуститься вниз и поговорить со стражем, убедиться в том, что он не обманул или найти других обитателей башни? Это вариант казался девушке более приемлемым и все же, перед тем, как уйти, она снова постучала. Мало ли, вдруг её пригласят войти,
  
   - Если дверь заперта, и никто не отвечает на стук, значит, в помещении никого нет, - раздался насмешливый голос за спиной.
  
   - Или, что кто-то не может открыть или не хочет никого видеть, - машинально ответила Алисия, оглядываясь через плечо. Хорошо, что не придется никуда идти и задавать вопросы. Можно просто выбить ответы из незнакомца.
  
   - Логично, - ухмыльнулся мужчина, выходящий из тени. - Радует, что думать ты можешь, хотя и не уверен, что на должном уровне.
  
   Девушка ничего не ответила, она просто рассматривала ворона, которого было весьма сложно заметить, и дело было вовсе не в привычной для членов ордена черной одежде, полностью скрывающей тело. Это был сын дроу и человека, единственным отличием от последнего у которого была темно-серая кожа и белоснежные волосы, в остальном же внешность и телосложение мужчины были громоздкими и грубыми. Забавно, но подавляющее количество полукровок, так или иначе, связаны с людьми. В Башнях даже шутят, что это все от того, что именно люди слишком любвеобильны и неразборчивы в связях, им все равно с кем трахаться.
  
   - Приветствую вас, Роландо Черная Тень, - слегка склонив голову, Алисия прижала руку к сердцу в приветственном жесте. В том, что перед ней глава башни, сомневаться не приходилось. Пусть они никогда не встречались лично, но магичка многое слышала об этом вороне, да и Нильда дала его точное описание. - Меня прислал Балдассар...
  
   - Я в курсе, - мужчина не дал девушке договорить. Ему было не интересно то, что она скажет, а потому пройдя мимо Алисии, Роландо отпер ключом дверь и вошел в кабинет. - Ты опоздала.
  
   - Мне не было назначено прийти к определенному времени, - возразила девушка, проходя следом. Магичка и рада бы промолчать и соглашаться с каждым словом, но не в таком случае. Она еще ничего не натворила, а на нее уже сыплются обвинения, к тому же безосновательные.
  
   - В Теневую башню принято приходить на рассвете, разве тебя не предупредили, - сбросив плед со своего кресла, мужчина устроился за рабочим столом, заваленным бумагами и на первый взгляд всяким хламом. В помещении вообще царил жуткий бардак, в котором сложно было что-то отыскать, да и чистого уголка здесь не было.
  
   - Таких указаний и рекомендаций мне не давалось, - Алисия бегло огляделась, надеясь на то, что ее непростительное любопытство окажется незамеченным.
  
   - А догадаться самой? - Роландо внимательно рассматривал новую подчиненную, гадая, почему её прислали именно в его башню и куда теперь пристроить этого невезучего вороненка.
  
   - Как? - девушка старалась сохранять спокойствие, но получалось это у нее не лучшим образом. Она хмурилась, сжимала кулаки, а её носик слегка морщился, выдавая напряжение.
  
   - Ну, к примеру, подумать о специфике деятельности башни, почитать записи в главной библиотеке, в конце концов, спросить о правилах Теневой башни у той же Нильды!
  
   - Я не подумала об этом...
  
   - Как и все, кого готовили для Грозовой башни, - презрительно бросил Роландо. - Вас учат сражаться, убивать, исполнять приказы, не задавая вопросов и не думая. Если что-то не сказано, то и уточнять не стоит.
  
   - Весьма точное описание, - Алисия не понимала, почему слова главы башни звучат, как обвинения и неприятны ей. Она воспитана так же, как и другие воронята! Да и служба в Грозовой башне весьма почетна, ведь именно она обеспечивает безопасность Империи.
  
   - Так и есть... - Роландо недовольно поджал губы. О том, что Алисия прибудет в его распоряжение, стало известно еще вчера, но мужчина так и не придумал, куда её пристроить. Ну не к стражу же башни в помощницы! Хотя, это казалось наилучшим из решений, ведь с другой работой девушка не справится. Этот вороненок не умеет думать и анализировать, искать то, что скрылось от взглядов других! Глава Башни был убежден, что от Алисии не будет прока, а её прислали лишь для того, чтобы позлить его! Снова Балдассар напоминает о том, кто главный в ордене! Это было весьма раздражающе, но изменить что-то, невозможно. - Что же мне с тобой делать, Несущая смерть?!
  
   Магичка молчала и ждала решения своей участи, с гордо поднятой головой. От нее больше ничего не зависело, да и никогда собственная судьба не была в её руках. И все же Алисия знала себе цену и не могла позволить кому-то, пусть даже главе Башни, заставить усомниться в себе. Она справится с любой задачей и выполнит её с честью и достоинством!
  
  Алисия, молча, ждала, когда Роландо решит её судьбу, хотя решит, это не совсем верное слово, ведь девушка была убеждена, в том, что глава башни уже давно знал, куда направить и сейчас лишь тянул время, присматриваясь к вороненку, которого ему всучили. Весьма неприятно понимать, что тебя не ждали и не желают видеть, что ты обуза, способ досадить другому. Но так ли это на самом деле? Стоит ли размышлять над этим вопросом или последовать совету Балдассара и перестать сомневаться? Вот только избавиться от мыслей не так просто, как хотелось бы.
  
   - Что ж, - наконец, прервал затянувшееся молчание мужчина. - Думаю, у нас найдется место для тебя. Все равно отказаться невозможно, так что придется проверить, насколько хорошо тебя подготовили. Ты будешь работать в паре с Арнальдо Ночным кошмаром, он опытный ворон и многому сможет тебя научить. К тому же я поручил ему весьма интересное и сложное задание, в котором ему может пригодиться помощь такой, как ты.
  
   Алисия сдержано кивнула, стараясь не обращать внимания на тон Роландо. Он говорил так, словно у него был выбор, будто делает одолжение, но ведь это не так! Будучи в прямом подчинении у Балдассара, он так же, как и все другие вороны обязан подчиняться приказам главы ордена, не задавая вопросов и не сомневаясь в мудрости решений руководства. В Теневой башне все не так, как в Грозовой, из этого открытии девушка сделала для себя вывод, что в разных башнях царят разные порядки.
  
   - Можешь быть свободна, - ухмыльнулся Роландо, всем своим видом демонстрируя, что разговор окончен.
  
   - Где мне найти Арнальдо?
  
   - Не знаю, - медленно растягивая слова, ответил мужчина. Создавалось впечатление, что его забавляла сложившаяся ситуация и реакция Алисии. - Попробуй подумать головой, поразмыслить, найти решение самостоятельно, у нас в Башне это приветствуется.
  
   Девушке казалось, что над ней просто издеваются, пытаются сразу показать, где ей место и что лучше уже не будет. Неприятно, обидно, но она не из тех, кто станет закатывать истерики! Раз нужно найти нового напарника самостоятельно, значит, она сделает это. Слегка склонив голову, магичка развернулась, направляясь к дверям. Сегодня она поняла одну простую вещь - ей не нравится в Теневой башне, да и местные вороны все сплошь странные типы! Увы, уйти или избрать для себя иной путь, Алисия не могла, ей предстояло провести в этом месте столько времени, сколько потребуется, до тех пор, пока глава ордена не решит её дальнейшую судьбу.
  
   - Только бы меня здесь насовсем не оставили, - недовольно прошептала девушка, как только двери кабинета захлопнулись за её спиной.
  
   Что теперь? Как найти ворона, которого она никогда не видела? Задача непростая, но вполне выполнимая, нужно просто найти кого-нибудь из местных жителей. Хотя проще всего обратиться к стражу башни, он хотя и неприятный тип, но именно он может помочь ей с поисками. А ведь она даже имени его не спросила! Вот будет забавно, если именно он окажется Ночным кошмаром. Хотя... Ему не очень-то подходит такое имя.
  
   Сегодня будет явно не самый лучший день в её жизни, и даже не просто обычный, а явно отвратительный. Настроение Алисии стремительно портилось, а взгляд становился все тяжелей. Нужно поскорее покончить с этим делом и выяснить, чем же ей предстоит заниматься. Вот бы еще понять, почему Балдассар направил её именно сюда?
  От размышлений девушку оторвало ощущение, что кто-то рядом. У нее была превосходно развита интуиция и чутье, она знала, когда кто-то приближается к ней или просто проходит мимо, это было прекрасная способность для боевого мага, ведь могла в нужный момент спасти жизнь. Алисия никогда и никому не позволяла оказаться за своей спиной, точно знала, когда кто-то двигается ей на встречу - это первое, чему ей научили мудрые наставники. И пускай в башне ей опасаться нечего, магичка все равно напряглась - это было у нее на уровне инстинктов. Спустя несколько мгновений послышался звук шагов, кто-то поднимался по лестнице, причем, делал это быстро и бодро, даже дыхание неизвестного не сбилось. Девушка замерла на месте, внимательно смотря вперед, ожидая, когда же из-за поворота лестницы. Еще мгновение и перед Алисией появился долговязый мужчина, о его происхождении было трудно судить, ведь черные одежды практически полностью скрывали его от любопытных взглядов, фактически были видны лишь усталые красные глаза, причем красные полностью, а не только радужка. Сразу становилось понятно, что этот ворон полудемон. Незнакомец, не замечая девушку, прошел мимо, слегка задев застывшую магичку плечом, создавалось впечатление, что он вообще ничего не видит, а идет, опираясь на другие чувства.
  
   - Постой! - Алисия схватила мужчину за руку, упустить его точно нельзя.
  
   - Чего тебе? - от шелестящего голоса мага, все внутри сжималось, сам звук был настолько неприятным, что хотелось заткнуть уши, но все равно это не помогло бы, ведь голос звучал где-то в голове.
  
   - Я ищу Арнальдо Ночного кошмара, - магичке начинало казаться, что лучше бы она, действительно, подумала головой, вместо того, чтобы спрашивать первого встречного. Этот ворон был слишком неприятным и внушал неподдельный ужас, причем, беспричинный. Просто кровь стыла в жилах от одного его взгляда и слова. - Ты можешь сказать, где он?
  
   - Без понятия, - незнакомец отвернулся, и его собеседнице сразу полегчало, даже дышать стало легче. - Поищи на девятом этаже, там все следователи, если он не в городе, то там.
  
   - Благодарю, - Алисия прижала руку к сердцу, хотя в этом и не было необходимости ведь ворон, не мог видеть её жеста. Этот странный маг все еще заставлял её внутренне сжиматься, но все же, он помог ей, дал подсказку, хотя мог и промолчать.
  
   - Не за что, - безразлично пожал плечами мужчина. - Я Вселяющий ужас. Если сможешь проявить себя, мы еще встретимся. - Ворон бросил через плечо быстрый взгляд на девушку и добавил. - Хотя в этом сомневаюсь - не тот уровень.
  
   Не говоря больше ни слова, мужчина направился дальше по своим делам. Он явно не собирался продолжать знакомство или вести праздные беседы, хорошо еще, что вообще ответил на вопрос. Алисия вдохнула и продолжила спуск - снова в её способностях сомневаются. Это вполне обосновано, она и сама полагает, что не подходит для Теневой башни. Вот только все равно неприятно, когда так же думают другие...
  
   - Нужно поскорее найти Арнальдо... - недовольно проворчала магичка, ускоряя шаг.
  
  ***
  
  Девятый этаж Теневой башни представлял из себя лабиринт коридоров со множеством дверей, за каждой из которых скрывалась маленькая каморка. В том, что это так, Алисия не сомневалась, ведь именно в такой коморке и располагалась её собственная комната в замке. Она сможет быстро освоиться в этом здании и будет ориентироваться не хуже местных жителей - девушка это точно знала.
  
   - Получается, это жилой этаж, - бормотала Алисия, медленно бредя вперед. - Хорошо еще, что здесь таблички есть, иначе точно вечность пришлось бы потратить на поиски.
  
   Девушка внимательно вчитывалась в надписи, стараясь запомнить расположение комнат и имена. Сейчас ей это было ни к чему, но со временем вполне могло пригодиться. Проблема была еще в том, что чтение давалось магичке до сих пор тяжело - это было её самым страшным секретом, проблемой, с которой приходилось бороться самостоятельно, каждый вечер, читая вслух книги. Нужные заклинания она заучила наизусть, знала ровно столько, сколько было нужно для боевого мага, так что в чтении - не было никакой необходимости, но Алисия упрямо продолжа тренироваться.
  
   Наконец, нужная дверь нашлась; на невзрачной серой табличке красовалось имя: 'Арнальдо Ночной кошмар ', говорящая о том, что девушка достигла своей цели. Замечательно! Она справилась с задачей, намного быстрее, чем предполагала.
  Алисия толкнула дверь, которая оказалась, не заперта; в башнях и замке ордена Имперских воронов было так принято, здесь нет, и не может быть воров, да и прятаться и скрывать не от кого. Вот только войдя в помещение, девушка осознала, что ошибалась - на девятом этаже располагались вовсе не жилые комнаты, а нечто вроде небольших кабинетов, где помещался лишь стол, пара стульев и стеллажи, заваленные всяким хламом. Хотя и кабинет, это слишком громко сказано, скорее уж какая-то кладовка со старой мебелью.
  
   - Ну и что это? - сама у себя поинтересовалась магичка.
  
   - А подумать головой не пробовала?
  
   От тихого, вкрадчивого голоса за спиной Алисия вздрогнула, но вовсе не из-за обидных слов, не из-за очередных сомнений в её способности мыслить, а из-за того, что кто-то смог подкрасться к ней со спины. Это было практически невозможно! Сердце и дыхание замерло, на лбу проступили прозрачные капельки пота от напряжения. Если бы об этом узнали её наставники, то точно бы заперли в замке для тренировок еще лет на двадцать, а если бы на месте ворона оказался враг - она была бы уже мертва. Все эти мысли несвязным вихрем промчались в голове девушки да доли секунды. Этого хватило для того, чтобы незнакомец обогнул её и устроился на одном из скрипучих стульев.
  
   - Я так понимаю, ты Арнальдо? - несмотря на не самые приятные пережитые мгновения и тот факт, что до сих пор Алисии было не по себе, голос её звучал твердо и спокойно, а взгляд оставался все таким же тяжелым и угрюмым.
  
   - Правильно понимаешь, - кивнул мужчина, которым оказался полуэльф. Настоящий красавец: высокий, статный, утонченный, с длинными ушами, торчащими из-под густой шевелюры, которой позавидует любая красавица. А какой цвет! Бесподобное искрящееся золото! Следующими привлекали взгляд глаза - голубые, как чистейший топаз. Лишь одно портило эту идеальную картину, то, чего никогда не могло быть у чистокровного эльфа - борода.
  
   - Меня направил к тебе глава башни, - начала магичка.
  
   - Да, да, я уже в курсе, он еще вчера обрадовал меня, - Арнальдо закатил глаза, он даже не пытался скрыть того факта, что не в восторге от новой напарницы и вообще считает, что возиться с ней пустая трата времени. - Что ж, будем знакомы, Алисия Несущая смерть. В ближайшее время нам придется очень тесно познакомиться, не обещаю, что это будет приятно или интересно, но полезно для тебя это точно. Ты главное не влюбись в меня, а то уже достали все эти томные вздохи и взгляды.
  
   - Не влюблюсь, - моментально ответила девушка. Похоже, новое задание будет для нее мучением, мало того, что ей не рады, так еще и работать придется с самовлюбленным магом. - Ты слишком похож на эльфа, а они не в моем вкусе.
  
   - И чем это интересно тебя эльфы не устраивают? - Арнальдо удивленно приподнял бровь, а в его глазах, наконец-то, проскользнуло что-то вроде интереса.
  
   - Эльфы слишком женственные. Если бы не борода, тебя вполне можно было бы принять за женщину. Так что извини, но ты не в моем вкусе. Можешь расслабиться - никаких томных вздохов, влюбленных взглядов и прочих глупостей с моей стороны не будет.
  
   - Это обнадеживает, ведь нам не до этого. Работы полно, - хмыкнул мужчина, которого ничуть не задели слова девушки. Более того, он был с ней солидарен, потому-то и отрастил бороду. Надоело, что его воспринимали, как эльфа, да еще временами не того пола. - Садись, - ворон кивком головы указал на свободный стул. - Времени у нас не так много, как хотелось бы, так что сейчас быстренько объясню тебе порядки в башне, что и где находится, с кем лучше не говорить, а от кого и вовсе бежать, как от самого страшного кошмара в твоей жизни. Ну, а после займемся делом, хотя и не уверен, что от тебя будет польза. Разве что в качестве приманки сгодишься, да и то не уверен, что на тебя кто-нибудь позарится, как-никак от тебя полукровкой за версту разит. Сразу видно, что ты ворон.
  
   Алисия лишь вздохнула, подобное отношение к ней начинает напрягать, хотя злиться она уже не в силах. Надоело, да и не приведет ни к чему хорошему. У нее есть лишь один путь - на деле доказать, что она многое может и умеет, что к ней нужно относиться с уважением, а не видеть в ней обузу и помеху.
  
   Арнальдо быстро показал девушке башню, хотя правильней было бы сказать, что он провел её по лестнице, объясняя, что и где находится, куда ей ходить категорически запрещено, а куда обязательно заглянуть. Обзорная экскурсия получилась скомканной, быстрой и абсолютно незапоминающейся. Хотя, нужно ли что-то запоминать, помимо местоположения собственной комнаты, кухни и рабочего кабинета, той самой комнатушки, в которой Алисия нашла напарника. Теперь, они будут делить её на двоих. Ко всему этому вполне можно привыкнуть и приспособиться, хотя девушка и сожалела о своей комнате в замке. Здесь все придется начинать сначала, если, конечно, она задержится здесь надолго.
  
   - Все запомнила?
  
   - Не все, но то, что нужно - точно найду.
  
   - У тебя еще и с памятью проблемы? - Арнальдо закатил глаза, всем своим видом демонстрируя, насколько ему не нужна напарница, особенно такая.
  
   - У меня нет проблем с памятью, а запоминать ненужную информацию, я не собираюсь, - в тон полуэльфу ответила девушка. Ей было трудно сдержаться, ведь орочья кровь бурлила в жилах, заставляя злиться и негодовать, но все же, Алисия держалась, внешне оставаясь холодной. - Давай уже перейдем к делу, в чем будет заключаться моя работа?
  
   - А сама подумать не пробовала?
  
   Снова этот надменный высокомерный тон. Это начинает злить по-настоящему, настолько, что возникает желание хорошенько врезать нахалу. И она точно выйдет победительницей из этой схватки, ведь она обучалась как боевой маг. Девушке начинало казаться, что её намеренно провоцируют, словно пытаясь проверить, надолго ли хватит её выдержки, хорошо ли её обучили в замке.
  
   - Послушай, если будешь продолжать в том же тоне, мы с тобой не поладим. Я знаю, чем занимаются в теневой башне, меня интересуют не общие вопросы, а частные. Чем заниматься конкретно мне? Сколько бы я не думала, все равно не смогу придумать или угадать, какую работу поручил тебе глава башни. Или ты предлагаешь мне прорыться в твоих документах и самой все выяснить? Учти, я не очень аккуратна, все, что мне не нужно выброшу.
  
   - Угрожаешь? - на лице Арнальдо появилась одобрительная ухмылка.
  
   - Предупреждаю. Ты ведь меня совсем не знаешь, так что можешь вести себя неправильно. С твоей стороны, это было бы весьма глупо, ведь именно на тебя Черная Тень возложил обязанность ввести меня в курс дела и обучить всему необходимому. Мое поражение - твоя проблема, - Алисия была безмерно благодарна Нильде за то, что она научила её, как себя вести себя с воронами из Теневой башни.
  
   - И ведь не поспоришь с этим, за твои ошибки с меня спросят, - недовольно поморщился мужчина, ведя напарницу обратно в их теперь уже общий кабинет. Ему и одному там было мало места, а теперь еще придется потесниться. Можно подумать, ему это нужно! И вообще, почему именно к нему, неужели других магов не нашлось?
  
   - Вот именно, так что давай займемся делом, - следом за Арландо, магичка вошла в отведенную им коморку, вновь заняла свободный стул и выжидающе уставилась на полуэльфа.
  
   - Хорошо, давай сразу к делу... - мужчина извлек из груды бумаг толстенную папку, которую сразу же протянул Алисии. - Я уже два месяца работаю над одним серьезным делом, теперь мы будем заниматься им вместе, хотя я все еще ума не приложу, как ты сможешь мне помочь. У тебя ни опыта, ни сноровки, ни данных...
  
   - Я думала, мы обсуждаем работу, а не меня... - магичка принялась бегло просматривать записи и документы, лежащие в папке. Увы, большинство из них ни о чем не говорили, да и почерк у Арландо был не самым разборчивым. Для нее и так чтение - проблема, а тут она вовсе раза в два увеличилась.
  
   Ворон смерил девушку недовольным взглядом, но все же, продолжил объяснения, ведь ему нужно было вернуться к работе и как можно скорее завершить расследование. Он и так слишком долго возится с этой проблемой.
  
   - В столице произошла серия идентичных убийств, мы не сразу смогли проследить связь, так что точно неизвестно, когда все началось, - голос ворона стал спокойным, сосредоточенным, из него исчезли все раздраженные и недовольные нотки. Дело для него было превыше всего, ведь он служит Императору, во благо Гардарии. - Как и написано в документах, жертв объединяет одно - у них всех были вырезаны глаза. Аккуратно, с особой тщательностью, словно охотились именно за ними. Больше жертв ничего не объединяет - ни положение в обществе, ни происхождение, ни место жительства, ни знакомства.
  
   - А еще то, что знакомые и родственники утверждали, что у всех них были красивые глаза, привлекающие к себе внимание, - добавила Алисия то, что почерпнула из записей напарника. Что ж, очевидно, что Арландо абсолютно прав, её способности ничем не смогут пригодиться в таком расследовании. Она вообще ничего в этом не пониманит, не говоря уже о том, что основные её заклинания бьют по площади и в городе в мирное время не применимы. Девушка понятия не имела, как ведутся подобные расследования и где искать убийцу. И вообще рассчитывала на то, что по-первости дадут задание попроще. Плохо дело...
  
   - Не думаю, что это имеет значение. У всех глаза красивые, это дело вкуса, - закатил глаза ворон. Как он и предполагал, от вновь прибывшей никакой пользы. Алисия вообще не понимает, специфики работы в Теневой башне. Ее придется обучать с нуля, с самого начала! Вот только сейчас для этого далеко не самый подходящий момент.
  
  ***
  
   Арнальдо быстро показал девушке башню, хотя правильней было бы сказать, что он провел её по лестнице, объясняя, что и где находится, куда ей ходить категорически запрещено, а куда обязательно заглянуть. Обзорная экскурсия получилась скомканной, быстрой и абсолютно незапоминающейся. Хотя, нужно ли что-то запоминать, помимо местоположения собственной комнаты, кухни и рабочего кабинета, той самой комнатушки, в которой Алисия нашла напарника. Теперь, они будут делить её на двоих. Ко всему этому вполне можно привыкнуть и приспособиться, хотя девушка и сожалела о своей комнате в замке. Здесь все придется начинать сначала, если, конечно, она задержится здесь надолго.
  
   - Все запомнила?
  
   - Не все, но то, что нужно - точно найду.
  
   - У тебя еще и с памятью проблемы? - Арнальдо закатил глаза, всем своим видом демонстрируя, насколько ему не нужна напарница, особенно такая.
  
   - У меня нет проблем с памятью, а запоминать ненужную информацию, я не собираюсь, - в тон полуэльфу ответила девушка. Ей было трудно сдержаться, ведь орочья кровь бурлила в жилах, заставляя злиться и негодовать, но все же, Алисия держалась, внешне оставаясь холодной. - Давай уже перейдем к делу, в чем будет заключаться моя работа?
  
   - А сама подумать не пробовала?
  
   Снова этот надменный высокомерный тон. Это начинает злить по-настоящему, настолько, что возникает желание хорошенько врезать нахалу. И она точно выйдет победительницей из этой схватки, ведь она обучалась как боевой маг. Девушке начинало казаться, что её намеренно провоцируют, словно пытаясь проверить, надолго ли хватит её выдержки, хорошо ли её обучили в замке.
  
   - Послушай, если будешь продолжать в том же тоне, мы с тобой не поладим. Я знаю, чем занимаются в теневой башне, меня интересуют не общие вопросы, а частные. Чем заниматься конкретно мне? Сколько бы я не думала, все равно не смогу придумать или угадать, какую работу поручил тебе глава башни. Или ты предлагаешь мне прорыться в твоих документах и самой все выяснить? Учти, я не очень аккуратна, все, что мне не нужно выброшу.
  
   - Угрожаешь? - на лице Арнальдо появилась одобрительная ухмылка.
  
   - Предупреждаю. Ты ведь меня совсем не знаешь, так что можешь вести себя неправильно. С твоей стороны, это было бы весьма глупо, ведь именно на тебя Черная Тень возложил обязанность ввести меня в курс дела и обучить всему необходимому. Мое поражение - твоя проблема, - Алисия была безмерно благодарна Нильде за то, что она научила её, как себя вести себя с воронами из Теневой башни.
  
   - И ведь не поспоришь с этим, за твои ошибки с меня спросят, - недовольно поморщился мужчина, ведя напарницу обратно в их теперь уже общий кабинет. Ему и одному там было мало места, а теперь еще придется потесниться. Можно подумать, ему это нужно! И вообще, почему именно к нему, неужели других магов не нашлось?
  
   - Вот именно, так что давай займемся делом, - следом за Арландо, магичка вошла в отведенную им коморку, вновь заняла свободный стул и выжидающе уставилась на полуэльфа.
  
   - Хорошо, давай сразу к делу... - мужчина извлек из груды бумаг толстенную папку, которую сразу же протянул Алисии. - Я уже два месяца работаю над одним серьезным делом, теперь мы будем заниматься им вместе, хотя я все еще ума не приложу, как ты сможешь мне помочь. У тебя ни опыта, ни сноровки, ни данных...
  
   - Я думала, мы обсуждаем работу, а не меня... - магичка принялась бегло просматривать записи и документы, лежащие в папке. Увы, большинство из них ни о чем не говорили, да и почерк у Арландо был не самым разборчивым. Для нее и так чтение - проблема, а тут она вовсе раза в два увеличилась.
  
   Ворон смерил девушку недовольным взглядом, но все же, продолжил объяснения, ведь ему нужно было вернуться к работе и как можно скорее завершить расследование. Он и так слишком долго возится с этой проблемой.
  
   - В столице произошла серия идентичных убийств, мы не сразу смогли проследить связь, так что точно неизвестно, когда все началось, - голос ворона стал спокойным, сосредоточенным, из него исчезли все раздраженные и недовольные нотки. Дело для него было превыше всего, ведь он служит Императору, во благо Гардарии. - Как и написано в документах, жертв объединяет одно - у них всех были вырезаны глаза. Аккуратно, с особой тщательностью, словно охотились именно за ними. Больше жертв ничего не объединяет - ни положение в обществе, ни происхождение, ни место жительства, ни знакомства.
  
   - А еще то, что знакомые и родственники утверждали, что у всех них были красивые глаза, привлекающие к себе внимание, - добавила Алисия то, что почерпнула из записей напарника. Что ж, очевидно, что Арландо абсолютно прав, её способности ничем не смогут пригодиться в таком расследовании. Она вообще ничего в этом не пониманит, не говоря уже о том, что основные её заклинания бьют по площади и в городе в мирное время не применимы. Девушка понятия не имела, как ведутся подобные расследования и где искать убийцу. И вообще рассчитывала на то, что по-первости дадут задание попроще. Плохо дело...
  
   - Не думаю, что это имеет значение. У всех глаза красивые, это дело вкуса, - закатил глаза ворон. Как он и предполагал, от вновь прибывшей никакой пользы. Алисия вообще не понимает, специфики работы в Теневой башне. Ее придется обучать с нуля, с самого начала! Вот только сейчас для этого далеко не самый подходящий момент.
  
   Во время трапезы девушка ощущала на себе множество взглядов, улавливала обрывки фраз, брошенных шепотом, осознавала, что обсуждают именно её, хотя и не могла понять, что же именно вызвало такой бурный интерес. В любом случае, этот шум не мог испортить аппетит, магичка жадно набросилась на еду, не отвлекаясь и не думая - нужно, как можно скорее насытиться и вернуться в кабинет. Вселяющий ужас не пытался с ней заговорить, Алисия была рада этому факту, да и вообще создавалось впечатление, что ворон не более чем фантом, созданный магией.
  
   Время бежало быстро, как впрочем, и исчезала еда, Алисия практически закончила свой обед, когда заметила напарника. Приближение Арнальдо не стало для Алисии неожиданностью, на этот раз интуиция и чутье не подвели её. Хотя, возможно, все дело в том, что полуэльф даже не пытался скрываться, напротив, хотел быть замеченным. Шаги ворона были тяжелыми, как и дыхание - вне всяких сомнений мужчина был недоволен и раздражен.
  
   - Алисия!!! Я тебе сказал, что делать? Ждать меня в кабинете! А ты, что делаешь? Сидишь здесь и ешь, вынуждаешь меня искать тебя! У тебя что, проблемы не только с пониманием, но и памятью?
  
   - Странный ты тип, сам задаешь вопросы, сам на них отвечаешь, - спокойно ответила девушка, не обращая внимания на обидные слова и тон Арнальдо. Она приняла решение игнорировать подобное поведение и обвинения в свой адрес. Рано или поздно местным воронам надоест, и они начнут общаться нормально.
  
   - Поговори мне еще! - полуэльф бросил на Вселяющего ужас настороженный взгляд. - Прошу прощения, что она побеспокоила вас. Алисия недавно в Башне, еще не освоилась.
  
   - Я заметил, - безразлично ответил мужчина, продолжая лениво ковыряться вилкой в тарелке. Он так и не доел свой обед и казалось, вовсе не хотел есть, а в столовую пришел лишь потому, что надо.
  
   - Идем! У нас полно дел, - Арнальдо схватил напарницу за руку, практически силой вытаскивая из-за стола. - Давай быстрее!
  
   - Да иду я, иду, - девушка непонимающе смотрела на напарника. До чего же странно он себя ведет! Интересно, этому есть какое-то объяснение? Магичка надеялась на то, что ворон снизойдет до объяснений, а не заявит в очередной раз, что она должна подумать и догадаться сама. Как же её бесит эта фраза!
  
   - До чего же ты глупая! - тихо ворчал мужчина. - Я же сегодня битый час потратил на то, чтобы объяснить тебе, от кого нужно держаться подальше! Получается все зря! Ты меня вообще слушала?
  
   - Слушала, - Алисия поняла, что дело в том, с кем за столом она сидела. Похоже, именно это заставило его волноваться, а в том, что Арнальдо волнуется за нее, сомневаться не приходилось. Оставалось лишь выяснить, почему?
  
   - Тогда почему вернувшись, я застаю тебя в компании дознавателя?
  
   - Так Вселяющий Ужас дознаватель? - теперь многое прояснялось, хотя девушка все еще не могла понять, почему дознавателей Теневой башни опасаются даже их собственные коллеги.
  
   - Только не говори, что не догадалась? - закатил глаза ворон. Для него все было очевидно и просто, сам он никогда не допускал подобных ошибок. - Его одежда, голос, тот факт, что он сидит за столом один, что ни о чем тебе не сказали? Достаточно немного подумать, чтобы сделать правильный вывод и держаться подальше от этого ворона!
  
   - Ну... Мне он ничего плохого не сделал, аппетит не испортил, против моего присутствия не возражал.
  
   - Дело не в этом, а в специфике их деятельности и способностей, - пояснил Арнальдо. В том, что Алисия оказалась в плохой компании была и его вина. Ему стоило уделить больше внимания вводному инструктажу и уж точно не оставлять её одну в первый же день. Именно на него возложена ответственность за новенькую, так что все её ошибки - его проблема. - Со временем ты и сама все поймешь, а сейчас просто поверь мне на слово. Не приближайся к этому мужчине и не ходи на этаж к дознавателям! Мне сейчас будет непросто тебе объяснить все, но если повезет, ты сама увидишь дознавателей за работой, и все станет на свои места.
  
   - Хорошо, - не стала возражать Алисия. В конце концов, Вселяющий ужас не был её другом, да и общаться с ним весьма неприятно. Если с ним не стоит общаться, она не станет. Ей неприятности не нужны, достаточно и того, что ее распределили в самую неподходящую из всех башен.
  
   - Вот и замечательно, - маг с облегчением вздохнул, немного расслабляясь. - Постарайся впредь четко следовать всем моим инструкциям и не проявлять самодеятельности. Пока что, ты к этому не готова! К тому же, как ты сама говорила, я несу за тебя ответственность, так что отчитывать, если что, будут именно меня.
  
   - Тогда тебе стоит предупреждать, когда вернешься и куда идешь, - ворчливо ответила девушка, вновь заходя в тесную коморку, в которой ей предстоит теперь проводить много времени.
  
   - Говоришь, как ревнивая жена, - усмехнулся Арнальдо, устраиваясь за своим рабочим столом. Как же он устал! Сегодняшний день для него был весьма сложным и выматывающим, но, увы, все еще не закончен.
  
   - Даже не мечтай, просто не хочется умереть от скуки, разбирая твои каракули.
  
   - Так ты скучала? Ничего другого я и не ожидал, - насмешливо заявил маг.
  Девушка лишь закатила глаза, она-то думала, что в Грозовой башне вороны самодовольные и высокомерные, похоже, это не так! Как в таких обстоятельствах сдерживаться и не натворить глупостей? Уже сейчас ей хочется хорошенько поколотить надменного полуэльфа, объяснить, что тот не так хорош, как думает!
  
   - Давай перейдем к делу, - голос Алисии звучал на удивление спокойно и ровно. - Зачем ты ходил в город? Как вы ведете расследование? Что с убийцей?
  
   - Полегче, давай обо всем по порядку...
  
  
  Свежий взгляд
  
  Арландо говорил долго, нудно, пытался все разжевать и объяснить, вот только Алисия все равно ничего не поняла. Ну, как ничего, что-то в её голове вполне неплохо отложилось: так девушка поняла, что в Теневой башне есть следователи, алхимики, стражи, дознаватели и обвинители. У всех были разные обязанности и занятия, но каждый работал ради общего блага и спокойствия в Гардарии. Сам Ночной Кошмар оказался следователем, что не очень соответствовало его имени.
  
   - Ты хоть, что-нибудь поняла? - устало пробормотал ворон, не очень-то ожидая положительного ответа.
  
   - Немного, - насупилась Алисия. - Я не понимаю, чем мне заниматься? Почему нельзя просто отправить воронов в патруль на улицы города? Это бы помогло поймать преступника, если не в момент самого преступления, то хотя бы в момент извлечения глаз...
  
   - И что мы только раньше без тебя делали? Это же все так просто, просто отправить всех воронов в город, заглядывать в каждый дом и подворотню! - насмешливо фыркнул маг. Напарница виделась ему маленькой наивной девчонкой. И хотя это было не так, избавиться от этого ощущения мужчина не мог.
  
   - Послушай, я понимаю, что ты не в восторге, у меня тоже нет поводов для радости. Мы оба знаем, что я не смогу быстро все понять, так что наберись терпения, убавь ехидства и давай работать. Просто скажи, что мне сделать. Это не так сложно, как тебе кажется.
  
   - Хорошо, давай попробуем пойти таким путем, - Арландо смерил девушку задумчивым взглядом. Создавалось впечатление, что он пытается прочитать её мысли, понять, кто же перед ним. Увы, это явно не его сильная сторона.
  
   Алисия покорно ждала решения напарника. Она не собиралась прыгать выше головы или делать вид, что способна понять работу воронов Теневой башни в первый же день, ей хватало ума быть собой и пытаться даже здесь делать то, к чему привыкла. Неважно сколько ей предстоит пробыть в баше, главное служить Императору и делать это хорошо. Это её цель! К тому же Алисия считала, что убийцу нужно остановить любой ценой, когда гибнут люди уже не до собственного самомнения и амбиций. Девушка не могла перестать думать о том, почему же убийца вырезает глаза своим жертвам с такой тщательностью. Судя по зарисовкам - жертв не пытаются изуродовать, напротив все сделано аккуратно, чтобы не испортить ни лица, ни глаза. Какой смысл в этих преступлениях?
  
   - Идем, - Арнальдо поднялся на ноги. На удивления Алисия оказалась благоразумной и говорила правильные вещи. Пусть не сразу, но из нее вполне может что-то получиться. Ну, а работать действительно нужно, иначе Черная Тень с него голову снимет, причем в прямом смысле этого слова.
  
   - Куда?
  
   - В город, сегодня было совершено еще одно убийство. Именно туда я ходил. Увы, ни мне, ни мне, ни алхимикам не удалось найти следов... Снова... Он неуловим, словно призрак, - ворон с трудом сдерживал раздражение. Было видно, что происходящее задело его за живое, не дает покоя, служит поводом для постоянного раздражения.
  
   - Так может, это он и есть? - девушка не отставала от напарника ни на шаг. - Призраки тоже убивают, у них есть для этого все поводы.
  
   - Эту версию мы отработали одну из первых.
  
   - Ясно, - Алисия хотела помочь, но пока что, ничего не получалось. У нее нет опыта и понимания. Что ж, раз так, значит, настало самое время их приобрести! - Ну, а что мы будем делать на месте преступления?
  
   - Мне нужен свежий взгляд.
  
  - Свежий взгляд? - девушка пробежала мимо стража башни, едва успев кивнуть ему в знак приветствия. Арнальдо торопился и явно не сомневался в том, что Алисия поспевает за ним.
  
   - Да, возможно, ты заметишь то, что упустили все остальные. Такое иногда случается - я привык смотреть на определенные вещи, так что вполне допускаю, что что-то упустил. Пока что я не представляю, чем мы еще можешь помочь. Писать отчеты ты не умеешь, даже по образцу не сразу разберешься, общаться с алхимиками и дознавателями тебе пока рановато, да и не знаешь ты, как с ними работать. Начнем с малого. Мне все равно нужно вернуться не место преступления... А теперь сделай одолжение, закрой рот и шевели ногами.
  
   Девушка не возражала, ведь они уже вышли в шумный город с его суетой и гомоном, здесь сложно говорить, слушать и понимать. Здесь нужно следить за толпой, воришками, не отвлекаться на выкрики торговцев и пробегающих горожан. Так легко забыться, потеряться, сбиться с пути! Алисия не привыкла к такой жизни, не могла сосредоточиться, даже начала опасаться, что может упустить из виду Арнальдо. Хорошо еще, что он был единственным черным пятном в толпе. Черный - это цвет имперских воронов, другие жители Гардарии предпочитали более яркие и сочные цвета. Даже в глазах начинало рябить от такого буйства!
  
   Девушка торопливо пробиралась через толпу, в очередной раз прислушиваясь к разговорам в толпе, пытаясь среди гомона вычленить что-то полезное. Магичке казалось, что в праздной болтовне горожан, вполне можно услышать что-то полезное. Кто знает, может быть, так оно и окажется и слухи о том, что жена мясника изменяет ему с пекарем или пожилой граф сделал предложение юной красавице-простолюдинке, а потому она непременно ведьма, окажутся полезными.
  
  Дом жертвы располагался не в самом респектабельном районе столицы, но и не в трущобах. Таких домов полно в любом большом городе, ничего примечательного или необычного. Был убит обычный человек, ничем не выделяющийся, никому не мешающий. И все же, он мертв. Алисия осматривалась на месте преступления без особого интереса, девушка не представляла, что искать, что может быть важным для их расследования. Свежий взгляд... Легко сказать, нет у нее этого свежего взгляда!
  
   Дом, как дом, даже следов крови не осталось, все идеально вычищено, в вещах убитого нет ничего подозрительного или необычного. Юноша вел самую обыкновенную жизнь, занимался тем же, чем и его отец - был разнорабочим на местной мануфактуре, производящей шелк. Ни в шкафу, ни на полке, ни даже в матрасе не было ничего, что привлекало бы.
  
   Девушка уселась на жесткую кровать, на которой еще недавно лежал молодой юноша, ему было всего семнадцать - по человеческим меркам вполне можно сказать, что он только вступал в пору зрелости, у него была вся жизнь впереди. Через пару недель он должен был жениться на соседской девушке, привести её в этот самый дом - одним словом его ждала самая обычная жизнь. Это осталось недостижимым для жертвы. Хотя стоит признать, что невеста не сильно упивается горем, вон, уже вовсю флиртует с Арландо. Но это и не удивительно, ведь браки заключаются лишь ради выгоды, потому что так принято, любовь, конечно, тоже встречается, но это большая редкость и до добра она не доводит. Глупая человеческая девчонка видит лишь внешность, совершенно забывая о том, что у Имперских воронов не может быть семьи, да и сама она состарится намного быстрей, чем приглянувшийся ей полуэльф.
  
   - Почему же его убили? - вопрошала пустоту магичка. В голову ничего не лезло, она уже начинала подумывать, что неизвестный убийца просто вламывается в первый попавшийся дом и убивает того, кто под руку подвернется. Если так, то у них проблемы, они за целую вечность могут не найти преступника.
  
   Алисия была в подавленном состоянии, а все от того, что ощущала свою полную бесполезность и никчемность. Она пыталась думать, анализировать, строить предположения, но ничего не получалось. На поле боя все иначе - ты видишь врага, нападаешь, не жалея себя, будучи готовой отдать жизнь во имя Императора. Там нет нужды думать, искать, рассуждать, где же враг.
  
   - Может меня отправили в Теневую башню для того, чтобы я осознала, где мое место? Это было бы логично, - девушка заметила листок бумаги, лежащий на небольшой тумбочке. Наверняка, здесь все уже осмотрели другие вороны, но Алисия все равно решила взглянуть, что это. Может быть, это любовное послание, или список гостей на свадьбу, а может послание с угрозами? Магичка усмехнулась, ей не может так сильно повести.
  Ни одно из предположений девушки не оправдалось, это было всего лишь объявление об открывшейся ювелирной лавке, где мастер на заказ мог изготовить любое украшения. Алисия готова была поспорить, что именно там убитый заказал кольца к свадьбе. Это явно не поможет в поисках преступника! Девушка продолжала изучать объявление, кажется, когда они шли по городу, среди прочих слухов, она что слышала об этом ювелире - весьма талантливый мастер создавал уникальные украшения, причем брал за свою работу непростительно мало. И это точно был не первый раз, когда до нее доходили упоминания о ювелире и необычных драгоценностях. Нужно подумать, напрячься и вспомнить!
  Голова снова начинала болеть, мысли бурлили, кипели, что-то неуловимое заставляло Алисию забеспокоиться. Вот бы еще сформулировать то, что она думает! Это бы заметно облегчило ей жизнь! Девушка все глубже погружалась в себя, не забывая при этом наблюдать за обстановкой. Безопасность и осторожность превыше всего!
  
   - Ну, как успехи?! - Арландо, наконец, соизволил присоединиться к напарнице.
  
   - А у тебя? - фыркнула девушка, недовольно смотря на ворона. - Ты столько времени провел с Аритой, что я уже решила, что ты подозреваешь невесту покойного в преступлении и вот-вот арестуешь ее. Или она внезапно вспомнила что-то важное?
  
   - Ни то и ни другое, я просто утешал бедняжку, - пожал плечами мужчина, искренне считающий, что грех не пользоваться такой внешностью, как у него. Да и девушка симпатичная, так что утешать её одно удовольствие. - Я же не виноват, что я такой неотразимый? Краше меня только эльфы, но их нет рядом, значит, я вне конкуренции.
  
   - Ты бы так о работе думал, - закатила глаза Алисия. Самовлюбленный напарник казался ей все более раздражающим. Среди воронов Грозовой башни таких не было, по крайней мере, ей не приходилось с ними сталкиваться. Девушка даже не думала отрицать право Арнальдо на личную жизнь, но не в такой же момент!
  
   - Я всегда думаю о деле, а вот можно ли подобное сказать про тебя? Ты ведь так и не ответила на мой вопрос.
  
   - Ну, есть одна мысль, - девушка вновь задумалась о деле, от напряжения у нее на лбу даже начала пульсировать жилка и проступили прозрачные капельки пота. Мыслительный процесс вызывал у нее больше напряжения, чем физические нагрузки. - Вот только не уверена, что это связывает все жертвы, скорее уж только часть, да и то не напрямую.
  
   - И что же это? - Арландо недоверчиво смотрел на магичку. Да быть такого не может, чтобы она нащупала то, что осталось недоступно для него и других воронов Теневой башни! Хотя с другой стороны, разве не он говорил, что им нужен свежий взгляд. Маг пытливо смотрел на напарницу, ожидая, когда же она заговорит и скажет то, что смогла заметить. Было бы неплохо, если бы это оказалось чем-то важным, настоящей зацепкой в их деле.
  
   Алисия сделала глубокий вдох, чтобы немного успокоиться и собраться с мыслями, которые так сложно облекать в слова. Так мало этого, она не могла избавиться от ощущения, что все, чем она сейчас занимается, абсолютно не её. Ну, не должна она думать, строить гипотезы и осторожничать, её дело война! И все же, здесь и сейчас нужно с блеском выполнить задание, чтобы показать всем, чего стоит Алисия Несущая смерть!
  
   - У многих жертв намечался какой-то праздник или значимое событие. Все они искали подарки, а некоторые даже приобрели их. Колье, серьги, кольца, все они были приобретены у одного ювелира, - девушка протянула напарнику рекламный проспект. - Кто-то уже приобрел украшения, кто-то лишь собирался... Это связывает все жертвы.
  
   - И что, хочешь сказать, что молодой ювелир, который уже сейчас стал сенсацией в столице и есть наш убийца? - насмешливо протянул Арнальдо. - Тебе не кажется, что твоя гипотеза... Мягко говоря странная? Это нелогично - никто не станет обращаться к такому опасному мастеру, а раз так, он не сможет заработать. К тому же драгоценности приобрели не так уж много людей, у других просто намечались значимые события, да и то не у всех. Они вполне могли купить что-то у других ювелиров или вообще выбрать что-то иное.
  
   - Ну, да... - Алисия опустила голову. В словах ворона была своя логика, но магичка все равно не могла отделаться от ощущения, что она нащупала нечто важное. - Ну, а что, если это не он, а его конкурент? Что может быть лучше, чем испортить репутацию начинающему мастеру и избавиться от соперника?
  
   - Как я уже говорил, ничто не указывает именно на этого ювелира! - мужчина помахал перед носом напарницы листком бумаги. Он не верил в то, что она понимает, что говорит, что может быть права. Девушка просто брала первые вспомнившиеся факты, чтобы была хоть какая-то идея. В Теневой башне так не работают, здесь принято думать, анализировать, собирать информацию, выбивать её силой и забираться в головы людей. - Ты хватаешься за соломинку, да и то, она уже давно надломлена и вот-вот порвется.
  
   - Но она хотя бы есть... Что нам мешает попробовать?
  
   - Вот ведь орочье упрямство, - скривился мужчина.
  
   - Это лучше, чем эльфийская твердолобость, - буркнула Алисия. Как же бесит подобное отношение. Пусть она ошибается, но проверить это все равно надо! Ей даже шанса не дают проявить себя и убедиться в том, что она неправа. Все будет лучше, чем сидеть в душном тесном кабинете, среди вороха бумаг и пыли.
  
   - Кто бы говорил! В тебе, между прочим, тоже эльфийская кровь течет, - насмешливо ответил маг. А эта Алисия не так уж плоха, как кажется! Чем уверенней она становится, чем больше расслабляется, чем больше привыкает к новым обстоятельствам, тем проще и интересней с ней общаться. Она уже не кажется такой уж бесперспективной.
  
   - Значит я упрямая и твердолобая, спорить со мной бесполезно, - закатила глаза девушка. В этом не было ничего необычного и плохого, в некотором смысле эти свойства вполне могли оказаться полезными. - Все равно нам нечем заняться. Уж, извини меня за прямоту, но у нас нет никаких предположений, а в этом доме мы ничего не найдем. Ну, разве ты заведешь себе любовницу на одну ночь. Не лучше ли проверить мою мысль и просто навестить этого ювелира, расспросить его о клиентах, узнать о его врагах и конкурентов?
  
   - А заодно полюбоваться на драгоценности, - хмыкнул ворон.
  
   - Пусть так, - согласилась Алисия, спорить с напарником или переубеждать его она не собиралась. Ей вообще было все равно, что о ней думают другие, да и нравиться кому-то, она не обязана. Хочет Арнальдо считать её глупой девчонкой, которая может думать лишь об украшениях, пусть считает. Главное, чтобы делал то, что нужной ей, а остальное мелочи. - Так что, идем?
  
   - Хорошо, но это бесполезная трата времени, не более, - сдался ворон. Если бы у него было больше информации, хоть какой-то след, то он бы ни за что не пошел на поводу магички. - Все лучше, чем к дознавателям идти.
  
   - А что, они могут помочь? - заинтересовалась Алисия.
  
   - Может быть, могут, а может, нет - никогда нельзя быть уведенным на все сто процентов. Их сила весьма специфична, а последствия вмешательства непредсказуемы. Уж лучше доставить им подозреваемого и ждать, пока они вывернут его душу и тело наизнанку, не оставив ничего. В любом случае обращаться к ним стоит только в крайнем случае.
  
   - А разве наш случай еще не крайний? - девушка не могла понять логику своего напарника. Казалось, что он вел себя непоследовательно и не пытался разобраться в ситуации вовсе. Ели есть возможность получить помощь, почему Арнальдо не хочет ею воспользоваться?
  
   - Пока еще нет, - слишком резко ответил ворон. - Все, идем. Или ты уже передумала?
  
   - Нет, не передумала, - Алисия следовала за напарником. Хорошо, что он согласился проверить её предположение, но вот что, действительно, интересно, так это почему в Теневой башне так сильно боятся дознавателей. Все вороны служат Императору, безгранично верны ему, так почему все складывает именно так? Что-то подсказывало магичке, что не стоит ожидать от Арнальдо объяснений этого, по крайней мере, в ближайшее время, так что стоит самой все выяснить, к примеру, переговорить с Вселяющим ужас. Но это все позже - сейчас нужно навестить ювелира, который точно как-то связан с преступлениями.
  
  - И как вы только здесь живете? - чавкая купленным у уличного торговца яблоком, поинтересовалась Алисия. У нее от недолгой прогулки по городу уже разболелась голова, да так сильно, что возникло стойкое желание кого-нибудь прикончить. Но, как назло, весь сброд, словно чувствуя состоянии магички, старался держаться подальше от полукровки со злобным взглядом.
  
   - А что тебя не устраивает? - ворон уверено вел напарницу по городу. Он давно уже научился ценить те блага, которые дает жизнь в столице. Да и давление ордена здесь не так велико, нет постоянного контроля, так что вполне можно позволить себе вольности. К примеру, ночевать вне башни, заводить знакомства, флиртовать с девушками. В других башнях порядки намного строже.
  
   - Шумно, душно, воняет, - скривилась девушка, продолжая жевать яблоко. Это занятие помогало ей немного отвлечься и не думать о раздражающих факторов, которых становилось все больше. - Все толкаются, лезут в личную жизнь соседей, постоянно орут.
  
   - Тебя не должны волновать подобные вещи, - хмыкнул Арнальдо. Он понимал, что городская жизнь не для всех, но какой смысл роптать и жаловаться, когда ты не можешь ничего изменить. - Жизни воронов принадлежат Императору, нами распоряжаются глава ордена, что он скажет, то мы и делаем, куда направит, туда и идем. Тебе может не нравиться суета большого города или порученное дело, но ты должна делать то, что приказано.
  
   - Я в курсе, - магичка бегло оглядела пеструю толпу горожан, в которой они с напарниками были черными пятнами. Ей никогда не понять их - ведь они вольны сами выбирать свой путь, не связаны клятвами и магией крови с Императором, не обременены такими понятиями, как честь и долг. У них нет цели, чего не скажешь о воронах, чье место и значение в мире известно с того самого момента, когда они оказываются в замке на Скорбной скале.
  
   Хмурый напряженный взгляд скользил по лицам горожан, не представляющих никакого интереса, но внезапно замер, как и сама Алисия. Сердце непроизвольно сжалось от неприятного ноющего ощущения, непонимания и неверия в то, что видят собственные глаза. Это просто невозможно! Так не бывает! Чему верить, своим собственным знаниям и воспоминаниям или глазам, которые никогда не подводили. Всего пара мгновений, но за это время все у душе перевернулось.
  
   - Что с тобой?
  
   Девушка ничего не ответила, сейчас было не до этого, ведь её цель растворилась в толпе, словно и не было никого. Но так не бывает!!! Алисия сорвалась с места. Арнальдо она потом все объяснить, сейчас крики и возмущение напарника не имеют никакого значение, чего не скажешь о том, кого она преследует. Пробираться через толпу было непросто, приходилось расталкивать людей, а иногда и просто отбрасывать их в стороны. И откуда только столько народа появилось на улицах? Им, что заняться нечем?! Магичка злилась и уже не сдерживалась, расталкивая мешающихся ей людей все с большей силой, совершенно не задумываясь о том, что может покалечить или убить их. Как сказала бы Нильда, орочья кровь взыграла.
  
   - Да стой ты!!! - Арнальдо появился перед девушкой внезапно, словно из ниоткуда. Еще мгновение назад его не было, а теперь мужчина стоит прямо перед ней, удерживая на месте, не давая пошевелиться. - Что случилось?
  
   - Пусти! - не хуже наги зашипела Алисия, пытаясь понять, куда же скрылась знакомая фигура. - Пусти, на это нет времени!
  
   - А ты не забыла о нашем деле? - ворон начал выходить из себя. От его напарнице больше проблем, чем пользы. И почему только эта 'радость' свалилась именно на его голову?
  
   Алисия поджала губы - напарник абсолютно прав, её поведение недопустимо, но как же быть с тем, что она увидела, с тем, что не укладывалось в её голове? Что важнее? В этот раз решение приходилось принимать ей и магичка не была уверена, что способна верно расставить приоритеты.
  
   - Так и будешь молчать или уже объяснишься? С чего это ты помчалась в толпу, разбрасывая народ направо и налево? не удивлюсь, если ты уже умудрилась кого-то покалечить, - мужчина был недоволен, ведь объясняться с главой башни предстоит именно ему. И что он скажет? Что его напарница неадекватная? Это вполне неплохой вариант...
  
   - Мне показалось, что я увидела одного знакомого.
  
   - И что с того?
  
   - А то, что он уже мертв. Я сама видела его труп, присутствовала на похоронах, а его имя навсегда запечатлено на стенах нашего замка. Он был вороном... Сильным, умным, верным...
  
   - Он из Грозовой башни? - Арнальдо совсем не нравились слова Алисии. Он не сомневался в том, что она уверена в том, что видела, но это совершенно не вязалось с её словами. С того света не возвращаются. Особенно Имперские вороны.
  
   - Нет, - поежилась девушка. Снова голова начинала раскалываться - все эти размышления и тайны не для нее. Намного проще просто выполнять приказы, не задумываясь ни о чем. Может быть, её послали в Теневую башню для того, чтобы она поняла это?
  
   - Тогда откуда? Не заставляй меня тащить тебя к дознавателям, чтобы все выяснить!
  
   - Из Кровавой башни, - шепотом ответила Алисия. Иначе имя самой ужасающей башни не произносилось, ведь именно там служили палачи Императора. Ей никогда не приходилось бывать там, но в одним палачом она была знакома. Сегодня она вновь увидела его, но уже без привычных черных одеяний. Но разве можно вернуться с того света?
  
   - Час от часу не легче, - Арнальдо на мгновение замялся. Ему необходимо принять решение, как быть дальше. Стоит ли принимать к сведению слова Алисии? Наверное, стоит, ведь она верный ворон Императора, её достойно обучили в замке, так что магичка способна отличить морок и видение от реальности, да и зрение у нее отличное. Вот только все может оказаться не тем, чем показалось на первый взгляд. - Ладно, сейчас идем к ювелиру, а с твоим воскресшим знакомым позже разберемся.
  
   - Хорошо, пусть будет так, - магичка вздохнула с облегчением. Хорошо, что на этот раз за нее подумал кто-то другой. Так ей намного проще, да и голова перестанет болеть.
  
   - Идем, и на этот раз, прежде чем что-то сделать: бежать или наброситься на кого-то, предупреди.
  
  ***
  
  Маленькая ювелирная лавка, расположенная в весьма респектабельном, но не самом богатом районе столицы, оказалась весьма уютным местечком, а украшения, которые здесь продавались, вполне можно было назвать уникальными, от них просто невозможно было оторвать глаз. Их сделал настоящий мастер, так что никаких сомнений в том, что начинающего ювелира ждет успех, не возникало, от клиентов у него точно отбоя не будет! Алисия была в таком восторге, что даже позабыла о своих догадках и цели их визита в лавку. Она просто воспользовалась тем, что после их появления все покупатели спешно испарились, и рассматривала украшения спокойно и без спешки. Никто не толкался, не мешал процессу, так что девушка могла наслаждаться. Жаль, что далеко не все украшения подойдут Имперскому Ворону. Девушка тяжело вздохнула - она любила изумруды, просто обожала эти камни и их цвет, но украшения с ними не сочетались с черными одеяниями Ворона. Магам было принято носить кровавые рубины, холодные бриллианты, кровавики, да черные агаты. Все остальное считалось слишком ярким, сочным и не соответствующим образу мага и слуги Императора. Печально! Иногда в Алисии даже просыпалась зависть к чистокровкам - у них не было таких вот глупых ограничений.
  
   - Кажется, я начинаю понимать, - раздался насмешливый голос Арнальдо прямо над ухом девушки. - Ты притащила меня в эту лавку, чтобы полюбоваться на камни и золото! О деле ты ни мгновения не думала, так ведь? Сознавайся.
  
   - Вовсе нет, к тому же одно другому не мешает, - спокойно ответила магичка, продолжая любоваться изящными украшениями. Вот бы что-нибудь из этого примерить! Увы, мечты останутся мечтами, даже если она и купить, что-нибудь здесь, то носить точно не сможет. Разве что так, чтобы никто не видел. - Интересно, где он берет такие камни! Такие чистые и сверкающие, что дух захватывает, эти цвета поистине уникальны. Гномы за такие бешенные деньги запросят, такие, что только особам королевской крови будет возможно купить украшения из них.
  
   - Ты еще в камнях разбираешься?
  
   - Нильда много о них рассказывала, так что я могу отличить подделку от настоящего камня, да и цену на глаз могу определить, - самодовольно заявила магичка, ощущая приближение.
  
   - Я работаю только с уникальными камнями, - раздался тихий голос хозяина мастерской, мастера, чьими руками была рождена вся эта красота. - Но даже не просите раскрыть секрет, где я их достаю и по какой цене. Это коммерческая тайна, о которой даже Имперским воронам не стоит знать.
  
   - Если будет нужно, расскажите, - зловеще усмехнулся Арнальдо. Он точно знал, что дознаватели способны развязать язык любому, проникнуть в сознание, в самые глубины памяти и выудить нужные сведения. - Но мы здесь не для того, чтобы выведывать ваши секреты.
  
   - Это радует. Мое имя Маттео, как вы уже догадались, я хозяин лавки и мастер-ювелир. Чем могу служить благородным Воронам? - молодой мужчина, которому навскидку было не более тридцати, внимательно, можно даже сказать, изучающее рассматривал необычных для его лавки гостей. Его взгляд безразлично скользнул по Арнальдо, но на пару мгновений задержался на Алисии, словно что-то зацепило его.
  
   - Мы хотели поговорить о ваших клиентах, - перешел к делу маг.
  
   - Неужели, кто-то оказался настолько недоволен, что обратился в Теневую Башню?
  
   - Нет, они просто оказались убиты. Не все, но некоторые, - ответил Ворон. Пускай он и не верил в то, что эта беседа поможет сдвинуть дело с мертвой точки, но вести разговор всегда стоит по существу.
  
   Алисия, молча, наблюдала за напарником и ювелиром, иногда вновь отвлекаясь на манящие сверкающие украшения. Она не знала, как и о чем говорить с этим человеком, ей было бы проще сдавить его горло, хорошенько врезать, а потом спросить он ли убийца. Увы, так можно вести себя лишь на войне, да и то не всегда. Именно поэтому девушка все доверила Арнальдо, в конце концов, это его работа, а не её.
  
   - Это прискорбно, но поверьте, я не имею к этому никакого отношения, - горячо заверил Маттео. На его невзрачном, ничем не примечательном лице даже проскользнуло что-то вроде испуга. Еще бы, никто не хотел попасть в цепкие кости Воронов Теневой башни.
  
   - Возможно, но вы могли что-то видеть, слышать, заметить, - маг протянул ювелиру список жертв, не особо надеясь на успех этого мероприятия. Бесполезная трата времени! - Эти имена, о чем-то говорят вам?
  
   - Боюсь, я ничем не могу вам помочь, - мужчина даже не взглянул на список. - Я не интересуюсь своими заказчиками и покупателями и имен не спрашиваю. Главное, чтобы они платили за мой труд. Я сожалею, но ничем не могу помочь благородным Воронам.
  
   - И что, ничего подозрительного или необычного вы не замечали? Никто не угрожал вам или вашим покупателям? - Арнальдо задавал вопросы без особого интереса, словно ему не интересно происходящее.
  
   - Боюсь, что нет. У меня маленькая лавка, и хотя от клиентов отбоя нет, мои коллеги ведут себя достойно.
  
   - Жаль, очень жаль... Если не возражаете, я хотел бы осмотреть мастерскую.
  
   - Это обязательно? - поморщился ювелир.
  
   - Не волнуйтесь, я буду аккуратен и не возьму ничего вашего, - насмешливо бросил Арнальдо, прекрасно зная, что никто не осмелится ему отказать.
  
   - Хорошо, если это нужно для дела, - согласился Маттео.
  
   - Естественно, для дела, - кивнул маг, направляясь следом за мастером в мастерскую. - Алисия, оставайся здесь.
  
   - Не вопрос, подожду, - пожала плечами девушка. Ей было не интересно, чем будет заниматься напарник, а вот драгоценностей оторвать взгляда была невозможно. Это намного увлекательней... Даже будучи Вороном, девушка останется девушкой.
  
  Оставшись в одиночестве, девушка не нашла для себя занятия лучше, чем рассматривать драгоценности. Несмотря на то, что она была магичкой, Вороном его Императорского величества, ей тоже было не чуждо чувства прекрасного. Сейчас Алисии хотелось примерить серьги, перстни, изящные подвески, в голову даже закралась мысль о том, чтобы сменить черный наряд на что-то более яркое. Эти мысли исчезли так же быстро, как и появились, а сама магичка продолжила рассматривать украшения, самой замечательной и красивой частью которых были драгоценные камни невероятной глубины и насыщенность. Вот бы Нильда увидела это! Ей, наверняка, понравилось бы! Она ведь наполовину гном, так что не удивительно, что у нее страсть к самоцветом. Алисия даже задумалась о том, чтобы привести в замок подарок для своей воспитательницы, заменившей ей мать.
  
   - Где же их добывают? - этот вопрос не давал девушке покоя.
  
   Магичка почувствовала движение, неуловимое, словно кто-то крался, затем чуткий слух уловил звук шаркающих шагов, тяжелое дыхание, чужое размеренное сердцебиение.
  
   - Этот секрет, я не раскрою никому, - послышался незнакомый мужской голос. - В противном случае у меня могут появиться конкуренты, а в моем деле это большая проблема.
  
   - Вы тоже ювелир?
  
   Обернувшись, Алисия увидела невысокого мужчину, весьма неприятной наружности. Он был весь какой-то угловатый, нелепый, с огромной проплешиной на затылке и маленькими глазками-щелочками. Незнакомец улыбнулся магичке, демонстрируя свою на удивление идеальную белоснежную улыбку. Именно эти зубы привлекали внимание при взгляде на мужчину.
  
   - Нет, я поставщик камней, - рассмеялся незнакомец. - Я знаю в них толк даже лучше гномов, и это не преувеличение.
  
   - Трудно поверить в то, что человек может разбираться в самоцветах лучше тех, кто всю жизнь проводит среди них, - с сомнением ответила девушка.
  
   - И все же, это так, - мои камни особенные, они уникальны, полны загадок и глубины, без преувеличения скажу, что в них есть душа!
  
   - Камни холодны, в них не может быть души, - Алисия вновь взглянула на драгоценности, что так манили её. Что-то в них было особенное, манящее и чарующее.
  
   - Душа есть во всем, - усмехнулся мужчина, с прищуром смотря на магичку.
  
   - Спорить не стану, - магичка вновь взглянула на собеседника. Пока Направника нет, ей тоже не стоит прохлаждаться, вполне можно расспросить о происходящем этого человека. Вот бы еще понять, что и как спрашивать, нельзя же напрямую спросить, причастен ли он или его покупатель к убийствам. Только безумец ответит, что это так. - Вы принесли новые камни для Маттео?
  
   - Хотите взглянуть?
  
   - А можно?
  
   - Разве Вороны спрашивают о таких вещах? - рассмеялся мужчина, снимая с пояса небольшой увесистый мешочек. Он был спокоен, словное ему каждый день приходится общаться с Имперскими воронами и это стало обыденностями. - Смотрите, уверен, вам понравится. Сегодня я принес для моего лучшего и пока что единственного покупателя уникальные камни. Они прекрасны!
  
   - Да... Это так, - Алисия осторожно с трепетом и странным восторгом прикоснулась к двум топазам. Их цвет, действительно, был уникальным, смотря на эти камни, можно было буквально утонить в них. В этих камнях есть душа - сейчас магичка это понимала, а еще она осознала, что далеко не все камни в мастерской подобного качества. Лишь самые дорогие и завораживающие, те от которых невозможно оторвать взгляд. В душе промелькнуло преступное желание забрать камни себе, спрятать их под подушку и не отдавать.
  
   - Нравится? - снисходительно ухмыльнулся мужчина, так и не назвавший своего имени. Ему явно нравилась реакция девушки на его товар, тот блеск, что появился в обсидиановых черных глазах, черных, как сама Тьма.
  
   - Да, прекрасные камни, - даже голос Алисии звучал как-то отдаленно и зачаровано. Рука непроизвольно потянулась к клыку на простом кожаном шнуре, девушка не расставалась с этим украшение никогда, оно было простым, нелепым, но в то же время самым красивым и уникальны. Прикосновение к клыку, словно отрезвило магичку, приводя в себя.
  
   - Это точно, на них можно сделать целое состояние, а благодаря таланту Маттео их цена увеличится многократно! - поставщик сгреб камни обратно в мешочек. - Но что бы вы ни делали, я никогда не расскажу, где добывается такая редкость.
  
   - Если нам потребуется узнать это, то скажите, - жестко возразила магичка, пытаясь понять, что же это за наваждение. Не похоже на обычную магию, да и мало кто из людей к ней способен.
  
   - Алисия, нам пора, - раздался голос Арнальдо.
  
   - Ты уже закончил? - девушка перевела хмурый взгляд на напарника.
  
   - Да, так что нам стоит вернуться в Башню и заняться делами.
  
   Алисия лишь кивнула, на этот раз Арнальдо прав, им стоит как можно скорее доложить главе башни о том, что она видела, да и в самой мастерской нет почти ничего странного. Разве что камни... Вот только что в них не так? Жаль, что Нильды нет рядом, она бы точно смогла ответить на этот вопрос.
  
  
  Те, кто выворачивают душу и память наизнанку
  
  Она в столице меньше суток, а уже дважды побывала в кабинете главы башни. Интересно, кто-то удостаивался такой же чести или ей 'повезло' быть первой и единственной? Алисия чувствовала себя не в своей тарелке, но все равно стояла перед Черной тенью идеально прямо с беспристрастно-холодным выражением лица. Хорошо еще, что в этот раз она ни одна, а с напарником, его присутствие хоть как-то успокаивает и придает уверенности. Девушка не могла отделаться от ощущения, что в чем-то провинилась и ей это не нравилось.
  
   Роландо сидел за своим рабочим столом, буравя магичку хмурым взглядом, размышляя над тем, что поведала ему девушка. Безусловно, это были важные сведения, но пока что Ворон не был уверен в том, что нужно делать, да и нужно ли вовсе. Время медленно ползло, уже наступила глубокая ночь, но верным слугам Императора было не до сна. Глава башни уже не мог припомнить, когда последний раз спал, он держался лишь на зельях да особых заклинаниях, позволяющих ему бодрствовать уже несколько недель. Вот только толку от этого мало, а проблемы все нарастали, сегодняшний день тоже принес отнюдь не приятные сюрпризы. Один рассказ Алисии чего стоит!
  
   - Ты уверена в том, что видела? - наконец, произнес мужчина.
  
   - Да.
  
   - Мертвые не восстают с того света, особенно Вороны, - глава башни говорил тихо спокойно, от его вкрадчивого голоса мурашки пробегали по спине. - Наши тела сжигают дотла, а прах развеивают над океаном, чьи волны разбиваются о Скорбную скалу, на которой стоит наш замок.
  
   - Мне это известно.
  
   - И все же, ты настаиваешь на том, что видела мертвеца.
  
   - Я в состоянии отличить морок от реальности, да и зрение меня не подводит, - сухо ответила Алисия. Девушка знала, что все будет именно так, ведь даже ей было невероятно тяжело поверить в увиденное. Если бы кто-то рассказал ей подобную историю, что она ни за что бы не поверила.
  
   - Знаешь, и все-таки настаиваешь на том, что видела Эрнесто Беспощадного?
  
   - Да, это был он. В обычной одежде, что было весьма непривычно, но все же, он. Я не могла ошибиться. Дело не только во внешности, но и запахе, следам магии, ощущении и мимолетном взгляде. Я ни с кем не могла его перепутать.
  
   - Говоришь так, словно хорошо знала этого палача, - магу не нравилось происходящее, но оставлять эти сведения без внимания нельзя. Они должны действовать решительно и быстро, обеспечивая безопасность столице и Императору. В городе явно что-то происходит - участились странные преступления, с которыми не в состоянии справиться даже опытные Вороны Теневой башни. Появляются темные личности, ходят неприятные слухи, а тут еще мертвецы возвращаются с того света!
  
   - Я знала его достаточно, - на мгновение в глазах магичке проскользнула грусть. Алисия скорбела о смерти Эрнесто, ведь многим обязана этому ворону. Возможно, если бы не вмешательство этого палача, она была бы уже мертва. Несмотря на то, что этот маг был выходцем из Кровавой башни, девушка никогда не боялась его, напротив, восхищалась. Девушка снова и снова вспоминала то, что видела и ощущала, пыталась понять, как возможно, что Эрнесто вернулся. Временами ей казалось, что это все лишь наваждение, но разум понимал, что это не так.
  
   Воспоминания о прошлом навязчиво лезли в голову, заставляя снова и снова анализировать обстоятельства. Могло ли случиться так, что Ворон не погиб, а с почестями похоронили кого-то другого? Нет, это невозможно! Проверки в таких ситуациях всегда тщательные. Да и не стал бы преданный Ворон его Императорского величества исчезать! Но как тогда объяснить то, что произошло, то, что она видела сегодня в городе?! Снова началась мигрень, медленно, но верно расползающаяся по голове.
  
   - Хорошо, мы проверим это, - Роландо перевел взгляд на своего подчиненного. - Отведи её к дознавателям, я хочу убедиться в том, что это не просто слова.
  
   - Но...
  
   - Есть возражения? - голос главы башни был полон холода.
  
   - Нет. Никаких возражений, - полуэльф опустил голову. Все на благо Императора и его интересов, так что не стоит спорить. Да и переживать не стоит, ведь они с Алисией почти не знают друг друга, для него эта магичка лишь обуза, не позволяющая нормально работать. И все же, отдавать девушку в руки дознавателей не хотелось, ведь Арнальдо на собственной шкуре смог узнать, но что способны эти маги
  
   - Вот и хорошо, отведи её, и передай, что я жду отчет в кратчайшие сроки. И не забудь о своей работе. Убийцу необходимо обезвредить и мне плевать как, ты это сделаешь! Понял?
  
   - Да, - полуэльф дал знак напарнице следовать за ним. Он не сомневался в том, что глава башни не забудет о работе и непременно напомнит о деле. Нужно что-то решать с этим маньяком, причем, как можно скорее. Вот только ни улик, ни зацепок все еще нет.
  Черная Тень проводил Воронов задумчивым взглядом - каждый день приносил все больше проблем, нарастающих, словно снежный ком, скатывающийся по склону. Все это звенья одной цепи, все преступления в столице взаимосвязаны, в этом нет никаких сомнений, да и то, что видела Алисия, тоже имеет отношение к происходящему.
  
   - Как же я устал от всего этого, - вздохнул глава башни. Если ничего не изменится вмешательства Главы ордена не избежать и речь пойдет уже не о новичках в Теневой башне и даже не о шпионах, которых Балдассар постоянно подсылает. Здесь можно не только с должностью, но и с жизнью расстаться.
  
  Этаж дознавателей отличался от остальных в башне. С одной стороны, здесь был все тот же длинный коридор, но с другой все было не так. Дверей здесь мало, и большинство из них не открывались настолько долго, что на них уже обосновались пауки, да и сам этаж казался мрачным, слабоосвещенным и заброшенным. Здесь не помешало бы навести порядок, но Алисия понимала, что вряд ли на это кто-то решиться. Даже Вороны бояться дознавателей, а потому без крайней необходимости не совались сюда, и уж точно не станут затевать уборку в этом месте. Что же касается самих дознавателей, то их было слишком мало, всего десяток на всю башню и целую страну.
  
   - Постарайся не сопротивляться, - тихо произнес Арнальдо, замирая около одной из дверей. - Так будет меньше боли. Ты должна понимать, что все это на благо Императора. У нас нет иного пути, только так мы сможем убедиться в правдивости твоих слов.
  
   - Мне не доверят?
  
   - Доверяют, но ты могла не так понять то, что видела.
  
   - Во мне сомневаются, - мрачно усмехнулась девушка, в душе которой начала зарождаться тревога.
  
   - Мы сомневаемся во всех и всем, а твои слова слишком неправдоподобны.
  
   - Я понимаю, - Алисия сдала кулаки, пытаясь таким образом подавить нарастающее раздражение. Орочья кровь постоянно давала о себе знать, делая её характер временами непереносимым. Девушка понимала, что сейчас ей необходимы спокойствие и хладнокровие, но вместо этого начинала злиться.
  
   - Не понимаешь, - поежился Арнальдо. Он, как и другие обитатели баншни не любил находиться на этом этаже, так что его состояние не имело никакого отношения к жалости. - Здесь обитают те, кто выворачивают душу и память наизнанку. Это ждет и тебя.
  
   - Я это учту, - магичка не могла понять, её пытаются запугать или предупредить. В любом случае выбора у нее не было, Черная тень отдал приказ и ей остается лишь подчиниться. Все во имя Императора, если в его интересах убить - она убьет, если он пожелает, чтобы умерла она сама, то и это не станет проблемой. Встреча с дознавателями тоже ради него! Пусть её душу наизнанку, если хотят.
  
   - Тогда иди, а после можешь отдыхать.
  
   Мужчина подтолкнул Алисию к двери, которая неожиданно открылась. Хотя правильней было бы сказать, что она исчезла, открывая перед девушкой путь в черноту. Видимо, подобное должно впечатлять тех, кого доставляют для допроса. Магичка лишь усмехнулась - подобные трюки не пугают её лет с пяти, а потому ей просто сделать шаг в эту пустоту.
  
   - Алисия, - раздался шелестящий голос Вселяющего ужас. - Не думал, что следующая наша встреча произойдет при таких обстоятельствах. Что ж, видимо, такова судьба.
  
   - Нормальные обстоятельства, - скривилась девушка. Голос этого Ворона был просто ужасным, казалось, что если слушать его немного дольше, то уши начнут кровоточить от этого звука. Но что самое неприятное, Алисия не видела говорящего и вообще не понимала, где находится. Это явно какая-то магия, причем, весьма неприятная и раздражающая, действующая на сознание. - Давай перейдем к делу. Не обижайся, но я хочу поскорее с этим покончить!
  
   - Не обижаюсь, для меня это вполне привычно. Да и я сам бы предпочел поскорее покончить с этим делом. Я не люблю, когда меня беспокоят по пустякам, пусть и по приказу Четной Тени.
  
   Прямо перед девушкой появился стул. Это явное приглашение присесть, а потому, не дожидаясь приказа, Алисия устроилась на жестком сидении. Она была готова ко всему, к любой боли - главное, чтобы Вселяющий Ужас уже заткнулся! Как можно жить с таким голосом? На мгновение молодой магичке даже стало жаль этого полукровку. Возможно, ему до безумия хочется поговорить, вот только слушать его никто не станет - это слишком жестокая пытка. Если есть выбор, лучше не общаться с ним вовсе.
  
   - Умница, - насмешливо протянул голос, в нем даже слышалось некое одобрение. - Я загляну в твои воспоминания, так что постарайся расслабиться и не напрягайся, а я взамен обещаю, что не стану трогать те воспоминания, что не нужны для дела. Твои тайны останутся только твоими, Алисия.
  
   - У меня нет тайн, - буркнула девушка, чувствуя, как что-то холодное и неприятное прикасается к её коже, опутывает её тело, сжимает и впивается в нее острыми иглами.
  
   - Тайны есть у всех, иногда, мы даже не подозреваем, что они существуют, временами не догадываемся, что наши знания, стоит бережно ото всех охранять. Расслабься, я просто загляну в сегодняшний день, дальше лезть не стану. Считай, что это знак моего хорошего расположения к тебе. Другим, так сильно не повезло.
  
   Алисия лишь сильнее стиснула зубы, боль пока что была слабой, но весьма неприятной. Она все нарастала, пульсировала, поглощала все тело, девушке казалось, что её в прямом смысле этого слова выворачивают наизнанку, и тело и душу. Медленно, мучительно, жгуче - магичка не могла описать свои ощущения, она лишь надеялась на то, что это долго не продлиться. Боль была всюду, а воспоминания о сегодняшнем дне снова и снова мелькали в голове. Не только о сегодняшнем, но и о других. Алисия была неспособна это контролировать или противиться воле дознавателя, а тот продолжал копошиться в её сознании, заставляя мозг плавиться и кипеть. Девушка хотела закричать, но что-то не позволяло ей сделать это, она лишь открывала рот, но из него не вырывалось ни одного звука. И это хорошее расположение? Что ж, видимо, ей действительно повезло! Магичка держалась из последних сил, она не может проявить слабость или страх, это не достойно Ворона! Она должна доказать, что не напрасно на нее потратили пятьдесят лет в замке ордена! Любую боль можно вынести с честью! Даже такую, что поглотила и тело, и сознание.
  
  ***
  
  Вокруг темно и холодно, кажется, что ее вывернули наизнанку и забыли вернуть в нормальное состояние. Голова раскалывалась и, казалось, что мозг стал жидким и теперь плещется в черепной коробке. Что-то внутри булькало, во рту появился неприятный привкус крови. Похоже, она так сильно пыталась сдержать рвущийся наружу крик, что прокусила губу насквозь. Проклятые клыки! От них столько проблем! Но без них точно будет тоскливо и неудобно.
  
   - Уже все, - Вселяющий ужас стоял совсем рядом, но не приближался, он даже старался не говорить, давая Алисии прийти в себя.
  
   - Это радует, - язык вязало, словно она съела хурму, а сам язык распух и с трудом помещается во рту. Мерзко! Так она ощущала себя лишь один раз в жизни, когда Эрнесто Беспощадный затащил её в захудалый трактир и напоил гномьим элем. Она и до этого пила спиртное, приходилось, но не в таком количестве и не такого мерзкого качества. На следующее утро у нее было точно такое же состояние, а вот Эрнесто был полон сил и бодрости, хотя и выпил в три раза больше нее.
  
   Девушка слегка приоткрыла глаз. Как же хорошо, что в помещении полумрак! Взгляд ничто не режет, ничто не кажется, непростительно ярким и омерзительно насыщенным.
  
   - Держи, - дознаватель протянул магичке кусок чистой шелковой ткани и исцеляющее зелье. - Обычно, тем, кто сюда попадают, подобное не предлагают.
  
   - Не сомневаюсь, - сипло ответила Алисия, отмечая, что её уже не так сильно раздражает голос Вселяющего ужаса. Он был все еще до омерзительного противным, от него все еще хотелось не то почесаться, не то выбросится в окно, но эти чувства стали на толику меньше. - Ты не переживай, на мне все быстро заживает. Как-никак орочья кровь.
  
   - Говоришь об этом с гордостью.
  
   - Мне всегда ставят это в укор, а я не вижу ничего дурного в своем происхождении, - на душе было как-то пусто, а мысли так и норовили разбежаться в разные стороны. - Ты видел то же, что и я? Ты видел его?
  
   - Я не должен перед тобой отчитываться.
  
   - Не должен, - подтвердила девушка, продолжая буравить взглядом ворона. Хотя какой в этом смысл? Сейчас она выглядит скорее уж жалко, чем внушительно. Ее магия другая, она как разрушительная волна, сметающая все вокруг, она не так ужасающая, как сила дознавателя.
  
   - Я видел твоего мертвеца и могу подтвердить, что ты веришь в то, что это Эрнесто Беспощадный.
  
   - А что ты? - Алисия принялась обрабатывать рану на губе. Пройдет всего пару дней и от нее останется лишь маленький шрам, а после и от него следа не останется. Благодаря матери у нее ускоренная регенерация, так что ей стоит гордиться орочьей кровью, текущей в её жилах.
  
   - Я не делаю выводов. Я лишь вижу чужими глазами, ощущаю чужие эмоции, этого вполне достаточно. Я изложу главе башни факты, те, что знаешь ты и те, на которые не обратила внимание. Решение будет принимать он - это его обязанность, - сухо ответил Вселяющий ужас. - А теперь иди. Тебе стоит отдохнуть и набраться сил перед завтрашним днем, - мужчина подошел к небольшому аккуратному шкафчику, из недр которого извлек небольшой пузырек. - Это тоже тебе.
  
   - Зачем? - девушке с трудом удалось подняться на ноги. Ее мутило, качало, а перед глазами все плыло. Да уж, теперь она начинала понимать, почему дознавателей недолюбливают. Они и внешне, судя по всему, не красавцы, голоса у них мерзкие, так еще и магия отвратительная. От нее остается дурное послевкусие и желание помыться.
  
   - Твоя воля сильна, пришлось с ней повозиться. К тому же, мне было нужно больше информации о твоем знакомом, так что я слегка задел твои особо чувствительные участки памяти. Это зелье поможет тебе успокоиться в случае необходимости.
  
   - И каковы же последствия? - Алисия быстро спрятала флакончик. Не стоит отказываться от подобных подарков, ведь их делают неслучайные люди и не просто так. Наверное, ей стоило бы разозлиться на Вселяющего ужас, но сил на это не было, да и желания что-либо делать тоже. Она все еще вывернута наизнанку и это омерзительно.
  
   - Память хранит много секретов, даже от нас самих. В её глубинах есть бесконечное количество информации, все, что мы видели, слышали и ощущали с момента рождения, - начал пояснять Ворон. Он и рад был бы промолчать, не изводить морщащуюся от его голоса Алисию, но в двух словах на её вопрос не ответить. К тому же, даже ему иногда хочется поговорить, осознавая, что его слушают. Тяжело, когда собственная магия в тягость, но ничего уже не изменить. - Ты можешь не помнить, что видела, в тот момент, когда выбралась из утробы матери, но твоя память сохранила это. Каждый миг твоего бытия. Теперь, это может начать всплывать наружу. Во снах, в резких вспышках воспоминаний...в галлюцинациях. Всего пару дней, но успокоительное тебе точно потребуется.
  
   - Ну, спасибо, что ли, - девушка поплелась куда-то вперед, не особо понимая, куда идет.
  
   - Ориентация в пространстве тоже нарушена, - констатировал факт Ворон. - Повернись на сорок пять градусов и иди. За дверью тебя уже ждут, так что до своей комнаты доберешься без проблем.
  
   Алисия ничего не ответила, просто сделала то, что ей сказали. Ей мысли все еще путались и категорически отказывались собираться в кучку, разбегались в сторону, словно напуганные светом тараканы, но даже в таком состоянии девушка осознавала, что опытный дознаватель не мог случайно задеть чувствительные участки её памяти. Ему это зачем-то нужно... Возможно после она об этом подумает, а может, нет... Магичка не была уверена в том, что стоит пытаться что-то понять. В конце концов, все Вороны служат на благо Императора, если они что-то делают, значит, так нужно.
  
  ***
  
   - Такая маленькая, - измученный женский голос казался невероятно родным и успокаивающим, даже, несмотря на то, что был похож на рычание. - Слишком маленькая для орка, любой поймет, кто она.
  
   Алисия ощутила острую боль в плече, казалось, что кто-то впился в него острыми зубами. Пронзительный крик вырвался из её горла, и только теперь девушка поняла, что это плачь младенца, а она сама очутилась в теле новорожденного ребенка. Она все сидела, слышала, понимала, но была не в состоянии контролировать происходящее.
  
   - Вот так, теперь я признала тебя, но остаться с тобой не смогу. Вождь убьет и тебя и меня, если узнает... Пусть лучше думают, что духи забрали тебя.
  
   Алисия увидела перед собой лицо орчихи, самой настоящей, без примеси чужой крови. Это абсолютно точно была её мать, смотрящая на нее с непонятной печалью и тоской. На удивление орчиха довольно-таки хорошо изъяснялась, словно много говорить для нее было не в новинку. Странно, ведь орки не очень-то разговорчивы, а из-за особенностей строения челюсти и торчащих клыков их речь была невнятной и нечленораздельной. Женщина надела на шею новорожденного, перепачканного кровью ребенка подвеску из простого кожаного шнура и пожелтевшего клыка. Алисия сразу узнала его, ведь частенько любовалась этим украшением, что было для нее дороже любых самоцветов.
  
   - Я отнесу её в замок, - послышался холодный мужской голос.
  
   Теперь магичка в теле младенца увидела рыжеволосого эльфа, вот только он не казался слишком уж женственным и изящным. Даже удивительно, что такие бывают в природе, но, что еще более удивительно, так это то, что мужчина не смотрел на нее с брезгливостью. Несмотря на весь холод его льдистых, бледно-серых глаз, во взгляде эльфа не было отвращения ни по отношению к орчихе, ни по отношению к ребенку полукровке.
  
   - Да, мы знали, что так будет, - ответила женщина, передавая дочь мужчине. - Моя часть договора исполнена, твоя тоже, нас больше ничто не связывает.
  
   - Ты справишься? - сухо поинтересовался эльф, закутывая девочку в свой плащ. В это самое мгновение Алисия ощутила приятный аромат хвои, смешанный с грозовой свежестью - запах отца.
  
   - Да, скажу, что духи забрали мою дочь, решив, что она слишком слаба. Муж не расстроится, ведь ему нужен сын, - ответила орчиха. - Дети часто умирают. По тем, кто не способен выжить, никто не плачет. Иди, и будь осторожен. Орки не любят эльфов, шастающих по нашим степям.
  
   - Говоришь так, словно волнуешься за меня.
  
   - Ты не так плох, как другие, - безразлично ответила орчиха, в её голосе не было ни сожаления, ни злости, ни нежности. Она словно говорила с кем-то чужим, а не с отцом своего ребенка.
  
   - Прощай.
  
   - Прощай, - голос женщины был почти не слышан.
  
   Алисия понимала, что её уносят, что ей это не нравится, об этом говорил её надрывный крик, который никого не трогал. Новорожденную девочку ждала участь всех полукровок - оказаться в замке на Скорбной скале. И хорошо, что так, ведь её могли убить, бросить умирать на холоде в ночи. Ребенок продолжал плакать, требовать справедливости и материнского молока, но судьба жестока, будущего Ворона ждала иная участь.
  
  ***
  
   Алисия открыла глаза, осознавая, что она находится в Теневой башне, в выделенной ей комнатушке. В теле была неприятная слабость, а голова слегка кружилась, казалось, что она все еще ощущает запах хвои и грозы, тепло исходящее, от мужчины, что был, судя по всему, её отцом. Это было последнее, что она ощутила в своем сне-воспоминании. Её родители были друг с другом добровольно, хотя, благоразумно скрывали свою связь. Не удивительно, ни орки, ни эльфы не одобрили бы подобного, особенно если учесть, что женщина была замужем.
  
   - Вот уж не думала, что подобное можно вспомнить, - девушка достала потрепанный кожаный шнурок с клыком. Это, действительно, подарок матери, орчиха, подарившая ей жизнь, не просто родила её, но и признала. Это не вызвало в душе магички никакого отклика, а само воспоминание, казалось бесполезным. Лучше бы что-то другое всплыло в её памяти, что-то, что помогло бы выполнению её задания или пониманию того, как мертвец мог ожить и ходить по улицам столицы, как ни в чем ни бывало. Одно Алисия могла сейчас сказать с уверенностью - она не дитя любви. Здесь что-то другое... Какой-то договор. Интересно, какой? Хотя, стоит ли об этом рассуждать? Она не собирается искать родителей, а на их планы ей глубоко наплевать. Для нее существует лишь Император, человек благодаря которому она имеет все, что нужно. Её семья - Имперские Вороны, так было и будет всегда.
  
   Магичка поднялась на ноги и направилась к небольшому медному тазику с ледяной водой. Еще слишком рано, но уснуть снова она точно не сможет, так что, стоит привести себя в порядок, выпить успокоительное и заняться делом. Было бы неплохо прогуляться по тихому, еще спящему городу, попытаться запомнить хитросплетение его улиц и переулков, попытаться привыкнуть к столице, а заодно подумать о том, что делать дальше и развеется. Она все еще была убеждена, что убийства связаны с ювелиром и его лавкой, так что, можно забраться туда и осмотреться там, но уже без хозяина.
  
   Неплохой план, но что намного важнее вполне осуществимый. В любом случае, сидеть без дела она не собиралась.
  
  
  Приступаем к выполнению плана
  
   В столовой было тихо и спокойно, ни души, а все от того, что время завтрака давно прошло, а до обеда было еще далеко. Все Вороны Теневой башни занимались своими делами, так что Алисии пришлось есть в полном одиночестве. Это было немного грустно, ведь тишина угнетала и давила, была непривычной для девушки, но в то же время она отмечала, что в одиночестве были и свои плюсы, ведь никто не мешал и можно было занять любое приглянувшееся место. Увы, это было единственным преимуществом, ведь остывшие остатки и без того, не самой вкусной еды, не самое лучше, что может быть.
  
   - И почему только у меня такое ощущение, что день будет отвратительным? - магичка ощущала себя весьма странно, но вот что послужило этому причиной: воздействие дознавателя, странный сон-воспоминание или само дело и странные камни, слишком красивые и идеальные для того, чтобы быть настоящими.
  
   Алисия твердо осознавала, что Теневая башня не для нее, здесь все её сдерживает и сковывает, не дает проявить свою мощь. Её готовили к иному, но здесь все её способности не нужны, да и само расследования были непонятны девушке. Слишком сложно... В Грозовой Башне, все ясно и понятно - у тебя есть обязанности, ежедневные дела: тренировки, служба в дозоре, постоянные задания Императора и главы Башни. А здесь? Алисия была предоставлена сама себе, никто не говорил ей, что делать, не давал график дежурств и занятий. А сегодня даже Арландо не появлялся, словно решил сделать вид, что новой напарнице нет вовсе. И что ей делать? Самой идти в его кабинет? А если его там нет? И что с её допросом? Какие выводы Черная Тень сделал из воспоминаний, которые Вселяющий ужас вытащил из головы вороненка? Нет. Идти и спрашивать напрямую нельзя. Алисия прекрасно понимала, где её место и какого положение в иерархии Имперских Воронов. Ей не положено задавать вопросы. Идти искать напарника тоже не стоит, но уже по другой причине. Девушке не очень-то хотелось общаться с этим полукровкой и снова выслушивать, что она ни на что не годна. К тому же, никто не говорил ей, что она должна ходить за этим вороном, как приклеенная.
  
   Решительно отодвинув от себя поднос с пустыми тарелками, Алисия поднялась на ноги. У нее есть собственный план, вот его она и будет воплощать в жизнь, заодно и с городом познакомиться поближе. Пусть это неприятно, но полезно, к тому же, всегда есть шанс увидеть что-то интересное, ну, или кого-то, что более желательно.
  
   Стремительно спускаясь по лестнице, девушка размышляла о восставшем из мертвых мертвеце, убеждала себя в том, что в первую очередь должна думать об убийствах, ведь именно это ей поручили. Получалось это у не очень хорошо, и как следствие, снова начала подступать ноющая мигрень.
  
   - Куда собралась? - раздался зычный голос стража башни. Полудемон, нагло преградил девушке путь, но при этом не проявлял агрессии и даже не задерживал её, Рафаэля вполне можно было обойти при желании.
  
   - Я думала, что ты должен следить за приходящими, а не наоборот, - Алисия замерла на месте.
  
   - Я должен следить за всем, что происходит в башне, - Каменная стена сложил руки на груди. - Так куда ты собралась?
  
   - В город, - спокойно ответила магичка. - Или тебе нужно более конкретная информация? Увы, с адресом у нас проблемы, я пока с трудом ориентируюсь в столице, да и карту не приобрела.
  
   - Меня больше интересует, зачем ты покидаешь башню? - страж выудил из-за пояса книгу и перо, демонстрируя, что собирается тщательнейшим образом записать.
  
   - Тогда так и стоило спрашивать, - Алисия с трудом подавила улыбку. Эта груда мышц смотрелась весьма нелепо с книгой и маленьким пером. Казалось, что он в принципе, не должен уметь ни читать, ни писать, но внешность оказалась обманчивой. - Я вообще заметила, что в Теневой башне, часто задают неправильные вопросы.
  
   - Хорошо, зачем? - спокойно ответил полудемон. Казалось, неприятное замечание новенькой вообще его не волновало, что было удивительно учитывая, насколько горячим и неудержимым нравом нападают демоны и те, в чьих жилах течет хотя бы половина их крови. Любое слово или взгляд они воспринимали, как оскорбление. Но Рафаэль был не таким, он сохранял спокойствие.
  
   - Хочу прогуляться, осмотреться, навестить подозреваемого.
  
   - Одна?
  
   - Без понятия, где мой напарник, так что да.
  
   - Ты его хотя бы искала? - страж что-то быстро писал, при этом не выказывая никакой заинтересованности.
  
   - А должна?
  
   - Это тебе знать положено, а не мне, - Каменная стена отошел в сторону. Он свою задачу выполнил, остальное его не касается. Главное точно зафиксировать, кто, куда и зачем ушел и когда вернулся, а заодно выпроваживать непрошеных гостей. Последние, хотя появляются и не часто, но зато проблем доставляют массу.
  
   - Значит, не должна, - накинув на голову черный капюшон плаща, украшенного иссиня-черными перьями, магичка все-таки вышла из башни.
  
   Она не умела быть незаметной, не обладала навыками, необходимыми для скрытного проникновения, но зато у нее хорошо была развита интуиция. К тому же, в проверке её гипотез Арнальдо ей не помощник, ведь мужчина полагается на опыт, знания и анализ собранных материалов и доказательств, как его и учили. Алисию же обучали иначе, давая понять, что нутру нужно доверять всегда, оно никогда не обманет. В этом есть смысл в бою, на войне... И здесь от интуиции тоже будет толк. Девушка верила в это, а потому решительно направлялась к своей цели.
  
  Город шумел и гудел, казался странным живым существом, внутри которого по какой-то причине обитают люди. Жители столицы были заняты своими обычными делами: кто-то праздным бездельем, кто-то работой, а некоторые незаконными делишками. Алисию безумно раздражал этот муравейник с его нескончаемым бурлением кипением и мельтешением, а потому магичка старалась поскорее достигнуть ювелирной лавки, которую до сих пор считала подозрительной. Пускай, это просто ни на чем не основанная интуиция, но девушка не привыкла в себе сомневаться. Когда ты на поле боя, решение нужно принимать быстро и ни о чем не сожалеть, так почем здесь должно быть иначе?
  
   Алисия незаметно для себя все ускоряла шаг, практически срываясь на бег. Столица давила на нее, довлела и угнетала, казалось настоящим склепом. Магичка не любила все эти каменные нагромождения, именуемые домами, ей больше по душе были степи и леса, ощущение тишины, умиротворения и свободы. Внезапно, краем глаза зацепилась за нечто необычное, вынуждающее её остановится. Это было яркое пятно, которое становилось все более четким, теперь девушка могла разглядеть то, что привлекло её.
  
   Прямо посреди толпы стоял эльф, почти полностью скрытый под темно-зеленым шерстяным плащом. Он явно был одет не по погоде, но вовсе не это заставило Алисию остановиться, а то, что мужчина, стоя посреди толпы, проходящей прямо сквозь него, пристально смотрел на саму магичку, словно ожидая от нее каких-то действий. Если присмотреться, то можно было разглядеть пряли золотисто-рыжих волос, выбивающихся из-под капюшона. Совсем такие, как у самой Алисии. Это был тот самый мужчина, что забрал её у матери - отец.
  
   Но что он делает здесь? Почему смотрит на нее, с такой укоризной, словно она не оправдала его надежд? Разве он имеет на это право?
  
   Сильный толчок в спину от пробегающего мимо горожанина заставил девушку вздрогнуть и прийти в себя. Морок рассеялся, и никакого эльфа уже не было видно.
  
   - А вот и обещанные видения и галлюцинации подоспели, - поморщилась магичка.
  Ей нужно быть внимательней и отделять видения от реальности. Её этому учили, так что все, что нужно, это собраться и взять себя в руки. Да и об успокоительном забывать не стоит - в её положении это очень полезная вещица. Алисия тряхнула головой и продолжила свой путь, но на этот раз без спешки, в её состоянии не стоит торопиться.
  
   Интересно, почему она вспоминает именно эти моменты? Она не видела родителей будучи в сознательном возрасте, никогда не сожалела о своей судьбе, ведь понимала, что не может рассчитывать на любовь и понимание, на обычное принятие себя. Слова матери, услышанные во сне лишь подтверждение этому. Чем больше магичка размышляла над произошедшем, тем больше злилась на Вселяющего ужас. Он слишком глубоко забрался в пучины её памяти, затронул то, что не стоило ворошить. А ведь обещал, что не станет этого делать.
  
   Никому нельзя верить!
  
   Хотя... Стоит ли злиться по этом поводу, она ведь ничего не могла изменить, а приказы не обсуждаются. Такова судьба каждого Имперского Ворона - безграничное подчинение. Нужно перестать об этом думать. У нее есть дела более важные - покончить с убийствами странного любителя чужих глаз.
  
   А вот и лавка! Наконец-то, удалось добраться до нее. Сегодня здесь настоящее столпотворение - городские красотки и их покровители, просто те, кто способен позволить себе дорогую покупку толпились входа, толкаясь, ругаясь похуже портовых грузчиков и солдатни.
  
   - Что же тут происходит? - Алисия замерла на почтительном расстоянии. Связываться с этой толпой не хотелось, ведь она могла и не сдержаться и покалечить кого-нибудь, особо нервного и не понимающего от кого нужно держаться подальше.
  
   Девушка, укрывшись в тени одного из домов, внимательно вслушивалась в гомон посетителей ювелирной лавки и просто пробегающих мимо людей, пытаясь вычленить полезную информацию. Благо, что наследственность у нее для этого занятия хорошая, ведь, что орки, что эльфы обладают отменным слухом.
  
   Удлиненные уши магички слегка подергивались, шевелились, словно пытаясь повернуться в том направлении, откуда исходит что-то интересное. До чего же трудно! Неужели нельзя говорить по существу? Что мужчины, что женщины трещали без умолку. И все же, даже в этом бессвязном шуме Алисия сумела слышать кое-что интересное для себя. Оказывается, через месяц в столице будет грандиозный праздник, который устраивает лично Император. Поговаривали, что правитель намерен лично выйти к народу и веселиться с простыми людьми. Именно это новость взбудоражила общественность. Это поистине значительное событие заставило горожан выстраиваться в очереди к портным, сапожникам и ювелирам, скупать все, что только можно. Все мечтали столкнуться с венценосной особой, а некоторые особо мечтательные красавицы и вовсе были уверены, что смогут покорить сердце молодого императора.
  
   Смешно. Но люди верят в сказки, и не только люди, это свойственно многим народам.
  
  Магичка, сложив руки на груди, облокотилась о стену дома. Похоже, ей придется задержаться в городе. Что ж, все к лучшему. Забираться в лавку стоит в темноте, а не при свете дня, на глазах свидетелей. К тому же, стоит понаблюдать за подозрительной лавкой, а заодно все еще раз продумать, да и быть в курсе местных слухов тоже может оказаться весьма полезно для дела.
  
  ***
  
  В это же время в Теневой башне
  
   Арнальдо понятия не имел, что делать с порученным ему делом. У него не было никаких зацепок, а преступник был неуловим настолько, что казалось, что он всесилен. Никаких следов и улик, никаких предположений и свидетелей. Даже дознаватели и алхимики лишь разводили руками, не зная, как помочь Ворону. В этом деле не обошлось без магии, но кто мог пойти на преступление и ради чего? Основная доля магов на континенте приходится на Орден Имперских Воронов, остальная делится между эльфами и людьми, иногда встречается искра таланта и у других рас, но уже реже. Есть, конечно, еще демоны, но их сила в ином, да и не действуют они так аккуратно. Это дело сводило с ума мужчину, не давало спокойно спать, да и начальство постоянно требовало отчета и результатов. А откуда ему взяться, этому результату? А тут ещё Алисия со своими галлюцинациями и мертвецами!
  
   Дверь кабинета Ворона бесшумно открылась, и на пороге появился Вселяющий ужас. Дознаватели редко появлялись на других этажах башни, еще реже они выходили в город. Все это заставило полуэльфа напрячься и заволноваться. Неспроста это все!
  
   - Ну, что у нас плохого?
  
   - Почему сразу плохого? - Вселяющий ужас, не дожидаясь приглашения, которого все равно не будет уселся на свободный стул.
  
   - Ты по другой причине не заявился бы, - Арнальдо слегка поморщился. Голос его коллеги Ворона был омерзительным, он причинял практически физическую боль, не говоря уже о том, что вызывал головную боль. - Давай сразу к делу.
  
   - Давай, меня это вполне устраивает, - Вселяющий ужас умолк, словно подбирая нужные слова, еще раз размышляя, стоит ли что-то говорить вообще. Хотя, с другой стороны, он уже потратил время и силы на то, чтобы спуститься, так что не стоит сомневаться. - Алисия. Присмотри за ней.
  
   - Ты что-то нашел в её памяти?
  
   - А восставшего из мертвых мертвеца тебе не достаточно? Тот, чей прах развеян над морем, не должен ходить среди живых.
  
   - Так это правда?
  
   - Да, но дело не только в этом. Её память полна интересных мгновений. Они вкусные, сочные, яркие, будь на то моя воля, я бы с удовольствием выпил их до дна, до последней капли, - шелестящий голос дознавателя был полон неги и пугающего желания. Очередное доказательство того, что он порождение монстра, противоестественной связи, от которой даже у повидавших многое обитателей замка на Скорбной скале и семи башен волосы вставали дыбом от ужаса и непонимания.
  
   - Говори прямо, в чем дело? - только этого ему не хватало! Мало ему проблем, так еще другие появляются! За что ему это? Он явно чем-то прогневил богов и начальство!
  
   - В предназначении, в планах других и странном договоре между орчихой и эльфом из Дома Осени, в её характере и упрямстве, в том, что её нет в башне, а её память так и не стабилизировалась. Это моя ошибка, но удержаться было сложно, зачастую мне приходится есть всякую мерзость, а тут такой деликатес...
  
   - Я тебя понял, - Арнальдо нехотя поднялся на ноги. Не будет ему покоя! Да и Вселяющий ужас совсем не помогает, говорит загадками и намеками, полагая, что этого вполне достаточно. Вот только, это не всегда так! Как же все это бесит! - Куда она направилась?
  
   - Без понятия, этого не было в её воспоминаниях.
  
   Ворон раздраженно заскрежетал зубами. Мало того, что ему приходится общаться с Вселяющим ужас, слушать его омерзительный голос, так ему еще и поручения дают! Так он и знал, что от Алисии будут одни проблемы! Несущей Смерть нечего делать в Теневой башне! И все же, полуэльф направился к дверям, ведь он несет ответственность за проблемную новенькую.
  
   Что же касается дознавателя, он так и остался сидеть на стуле в чужом кабинете. Двигаться и куда-то идти абсолютно не хотелось, к тому же на него нахлынули размышления. Вселяющий ужас снова и снова анализировал те фрагменты воспоминаний, которые ему удалось подсмотреть в чужой памяти. Алисия была вкусной, пробуждала зверский аппетит, желание снова попробовать её воспоминания и мысли. Самое занимательное в этом было то, что девушка не помнила все то, что привлекало дознавателя. Это были далекие видения, которые не могли стать осознанными воспоминаниями, но они имели важное значение для становления личности в целом. То, что ему удалось узнать, было весьма занятным и пробуждало интерес. Давненько с ним подобного не случалось и это не удивительно, ведь обычно ему приходится пробовать воспоминания весьма сомнительных личностей - скучных, неинтересных, пустых и мелочных. Так можно вполне войти во вкус и начать выбираться в город. А почему бы нет? Это у него в крови!
  
   - Что-то происходит... Уже давно, - Вселяющий ужас устало поднялся со своего места и поплелся к выходу. Ему стоит вернуться на свой этаж, там намного спокойней и уютней, никто не будет ему мешать. К тому же можно будет спокойно поговорить самому с собой. Его звук собственного голоса не сильно-то раздражает, он вполне может его слышать. - Это началось не с появлением Алисии, она всего лишь звено в цепочке событий. Занятно... Весьма занятно...
  
   Вселяющий ужас, многое увидел и почувствовал, вот только рассказать обо всем главе башни Ворон не торопился. Почему? Он и сам не знал ответа на этот вопрос. Возможно, его преданность главе ордена и Императору не так уж велика? Мужчина не сбрасывал этот вариант со счетов, хотя и не был убежден в этом. Ему было интересно наблюдать за происходящим, ощущать власть знаний, иметь возможность выбора... Выбор? Обычно Вороны об этом не задумываются...
  
  ***
  
   Оказывается, наблюдать за мельтешением в городе очень даже интересно и занятно. Люди, эльфы, гномы и прочие личности, снующие туда-сюда, представляли собой весьма занятное сборище. Они отличались от Имперских Воронов, чем больше Алисия наблюдала за ними, тем отчетливей было это осознание. Хотя, если задуматься, то Вороны из разных башен тоже не похожи друг на друга. У них разная жизнь, разные задачи и понимание своей роли, да и в самих башнях царят различные порядки. Полукровки Теневой Башни одни из самых свободных в этом смысле, хотя и им не сравнится с теми, кто служит в Башне Странствий.
  
   Девушка тяжело вздохнула - странные думы последнее время посещают её голову. Не сказать, что это плохо, но и хорошего тоже ничего нет. Даже ей самой начинает казаться, что в её душе и голове зародились сомнения. Это непозволительно! Алисия ругала саму себя, пыталась понять, что же её тревожит и как с этим бороться, стоит ли это делать. Магичка отчетливо осознавала, что пытается понять, где же её место в жизни. Глупое и бесполезное занятие, ведь права выбора у нее нет, и никогда не будет. Глава Ордена не станет спрашивать, что хочется глупому вороненку, он примет решение самостоятельно. Алисия осознавала, что боится этого решения, боится оказаться там, где не сможет служить Императору, там, где каждый день будет каторгой и мучением. Такое иногда случается, ей уже доводилось видеть подобное.
  
   Страх не должен сопровождать Имперского Ворона, он недопустим и опасен, ведь может пошатнуть основы Империи. Девушка ощущала себя предательницей и от того на душе становилось окончательно тошно и беспросветно.
  
   За собственными мыслями и наблюдением за лавкой время пролетело незаметно, на город опустились мягкие сумерки, а улицы опустели. Редкие прохожие еще сновали туда-сюда, спеша по своим незавершенным делам, но город уже стих. Вот и замечательно! Теперь можно забраться в лавку и осмотреться. Забавно, она вполне могла бы воспользоваться служебным положением и магией, разогнать всех и давно уже осмотреть лавку, но все же, не поступила так. Интуиция подсказывала Алисии, что нельзя действовать в лоб, а раз так, то стоит сдерживать бурлящую орочью кровь.
  
   Девушка бесшумно шмыгнула к лавке. Двери были уже заперты, окна наглухо закрыты, а из самого дома не доносилось ни единого звука. Странно. Хозяин никуда не уходил, для сна еще слишком рано, тогда, почему так тихо? Тишина раздражала, неприятно резала слух, была предвестником чего-то нехорошего. Магичка давно поняла, что перед битвой или нападением всегда пронзительно тихо. Оттого-то Вороны Грозовой Башни предпочитают шум, крики и громогласные раскаты хохота и брани.
  
   Не церемонясь, Алисия просто выбила дверь, срывая её с петель. Благо, что физических сил для этого у нее было предостаточно, вот только как теперь быть со скрытностью? Шум поднялся такой, что, наверняка, все обитатели дома, если и спали, то проснулись, а если нет, то мчатся, либо за городской стражей, либо сами намерены поймать грабителей. Девушка мысленно отругала себя - если уж она придумывает план, то нужно потрудиться и следовать ему. Думать! Она должна думать, контролировать себя и осознавать, что ошибка будет дорого ей стоить. Магичка замерла на пороге, подергивая ушами, пытаясь уловить малейшие звуки, предупреждающие об угрозе. Тишина. Мертвая тишина была всюду.
  
   - Не к добру это, - Алисия направилась к витринам, где еще недавно было множество украшений, созданных молодым перспективным ювелиром, что уже умудрился стать настоящей сенсацией. Если верить слухам, которые сегодня девушке довелось услышать в толпе, сам Император пожелал оценить творения мастера. Возможно, это только слухи, но слухи не рождаются на пустом месте. И это еще один повод для того, чтобы начать действовать решительно - жизнь Императора может оказаться в опасности.
  
   Девушка прошла в торговый зал. Здесь ничего не изменилось, было все так же чисто и аккуратно, разве что прибавилось запахов, что еще не выветрились после многочисленных покупателей и просто решивших поглазеть на красоту. Украшения покоились на своих местах, дожидались своих новых владельцев, приковывали к себе взгляд, пробуждая алчность и желание присвоить себе эту красоту. Ничего подозрительного или необычного и все же... Алисия уставилась на одно из украшений - подвеску с крупным идеально крупным изумрудом, напоминавшим своим оттенком нежную весеннюю траву. Камень завораживал, увлекал в свои глубины, где горел небольшой трепещущий огонек. Он был не виден тем, кто не обладает магией, не знает природы и сущности вещей, но наделял украшение особой привлекательностью. Это действовало на подсознательном уровне и не поддавалось контролю. И как она только не заметила этого раньше?! Почему более опытный Арнальдо не увидел этой весьма важной мелочи, которая могла многое изменить? Взгляд магички метнулся к соседнему камню, в нем жизненного огня уже не было, а вот в другом камне, что лежал в сторонке, этот свет все еще присутствовал, хотя уже и затухал. Вот в чем дело! Этого огня не было в тех камнях, которые они видели, когда приходили в лавку. Сердце забилось чуточку быстрее, а царящая вокруг тишина продолжала действовать на нервы.
  
   - Алхимия? - девушка подалась вперед, тянясь рукой к одному из украшений, чтобы прочувствовать энергетику, исходящую от него.
  
   Алхимия была весьма сложной в применении и изучении отраслью магии, мало кто из Воронов мог её освоить, это удавалось лишь тем, кто обладал большим даром и умом. Алхимия требовала точности, твердой руки, обширных знаний, точного расчета, умения все держать под контролем и анализировать, а еще быстроты реакции и авантюризма. Камень, который Алисия держала в руках, совершенно точно был порождением алхимии, что соединила материю и дух.
  
   В голове магички появилась какая-то пока что еще не сформировавшаяся, но уже неприятно зудящая мысль. Оставалось лишь ухватиться за нее и вытащить на поверхность, понять, наконец-то, что происходит.
  
  Чутье снова не подвело Алисию. Сначала она услышала звук приближающихся шагов, сердцебиение и чужое дыхание, затем появился знакомый запах, девушка буквально кожей ощущала своего напарника, без которого превосходно провела целый день. Арнальдо все ближе и явно недоволен, его эмоции прямо-таки рвутся наружу, вызывая неприятную дрожь. И все же, несмотря на состояние напарника и свое собственное, магичка вздохнула с облегчением - она больше ни одна и, учитывая обстоятельства, это было весьма кстати. Девушке не хватала опыта и знаний для того, чтобы во всем разобраться и принять верное решение. Нужно было действовать и действовать решительно, устранив угрозу раз и навсегда. Но как это сделать и кто настоящий враг: ювелир или его поставщик, а может, кто-то еще. Магичка склонялась ко второму варианту, хотя проще было бы убить обоих. А что? Это вариант, который бы сразу решил все проблемы. В черных глазах загорелся опасный огонек, а рука сама потянулась к тесаку, который Алисия всегда носила с собой. Даже магия не потребуется, достаточно будет просто применить грубую силу - все, как она любит и умеет. Зачем все эти правила и сложности? Это не по ней... Проблемы нужно решать жестко и без сомнений.
  
   - Что ты здесь забыла?! - зашипел появившийся полуэльф, прожигая спину Алисии злобным взглядом. Как же хочется придушить этого глупого, только что оперившегося вороненка, не способного думать головой. Хорошо еще, что он догадался, где её искать! - Наше положение многое позволяет, но и ко многому обязывает! Мы не должны врываться без веских причин в дома и лавки, мы служим в Теневой башне, а не в Призрачной! Что ты вообще...
  
   - Посмотри, - девушка не собиралась слушать ворчание напарника, а потому просто протянула ему украшение, в котором был жизненный блеск. Арнальдо тоже одарен, так что все поймет и сам, достаточно подсказать ему, в каком направлении думать. - Здесь полно таких камней, хотя некоторые уже опустели и угасли. Это секрет успеха местного ювелира, а вовсе не уникальный талант.
  
   - Что? - мужчина опустил непонимающий взгляд на украшение. Совсем не такую реакцию он ожидал от Алисии. Девушка была спокойна, задумчива и явно чем-то озадачена и даже зла.
  
   - Эти камни вне всяких сомнений результат алхимии, поэтому они такие идеальные, так завораживают и приковывают взгляд. Каждое украшение, созданное руками, Маттео наделено особой магической силой. Возможно, это сделано для того, чтобы разбогатеть, может, еще для чего-то, это уже не имеет значения.
  
   - И что с того? Это не повод считать нашего ювелира убийцей и без приглашения вваливаться в его дом! Магия не под запретом, ею может пользоваться любой, кто захочет и способен на это.
  
   Арнальдо внимательнейшим образом изучал камень. Глубина его цвета, огранка, размер - все было уникальным, камень приковывал взгляд, завораживал, звал в свои глубины, а огонек внутри, казался живым. Неудивительно, ведь алхимия соединяет живое и неживое, превращая одно в другое. - Хотя это повод задуматься о том, кто их создал... И из чего, - ворон поднес украшение ближе к глазам, замечая, что огранка у камня необычная, изначально камень был идеально круглым!.. Неужели? Это казалось невероятным, но кажется они, наконец, нашли зацепку! Точнее не они, а Алисия, но вот последнее уже не важно!
  
   - Это повод забеспокоиться, ведь магией обладают не так уж много существ, - Алисия бросила на Арнальдо злобный взгляд. Если он не желает замечать очевидного, то она объяснит. - Среди людей магов практически нет и все они на пересчет, занимают особое положение в обществе. Эльфы боле одарены в этом смысле, но они не опустятся до поставок камней в человеческую лавку, демоны... Алхимия не их специализация, дроу тоже не станут заниматься этим, да и все остальные тоже. Тогда, кто поставляет камни? Поставщиком этих камней назвался человек, но он не выглядел, как маг... К тому же, сам подумай, что послужило основой для них? Здесь замешана алхимия, а это значит, что изначально была нужна живая материя... Нечто идеально круглое и прекрасное.
  
   - Да понял я уже, понял! Это и есть глаза наших жертв - в них секрет успеха нашего ювелира, - раздраженно шикнул Ворон, до которого уже дошло, что же напоминают ему камни. То, почему в одних есть свет, а в других нет, он тоже понял. Все зависит от того, насколько давно они были сделаны, чем свежее материал, тем больше сверкают самоцветы. Алисия с самого начала напала на верный след, пускай это банальное везение и случайность. - Похоже, у Вселяющего ужас сегодня появится еще работа. Нужно как следует потолковать с этим Маттео, да и его поставщика не помешает достать.
  
   - Сомневаюсь, что получится, - Алисия огляделась вокруг, пытаясь понять, что же её тревожит. Она была в растерянности, ведь, несмотря на понимание всей опасности их положения, понятия не имела, как быть дальше. - Дом пуст, здесь нет никого, кроме нас, хотя хозяин дома никуда не уходил. Он словно растворился в воздухе, даже запаха не осталось... Нет ни звуков, ни ощущений, ничего.
  
   - Пойдем, проверим, - Арнальдо решительно направился к лестнице, ведущей на второй этаж, где располагались жилые помещения. Его весьма тревожили слова напарницы и все происходящее, да и сама магичка задала весьма верные вопросы. Им нужно разобраться с тем, что здесь творится в кратчайшие сроки. На этот раз убийца не сможет сбежать! Вот только вполне может статься, что бежать уже и не надо, ведь Алисия считает, что дом пуст, а ее чутью можно доверять.
  
  Марионетка
  
  Магичка привыкла доверять своим инстинктам и это не удивительно, ведь на протяжении пятидесяти лет её учили контролировать все свои органы чувств, анализировать, сопоставлять факты, различать малейшие звуки, запахи, движение воздуха, учитывать каждую мелочь. Алисия с уверенностью могла сказать, что дом пуст, но в то же время она не заметила, как Матео покинул свою мастерскую. Неужели здесь есть тайный выход? Но в городских домах подобные вещи ни к чему! Происходило что-то странное, к тому же из головы никак не выходил тот факт, что в деле замешана алхимия. Это дело казалось все труднее и запутанней и далеко не факт, что именно ювелир убийца, скорее уж этим промышляет его поставщик. Но если все так, то где сам Матео? Мысли с невероятной скоростью мелькали в голове магички, но ни одна из них не задерживалась в голове. Девушка твердо могла сказать лишь одно, для того, чтобы остановить жуткие убийства в столице нужно убить и ювелира и его поставщика! Эти двое виновны, и даже, если одного из них это не касается умереть должны оба. Так будет правильней.
  
   - Это последняя комната, - Арнальдо, даже не пытаясь быть скрытным и тихим, толкнул дверь, последней не осмотренной комнаты. Казалось, что он уже и сам осознал, что дом пуст.
  
   - Как я и говорила, я не слышу чужого дыхания или сердцебиения, - девушка смотрела себе под ноги. - Знаешь, я не могу вспомнить запах нашего ювелира. Здесь было много запахов, но, ни один не относился к Матео...
  
   - Не удивительно, - Ворон отошел в сторону, позволяя напарнице увидеть то, что находилось в последнем помещении дома.
  
   Девушка замерла на пороге - прямо перед ней, в пустой комнате, где из мебели был лишь стул, с поникшей головой сидел сам ювелир. Вот только молодой мастер не дышал, не шевелился. Мертв? Не похоже. Что-то есть во всем этом противоестественное, к тому же у смерти особый аромат, который такие Вороны, как она приучены чувствовать при любых обстоятельствах. Алисия подошла к Матео вплотную. Теперь, она могла лучше рассмотреть тело их подозреваемого и то, что удалось разглядеть при детальном изучении ей совсем не нравилось.
  
   - Что это? - Алисия была удивлена, но даже это не могло заставить её проявить эмоции. Скорее уж магичка была в ступоре - с подобным ей еще не доводилось сталкиваться, да что, скрывать, она даже не слышала о подобном. Подобные вещи не входили в курс её обучения в замке.
  
   - Судя по всему весьма искусная марионетка, - ответил Арнальдо, напряженно озираясь по сторонам. Позор! Как он мог не заметить это при разговоре с ювелиром?! Здесь либо его полный провал, либо им противостоит невероятно сильный маг. Оба варианта не устраивали Ворона, ведь всем известно, что сильнейшие маги - полукровки, служащие Императору, а марионетками, так и вовсе занимались в Призрачной башне. Так что, остается первый вариант? Признать свою некомпетентность полуэльф категорически отказывался.
  
   - Но он был, как настоящий, совсем не такой, как сейчас, - Алисия прикоснулась рукой к холодному телу, только сейчас осознавая, что все это время Матео был каменной статуей. Вот почему он не имел запаха! Но как? Сейчас девушка была способна увидеть всю фальшь этого создания, ювелир лишь отдаленно напоминал настоящего человека.
  
   - Жизнь в марионетку вдыхает магия ее создателя. Чем сильнее магия, тем меньше сомнений возникает у окружающих в том, что марионетка - живой человек. Нашего ювелира создал настоящий мастер, от того-то ни я, ни ты ничего не заподозрили.
  
   - Я заподозрила, - покачала головой Алисия, продолжая осматривать 'тело'. Это было весьма увлекательное занятие, хотя и не помогало понять, как же её смогли провести. В тот момент, когда она общалась с ювелиром, то слышала, как в его груди бьется сердце, как он размеренно дышит, как похрустывают его больные суставы при движении, да и голос был настоящим. Сейчас же, от этого не осталось и следа. Эту марионетку породила весьма могущественная магия.
  
   - Ты подозревала совершенно другое, - скривился Арнальдо.
  
   - Да... И все же, я оказалась права, - упрямо твердила девушка, желающая, чтобы её заслуги, наконец, признали. Всем приятна похвала, даже Имперским Воронам. Алисия была еще очень юна, можно сказать, что она только вступила во взрослую жизнь, так что, для нее это было особенно важно. Магичка хотела признания, чтобы её перестали считать Вороненком - добиться этого непросто.
  
   - Да, права, но сейчас это уже не имеет значения. Даже, если убивал Матео, он всего лишь марионетка, так что не может быть признан нашим убийцей - любителем чужих глаз. Ни главу башни, ни меня - это не устроит, нужно найти кукловода!
  
   - Это поставщик, - уверенно произнесла Алисия. Для нее все было очевидно и плевать на то, что доказательств нет. Да кому они нужны, если есть интуиция и собственные умозаключения. Тот факт, что в Теневой башне так не принято работать не сильно волновал девушку. Главное устранить угрозу столице и Императору, именно для этого её направили сюда, а как она это сделает это уже дело десятое.
  
   - Поставщик, о котором мы ничего не знаем, даже имени, - не стал спорить Арнальдо. - Нам это ничем не поможет. Мы без понятия, где его искать и зачем, он все это затевает.
  
   - Ради денег? - предположила магичка.
  
   - С его-то уровнем? - насмешливо бросил более опытный Ворон. - Нет, с его уровнем в магии, ему деньги не нужны. Особенно если он чистокровный! Его сразу же возвысят, примут в Ковен и дадут все, что он пожелает. Сильнейшие маги - вороны, но те самородки, что встречаются среди людей, всегда обласканы властью и богаты. Нет, Алисия, здесь дело в другом, так что нам нужно любым способом добраться до этого таинственного поставщика. Да и камни стоит изучить досконально!
  
  - Кар!
  
   - А вот и ты, друг мой, - Арнальдо подошел к распахнутому окну, в которое влетел большой ворон. Это была благородная и ухоженная птицы, чьи угольно-черные перья буквально светились и искрились в лунном свете, а маленькие пуговки-глазки были полны ума и некой мудрости, которую достигают лишь к старости и то не все. - Лети в башню, пусть пришлют алхимика.
  
   - Кар! - ворон склонил голову на бок, оглядел помещение и магов, словно запоминая все, что видит. Лишь после этого гордая птица взмахнула крыльями и стремительно полетела к башне.
  
   - Всегда мечтала о почтовом вороне, - вздохнула Алисия.
  
   - Это не просто почтовый ворон, он мой друг и напарник, не то что... - мужчина осекся.
  
   - Не то, что некоторые, - закончила за него девушка. Как это ни странно, но обиды не было, что скрывать, она и сама была не рада такому напарнику. Слишком уж у него много самомнения и гордыни, да и стремления научить чему-то у него не наблюдалось.
  
   - Сейчас не время это обсуждать.
  
   - А я не обсуждаю. Что дальше делать будем? - Алисия внимательно осматривала марионетку. Удивительная работа: детальная, точная, реалистичная, на такое способен настоящий мастер. Магичке было сложно скрыть или подавить свое восхищение, она бы точно так не смогла - у нее не хватило бы на это ни внимания, ни терпения, да и как любила поговаривать Нильда, руки у нее не оттуда растут.
  
   - Ждать! Либо нашего алхимика, либо поставщика или кого-то еще. Так что веди себя тихо и не высовывайся.
  
   Алисия ничего не ответила, она не могла оторвать взгляда от Матео. Что-то в этой марионетке было ей знакомо, то ли внешность, то ли магия, исходящая от него, то ли то мастерство, с которым она была изготовлена. Странно. Очень странно, ведь о марионетках она знала лишь из теории, на практике ей не приходилось сталкиваться с подобными игрушками. Так почему ей это знакомо? Как там говорил вселяющий ужас? Мы помним все, даже если сами не осознаем это. Ну, или что-то в этом роде. Девушка нахмурившись, провела рукой по камню - он казался живым и слегка вибрировал. Этого точно не было всего миг назад, и она точно может сказать, что это такое!
  
   - Назад!!! - Алисия резко отскочила в сторону, моментально создавая защитную сферу вокруг себя и Арнальдо. В следующее мгновение прогремел взрыв такой силы, что прочное сооружение сложилось, как карточный домик, погребая под своими завалами двух воронов.
  
   Темно, тесно, не пошевелиться, в ушах до сих пор звенит и гремит, гул не желает стихать - в такие моменты магичка особенно ненавидела свою наследственность и острый слух. Тяжелые плиты и камни все сильнее давили на защитный барьер, начавший покрываться трещинами, еще немного и их завалит по настоящему, да и воздуха у них на двоих не так уж много. Алисия даже дышать старалась через раз, чтобы продлить их время.
  
   - Похоже, мы все-таки засветились, - недовольно проворчал ворон, пытаясь удобней устроится в тесной уже потрескавшейся сфере.
  
   - Как скоро прибудет алхимик?
  
   - Учитывая тот шум, что мы устроили, скоро сюда примчится городская стража и старшие следователи, так что нас откопают, главное продержаться, до их прихода.
  
   - Не выйдет, - девушка пыталась найти выход из сложившейся ситуации. Неужели Арнальдо не понимает, что они не могут просто ждать? Это не тот случай. Совсем не тот!- Слишком мало воздуха, да и давление на щит велико, он не выдержит. Я специализируюсь на атакующих заклинаниях, бьющих по площади, а не на защите.
  
   - Ты еще и щит нормальный сделать не можешь? - обвинительно зашипел полуэльф.
  
   - Это говорит тот, кто вовсе это делать не умеет, - Алисия с трудом подавила в себе желание врезать напарнику. - Ты даже не заметил ловушку, да и среагировать не успел.
  
   - Это не моя специализация...
  
   - Просто заткнись, - шикнула девушка, прикасаясь ладонью к своему щиту. - У нас и так воздуха мало, неужели так сложно понять, что нужно помолчать!
  
   Воцарилась звенящая тишина, она раздражала, злила, выводила из себя, но говорить было нельзя, даже дышать им не стоило. Нужно что-то предпринять. Обязательно нужно! Они не могут погибнуть так глупо и бесполезно, такая смерть не подобает Имперскому ворону, особенно, когда они не исполнили приказ Императора. Алисия злилась, орочья кровь вскипала в жилах, разум затуманивался. Все, что она умеет это убивать и разрушать - этому её учили. Девушка злобно заскрежетала зубами - она не может сдаться!
  
   - Ты, что удумала? - голос напарника звучал напряженно и даже испуганно.
  
   - Собираюсь расчистить нам путь, так что будь готов, сейчас будет жарко, - криво оскалилась магичка. - Как говорится, клин клином вышибают. Раз нас завалило вследствие взрыва, значит, я устрою еще один, который все сотрет в порошок и расчистит нам путь!
  
   - С ума сошла?!
  
   - Не бойся, все под контролем, - усмехнулась Алисия. Её уже не остановить, ведь магия струится по жилам, бежит от сердца к кончикам пальцев, намереваясь вырваться на свободу. Губы беззвучно шептали заклинание, перед глазами появилась кровавая пелена, уши заложило - так всегда бывает перед использованием мощных заклинаний.
  
   Очередной взрыв сотряс город, разнесся эхом по безмолвным улицам, окончательно будя уставших за день горожан. Над тем местом, где еще недавно стояла ювелирная лавка, бушевало черное пламя, пожирающее все, до чего дотягивалось, оно слизывало камни, плиты, остатки здания.
  
  Собственная магия не может причинить вреда, а потому Алисия не волновалась, что же касается напарника, то было бы неплохо, слегка сбить с него лоск и блеск. Ему будет полезно, а заодно он поймет, что не стоит с ней шутить. Свое имя она способна оправдывать в полной мере! Огонь продолжал бушевать, слизывая то, что осталось от крепкой ювелирной лавки, испуганные жители столицы, выглядывали в окна, выбегали на улицу, кричали, живо обсуждали произошедшее, предполагали самое ужасное, включая нападение и начавшуюся войну.
  
   В ушах шумело, гудело, на губах играла кривая усмешка - будь на то её воля, она бы с легкостью стерла этот город с лица земли. Как же хорошо! Ей нравится это! Всегда нравилось! Ведь магия, скрытая в её душе и теле слишком велика, она все время рвется на свободу, что-нибудь уничтожить или разрушить. Лишь в бою она ощущала себя свободно, легко и беззаботно, в полной мере наслаждалась жизнью. Жила... Сдерживаться было непросто, этому приходилось долго и упорно учиться, а это всегда давалось маленькому вороненку тяжело. Даже сейчас, после использования одного небольшого заклинания, ей было мало, хотелось продолжить, продемонстрировать свою мощь. Это все орочья кровь, что бурлит в её жилах!
  
   Орочья кровь...
  
   Орки суровы, беспощадны, они воины, не знающие жалости, те, кто возвел убийство и разрушения в культ. Их жизнь война, убийства, выживание в суровых степях. Алисия точно знала, что им бы понравилась её мощь, они бы смогли принять даже полукровку, ведь уважают силу. Только силу.
  
   - Алисия, прекрати это!!!
  
   Тон Арнальдо явно говорил о том, то что-то не так, но девушке было не до этого, ведь её снова посетили воспоминания о былом, снова перед глазами было то, что она видела, но не могла помнить. Совсем не вовремя, но контролировать это магичка была не в состоянии. Алисия стояла посреди усиливающегося пламени и наблюдала за отцом.
  
  ***
  
   Мужчина внимательно рассматривал ребенка, в котором текла его кровь, в его взгляде легко читалась борьба с самим собой. Будучи эльфом, он считал смешение крови с другими рассадами позором, оскорблением величайшему народу в этом мире. Но в то же время, ему пришлось пойти на неприятную и опасную связь с орчихой, а все для того, чтобы родился ребенок. Сейчас, смотря на маленькую девочку, свою дочь, Мелэдир испытывал смесь омерзения, презрения и чего-то непонятного, практически теплого. Пушок на голове младенца только пробивался, но уже сейчас понятно, что у девочки будут его волосы и даже в чертах лица, пока что еще не сформировавшихся, эльф неумолимо видел себя. Странно. Странно и необычно, а потому эльф продолжал внимательнейшим образом изучать дочь, пытаясь понять, что же он чувствует и должен чувствовать.
  
   - Мелэдир, ты все-таки решился, - раздался холодный голос.
  
   - Да, - ответил мужчина, не сводя взгляда с ребенка. - Я всегда довожу начатое до конца. Теперь остается лишь провести ритуал и ждать, когда время все сделает за нас.
  
   - Её матери, естественно, ты всего не сказал, - усмехнулся второй эльф, подошедший достаточно близко, чтобы маленькая полуорчиха могла его увидеть. Этот мужчина был похож на её отца, такой же высокий, сильный, с длинными рыжими волосами, вот только они были краснее, ярче, а взгляд льдистых глаз был полон высокомерия, презрения и брезгливости.
  
   Алисия недовольно захныкала, давая понять, что ей это все не нравится, но на нее никто не обращал внимания. Эльфам было плевать на желания неразумного младенца, судьба которого стать орудием в их руках и планах. Малышка повышала голос, плакала все надрывней, но это не возымело никакого эффекта. Ребенок быстро умолк, исподлобья смотря на отца и его собеседника.
  
   - Её матери все равно, что станет с этим отродьем, - Мелэдир все-таки определился со своим отношение. Его дочь - орудие в его руках. Ему пришлось опуститься, переступить через себя, вступить в противоестественную связь с орчихой и отступать эльф не собирался. Мужчина перевел взгляд на своего собеседника. - Скажи мне лучше другое, Турранеф. Ты все подготовил?
  
   - Да, хотя и считаю, что это неверно.
  
   - У нас нет иного выбора! Мы должны положить конец всему! Этот ребенок именно то, что нам нужно. Я все просчитал, изучил множество книг, летописей, легенд, произвел расчеты и нашел подходящее племя орков, подходящую женщину. Я год жил в степях, терпя лишения, наблюдая за тем, чтобы беременность проходила, как надо, наполняя плод магией. Теперь пути назад уже не будет. Она сыграет свою роль, как и все мы!
  
   - Ты, сошел с ума, брат, - скривился Турранеф, смотря Мелэдира со смесью ужаса и жалости. - Но, как ты и сказал, у нас не такой уж большой выбор. Нужно провести ритуал в кратчайшие сроки, пока все факторы благоприятствуют нам, а после отправить ребенка в замок Имперских воронов. Подальше от глаз, чтобы никто не догадался, чья она дочь и что мы затеваем!
  
   - Да, - усмехнулся эльф, чей взгляд потерял крупицы теплоты. Это была мимолетная блажь, не более. - Обучением займутся Вороны и, зная их, можно сказать, что они справятся со своей задачей превосходно! Неважно, в какую башню её определят, в любой она получит нужные навыки, а после судьба сама вернет её к нам.
  
   - Судьба? Скорее уж твой расчет!
  
   - Это одно и то же. Идем брат, нужно продолжить наше дело!
  
  ***
  
  - Алисия! Алисия!!!
  
   Девушка ощутила сильный удар по лицу, во рту появился солоноватый привкус горячей крови, а голове тут же начало проясняться и видения начали исчезать, уступая место реальности. Магичка усилено заморгала, прогоняя остатки видения.
  
   - Наконец-то! Немедленно прекращай это! - рычал полуэльф, грозно сверкая глазами. Но помимо страха в его взгляде был еще и ужас, теперь Арландо в полной мере осознал, насколько опасна его напарница. - Неадекватная идиотка! Контролировать себя надо!!!
  
   - Сейчас уберу, - тихо пробормотала девушка, замечая, что ей заклинание не стихло после применения, а наоборот все усиливается, уже начиная перекидываться на соседние здания. Вокруг уже не было праздных зевак, они с воплями ужаса разбегались в разные стороны, вереща о том, что Вороны предали Императора. В воздухе пахло дымом, пылью и чужой магией. Алисия давно заметила, что магия имеет запах, который перенимает у своего владельца. Когда она заявила это наставникам, те подняли её на смех, но это не смогло пошатнуть уверенность юного Вороненка в свое правоте. Надо бы запомнить этот запах, кто знает, может быть, если ей повезет, она еще наткнется на этого мага-любителя чужих глаз.
  
   - Живее!
  
   Алисия сосредоточилась, пытаясь взять под контроль собственную магию. Это было непросто, требовало большого напряжения и сил, умения концентрироваться. На лбу проступили прозрачные капельки пота, тело трясло, в ногах появилась неприятная слабость - но девушка не сдавалась. Пламя подчинилось - зашипело, грозно зарычало, словно бешенная гончая и отпрянула обратно к своей создательнице. Медленно, неохотно магия растворялась в воздухе, оставляя дома и людей целыми. Подобное было непривычно для Алисии, ведь обычно от нее требовалось уничтожать, а не сдерживаться и заниматься самоконтролем. Тяжело. Выматывающее. На грани её возможностей. И все же, она справилась.
  
   - Вот так-то лучше, - Ворон с облегчением вздохнул. Сегодня ему точно влетит от главы башни, и тот факт, что они напали на след убийцы и неизвестного мага, который может оказаться опасным. Но, это не так важно, ведь они выжили! Можно даже сказать, что дважды. - Что ты устроила?! У тебя мозг вообще работает? - Арнальдо набросился на девушку, стоящую посреди руин с таким лицом, словно она вообще не понимает, как здесь оказалась и что делает.
  
   - Ничего особенного, просто увидела кое-что, - пожала плечами магичка. Снова эти видения.... Почему они преследуют её? В этом есть какой-то смысл или нет? Алисия не была уверена в том, что ей стоит влезать в это дело и дальше. Это все не для нее. Нужно просто рассказать главе башни о том, что с ней происходит, а дальше её просто отправят в замок или в Башню Молчания на лечение.
  
   - Снова мертвеца? - напрягся ворон.
  
   - Нет, но это не лучше, - вдохнула девушка, окончательно приходя в себя. Теперь она в полной мере могла оценить результат своих не совсем обдуманных действий. Хотя, стоит ли волноваться? Результат достигнут - они оба живы. Улики и все следы уничтожены, как и лавка - вне всяких сомнений, это большая проблема, но это лучше, чем самим оказаться на том свете. - Нам стоит думать о нашем маге. Далеко не каждый способен сделать бомбу, тем более такую разрушительную. К тому же, судя по тому, как она сработала, наш враг был недалеко и наблюдал за происходящим.
  
   - Или создал свою марионетку таким образом, чтобы она взорвалась при обнаружении.
  
   - А не слишком ли высокий уровень? Я хотя и не привыкла недооценивать противника, но единицы способны использовать несколько видов магии.
  
   - Лучше переоценить, чем недооценить, - Арнальдо хмуро оглядел руины. Эти разрушения Черная тень не оставит без внимания, так что нужно срочно придумать оправдание.
  
   - Да, наверное, ты прав... На нас напали, причем, не опасаясь того, что начнется охота за убийцей, - магичка не понимала действий злоумышленника. Проблема была в том, что она и не хотела этого делать. Девушке хотелось вернуться в башню, в свою временную комнату, накрыться плащом с головой и уснуть. У нее не осталось сил, никаких. Внутри словно что-то оборвалось. Виною всему воспоминания. Они не растревожили её душу, не причиняли боль, ведь она никогда не сомневалась в том, что родители вряд ли бы смогли полюбить её. Любовь... Это слово не для таких полукровок, как она. Алисию тревожило совсем другое - тот факт, что она является частью чьего-то плана. Какой ритуал отец провел над ней, и что самое главное для чего? Что нужно этому странному эльфу из дома осени. Ради того, чтобы у него появился ребенок с нужными характеристиками он пошел на неприятную для себя связь. Его цель должна соответствовать этой жертва. В том, что для эльфа это жертва, никаких сомнений не возникало. Нужно пообщаться на эту тему с Вселяющим ужас - этот Ворон может забраться в её голову и все выяснить. Плевать на боль и ощущение беззащитности, она готова пройти через что угодно, ведь в противном случае это может навредить Императору. Она его верная служанка, для нее честь умереть за него, но если она уже стала чьей-то фигурой в неизвестной игре, стоит перестраховаться.
  
   - Нужно возвращаться в башню и обо всем доложить, - с обреченностью в голосе произнес Ворон, заметивший спешащих к месту взрыва коллег и городскую стражу.
  
   - Да, нужно, у меня есть важное дело...
  
   - И какое же?
  
   - Тебя это уже не касается, Ночной кошмар. К нашей работе это не имеет никакого отношения, - буркнула Алисия, все еще незнающая, что делать с пробудившимися видениями, собственными мыслями и воспоминаниями. От её выбора зависит слишком многое - непосильная ноша для того, кто не желает принимать никаких решений вовсе.
  
  
  Очередные воспоминания
  
  Алисию не стали слушать и допрашивать, её наблюдения, мысли и предположения никого не интересовали, ведь она была чужой в Теневой Башне. Неопытный вороненок не мог внести ясности в происходящее, к тому же именно по её вине произошел второй взрыв. Тот факт, что это спасло жизнь и ей, и Арнальдо, мало кого волновал. Девушку просто отправили отдыхать в ее комнату, в то время, как опытные вороны будут решать, что делать дальше. После того, как стало известно, что в деле об убийствах замешан алхимик, да еще способный создавать невероятно реалистичные марионетки, это у этого расследования сразу же повысили приоритет. Закончить его следовало до того, как начнутся празднества, ведь отменять торжество и беспокоить народ никто не станет. Это опасно, чревато неприятными последствиями, но в тоже время иного пути не было. Паника и чувство всеобщего страха не нужны Императору. Естественно в решении этого дела не нужна помощь неопытной полукровки, только пытающейся понять, где её место. Можно даже сказать, что про Алисию забыли, что было только на руку магичке, у которой были свои планы. Нет. Она вовсе не собиралась вмешиваться в расследование, искать поставщика камней, это бессмысленно и может помешать другим Воронам. Гораздо правильней заняться решением своих собственных проблем, которые возникли после её направления в Теневую Башню. Единственным, кто мог ей помочь в этом деле - Вселяющий ужас. Дознаватель влез в ее голову, взбудоражил воспоминания, теперь ему и разбираться с последствиями. Неприятно? Однозначно. Но выбора у нее нет. Видения слишком реалистичны, они полностью подчиняют её, заставляя потерять связь с реальностью. Это опасно не только для нее, но и окружающих. Но это было не основной причиной, по которой девушка намеревалась разобраться в собственном прошлом, залезть туда, куда полукровкам не стоит соваться, ни при каких обстоятельствах. Алисия не могла смириться с тем, что она игрушка в чужих руках. Если и быть фигурой, то только в руках Императора, которому она обязана всем.
  
   Именно поэтому магичка направилась не в свою комнату, а на этаж дознавателей. На этот раз, лестница и башня не казались пустыми, ведь Вороны торопливо бегали туда-сюда с озабоченными лицами, что-то обсуждали, создавали видимость бурной деятельности. А может, и взаправду были заняты. Вникать в это дело не хотелось. Несмотря на то, что Теневая башня ожила и забурлила, этаж дознавателей был все так же пугающе тих. Казалось, что здесь какое-то особое пространство, иной мир, нежели во всем остальном здании. Стараясь не думать о подобного рода глупостях, Алисия направилась к нужно двери.
  
   Стоило магичке подойти к кабинету, как дверь со скрипом распахнулась, и навстречу девушке выплыл Вселяющий Ужас. Именно выплыл. Алисия впервые осознала, что когда дознаватель передвигается, кажется, что он плывет в воде, Ворон даже руками специфически при ходьбе дергает. Черные глаза уставились на девушку выжидающе, но при этом, давая понять, что Вселяющий Ужас ждал магичку. Алисия поймала себя на то, что у нее внутри все холодеет от первородного ужаса. Раньше такого не было. Неужели все дело в том, что она уже ощутила не себе, на что способен это полукровка?
  
   - Нам нужно поговорить!
  
   - Поговорить? Уверена? - послышался в ответ мерзкий смешок.
  
   - Говорить буду я, а ты слушать, - тут же добавила девушка, понимая, что разговаривать с дознавателем весьма болезненно и неприятно, даже, когда он не пытается забраться к ней в голову. - Ну, а потом, все равно придется тебя выслушать.
  
   Вселяющий Ужас кивнул и отошел в сторону, пропуская Алисию в свой кабинет. К нему редко приходят добровольно, так что нельзя было упускать такой момент. Мужчина ухмыльнулся - он знал, что магичка придет к нему снова, что сама будет искать встречи. Это было предсказуемо, он даже время новой встречи смог определить с точностью до секунды. Да и все вопросы Ворон знал заранее - для такого, как он, это не проблема.
  Алисия, тем временем устроилась на стуле, сделала глубокий вдох, чтобы успокоиться и собраться с мыслями. В голове настоящая мешанина, не желающая формулироваться в слова. Такое с ней бывает. Нужно лишь поднапрячься и вспомнить о самом главном, ухватиться за саму суть, потянуть за нее и все сразу прояснится. Управляться с собственными мыслями магичку научил ни кто иной, как Эрнесто Беспощадный. Алисия до сих пор не понимала, зачем это понадобилось палачу, но была безмерно благодарна за помощь. Пожалуй, после Тильды, Эрнесто первый, кто проявил интерес к вороненку. Вот только он погиб... Погиб, чтобы так странно воскреснуть и предстать перед Алисией.
  
   - Ты пришла помолчать и подумать? - зашелестел Вселяющий Ужас заставляя девушку скривиться от омерзения. Отличный способ приводить других в чувства!
  
   - Поговорить, о том, что ты забрался слишком глубоко в мою память, хотя обещал этого не делать. Теперь меня преследуют видения, настолько ясные и четкие, что я теряю связь с реальностью.
  
   - Прости, но ты такая вкусная, - усмехнулся Ворон, не сожалея о том, что сделал. - Я бы попробовал еще, но на этот раз без обещаний. Я переоценил себя, решив, что сдержусь. Был неправ. Лишь за это прошу прощение.
  
   - Это уже не важно! Я хочу знать больше! Хочу понять, почему моя память постоянно подкидывает мне эти картины...
  
   - Не так... Ты хочешь понять, в чьих руках ты стала орудием. Лишь это тебя страшит, Несущая смерть. Ты боишься, что никогда не принадлежала Императору. Так ведь?
  
  лисия смотрела прямо в глаза дознавателя и молчала, его слова были правильными, она боялась стать орудием в чужих руках, оказаться оружием, направленным против Императора. Но, несмотря на всю правоту Вселяющего ужас, девушке хотелось хорошенько врезать ему за сам факт того, что Ворон усомнился в ней. В её преданности, в её воле, в её силе и предназначении. Собственные страхи лишь подливали масла в огонь, приводя душу в смятение. Что ей делать? Отрицать очевидные факты или признать свою собственную ущербность. Магичка молчала, думала, хотела, чтобы кто-то принял решение и разобрался в происходящем вместо нее. Так было всегда! Глава ордена всегда говорил, что она не способна принимать решение и руководить, действовать самостоятельно, а её удел подчиняться командирам. Это правильно! Это вполне устраивало Алисию, не стремящуюся ни к чему другому, кроме служения. Но, что делать теперь? На лбу проступили капли пота, начала пульсировать тоненькая жилка. А Ворон все ждал её слов, ведь она заявила, что будет говорить. До чего же нелепо! Девушка поджала губы, превратившиеся от напряжения в тонкую полоску - нужно следовать плану, который у нее был. В конце концов, ничего плохого от воспоминаний не будет, просто все прояснится, и она сможет успокоиться, снова вернуть былую уверенность.
  
   - Я хочу вспомнить, - взгляд Алисии прояснился, в нем появилась решительность и уже знакомое Вселяющему Ужас упрямство.
  
   - Что именно?
  
   - Ритуал и то, что было после него!
  
   - После него была вся твоя жизнь, - прошелестел маг.
  
   - Хорошо, достаточно просто ритуала, - не отступала девушка.
  
   - Думаешь, сможешь понять, что они с тобой сделали? Я видел, но не смог сделать этого, а ведь я старше, умнее, опытней, знаю намного больше, - насмешливо протянул Вселяющий ужас. Ему не доставляло удовольствия видеть, как собеседница кривиться от каждого звука слетающего с его губ, но вместе с тем, было нечто приятное и невероятно притягательное в том, что его вынуждены слушать. Вынуждены добровольно, по собственной воле и глупости. Ворон уже ощущал приятный привкус воспоминаний и мыслей девушки, тех самых, что пробудили в нем аппетит. Первосортные воспоминания, не то, что те, которыми ему приходится питаться обычно. Хочется прикоснуться к ним снова, без сопротивления согласиться выполниться просьбу Алисии, но собственные принципы сдерживали мужчину.
  
   - А если пойму? Если увижу то, что не заметишь ты?
  
   - Я видел все.
  
   - Но ты мог не придать внимания чему-то важному.
  
   - Почему ты хочешь увидеть, а не спросить? - дал подсказку Ворон. Он останется голоден, но девчонке не будет больно, а его аппетит не разыграется еще больше. Если ничего не предпринять, дать магичке то, что он хочет, соблазн может оказаться слишком велик, и он сорвется. Что тогда останется от Башни и ее обитателей? Что станет с ним самим, с его показной преданностью Императору?
  
   - Потому что могу доверять лишь себе.
  
   - Вороны преданы лишь Императору, разве нет? Так почему ты доверяешь лишь себе? Не этому учат в замке, - в голосе дознавателя послышались менторские нотки. Так принято говорить с нерадивыми учениками, не желающими усвоить не раз повторенные уроки.
  
   - Нас учат служить Императору, хранить ему верность, выполнять приказы, не задумываясь, не задавая лишних вопросов, - Алисия опустила голову, размышляя над словами Вселяющего ужас. Он говорил умные вещи, подталкивал к правильному решению - если она спросит, что видел дознаватель, то не будет боли, её душу и сознание не тронут, но тогда придется слушать омерзительный голос Ворона. Хотя, теперь она точно знает, что это не самое худшее, что может быть в мире. И все же, магичка хотела своими глазами увидеть то, что с ней сделал отец и его родственники, попытаться понять, зачем. В голове слишком много вопросов и основной из них: 'Зачем ей все это знать?', ведь у нее недостаточно знаний для того, чтобы в этом разобраться. И все же...
  
   Алисия вновь подняла пустой взгляд на Ворона, ожидающего ее решения. Она почти не думала, так что, возможно, следовало попросить еще время на размышления, сбежать, уйти, прийти в другой раз, когда мысли в голове улягутся, а кровь перестанет бурлить. Это было бы благоразумно.
  
   - Я хочу увидеть все своими глазами, - упрямо произнесла девушка, и лишь после этого до нее дошел смысл собственных слов. С ней подобное давно не случалось, ведь её долго учили сначала думать, а потом говорить.
  
   - Хорошо, это твое решение и я не против полакомиться тобой вновь.
  
   - Полакомиться?
  
   - Ты ведь не задумывалась о том, кто я?
  
   - Полукровка, как и все Вороны, - тихо ответила девушка, вновь заглядывая в бездонные колючие глаза. Все внутри сжалось, похолодело, словно сама смерть протянула к ней руки.
  
   - Да, полукровка... - усмехнулся Вселяющий Ужас. - Полукровка, у которого нет обычного имени. Тебе стоит больше задумываться о том, кто перед тобой, Алисия. Это определяет то, как себя вести, подсказывает, чего бояться, чего ожидать. Ты могла бы и сама понять.
  
   - Не надо меня учить, я хочу просто увидеть, что было в тот день... Хочу знать, что со мной сделали. Увидеть то, что видел ты. Сделай это! С остальным я сама, как-нибудь разберусь.
  
   - Что ж, будь по-твоему, но на этот раз не обещаю быть нежным и сдерживаться. Ты слишком вкусная, а я внезапно стал гурманом.
  
   - Кончай уже заливать, просто сделай это и все!
  
  На этот раз все было иначе и это пугало. Алисия думала, что знает к чему стоит быть готовой, а потому решительно требовала пробудить в ней нужные воспоминания. Но, похоже, она не учла всего. Леденящий ужас сковал душу и тело, магичка не могла пошевелиться, была не в силах произнести ни одного звука. Дознаватель еще ничего не сделал, не сказал, в голове не закипели мысли-воспоминания, а сердце уже сжималось. Беспричинный страх протягивал свои склизкие щупальца к безмолвной жертве.
  
   - Ты сама попросила, - мужчина положил руки на плечи девушки, чуть сдавливая их. - Повернуть назад невозможно, даже если ты этого захочешь.
  
   Острая жгучая боль пронзила тело Алисии, внутри все горело - это была настоящая агония. Уж лучше сдохнуть, чем добровольно терпеть подобное! Душу не просто выворачивали наизнанку, её рвали в клочья, вгрызались в нее зубами, отрывая от нее маленькие кусочки. Магичка задыхалась, хрипела, выпучивала глаза, силилась закричать, сбежать, что угодно, но прекратить эту пытку, но Вселяющий Ужас не отпускал её. Мир перед глазам мерк, исчезал, а сознание ускользало - Алисия отправилась в очередное путешествие в глубины собственной памяти. Она должна была увидеть то, что не могла запомнить осознанно, то, что не должна была вспоминать. Но так ли это? Зачем-то же они хранятся в её голове, дожидаются своего часа.
  
   Боль не оставляла девушку ни на одно мгновение, непрестанно напоминала о том, что происходи, не позволяя магичке растворится в самой себе и исчезнуть.
  
   - Смотри, - послышался омерзительный шепот Вселяющего ужас, на этот раз решившего держать Алисию за руку, крепко сжимая маленькую сильную ладошку. - Я буду рядом.
  
  ***
  
   Она снова младенец, снова непонимающе смотрит на отца и других эльфов, кожей ощущает угрозу, но не кричит. Она успокоилась и теперь напряженно ожидает своей участи. Алисия пыталась проанализировать то, что видит, уже по-настоящему запомнить каждую мелочь, которая впоследствии поможет ей разобраться в делах давно минувших дней. Девушка вполне могла бы забыться и заблудиться в прошлом, но боль и крепкая рука Ворона не давали ей заблудиться.
  
   - Фебрим, мы принесли ребенка, - голос Мелэдира звучал холодно и отстраненно.
  
   - Отлично, давно пора, - раздался дребезжащий голос старого эльфа. Он жил настолько долго, что даже на его лице начали появляться первые морщины, что было удивительно для представителей этой расы.
  
   - Давно? Ребенок не может родиться по одному желанию, его нужно зачать и выносить в утробе матери, - на мгновение в голосе отца, Алисия услышала раздражение и брезгливость. И куда только подевалось та теплота, что была в её первом воспоминании? Неужели ей показалось?
  
   - Знаю. Не надо меня учить, но ты мог бы и лучше стараться!
  
   - Ты тоже мог бы найти себе орчиху и стараться в свое удовольствие, - огрызнулся эльф. Вернувшись в родной дом, он снова стал самим собой - высокомерным ублюдком, считающим себя лучше других.
  
   - Хватит! - подал голос Турранеф, которому не улыбалось и дальше слушать препирательства этой парочки. - Мы здесь не просто так, а по делу! Нужно провести ритуал, а после избавится от этого, - эльф бросил брезгливый взгляд на ребенка, в котором воедино слилась кровь благородных и утонченных эльфов и грязных тупых орков.
  
   - Избавится от этого? - Мелэдир приподнял бровь.
  
   - Ты знаешь, о чем я, ребенку не место в нашем доме, ее стоит отправить в замок на Скорбной скале! К тому же, именно это входило в наши планы, или ты вдруг проникся отеческими чувствами?
  
   - Нет, - эльф отдал ребенка в руки нетерпеливого Фебрима.
  
   - Вот и хорошо, нам нельзя упускать такой шанс, особенно если учесть, на какие жертвы тебе пришлось пойти.
  
   - Да, на большие жертвы...
  
   - Тише вы! Пора приступать.
  
   Алисия продолжала напряженно всматриваться, пытаясь понять, что твориться вокруг. Увы, разговор эльфов не прояснял ситуацию, лишь давал понять, что она часть некого замысла. Но ведь это было известно и раньше! Оставалось лишь надеяться на то, что ритуал прояснит что-то.
  
   - Не надейся, - послышался насмешливый голос Вселяющего Ужас. - Я не смог ничего понять, ты и подавно. Пустая трата времени... Для тебя, но я могу насытиться, так что продолжай, маленький вороненок.
  
   Девушка не слушала мужчину, она внимательно наблюдала за тем, что происходило, лишь это имело значение. Фебрим уложил младенца на что-то напоминающее алтарь, вот только сделано оно было не из камня, как это бывает у людей или демонов, а из нежнейших сочных листьев. Маленькая Алисия, ощущая угрозу, разрыдалась, её надрывный крик, заполнял все вокруг, но никого не волновал. Старый эльф, достал небольшой мешочек со сверкающей пылью, которую щедро посыпал на ребенка, от чего кожа малышки начала сверкать и светиться. Красиво. Красиво, но больно. Нестерпимо больно. Каждая сверкающая песчинка впивалась в кожу, заставляя ребенка кричать все громче. На этом ритуал не закончился, ведь Фебрим начал читать заклинание. Обычно речь эльфов плавная, нежная, мелодичная, но на этот раз все было иначе, мужчина словно выплевывал каждое слово: слишком резко и грубо для эльфа. Казалось, что это и не эльфийский вовсе. Алисия ощущала, как все внутри бурлит, кипит, расплавляется, в ней что-то шевелилось, все глубже проникая в тело и саму сущность. Крик. Боль. Отчаяние. Страх. Темнота.
  
   Воспоминание закончилось, младенец больше ничего не видел и не слышал, ведь ребенок потерял сознание. Все было точно так, как и сказал Вселяющий ужас. Глупо. Она могла спросить, но вместо этого подвергла себя двойной пытке. Идиотка... Жаль, что подобные осознания приходят слишком поздно, но хорошо, что они вообще появляются.
  
  ***
  
  Стоя на коленях Алисия блевала в заранее подготовленное Вселяющим ужас деревянное ведро. Девушку выворачивало наизнанку, но это было ничто в сравнении с тем, что ей пришлось пережить раньше. К тому же боль, дискомфорт, неудобство - не имеют никакого значения для Имперских воронов, хотя удовольствия от них тоже не получить, если ты, конечно, не извращенец. В желудке давно ничего не осталось, но рвотные позывы продолжалось, теперь магичка иначе воспринимала слова напарника. 'Те, кто выворачивают душу наизнанку' - это вовсе не игра слов, а вывернуть наизнанку можно в прямом смысле этого слова. Руки и ноги дрожали, от слабости было невозможно подняться на ноги, на лбу проступила липкая испарина. Да уж, такими мало кому доводилось видеть Имперских воронов, их даже представить такими, никто не смел. И все же, они не так могущественны, у них тоже есть слабости и пороки, которые приходится тщательно скрывать от других. Алисия слабо ухмыльнулась, а после её вновь скрутило, да так, что казалось, что лучше умереть. А мысли продолжали мельтешить в голове магички, казались надоедливыми голодными мошками, от которых невозможно избавиться.
  
   - Ну, как, не зря это было? - ехидно поинтересовался Ворон, от чего его голос звучал еще более отвратительно и мерзко, добавляя девушки еще порцию отвратительных ощущений. Её буквально трясло от напряжения.
  
   - Зря, - с трудом ответила Алисия. К чему скрывать очевидное? Вселяющий ужас видел все, то же самое, что и она. Врать бессмысленно, это лишь покажет более опытному Ворону, что перед ним еще совсем юная девчонка, не способная понять свою роль в мире. Может быть, так оно и было, но Магичка не желала давать еще больше поводов для упреков.
  
   - Я предупреждал, но ты не стала слушать, так что мне тебя не жаль, - продолжал с наслаждением говорить мужчина, он смаковал каждое слово, прекрасно осознавая, какое воздействие его голос оказывает на Алисию. - Так что даже не надейся на помощь. Знаешь, мне даже нравится видеть тебя такой ничтожной и жалкой. Сейчас ты похожа на тех, кого мне притаскивают следователи на разговор по душам. Хотя... Это не отменяет того факта, что ты намного вкуснее. Работать с тобой сплошное удовольствие, так что, если захочешь еще что-нибудь увидеть из своего прошлого, просто скажи. Я всегда к твоим услугам.
  
   - Может, заткнешься уже? - зашипела девушка, продолжая обнимать ведро. Да, когда это уже закончится?! Мысленно магичка проклинала себя, дознавателя, своих родителей, убийцу и те видения, что побудили её ввязаться в это дело. Вот только проклятья ничего не решают и не могут помочь, да и не её специализация вовсе!
  
   - Нет! Иначе ты не поймешь, - продолжал издеваться Вселяющий ужас. Хотя по большому счету все его действия были направлены на благо Алисии, он стремился научить её, сделать так, чтобы она поняла, что на определенные действия не имеет права, а он сам её союзник. Возможно, единственный.
  
   - Я уже все поняла!
  
   - Этого недостаточно! Ты должна усвоить урок, чтобы больше не повторять ошибок! - безжалостно заявил Ворон. - Цени, что я вожусь с тобой, а не просто сдал главе башни!
  
   - Ценю, - прокряхтела Алисия, дрожащей рукой тянясь к бокалу ледяной воды. Ей стало намного легче, и если бы не голос дознавателя, то было бы вообще замечательно.
  
   - Не заметно.
  
   Девушка бросила на мужчину полный злобы взгляд, казалось, что она приноравливается перед тем, как вгрызться ему в глотку, как это делают дикие звери. В некотором роде так оно и было, ведь эта мысль посещала голову магички.
  
   - Ты не знаешь, что это за ритуал?
  
   - Нет, не знаю, - подтвердил Вселяющий ужас. - Я уже говорил тебе об этом, но ты захотела все увидеть сама. Весь вопрос лишь в том, для чего тебе это понадобилось? Ради дела и Императора? Сомневаюсь! Из-за того, что ты не доверяешь мне? Это уже более вероятно. Но ведь дело в другом, так? Ты эгоистка Алисия Несущая смерть! Ты хочешь верить в то, что получишь то, чего лишены все остальные полукровки! Семья! Тебе ведь нравилось думать, что родители хоть сколько-то, но жалели тебя, по-своему любили, ценили... Тебя всегда утешала мысль о том, что мать признала тебя...
  
   - Заткнись уже! - зашипела Алисия. Если бы она была в силах пошевелиться, то точно бы набросилась на надменного Ворона, который во всем прав. Именно эта правота выводила из себя девушку, заставляя злобно скрежетать зубами.
  
   - А ты заставь! - рассмеялся Вселяющий ужас, позаботившийся о том, чтобы у девушки не было сил на то, чтобы пошевелиться. И даже, если бы магичка не была в столь плачевном состоянии, то все равно не смогла бы противостоять ему. Мало кто на это способен, от того, его и сторонятся, даже дознаватели.
  
   - Зачем тебе это все?!
  
   - Затем, что мне стало любопытно... Такое случается крайне редко, так что не стоит упускать шанс, развлечь себя. Мы служим Императору. Мы живем ради Императора. Мы его карающий меч, щит, уши и глаза. Но иногда хочется чего-то еще, ты ведь и сама такая. Не смей отрицать, я видел тебя, попробовал на вкус, теперь мне известно о тебе намного больше, чем кому-либо еще. Я хочу знать, что же происходит, звено в какой цепи сейчас сидит передо мной.
  
   - Эти слова недостойны Имперского ворона!
  
   - Как и твои мысли! - безразлично ответил мужчина. - Наши жизни не принадлежат нам, у нас не должно быть воли, но при этом мы не марионетки. Императору это известно и все же, несмотря на это именно полукровки стали опорой трона и власти. Подумай на досуге, почему?
  
  
  Главное результат
  
  Подумай? О чем? О своей судьбе и роли? О решениях Императора и главы башни? Нет уж, увольте! Она не из тех, кому под силу подобное, да и нужды в этом нет. Не стоит оглядываться назад, пытаться осознать настоящее или загадывать в будущее. Судьба Имперских воронов беспрекословно исполнять приказы, быть опорой трона. Нет. Думать она точно не станет, и не важно, что говорит Вселяющий ужас. Путаться узнать о том, кто он такой, она тоже не станет. Ей все равно! Все равно!!! Тогда, чем ей заняться? Вот уже два дня о ней никто не вспоминает, словно и нет её вовсе в Теневой башне. Алисия сидела в своей комнате, ходила в столовую, возвращалась обратно к себе и все. Девушка успела выспаться, прийти в себя, видения перестали её тревожить, чего не скажешь о снах. Теперь её непрестанно преследовали кошмары, вспомнить которые, магичка была не в силах. В голове оставались лишь размытые образы и чувство тревоги. Каждый раз она просыпалась посреди ночи в холодном поту, не могла отделаться от ощущения, что к ней кто-то прикасался и до сих пор смотрит. Это сводило с ума, держать себя в руках становилось все трудней. А ведь всего несколько дней прошло! Тело Алисии отдыхало, в то время, как мозг и душа мучились и изнывали от постоянного напряжения. Так не могло продолжаться дальше! Но что тогда делать? В городе все успокоилось, жители столицы снова готовятся к празднику, обсуждают решение Императора инкогнито посетить веселье. Все уже начали забывать о взрыве и исчезнувшей лавке талантливого ювелира.
  
   - Кар!
  
   Девушка вздрогнула и повернула голову к узкому окошку, откуда доносился звук. Она не ожидала гостей или сообщений, да и собственного ворона у нее не было. Ей всегда говорили, что она не сможет о нем позаботиться, так что не стоит подвергать птицу опасности. Это было чистой правдой, ведь полуорчиху было трудно назвать ответственной, она вполне могла и позабыть покормить или впустить своего посыльного.
  
   - А ты, случаем, не ошибся? - Алисия направилась к черной птице, чье оперение сверкало. Казалось, что кто-то высыпал на него блестки, которыми нынче модно украшать платья. Красиво. Это сияние завораживало, от его вила становилось немного теплее на душе.
  
   - Кар! - в этом звуке отчетливо слышалось возмущение.
  
   - Хорошо, хорошо, почтовые вороны никогда не ошибаются, - девушка провела пальцем по крылу своего гостя. Приятно, словно к атласу прикасаешься. - Так что тебе нужно?
  
   - Кар! Кар-кар-кар! - птица указала клювом на свою лапку, к которой алой лентой было что-то прикреплено.
  
   - Ну, да, глупый вопрос, - виновато усмехнулась магичка, аккуратно развязывая узелок. Оказывается, она тоже мастер задавать глупые вопросы, не нуждающиеся в ответе. - Письмо? Может быть из замка? Было бы неплохо... - Алисия поймала себя на мысли, что хочется вернуться в замок на Скорбной скале. Там ей было намного уютней и спокойней. - Так, что тут у нас? 'В три у городских часов черного квартала', - ни подписи, ни какой-то еще информации, просто время и место. Ну и кому она, интересно, понадобилась? И самое главное зачем? Должна ли она идти или предупредить кого-нибудь?
  
   - Кар!
  
   Ворон взмахнул своими крыльями и моментально исчез из поля зрения, буквально растворился в воздухе. Если бы не послание в руке, Алисия вполне могла бы решить, что вернулись видения. Интуиция упорно молчала, не давала подсказок, как стоит себя вести и что делать, мозг так же не торопился давать какие-то сигналы. Такое состояние последнее время нее постоянно, она словно теряет волю и способность принимать любые решения самостоятельно. Неприятно. Но с кем поделиться этим? К кому обратиться? Разве что напроситься в Башню молчания, лекари точно смогут привести её в форму, ну, или прикончат из милосердия. А что, если случай запущенный, это самое венное средство решить проблему.
  
   - Все, хватит!
  
   Алисия тряхнула головой, пытаясь прийти в себя. Уже почти два часа, а её еще до черного квартала добираться! Почтовые вороны есть только у членов Ордена и Императора, так что ей нечего опасаться или сомневаться в том, что вызывают именно её. Скорее всего, для нее нашлось задание или работа, так что нужно поторопиться и успеть добраться до черного квартала. Это не самое приятное место, здесь обитала городская чернь: нищие, попрошайки, воры, те, кто выполнял самую грязную и низкооплачиваемую работу в городе, одним словом отбросы, без которых, увы, никак не обойтись. Кто-то же должен чистить городскую канализацию, убирать мусор с улиц, работать грузчиками у купцов и лавочников. Одним словом, ей предстоит наведаться в весьма примечательное местечко.
  
   Девушка собралась быстро, благо, что прихорашиваться ей незачем, да и нарядов у нее не так уж много и все они почти одинаковые: черные, удобные, практичные. Магичка прихватила с собой особый кинжал, который надежно прикрепила к ноге, в волосы воткнула несколько отравленных шпилек, что тоже могут служить превосходным оружием, взяла пару зелий и успокоительное средство, а после накинула свой любимый плащ с перьями. Теперь Алисия была похожа на темное пятно и была полностью готова отправиться в город. Это даже хорошо, что прилетел ворон с посланием, теперь можно размяться, пройтись по городу, заняться чем-то полезным и нужным. Девушка решила никому не сообщать о том, куда и зачем уходит, эта мысль пришла в голову сама собой, ведь позвали только её, других инструкций в письме не было, да и не было распоряжения докладывать о каждом шаге. Наверняка, о ней вообще забыли! Все, решено! Пора отправляться к месту встречи!
  
  Алисия заметила, что начала привыкать к городу и даже научилась легко маневрировать в толпе, никого не задевая и не расталкивая, сегодня она буквально скользила между куда-то спешащими жителями столицы. Приспособилась. А ведь еще вчера для нее это казалось невозможным. Девушка не обращала внимания на разговоры, яркое мельтешение людей перед глазами, главное для нее было добраться к городским часам, которые уже сейчас были видны. Это величественная башня была самым высоким зданием квартала, так что магичка не сомневалась в том, что с её крыши будет прекрасный вид на город. Алисия двигалась стремительно и вот она уже переступила границу опасного квартала, но даже здесь её статус давал преимущества. Её сторонились, не пытались обворовать, пристально наблюдали, пытаясь понять, что Имперский Ворон забыл в этом квартале. Служители Теневой башни временами появлялись здесь, но всегда в связи с важными событиями или громкими преступлениями. Да и сами обитатели Черного квартала стремились сделать все для того, что бы в их дом, как можно реже заявлялись Вороны. Все всё знают, но стараются не замечать друг друга без особой надобности.
  
   Магичка ощущала на себе пристальный взгляд, осознавала, что за ней следят, сопровождают - неприятно и раздражающе, Алисия с трудом сдерживалась от того, чтобы метнуться в сторону и придушить того, кто смеет преследовать её, избавиться от навязчивого взгляда. Нельзя! Она и так много чего натворила, чего делать не стоило. Девушка начала понимать, что нужно приспосабливаться, принимать новые условия, а роптать на то, что все не так и она к этому не привыкла. Всем плевать на это! Имперский Ворон должен быть готов ко всему.
  
  Мысли вертелись в голове, сменяли одна другую, при этом Алисия не забывала осматриваться вокруг, подмечая разные мелочи. Эта часть города разительно отличалась от того, что ей уже довелось увидеть. Бедный квартал - дома маленькие, местами уже начавшие разваливаться, на улицах грязь, бегают крысы и тощие плешивые кошки, встречались и голодные своры псов, что голодными глазами поглядывали на прохожих, при свете дня они не нападут, но ночью на их пути лучше не попадаться. Никого из местных обитателей подобное не смущает, они привыкли. Удивительно, что при всем при этом жители черного квартала не носили тряпье и лохмотья, за исключением, конечно, профессиональных попрошаек. Это место у многих могло вызвать отторжение и неприязнь, но Алисии оно нравилось больше, чем остальной город. Здесь не было высокомерия и спеси, присущих большей части города. Черный квартал был точно таким же, как его жители - отбросы большого города.
  
   Магичка замерла - она на месте, часовая башня гордо возвышается прямо над ней. У нее даже осталось немного времени, чтобы осмотреться и приготовиться к встрече. Волнения не было, зато появилась твердая уверенность в том, что её вызвали по делу, как-никак приглашение от ворона. Алисия терпеливо ждала, а город продолжал жить своей жизнью, не замечая её, хотя правильней было бы сказать, что старательно игнорируя.
  
   - Ты совсем не изменилась, все такая же, как я тебя запомнил, - раздался знакомый голос.
  
   И вроде бы самое время удивиться, вскрикнуть, потребовать объяснений или схватиться за голову, решив, что видения вновь решили посмеяться на ней, но магичка оставалась спокойной и невозмутимой. В отличии от всех остальных, она не сомневалась в том, что Эрнесто Беспощадный из Кровавой башни жив и здоров, что в толпе она увидела именно его. Алисия медленно, словно, боясь спугнуть, повернула голову в сторону голоса. Все так и есть - старый знакомый стоял прямо перед ней и если она, по словам мужчины не изменилась, то Эрнесто казался совершенно другим. Наверное, все дело в том, что больше не было черных одеяний, зазубренного топора за спиной, запаха крови и страха, что всегда исходили от палача его Императорского величества. Не было ощущения благоговейного трепета перед исполнителем воли Императора, как не было и величия самого Беспощадного. Девушка перевела взгляд с массивной фигуры на лицо пересеченное уродливым шрамом, заглянула прямо с синие глаза, в которых больше не видела былого азарта, лишь усталость.
  
   - Тебе не идут серый и коричневый цвета, да и эта одежда не подходит Ворону- Алисия и сама удивилась, что произнесла именно это. Сейчас самое время узнать что-то по-настоящему важное, но вопросы улетучились из головы, да и эмоций не осталось. Казалось, что все в порядке вещей, именно так, как и должно быть.
  
   - Так я больше похож на обычного человека, - Эрнесто жестом дал знак идти за ним. Говорить лучше в более спокойном месте, без лишних глаз, ушей и внимания к ним. - Учитывая мое происхождение и внешность, меня вполне возможно принять за местного жителя. Меня многие считают мясником. Этим я сейчас и занимаюсь. У меня отлично получается разрубать свиные и говяжьи туши, а уж о том, как виртуозно я отрываю головы индюкам и курам и говорить не стоит. Одним словом мастер своего дела.
  
   - Ну да, что-то общее есть, да и занятие схожее с тем, к чему ты привык, - согласилась магичка, следуя за давним знакомым. Она не задавала вопросов, не сопротивлялась, ничего не требовала, Алисия прекрасно осознавала, что её позвали не просто так, а для разговора, понимала она и то, что сейчас они не в самом лучшем месте для бесед. Все странно, но вполне ожидаемо.
  
   - С тобой так не получится, ты нигде не будешь своей. Кожа и уши всегда выдадут в тебе полукровку.
  
   - Я и не собираюсь притворяться кем-то, не стоит отбирать любимое развлечение Воронов Призрачной Башни, они это не оценят.
  
   Мужчина ничего не ответил, он просто шел вперед, уводя девушку вглубь Черного квартала, туда, где располагалось место, которое он пока что, называл домом. Эрнесто все еще сомневался в том, что поступает правильно, но кому еще он может довериться, если не Алисии. В конце концов, если она решит сделать глупость, он всегда сможет одним ударом свернуть ей шею. Она даже пискнуть не успеет.
  
  ***
  
   Алисия осматривалась в небольшой почти пустой комнате, примостившейся прямо над мясной лавкой. Здесь почти не было мебели, только кровать да тумбочка, а еще большой кованый сундук в углу. Пусто и неуютно, но это только на её вкус, вполне вероятно, что кому-то подобное придется по душе. Среди Имперских воронов часто встречаются любители аскетизма и простоты, некоторые даже возводят подобные пристрастия в культ. Единственным своеобразным украшением было оружие, с которым палач так и не смог расслабиться. На специальных подставках, прикрепленных к стене, красовались тяжелый двуручный меч, который далеко не каждый сможет поднять, зазубренная секира, забравшая много жизней, а еще безжалостный молот, которым так просто размозжить любой, даже самый прочный череп. Всем этим оружием Эрнесто Беспощадный из Кровавой башни владел в совершенстве, искусство казни было доведено им до совершенства. Он мог отнять жизнь одним точным ударом, сделать так, чтобы жертва не страдала или на оборот, по воле Императора умирала долго и мучительно. Ворон ведал жалости, сострадания или сомнении - он был исполнителем приговоров и воли своего повелителя.
  
   - Так значит, ты теперь здесь живешь? - наконец, прервала молчание девушка. У нее было множество вопросов, и на каждый из них она намеревалась получить ответ. Единственное, что угнетало девушку, так это мысли о том, что ответы могут ей не понравится.
  
   - Это временно.
  
   - Не сомневаюсь, - магичка подняла на старого знакомого хмурый взгляд. Все всяких сомнений Эрнесто не видение, он стоит перед ней воплоти. Тогда как быть с тем, что она видела, как тело палача сжигают? - Может быть, не будем мучить ни тебя, ни меня и ты сам все расскажешь? Задавать вопросы совсем не хочется, я устала от этого, как и от необходимости думать. Это не мое, так что просто объясни мне. Прошу...
  
   - Это всегда отличало тебя от других вороненков, ты умела просить и не считала это позорным.
  
   - Это не то, что я хочу услышать.
  
   - Знаю, но для меня непросто начать говорить. Ты не любишь думать, это не твое, так и с разговорами, они не для меня.
  
   - Всем нам иногда приходится делать то, что нам не по душе. На все воля Императора.
  
   - Не на все, иногда все зависит от нашего решения, - мужчина тяжело опустился на кровать, от его веса та жалобно скрипнула. - Но, это все пустое. Я нашел тебя не просто так, а потому, что ты заметила меня. Потому что уже влипла в неприятности, а дальше будет только хуже. - Эрнесто смотрел на Алисию, но казалось, не видел её. Взгляд палача был пустым. - Наша жизнь - это служение Императору. В этом наше предназначение, наша судьба и награда. Нет большей чести, чем исполнять приказы Императора, нет большей радости, чем умереть за него. Так думает каждый Ворон. Этому нас обучают, вдалбливают эту простую истину в наши головы с самого рождения. Это правильно, ведь если бы ни воля Императора, большинство из нас не дотянули бы до совершеннолетия. Мы не принадлежим ни к одной из рас, не нужны родным, да и наши физические данные отличаются от привычных для других народов.
  
   - Да, моя мать сейчас уже глубокая старуха, если, конечно, еще жива, а не пола в бою, а отец - все так же молод, как и в тот день, когда я родилась.
  
   - Да, но дело не только в этом, но и том, что в нас видят плод унизительного и порочного кровосмешения. Благодаря Императору мы стали силой, с которой приходится считаться. Мы должны быть благодарны и отрабатывать долг перед ним. Наши жизни принадлежат Императору... Каждому Императору, который приходит на смену предыдущему.
  
   - Только не говори, что ты усомнился в том, что это правильно, - сердце замерло. Почти каждому ворону рано или поздно приходя в голову подобные мысли, но это происходит в юношестве, но никак не в столь зрелом возрасте.
  
   - Наши жизни и стремления принадлежат Императору. Но, что если однажды ты не сможешь исполнить отданный тебе приказ. Что, если однажды поймешь, что он несправедлив и неправилен? Что тогда? Какой выбор сделаешь, будешь слепо исполнять поручение или попытаешься поступить иначе? У нас есть своя воля, но и она принадлежит ему, верные слуги, рабы...
  
   Во взгляде Эрнесто промелькнула боль, она была настолько острой и сильная, что Алисия сама ощутила её как свою. Без слов было понятно, что Ворон страдает от содеянного, но в то же время было ясно, что он не отступит от своего решения, которое принял сам. Сам... Для Имперского Ворона это непозволительная роскошь. Внутри что-то сжалось, ее долг прикончить предателя или доставить в ближайшую башню для суда и казни, но девушка не шелохнулась. И дело было вовсе не в мощи Эрнесто Беспощадного, не в страхе перед его опытом и силой, не в личной симпатии к этому полукровке и безграничном уважении, а в банальном любопытстве - Алисия хотела знать, что же за приказ такой получил палач, что даже он не смог исполнить его. Недостойные мысли...
  
   - Ты помнишь, что было в тот год, когда я 'умер'? - спустя минутное молчание вновь заговорил Эрнесто. В отличии от Алисии, он без всяких сомнений был готов убить магичку, но пока не собирался этого делать, ведь надеялся обрести союзника.
  
   - Да, - кивнула девушка, прекрасно помнящая то неспокойное время. - Это случилось сразу после смерти отца нынешнего Императора, в день восшествия на престол.
  
   - Да, в день восшествия на престол и первого приказа, который верный палач не осмелился исполнить. Моя верность прошлому Императору оказалась сильнее долга, Алисия. Это сломало меня, заставило позабыть о том, что я Ворон. Эрнесто Беспощадный из Кровавой башни в тот день умер, зато появился беглец, скрывающийся ото всех.
  
  Девушка не могла поверить своим ушам, у нее в голове не укладывалось все происходящее. Слова Эрнесто Беспощадного были самой настоящей ересью, чем-то недопустимым и неправильным. Как можно не исполнить приказ Императора? Как можно даже помыслить о том, чтобы не выполнить волю того, кому всем обязан? Император - это закон, его слово непререкаемо! Любой Ворон скажет об этом! Алисии казалось, что привычный мир рушится, пока что отвалился лишь маленький кусочек, но это был камень в казалось бы, прочном фундаменте мировоззрения. Это невозможно понять!!! Её долг уничтожить предателя, стереть позорное пятно с ордена Имперских воронов. Так почему она сидит и ничего не делает? Это неправильно!!! Собственное тело отказывалось подчиняться, да и не знала магичка, что делать дальше. Она не ожидала услышать подобное!
  
   - Что... Что он приказал? - Алисия не была уверена в том, что хочет это знать, но слова сами собой слетели с губ. Снова она говорит не подумав. Все чаще девушка задумывалась о том, что лучше вовсе не задавать вопросы, ничего не знать и тупо исполнять то, что ей говорят.
  
   - То, что всегда приказывают палачам - убить.
  
   - Так в чем проблема, почему ты не убил? Это же твоя работа, то, что ты умеешь делать лучше всего! Твое имя - Беспощадный! И это не просто так!!! - голос магички сорвался на крик.
  
   - Императоры сменяют друг друга, одни умирают, другие восходят на трон. Время, отведенное людям недолго, но для Воронов это не имеет значения, мы служим тому, кто занимает трон, приписывая ему заслуги всех его предков. Для нас все эти люди одно целое, мы не разделяем их. Так должно быть, но у меня было особое отношение к прошлому Императору. Мы были знакомы лично, много говорили, я уважал этого человека, я был не рабом, но слугой, верным и преданным, не потому, что так велит судьба всех Воронов, а от того, что это было мое желание. Я служил Империи и его правителю; это была моя воля.
  
   - Это не ответ, - тихо пробормотала Алисия, все еще ничего не понимая. Она не могла отделаться от ощущения, что все это не более чем кошмар. Самый кошмар, порожденный тем, что с ней сделал дознаватель.
  
   - У прошлого Императора была жена. Он выбрал её на закате своей жизни, когда уже не принято думать о плотских утехах, да и сил женщин уже маловато. Это прозвучит громко и пафосно, но пожилой мужчина и юная девушка любили друг друга. Естественно, это не всех устраивало, у Императрицы было много врагов. Когда сообщили о том, что она умерла при родах, я не удивился и не сомневался в том, что это не естественная смерть. Император тоже был уверен в том, что его любимую жену убили и даже поручил Черной Тени расследовать это дело, естественно, тайно, не привлекая к себе внимания. Через месяц Императора нашли мертвым в своей кровати, он уснул и не проснулся. Очередное убийство, но это уже никого не волновало, ведь на трон взошел молодой принц, отрекшийся от имени и ставший Императором. Забавно, имя было лишь у создателя нашего Ордена, а все последующие Императоры с гордостью и готовностью отказывались от собственных имен.
  
   - Ты думаешь, что нынешний Император убил своего отца? - Алисия силилась понять, но все еще была не в силах этого сделать. Вороны не должны пытаться вникнуть в подобные дела и политику. Император есть Император, не имеет значения кто он и как выглядит, как пришел к власти! Вороны служат не конкретному человеку, а Империи в целом!
  
   - Я это точно знаю, - Эрнесто печально улыбнулся, он все еще не был уверен в том, что его поймут. И все же, объясниться стоило, ведь ему было нужно больше союзников и Алисия Несущая смерть могла послужить его целям. Эта полукровка сильна, даже чрезмерно, её сила, направленная в нужное русло, поможет ему. - Дело не в том, что принц убил своего отца. Это, как раз таки нормально. Многие Императоры пришли к власти точно так же. Все дело в приказе, который мне дал тот, кто заменил трон.
  
   - Император...
  
   - Да, он, - на лице мужчины не было ни одной эмоции, но в глубине его глаз царила настоящая буря. - Император приказал убить принцессу, дочь своего отца и его последней жены, свою маленькую сестру. Ей было тогда чуть больше месяца, так что смерть девочки никого бы не удивила. Дети людей часто умирают, не прожив и года. Я должен был убить ребенка.
  
   - И что с того? Разве ты не должен убивать любого, на кого укажет Император? Разве ты уже не убивал детей, по воле прошлого Императора? Так что случилось сейчас? - Алисия злилась и негодовала, повод для предательства был ничтожным. У Ворона не может быть сомнений или своих желаний, каких-то барьеров.
  
   - Я не знаю, что произошло. Просто в тот момент, когда я стоял над младенцем с занесенным для удара кинжалом, она открыла глаза. И я вдруг отчетливо увидел в ней её отца, Императора, которого уважал и в глубине души считал другом. Я не смог, а потому забрал девочку, а вместо нее подложил в кровать труп другого младенца. Ни у кого не возникло сомнений в том, что я исполнил приказ, - честно признался Эрнесто. - Ну, а после, я исчез, устроив собственную смерть. Теперь я мог жить обычной жизни и воспитывать принцессу.
  
   - Это безумие! Ты же понимаешь так не должно быть! Это предательство!!! - вскричала Алисия, все еще не зная, что должна предпринять и зачем её позвали на эту встречу.
  
   - Почему на троне должен находиться кто-то недостойный этого? Почему не принцесса? Она имеет на это столько же прав, - холодно произнес мужчина. - Если Тейла станет Императрицей, все Вороны присягнут ей и будут служить верой и правдой! Нам все равно кому служить! Вот почему мы идеальные рабы! Вот почему Императоры доверяют нам! Но должно ли быть так? Скажи, Алисия! Что бы ты сделала, если бы знала, что прошлый Император желал, чтобы именно его дочь заняла трон? Дочь, а не никчемный принц!
  
  - Не имеет значения, кто на троне - он Император. Мы подчиняемся не конкретному человеку, а Императору! Поэтому у него нет имени! В этом смысл существования Ордена -служение трону. Что бы ни случилось, мы храним верность стране, ордену и тому, кто правит! Мы не должны задумываться о правильности его действий, или праве Императора находится на троне! - Алисия искренне верила в то, что говорила. Для нее эта истина была неоспорима. У магички в голове не укладывалось, как кто-то из Воронов может думать иначе. На что надеялся Эрнесто? Это полное безумие! Девушка отказывалась верить в то, что палач говорил серьезно. Этого просто не может быть! В это самое мгновение не было никаких сомнений, она не думала, а говорила то, что чувствовала и нала.
  
   - Это весьма удобно для того, кто занимает трон, - мужчина оставался абсолютно спокоен, словно ожидал именно такого ответа. Он продолжал смотреть на девушку снисходительно, с некой грустью и сожалением. Так смотрят на детей, которые не желают слушать мудрых взрослых.
  
   - Ты должен вернуться в замок на Скорбной скале! - решительно заявила Алисия. - Ты должен исполнить приказ Императора! Это твой долг!
  
   - И что же ты предпримешь, если я откажусь? - Эрнесто насмешливо приподнял бровь, помимо этого ничего не изменилось: ни поза, ни выражение лица, ни общее настроение. Мужчина продолжал обыденный разговор, не обращая внимания на угрозу. - Используешь свои заклинания? Хм, - губы ворона искривились в жуткой ухмылке. - Если я ничего не путаю, а я не путаю, твои заклинания бьют по площади. Ты не способна к точечным атакам, не можешь контролировать мощность удара. Орочья кровь бурлит и кипит в твоих жилах - потому-то ты и не можешь полностью контролировать свою силу. Самое слабое твое заклинание, разрушит этот и парочку соседних домов. Учитывая время и количество народа на улице, мы получаем еще больше жертв. Была бы ты на поле боя, а вокруг враги - твои способности были бы на вес золота. Но сейчас ты не можешь ничего предпринять, Алисия Несущая смерть. Так что не тебе диктовать мне, что делать и что-то требовать.
  
   - И что дальше? - девушка понимала, что старый знакомый абсолютно прав. У него больше опыта, силы и возможностей, он умеет убивать бесшумно, и его размеры вовсе не говорят о неповоротливости и медлительности. Что же касается её, то ей самое место на войне, на поле битвы. Здесь, в городе, её заклинания принесут больше вреда, чем пользы.
  
   - Даже не знаю, но оставлять тебя в живых, мне резона нет. Ты слишком много знаешь. К тому же, ты упряма, настырна и твердолоба, ты не забудешь о том, что видела и слышала.
  
   - Ты позвал меня для того, чтобы просто поведать о своем предательстве, а после прикончить? - Алисия лихорадочно искала выход, но не находила его. Умирать так нелепо не хотелось, еще раз крушить здания в городе, тоже, но с другой стороны умирать и отпускать предателя не хотелось. Снова начала подступать пульсирующая головная боль, какая всегда появлялась в момент размышления или необходимости самостоятельно принять решение. - Ты же не мог, серьезно думать, что я скажу, что ты прав! Это предательство, и тебе это известно!
  
   - Итак, что же ты сделаешь? - не унимался палач, в голове которого уже созрел окончательный план.
  
   - А ты? Что сделаешь ты?
  
   - Убью тебя. Это же очевидно. Я уже предал орден, которому всем обязан, тебе я ничего не должен.
  
   - Я не понимаю тебя. Зачем было звать меня, зачем затевать разговор? - Алисия приняла решение, она останется верна Императору! Дело не в человеке на троне и не в последней воле мертвеца, а в том, что будет благом для страны и ордена. Эрнесто Беспощадный опасен! Его нужно остановить любым способом, неважно, сколько людей при этом пострадает! Эта решимость горела в её глазах, легко читалась во взгляде.
  
   - Ха-ха-ха-ха!!! - громогласно расхохотался Эрнесто. От его смеха сотрясались стены и потолок, а прохожие на улице нервно вздрагивали от этого шума. - Всегда любил тебя за это, малышка. Ты не думаешь о последствиях, просто действуешь! Даже, когда нужно принять решение, ты просто действуешь!
  
   - Это не смешно, особенно если учесть, что мы собираемся делать, - воздух вокруг магички заискрился, давая понять, что она не шутит и готова атаковать несмотря ни на что.
  
   - Не смешно, ведь, если бы ты лучше училась, то знала бы, что у прошлого Императора была лишь одна жена и лишь один сын, если бы ты лучше слушала то, что говорит Тильда, то точно бы знала это!
  
   - Что?! - Алисия тупо уставилась на хохочущего мужчину. Осознание его слов и поведения медленно, но верно достигало её сознания. Обман? Эта мысль злила, но в тоже время приносила облегчение. Ей не придется сражаться с другим Вороном, с тем, кого она уважает. - У тебя всегда были дурацкие шутки. А если бы я без разговоров набросилась на тебя или сразу использовала заклинание?!
  
   - У тебя не было против меня ни одного шанса, - отсмеявшись, заявил Эрнесто. - К тому же, это не шутка, а проверка. Все мы через нее проходим, правда, каждый по-разному.
  
   - Что-то я об этом не слышала, - девушка сжала кулаки, чтобы скрыть дрожь.
  
   - Если бы слышала, нужного эффекта бы не получилось, - пожал плечами Ворон. Он врал, врал самозабвенно и виртуозно, врал без сожалений, ведь верил в то, что поступает правильно, так, как и должен. Так или иначе, ему нужна Алисия и он её получит, неважно по доброй воле или при помощи обмана. Главное результат!
  
   - Да, не получилось бы... - девушка не понимала, зачем нужна была такая поверка, даже считала подобное недоверие унизительным. Но кто она такая, чтобы судить? - И что теперь?
  
   Что-то слишком часто сегодня звучит в той или иной форме этот вопрос.
  
   - Теперь мы поговорим о деле.
  
  
  
  
Оценка: 9.59*10  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  М.Кистяева "Нокаут" (Романтическая проза) | | У.Соболева "Отшельник" (Современный любовный роман) | | Л.Свадьбина "Попаданка в академии драконов 2" (Приключенческое фэнтези) | | А.Борей "Попаданец для нее" (Попаданцы в другие миры) | | Я.Ольга "Старческие забавы или как внучка бабушке угодила" (Любовное фэнтези) | | С.Грей "48 причин чтобы взять тебя..." (Современный любовный роман) | | У.Соболева " Расплата за любовь" (Современный любовный роман) | | М.Эльденберт "Танцующая для дракона" (Любовное фэнтези) | | У.Соболева "Шели. Слезы из пепла" (Попаданцы в другие миры) | | И.Шикова "Строптивая для негодяя" (Современный любовный роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Тирра.Невеста на удачу,или Попаданка против!" И.Котова "Королевская кровь.Темное наследие" А.Дорн "Институт моих кошмаров.Никаких демонов" В.Алферов "Царь без царства" А.Кейн "Хроники вечной жизни.Проклятый дар" Э.Бланк "Карнавал желаний"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"