Соколова Надежда: другие произведения.

Пешки

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 8.47*5  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Часто ли нас спрашивают, чего мы хотим? Вот и их не спросили. Пешки. Всего лишь. В игре богов. Но и пешка может стать ферзем. Собираясь на учёбу, Зоя и подумать не могла, что уже через минуту переместится в другой мир, туда, где нужно будет играть по правилам непонятных богов, принудительно выйти замуж и постараться выжить несмотря ни на что. Роман закончен. Текст выложен полностью.

  Пролог
   - О чем думаешь?
   - О доме...
   - Зоя, родная...
  - Знаю. Все знаю. Вот только забыть не могу...
   Интерлюдия
  - Поиграем?
   - Опять? Не надоело?
   - Вообще-то, в прошлый раз ты сжульничал. Я хочу отыграться.
   - Ну-ну... Ладно, Ири. Только первый выбор за мной.
   - Форг...
   - Или так, или вообще игры не будет. И да. Гарнет будет внимательно следить за нами обоими. Во избежание всяческих недоразумений.
   - Так, да? То есть ты мне совсем не доверяешь? Ладно.
  
   - Сразу несколько взрывов прогремело в различных городах страны. Спасатели разбирают завалы. Мы следим за подробностями...
   - Ваше Величество, у меня плохие новости. Наше войско потерпело поражение. Мы потеряли...
   - Моя госпожа, простите своего слугу, но ваша дочь...
   - Нет, нет и нет! Он не должен умереть! Только не он! Да сделайте же вы что-нибудь!..
   - Милая, борись, прошу тебя... Я... Нет!..
  Глава 1
   А еще говорят: 'Не верьте снам'. Угу, как же. Когда такое приснится, во что угодно поверишь...
   - Зойка, что ты там застряла? - моя подруга, с которой мы вместе снимали квартиру, была на низком старте, я же всё ещё одевалась, пытаясь прийти в себя после сна. Джинсы, свитер, кроссы... Провела расчёской по волосам, посмотрела в зеркало. Брюнетка, в теле, глаза зелёные, сонные. Нос пятачком... - Снова на пары опоздаем. Зойка!
   - Иду, - я решительно тряхнула головой и обернулась. - Слушай, Ленка, а к чему снится, когда у тебя прощения просят?
   - Это кто ж? - прищурилась девушка.
   - Если б я знала, - последние приготовления, и можно выходить. - Парень какой-то непонятный. Высокий, худющий, как прут, и грустный такой. Посмотрел на меня так пристально, аж до мурашек пробрало. Глаза у него странные: цвета спелых оливок, светятся в темноте. 'Прости', - говорит, ну я и проснулась.
   - Вечно тебе всякая дурь снится, - фыркнула любимая подруга. - Пошли уже. Мымра не простит, если мы и на семинаре поздно появимся.
   - Ладно, заводи свой драндулет, - кивнула я, оглядываясь. - Я сейчас. Мобильник снова куда-то запропастился.
  Подруга вышла, я, наконец-то найдя пропажу, захлопнула входную дверь, подошла к ступенькам. Сзади ослышался грохот. Что-то опалило спину. В уши ввинтился истеричный крик Ленки: 'Зойка!!!' И темнота.
  
   - Что за... Ванька, это твои выходки? И где здесь камеры? Куда махать? Как мы вообще здесь очутились? Что ты мне вколол? Ванька!
   - Серый, я... Я клянусь... Я... Не знаю...
   Голоса противно гудели где-то над головой, мешая спать. Ленка совсем с дуба рухнула? Мы же договаривались: никаких вечеринок. А если хозяйка нагрянет? Что тогда? Искать новое жилье? В очередной раз? Только обжились здесь...
  Глаза слипались, будто во время сессии, когда всю ночь сидишь над конспектами и вспоминаешь о желанной подушке только под утро, за час-два до очередного важного экзамена.
  Кое-как подняв непослушные веки, я уставилась на сидевших напротив меня парней. Один, высокий и худой брюнет с непослушной буйной шевелюрой, постоянно лезшей ему в глаза челкой и перебитым носом, чуть постарше, лет тридцати, наверное, выговаривал другому, растерянному рыжему пареньку, на пару-тройку лет старше меня. Заметив мой интерес, старший оборвал речь на полуслове и с недовольным выражением на лице уставился на меня:
  - Ты еще кто такая? И что тебе надо? Ванька, отвечай, за каким лешим ты ее сюда притащил.
  Какой вежливый. Я недовольно передернула плечами:
  - Нужны вы мне. Я вас обоих первый раз вижу. А кстати, где мы?
  Парни фыркнули разом и мгновенно утратили ко мне интерес. Ну и пожалуйста. Не больно-то и хотелось. Так, что тут у нас? Ой, как интересно... 'Степь да степь кругом' . И коконы размером с человека. Шевелящиеся, кстати. А вокруг меня - какие-то странные веревки... Шиза косит наши ряды... Ну не может же это быть правдой... Вот как я здесь очутилась, а? И где Ленка? Мы же собирались на пары?
  Взрыв. Крик. Обожженная спина, которая уже не болит. Я почувствовала, как к горлу подкатил ком.
  Следующие несколько минут я послушно отдавала невысокой траве все содержимое своего желудка, а парни, сразу же замолчав, с интересом наблюдали за мной. Закончив, я отдышалась и краем глаза заметила движение.
  - Мальчики, по ходу, у нас гости...
  Девчонка была высокой и невероятно худой. Даже Ленка, жутко желавшая стать моделью и постоянно изнурявшая себя разнообразными диетами, рядом с этой куклой казалась разжиревшей коровой, что уж говорить обо мне, 'в меру упитанной', а по словам подруги, просто толстой. Рядом раздался слаженный вздох Серого и Ваньки. Ну да, смазливое личико, пухлые губки, большие глазки, два полушария чуть ниже шеи и ноги от ушей - что еще мужикам надо... Вон, стоят, слюни пускают... Собаки мужского пола...
  - Мальчики, вы кто? - 'мисс Вселенная' решительно игнорировала меня и вовсю строила глазки сидевшим рядом парням.
  - Ну... Я - Серега, он - Ванька. А ты?
  - Эриотарана.
  Ребята поперхнулись.
  - Это типа погоняло? Тут что, ролевики собрались? А в жизни ты кто?
  В ответ - кристально чистый взгляд голубых глаз, без малейшего проблеска мысли. Девчонка, похоже, или не поняла ответ, или по жизни полная дура.
  - Что здесь происходит? - зычный голос рявкнувшего над ухом непонятного типа заставил подпрыгнуть всех нас. Приземлившись обратно на пятую точку, я громко и смачно выругалась, вспомнив дворника Лёху, чем заслужила одобрительные взгляды парней и презрительный - красавицы. Которая, впрочем, мгновенно переключилась на существо, прервавшее наше своеобразное уединение. Человеком назвать 'это' у меня язык не поворачивался: среднего роста, с длинными серыми волосами, собранными в хвост, шириной в три меня, как говорили прадеды, косая сажень в плечах, серо-коричневого цвета, весь голый, не считая какой-то набедренной тряпки, он стоял напротив нас и пристально смотрел на нашу компанию своими огромными черными глазами. Бр-р-р. Не глаза, а плошки.
   - Что здесь происходит? - раздраженно повторил 'нечто'. - Какого сатрана вы здесь потеряли?
  - Мы? - тот, кого звали Сергеем, подскочил и недовольно уставился на подошедшего. - А не пошел бы ты. Сначала...
  Что 'сначала', никто так не узнал, так как существо сделало странный жест, и высокий брюнет в следующую секунду скрючился на земле, воя от боли.
  - Я - полководец Императора, ты понял, гниль? Никто не смеет меня оскорблять.
  Ой. Вот подсказывает мне моя чуйка, что вляпалась я во что-то очень нехорошее. Причем вляпалась по-крупному.
  - Отпусти его.
  Упс. Это сейчас я сказала, да? Самоубийца... Этот злобный колдун оторвался от парня (тот сразу перестал выть) и повернулся ко мне. Глаза... Нет, они не чёрные. Они тёмно-синие. Манящие, как омуты...
  - Кто ты?
  Я? Действительно, кто...
   - Человек.
  В глазах непонятное недоумение, потом:
   - Лжешь. Люди меня боятся. Здесь, на Ранире, мы все...
   - Где???
  Нет, теперь уже не я. И кто же тут такой головой ушибленный, чтобы перебивать этого психа? А, та самая... Тарана, кажется. Или Таранка. А что на лице такой ужас? 'Гоблин', как я про себя окрестила злого колдуна, отвлекся теперь на нее, поморщившись от женского визга.
  - Не ори, женщина. Ты...
  - Как - на Ранире??? Это же проклятая планета! Я же с Орисана! Я... Я хочу домой! Слышишь, ты, грон, верни меня назад, немедленно!!!
  У кого-то, похоже, истерика... Нет, я не буду думать о непонятных названиях. Нет, я не буду оборачиваться, чтобы посмотреть на того рыжего паренька, что сейчас горько всхлипывает сбоку от меня. Что-то этот серо-коричневый подозрительно долго молчит... Девчонка, кстати, тоже замолчала. Стоят и играют в гляделки друг с другом.
  - Грон, эльфа, кто-то, напоминающий людей... Весело...
  О, глядите-ка, новенькие. Мужик метра под два ростом, широкоплечий качок. Как-то он бесшумно подошел.
  - Мы ведь удостоились чести, грон? Мы - Пешки?
  А сколько яда в голосе. Отравиться можно.
   - Увы.
   Девчонка, услышав слова новенького, вздрогнула, отвела глаза от гоблина и побелела:
  - Нет... Не хочу... Пожалуйста, не надо... Я ведь... Я... Не хочу!!!
  
  Примерно через полчаса-час мы все собрались в одном месте: семеро мужчин и три женщины. Гоблин и трое его вояк, стремившихся не бросать начальство без присмотра, мы с парнями (Серый до сих пор морщился от боли), Тарана, широкоплечий качок и женщина средних лет и среднего же веса, тихая и молчаливая - все мы, как я поняла из разговоров, взволнованных и унылых лиц, злобных и отчаянных взглядов, умудрились попасть в руки местных богов, которые любили изредка устроить себе нечто вроде шахматного поля. Только фигурки были живыми и мыслящими. И в большинстве своем у этих самых фигурок имелись семьи, ну или те, кому 'пешки' были дороги. Впрочем, богов это не интересовало.
  Чтобы разнообразить 'игру', существа каждый раз брались из разных миров, с разным уровнем подготовки и знаний. Главное, чтобы они могли мыслить и общаться между собой (на время очередной 'игры' языковые различия стирались). Ну и, как в шахматах, каждый сам за себя. Выиграет та 'пешка', что сможет стать ферзем. Весело, в общем. А самое веселое заключалось в месте проведения игры. Этот мир, по мнению всех, кто когда-либо слышал о нём, не мог быть населенным никем. Что-то тут было неправильное, что не позволяло разумным существам постоянно жить на этой планете. Максимальный срок пребывания - несколько месяцев. Всё. Потом существа погибали окончательно. Те редкие победители, которым удавалось стать ферзями, забирались богами в их мир и становились их преданными слугами до скончания дней своих. Веселая перспективка, нечего сказать...
  На нас с парнями остальные 'пешки' смотрели косо и неприязненно. Моим словам о нашей расе почему-то никто не поверил. Мне, в принципе, было глубоко все равно, кто и кем нас считает. Единственное, что меня действительно заботило, так это невозможность вернуться назад, в родной мир, к маме, отчиму, братьям...
  - Слышь, ты.
   - Зоя.
  - Да мне по барабану, как тебя кличут. Где тут камеры, а? И когда эта байда закончится?
  Старший из парней, похоже, так до сих пор и не поверил в реальность происходивших событий. Что он там себе навоображал? Что кто-то его разыгрывает? Его персонально? Ради этого сюда и подогнали этих непонятных типов? Вот тот, что помладше, рыженький, уже давно все сообразил и теперь отстраненно глядел перед собой, не пытаясь вступать в беседу. То ли молился, то ли варианты просчитывал. Знаю я таких тихонь. Вроде мальчики-одуванчики, а отвернешься и сразу нож под ребра получишь. Пусть и фигурально выражаясь. Спасибо Стасу. Научил в свое время.
  - Эй, не спи.
   -А? - вздрогнула я, выныривая из мыслей. - Не знаю я, где здесь камеры.
   - А кто знает?
   И правда, кто. Боги, наверное, которые нас сюда вытащили.
   - Понятия не имею. Вон у того гоблина спроси.
  Спрашивать у негласного вождя нашего небольшого отряда мой собеседник почему-то не захотел. Видно, до сих пор помнил устроенную ему трепку. Недовольно поморщившись, парень попытался что-то спросить, но вместо этого с изумленным видом уставился на кого-то, стоявшего сзади меня. И кто это там? И почему вдруг вокруг установилась такая жуткая тишина?
  Оборачиваюсь. И что я вижу? Недалеко от нашего сборища стоит, расставив ноги и сложив на груди руки, мужчина. Высокий. Миловидный. В непонятном светящемся ореоле.
  Я почувствовала, что задыхаюсь от 'букета' чувств, засхлестнувших меня.
   - Ты! - плохо соображая, что делаю, я подскочила к нашему визитеру. - Ты!
  - Здравствуй, Зоя, - снисходительно улыбнулись мне. - Давай знакомиться. Я...
  В следующий миг я ударила в солнечное сплетение. Так, как когда-то учил меня Алёшка.
  Мужчина согнулся пополам, судорожно хватая ртом воздух. А сзади меня пронзительно завизжали.
  - Ты! Да как ты могла! - ко мне подлетела Таранка. Девчонку почему-то била сильная дрожь. - Это же БОГ!!! БОГ, дура ты деревенская!!! Он же теперь тебя...
  - Девушка, вы в своем уме? - о! А это тот широкоплечий качок. Тоже объявился на поле боя. И что ему в тылу не сидится? - Вы понимаете, что вас теперь могут уничтожить? И...
  Вставший рядом с богом грон ничего не говорил. Только смотрел. Очень внимательно. От его взгляда по коже промаршировала армия мурашек. Лучше б убил, честное слово!
  Повелительно вскинутая вверх рука, и качок с Таранкой мгновенно замолкают, преданно поедая глазами пострадавшее божество. А разогнувшийся мужик поворачивается ко мне как ни в чём не бывало и почему-то весело улыбается:
  - Я не ошибся в тебе. Ты действительно боевая. Достойная Пешка.
  Интерлюдия
  - Ну знаешь ли! В правилах этого нет!
  - Это ты о том демоне, что появился непонятно откуда в прошлой игре, ближе к концу?
  - Ну при чем здесь это? Ты теперь меня все время будешь им попрекать! Одно дело - демон, и совершенно другое - саньира!
  - И что? Такая же раса, как и все остальные, как тот же грон, например. И по силе ему равна. Скажешь, нет?
  - То есть ты ее не уберешь?
  - С чего бы это? Пешки уже расставлены. Мухлежа нет. Можно играть. Твой ход.
  Глава 2
  Женщина была тихой и молчаливой. Она не вмешивалась в разговоры, не участвовала в обсуждениях, ее присутствия вообще, казалось, никто не замечал. Это я крутила головой с любопытством все стороны, стараясь увидеть и понять как можно больше. Пешка. Ну спасибо. Будет тебе пешка, божок. Тут ведь, как я понимаю, каждый сам за себя, да? Ну и чУдно. Я, конечно, девочка городская, но несколько раз в походы меня братья брали. Так что кое-что умею. Единственное, что плохо, - я совершенно не знаю местных реалий. Да и не местных - тоже. Гоблин с качком, Таранка и женщина-тихушница как-то более уверенно себя ведут, чем наша троица. Ладно, прорвемся. Надеюсь...
  - Привет, - батюшки, какие люди.
  Как там тебя? Ванька? И что ж тебя привело ко мне, а, Ванька? Улыбнулась как можно более радостно. Интересно, поверит?
  - Привет!
  - Давай знакомиться, что ли. Мы, похоже, здесь надолго застряли.
  Навсегда, Ваня. Навсегда. Эй, Зойка, не реви. Вот так вот, сверкай всеми передними зубами. Прикинься дурочкой.
  - Ага, похоже, что так. Сидорова Зоя.
  Ну да, 'липовая' фамилия. Зато никто ни в чем не попрекнет...
   Серая земля, со странной невысокой коричневой травой, садиться на неё не предлагала, но ноги-то не казённые. Так что я села, плюнув на всевозможные последствия, приглашающе похлопала рукой рядом. Парень кивнул и примостился напротив.
  - Диторов Иван. Можно Ваня. Ты как тут оказалась?
  - Да хотела бы я знать, - вспоминать не хотелось, но, увы, надо. - С подружкой собирались в ВУЗ, она пошла на улицу, я задержалась, потом - взрыв. Очнулась здесь. А ты?
  - Мы. Мы сюда вместе с Серым с дискотеки перенеслись. Там вроде тоже взрыв был.
  Супер. Значит, нашу троицу выдернули с помощью взрывов. Интересно, что там, в реале, было-то? Газовые баллоны взорвались? Или теракты какие?
  - Класс. Только непонятно: остальные здесь тоже с помощью взрывов появились?
  - А тебе не все равно? - парень вытянул ноги, чуть откинулся, опёрся на руки. - Я считаю, нам троим надо держаться вместе. Как думаешь? Странное место. Странные сущности. У меня от всего этого мурашки по коже. А так хоть друг другу спины прикроем.
  Угу. И я почти поверила, да. Вот если бы ты еще в глаза при этом смотрел. Нет, я не против. Пока, думаю, меня никто не тронет. Что взять с дурочки, давшей по шее самому богу.
  - Ой, да я за, - картинно похлопала я ресницами. - Только, кажется, твой дружок от меня не в восторге.
   - Серый? - ухмыльнулся мальчишка. - Глупости. Он поворчит немного и успокоится. Не бери в голову. Он просто не любит таких шуточек.
  Ладно, посмотрим. Глупых, говорят, Бог любит. Или боги...
  
  Первую ночь мы спали настороженно. Вернее, кто спал, а кто все время присматривался к невольным попутчикам. По крайней мере, гоблин со своей охраной вряд ли надолго глаз сомкнул. Да и мужик-качок с эльфой все переглядывались. Что делал Ванька, я как-то не заметила, он, как и тихоня-женщина, выпал из поля моего зрения; а вот мы с Серым бессовестно дрыхли. Да и что, в самом деле, может случиться в первую ночь? Тем более со мной? Меня ж блаженной точно окрестили. Да и на физически сильную бабищу я не похожа, а значит, сразу меня не тронут, вместо этого будут присматриваться к другим игрокам. Именно так я успокаивала себя, готовясь ко сну. Чем руководствовался Серый, я не знаю, но носом выводил довольно громкие рулады.
  Утро принесло голод. Я проснулась со жгучим желанием съесть мамонта. Можно даже неразделанного. Вот что значит уснуть натощак, тем более - с моей комплекцией и хроническим гастритом...
  Так... Судя по кислым рожам остальных, я тут такая не одна. И что теперь делать? Были б мы в каком-то лесу или в степи в моей родной стране, я нашла бы, чем себя порадовать. Но здесь... Здесь ягодку надкусишь и сразу на тот свет полетишь. На радость остальному народцу. Встав с импровизированной лежанки - матраса, набитого сеном (кстати, откуда здесь такая роскошь? Не припомню что-то подобное перед сном...), я, под внимательными взглядами других игроков, начала неспешно потягиваться. Нет, зарядкой это сложно назвать, конечно. Но хоть как-то надо же мышцы размять...
   - Это ты так наших мальчиков пугаешь, чтобы они к такой горе сала подойти боялись? Смотри, как надо, туша.
  Эльфийка. Добрая девочка. Ага. А еще наглая и глупая. То, что я промолчала, еще не значит, что я не отвечу тебе, девочка. Чуть позже. Когда ты не будешь ждать.
  Красавица тем временем начала свою разминку. Да, эффектно, спору нет. Но кто ж так сразу показывает воинам все свои достоинства и недостатки? По мне, например, и не скажешь, что я могу стометровку пробежать, не особо задыхаясь. А здесь сразу видно тренированного чело... м-да... тренированное существо. Ладно, пристроимся рядом. Испортим 'товарищам' эстетическое наслаждение от созерцания этой эффектной тростинки.
  Кое-как разогрев мышцы (терпеть не могу зарядку без музыки), я позвала Ваньку, и вдвоем мы отправились искать что-нибудь съестное в этом степном краю.
  - У тебя как с ботаникой? - внимательно осматриваясь вокруг, поинтересовался рыжик.
   - С какой конкретно? - уточнила я. - С земной - неплохо.
  Временный напарник намек понял и вздохнул:
  - И что делать будем?
  - Есть все, что шевелится, - пожала я плечами. - Что? Что не так? Какая разница, когда попадем на тот свет? Или ты действительно думаешь, что нам дадут выиграть? Тот же гоблин, я уверена, разбирается здесь лучше нас с тобой.
  - Умеешь ты настроение поднять... - пробормотал расстроенно Ванька.
  - Угу, - согласилась я. - Есть такое. О, смотри!
  Прямо под ногами внезапно появились самые натуральные грибы. Земные. Белые, опята, рыжики. Я потянулась было за одним из них, но заметила на шляпке зубы и вовремя отдернула руку. Ванька, стоявший рядом, хмыкнул:
  - Какая веселая флора.
  - Очень... - проворчала я, мысленно дав себе подзатыльник. - Фауна, думаю, будет еще веселей. Блин, но есть-то хочется!
  Побродив без цели около получаса и ничего не найдя, мы вернулись в наш импровизированный лагерь голодные и злые. Степь словно вымерла перед нашей 'прогулкой' - никого и ничего, кроме зубастых грибов и однотонной земли серого цвета, обнаружить не удалось. Лишь редкая коричневая трава и небо.
  Встретили нас голодные взгляды Серого и Таранки, а также костер, у которого кружком сидели гоблин и его охранники. У этих что-то жарилось на вертеле. Вот где, спрашивается, достали и то, и другое? Впрочем, о чем я... Он же маг...
  Оставшихся двух 'пешек' в лагере, что удивительно, не наблюдалось. Куда тут можно было исчезнуть-то? Вокруг же сплошная степь... На ладони все и всё...
  С тихим хлопком неподалеку от костра из воздуха вывалился качок. Под мышкой - тушка то ли мелкого зайца, то ли крупной крысы. Следом, с другой стороны от гоблина, появилась женщина-тихушница. У той в руках была внушительных размеров связка каких-то трав.
  Интересно девки пляшут. И где эта парочка побывала? Получается, они тоже маги, раз смогли уйти и вернуться? Или это особенности местного климата? Ну ладно, Серый. Он с нами с Земли сюда попал. А эльфийка почему никуда не исчезла? Не может? В общем, уйма вопросов и ноль ответов.
  Урчание в животе становилось все громче. Да уж. Скоро эти веселые звуки во всем лагере услышат. Смешно будет. И так уже гоблин косится постоянно, причем с таким задумчивым видом, что я начинаю понимать, кого хотят прибить первым...
  Арка появилась внезапно - полупрозрачная, высокая и широкая, трех меня поместит. Еще миг - и я по другую сторону. Как будто в спину намеренно толкнул кто. Хотя почему как будто? Может, и толкнули. Одним ртом точно меньше. Хорошо хоть на ногах удержалась, носом землю не пропахала.
  За спиной послышался хлопок, заставивший нервно вздрогнуть. М-да... Еще чуть-чуть, и у меня появится новая фобия - буду шарахаться от звуков. А потом - и от любого движения... Дожили...
  Ноги что-то коснулось. Я заорала прежде, чем сообразила, что это всего лишь зайчонка. Маленький такой, хорошенький, беленький. И, похоже, ручной. Смотрит так доверчиво. Ну вот как из него рагу готовить? Стоп. Зайчонка. Заяц. Откуда в совершенно пустой степи заяц? Или я уже не в степи?
  Я подняла глаза, огляделась. Невдалеке - голубая линия, то ли река, то ли озеро, то ли, чем боги не шутят, море, в небе - птички, крупные, горластые. И везде - зеленая, яркая, как изумруд, трава. А позади меня - густой лес. Так... То есть, получается, я на поляне? Еще один тычок. Носом. Похоже, этот обладатель белой шубы от меня чего-то хочет. Понять бы, что именно...
  Зверю, судя по всему, моя тупость надоела. Он развернулся и демонстративно направился к кромке леса. Ладно, где наша не пропадала. Да и кто его знает, вдруг что-то съедобное там будет... Потопала вслед за зайцем.
  Так, и что тут? Деревья. Трава. В траве - разноцветные цветы. Вряд ли съедобные. И? Зачем меня... Ох... Какая знакомая штучка... Миленькая такая... Синенькая...
  Отчим подарил мне этот кулон в тот мой первый день рождения, который мы праздновали, став уже семьей. Мне было шесть лет. И эта вещь стала моим талисманом. С этой капелькой воды (изготовлена на заказ, настоящий сапфир) я не расставалась нигде и никогда. Вот только она осталась там, в той реальности, в моей студенческой квартире на Земле. Или нет?..
  Кулон лег в руку с привычной легкостью. Вместе с цепочкой, на которой я всегда его носила. Надев, спрятала под одежду. Интересно, чей это презент? Того гнусного бога? Или конкурента? Ладно, не суть. Потом будем разбираться...
  Следующие полчаса - минут сорок я прилежно собирала появившиеся возле леса разнообразные грибы и ягоды, попутно жадно жуя последние. И старалась гнать от себя мысль о возможной отраве. Заяц крутился неподалеку, но близко не подходил. Нет, сладкое - это, конечно, хорошо. Но я же не веган какой-то. Я мяса хочу... И побольше!
  Не повезло. А жаль... Зато карманы потрёпанных джинсов и растянутого свитера набила грибами по самое не балуй. Правда, наесться этим количеством не получится. Максимум - перебить голод.
  Арка снова появилась внезапно. И меня буквально выбросило назад, подальше от этого рая.
  Злые вы. Была бы возможность, сбежала бы ото всех вас подальше. Вот что уставились, спрашивается, а? Как будто я - монстр какой-то. И, главное, все сразу замолчали. Нет, оно приятно - стать центром внимания, никто не спорит. Но грибы я вам не отдам. Можете даже не облизываться. Самой мало.
  Обогнула по дуге гоблина и его охрану, постаралась не замечать плотоядных взглядов Серого и Таранки, сделала вид, что не замечаю, как внимательно меня изучают качок и тихуша.
  - Зоя, а ты куда пропала-то?
  И глазки честные-пречестные. Друг мой ситный, а не ты ли меня в эту арку толкнул? Или у меня от переживаний уже мания преследования развивается? Улыбнулась как можно беззаботней:
  - Да я и сама не поняла. Так, дыра в пространстве какая-то. Зато гляди, что нашла.
  Да, с Ванькой, к сожалению, придется делиться. Мы же вроде как партнеры. До поры до времени. А глаза... Голодные... Дай ему волю - сам все съест, ещё и мной закусит.
   - Ты уверена, что они съедобные? - уточнил мальчишка, разглядывая мой 'улов'.
   Наивный ребёнок...
   - А у нас есть выбор?
   - Действительно, - кивнул рыжик. И сразу же добавил. - Но сырыми их есть все равно нельзя.
  Вот да, тут прокол вышел. Эх, были бы хоть кресало или огниво да пучок сена... Зря я, что ли, в походы с братцами таскалась, в неандертальцев играла? Упс... А что там такое тяжелое в кармане?
   - Зойка? - Ванька посмотрел на меня, как на мага.
   - Угу, я. Понятия не имею, как это ко мне попало.
  Мне не поверили, но меня это мало волновало - в моих руках действительно были и огниво, и кресало. На выбор, так сказать. А трава... Травы тут много...
  Через несколько минут мы с Ванькой вертели на прутиках, как на вертелах, каждый по грибу, ревниво оберегая оставшуюся пищу от 'сотоварищей'.
  - Типа, друг, да? - первым не выдержал Серый. Бросив свою 'золотую рыбку', он объявился у нашего костра и самым нахальным образом уселся неподалеку от меня. Еще и руки к огню протянул. Ну и получил по этим самым рукам. Да, я безбашенная, знаю.
  - Ты че??? - взревел раненным пчелами медведем любитель сладенького. - Совсем нюх потеряла, да?
  - Не ты их собирал, не тебе и есть, - я постаралась, чтобы голос не дрогнул от напряжения.
  - Че??? Типа он их собирал??? - мужская рука протянулась через костер по направлению к Ваньке.
  - Ну с ним мы партнеры, - пожала я плечами, следя, как бы не сгорел гриб, - а вот ты кто тут такой?
  - Слышь, ты, малолетка, ты ща нарвешься!
  Ой, боюсь-боюсь. Много вас таких было, когда Витька меня на тренировки таскал. Тоже умничали предостаточно. Впрочем, в этот раз помощь пришла со стороны, и раскрывать свои таланты мне не понадобилось.
  - Молодой человек, как-то вы совсем невежливо с дамой обращаетесь.
  Мы с Серым повернулись и уставились на качка. Тот, доброжелательно улыбаясь, стоял возле нас, чуть расставив ноги. К драке готовится? Или это у него всегда такая стойка? А колоритный мужчина, нечего сказать: высокий, выше меня уж точно, широкий в плечах, шевелюра то ли белая, то ли седая, нос прямой, губы средней полноты. В общем, практически картинка для любого 'глянца'. Интересно, решится друг Ваньки на драку или отвалит? Не решился. Пробубнил под нос какую-то гадость, встал и пошел назад, к своей таранке.
  Качок подсел к нам с Ванькой, улыбнулся. Вроде и по-доброму, но вот глаза-то у тебя, мил человек, не только серые, но еще и пустые. И холодные.
  - Давайте знакомиться, ребята. Все равно нам вместе здесь играть. Я - Дориус гор Шарин, лорд Ириентор, Сиятельный Владетель планеты Сиринор. Вы?
  Здравствуй, белочка. И как к тебе обращаться-то, сиятельный ты наш? Мы представились по очереди, сначала Ванька, потом я. Лорд и Владетель покивал с умным видом, будто и правда слышал когда-то что-то о планете Земля.
  - Зоя, ты - маг? - цепкий внимательный взгляд. Блин, да что ж вы все ко мне привязались-то с этой магией? Или тут считается в порядке вещей молниями швыряться и порталы в иные миры открывать?
  - Нет, - покачала я головой. - У нас на Земле магов нет.
  - Я не о твоей планете, а о твоей сущности спрашиваю. Там, где ты жила, чем ты занималась?
  Гриб уже был готов, но разговаривать с полным ртом неприлично, потому пришлось отложить находку в сторону.
  - Училась.
  - Чему?
  И вот как ему объяснить, что такое журфак?
  - Искусству писать о различных событиях.
  - И все?
  Разочарован? Сочувствую. Но, может, хоть теперь отстанешь.
   - Да.
  - Тогда как же тебе удалось открыть сейру? - судя по тону, этот вопрос моего собеседника волновал больше всего.
   - Простите? - недоумённо посмотрела я на мужчину.
  - Сейра. Проход в небольшой стабильный мир, где можно пополнить свои запасы и отдохнуть.
  Ой. Теперь ясно, откуда у народа столько разной еды появилось.
  - Понятия не имею.
  Не поверил. Его проблемы.
  Интерлюдия
   - Форг! С каких пор у Пешек на первом этапе подарки появляются?!
   - Демон, Ири. Демон. В позапрошлой игре. Напомнить, что ты ему подарила?
   - Карта местности ему особо не помогла!
   - Действительно. Всего лишь довела до первых трех призов.
  Глава 3
  Шли мы долго. Очень. Часа четыре, если не больше. Эта блажь - встать с насиженного места и отправиться непонятно куда - пришла в голову гоблину. Зачем? Почему? Похоже, в неведении были только мы, земляне. Остальные с самовыдвинутым вождем не спорили. Почему-то вспомнилась Алиса: 'Нужно бежать со всех ног, чтобы только оставаться на месте, а чтобы куда-то попасть, надо бежать как минимум вдвое быстрее!' Мы, конечно, не бежали. Но и результата от данного пешего похода не было ни малейшего. Та же степь с наполовину сухой травой, то же небо над головой. И никого, кроме нас, в округе. Все в отряде сосредоточенно молчали, идти было скучно, и я впервые за то время, как попала сюда, подумала о родных. Как они пережили мою гибель? Мать, любившая всех детей одинаково, отчим, заменивший мне отца, сводные братья... Они там уверены, что меня больше нет на свете, отпели в церкви, наверное, свечки поставили об упокоении, а я... Я иду непонятно куда, в дурной компании и без малейшей перспективы на выживание... Отвратительная ситуация. Надо было бить того бога сильнее. Намного сильнее. Так, чтобы долго не мог очухаться от боли. Пешек они набрали, видите ли. Гады. Сволочи. Уроды. А то, что мы все здесь навсегда оторваны от родных, да еще и умрем в ближайшем будущем, их не волнует. Подонки...
  Краем глаза я заметила какое-то движение сбоку, рефлекторно уклонилась, благо братья в своё время натренировали. Мимо головы просвистел и упал в траву неподалеку нож. Хороший такой нож, охотничий. 'Игрушку' наподобие этой я не так давно видела у отчима. Это кто ж такими вещичками разбрасывается? Ладно, я не гордая, подниму. На мою краткую отлучку группа не отреагировала. Шли, как и раньше, своим маршрутом. Понять бы еще, куда именно.
  - Зоя... - боязливо посмотрел на меня 'напарник'.
  - А? - я задумчиво разглядывала вещичку. Кто там сзади идёт? Серый с 'таранкой'? И откуда у этой парочки подобное снаряжение? Или опять магия?
  - Это ж тебя убить пытались, да? - мальчишку всего передернуло. Запоздалая реакция.
  - Похоже на то... - кто из парочки, шагающей сзади, такой меткий? Не отклонилась бы я, уже на том свете была бы... Эльфийка, дитя лесов, конечно, могла бы... Или не лесов? Или не дитя? Что я вообще знаю о своих спутниках?
  - И ты такая... - паренек запнулся.
  - Спокойная? - я безразлично пожала плечами. - Вань, нас тут всех перебьют, как мух, рано или поздно. К чему нервничать раньше времени?
  Щуплый рыжий паренек тоскливо вздохнул:
  - Уроды...
  - Не, Вань, они просто зажравшиеся боги. Скучно им, понимаешь? Вот дурью и маются.
  Ответить Ванька не успел: к нам подкатил один из охранников гоблина.
  - Ты! - не говорит, рычит. А может, у них язык такой. Гортанные звуки.
  На меня уставился мужской палец.
  - Тебя арлит зовет.
  - Кто? - удивленно переспросил мой спутник. Но мужик его проигнорировал, ожидающе смотря на меня.
  - Начальство наше, Вань, местное, - вздохнула я и, крутя ножичек в руках, пошла вслед за сопровождением.
  Гоблин выглядел так же грозно, как и раньше, только на этот раз вместо набедренной повязки на нем были надеты длинные, полностью закрывавшие ноги штаны из грубой ткани, похожей на парусину, и рубашка с длинным рукавом и высоким воротником из той же ткани. По такой жаре так укутаться? Или он нападения боится?
  При моем появлении начальство махнуло рукой (или у гоблинов лапы?), и охрана почтительно отошла на пару шагов. Зачем такая секретность?
  Чёрные глаза снова внимательно уставились на меня. Пара секунд остановки, и колдун снова идет непонятно куда. Пришлось подстраиваться под его широкий шаг.
  - Ты - человек, - не вопрос. Утверждение. Надо же, мне наконец-то поверили? - Как ты тут оказалась? Люди слишком глупы, чтобы играть в Игру.
  'На колу мочало - начинай сначала'.
   - Я тоже хотела бы знать, как я тут оказалась. И какого лешего нас троих выдернули непонятно куда.
  Недовольное фырканье.
   - Другие мне не интересны. Они - 'мясо', в тебе есть задатки воина.
  Ага. То есть, с одной стороны я вроде как воин, а с другой - человек. Вы уж определитесь, уважаемый.
  - Ты - Пешка бога. Он присмотрит за тобой. Я же хочу понять, как с тобой играть. Ты слишком дика для благородной игры.
  Ну спасибо, приласкал.
  - И? Что мне теперь делать? Повеситься?
  К моему удивлению, сарказм в голосе этот тип смог заметить. Остановился, оглядел меня с ног до головы. И вроде меньше ростом, а такое ощущение, что свысока смотрит.
  - Не дерзи, Пешка. И не попадайся мне под руку. Тогда я оставлю тебе жизнь до конца Игры. Не лезь защищать своего мужчину. Он предаст тебя при первом же случае.
  Э... Это кто мой мужчина? Он о Ваньке, что ли?
  - Хорошо, поняла. А позвали меня зачем?
  - Расскажи о своем мире. Мне незнакома эта планета.
  Угу. И дай тебе козыри в игре против нашей троицы.
  Но кое-что рассказать все же пришлось.
   - Мир без магии, построенный только на технике? Мир, где женщина заменяет мужчину? - гоблин презрительно скривился. - Отвратительное место. Но если ты не владеешь магией, как тебе удалось открыть сейру?
  Дежа вю.
  - Качок меня об этом уже спрашивал. Не знаю.
  - Кто? - удивленно вскинул бровь мой собеседник. - Качок?
  Мой язык меня когда-нибудь доведет. До плахи.
  - Он назвался каким-то там лордом и Владетелем, - как можно беззаботней пожала я плечами. Пропадать, так с музыкой.
  Гоблин покачал головой:
  - Ты чересчур дерзкая для этой Игры. И наглая. Лорд здесь только один. Дориус гор Шарин, лорд Ириентор, Сиятельный Владетель планеты Сиринор.
  Вот как они тут все это запоминают?
  - Да, он.
  - Как ты прошла сквозь врата, если сейру открывала не ты?
   То есть этот замерший мир можно открыть и кому-то другому? Интересно...
  - Толкнули. По крайней мере, мне так показалось. Кто - не знаю.
  Сколько времени прошло, понятия не имею, но общался гоблин со мной долго. Наконец допрос прекратился, и меня отконвоировали назад, практически в хвост колонны, к Ваньке, внимательно рассматривавшему окрестности, будто искавшему что-то. Что тут можно искать? Одна степь кругом.
  - Ты долго.
  А ты любопытен.
   - Наше начальство отличается любознательностью.
  - В каком смысле?
  - Меня все это время допрашивали, кто такие люди и с чем их едят. Ну и о Земле спрашивал.
  - И ты рассказала???
  Откуда столько негодования в голосе? Ты бы на моем месте еще и не то поведал.
  - Не всё. Но часть - пришлось. Вань, та женщина, тихоня. Ты хоть раз видел, чтобы она с кем-то заговорила?
  - А она умеет? - иронично спросил парень. - Знаешь, мне почему-то кажется, что она немая... А к чему вопрос?
  - Да странная она. Качок - Лорд, гоблин - начальство. Мы втроем, похоже, для балласта. А Таранка и эта тихоня? Они тут зачем?
  - Ну... - пробормотал под нос рыжик, - то, что он Лорд, еще ничего не значит. И он смертен.
  Мальчик, а ты не зарываешься? Впрочем, твое дело. Все больше шансов выжить без дураков рядом...
  - Угу. Только мне кажется, что они с гоблином примерно равны по силе. А вот эльфийку и тихоню я просчитать не могу...
  Ванька открыл рот, чтобы ответить, но вместо этого выдохнул:
  - Озеро!
  Ага, вижу. Вот кто-нибудь, объясните мне, наивной земной девочке, как в степи вдруг ниоткуда возникло озеро? Мираж? Или местные боги куражатся? Как бы то ни было, пошли мы, естественно, именно к водоему. Качок и гоблин начали обустраивать что-то вроде передвижного лагеря. Хотя лагеря - сильно сказано. Никаких палаток у нас не было. Пара одеял, на одном из которых, постеленном поверх лежанки, я проснулась утром, явно появилась благодаря вмешательству всё тех же богов. Сейчас на этих самых одеялах с удовольствием растянулась Таранка. Рядом на земле сидела безразличная ко всему происходящему тихоня. Воины гоблина, а за ними и Серый, отправились к озеру. Зачем? Хотят что-то найти, не иначе. Может, даже съестное. Мы со спутником переглянулись и, стараясь не слушать урчавшие животы, пошли в другую от четверки сторону.
  Озеро оказалось относительно большим в диаметре. И явно рукотворным. Слишком уж правильными были берега, будто циркулем кто тщательно вычерчивал.
  Камешек первым увидел Ванька. Остановился, нагнулся, присматриваясь. Красивый камешек, ничего не скажешь: овальной формы голышок нежно-салатового цвета. И так и светится в невысокой коричневой траве. Любопытный рыжик протянул руку, и это непонятное чудо тут же оказалось у него на плече. Судя по тому, как заорал приятель, находка оказалась болезненной.
  - Зойка, помоги, сними его! Ой! Зойка! Он внутрь лезет! А!!! Горячо!!!
  Помочь? Как, интересно? Да и поздно уже. Камешек исчез. Ванька побледнел и упал в траву. Обморок. И вот что мне делать? Оставить его? Позвать на помощь? Пойти посмотреть, что есть вокруг?
  - Он очнется не скоро.
  Я не вздрогнула: привыкла к розыгрышам братцев. Лорд каким-то чудом переместился прямо к нашей парочке и внимательным, цепким взглядом смотрел на меня.
  - Что с ним?
  - Варлона поймал.
   - Э...
  - Варлон, Зоя, это паразит. Рассчитан на таких вот дурачков, не знающих эту планету. Растворяется в теле и начинает пить жизненные соки своего носителя. Этот парень уже не жилец. И ты ему не поможешь.
  Холодок медленно пополз по позвоночнику. Вашу ж... Налево, направо и во всех позах!
  - И сколько ему осталось?
  - Зависит от него самого. Но не больше недели. Брось его, Зоя. Ты, конечно, сильная, но даже тебе обуза не нужна. А он будет первой жертвой богам.
  Цинично и спокойно, будто и не о человеке речь ведет. Хотя о чем это я... Мы трое для этих уберменшей что-то вроде говорящих обезьянок, забавных, но бесполезных...
  - Спасибо за совет, но я не привыкла бросать друзей.
   - Этот - друг? - искреннее удивление в голосе. - Он предаст тебя при первой же возможности.
  Вот даже не сомневаюсь.
   - Вполне возможно. Но это будет уже на его совести.
  Ваньку я все же оставила в бессознательном состоянии. Вряд ли кто-нибудь его тронет. Надеюсь, убийство спящего является низостью во всех мирах...
  Неподалеку от места обитания варлона я заметила два куста ягод, оранжевого и синего цветов. Желудок бурчал, есть хотелось все сильнее. Подошла, протянула руку к оранжевым. И мгновенно нагрелся кулон на груди. Это предупреждение, что ли? Ладно, я понятливая. Набрала синих ягод, насыпав их в большой карман свитера на животе. Да, знаю, у свитеров карманов нет. Этот вязался на заказ, так, как я хотела. Портниха долго крутила пальцем у виска, но вещь удалась на славу: теплая, не колючая, а главное - удобная.
  Когда я вернулась, Ванька еще был в отключке. Села рядом, задумчиво нахмурилась. Вот и что делать дальше? Этот Лорд всюду прав: щуплый паренек не жилец. А у меня нет и не будет сил (да и, если честно, желания особого тоже), чтобы хоть как-то помочь ему. Но и бросить его, сделать вид, что каждый сам по себе... Как-то противно это... Гадко... Что ж так хреново на душе, а?
  - Зоя...
  О, проснулся. А глаза. Жуткие. Как у смертника за два часа перед казнью. Он что, все слышал? Или умный такой?
   - Я умираю, да, Зоя?
  Сел, на щеках румянец, взгляд шальной. Я как можно равнодушней пожала плечами:
  - Все там будем. И очень скоро.
  - Что это за гадость была?
  - Варлон. Паразит. Лорд приходил, лекцию прочитал. Ты есть хочешь? - кивнула на ягоды.
  Хотел. Но съел только половину. Вторую половину прикончила я. Желудок протестующе бурчал, намекая на более солидную еду. Вот только наполнять его было нечем.
  Какое-то время мы с Ванькой сидели молча. Каждый думал о своем. Ну или делал вид, что думал. Не знаю, чем была занята голова парня, а я пыталась просчитать варианты. Выходило не очень. Никогда не любила тактически игры. Но иногда в них выигрывала. Отчим в таких случаях говорил, что я страшна своей импровизацией, а братья добавляли, что дуракам везёт. Вот только здесь и сейчас импровизация вряд ли поможет. В этом убийственно жестоком мире нужны знания и холодная голова. У меня же не было ни того, ни другого. Блин, ну вот откуда тот же качок знает о камне-паразите? Это же закрытый мир, по идее, да? Здесь вообще никто никогда не выживал, а значит, и информации о нём быть не должно. Но все, кроме нашей троицы, чувствовали себя в этих реалиях, как рыба в воде. Почему?
  Шаги охраны гоблина я услышала издалека. Да ребята и не таились. Подошли вдвоем, кивнули по очереди и на меня, и на Ваньку:
  - Арлит приглашает вас разделить с ним трапезу, - выдал один. Второй стоял угрюмой молчаливой скалой рядом. Мы с парнем переглянулись и встали. Попробуй откажись от такого приглашения...
  Костер и мясо на самодельных вертелах заставили нас непроизвольно сглотнуть слюну. Вот кто умеет устраиваться, даже в жутком мире.
  Гоблин сидел в той же закрытой одежде у огня и смотрел на плясавшие язычки пламени. На наше приближение реакции не последовало, но охрана (включая третьего, до этого прикрывавшего начальству спину) мгновенно отошла в сторону. Это что получается, они с нами есть не будут? А он сам-то будет? Или нас траванут непонятным мясом? Видно, у Ваньки появилась та же мысль: парень напрягся и стал шарить глазами вокруг. Что ты надеешься найти здесь, мил человек?
   - Сядьте оба. Вы выгодны мне живыми. Пока.
  Этот колдун способен читать мысли? Или мы оба не умеем скрывать свои эмоции? Ладно, сели. И сразу же перед нами появились деревянные дощечки небольших размеров.
  - Мясо уже готово, - гоблин протянул конечность (на вид вполне человеческую, надо сказать) и взял один из вертелов. Интересно, из чего он сделан? На дерево вроде не похож. На металл или пластмассу - тоже... Наш хозяин меж тем потянул с вертела кусок мяса, положил на дощечку и начал рвать 'руками' на части. Это такое приглашение к трапезе, видно...
  Ванька ел много и жадно, будто пытался наесться на год вперед. Я, несмотря на голод, с трудом заставила себя прожевать один кусок. Как-то не нравилось мне такое неожиданное гостеприимство. Фиг его знает, что взамен потребуют. Гоблин на нас вроде и не смотрел, а все равно рядом с ним я чувствовала себя неуютно. Все время казалось, что мы тут вроде ручных мартышек в зоопарке. Ну или собаки Павлова.
  Доев последний кусок с вертела, колдун подождал, пока мой приятель закончит жевать, а потом спросил:
  - Жить хочешь?
  Ванька вздрогнул, покраснел, побледнел, взгляд заметался по нам и тем, кто ел в отдалении.
  - Мясо не отравлено, если ты боишься этого. Ты и так умрешь через пару-тройку дней от паразита.
  Вот же... Экстрасенс, блин. А дружок мой, смотрю, поверил. Неужели так просто сдастся? Гоблин ведь, как пить дать, гадость сделает.
   - Что... Что я должен делать?..
  Наш хозяин хмыкнул, посмотрел на меня, пожал плечами:
   - Клятву принесешь. На крови.
   Оп-па.
   - А гарантии?
  Ваня, мальчик, ты сейчас зарываешься... Гоблин, видно, подумал так же, потому что в следующую секунду рыжик сложился пополам от боли.
  - Захочу - ты уйдешь к богам и без гарантий.
  Ванька захрипел, хватка ослабла.
  Подождав, когда жертва очухается, колдун еще раз посмотрел на меня, внимательно, будто хотел увериться, что я все увижу, потом протянул руку к своей жертве.
  - Я, Заринил щарт Неринос, полководец Императора и его правая рука, беду под покровительство зараженного варлоном и дарую ему жизнь. Ты принимаешь мое покровительство?
  -Д-да...
  Ванька сидел прозрачней воздуха. А у колдуна тем временем появился в ладони прутик, небольшой такой, стальной.
  - Проколи руку.
  Смотрит. Ждет. Блин, это ж не нервы, это ж бечева... Я не смогла бы вот так, спокойно, наблюдать, как кто-то моим прутом пытается проколоть себе вену. Не выдержав, отвернулась. Послышался тихий вскрик. Что они там делают? Нет, не хочу знать!
  
  Ванька спал, я смотрела на небо. Здесь, в этом жутком мире, небо окрашивалось то в синий, то в фиолетовый, то в нежно-голубой цвета, в зависимости от суток. Сейчас оно радовало глаз фиолетовыми оттенками. Настроение... Да не было его, этого настроения... Вообще... Пешки. Какие пешки. Так, фигурки из хлебных крошек. Ткни - рассыплемся. Отвратительное чувство - знать, что от тебя вообще ничего не зависит в этом мире...
  Интерлюдия
   - Форг!
   - Я. Что случилось?
   - Ты специально, да?
   - Глупости. Можешь залезть к нему в мозги и сама посмотреть. У меня и в мыслях не было заставлять твоего игрока спасать этого идиота. Клянусь.
   - То есть это только его инициатива?
   - Как будто в первый раз у Пешек появляется сознание. Так интересней играть. Скажешь, нет?
   - Ладно. Пусть так.
  Глава 4
  Арка снова появилась внезапно. Я успела только проснуться и по нужде сходить, когда увидела привычные декорации. На этот раз шагнула сама. Встречал меня уже знакомый заяц. Привет, проводник. Ну и что ты мне покажешь сегодня?
  - А у тебя здесь миленько, - один хорошо известный мне бог появился из воздуха прямо напротив нас с зайцем. Вот же не было печали.
  - Спасибо, твоя оценка мне очень важна.
  - Люблю твою планету. У вас совсем нет тормозов, - хмыкнул ничуть не обидевшийся гость.
  И тебе всего хорошего, добрый человек.
  - Слушай... Шел бы ты, а? - не желая вдумываться, что и кому говорю, предложила я. - И без тебя настроение паршивое...
  Мне собирались что-то ответить. Может, даже что-то важное. Но тут забурчал мой желудок.
  - Какая прелесть! - непонятно чему восхитился один наглый тип. - Ты еще и голодная.
  Ничего прелестного я не увидела. Впрочем, ответа от меня не ждали. В руках появилась тарелка с мясным рагу и вилкой, воткнутой в кусок побольше.
  - И что взамен?
  Этот гад расхохотался. Весело так, заливисто.
  - Ты - самая упрямая Пешка, что у меня была. Нет, так даже интересно, конечно. Но уж очень необычно. Ты со своей пышной фигурой через пару дней с таким скудным питанием ноги протянешь. И что мне делать? Замена в этой Игре не предусмотрена. Так что ешь давай.
  Фигура... Нормальная у меня фигура... Прямо как в анекдоте: 'Где талию делать будем?' Мама каждый год пыталась посадить меня на диету. И каждый год понимала, что это бесполезно. Я и на овсянке оставалась 'шариком на ножках', как меня дразнили в детстве. Так что действительно, смысл выделываться? Раз уж кормят, да еще и на халяву...
  Мясо оказалось вкусным, прямо как из земного ресторана.
  - Оттуда.
  Что?
  - Действительно из ресторана. Из твоего мира.
  Я моргнула. Потом еще раз:
  - Ты и мысли читать умеешь?
  - У своих Пешек - не проблема, - пожал плечами мой нахальный собеседник.
  Последний кусок растаял во рту, как его и не было.
  - Слушай, раз ты все равно здесь, объясни внятно, зачем всё это устраивать?
  - Скучно... - протянул бог, - ты, Зоя, даже представить себе не можешь, как скучно жить тысячелетиями и ничего не делать...
  Супер. Шикарный ответ.
   - И вы развлекаетесь за наш счет?
  - Ну... Много ты будешь думать о жизни муравья?
  Логично. Хоть и обидно. Но сейчас, сытно поев, я настроена благодушно.
  - Но почему я? И тот же Ванька? Мы ведь не супермены какие.
  - Мы берем только тех, кто стоит на краю. Выбираем из тех, кто скоро сам умрет. А здесь вы все получили второй шанс.
  - Развлекать богов? Хороший шанс...
  Потом до меня дошло:
  - Ты хочешь сказать...
  - Пьяный сынок депутата сбил бы тебя насмерть на пешеходном переходе тем же вечером. Так что ты ничего не потеряла бы. А насчет 'развлекать'... Это жизнь, Зоя. Какая-никакая, но жизнь.
  - Угу, - буркнула я раздражённо. - Всегда мечтала о такой вот жизни. Кланяешься, как китайский болванчик, и исполняешь все прихоти господина. И много у вас там таких слуг?
  - Хватает. Но новая кровь всегда приветствуется. Так что постарайся выжить. Тебе у нас понравится.
  И божок исчез, растаял в воздухе, будто и не было его здесь никогда. Заяц, до этого времени стоявший живой статуэткой, резво запрыгал в сторону лесу. Ну, к лесу, так к лесу. Мне, в принципе, все равно было, где бродить.
  Птички над головой и приятная прохлада настроения, поднявшегося было после неожиданного завтрака, не улучшили. Голод в ближайшее время мне не грозил, хоть какая-то радость и польза от непонятного бога. Служанка. Чудесная судьба, угу. Лучше и выдумать нельзя. Всегда, блин, мечтала. Отчим с мамой, небось, по инфаркту хватанули бы, если бы узнали. Их разлюбезное чадо - и служанка у богов. Может, по-тихому какой-нибудь гадости, типа варлона, пожевать? Хотя что-то мне подсказывает, что мой 'куратор' так просто свою лучшую Пешку не отдаст... Вот же... Везде одна засада...
  
  Ванька о чем-то тихо переговаривался со своим дружком. Рядом недовольно надувала губы оставленная без мужского внимания эльфийка. Двое высших чинов, гоблин и Лорд, склонились над распластанным на земле охранником. Рядом, на корточках, сидела тихушница, делала пассы руками и заунывно тянула незнакомую мелодию. Оставшаяся парочка верных стражей гоблина с каменными лицами стояла невдалеке. Упс. И что тут успело произойти, пока меня не было?
  - Зоя!
  Ванька объявился рядом, едва увидел меня, не обратив внимания на гримасу Серого.
  - Тут, оказывается, хищники есть! Огромные звероящеры!
  Так. Вечер перестает быть томным. И плевать, что еще день.
  - Вань, что за ящеры? Откуда им тут взяться?
  - А прямо из воздуха, - парень явно был перевозбужден и теперь чуть ли не глотал слова, стремясь побыстрее поделиться со мной увиденным. - Мы все разбрелись, кто куда. Ты исчезла, Лорд - тоже. Ну я подсел к Серому. И пары слов не успели сказать, как рядом с охраной грона оказалась смесь динозавра и птеродактиля. Вот правда, из воздуха появилась. Клацнула зубами на одного из мужиков, откусила ему руку по самое плечо и исчезла. Мгновенно, представляешь? А он тут же на землю повалился. Серый сразу сказал, что помер.
  Жуть. Причем, похоже, в лучших традициях Кинга. Вот еще оживших динозавров тут не хватало.
  - И что гоблин?
   - А что он? - удивился рыжик.
  - Ну... Это ж его чело... Ну охранник, в общем, - объяснила я. - Спасти не пытался?
  - Неа, - мотнул головой парень. - Посмотрел на тело, и все.
  Добрый какой хозяин, оказывается... Или меня уже заносит? В самом деле, не некромант же он... Так, я что, оправдываю гоблина? Дожили...
  - Зоя.
  Лорд. Этот-то что здесь забыл?
  - Да?
  Эй, а Ванька куда намылился? Увидел этого умника и рванул подальше.
  - Ты очень легко открываешь сейру для той, у кого нет магии. Будь осторожна. Твой покровитель может тебя предать.
  Стоит смотрит. И как мне реагировать? Хотя что тут думать... Опускаю низко голову:
  - Лучше б я дома померла... Хоть тут бы не мучилась...
  Мама всегда вбивала мне в голову одну простую истину: сила слабого пола в его слабости. Мол, будь проще, дочь, не старайся казаться в глазах окружающих, особенно мужчин, этакой супервумен. Проявляй женские качества, в том числе и страх, и слабость. Не бойся плакать. Я слушала, кивала. Но делала все по-своему. Еще бы, какая тут слабость, когда сводные братья так и норовят в качестве обучения то подножку подставить, то дохлую крысу в сумку засунуть. Месть же блюдо вкусное. Я и мстила. Удачно, надо сказать. Мама только вздыхала и беспомощно разводила руками. Да, на Земле всё было понятно и легко. Здесь же, когда каждый шаг грозит немедленной смертью... Нервы сдают на раз-два. Так, может, в кои-то веки послушать совета старших?
  К моему искреннему изумлению, помогло: Лорд растерялся.
  - Зоя... Ты что, плачешь?
  Нет, розы нюхаю. На что еще похожи капли воды у меня на щеках?
  - Устала я...
  Всхлип.
  - От ваших глупых правил...
  Ещё всхлип.
  - От вечной опасности...
  Третий раз, чтобы закрепить.
  - Я домой хочу...
  Тишина. Могильная, кладбищенская. И? Хоть какой-то реакции я дождусь? С опаской поднимаю голову, оглядываю народ. Серый, Ванька, гоблин и Лорд, все четверо, смотрят на меня как-то странно: напряженно, как на гранату, у которой вырвали чеку. Стоят и гадают, взорвется или нет? А если взорвется, то где искать укрытия? Таранка явно злится, даже губу раздраженно закусила. Тихоня наоборот улыбается, довольная. Вот только чем? Бесплатным шоу с чужим участием? Или у нее свой сценарий? Понять бы... И только оставшиеся в живых телохранители гоблина стоят, как и раньше, каменными истуканами...
  - Зоя... Я понимаю, тебе непривычно все вокруг, но...
  - Именно. Именно непривычно. Вы все прекрасно знаете, чего ждать от этой гадкой Игры, нас же троих бросили на заклание! Помрем - вам же проще!
  Честно, никакой истерики я не планировала. И уж тем более не собиралась срываться. Не в этом обществе. Но нервы, похоже, и правда не железные. И в голосе, помимо моей воли, все же появилось что-то, похожее на визг записной истерички. Мой собеседник ощутимо напрягся. Нет, милый, пока я не собираюсь устраивать тут концерт. Попугаю только, и хватит с вас всех.
  - Хорошо. Давай мы поговорим. Не здесь. В более спокойном месте. И я расскажу всё, что ты захочешь узнать. Согласна?
  Ещё бы. Прибить ты меня, конечно, можешь, в том же 'более спокойном месте'. Но, думаю, я пока тебе выгодна. Убирать ты будешь более слабых, того же Серого с Таранкой. А меня постараешься перетянуть на свою сторону.
  Киваю. В глазах темнеет. И уже через пару-тройку секунд я оказываюсь в совершенно не знакомом мне месте.
  
  Тёмно-вишнёвый столик посередине светлой комнаты с высокими потолками бросился в глаза первым. Миленький, небольших размеров, круглый. В общем, журнальный. Мягкие пуфики вокруг, высокое и широкое окно напротив, пустые полки на стене рядом. Всё. Ни кровати, ни штор, ничего больше. Я так понимаю, меня привели в сейру?
  - Выбирай сидение. Я сяду рядом.
  Да не вопрос. Умостилась сбоку от окна, чтобы свет в глаза не бил.
  - Итак, что тебе рассказать? - пристроился на пуфик напротив мужчина.
  - Всё, - ответила я, не скрывая интереса. - Не забывайте, я из мира, где нет магии. Я не знаю вообще ничего.
  Мой собеседник какое-то время молчал, уставившись в стену. Потом досадливо передернул плечами:
  - Как с ребенком разговариваю, глупым и несмышлёным. Всё, говоришь... Есть цепь миров. Она едина. И из одного мира можно довольно свободно перебраться в другой. Не каждому это доступно, конечно, но такие способы существуют. Сколько миров в цепи, не знает никто. Нам известно о двадцати шести, из них двадцать обитаемы, вернее обитаемы все, двадцать населены существами разной степени разумности. Пока понятно?
  - Да.
  - Хорошо. Итак, есть цепь миров. А есть Стена. Она существует всё то время, что существуют и наши миры. И мы не знаем, что находится за ней. Вероятно, твой мир как раз и расположен за Стеной. Почему - другой вопрос.
  - Почему не в цепи? Вы ведь не знаете, сколько этих миров.
  Чересчур внимательный взгляд холодных серых глаз мне не понравился. Зоя, детка, учись держать язык за зубами.
  - Верно, не знаем. И я допускаю, что ты можешь быть права. Вот только во всех известных нам мирах в той или иной степени присутствует магия. И если существо владеет её основами, оно выживет где угодно. Ты же сама говоришь, что твой мир не магичен.
  Угу, крыть нечем.
  - Идем дальше. Как ты уже поняла, есть боги. Основных - пятеро. Они едины во всех мирах: богиня жизни Лита, бог смерти Арел, бог войны и славной битвы Форг, богиня торговли и обмана Ири, богиня семьи и домашнего уюта Прата. Плюс различные божества в каждом из миров. Те, что играют нами, это бог войны и богиня обмана.
  Весело... То есть мой временный покровитель - бог войны. Тот-то он оценил мой характер.
  - Мы, разумные существа всех миров, знаем об Игре с детства. Самое любимое и в то же время страшное проклятие, независимо от мира и возраста: 'Чтоб тебя в Игру затянуло'. Правило здесь только одно: выжить любой ценой. Тогда у тебя есть шанс продлить свое существование, прислуживая богам. При этом, как ты понимаешь, верить нельзя никому. Даже своему богу-покровителю. Кстати, довольно странно, что Форг в открытую признал тебя. Обычно они скрывают до последнего от игроков, кто кому принадлежит. Вопросы?
  - Уйма, - голова закружилась от уже полученной информации, а ведь я далеко не всё узнала. - Что здесь можно есть? Где, кроме сейры, это съестное искать? Почему мы постоянно куда-то идем? Что изменится от того, что мы будем методично убивать друг друга, стоя на месте?
  - Варвар, - тяжело вздохнул мужчина, глядя на меня, как на душевнобольную.
  - Что, простите? - не поняла я.
  - Ты - варвар, - пояснил качок. - Так опошлить саму суть благородной Игры.
  Ой, да кто бы говорил. В спину нож кинуть или отраву подсыпать с них всех станется. И это будет считаться благородным. А я своими вопросами, оказывается, все опошлила.
  - В моем мире такое отношение к жизни называется цинизмом, - просветила я собеседника. - Так все же, что там с едой и прогулкой?
  Ну... Презрения на холеном лице точно не было. Отвращения - тоже. А вот что-то типа брезгливости промелькнуло и скрылось.
  - Еда... - задумчиво проговорил Лорд. - Здесь можно умереть от чего угодно, даже от съедобного растения. Просто потому, что так захотел твой покровитель. Так что лучше питаться в сейре. Если, конечно, можешь вызвать себе пропитание.
  - Вызвать? - удивилась я слову.
  - Магия, Зоя. После смерти в своем мире мы не лишаемся наших способностей здесь. И тот, кто умел призывать еду на расстоянии, сможет сделать то же самое и в своей сейре.
   - Ясно-понятно, - кивнула я. - А прогулки зачем?
  - Игра не должна быть скучной. Иначе в чем ее смысл?
  Действительно. Наивный я ребенок. Как же так, драгоценные боги возьмут и заскучают.
  - Хорошо, - я согласно качнула головой, - я примерно поняла, что от нас всех требуется и каковы здесь правила. Но...
  - Да?
  Вид скучающий. Будто дитю малому алфавит объясняет. Хотя, по сравнению с местными, я действительно дите... Пусть и не по уровню развития...
  - Откуда вам всем известно, что это именно Игра? И правила? Откуда-то вы их получили? Кто-то подсказал?
  Похоже, я опять сморозила глупость... Этот снисходительный, ироничный взгляд...
  - Знаешь, теперь я верю, что ты действительно пришла из-за Стены... - протянул мой собеседник. - Самый древний манускрипт, который нам удалось обнаружить в этих мирах, называется 'О благородной Игре богов'. Сколько тысяч лет ему, никто не скажет. И именно из него мы черпаем свои знания.
  Ясно. Настольная 'библия' для местных. Вот только каким боком к этим 'товарищам' мы, земляне? Богам захотелось добавить 'перчика' в скучные соревнования?
  
  Ночью я не спала. Лежала и бездумно смотрела в небо. Вчера там светило три луны. Сегодня нарисовался месяц, яркий, широкий и вытянутый. Лорд сообщил, что этот мир проклят. Когда и кем - непонятно. Но здесь не действуют общепринятые химические и физические законы. И каждый вдох здесь может стать последним. Если того захочет бог. Ну или если родился невезучим. А еще, кроме сейры, особо избранные могут попадать в иную реальность - якобы давнее прошлое этого жуткого мира. Ненадолго, конечно, максимум на пару-тройку минут, но чтобы осмотреться и что-то стащить, время будет. Причем открыться эта реальность может как сильному магу, так и полному нубу, вроде меня. На вопрос, как я отличу реальности, Лорд ухмыльнулся: 'Сама поймешь. Если попадешь туда'. Хорошо это или плохо - иметь доступ непонятно куда? А как кривая вывезет. Можешь помереть сразу по возвращении, а можешь использовать какой-нибудь ништяк оттуда и выиграть Игру. Откуда такие сведения, если никто не выживал? Так в том самом манускрипте периодически появляются новые записи о тех, кто выиграл, и о том, что именно они использовали. Мол, народ, все в ваших руках. У вас всегда есть шанс! Угу. И я почти поверила. Лорд, видно, просёк мои мысли и долго читал мне нотации на тему моего жуткого цинизма, не приличествующего юной красивой женщине. Как он заявил: 'Твое отношение к жизни, Зоя, чересчур недоверчивое. Это ненормально. Ты - молодая, красивая, да просто женщина. Откуда тогда столько недоверия?' Я сделала глазки Мальвины и послушно внимала. Учитель нашелся. Лиши тебя магии и отправь на Землю, да еще куда-нибудь в низшие слои общества, не таким циником станешь.
  - Не спишь?
  Серый. Здрасьте, я ваша тетя. Ты-то здесь какими судьбами?
  - Да вот как-то не спится...
  - Тебя долго не было...
   Что?
  - В каком смысле?
  Эй, этот тип умеет краснеть???
  - Ну... Когда ты с этим качком ушла...
  А, так вот что тебя, мил человек, нелегкая принесла. Любопытство заело.
  - Он меня в свою сейру отвел. Слушай, удобно быть сильным магом. У него так уютно. И посидеть есть где, и полежать...
  - Вы об Игре говорили?
  - Угу. Пытались. Меня больше уму-разуму учили.
  Недоверчивый взгляд:
   - Тебя? Ты ж сама кого хошь научишь.
   Парень, тебя никто конспирации не учил? Или нафиг оно надо здесь и сейчас?
   - Ну... Ему мой цинизм не понравился, - я приподнялась на локте, чтобы лучше видеть собеседника. - А я всего лишь спросила, где тут еду достать можно. Ну и по каким правилам играть.
   - Логично, - согласился парень.
   - Тебе - да, - хмыкнула я. - А мне заявили, что я опошлила их драгоценную Игру.
   - Дебил.
   - Наивняк, скорее. Хотя, похоже, для них наивняк именно наша троица...
   Молчит. Сидит на земле рядом со мной, смотрит вперед и молчит.
   - Слушай, а где твой жаргон? - я уселась напротив.
   - В каком смысле?
   - В прямом, - дёрнула я плечом, отгоняя какую-то мошку. - Ты, когда мы тут только появились, все жаргонные словечки вставлял.
   - А, это... Кому он нужен здесь...
   Ясно. Выпендриваться не перед кем, вспомнил нормальную речь.
   - У тебя кто-то там остался? - вдруг выдал Серый.
   - Где? - не поняла я.
   - На Земле... Плакать кто-то хоть будет?
   Странные вопросы у вас, сударь. Депресняк, что ли, накрыл?
   - Будет, - я заставила себя не думать о родных, иначе слёз не миновать. - Мать, отчим, братья.
   - Везёт...
   - Хочешь сказать, что по тебе не будут? - удивилась я.
   Передернул плечами. Такая болезненная тема? Ну прости, дорогой, не знала.
   - Официально - будут...
   Таки ой.
   - Ванька говорит, что ты - крутой маг... - тему сменили, я, в принципе, не против.
   - Очень. Круче только яйца.
   Хмыкнул.
   - Странная ты. Ведешь себя порой, как королева. А как скажешь что - босяк босяком.
   Да уж, похоже, парень, не у одного тебя с конспирацией проблемы. Видно, прав был отчим, когда твердил, что меня можно читать, как открытую книгу.
   - Уж какую воспитали.
  Интерлюдия
   - Эта твоя Пешка...
   - Нормальная девчонка. Да и поздно менять игроков, Ири.
   - Она совершенно невежественна, груба, неотёсанна!
   - Зато так интересней играть. Скажешь, нет?
  Глава 5
   Утро было шумным. Хотя лично я проснулась от толчка в бок.
   - Ой, Зоя, прости!
   С трудом разлепила глаза. Ванька. А чего такой лохматый? Хоть бы ладонью причесался.
   - Что за шум, а драки нет? - зевая, я поднялась, потянулась, разминая затекшие мышцы. Интересно, когда мне наконец-то аукнется сон на голой земле? Или пока бог симптоматику снимает?
   - Так была уже, - нервно сообщил рыжик.
   - Что была? - не поняла я.
   - Ну, драка, - сообщили мне. - А ты что, ничего вообще не видела,
   Доброе утро, страна. Что уже тут приключилось, пока мое величество изволили почивать?
   Оказалось, прибили второго охранника и ранили Таранку.
   - Они выскочили из пустоты, ну как ты, когда из своей сейры появляешься. Огромные, волосатые, безумные! Зойка, представляешь, у них были палицы, настоящие!
   Да что ты говоришь. Хочешь сказать, на историка учился, что разбираешься в палицах?
   - В общем, на нас напали волосатые мужики, - сделала я вывод.
   - Почему мужики? - удивился парень. - Бабы.
   Тут я зависла.
   - Вань, ты это... Не перегрелся?
   Ну в самом деле. Со страху что не померещится.
   - Да щаз, - обиделся рыжик. - Что я, женскую грудь никогда не видел?
   Ой, а что это мы так мило краснеем?
   - Вань, погоди, так они что, голые были?
   - Ну да. Но там такой слой шерсти, что и не видно ничего.
   Опять краснеет. Этакий мальчик-розочка.
   - И они вот просто так взяли и убили охранника того гоблина? А почему именно его?
   - Там вообще непонятно что было, - начал жестикулировать Ванька. - Они палицами своими и над головой вертели, и в разные стороны тыкали. А потом этот, Лорд, что-то громко сказал, и их не стало. А на земле оказался тот охранник. Мертвый.
   В общем, оно даже к лучшему, что я все проспала...
   - И что теперь? - а есть-то хочется, где бы что бы пожевать?
   - Да фиг их знает, - пожал плечами рыжик. - Серый успокаивает эльфийку, остальные куда-то смылись. Я тут хотел прогуляться, может, получится...
   Замолчал, замялся.
   - Что получится? - уточнила я.
   - Ну... Как у тебя... Сейру эту вызвать. Зойка, как ты это делаешь, а?
   Фома неверующий. Сколько раз ему одно и то же повторять.
   - Вань, если б я ее сама вызывала, то и жила бы там. А так... Понятия не имею, кто и когда ее в следующий раз откроет.
   Кивнул, хотя по глазам вижу - не поверил. Но хоть отстал.
   За последнее время далеко мы не продвинулись, так что до озера я добралась минут через десять-пятнадцать. Купаться не рискнула. Да, знаю, что грязная. Но я лучше уж в сейре этой источник поищу и там вымоюсь. Наплевав на дезинфекцию, санитарные нормы и прочую цивилизационную муть, сложила ладошки ковшиком, зачерпнула воды. Вкусная. Надеюсь, вместе с жидкостью ко мне в организм никакая гадость не пробралась. Хотя какая разница. Все равно скоро на тот свет попаду. Выпила еще. Где-то на периферии зрения заметила непонятное голубое марево. Моргнула. И оказалась в странном месте.
  Вроде как город. По крайней мере, стояла я точно на длинной, мощённой камнем дорожке. С двух сторон - здания. Тоже из камня. Это что, теперь у меня новая сейра? Или мне лично опять повезло? Эй, ау! Есть тут кто???? Люди!!!
   Людей не было. Животных - тоже. Пустота и тишина. Как не было и запахов. Эта планета практически ничем не пахла, но хоть что-то изредка уловить можно было, хотя бы запах озона. Здесь же, в этом каменном месте, запахи отсутствовали полностью.
  Я с опаской сделала пару шагов: а ну как это просто глюки, и сейчас я успешно тону в озере? Вот радость-то будет тому же Лорду. Нет, вроде ноги действительно идут по чему-то твердому. Хотя с развитием фармацевтики ни в чем нельзя быть уверенной. Да и мозг играть может... Хотя бы из-за усталости...
  Я остановилась от греха подальше. Повернулась: все та же непонятная дорожка. И высокие каменные стены вокруг. Да уж... Жутковато... Не к месту вспомнились лангольеры ... Очень уж браться мои сводные братья ужастики уважали, ну и меня к ним пристрастили...
  Чтобы хоть как-то сбить настрой, я еле слышно посвистела. Звук оказался чересчур громким, сама вздрогнула. Плюнув на все предосторожности, пошла вперед. Помру, так побыстрей. Надоела неизвестность.
   Улица, длинная и узкая, всё не думала заканчиваться. Я уже отчаялась выйти куда-нибудь, когда впереди, между домов, увидела фигуру. Мужчина лет пятидесяти, не меньше, среднего роста, с крупной головой и непропорционально небольшим телом, стоял и смотрел на меня.
   - Опять...
   Тихий измученный вздох. В глазах странного фиолетового цвета тоска и усталость. И что я снова натворила?
   - Ты откуда? С Орисана? С Верены? Или с Орлия?
   - Простите? - не поняла я.
   Мужчина скривился. Холеное лицо аристократа одной мимикой выразило все, что думает его владелец насчет одной маленькой тупой девчонки.
   - Планета какая?
   - Земля.
   - Зойка! Зойка, очнись! Да сколько же спать можно!
   А вот это уже явно не мужчина. Ванька. Сидит на корточках, взъерошенный, чем-то раздраженный.
   - Мы все уже собрались уходить. Ты с нами?
   С вами, конечно. Куда ж я денусь.
   - Конечно. Вань, я что, уснула?
   - Угу. И что-то себе под нос бормотала.
   Я села, огляделась. Странно. Каким образом я оказалась в лагере, если последнее, что помню, - это вода в озере? Дурацкая планета.
  
   Далеко уйти мы не успели: резко поменялась погода, жара и ясное небо исчезли в небытие. Пушистый снег и холодный пронизывающий ветер 'обрадовали' всех участников Игры. Лорд, гоблин и вечно молчавшая дама начали колдовать, то и дело выполняя руками непонятные пассы. Серый, Ванька и Таранка за неимением магии принялись изысканно материться. Я лишь фыркнула и поплотнее закуталась в свой свитер. Да, от холода не особо поможет, но, по крайней мере, это не легкое одеяние эльфийки и рваные джинсы Сергея.
   Интересно, подобное 'веселье' тоже предусмотрено правилами Игры? Или наши кукловоды просто не хотят отпускать нас? Тогда что мы тут забыли? Вот никогда особенно не любила компьютерные игры, что квесты, что рубилки. Сейчас самой себе напоминала героиню 'Сибири', постоянно без цели блуждавшую по паровозу. Или что там у нее было-то?
   - Это надолго. Уходи в сейру.
   Лорд. Приблизился, крикнул, перекрывая завывавший ветер, и исчез. Причем, похоже, остальных двух магов уже здесь не было. Уходи. Легко сказать. Если б я ещё умела ту сейру открывать. А остальные куда денутся? Ванька закоченеет, Таранку снегом завалит. Серый уже синеет. Это что, такой легкий способ избавления от слабых игроков? Какие 'добрые' боги... Самое отвратительное в подобной ситуации - собственное бессилие. Я ведь на самом деле пару-тройку дней в степи сама свободно продержусь в менее катастрофичных условиях. Сейчас мне не даёт помереть свитер. А вот остальной народ... Да, я помню: здесь не принято помогать другим. Да, эти другие при случае толкнут тебя в пропасть. Но не хочу я быть похожей на них. А помочь сейчас не могу. Засада.
   Кулон-капелька выскользнул из-под свитера, залил пространство голубым светом. Это что еще за непонятки? Странная сфера, в которой я очутилась, коконом закрыла меня от непогоды.
   - З-з-зойк-к-к-а...
   Рыжик. Ну здравствуй, чучело ледяное.
   - Ванька, попробуй сюда пробраться. И остальных тащи.
   Услышал или нет? Услышал. Через пару секунд уже был внутри. Так, а те смертнички здесь объявятся?
   Серый, не чинясь, влез под купол следом. Да, его одеждой сейчас хорошо тунеядцев пугать, показательно очень: мол, смотрите, люди добрые, на кого вы станете похожи, коли работать не будете: всё рвано-грязно-мятое, испорченное погодными условиями и мало 'носибельное'.
   - Хорошо...
   Ну еще бы. После такой погодки да в тепло попасть. Ну пусть, не в тепло, но хотя бы в защитный кокон.
   Эльфийка, в своем шикарном шелковом летнем платье, гордо подняв голову, переступила порог кокона последней. Да уж... Мокрая курица, с висящими вдоль лица патлами, а туда же: королевишну из себя корчит. Ладно, мы люди не гордые. Пусть её. Чем бы дитя ни тешилось, лишь бы в ледышку не превратилось.
   - Это что у тебя за амулет?
   О, их высочество соизволили обратить внимание на меня недостойную. Что-то явно в лесу сдохло, крупное такое, не иначе динозавр.
   - Память о прошлой жизни. Подарок родителей.
   - Не ври. Сюда ничего из прошлого попасть не может, - еще и губу презрительно оттопырила.
   - Не вру. В сейре нашла.
   Внимательный взгляд. Нехороший. Опять я ляпнула не то, что надо. Блин, ну вот как тут разобраться в их заморочках?
   - Тарана, разве такое совсем уж невозможно: найти в сейре что-то из прошлого?
   Серый. Любопытство кошку сгубило. Девчонку перекосило почему-то (из-за обращения, что ли?), но она, тем не менее, ответила:
   - Возможно. Или при сильном боге-покровителе. Или если сама Пешка хорошо разбирается в магии.
   Опачки. То есть за кулон я должна сказать спасибо тому красавцу, что меня сюда вытащил? Ню-ню...
  Интерлюдия
   - Зима? Сейчас?
   - Почему нет? Скучно, Форг. Ску-у-учно-о-о... Какие-то дурные Пешки попались: не дерутся, не скандалят, шастают себе по планете, почти все время молчат.
   - И ты решила их заморозить, да, Ири? Так сказать, для разнообразия.
   - Тебе-то какая разница? Твоя любимица всё равно под защитой. Да и мой ход сейчас.
   - А не проще было бы... Хотя... Зная тебя...
   - Что? Форг! Что ты придумал?!
  Глава 6
   Снежная круговерть, казалось, и не думала заканчиваться: то буран, то метель, то позёмка. И белые хлопья, снова и снова появлявшиеся перед нашими глазами, как те точки, что видишь от недоедания.
   Сидеть в коконе было неимоверно скучно: мы с парнями перебрасывались изредка парой-тройкой ничего не значащих фраз, чаще всего понятных только землянам, эльфийка, как и следовало ожидать, держалась обособленно. Баба с возу, конечно, но обстановку назвать дружеской нельзя было даже с натяжкой.
  Очень скоро захотелось есть. Наши с мальчишками животы выводили громкие рулады. Таранка вроде крепилась, но, думаю, при наличии провизии первая бросилась бы к тарелке.
   - Этак мы тут ласты склеим, - проворчал Серый. - Когда уже эта тягомотина закончится?
   - Завтра-послезавтра, не раньше, - нехотя откликнулось волшебное создание в уже высохшем платье.
   Мужское население кокона многозначительно переглянулось и требовательно уставилось на меня.
   - Зойка, колдуй! - командным тоном приказал рыжик.
   Чего???
   - Вань, ты с какого дуба рухнул? - подозрительно посмотрела я на парня. Нет, а вдруг, он кукушкой из-за постоянного стресса поехал?
   - Ну ты ж как-то в сейру попадаешь, - последовал логичный ответ, - значит, и еду нам наколдовать сможешь.
   Угу. Или мы тебя, Зойка, без ножа сожрем. Вот что у них в головах? Солома?
   - Нельзя здесь колдовать, - все так же равнодушно известила народ наша принцесса, - иначе кокон может лопнуть, и мы все снова на холоде окажемся.
   Перспектива замерзнуть парней особо не вдохновила, но и не испугала.
   - Ну так 'может' же, - дёрнул плечом Серый. - Не факт, что лопнет. Колдуй, Зойка.
   Интересно, как?
   - Абракадабра, - вяло, чтобы отстали, произнесла я.
   Мучители ухмыльнулись знакомому словечку, но не успели ничего сказать - прямо передо мной из ниоткуда появились три груши: желтые, спелые, вроде даже сочные. 'Бойтесь данайцев', - почему-то сразу пришла в голову фраза. Я ведь знаю, что маг из меня некудышний. Значит, опять боги шалят. Но попробуй объясни эту истину оголодалому народу: все три груши разошлись по разным желудкам в мгновение ока, мне конечно же, ни кусочка не досталось.
   - Мало, - задумчиво произнес Серый, поглаживая пузо. - Зойка, колдуй ещё.
   - Обойдешься, - наотрез отказалась я. - Она сладкая, пока голод забьет, а там и снег прекратится.
   - Ну Зойка... - Ванька. Дурное чудо. - Тебе что, жалко, что ли?
   Жалко. Вас, идиотов, мне жалко. Хрен его знает, что там, в тех грушах, было и чем они вам теперь аукнутся.
  
   Снег прекратился внезапно: вот ещё минуту назад с неба падали крупные белые хлопья, а уже через мгновение небо радовало глаз нежно-голубым цветом. Холодная масса под ногами начала таять, превращаясь в огромную грязную лужу.
   Я вернула кулон под одежду, и кокон ожидаемо исчез. Смотрите-ка, воздух тоже потеплел.
   - Это что, все закончилось, или нам ждать новой пакости?
   Мне никто не ответил. Ладно, скоро сама узнаю.
   Сбежавшая часть нашей компании через некоторое время вернулась сытая и довольная. Везет же некоторым. Я, чтобы хоть чем-то себя занять, напрасно искала хоть что-то съестное в окрестностях лагеря, а эти обормоты и в тепле отсиделись, и отъесться успели. Нет в жизни справедливости.
   - Как они выжили?
   Лорд. Откровенный вопрос. Если бы не болтун Ванька, я бы, может, и соврала, а так... Вытащила кулон, показала. Смотрел мой собеседник долго и внимательно.
   - Обычное украшение. Хочешь сказать, ты не ушла в сейру, а спасала остальных?
   Да что ж вы все недоверчивые-то? Понимаю, Игра такая, постоянно во всем подлость и двойной смысл ищешь. Но не настолько же.
   - Именно. Вокруг меня образовался кокон, они проникли внутрь, и мы вместе переждали непогоду.
   - Зачем тебе это надо?
   Гоблин. Да уж, я тоже умею подкрадываться, но этого типа даже не услышала.
   - Нечестно это, - я посмотрела на собеседника, как обычно стоявшего с непроницаемым выражением на лице. - Вы сбежали, мы остались. Гадко.
   Нет, я не жалостливая идиотка, и Кащенко по мне не плачет, даже если вы оба думаете иначе. И вообще, теперь моя пора спрашивать.
   - Если я не умею колдовать, а сверху падают груши, что это может значить?
   Не поняли. Пришлось рассказать. Мужчины меня внимательно выслушали, переглянулись друг с другом, помолчали.
   - Если ты действительно не знакома с магией, значит, твой защитник пытался тебе помочь, - предположил качок.
   - Или наоборот, - сообщил гоблин. - Богам может быть скучно.
   То есть и здесь эти двое к консенсусу не пришли.
   На заднем плане раздался крик. Наша троица вздрогнула и повернулась на звук. Ой, что сейчас будет...
  Ванька и Серый в прямом смысле слова липли к нашей молчунье, Таранка домогалась последнего телохранителя гоблина. Собственно, она и кричала. Зло и недовольно. Её жертва намеков не понимала и участвовать в начинавшейся оргии не желала.
   - Груши, говоришь...
   Лорд. И что это означает? Что фрукты были напитаны афродизиаками? Тогда ой.
   - Я не могу открыть сейру, - гоблин. Чуть отстраненно произнёс, словно о небольшой неприятности.
   Качок нахмурился, потом покачал головой:
   - Я, как ни странно, тоже. Видимо, боги хотят таким образом разнообразить Игру.
   То есть этих умников лишили возможности отсидеться в безопасности на этот раз?
   - Что происходит? И почему Таранка идет к нам?
   Я знаю, за что меня прибьют: за язык, который без костей.
   - Таранка... Так обозвать прекрасную эльфийку... - тяжело вздохнул Лорд.
   Гоблин на этот раз только хмыкнул, недовольно покосился на приближавшуюся к нам красавицу и что-то прошептал под нос. Колдует? Так у них вроде колдовство заблокировано. Или это касается только походов в сейру?
   Озабоченная мадмуазель тем временем делает очередной шаг и вздрагивает. Несколько секунд смотрит недоуменно на нашу троицу, потом, словно не веря, поднимает руку, проводит перед собой по чему-то невидимому, обиженно надувает губы, поворачивается и уходит. Да кто мне объяснит, что здесь происходит???
   - Истинная пара?
   - Вы видите другой выход из ситуации?
   - Нет, но...
   Мужчины рядом равнодушно перебрасывались репликами, а я тщетно пыталась понять, во что меня снова втянули. А самое главное - кто мне все объяснит?!
   Между тем оставшиеся члены группы активно развлекались по-своему.
   Эльфийка, как голодный кот возле бочки с рыбой, ходила кругами вокруг удобно устроившегося на ближайшем высоком дереве (одном из десятка, не больше, по всей округе) охранника гоблина. Почему она не лезет наверх? Если там любовная жажда, то, по идее, на приличия Таранке будет плевать. Или не умеет? Да ладно. Она же остроухая. А там, по Толкиену, все красавицы, комсомолки, спортсменки, нет?
   Молчунья все так же сидела в одиночестве. Ванька с Серым почему-то яростно тузили друг друга в отдалении. Бой за, условно говоря, прекрасную даму? Или пар таким образом выпускают? Вот тяжко же, когда ничего не понимаешь!
   Град с неба, штормовой ветер и гром недалече дали понять, что кто-то наверху сильно недоволен происходящим. А чего они вообще ожидали? Групповухи? Поножовщины? Ну у нас, судя по всему, все не так, как обычно бывает в их многомудрой Игре.
   - И чего нам ждать теперь? - качок явно нервничал. Ну да, конечно, в сейре-то оно явно поспокойней будет. Никто на тебя с желанием секса не прыгает.
   - Хуже смерти здесь еще ничего не выдумали, - а вот гоблин на удивление спокоен.
  Прям кремень, а не мужик. Интересно, он вообще чувствовать умеет? Или это искусственно выведенная машина? А что, с местными божественными технологиями я уже ничему не удивлюсь.
  Ох, как же мокро и холодно. Мы ж тут все помрем от воспаления легких, если этот крупный дождик не прекратится... И никакой кулон не спасает...
   Глаза закрылись сами собой, как упала на землю, я уже не поняла.
   Каменные стены, узкая улица. Какой знакомый пейзаж. Дежа-вю? Или меня снова притащили непонятно куда?
   - Опять ты, - голос, наполненный досадой и раздражением. Его владелец, как и в прошлый раз, встал напротив меня, чуть ли не уперев руки в боки. Мне здесь точно не рады.
   Здравствуй, бывший знакомец. Или незнакомец. Вряд ли ты горишь желанием мне представиться.
   - Земля, говоришь? - задумчиво, словно припоминает что-то. - Дальняя планета, необитаемая. Ты - представитель местной фауны?
   Нет, флоры. Блин, как же вы все задрали со своим аристократическим презрением! Нашлась высшая раса!
   - Почему ты молчишь?
   - Разве фауна может разговаривать?
   - Дерзкая, - кустистые брови странного коричневого цвета недовольно сдвинулись. - С защитой. Двойной. Кто тебя защищает, девчонка? Твой бог? Твой муж?
   - Я не замужем, - какой там муж, кому я нафиг сдалась здесь. Не Ваньке же, право слово.
   - Не лги, - раздраженно приказал собеседник. - На тебе мужская защита. Знак принадлежности сильному магу. Не рабское клеймо, знак равной. Так кто там, за тобой?
   Боже, какой бред. Знак равных. Рабское клеймо. Защита. Я точно не пила, значит, пьяный этот тип.
   - Почему я должна вам отвечать? Вы - местное божество? - огрызнулась я.
   Наглость - второе счастье, знаю. А вот виски заломило. Несильно, правда. И судя по недовольству собеседника, его рук дело.
   - Ты все равно будешь моей. Они все приходят сюда, проиграв Игру. Не советую тебе ссориться со мной.
   Вы ж посмотрите, какая цаца.
   - А может, я собираюсь выиграть эту вашу дурную Игру?
   Раздавшийся резкий звук был похож на клокотание хищной птицы. Знаю, приходилось однажды слышать. Отчим как-то брал с собой на охоту. Это что, тут так смеются?
   - Ты? Выиграешь? Глупая девчонка. Без защиты ты не протянешь здесь и мига. А я буду ждать. Я умею ждать...
   В этот раз назад меня буквально вытолкнуло назад. Последнее, что я успела заметить, было непонятное раздражение в фиолетовых глазах моего неизвестного собеседника.
   - Кто он?
   Я озадаченно моргнула, медленно приходя в себя. Мозги упорно отказывались работать. Иначе галюники в виде недовольного гоблина рядом меня не посетили бы.
   - Простите?
   - Кто тот, куда тебя утащило?
   Боже, вот тебе-то какая разница? Что вы все ко мне пристали, а? Ну развлекайтесь с Таранкой или тихоней. Отвяньте уже! Дайте наконец помереть спокойно!!!
   - Понятия не имею, как можно более вежливо ответила я. - Он не представился.
   - Опиши, - последовал приказ.
   Да что ж такое-то? И где мы, кстати? Почему народу вокруг нет?
   - Маленькое тело, крупная голова. Фиолетовые глаза. Коричневые брови.
   Судя по недоуменному взгляду пристававшего ко мне грона, это описание ему ничего не говорило. Вот и мне тоже. И вообще, я есть хочу! И желудок со мной согласен. Вон какие трели выдает.
   Допрос внезапно прекратился. Рядом со мной зависла тарелка с ржаным хлебом и непонятно откуда (а точнее - из кого) взятым жареным мясом. Плюс стакан с прозрачной жидкостью, похожей на воду.
   - Ешь.
   Э... Это точно гоблин? Мож, его подменил кто? И где, наконец, мы находимся? Что за непонятный туман вокруг?
   Мой собеседник тем временем висел (стоял? Я тоже так же зависла?) напротив и ждал. Ладно, плевать. Помру, так хоть сытой. А ничего так мясо. И прожарено хорошо, и на вкус тоже более чем приличное. Главное, не вдумываться, из какого конкретно существа оно получилось. Хотя я в свое время с отчимом в походе и змей ела. Было дело, да...
  Так, Зойка, не раскисать! Ещё разрыдаться тут перед некоторыми не хватало!
   Моя трапеза закончилась чересчур быстро. Ну хоть живот ненадолго набила.
   - Спасибо, - угу, я и вежливой могут быть. Не всегда, правда.
   - Спрашивай.
   Я? О чем, интересно? Хотя раз уж предложили...
   - Где мы?
   - В пустоте между сейрой и планетой.
   Упс. Тут что, и так можно? Ладно, потом об этом подумаю.
   - Почему вы меня накормили?
   Не надо так смотреть. Я не идиотка. Пусть и похожа частенько. И даже не притворяюсь сейчас.
   - На тебе мое заклятие Истинной пары.
   - А что это?
   Интересно, то, что он сейчас на непонятном языке пробормотал, цензурно? Мне бы перевод. Глядишь, что-то новое о себе узнаю.
   - Дай руку. Не трясись.
   Угу. Ему легко сказать. Он местные законы знает, в отличие от одной глупой человечки. Ладно, дала. Ладонь у него на удивление теплая, практически человеческая. Меня подержали пару-тройку секунд за руку, потом отпустили и ответили:
   - В переводе на твои реалии ты стала моей женой.
   Ой.
  
   Я снова не спала. Здравствуй, любимая бессонница. Давно тебя, родная, не было.
  Похоже, в этом мире ко мне постепенно возвращаются привычки прошлого. Правда, тогда я не парилась отношениями с противоположным полом и по ночам то и дело зависала где-нибудь в кафе/ресторанах с отчимом и братьями или же усиленно зубрила перед сессией. 'Зоя, ты так старой девой останешься, - тяжело вздыхала мать. - Девушка обязательно должна быть слабой и женственной. А ты? Чему тебя учат на тех посиделках?'. Жизни, ма, жизни. Тебе действительно удалось, после первого неудачного брака, найти человека, с которым ты могла быть и слабой, и женственной. Я же всегда жалела, что не родилась парнем. Столько проблем прошло бы мимо.
   Вот, например, за злобные и косые взгляды, а также постоянные шепотки в спину могла бы с чистой совестью дать в рожу что Серому, что Ваньке. Последний начал активно лебезить передо мной, пряча при этом глаза, едва только узнал об изменении моего статуса. Ну да, действительно, теперь я находилась, причем вполне официально, под защитой лидера группы. Другим меня прибить он не позволит. Сам по-тихому шею мне свернет, но это позже, ближе к финалу.
   Судьба, рок, фатум - не знаю, как именно назвать эту сущность, но она меня, видно, с рождения невзлюбила. Такой невезучей могла оказаться только Зоя. Грушу не съела, это, конечно, плюс. А минус в том, что оказалась не там и не с тем. Не было бы меня рядом с качком и гоблином, последний точно применил бы какое-то другое колдовство в качестве защиты от любвеобильной эльфийки. Но Зоечке снова крупно повезло, ага. Грон решил не искать других путей и соединил приятное с полезным: обезопасил себя от Таранки и привязал 'тёмную лошадку' к своей персоне. Я ж говорю: везет мне. Как утопленнику.
   Услышав дивную новость, я сразу поинтересовалась правами и обязанностями своей скромной персоны. Ну, чтоб потом сюрприза не было. Оказалось, что меня планируют использовать в первую очередь в качестве щита, фигурально выражаясь. Мол, смотри, дорогая супруга, по сторонам, верти головой, как флюгером, в случае опасности попробуй спину прикрыть. Вряд ли мне так уж сильно доверяли. Скорее мой новоиспеченный муж справедливо полагал, что до финала нам нет смысла убивать друг друга. Ну и лишний союзник не помешает. Взамен меня пообещали регулярно кормить и пускать в сейру к мужу, если моя, в случае опасности, не пожелает открываться. Ну и покровительство, конечно. Куда ж без него.
  Вопросы? Вопросы есть. Первый: будут ли меня привязывать, как Ваньку? Не любила я боли. Выдержать ее, в определенных случаях, могла бы, но не любила. Ответ меня шокировал. Оказалось, Ванька и оставшийся в живых охранник выступали исключительно как энергетическая подпитка для гоблина. Энергию он из них пьет, ага. То-то я удивлялась, чего это дружок мой разлюбезный частенько вялым ходит. Да уж, вышла Зоя замуж. За вампира. Пусть и энергетического. Мне такая участь не грозила: членов семьи гроны берегут и стараются их не 'есть'. Родичи, как-никак. Еще вопрос? Угу, есть. Что насчет супружеского долга? В смысле? В прямом. Мы ж теперь вроде как муж с женой. Секс у нас будет? Грон хмыкнул и сообщил, что ему это не обязательно. Хватает энергии от своих 'доноров'. И вообще, жена, ты только появилась, а уже пристаешь с дурацкими вопросами. Не отвлекай мужа от решения глобальных проблем.
   Я отстала, с сожалением понимая, что моя жизнь в очередной раз подверглась незапланированным изменениям. И снова - в худшую сторону. Играть теперь предстояло в паре.
   Интроверт и в какой-то степени мизантроп, я пыталась как можно больше времени проводить в одиночестве и старалась подбирать себе как можно менее напряжный круг общения. Возможно, из-за въевшихся под кожу комплексов по поводу собственной неидеальной внешности, возможно, из-за нелюбви к шуму и гаму, я пыталась быть если не вечным одиночкой, так хотя бы 'кошкой, что гуляет сама по себе'. Родичи моего образа жизни не принимали и постоянно пытались примирить меня с нелюбезным мне обществом. Я фыркала и еще глубже забивалась в свою норку. 'Премудрый пескарь', - обозвал меня как-то отчим. На что я пожала плечами и сообщила, что меня, в принципе, всё устраивает, и что лучше оставаться таким пескарем, чем попасть на зуб щуке. Естественно, меня не поняли, и следующие двое суток я с кислой миной на лице 'радовалась жизни' на яхте маминого мужа, в компании братьев и их дружков. Узнала о себе много нового, пополнила словарный запас этих умников. В общем, бесполезно провела выходные. Отчим, конечно, не сдался, он и слушать не желал о том, что его любимая девочка, тщательно им воспитываемая с почти пяти лет, лучше всего будет чувствовать себя где-нибудь в ските у отшельника в сибирских лесах. И мне снова и снова пытались навязать общение с народом вокруг, учили работать в паре и команде.
   Попав сюда, я искренне надеялась или помереть побыстрей, или играть за саму себя. Никто рядом, даже прилипчивый Ванька, особой радости не доставлял. Но нахалка судьба опять решила все по-своему. И опять меня поставили в пару, да еще и вынудили подчиняться партнеру. Радости-то...
  
   Утром меня, еще сонную и плохо что понимавшую, утащило в сейру. На этот раз, видно, для разнообразия, в свою собственную. Плюнув на правила приличия, я разделась, вымылась в речушке, что текла неподалеку от леса, в ней же и постирала одежду. Да, стиркой мои действия назвать было сложно, но уж лучше смочить вещи водой и позволить им высохнуть, чем носить на себе тонны грязи и пыли.
   Единственное, что меня смущало, это возможность вывалиться назад в чем мать родила. Впрочем, после вымотавшей меня ночи и событий последних суток, пусть мой видок больше заботит моего новоявленного супруга.
   Усадив свою девяностокилограммовую тушку на траву, рядом с сохнувшей одеждой, я огляделась: та же река, тот же лес. И все. Ни избушки, пусть и без курьих ножек, ни скатерти-самобранки, ничего. У других магов хоть удобства есть. А у меня? Неужели играющему мной богу было так уж тяжко продумать мой досуг?
   - Я смотрю, кто-то наглеет.
   Знакомый голос. Я даже не испугалась. Да и стыдно мне не было. Что он, голой толстой бабы со спины не видел?
   - Я не права? Смысл был вообще все это устраивать? Тут же особо ни поесть, ни отдохнуть.
   Хмыканье.
   - 'А ты не лопнешь, деточка'? Хватит с тебя и такого скромного убежища.
   - Угу, - согласилась я. - Отлично место для общения с куратором.
   - Язвишь? Это хорошо. Это значит, ты еще не сдалась.
   И не надейтесь.
   - Слушай, - припомнила я волновавший меня вопрос, - а обязательно было нас женить?
   - Тебя и грона? - уточнил нахальный бог. - Не обязательно. Это только его идея. Сестра сейчас рвет и мечет.
   Судя по довольному голосу, ты только за.
   - И надолго это?
   - Что?
   - Ну... Женитьба... Сколько времени нам мужа с женой изображать и когда можно развестись?
   За спиной замолчали. И молчали довольно долго. Я уже подумала. Что мое начальство исчезло, оставив меня наслаждаться природой в одиночку. Но поворачиваться и проверять не позволили остатки стыда. Наконец я услышала:
   - Дикий мир. Дикие нравы. Вам нельзя развестись. Ты - его пара. Вплоть до смерти одного из вас.
   Ой-ей, это что же получается, даже последние несколько дней жизни судьбинушка умудрилась мне испоганить?
   - Я смотрю, ты не очень-то довольна.
   - Чем? - раздражённо фыркнула я. - Необходимостью пожертвовать последними днями свободы? Вот оно мне надо было - замуж выходить? Я, может, только решила развратом насладиться, и пожалуйста вам, брачные кандалы.
   Местное божество за спиной противно расхохоталось.
   - Ты веселая Пешка. Разврат, говоришь... Да ты и соблазнить-то никого не способна - слишком зажата и перепугана. А грон молодец, нестандартно мыслит, уважаю таких противников. У тебя есть еще несколько минут. Одевайся. И я закрою сейру.
   - Во что одеваться? В мокрое?
   Хмыканье, щелчок пальцами, и затем:
   - Уже сухое, нахальная Пешка. Одевайся.
   Ладно, оделась, стараясь не думать о внимательном, цепком взгляде божества. Ну не комплексовала же я перед врачами. Вот и тут так же. Почти что...
  Интерлюдия
   - Форг! Это уже не смешно!
   - Вообще-то, на этот раз мне положено кричать. Твоя Пешка, Ири, связалась с моей, а не наоборот. До конца их никчемных жизней, между прочим.
   - Ещё скажи, что не ты напичкал груши той гадостью!
   - Груши грушами, а первую и, надеюсь, единственную пару в Игре я точно создавать не планировал. Не кричи. Ни он, ни она не додумаются до усиления своих возможностей. Так что пусть пока поиграют...
   Глава 7
   Уже двое суток мы шаг за шагом продирались сквозь непонятно откуда взявшийся густой лес к какому-то древнему храму. Мой новоявленный муж на резонный вопрос, на кой нам этот храм сдался, посмотрел на меня с жалостью, как на умалишенную, разве что по головке ласково не погладил, и сообщил, что это обязательный пункт практически для всех Пешек любой Игры. Угу, хошь - не хошь, а в храм топай. Там якобы хранится артефакт, способный помочь победить в этой бредовой ходилке-бродилке. Угу, я почти поверила. Но, как обычно, мнения мелкой Пешки, никто не спрашивал, так что я тащилась вместе со всеми, мысленно благодаря отчима за частые вылазки на природу.
  Уж что-то, а ориентироваться в лесу он меня научил. И теперь я топала вслед за гоблином, успешно уворачиваясь от веток и корней, и даже ни разу не споткнулась, в отличие от того же Серого. Ему, как и Ваньке, приходилось хуже всех. Городские, разбалованные цивилизацией жители, они то и дело проверяли на прочность стволы и землю, ругались в полный голос, не стесняясь никого вокруг, отбивались по ночам от комаров и мушек и всё чаще посматривали на меня с явным гастрономическим интересом. У них единственных, в отличие от остальной команды, живот прилип к позвоночнику. Не спасали ни редкие ягоды, ни непонятные грибы. Парням хотелось не просто есть, им хотелось жрать. Да и жажда мучила: последний раз эти члены команды пили на моей памяти часов семь-восемь назад, из единственного подвернувшегося под руку ручейка, внезапно оказавшегося в лесной чаще.
   Эльфийка как-то договорилась с деревьями, те поили ее соком, подсказывали, где можно сытно поесть, набить пузо двумя-тремя плодами, защищали и охраняли. У меня подобную функцию выполнял грон. Я трижды за время, прошедшее после 'свадьбы', успела побывать в его сейре - обжитой пещере с максимальными удобствами в виде широкой кровати, деревянной лохани с водой и стола с продуктами и напитками. Молчунья и Лорд традиционно заботились о себе сами, никому ничего не предлагая, но и ни от кого ничего не требуя.
   Я все еще не понимала роли менее всего заметной женщины в нашей команде. И до сих пор не разобралась, умеет ли та говорить. И если я прекрасно знала, чего ожидать от каждого в команде, то эта тихоня меня, мягко говоря, настораживала. Может, именно из-за нее, боясь получить из ее рук нож в спину, я постоянно старалась держаться поближе к своему защитнику. Грону, похоже, было все равно, где именно я нахожусь. Жива-здорова, и хорошо.
   Ни моя собственная сейра, ни проход в непонятный мир с жутким мужчиной пока не открывались. И меня подобное положение дел более чем устраивало.
   Всеми ожидаемый привал позволил измученным мышцам получить хотя бы небольшую передышку. Я села на траву, густую и сочную, вытянула ноги, поборов желание опереться о дерево. Мало ли, какие силы здесь спят.
   - Зоя...
   Лорд подкрался практически незаметно. Я повернулась к качку, ожидая продолжения.
   - Неужели твоя свобода стоила сытной еды?
   Эй, это что сейчас было?
   - Простите? - удивлённо моргнула я. - Вы сейчас о чем?
   - В первую очередь о тебе, - последовал туманный ответ. - Мне казалось, ты свободна и независима.
   Мы нашли небольшую полянку где-то в гуще леса, и сейчас народ активно обустраивался, готовясь ко сну. Предыдущую ночь те, кто не имел доступа к сейрам, провели на деревьях, и сейчас мои измученные соотечественники и Таранка собирались воспользоваться случаем и наконец-то выспаться. Грон и его охранник куда-то исчезли. Видимо, именно поэтому сиятельный аристократ соизволил пообщаться со мной грешной. Вот только тему нашей беседы я все еще уловить не могла.
   - Я не понимаю.
   Мужчина недовольно передернул плечами.
   - Ты стала вещью грона. Ты продала себя ради еды.
   Божечки, сколько пафоса. Кажись, кто-то злится, что его обскакали. Милый, тебе-то я зачем? Только ради моих непонятных знаний/умений? Или тут что-то еще? Во внеземную любовь к моей скромной персоне с твоей стороны я точно не поверю, можешь и не стараться.
   - А меня кто-нибудь спрашивал? - недоуменно вскинула я брови. - Вы же сами видели, в каких условиях было произнесено заклинание Истинной пары.
   Лорд поморщился:
   - Я помню, ты говорила, что не владеешь магией. Но нельзя же не знать таких очевидных вещей. Пока твой муж не познал тебя, заклятие не может вступить в силу.
   Пока меня что??? Рот раскрылся сам собой. Это в каком смысле 'познал'???
   - Зоя? Ты выглядишь удивленной... У вас ничего не было? Но заклятие же сработало!
   Чертов мир с его дебильными законами! Чертовы уроды вокруг! Чертовы боги с их придурошной Игрой!!! Один меня 'познал', другой мечтает прибить из-за угла, третий вообще хрен знает что от меня хочет! Ненавижу сволочей!!! В груди клокотало раздражение напополам с обидой и беспомощностью. Вот почему, почему эти уроды хоть на что-то способны, а я... Пешка, чтоб её!!!
   В глазах резко потемнело. Я провалилась в черноту.
   - Снова ты. Еще не померла. Странно. И метка оформилась.
  Ну здравствуй, мой личный глюк. Давно ты не появлялся. Я уже соскучиться успела.
  - И вам не болеть, - раздражённо ответила я и тут же спросила. - Почему меня постоянно сюда утаскивает? Что я тут забыла? Муж уже ревновать начал.
  Всполохи в глазах показали, что мое хамство было оценено по достоинству.
  - Маленькая дрянь. Ты все же замужем. Кто он?
  - Вот именно этот вопрос и задал мне муж насчет вас, - огрызнулась расстроенная я.
  - То есть он маг, - задумчиво пробормотал незнакомец. - И судя по всему, неслабый. Отлично. Так даже интересней играть. Передай ему, что я - Орант. Он поймет.
  Тайны, тайны. Все всё знают, а что не знают, о том догадываются. Одна я, как слепой котенок, тыкаюсь повсюду, тщетно пытаясь найти титьку мамы-кошки.
  - Угу, передам. Так все же, почему меня постоянно сюда выкидывает?
  О, еще один морщится. Шо ж они все так одинаково реагируют на мои невинные вопросы?
  - Ты - блуждающая душа. Обычно таких, как ты, не отправляют на планеты без магии. В тебе много силы, но нет знаний. И ты - очень хорошая закуска для таких, как я. Ну или как твой муж. Тебя надолго хватит...
  Опять непонятная пустота и новоявленный муж напротив. И опять раздражен. Дежа-вю, блин.
  - Он опять приходил?
  - Угу, - пробормотала я, пытаясь прийти в себя. - Сказал передать, что его зовут Орант.
  Грона перекосило. Похоже, старый знакомый. И вряд ли приятный.
  - Я правда блуждающая душа?
  - Что? Это он тебе сказал? Чушь. Обычное существо с зачатками магии и отсутствием знаний. Блуждающие души в разы сильнее. Не верь ему. Отцу Лжи верить нельзя.
  - Кому? - не поняла я. - Дьяволу?
  - Не знаю, кто такой дьявол, - отрезал мой муж. - Орант - один из проклятых всеми богами смертных. Считается, что именно из-за него на этой планете давным-давно погибла жизнь.
  Этакий антихрист? И по мою душу? Весело...
  - Как ты попала к нему? - принялся за допрос грон. - Моя защита просто так тебя не выпустила бы. Что такого успело случиться в мое отсутствие?
  Упс... Сдавать Лорда не хотелось - не умею я 'стучать', пусть и на моральных дебилов. Но скрывать свои чувства, видно, тоже не очень умею. Грону хватило нескольких секунд, чтобы сделать верный вывод:
  - Тебя искусно вывели из себя. Кто-то воспользовался твоей нестабильностью. Кто?
  Это что, меня только что причислили к существам с нестабильной психикой? Лорд, с тебя точно причитается!
  - Качок, - я поморщилась, вспоминая. - Лезет не в свое дело, задает неуместные вопросы.
  Мой новоявленный супруг кивнул, только непонятно, в ответ чему: моим словам или собственным мыслям.
  - Из всех соперников он самый опасный. Когда подойдем к храму, только от него можем получить нож в спину.
  Да? Я снова наивная чукотская девочка?
  - А как же молчунья? Мне казалось...
  Снисходительный, чуть сочувствующий взгляд. Блин, вот что я в очередной раз ляпнула?
  - У тебя совсем дикий мир. Саньиры нужны для охраны, а не для победы.
  - Саньиры? - услышала я незнакомое слово.
  - Да. Раса женщин-магов, женщин-воинов.
  Божечки...
  - И кого она тут охраняет? - уточнила я, пытаясь понять расклад Игры.
  - Не удивлюсь, если тебя.
  - Э... - я 'зависла' на некоторое время. Вот же не было печали. - А меня почему?
  - Ты - любимая Пешка бога. И самая неприспособленная из сильных. Только саньира сможет достойно тебя защитить.
  Вау. Как много нового можно узнать, просто немного поболтав с собственным мужем. Значит, расклад меняется, и опасаться в первую очередь нужно не тихушницу, а качка? Ню-ню...
  Интерлюдия
   - Орант?! Форг, ты понимаешь, что это значит?! Если она постоянно бывает у этого...
   - Спокойней, Ири. Не она единственная там побывала. Вспомни, как всё заканчивалось в остальных случаях. Пусть он верит, что в этот раз что-то изменится. С не сломленным противником играть веселее.
   - Но храм...
   - Врата они не найдут, не о чем переживать. Лучше подумай, как именно пойдёшь в следующий раз...
  Глава 8
  Любовь к фруктам, как и ожидалось, даром для народа не прошла, и Ванька с Серым, по очереди или вдвоём, всё чаще зажимали в кустах эльфийку. Уж не знаю, откуда у этих дон жуанов силы взялись, с их-то полуголодной жизнью, но факт оставался фактом: у всей троицы постоянно был довольный видок, словно у обожравшихся сметаной кошаков. Меня их любовные игры волновали мало: я старалась пользоваться головой по прямому назначению и все свободное время думала.
  Мне не нравился ход игры. Слишком все гладко, спокойно, без конфликтов. Ну в самом деле, не считать же конфликтом недолгий разговор грона с Лордом, после которого качок даже смотреть в мою сторону опасался. Нет, боги, будь они неладны, хотят крови и зрелищ. А значит, расслабляться нельзя. Я вроде как защищена, но кто его знает, как сработает эта защита при малейшем божественном вмешательстве. В общем, я снова спала вполглаза и старалась не поворачиваться к народу спиной. Даже к тихушнице. Фиг ее знает, какие у нее указания...
  Моя сейра открылась на следующий день после посещения мною Отца Лжи. Снова зайка, на этот раз серенький, снова лесок, на опушке которого, прямо на пеньке, как медведь из русских сказок, меня ждал 'любимый' куратор.
  - Я смотрю, ты не худеешь...
  И взгляд, задумчиво-недоуменный. Вот ему какое дело?
  - Хочешь меня голодом уморить? - хмуро бросила я, нерешительно подходя ближе.
  - Не дерзи, Пешка, - недовольно отрезал бог. - Понять пытаюсь. Любое нормальное существо с твоим нынешним образом жизни давно сбросило бы вес.
  - Так то нормальное.
  Наглая ухмылка на аристократичных губах:
  - Рад, что ты понимаешь...
  Что я ненормальная? Да что там понимать-то. Гормональный сбой, проблемы с психикой, девочка нуждается в любви и заботе: именно эти объяснения я чаще всего слышала от врачей, по которым меня с десяти лет таскала мама, озабоченная моей чрезмерной полнотой. Диеты, даже самые жесткие, вкупе с физическими упражнениями, или совсем не давали эффекта, или этот самый эффект был настолько мимолетным, что его и принимать во внимание не стоило. А вот покопаться в психике детёныша и с апломбом утверждать, что меня, залюбленную и заласканную, в семье не понимают и не ценят - это да, это мозгоправы могли.
  И мать старалась уделять мне еще больше внимания. От отчима и братьев я просто шарахалась, боясь, что их любовь и ласка меня в могилу сведут и количеством, и качеством. Помогало мало.
  Принести в спальню желтую гвоздику, причем букетами, заставить всю комнату, забыв о том, что у чада на этот цветок аллергия, потом просить прощения и стараться не ржать, когда я с лицом жертвы неумелого стоматолога шмыгала из комнаты в комнату, - это мы можем. А вот услышать, как дите буквально кричит: 'Оставьте меня уже в покое, достали все!' - это нет, это девочка просто стесняется рассказать о своих настоящих желаниях. А значит что? Значит, ее, в одиннадцатилетнем возрасте, надо уже начинать знакомить с мальчиками. Нельзя же быть такой зажатой. И сыновья отчима, мои сводные браться, старше меня на три-пять лет, важно сопровождали меня на любые вечеринки города. Правда, я уже и тогда умело отправляла их на свидания с местными девчатами, а сама отсиживалась где-нибудь за столиком ближе к туалету. Но день (и не один!) уже был безвозвратно испорчен.
  Я тряхнула головой, стараясь не думать о прошлом, и вопросительно подняла бровь:
  - Ты позвал меня сюда, чтобы обсудить мой вес?
  - Не только, - откликнулся мой собеседник. - Зачем ты отправилась к Оранту?
  - Я что? Прошу прощения, это как 'отправилась'?
  Внимательный взгляд был похож на рентген. Осмотрев меня с головы до ног, мужчина покачал головой:
  - Дикая Пешка с дикой планеты. Ты сама не знаешь, какими силами владеешь. Думай, прежде чем делать.
  - О чем думать? Что делать?
  Я искренне не понимала загаданных мне ребусов.
  - Отец Лжи так просто тебя не отпустит. И твой грон может обменять тебя на свою победу. Помни об этом, когда будешь принимать решение.
  Психдом на выезде.
  - Меня на этой планете мало кто спрашивает, - сообщила я прописную истину.
  - Так начни играть, а не бегать от проблем.
  - Тебе скучно?
  Мужчина хмыкнул.
  - Мне - нет. Другим - да. У тебя свободный выбор: либо играешь ты, либо играют тобой. Мы же все равно найдем, кем и как развлечься.
  Вот ни секунды не сомневаюсь.
  - И не поворачивайся спиной к своим мальчикам. От ножа не спасет и грон.
  Опять грон. Что ж на нем свет клином сошелся? Ладно, сменим тему.
  - Я могу искупаться?
  Удивленно поднятые брови:
  - Сейра твоя. Ты вольна делать здесь все, что пожелаешь.
  - Под твоим пристальным вниманием?
  - Ты стесняешься?
  Блин, он что, со мной заигрывает? Бог и со мной? Да ладно.
  Передернув плечами, я потопала к речке, скинула свои жутко надоевшие шмотки, включая белье, залезла в воду. И все - спиной к этому умнику. Хочет - пусть подглядывает. Вуайерист недоделанный. Плескание в лохани с водой в сейре мужа мало напоминала нормальное купание, так что сейчас я старалась получить кайф по-максимуму. И плевать на некоторых божков с раздутым самомнением. Искупалась, насладилась чистой водой. Прежде чем вылезти из речки, повернулась. И наткнулась на пару внимательных глаз цвета спелых оливок.
  - Отвернуться не хочешь?
  Одна бровь поднялась в удивленном жесте, вторая через пару секунд последовала за ней.
  - Зачем?
  - Хотя бы затем, что это неприлично.
  - Действительно? - продолжал измываться бог. - Не знал. Нет, если тебе удобно, можешь и дальше в воде стоять. Только она прозрачная. Я и так все увижу.
  Урод.
  - Неправда. Я вполне симпатичный.
  И ухмыляется, сволочь такая.
  Ладно, вылезла, оделась, стараясь не полыхать щеками. Убила бы, если б могла.
  - Помни об Оранте и не верь никому, - то ли предупредив, то ли сказав гадость, бог вытолкнул меня из сейры.
  Очередной импровизированный лагерь возле небольшого лесного ручья бурлил не хуже самой горной реки. Как сбивчиво объяснил пойманный за рукав рыжик, Лорд обнаружил какой-то артефакт, способный указать точный путь к храму и открыть все двери.
  - Что за двери? - не поняла я.
  Ванька пожал плечами.
  - Так кто ж его знает, что за двери. Лорд пробормотал и сбежал в свою сейру. А твой грон с охранником направились в ту сторону, в которой тот артефакт лежал.
  Я хотела было предложить приятелю прогуляться вдвоем в чащу леса, поискать подобные артефакты, но тут очень вовремя благим матом заорал Серый: над ним кружил появившийся из ниоткуда огромный комар. Вернее, на комара насекомое было похоже с большой натяжкой: четыре крыла, хобот как у слона, длинные конечности... И это чудище так и норовило при каждом заходе вонзиться поглубже в тело парня. Тот орал как сумасшедший, бегал по поляне и пытался прикрыться руками.
  Ванька икнул, попятился подальше от чудища, затем развернулся задом к другу и припустил в лес. Герой, что сказать. Впрочем, тут каждый сам за себя. Да и я хороша. Что я вообще могу сделать здесь и сейчас? Безучастно наблюдать за сущностью, как это делали тихоня и Таранка? Если привлечь внимание к себе, то при одном прикосновении этого хобота я грохнусь в обморок, и ешь меня живьем. Так что боец из меня аховый.
  Дома, когда мне было очень уж страшно, больно или обидно, я крутила в руках подаренный отчимом кулон, чтобы хоть как-то отвлечься от реальности. Вот и сейчас рука машинально потянулась к подарку, пальцы схватили гладкую поверхность, начали ее поглаживать, а в голове вертелось желание поскорей убраться отсюда, чтобы не видеть расправы над еще одной пешкой.
  В глазах резко потемнело. Миг - и я уже на знакомых мне улицах. Вот только на этот раз они были наполнены различными существами, спешившими куда-то, медленно прогуливавшимися или просто стоявшими возле витрин магазинов. Город словно ожил, те, кто населял его, похоже, даже не догадывались, что скоро исчезнут с лица земли. И вот где я сейчас оказалась? В прошлом? Или же...
  - Это память улиц, - тот самый Отец Лжи появился рядом, губы искривились в гримасе. - Город помнит своих жителей.
  - Поэтому вы их всех убили? - бездумно брякнула я. - Чтобы стереть из памяти города?
  Орант отреагировал довольно спокойно - покосился на меня с непонятным опасением и уточнил:
  - Тебе никто не говорил, что ты - идиотка?
  - Говорили, - согласилась я, наблюдая за жителями несчастного города.
  - Мудрые существа, - немного зловеще усмехнулся мой собеседник, - жду не дождусь, когда ты наконец-то попадешь ко мне. Кому-то надо вбить в твою голову мозги.
  Угу. Форг тоже ждет. Ну ждите, ждите...
  Я хотела произнести это вслух, но почувствовала, как меня утаскивает в реальность. Похоже, грон вспомнил о дурной супруге.
  Интерлюдия
   - Необычное насекомое... В каком мире такие водятся, Ири?
   - Пусть это будет мой секрет. Форг, тебе не кажется, что в этом наборе какие-то неправильные Пешки?! Когда ещё они так стремились спасти чужие жизни?!
   - Тем интересней будет финал...
  Глава 9
   Выкинуло меня не в сейре мужа, как того следовало ожидать, а в пространстве между ней и планетой. Грон, висевший напротив, мрачно меня осмотрел, будто пытался увидеть повреждения, затем приложил палец к губам и сделал несколько пассов правой рукой. Закончив непонятные приготовления, сообщил:
  - У нас есть две-три минуты, пока боги не слышат. Ты - дева?
  Я недоуменно моргнула, потом до меня дошла суть вопроса, и на щеках сами собой 'распустились' алые пятна.
  - Отлично, - кивнул мой собеседник. - Этим вечером в сейре постарайся изобразить страсть. Сегодня ты станешь женщиной. Сделай так, чтобы поверили все, включая богов. Если, конечно, хочешь выжить в этой Игре. Мысли твои я пока закрою.
  Миг - и мы уже в той самой сейре. Грон, ничего не объясняя, кивнул на стол с продуктами.
  - Полдня мы будем голодные. Ешь.
  Когда на столе есть что-то съедобное, меня не нужно упрашивать. Я не очень-то поняла, что именно ела и чем запивала: мысли вертелись вокруг недавних непонятных действий. Нет, конечно, я как бы замужем. Значит, ничего дурного в сексе нет. Но, во-первых, мой дражайший супруг сам сообщил, что в постельных играх не нуждается, а во-вторых... Муж, скажем мягко, не красавец. И ложиться с ним в постель не хотелось. Как и изображать вселенскую страсть...
  Топая сквозь лес, вслед за гроном, я всё обдумывала сказанное. Выжить в Игре? В том, что муж умирать не собирался, я не сомневалась. Тогда получается... Да ничего не получается! И почему этого воинственного бога все еще нет рядом? Или его не смущает пешка с внезапно 'закрытыми' мыслями?
  Каша в голове бурлила, пенилась и вот-вот должна была пригореть. Я понимала, что меня снова используют. Понимала и боялась довериться мужу. '...твой грон может обменять тебя на свою победу. Помни об этом, когда будешь принимать решение', - вновь и вновь звучали в голове слова Форга.
  Настроение было боевым. Больше всего мне хотелось найти где-нибудь автомат и поубивать всех этих умников, включая грона. Разводов у них нет, видите ли.
  - Зой, - тихонько позвал меня Ванька, я раздраженно зыркнула на него, парень вздрогнул и замолчал. Правильно. Мне сейчас под руку лучше не попадаться.
  - Зой, - повторил попытку приятель, - Серого спасли.
  Сначала я не поняла, о чем речь, потом вспомнила маленьких комариков, вздрогнула и уточнила:
  - Кто?
  - Лорд.
  Ну да. Логично. Не одному же грону должников иметь.
  - Зойка, а чего злая такая? - благоразумный рыжик не стал стоить предположения. Оно и правильно. Я сейчас не в том состоянии, чтобы чьи-то шуточки пошлые выслушивать.
  - Вань, ты в курсе, куда мы идем? - уточнила я у приятеля.
  - К храму какому-то, - последовал ответ.
  - А там что?
  - Понятия не... Зой...
  - Да, Вань, да, - я закусила губу, раздумывая над сложившейся ситуацией. - Мне кажется, нас гонят, как овец. И там, в храме, ничего хорошего нас всех не ждет.
  - И что делать? - расстроился мальчишка.
  Блин, вот я бы знала...
  - Крутить головой во все стороны и в самом храме постараться никому на глаза не попасться.
  Я говорила, а сама думала, что, возможно, мои советы сослужат рыжику медвежью услугу. Спрячется от где-нибудь, заснет там после нервов и перенапряжения, а его как минимум забудут... Навсегда...
  Так, что-то мысли совсем не в ту степь полезли...
  Вечером поход наконец-то завершился. Храм оказался высоким монолитным зданием кремового цвета. У меня создалось впечатление, что это - новострой. Слишком чистенько и аккуратно выглядело здание. Простоять в лесу энное количество лет и подвергнуться природным изменениям? Щаз.
  В здание мы почему-то не пошли, разбили лагерь на полянке неподалеку.
  Грон утянул меня в сейру практически сразу же после этого.
  - Ешь, - кивнул на очередные блюда на столе.
  Дорога изрядно меня вымотала, так что поужинала я быстро.
  Все 'за' и 'против' давно были взвешены, так что на ожидающий взгляд мужа и ответила улыбкой - такой, какие видела в журналах, обычно глянцевых. Так улыбались те, кто должен был служить рекламной тушкой для заманивания покупателей. Видимо, у меня что-то пошло неправильно: грон вздрогнул, уставился на меня с подозрением, потом спросил:
  - Ты здорова?
  Мне показалось, что где-то вдалеке неслабо громыхнуло. Как будто Форг заржал.
  Ладно, не получилась улыбка, попробуем другое. Я усердно затрепетала ресничками.
  На этот раз громыхнуло поближе. Грон отвернулся и захрюкал. Ржет. Вот же гад!
  'Этим вечером в сейре постарайся изобразить страсть'. Как ее, гадину, изобразить-то? Да еще и при богах, чтоб их!
  Решив не мучиться, я повалилась на постель, подперла рукой голову и спросила в пустоту:
  - Так секс-то сегодня будет или как?
  Гром и хрюканье возросли.
  Гады.
  Но секс все же был. Не сказать, чтобы я осталась в восторге, но, по крайней мере, страшный муженек оказался не полным эгоистом и думал не только о себе. Хотя бы в постели.
  Утром, чуть свет, все пешки собрались возле храма. Я буквально кожей ощущала напряжение, причем у всех. А Лорд... Тот вообще, едва взглянув в нашу с гроном сторону, заиграл желваками и мгновенно отвернулся. Похоже, очередные подковерные игры, в которые меня не соизволили посвятить.
  Первыми на ступеньки поднялись, как ни странно, Таранка и молчунья. Первая сразу же ломанулась внутрь, вторая застыла на несколько секунд на площадке перед храмом, потом повернулась в сторону оставшихся пешек и кивнула. Кому предназначался этот кивок, понятия не имею, но после женщин на той же площадке оказались Ванька с Серым. Постояли пару-тройку секунд и направились в храм. Мы с мужем потопали по ступеням последними. Вернее, топала я. Грон, несмотря на свою мощную комплекцию, шагал беззвучно. Тренировки...
  Внутри непонятного здания можно было запутаться в колоннах и плохо освещённых углах. Этакий лабиринт. Да ещё и воздух спёртый, дышать невозможно.
  - Остерегайся всех, но больше - Лорда, - предупредил меня грон и шагнул в сторону, затерявшись в белоснежных колоннах.
  Это что получается, мы снова каждый сам за себя? Ладно, как скажете...
  Я подошла к ближайшей стене, прислонилась к ней спиной, осмотрелась. Да, и правда похоже на лабиринт. Колонны расположены не хаотично, а в каком-то определенном порядке, углы, не видимые снаружи, внутри становятся тупиками. И вот как-то не было у меня ни малейшего желания лезть в этот лабиринт...
  Невдалеке послышался крик. Отсюда и не различить, мужской или женский голос, чей конкретно, и что требуется его владельцу.
  Я вздохнула. Идти, похоже, придется. Три шага, пять, семь... Колонны обступили внезапно. Только что я стояла на открытом пространстве, а теперь нахожусь на одной из 'улочек' лабиринта. Куда двигаться? А главное - зачем?
  Крик повторился, дальше от меня. Похоже, женский. Кого там едят? Таранку или тихушницу?
  Под ногами что-то блеснуло, кулон предупреждающе нагрелся, я аккуратно обошла 'нечто' по дуге, отошла на приличное расстояние и не удержалась - подняла с пола один из мелких камешков, что были щедрой рукой рассыпаны везде, запустила в непонятную вещицу этим 'снарядом'. Бабахнуло знатно. Как меня не контузило только. Очень миленькая ловушечка... Кто ж так 'подсуропил'? Боги или кто-то из пешек?
  Через несколько шагов я уперлась в свой первый тупик. Здравствуй, угол. Чудесно выглядишь. Вздохнув, я повернула было на выход, но заметила на стене рисунок. Пригляделась. Моргнула. Ещё раз.
  Когда мне исполнилось девять лет, мама решила отдать меня в художественную студию. Мол, любимая девочка научится рисовать, будет радовать родных и близких портретами и пейзажами. Я прилежно ходила в эту самую студию две четверти, училась, донимала преподавателя, пугала своими рисунками соучеников. Потом, ближе к Новому Году, мама захотела увидеть результаты вкладываемых в чадо денег, и мне дали задание нарисовать праздничную елку. Я честно старалась, чуть язык от усилия не высунула, срисовывая и игрушки, и звезду, и саму ель. Потом показала рисунок родным. Мама охнула и схватилась за сердце, отчим расхохотался, назвал мое творение палкой с хреном на конце, и больше я в ту студию не ходила.
  Так вот, на стене был изображен мой рисунок. Точь-в-точь. И палка, и хрен - всё совпадало.
  Как в таких случаях поступают разные крутые герои? Начинают изучать стену и всё вокруг. Хоть к таким крутым умникам я себя не относила, но изучила. Ничего не нашла. Даже руку к рисунку прикладывала - не помогло. Ели за стеной и был какой-нибудь потайной ход, то открыть его у меня не хватило умений.
  Ладно, плюнула на всё. Пошла в ту сторону, куда указывал 'хрен'. Долго идти не пришлось.
  Небольшой предмет округлой формы я увидела издалека. Хоть храм и не мог похвастаться чудесным освещением, эта вещица просто-таки бросилась в глаза. Подойдя поближе, я нагнулась. Что-то похожее на брелок от сигнализации автомобиля, и тоже с кнопками. Кулон на шее молчал, так что я нагнулась, подняла вещицу, сунула её в карман джинсов, потопала дальше.
  Колонны, колонны, снова колонны, опять колонны... Когда из-за одной из них на меня выпрыгнуло огромное и волосатое создание, я ему искренне обрадовалась.
  - Шарик, меня есть нельзя, я не съедобная, - предупредила я, отступив к одной из колонн.
  'Шарик', больше всего напоминавший йети женского пола, шерстяной клубок с четырьмя лапами и плоской мордой, недоуменно зарычал.
  - Да, знаю, я дурная, мне многие это твердят, - кивнула я, не пытаясь отлипнуть от колонны и вспоминая, что в таких случаях советуют делать опытные собаководы. Вроде смотреть живности в глаза? Показать, кто здесь главный. Или наоборот? Не смотреть, потому что таким образом разозлишь ее?
   Живность между тем явно критически осмотрела меня с головы до ног, подошла, села напротив, ощерилась и внезапно тяпнула меня за руку. Несильно, правда, но укус я почувствовала.
  Сердце ёкнуло и мгновенно исчезло в пятках. На коже показались капельки крови. Я попыталась поднять руку, чтобы осмотреть укус, но 'клубок' рыкнул и нежно-голубым языком слизал всю кровь.
  Класс. Попытка установления контакта со внеземной цивилизацией. И почему у меня коленки дрожат?
  Интерлюдия
   - Ну и зачем ей гриз?
   - Понятия не имею... Ири, веришь-нет, не я его подбрасывал...
   - Тогда кто? Форг... Кто-то ещё вмешивается в нашу Игру?
   - Последнее время мне тоже так кажется... Гарнет всё разузнает. Пока беспокоиться не о чем.
  Глава 10
   Из лабиринта, как ни странно, выбрались все. Даже живность. Грон и Лорд, что-то обсуждавшие на окраине лагеря, внимательно осмотрели сначала меня, потом 'йети', затем - нас обоих.
   - У вас очень везучая истинная пара, - пробормотал качок.
   Муж прищурился, затем открыл сейру и затащил туда нас обоих.
   - Рассказывай, - велел он, едва я оказалась у накрытого стола. - Как ты приручила гриза?
   Говорить не хотелось - желудок давненько напевал рулады. Но, похоже, от меня не отстанут, так что я схватила со стола кусок чего-то, похожего на сыр, откусила и ответила.
   - Встретила среди колонн. Он меня укусил.
   Грон поморщился.
   - Зоя, кто тебя учил манерам? Пища должна приниматься в тишине. Информация всегда важнее пищи. Ешь. Потом поговорим.
   Я благодарно заработала челюстями. Информация важнее еды?: Правда? Мой желудок так не думал. Гулянки по лабиринту отняли у меня все силы, и докладывать грону просто так я не собиралась. Кстати...
   - А как тебя зовут? - проглотив последний кусок, спросила я у мужа.
   Тот посмотрел на меня... Ласково так... Как на не особо здоровую. Интересно, он уже жалеет, что связал наши жизни? Или ещё нет?
   - Я представлялся. У тебя слабая память. Моё имя - Заринил щарт Неринос.
   Угу. Хоть бы повторно не забыть.
   - Этот гриз... - уточнила я, чувствуя приятное наполнение желудка. - Он там не съест никого без нас?
   - Без тебя, - грону, или как его там? Заринилу, пища, похоже, была не нужна - хватало энергии от 'доноров'. - Это твой питомец.
   Купила баба порося...
   - И что я с ним буду делать?
   Ещё один взгляд. Да уж, похоже, меня скоро, не стесняясь, начнут по головке гладить, как не особо одаренную.
   - Ты с ним - ничего. Он станет тебя защищать не только от дел, но и от мыслей остальных пешек.
   - Кормить я его чем буду? - представив себе нового питомца, вздохнула я.
   - Сам прокормится. Расскажи подробно, что произошло в лабиринте. Всё расскажи, Зоя. Рядом со мной ты в большей безопасности, чем рядом с Лордом.
   Вот с последним утверждением я даже спорить не буду. Пока, по крайней мере.
   Найденное нечто показывать не хотелось, но я все же положила его на стол.
   Муж внимательно выслушал все мои злоключения, осмотрел 'брелок', помолчал...
   - Роний. Я слышал о таких вещах, но не видел их. Отнять его у тебя никто не сможет, но все же не советую хвастаться им перед кем-нибудь.
   - А нужен он зачем? - я повертела в руках этот роний.
   - Обычно его используют в финале Игры. Что-то вроде универсального исполнителя желаний. Но. Любое желание он может исполнить так, как вздумается ему.
   Получается, этакая волшебная палочка с характером? Сделав мысленно себе зарубку как можно меньше желать рядом с этой вещицей, я положила роний в карман.
   Вернувшись из сейры, мы с Заринилом насладились представшей перед нами картиной: гриз, раздраженно подметая землю пушистым длинным хвостом, скалился в сторону сидевшего на высоченной ели Серого. Вот как он туда залез, спрашивается? Там же, по идее, весь ствол в смоле должен быть. А ближайшие ветки не очень низко растут... Под деревом, буквально слившись с ним в экстазе, дрожала Таранка, чуть поодаль стоял старавшийся казаться невозмутимым Лорд. Его хороший песик из поля зрения не выпускал, но особо и не рычал на качка. Вольготней всех жилось Ваньке и тихушнице.
   - Зоя, - позвал меня Лорд, едва заметив нас с гроном, - отзови своего защитника.
   Ага. То есть, судя по всему, именно сейчас мне нужно опасаться 'влюблённую парочку'? Что ж ты, Серый, так некрасиво со мной поступаешь? Мы ж вроде со одной планеты... Нож тоже метнул ты? Или твоя подружка постаралась?
   - Шарик, - позвала я живность, - иди ко мне. Брось этих... Невкусные они...
   Гриз ещё пару раз рыкнул, для острастки, повернулся и направился ко мне.
   Краем уха я услышала тихий смешок. Батюшки светы, мой муженек смеяться умеет?!
   Ночью лес исчез. Сообщила нам об этом знаменательном событии эльфийка, причем сообщила громко и нецензурно, перебудив весь лагерь. Каждую ночь Таранка засыпала на одном из деревьев. Теперь их не стало, и эльфийкак сверзилась с небольшой высоты прямо на Ваньку. Тот, ничего не соображая спросонок, заорал, Таранка же начала материться.
   До утра весь отряд так и не уснул. А утром пошёл дождь.
   С первыми же упавшими на землю крупными лиловыми каплями грон утащил меня в сейру.
   - И что там? - поинтересовалась я, потягивая из высокого бокала какой-то незнакомый мутный напиток с мятным привкусом и запахом морского бриза.
   - Отбор, - последовал лаконичный ответ.
   Я напряглась.
   - Ты меня забрал, потому что...
   - Потому что твой кулон не гарантирует, что ты останешься жива, - жёстко сообщил Заринил.
   Я выругалась.
   - В моём мире женщины не знают таких слов, - усмехнулся муж. - Успокойся, Зоя. Всех не спасёшь. Эта троица вполне может выжить. Тут уж как богам будет угодно.
   И вот что тут ответишь?
   Где-то через час с небольшим мы вернулись в лагерь. Народ действительно был жив, только Серый лежал на земле и стонал от покрывавших ноги ожогов, а Ванька 'баюкал' на вид сломанную руку. Самой везучей оказалась Таранка: она отделалась несколькими синяками и кровоточащими ранками на руках.
   Я отвернулась, стараясь не смотреть на неудачливых 'соратников'. Знать не хочу, что здесь происходило и как они все спаслись. Просто. Не. Хочу. Знать.
   Парней вылечили Лорд и грон, эльфийка, не имея покровителей, так и 'красовалась' своими 'приобретениями'. Правда, рыжику пришлось 'расплачиваться' энергией, да и качок довольно улыбался после лечения Серого. Но то такое. Главное, что живы остались.
   Голодная троица угрюмо плелась в конце отряда, грон, отправивший вперёд своего охранника, как обычно шел во главе, мы с гризом - рядом, качок и тихушница - посередине.
   - Все хочу спросить, - я повернулась к мужу, - этот твой амбал... Он где отдыхает и ест?
   - Амбал, - Заринил недовольно качнул головой. - Где твои манеры, Зоя. У него своя сейра, связанная с моей.
   Круто. Вроде как отдельно от начальства, хоть и всегда настороже.
   Вечером, перед самым сном, перед нами, буквально из воздуха, возник замок. Высоченные стены, шпили на башнях, ров с непонятной жидкостью вокруг здания. В общем, здравствуй, оживший ужастик.
   - Мы туда должны лезть? - уточнила я у мужа, разглядывая картинку. Серые камни как-то не впечатляли.
   - Да, - последовал короткий ответ.
   Я только вздохнула. И вот что хорошее может меня там ожидать? Шарик, будто почувствовав настроение хозяйки, подошёл, ткнулся мохнатым лбом мне в руку.
   - Ты ж мой хороший, - потрепала я живность, - пойдешь со мной? Защитишь свою хозяйку?
   Гоблин хмыкнул, услышав мои причитания, но ничего говорить не стал.
   На ночь все, кто мог, отправились в сейру. Оно и правильно: кроме сырой земли, 'голой' и не особо приветливой, рядом с замком ничего не было. Спи, называется, на чем хочешь.
   Эту ночь муж решил использовать меня по прямому назначению, так что выспалась я плохо.
   - В замке спасибо скажешь, - сообщил грон в ответ на моё ворчание. Естественно, никаких объяснений фразе не последовало.
   В импровизированном лагере постанывал, держась за бока, Ванька, разминалась Таранка, с непроницаемым выражением на лице стоял охранник грона, недовольно ворчал сквозь зубы Серый и, о чудо, тихушница совещалась с Лордом. Мужу моему последняя картина явно не понравилось.
   - От гриза ни на шаг, - повернулся ко мне гоблин.
   - Думаешь, эти двое гадость затевают? - уточнила я.
   Опять этот жалостливый взгляд. Я так скоро уверюсь, что являюсь самым безмозглым членом отряда.
   - Нет, думают, как гадости обойти, - на этот раз до ответа Заринил всё же снизошёл.
   Перебирались мы по шаткому деревянному мосточку, будто нарочно перекинутому через ров. Коричневая жидкость под нами бурлила и пенилась. Боюсь даже предположить, кто и что туда насыпал и что будет с оступившимся...
   На той стороне наш мини-отряд ждала распахнутая дверь. Проходите, гости дорогие, не стесняйтесь. Скоро и хозяева пожалуют, вот вам всем весело будет...
   - От гриза ни на шаг, - повторил своё наставление грон, когда мы зашли в полутемный пыльный холл. Узкие окошка-бойницы света почти не давали, палас-дорожка под ногами казался протёртым насквозь, маячившая впереди массивная каменная лестница лично меня напугала до жути одним своим видом. На душе заскрёб десант кошек. Оставаться внутри не хотелось. Но народ уже разбрёлся кто куда, а стоять в одиночку было еще страшней.
   - Шарик, - позвала я живность, - пошли погуляем, а?
   Меховушка ткнула меня лбом в бок. Понять бы ещё, что означает этот жест... Ладно, пошли. Вниз. По небольшой железной лесенке, спускавшейся во тьму. Кто б мне объяснил, почему лестница наверх сделана из камня, а вниз - из железа?
   Внизу - темнота, глаз выколи. А если учесть, что я - отчаянная трусиха и той самой темноты боюсь...
   - Шарик, - позвала я. - Шарик, ау! Ты тут?
   Тишина была мне ответом. А через пару секунд я услышала... Почувствовала... Кого-то... Что-то... Чужое, что ли. Рядом. В двух шагах буквально от меня. По телу проскакал табун мурашек. Рядом раздалось рычание. Потом еще одно. Какой-то миг - и, судя по звукам, кто-то в кого-то вцепился.
   Я стояла в полной темноте, дрожала, как осиновый лист, и мечтала, чтобы рядом оказался хоть кто-нибудь знакомый. Сейчас я была бы рада даже качку с Таранкой.
   Возня. Рычание. Визг. Кто-то ткнул меня в коленку. Я заорала от ужаса. Рядом гавкнули. Расстроенно так. Мол, что ж ты, хозяйка дурная, свою живность не узнала.
   - Ш-шари-к-к?..
   Ещё один тычок. Судя по тому, что меня не едят, точно гриз. Свет включить бы...
   Пара секунд, и по помещению разлился тусклый желтый свет. От неожиданности я икнула: кто ж это мое желание услышал? Бог? Или роний желание исполнил? Если второе, то...
   Додумать я не успела: взгляд упал на нечто практически под моими ногами. Не знаю, кем гора мяса была до своей смерти, но теперь...
   Всё, что оставалось не переваренным, вышло из меня за считанные секунды. Отдышавшись, я без сил оперлась о стенку. Гриз, молча наблюдавший за чисткой моего организма, недовольно заворчал.
   - Что? - сил не было ни на что, хотелось упасть и валяться на полу, не думая о неприятном соседстве. - Это ты привык вот так вот... А я - девушка слабая, нервная...
   Обойдя по дуге труп, я спустилась в подвал, осмотрелась. Похоже, раньше здесь хранили провизию: пустые коробки, жестяные жбаны, деревянные бочки рассыпались по всему помещению. И что тут можно найти?
   Пару раз ноги цепляли мелкие камешки, разбросанные по полу. Один такой, круглый голышок, будто омытый морем, я подняла и зчем-то сунула в карман.
   Я задумчиво бродила между бочек, когда услышала голос, явно звавший меня. По имени. Шарик не насторожился, значит, опасности не чувствовал.
   - Здесь я, - ответила я.
   Буквально сразу же в подвале показался грон. Равнодушно окинув взглядом всё помещение, он качнул головой.
   - Уходим. Быстро.
   Ладно, я девушка послушная. Особенно когда со мной говорят таким резким тоном.
   Через пять минут мы все оказались вне стен замка, да что там, даже успели мостик перейти, когда здание начало складываться, словно картонный домик. Причем складывалось тихо, бесшумно. Останься мы внутри - сами не заметили бы, как оказались бы в гостях у Оранта.
   - Какая жуткая ловушка, - передернула плечами Таранка, стоявшая как можно дальше от нас с Шариком.
   Гоблин, качок и тихушница молча раскрыли сейры, и троица вновь осталась одна.
   - Что это было? - плотно поев, я наконец-то решила узнать у мужа, откуда взялась эта неправильная достопримечательность.
   - Мыслящий, плотоядный замок. Такие места встречаются редко... - грон замолчал, нахмурился и окинул меня внимательным взглядом. - Зоя, что именно ты забрала оттуда?
   Вот что можно от него утаить?!
   Я вытащила из кармана и положила на стол камешек.
   - Не уверен, что это хорошая идея, - покачал головой муж, - но не выбрасывай его. Пригодится. И никому о нем не сообщай.
   На этот раз на улицах знакомого города я оказалась, едва вырубилась на кровати у супруга.
   Тишь, гладь, божья благодать. Только очень уж мрачная 'тишь', того и гляди, как в земных ужастиках, из-за поворота на тебя мертвяк накинется. Подумала бы, что в кошмаре нахожусь, если бы не холод камня под босыми ногами.
   - Пришла, - Орант появился из пустоты, искривил губы в подобии ухмылки. - Не боишься?
   - Чего? - не поняла я.
   - Кого. Меня. Думаешь, раз стала женщиной, я не смогу призвать тебя?
   Я лишь досадливо мотнула головой.
   - Почему вы все загадками говорите? Неужели так трудно объяснить мне, отсталой человечке, что вокруг творится?
   Мой собеседник противно рассмеялся.
   - Много чести. Да и уж тебя не ценит. Иначе...
   Он не договорил. Связи с мужем я не поняла. В душе нарастало раздражение. Захотелось стереть с губ Оранта эту наглую ухмылку. Плохо понимая, что делаю, я залезла в карман, достала камень, размахнулась и запустила им прямо перед собой.
  Интерлюдия
   - Ири, Гарнет выяснил кое-что... Судя по всему, в Игре теперь кто-то из Старших.
   - Но это же... Это... Форг, зачем им Игра?!
   - Понятия не имею. Но, как ты понимаешь, Пешки теперь становятся непредсказуемыми...
   - Куда уж больше...
  Глава 11
   Вот интересно, мой ненаглядный муженек умеет смеяться? Или эта функция в его организме не подключена?
   Услышав о камешке, рассекшем бровь разъяренному Оранту, грон только хмыкнул.
   - Ты, Зоя, страшна своей непредсказуемостью. Даже не знаю, для кого ты станешь опасней: для друзей или для врагов.
   Ага. Этакая обезьяна с гранатой. Спасибо, приласкали.
   - Заринил, почему он может меня призвать?
   - Не может, - опять усмехнулся грон. - Ты связана со мной. Своей первой кровью.
   Блин. Они все такие тут простые, а щёки алеют почему-то у меня. 'Первая кровь'. Нет, чтобы нормально сказать: 'Я сделал тебя женщиной'.
   В сейре было комфортно, мне в кои-то веки не хотелось никуда уходить. Да и то сказать, что хорошего, кроме гриза, меня ждало снаружи? Одни приключения на все части тела.
   - Зоя, ты давно появлялась в совей сейре?
   Вопрос мужа меня удивил, думала я... долго...
   - Давно. Уже и не вспомню. А что?
   - Пока ничего. Но везде ходи с гризом. И старайся не оставаться одна.
   Так вот, да? Жена, тебе, похоже, что-то угрожает. Но фиг я тебе что-то расскажу.
   Следующим развлечением богов оказались катакомбы. Перед черными тоннелями непонятного происхождения мы с Таранкой проявили солидарность и буквально в унисон оповестили остальных игроков, что ТУДА лезть не намерены. Посмотрели на нас...Мягко скажем, как на не совсем психически здоровых существ.
   Лезть пришлось. Тихоня, в кои-то веки показав свою сущность, пошептала что-то, и мы с эльфийкой ощутили себя роботами - этакими железками без чувств и эмоци.
   Земля сверху сыплется и в волосах застревает? Да ну ее, землю ту. Вычешем. Под ногами хрустнуло что-то непонятно? Фиг с ним. Топаем дальше. По плечу проползло нечто...
   - А-а-а-а!!! - гипноз - это хорошо, но слизни и летучие мыши страшнее.
   Орала эльфийка, прикрыв рот рукой, а потому звук получился не очень чистый, но нам, её спутникам, хватило и того.
   - Идиотка, - процедил сквозь зубы взвинченный донельзя Лорд. - Тут же рухнет все сейчас!
   Я удивленно покосилась на качка: обычно он владеет собой в разы лучше. Тоже боится подземелий? Или же тут на кону крупный куш?
   Между тем слова Лорда оказались пророческими: впереди послышались странные звуки. Здрасьте приехали. Нас, похоже, действительно засыпало. Я почувствовали, как начали дрожать руки и ноги. Сбылся самый страшный мой страх: всегда боялась быть похороненной заживо.
   - Сейра? - голос качка звучал тихо и глухо.
   - Нет доступа, - муж. Он, как всегда, спокоен. Вот же 'Железный человек'.
   Рядом тихо всхлипывала перепуганная Таранка, выбивал зубами марш Ванька, хмурился Серый, привычно молчали охранник грона и тихушница, сидел у моих ног гриз. И все, что у нас оставалось, - это относительно широкий и высокий, явно рукотворный, тоннель и три-четыре магических шарика, освещавших всё вокруг.
   Здравствуй, смертушка. Уже второй раз за несколько дней ты меня навещаешь. И никак не заберешь...
   Два сильных мага о чем-то переговаривались, остальной народ старался примириться с мыслью о быстром, хоть и мучительном, конце, а я... Я до жути хотела наверх, на свободу. Куда-нибудь, пусть даже в 'картонный' замок. Но не задыхаться здесь, под землёй... Да и другие игроки... Как-то неправильно это: помереть на свободе, от ножа в спину, или яда - нормально. А тут...
   Нас неслабо тряхнуло, шарики разгорелись сильнее, в голосах качка и грона послышалось удивление. А затем... Затем земля вокруг исчезла, как и не было ее.
   Народ осматривался: внимательно и настороженно, изредка отпуская ту или иную реплику. Только мне не нужно было вертеть головой во все стороны. Я и так знала, куда попала. Класс. Это что, мы все уже померли? Или появились здесь живые? То-то наш хозяин обрадуется. Где он, кстати? Что-то задерживается. Обычно...
   - Зоя? - прервал мои размышления грон.
   - А? - повернулась я в его сторону.
   - Это Проклятый город?
   Рядом перепугано пискнула еще не пришедшая в себя Таранка. Я качнула головой.
   - Не знаю, как называется это место, но именно здесь я встречалась с Орантом.
   На этот раз изумление так или иначе проявилось на лицах у всех, включая тихушницу и охранника мужа.
   - Это новый этап Игры? - нахмурился Лорд.
   - Думаю, что нет, - последовал ответ от грона.
   - Тут не может быть жизни, - раздался чей-то тихий голос.
   - Теперь - может, - проворчал Лорд. - Зоя - просто кладезь полезных умений и навыков, Рониса.
   Ро... Кто? Дошло до меня не сразу, но дошло. Тихушница. То есть говорить она все же умеет.
   Немного посовещавшись, наши трое магов решили, что раз Игру никто официально не отменял, то нужно разойтись в разные стороны и поискать что-либо, способное дать преимущество одному игроку над остальными. Нас, 'безмагичных' пешек, конечно же, никто спросить не пожелал.
   Народ разбрёлся, кто куда, со мной остался лишь муж.
   - Ты задействовала роний? - уточнил грон, оглядываясь, будто решая, куда идти в первую очередь.
   - При переносе? Не знаю... Я просто подумала, что такая смерть, в земле, неправильна, - ответила я.
   - Правильно подумала, - из воздуха, как улыбка Чеширского кота, соткалось лицо Оранта. С рассеченной бровью, между прочим. - Я предпочту удушить тебя собственными руками.
   Рядом угрожающе заворчал гриз. Но пока что только заворчал, никаких других действий живность не предпринимала. Орант даже глазом не повел в сторону пушистика.
   - Какими? - прищурилась я. - Что-то их у вас не видно.
   - Зачем тебе эта языкатая дура? - поинтересовался Отец Лжи, переведя взгляд на молчавшего грона.
   - Моё дело, - последовал лаконичный ответ.
   - Действительно, Блуждающие Души просто так не получишь, - ухмылка на губах стала очень уж гадкой.
   - Она - не Душа, - завидую я выдержке мужа. Даже глазом не моргнул. А вот Орант почему-то скривился.
   - Ты сильный маг. Но она мешает тебе.
   - А ты - хороший лжец, - последовал равнодушный ответ.
   Эй, они что, сейчас силами меряются? А почему спецэффектов никаких нет? Ну, там гром, молнии, ливень? Разговаривают, делают вид, что все так и надо...
   - Я прослежу за вами, - лицо Оранта начало исчезать, смотрелось это жутковато: одна часть тела медленно растворялась в воздухе вслед за другой, как будто их все ластиком стирали. Наконец, мы с гоблином остались в одиночестве.
   - Пойдем осмотримся, - как ни в чем не бывало повернулся ко мне он. - Но постарайся ни до чего не дотрагиваться.
   Да как скажете. Пошли, медленно, внимательно оглядываясь. Ничего интересного не увидели: стены, камень, дорога. Ни окон, ни дверей, ни растительности. Не сказать, чтобы страшно, но жутко уж точно.
   - Почему нас всех перенесло сюда, а не выкинуло из катакомб, например? - устав молчать, спросила я грона.
   - Камень. Ты бросила здесь камень из другого пласта реальности. И этот камень стал 'якорем', - последовал ответ.
   Я недоуменно моргнула.
   - То есть... Если бы я тогда не разозлилась и не запустила в... этого... камешком из замка, мы могли бы умереть в катакомбах?
   - Умереть - вряд ли. Ты слишком сильно хотела жить, - да что ж он такой непробиваемый-то? Ни малейшей эмоции на лице. Ледяной принц, блин.
   Дверь в одном из домов появилась внезапно. Гриз, шедший позади нас с гроном, сразу же нырнул туда.
   - Подождём, - муж остановился напротив черного провала, не делая попыток попасть внутрь.
   - В моем мире была сказка о кошмарных зубастых существах, пожирающих пространство, - задумчиво произнесла я, разглядывая проход, - в этом городе обстановка примерно та же, что и в сказке. Знаешь, жутковато становится, когда вокруг тишина и пустота.
   Как будто в ответ на мои слова, вдалеке раздались крики, треск, звон и непонятный шум. Дополнил какофонию гриз, на кого-то яростно рычавший в доме.
   - Здесь нет тех, кто пожирает пространство, - последовал ответ от невозмутимого грона. - Но могут быть сущности и хуже.
   Спасибо, добрый чело... грон, обрадовал...
   Из проёма появилась довольная рожица пушистика, вымазанная в чём-то красно-коричневом. Я вздрогнула.
   - Заринил, он что... Съел...
   - Возможно, - наконец-то проявил эмоции муж и ухмыльнулся. - Ему надо питаться.
   Класс. То есть вот это вот чудо, радующееся жизни, вероятно, совсем недавно...
   - Зоя, не бледней. Или предпочитаешь стать чьим-то завтраком?
   Воображение услужливо нарисовало нужную картинку. Я вздрогнула повторно.
   - Мы пойдем... Внутрь?..
   - Не вижу смысла. Если я прав и Город только начинает просыпаться, там может быть опасно даже для меня.
   Это мне сейчас так 'тонко' намекнули, что, в сущности, я существо слабое и к жизни в этом диком мире не приспособленное? Я смотрю, муж меня любит, ага. Чистой такой любовью... Но хоть эмоции проявлять начал, и то хлеб...
   Кстати о хлебе... Мой желудок, после всех перенесенных тягот и волнений, требовательно заурчал. Грон ухмыльнулся и открыл сейру.
   Подкрепившись и немного отдохнув, мы с мужем снова появились в Проклятом городе.
   - Похоже, это все же новый этап Игры, - задумчиво проговорил мой супруг. - Осталось понять, каков выигрыш и стоит ли он того...
   - С остальным народом мы воссоединяться не будем? - уточнила я, разглядывая все те же серые камни.
   - Зачем? - чуть иронично поинтересовался грон. - Ты успела соскучиться?
   Ответить я не успела: Шарик насторожился и недовольно заурчал. То, что появилось из пустоты, больше напоминало гигантскую жабу с жабрами, хвостом и крыльями. Ну и с пупырышками по всему телу. Я икнула и почувствовала, как съеденное в сейре резко попросилось наружу. Какие 'красавцы' тут, оказывается, обитают...
   Несколько минут 'общения' гриза и 'жабы', и вот уже на камнях валяются останки непонятного существа...
   Мы без цели слонялись по городу несколько часов. Кафе, рестораны, художественные галереи, спальные районы и бизнес-центры - всё, как в обычном мегаполисе. Только жителей нет. И воздух какой-то 'мёртвый'. Да уж, жить тут я точно не хотела бы...
   - Заринил, те, у кого нет сейры, должны будут ночевать на этих улицах? - повернулась я к грону.
   - Тебе их жаль? - ответили мне вопросом на вопрос. - Это естественный отбор, Зоя.
   В руках появился сильный зуд: мне жутко захотелось стукнуть 'доброго' грона.
  Интерлюдия
   - Ири... Гарнет узнал: вмешались Лита и Арел.
   - Сразу оба?! Но зачем?! Чем им мешает наша Игра?! И почему именно сейчас?!
   - Не хочешь сама спросить об этом у богини жизни? Я, так уж и быть, возьму на себя бога смерти...
   - Не смешно! Форг, ты не хуже меня знаешь, что к Лите лучше не приближаться! По собственной инициативе - так уж точно! Вот чем этим двоим могли помешать наши Пешки?!
   - Возможно, дело не в них...
   - Форг?! Ты сейчас что имеешь в виду?!
  Глава 12
   Спала я в комфорте. Этой ночью грон супружеского долга не потребовал, и я не знала, радоваться или огорчаться этому факту. С одной стороны, секс, конечно, полезен для здоровья. Но кто б мне еще пару-тройку месяцев назад сообщил, что я лягу в постель фактически с чужим, нелюбимым мужчиной, - послала бы товарища с богатой фантазией подальше. А оно вон как получилось: периодически ложусь, да ещё и вроде как не против. Попыталась проанализировать свои чувства и ощущения, бросила это неблагодарное дело на второй минуте и поняла, что тут самый опытный психолог не поможет. Спросит, например: 'Что вы чувствуете к собственному мужу?', а я начну Буренку изображать и глазами хлопать. Что я чувствую... Часто хочу его прибить, иногда благодарна ему за заботу, пусть и вынужденную. В остальное время с удовольствием держалась бы от него подальше. В общем, без бутылки не поймешь.
   Утром нас выкинуло на площади, обычной такой, псевдосредневековой, с ратушей, чем-то вроде храма и фонтаном посередине. Что удивительно, фонтан работал - в серое мрачное небо били тоненькие редкие струйки воды.
   - Похоже, все в сборе, - вернул меня в реальность задумчивый голос Лорда.
   Я осмотрелась, посчитала народ. Да, действительно, все в сборе, включая 'безмагическую' троицу и охранника моего мужа. Ну и гриз рядом уже сидел. Вот спрашивается, он-то где ночевал и чем питался? Загадочная зверушка, блин.
   - Осталось понять, для чего нас собрали, - так же безэмоционально заметил грон.
   - И кто, - буркнула Таранка, измученная, голодная и уже не такая ухоженная, как раньше.
  Последнее меня удивило: эльфийка даже в лесу, питаясь подножным кормом, умудрялась оставаться привлекательной и очаровательной. Хотя, с другой стороны, здесь же ни растений, ни животных, сплошные камни. Если Таранка 'питается' от природы и ее детищ, тогда понятен такой внешний вид.
  - Вот как раз с последним вопросом я бы не спешил, - иронично проговорил Лорд. - Не уверен, что хочу знать ответ - пусть в этом мире, но жить все же хочется.
  - 'Высшие'? - уточнил грон.
  - Похоже на то, - кивнул качок.
  Опять они разговаривают на своем непонятном языке. Вроде и слова все знаешь, а слушаешь и чувствуешь себя полной дурой.
  - Город проснулся. Чистим и обживаем? - тихоня. Вот уж странное явление. Как будто мебель заговорила.
  - Придётся, - задумчиво кивнул Лорд. - Но, похоже, разойтись снова нам больше не позволят.
  Из пустоты послышался смех, довольный, злорадный, и я, похоже, знала, кто именно хохотал.
  Орант начала появляться из воздуха, как тот Чеширский кот, только теперь он не был бесплотен. Нет, он твердо встал на ноги и снова злорадно рассмеялся.
  - Мне обещали, я не поверил. А ведь и правда получилось. Столько веков забвения, и вот я снова жив! Обживать, говорите? Этот город съест вас и не подавится! Чистите. А я понаблюдаю, куда отправятся ваши души после смерти!
  Ободрив нас напоследок, мужчина повернулся и твёрдым шагом направился прочь. Я смотрела ему в спину, отстраненно отмечала, что темно-бордовый костюм-тройка сидит на нем как влитой, и слушала возмущенные голоса Серого, Ваньки и Таранки. Остальные члены группы почему-то молчали.
  Оторвавшись от разглядывания Отца Лжи, я повернулась к нашей компании. Грон, Лорд и тихушница исчезли. Охранник мужа подошел ко мне и, рыча, заявил, что получил приказ охранять меня, пока не вернётся его начальство. Гриз интереса к горе мышц и мяса не проявил, поэтому я только пожала плечами.
  'Дело было вечером, делать было нечего', - примерно так начинались все мои приключения. Хотя вру: время суток тут роли не играло. Сейчас, например, при дневном свете, я решила найти развлечения на нижние совсем не девяносто, а так как никаких чётких указаний от мужа не поступало, то я направилась к одному из магазинов с разбитой витриной.
  Не знаю, что именно привлекло меня в том месте: единственное повреждение в округе, необычный бежевый цвет, отличавшийся от остального серого цвета, или... Гадать можно было до скончания века. Как бы то ни было, я потопала именно туда.
  Подошла, осмотрелась. Магазин как магазин. На витрине пусто, внутри - темно. Не понять, кто и чем здесь торговал. Я повернулась к своей 'свите', решив в кои-то веки спросить совета.
  Кулон на груди внезапно нагрелся, гриз зарычал, охранник сделал шаг вперед, заслоняя меня, вытянул руку... В следующее мгновение о плечо мужчины ударился камешек размером с небольшой валун - хватит, чтобы размозжить мне голову. Тем более мои глаза как раз на уровне плеча охранника находились...
  Подавив желание перекреститься, я ладонью вытерла пот. Кто так мечтает со мной разделаться? И почему? Нет, не так. Почему - я знаю. Но зачем убивать именно сейчас, когда в городе есть уйма возможностей заполучить различные артефакты для победы в Игре? Или я выдумываю, и ничего магического здесь...
  Додумать не получилось: рядом с нашей компанией материализовался грон. Внимательно осмотрев повреждение на плече у охранника, он повернулся ко мне.
  - Заметила, кто это был?
  Я отвела глаза.
  - Там все нечетко. Я не уверена. Могу ошибаться.
  - Зоя...
  И вот что ему ответить? Правду? И вообще, что он ко мне привязался? Пусть у громилы своего спрашивает. Тот в ту же сторону смотрел.
  - Мне показалось... Заринил, показалось, слышишь? Что это был... Ванька...
  Общий сбор у фонтана через полчаса меня удивил. Что? Зачем? Для чего? Неужели нельзя было по-тихому разобраться с возможным нападавшим? Или грон сомневался в моих словах?
  Впрочем, парень и не думал ничего отрицать. Он с ненавистью смотрел на меня.
  - Сидорова?! Врёшь! Я вспомнил! Наконец-то! Ты не Сидорова! Ты Карцова! - истерично и в то же время обвиняюще кричал рыжик, не обращая внимания на свидетелей.
  Ну вот и причина. Интересно, сам вспомнил, или из богов кто вовремя 'помог'? Отчима, владельца крупного холдинга, в округе ненавидели и боялись. Какие только слухи о нем не ходили, что только ему не приписывалось. А с каким дрянным отношением нам с братьями не единожды удалось столкнуться. И плевать, что Геннадий Карцов давал рабочие места, выплачивал зарплаты, помогал поддерживать дороги района в надлежащем состоянии. У него есть деньги. Всё. Я привыкла. Но здесь всё же фамилию сменила. И всё же меня вспомнили.
  Серый, оторвавшись от тесного общения с Таранкой, удивлённого вскинул голову. В его глазах, в отличие от Ваньки, ненависти не было, лишь любопытство.
  - Что, та самая? Дочь, то есть падчерица Геннадия Карцова?
  Дочь, дочь. Отчима я звала отцом и любила, как отца. Да и он меня официально удочерил. Так что дочь.
  Ванька фразы друга не слышал. В нём, похоже, кипел праведный гнев.
  - Ты! Богатая! - это слово он выплюнул, будто ругательство какое. - Мать моя тогда убирала у вас после банкета, я ей помогал, а ты... Для тебя мы не существовали! Словно на грязь посмотрела!
  Я? На грязь? Мальчик, ты путаешь. Я, конечно, могу быть рассеянной и задумчивой, даже при чужих людях, но смотреть, как на грязь?
  Грону откровения рыжика надоели. Муж взмахнул рукой, и Ванька замер, превратился в статую. Класс. Люблю магов. Ручкой - раз! И вот тебе уже живое украшение в саду. Так... Что-то меня не в ту степь потянуло. Как бы истерика не произошла. А то уже потряхивает меня всю...
  Внимательные взгляды Лорда и мужа меня насторожили. Смотрят так... Словно безмолвный диалог ведут...
  - Силовой артефакт, практически полный, - задумчиво пробормотал Лорд. Потом уверенно кивнул. - Согласен.
  Из кармана Ваньки появился и полетел по направлению к грону камешек ярко-синего цвета.
  - Он ваш, - сухо произнес муж, растворяя камешек в пространстве.
  Мне показалось, что замерший парень побледнел. Что ж там за качок-то, если рыжик так перепугался?
  В следующую секунду я очутилась в сейре грона.
  - Ешь, - безэмоционально кивнул супруг на накрытый стол. Ароматы, витавшие в воздухе, любого гурмана заставили бы сглатывать слюну каждую секунду.
  Села. Муж - напротив. Я обычно от еды не отказываюсь. Но сейчас... Аппетита не было совершенно. Ванька, идиот рыжий, совершил пролетарскую справедливость, да? И вот во что ты умудрился вляпаться со своей дуростью? Ведь не просто так...
  - Он заслужил наказание, - муж как будто читал мои мысли.
  Я вздохнула, проглотила последний кусок, отодвинула тарелку.
  - Что за наказание? Почему он так побледнел?
  - Дориус гор Шарин, лорд Ириентор, Сиятельный Владетель планеты Сиринор относится к расе ликоров. Они - сильные маги и умные противники, но им нужна постоянная подпитка, - спокойно, будто лекцию читал, объяснил грон. - Ликоры забирают у своих жертв память. Сомневаюсь, что второй твой соотечественник помнит сейчас свои детство и отрочество.
  Я представила все сказанное в красках, прониклась, вздрогнула и гулко сглотнула.
  - И когда он начнет пузыри пускать?
  - Не начнет. Ликоры полностью жертв полностью не выпивают. Им это не выгодно - потеряют слуг.
  Класс... Бедный Ванька...
  - Ты быстро появился, - я вспомнила, о чем хотела спросить мужа.
  - Я чувствую вас с Даргом, - последовал ответ.
  Дарг? Эту тушу из мяса и мышц зовут Дарг? Что ж, хоть имя знать буду.
  - Почему ты спрашивал у меня тогда... о... - сил договорить я не чувствовала, но меня поняли и так.
  - Дарг не различает лица. Зато умеет читать мысли.
  А, так вот он почему мгновенно отреагировал. Удобная особенность, блин.
  - Зоя, дай мне руку. Мне нужно понять, что именно он тебе крикнул.
  Руку? А, так информация и через прикосновения передается? Ладно, протянула ладонь, вызвала в памяти те банкеты, что изредка устраивал отчим в честь очередного события.
  Память услужливо подкинула картинку. Вот он, Геннадий Владимирович Карцов, стоит возле одного из накрытых столиков, высокий статный мужчина с седыми волосами, с бокалом в руках, что-то неспешно обсуждает с деловыми партнерами, чувствует на себе мой взгляд, поворачивается, чуть улыбается уголками губ...
  На глаза предсказуемо набежали слёзы.
  - Зоя, - позвал муж.
  Я моргнула, заставляя себя забыть увиденное, медленно повернулась на голос.
  Грон смотрел... Странно как-то... Сочувственно? Да, похоже, что именно сочувственно... Так, дожили, собственный муж, великий и ужасный полководец Императора, мне сочувствует...
  Интерлюдия
   - Идиот... Ири, предлагаю прервать Игру...
   - Думаешь, нам позволят? Да и как? Сразу убить их всех? А с Орантом что делать? И кстати... Кто мог обещать ему жизнь?!
   - Кто? Ты и правда не догадываешься?
   - Имеешь в виду Литу? Но он-то ей зачем?!
   - Понятия не имею. И не горю желанием выяснять...
   - Форг...
   - Угум? Ири, что случилось?!
   - Мои Пешки... Ни одна из них мне больше не подчиняется!
  Глава 13
   Судя по свалившимся на нас неприятностям, боги наконец-то вспомнили о забытых пешках. Ванька поскользнулся на пустом месте и сломал руку. Его новый владелец, пытаясь вылечить парня, почему-то перепутал заклинание, и рыжик обзавелся длинным пушистым хвостом на голове. Смеяться над горемыкой было некому и некогда: я активно отбивалась от стаи злобных ос размером с лягушку, грон с охранником и гризом добивали остатки непонятно по какой причине ополчившихся на нас огромных слизней, Таранка билась в припадке при виде нашествия насекомых, Серый угрюмо смотрел на мир подбитым глазом, а тихоня раз за разом устанавливала защитное поле, чтобы не привлекать к нашей компании более опасных противников.
   Вход в сейру магам ожидаемо закрыли, так что мы с парнями пополнили свой словарный запас иномирными ругательствами, узнали новые эпитеты и метафоры, прониклись богатством лексического состава определенных наречий. В общем, повеселились всласть.
   Часа через два-три боги снова о нас забыли, и всё вернулось на круги своя. Правда, сейра по-прежнему была недоступна, так что мы разбились на пары и направились исследовать это негостеприимное место.
   Я, естественно, отправилась с мужем. Его охранник пошёл почему-то с тихоней. Серый - с Лордом, Ванька - с Таранкой. Гриз исчез куда-то сразу после окончания 'божеской милости'. Свободолюбивое животное, что и говорить. Захотел - пришёл, захотел - ушёл. Мне бы так...
   Город просыпался, причем во всех смыслах. Да, жители по улицам не ходили, да, ни один район не мог похвастаться хотя бы травинкой, но все же дома больше не выглядели декорациями для фильма ужасов, в воздухе появились первые запахи, слышно было эхо шагов.
   - Заринил, куда делись жители? - я активно вертела головой, пытаясь запомнить дорогу.
   - Исчезли, - грон шёл целеустремлённо, будто точно знал, куда и зачем. - Никто не знает, что и когда тут случилось, но однажды город оказался пуст и мёртв.
   Да здравствует Кинг с его лангорьерами. Вот чем, спрашивается, поедатели времени хуже огромных слизней?
   Высокий трехэтажный дом с арками и колоннами понравился мне сразу, да и ощущение такое непонятное возникло - как будто магнитом притянуло.
   - Зоя? - заметив, что я остановилась, нахмурился муж. - Что-то случилось?
   - Меня тянет туда, - ответила я, разглядывая крупные серые камни, широкие деревянные окна и вереницу колонн, окружавших дом своеобразным забором.
   Грон внимательно оглядел здание.
   - Оно ещё не проснулось. Внутри может быть что угодно.
   Чудесная перспективка. Я честно попыталась повернуться и уйти, но у дома были свои планы на мою скромную персону: асфальт под ногами вдруг 'заиграл', пошел волнами, и через пару секунд нас гроном буквально вынесло к открывшейся при нашем появлении входной двери.
   Заходили мы с опаской: а ну как кто в темном холле за углом притаился - возьмёт и голову откусит.
   Внутри дом ничем не отличался от земных зданий: на стенах картины, зеркала, ковры, на подоконниках статуэтки, горшки для цветов, в комнатах мебель, пыльная и явно древняя. Вот только смущало меня полное отсутствие запаха и эха. Я не слышала шагов, а если закрыть глаза, но и не поняла бы, где именно оказалась.
   Магнитом больше никуда не тянуло: дом как будто удовлетворился моим появлением внутри и ничего другого от меня не требовал.
   Все здание мы обходить не стали, удовлетворились прогулкой по нескольким однотипным комнатам первого этажа и беспрепятственно покинули странное жилище.
   Входная дверь закрылась, и я почувствовала непонятное жжение на запястье. Это что ещё за 'счастье'?
   - Заринил, - позвала я мужа, когда мы вышли за колонны, а когда он обернулся, продемонстрировала ему 'браслет' на запястье: чем-то похожим на черные и синие чернила у меня на левой руке был изображен венок из непонятных цветов. - Что это? И можно его свести?
   - Кайт. В одном из миров его ставят владельцу собственности, - последовал ответ.
   Судя по голосу, муж был напряжен. Видимо, ему, как и мне, не понравилось такое украшение.
   - И что теперь?
   - Ты - собственница дома.
   Спасибо, обрадовали. Кто б моего желания спросил.
   - Зачем он мне, в этом непонятном городе, если мы не собираемся тут жить или надолго оставаться? - задала я вполне логичный вопрос. И услышала в ответ.
   - Кто знает. Эта Игра необычна, я не удивлюсь любому исходу.
   Очередная попытка открыть проход в сейру наконец-то увенчалась успехом, и уже через несколько минут мы с гроном, наевшись, сидели на кровати, обсуждая случившееся за сегодняшний день.
   - Если в Игру действительно вмешались 'Высшие', можно ждать любого исхода, - меланхолично сообщил муж, когда я спросила, что же будет дальше.
   - 'Высшие'?
   - Иначе их называют Старшими или Созидателями. Те, кто вправе даровать или отнять любую жизнь, - последовало пояснение.
   Потрясающе. Получается, что после вмешательства этих Созидателей изменились правила? Или нет? Зачем вообще непонятным 'Высшим' вмешиваться в Игру, на которую они, по словам грона, всегда смотрели свысока?
   Вопросы, вопросы... Кто б на них ответил...
   Спали мы в сейре, завтракали на следующий день там же. А вот после завтрака оказались возле знакомого фонтана. Остальные игроки что-то живо обсуждали между собой. Похоже, ждали только нас с гроном.
   - Кайт, - Лорд не спрашивал, он утверждал.
   Муж кивнул и посмотрел на меня. На лице у качка отразилось удивление. Муж пожал плечами и посмотрел на небо. Лорд кивнул.
   У меня в очередной раз зачесались руки: теперь захотелось приласкать чем-то тяжелым обоих. Общаются между собой непонятно о чем, а ты стой как дура, глазами хлопай. Маги, чтоб их.
  В процессе общения выяснилось, что кайт подарили, кроме меня, Лорду, Таранке и тихоне. Грон и Серый с Ванькой остались без этого сомнительного подарка. И как по мне, только выиграли. Дома, как и бесплатный сыр, могут раздавать только в мышеловках.
  Пока Лорд и грон обсуждали новости, я посмотрела на Ваньку с Серым. Выглядели оба парня мягко говоря не очень: круги под глазами, затравленный взгляд, впалые щёки, измученный вид. Да уж, не очень-то бережливый хозяин из качка...
  Гриз появился из воздуха на пару со стильно одетым Орантом.
  Возмущённо рыкнув в сторону Отца Лжи, живность оскалилась поочередно на всех, кроме грона с тихоней, и пристроилась у моих ног. Вот так, да? Я снова не даю покоя народу. Казалось бы, что уж теперь? Правила Игры или изменились, или вообще не действуют, умирать можно не торопиться, но косятся всё равно на меня. Спасибо, дорогие попутчики, век не забуду доброты вашей...
  - Два сильных мага и охранница? До сих пор не перебили друг друга? - гадко ухмыльнулся Орант, затем увидел черно-синие браслеты на руках у некоторых членов отряда, и коричневые брови мужчины резко поползли вверх.
  - Город вас принял?
  Прозвучал вопрос обиженно. Судя по всему, город должен был отторгнуть нас, размолотить в труху, разложить на частицы, да что угодно сделать, лишь бы угодить своему то ли хозяину, то ли хранителю.
  - Город оказался умнее своего хранителя, - произнес с заметной издевкой Лорд.
  Отец Лжи раздражённо зашипел, и следующие несколько секунд наша компания наблюдала за феерическим шоу - битвой двух магов, примерно равных по силе друг другу. По воздуху летали огненные шары, из глаз мужчин били молнии, в руках то одного, то второго появлялись мини-смерчи, пытавшиеся снести со своего пути всё вокруг. Самое интересное состояло в том, что грон и пальцем не пошевелил, чтобы оградить нас с ним от возможной опасти. Тихоня смотрела на битву равнодушно. Я сначала напряглась, но потом решила, что, видимо, мы присутствуем на определенного вида дуэли, в которой два мальчика, как павлины, раскрывают хвосты перед девочками, пытаясь показать и себе, и другим, кто из них круче.
  Выросшая на боевиках и триллерах, я смотрела на действо без особого трепета. Ну шаровые молнии, ну в воздухе летают, но в воздухе скоро озоном запахнет. Подумаешь. Американские боевики все равно круче.
  Таранка со мной была не согласна и периодически ахала, охала, вскрикивала, порывалась упасть в обморок, таким образом подбадривая героических магов.
  Закончилось все так же, как и началось: резко остановившись, мужчины гневно уставились в глаза сопернику. Как по мне, победила дружба, так как у обоих магов костюмы оказались в подпалинах, на лицах - синяки, а в волосах явно не хватало клочьев.
  Орант исчез. Лорд удовлетворенно улыбнулся.
  - И кто из них выиграл? - полчаса спустя, когда мы с мужем остались в одиночестве на площади, задала я вопрос.
  - Никто. Они продемонстрировали друг другу свои силы и разошлись, - объяснил грон. - Дориус гор Шарин, лорд Ириентор магически сильней, но ему не хватает опыта.
   И не успела я снова открыть рот, как мне сообщили, что мужу просто необходимы определенные артефакты, а значит, вставай, жена, с каменного бортика фонтана, и вперед, на поиски этих самых артефактов, пока остальные Пешки всё не растащили.
  - То есть, Игра продолжается? - уточнила я, шагая рядом с мужем.
  - Да. Пока боги не решили обратного, - последовал ответ.
  Я только вздохнула. Чудесная фраза в чудесном городе чудесного города. Вот просто повеситься хочется от всех этих чудес.
  Первый артефакт нашла я, буквально наступив на него. Колено пронзило невыносимой болью, я вскрикнула и упала на каменную мостовую перед одним из домов. Обычно невозмутимый грон пробормотал что-то себе под нос, как мне показалось, с ноткой отчаяния, магически обезболил меня, наклонился и стал осматривать несчастное колено.
  - Зоя, тебе везло в твоем мире? - закончив осмотр, спросил муж.
  Подозревая подоплеку вопроса, я ответила:
  - По-разному.
  В самом деле, нельзя же считать невезением постоянные встречи с недружелюбно настроенными животными и их хозяевами. Я привыкла носить с собой газовый баллончик и знала наизусть номера адвоката и водителя отчима. Так, на всякий случай. Пару раз мне даже пригодились оба этих номера.
  - Судя по всему, чаще нет, чем да, - вздохнул супруг, занимаясь моим коленом и делая непонятные пассы руками. - Как ты умудрилась наступить на артений, магический иссушитель? Я сомневался, что смогу найти его здесь...
  - То есть, мне все же повезло? - уточнила я и получила в ответ взгляд, полный сарказма.
  - Будем считать так.
  Вздохнув, я поднялась, с опасением наступила на вылеченную ногу.
  - Оно хоть стоит того? - спросила угрюмо.
  Муж хмыкнул.
  - С его помощью можно лишить магии любое существо.
  Интерлюдия
   - Ири, Игра закончена...
   - В смысле? Форг, что случилось? Ты отвратительно выглядишь!
   - Чувствую себя и того хуже... Я пообщался с Созидателями. Получен прямой приказ: нити от всех Пешек передать в руки Литы и Арела. Не морщись. Ослушаемся - нас развоплотят.
   - Форг... Ты ведь сейчас шутишь, да? Где мы и где Пешки... Форг, что ты молчишь?!
  Глава 14
   Артефакты, артефакты... Грон искал всё, что могло бы пригодиться для дальнейшего проживания в этом диком месте. На моё недоуменное замечание, как можно жить в каменной коробке с воздухом без запаха сообщил, что выбор нам никто предоставлять не собирается. А значит, если я не хочу отправиться к богам как можно быстрей, нужно постараться обезопасить свою жизнь здесь. К богам я не хотела. Меня вполне устраивала нынешняя ситуация: Форг забыл о своей Пешке, Орант 'гулял' непонятно где, наслаждаясь появившимся телом.
  А я... Я наконец-то сделала несколько вдохов полной грудью и ощутила если не свободу, то некую безопасность точно. Народ был занят - обживал жуткий город. Никто больше не кидал в меня ни ножи, ни камню. Отравы тоже можно было не опасаться. Муж практически постоянно находился рядом. Я начала привыкать к его необычной внешности, заметила, что, оставаясь наедине со мной, он превращался в нормального чело... существо. Не было ни заносчивости, но резкости, ни грубости. Да, любви тоже не было, по крайней мере пока, но некую симпатию с его стороны я начала замечать. А сама я... Наверное, тоже чувствовала к нему и симпатию, и благодарность.
  Всё же Заринил оказался не худшим мужем: о жене заботился, в обиду ее не давал, кормил, поил, когда нужно было и лечил, энергетически не подпитывался. Как я поняла, найденной Ванькой батарейки, с помощью которой парень поднял с земли тот валун, хватит грону на пару-тройку лет точно.
  По собственной воле я за грона вряд ли вышла бы, но в таком узком кругу лучше уж то ли орк то или гоблин, чем властный Лорд, 'питающийся' воспоминаниями, или раздолбаи мальчишки.
  - В Игре сейчас может произойти что угодно, поэтому ничему не удивляйся. И не пытайся наброситься на богов, - в очередной раз поучал меня муж, сидя в кресле у обеденного стола и задумчиво рассматривая обстановку сейры.
  Я покраснела, вспомнив, как прилюдно заехала Форгу в солнечное сплетение в самом начале Игры.
  - А чего он, - буркнула я. - Появился во сне, прости, и все. А потом как чертик из табакерки выпрыгнул.
  В последнее время при общении со мной во взгляде Заринила всё чаще мелькало сочувствие. Вот только трудно понять, на кого оно обращено: на меня, скорбную умом, по его мнению, или на самого грона, мол, знал бы, что такая дура, может, и не женился бы. Вот и сейчас я поймала на себе знакомый взгляд.
  - Зоя, он - бог. Ему позволено всё. А Созидателям - тем более. Молись, чтобы никто из них здесь не появился. В манускрипте 'О благородной Игре богов' говорится, что 'Высшие' способны убивать одним дыханием.
  Я только вздохнула. Вот не было печали. Жила себе спокойно на Земле, не знала ничего ни о богах, ни об Игре, ни об этом дурацком городе. И ничего же, нормально себя чувствовала. Так нет же, вытащили, не спросив, из привычного мира, засунули непонятно куда, да еще и поучают постоянно. Ходи тут у них по струнке, лишний раз в сторону не посмотри.
  Где бы ни ночевали члены нашего непутевого отряда, каждое утро, примерно в одно и то же время, всех нас неведомая сила выкидывала возле фонтана на площади. Единственного, стоит заметить. Других фонтанов в городе не имелось.
  Вот и сегодня, не успели мы с Заринилом позавтракать, как оказались в том самом месте. Народ бурно что-то обсуждал, собравшись у каменного бортика.
   Мы подошли поближе. 'Что-то' оказалось гризом, державшим в пасти некий продолговатый предмет. Живность заметила меня, и предмет перекочевал мне в руки.
   - Зоя, отдай, - тихо и немного напряженно попросил муж.
   'Фу, Бобик, нельзя', - услышала я, фыркнула про себя, но вещицу послушно отдала. Судя по напряженным лицам Лорда и Таранки, те ожидали, что грон как минимум упадет замертво. Нет, взял, повертел в руках, что-то прошептал под нос, и вещичка исчезла. Скорее всего, как и остальные артефакты, отправилась в сейру.
   - Широс, - сообщил муж, когда мы в очередной раз пошли прогуляться по неживым каменным улицам, - посланник богов. Непонятно только, почему его держал гриз.
   - И что там было, в том послании? - уточнила я.
   - Игра скоро окончится, - радости в голосе грона не слышалось.
   - Думаешь, нас всех прибьют?
   - Вряд ли. Но не уверен, что итог нам понравится.
   Жизнеутверждающий ответ, что уж там...
   Ближе к концу прогулки Заринил повернул в сторону моего нового имущества. Я скривилась:
   - Обстановка там... Как в склепе...
   - Привыкай, если лишат сейры, будем жить там, - сообщил муж.
   И вот что на это ответишь?
   Дом 'порадовал' кладбищенской тишиной, слоем пыли под метр и полным отсутствием запахов.
   - Жуть, - пробормотала я, гадая, почему в пыли на полу не остается наших следов. - Может, пойдем отсюда?
   - Нужно разбудить его, - качнул головой муж.
   - Как? Кровь свою капнуть? - блеснула я знаниями ужастиков.
   На меня посмотрели знакомым взглядом.
   - Если пролить кровь в спящем доме, то в его стенах заведется нежить, - последовал ответ.
   М-да, неудачный вариант...
   На этот раз мы прошлись по всем трём этажам.
   - Где ты чувствовала себя легко и спокойно? - спросил грон, остановившись в коридоре на третьем этаже.
   Я наморщила лоб.
   - Одна из спален здесь.
   - Веди.
   Ладно, я девочка послушная. Привела. Комната, как и остальные помещения, утопала в пыли. На старинной вычурной мебели с вензелями ни чехлов, ни покрывал. Создавалось ощущение, что хозяева вышли на пару-тройку часов, вот-вот вернутся и снова займутся своими делами.
   - Пой, - приказал грон, едва мы переступили порог.
   Я удивленно моргнула.
   - В смысле, 'пой'? Зачем?
   - Разбудишь дом.
   Лаконично, конечно, но ничего не понятно. Да и голос со слухом у меня... Если начну петь, дом не только не проснется, наоборот, сбежать попытается... На моих ушах давно и прочно обосновались мамонты.
   Я покосилась на мужа. Вроде серьёзен. 'Пой'. В голову, как назло, лезли одни колыбельные.
  'Пой', значит. Ладно, сами напросились.
  Спи, моя радость, усни!
  В доме погасли огни,
  Пчелки затихли в саду,
  Рыбки уснули в пруду,
  
  Месяц на небе блестит,
  Месяц в окошко глядит.
  Глазки скорее сомкни,
  Спи, моя радость, усни!
  Усни, усни!
   Я старательно выла, пытаясь не думать о Зариниле, вынужденном присутствовать при этой изощрённой пытке звуком. Когда под ногами дрогнул пол, я подумала, что муж собирается сбежать и вероломно оставить меня один на один с чудовищным домом. Мысль напугала, я завыла громче и активней:
  В доме все стихло давно,
  В погребе, в кухне темно,
  Дверь ни одна не скрипит,
  Мышка за печкою спит.
  
  Кто-то вздохнул за стеной,
  Что нам за дело, родной?
  Глазки скорее сомкни,
  Спи, моя радость, усни!
  Усни, усни!
   - Хватит.
   Сколько экспрессии, вы ж посмотрите. А вот не надо было... Я чихнула. Не поняла, что произошло, и чихнула второй раз. В нос, рот, глаза лезли тонны пыли.
   - Дом проснулся.
   Да неужто? Хотя да, я бы, на месте этого несчастного строения, тоже проснулась от подобного вытья...
   От долгой и нудной уборки меня, к счастью, избавили: муж что-то пробормотал, сделал несколько пассов руками, и всё вокруг буквально засияло чистотой. Я с восторгом огляделась, оценила преимущества магии и уточнила:
   - Теперь нужно по остальным комнатам пройтись?
   Очередной снисходительный взгляд, позволявший мне побыть в шкуре этакой годовалой ляльки, и ответ:
   - Нет. Такая обстановка везде.
   Да? Класс. Вот кого нужно набирать в клининговые агентства.
   Остаток дня прошёл без приключений: сейра, обедо-ужин и долгожданный сон.
   А на следующий день всемогущие боги преподнесли нам очередной сюрприз...
   Первой непонятное серое пятно на горизонте заметила Таранка. Наша компания снова собралась у фонтана, трое магов о чем-то неспешно общались, я старалась поменьше смотреть в сторону бледных и измождённых парней, охранник мужа и гриз делали вид, что наслаждаются природой, когда эльфийка вдруг вскрикнула и невежливо протянула руку по направлению к дальнему дому на площади.
   - Что это? - в голосе Таранки звучал страх. Впрочем, это и не удивительно: она оставалась единственной, у кого не было ни помощника, ни покровителя. Как только продержалась до сегодняшнего дня живой и здоровой...
   Великие и могучие маги повернулись в указанную сторону, какое-то время рассматривали пятно, затем мужчины многозначительно переглянулись и решительно обернулись к нам, слабым созданиям. Грон взглядом нашёл охранника, Лорд - Ваньку. Уже через минуту оба 'смертника' шли по направлению к пятну.
  Охранник шагал уверенно и спокойно: сказывалась военная выучка и привычка подчиняться старшим по званию. Рыжик же больше всего напоминал мне куклу на шарнирах: дергался, ступал неуверенно, так и норовил сойти с выбранного для него пути. Пара-тройка мгновений, и обе фигуры исчезли в непонятной серости. Я прикусила губу. Да, Ванька тогда поступил по-идиотски, но мне все равно было его жаль...
   Секунды текли одна за другой. Не знаю, как остальные, а я всматривалась в пятно до боли в глазах.
   - Зоя, - позвал меня муж.
  Я дернулась, хотела что-то ответить, заметила знакомую фигуру, вынырнувшую из 'тумана' и на пару с охранником возвращавшуюся назад, и облегченно выдохнула. Живы.
   Подошедшие 'гонцы' сообщили, что пятно - не что иное, как проход в те земли, на которых проходила первая часть Игры.
   - Два мира сливаются, - задумчиво проговорил Лорд, выслушав известие. - Ждем богов.
   - Умные Пешки, - раздался чей-то голос. Народ из магических миров напрягся. Я почувствовала, как из-за этого обманчиво-спокойного тона по спине проскакали табуны мурашек.
   Воздух замерцал тысячами искр, из которых начало то ли появляться, то ли складываться женское лицо с расплывчатыми чертами. Вместе со всеми игроками я упала на колени, почувствовав себя слабой букашкой перед мощью, исходившей от непонятной женщины.
   - Нам нужны эти земли. Вы - его первые гости. Живите. В мире.
   Последние слова незнакомка выделила особо, видимо, желая подчеркнуть, что каждому, кто затеет свару, прилетит 'ответочка' от самих богов.
   Лицо исчезло. Мы остались на площади, уже поднявшиеся с колен.
   - Богиня жизни, - пробормотала тихоня, как будто до сих пор не верила в увиденное.
   - Высокие ставки, - качнул головой Лорд.
   Следующие часы были... Скажем так, наполненными... Причем всем подряд: страхом, напряжением, совместными усилиями по пробуждению города... Но больше все же суетой.
   Трое магов 'вычистили' свои сейры, забрав всё, что только смогли, и уже ближе к вечеру возможность посещать временное убежище исчезла навсегда.
   Ванька и Серый служили гужевым транспортом у Лорда, таская на своих плечах имущество мага. У Заринила такую функцию выполнял охранник. Меня муж в буквальном смысле слова запер в выбранном доме, запретив лезть куда-либо: угроза угрозой, но в нынешних условиях и у Ваньки, и у Серого, да что там, даже у паниковавшей Таранки, могло снести крышу, и оторваться эта троица была способна лишь на мне.
   - Новые земли, новый мир, - задумчиво проговорил грон ночью, когда мы остались вдвоем в спальне. - Полагаю, с другими мирами связи не будет, а если она и будет, то односторонняя.
   - И что дальше? - нахмурилась я.
   Заринил пожал плечами.
   - Жить, Зоя. Просто жить.
  Эпилог
   - Мама! - мелкий юркий мальчишка с серой кожей взобрался мне на колени. - Мама, сказку!
   - Ты её уже раз двадцать слышал, - улыбнулась я сыну, поглаживая его по голове.
   - Ещё хочу! Ну мама! - заканючило чадо.
   Мы жили в этом мире, в обновленных землях, уже четыре года. Муж оказался прав: связь с этим миром и правда оказалась одностороння: тот, кто однажды попадал сюда, больше не мог вернуться назад. Да и то сказать, попадали сюда лишь те, кому нечего было терять. Так что мир потихоньку превращался в этакий аналог земной Австралии или же Штатов.
  Понятия не имею, зачем богам понадобилось оживлять данные земли, но заселялись они активно. Правда, поселенцы сталкивались с остатками Игр - теми же зубастыми грибами или непонятным 'картонным' замком, но это уже 'издержки производства', так сказать. Возможно, что таким образом сам мир отсеивал слабых и глупых. Сильные же селились или в городе, управляемом гроном и Лордом, или на землях Игры, где царствовал Орант.
  Понятия не имею, как обстояли дела в вотчине Отца Лжи, здесь же жизнь постепенно наладилась, дома проснулись, нечисть исчезла. Вся наша группа расселилась там, куда притянуло каждого из нас. Мальчишки жили в одном доме с Лордом. Он успел выпить всю их память, так что теперь он служили лишь глупой рабочей силой и помнили лишь свои имена. Таранка приглядела себе красавчика из переселенцев, окрутила его и наслаждалась замужеством. Тихоня стала кем-то вроде серого кардинала при двух правителях. Охранник грона теперь не спускал глаз с его семьи.
  Семья... Кто б сказал, что у нас с Заринилом получится настоящая семья. Да я даже не была уверена, что наши виды могут иметь общее потомство. Как оказалось, могут. И это потомство сейчас нетерпеливо ерзало у меня на коленях, а еще одно мирно сопело в люльке под присмотром охранника...
   - Мама! - отвлек меня от мыслей мелкий непоседа. - Мама, сказку!
   Я улыбнулась.
   - Сказку, говоришь... Где-то далеко, в другом мире, жила-была одна маленькая девочка...
Оценка: 8.47*5  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Освоение Кхаринзы"(ЛитРПГ) М.Снежная "Академия Альдарил: роль для попаданки"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) Н.Александр "Контакт"(Научная фантастика) Д.Маш "Строптивая и демон"(Любовное фэнтези) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) В.Старский "Интеллектум"(ЛитРПГ) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) Л.Мраги "Негабаритный груз"(Научная фантастика) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 1"(Киберпанк)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"