Соколова Наталья Владимировна: другие произведения.

Среди трёх прекрасных роз...(Завершено)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


  • Аннотация:

    АННОТАЦИЯ: МЕГЕРА В МУЖСКОМ ОБЛИЧЬИ ПРЕКРАСНО ПОНИМАЕТ, ЧТО ЛИШНИЙ РАЗ МЕЛЬКАТЬ В "СМЕХЕ ФЕИ" ЧРЕВАТО СЛИШКОМ УЖ КРУПНЫМИ НЕПРИЯТНОСТЯМИ. В РОДНОМ ГОРОДЕ ИВЕТТЫ СЛИШКОМ МНОГО СТРАННЫХ ПРОИСШЕСТВИЙ. ДАЛЕКО НЕ ВСЕ ИЗ НИХ ВЕДУТ К МОРГАНЕ И МЕСТНЫМ "РЫЦАРЯМ ИНТРИГ И ПАКОСТЕЙ". ТАНАТОС ПРЕДЛАГАЕТ ЗАНЯТЬСЯ ФУРИЮ РАСПУТЫВАНИЕМ ДЕЛ, ОТ КОТОРЫХ ПОПАХИВАЕТ МАГИЕЙ, КОЛДОВСТВОМ, ПРОКЛЯТЬЯМИ И ЗАПРЕЩЁННЫМИ РИТУАЛАМИ. В ВИДУ ТОГО, ЧТО СО СМЕНОЙ ПОЛА МНОГИЕ КОНТРАКТЫ ПРИШЛОСЬ РАЗОРВАТЬ ИЗ-ЗА ПОЛНОЙ НЕВОЗМОЖНОСТИ ИХ ВЫПОЛНЕНИЯ, ЗАНЯТЬСЯ РЫЖЕВОЛОСОМУ БРАТУ ТИЗИФОНЫ СЕЙЧАС ОСОБО НЕЧЕМ. ДАЖЕ СОЛИДНАЯ КОМПЕНСАЦИЯ СОВСЕМ НЕ ГРЕЕТ ДУШУ БОГУ МЕСТИ...


    Первая книга подцикла Мир ведьмы Иветты. Детективное агентство "Мухомор".

    ВНИМАНИЕ! АВТОРСКИЙ ЧЕРНОВИК! БОЛЬШАЯ ПРОСЬБА НЕ ВЫКЛАДЫВАТЬ ЧЕРНОВИКИ НА СТОРОННИХ САЙТАХ.

    Последнее обновление от 10.03.2017 г. Общий файл обновлён.
    Старая прода: комм 949. Новая прода: комм: 954.

    Счетчик посещений Counter.CO.KZ - бесплатный счетчик на любой вкус!


    Для тех, кто хочет быть в курсе всех моих обновлений, моя группа в ВК "Туманика".



Пролог


     Мегер рвал и метал, но большую часть контрактов до второго марта ему пришлось расторгнуть. Даже внушительная компенсация, которую его юрист вытянул из Морганы, совсем не радовала рыжеволосого мужчину. Решив, что в "Смехе Феи" сейчас лучше не появляться, взял с журнального столика свежую газету и пачку писем, адресованных именно ему.

      Фурий так и не понял, почему предчувствие очередного лихого переплёта никак не желает пропадать. Более того, оно лишь усиливалось с каждым канувшим в Лету часом. Все письма оказались обычными деловыми расшаркиваниями от компаний. Они были вынуждены спешно искать замену средней сестрице, которая к их величайшему изумлению умудрилась стать мужчиной. Сидеть без дела уже больше не было никаких сил, поэтому на ближайшие десять месяцев следовало подыскать достойное занятие.

     В голосе Танатоса проскакивали нотки искреннего сочувствия, только вот помочь в данном случае он ничем не смог:

     - Да уж, если в деле не только Моргана, но и Талея с Лирой, ничего хорошего ждать не приходится, - бог смерти на мгновение задумался, а потом выдал вариант, который показался ему наиболее перспективным. - Слушай, Мегер, а почему бы тебе не попробовать себя на поприще магического детектива? У нас тут куча висяков, от которых смердит нарушением всех договорённостей. Мои люди не успевают везде. Против нас играет какая-то очень хитрая и изворотливая тварь, - полковник Танат Морс скрестил под столом пальцы, надеясь, что временный брат Тизифоны поймёт, что это будет лучшим выходом для всех.

     Рыжие волосы фурия встали колоритным дыбом, когда он понял простую истину. Иного выхода у него нет. Учитывая, что Эребус будет пытаться подбить к нему клинья и дальше, лучше было держаться от Мрака подальше. С явной неохотой он проронил:

     - Видимо, придётся заняться этим неблагодарным делом. Танат, оформи мне лицензию частного детектива по колдовским и магическим делам. Естественно работа в связке с твоим ведомством. Нарушать негласные законы, установленные Юпитером, мы не станем. И да, мне нужны помощницы, которые не будут зря языком болтать или не устроят на меня охоту. Лучше лары или ламии. Можешь кого-то посоветовать? - требовательный взгляд одной из жертв фейского произвола изрядно позабавил полковника.

     - Одну могу. Аэри. Служанка-ламия из официанток бара 'Смех Феи'. На дух не выносит Эрбуса. Дружна с Иветтой, Талеей и Алёной. Так что, уверен, сработаетесь. Только вот что-то мне подсказывает, что кинематограф и модельный бизнес уже понёс утрату. Вижу же, что подобного рода пустяки уже тебя совсем не радуют. Уверяю, она достаточно благоразумна, чтобы не устраивать личную жизнь в ущерб работе. Вряд ли, она пожелает вернуться под крылышко ко второй Либере по собственной воле. Офис сам снимешь или помочь? - сочувствие во взгляде бога смерти оказалось слишком неприятным для бога мести, но он смолчал. Выпутаться из этого переплёта без посторонней помощи было сложно даже для него.

     Бог мести позвонил знакомому риэлтору и распорядился снять для него удобный офис в центре города неподалёку от Полицейского управления Таната Морса. Уже через час он раскланялся и вместе с сияющей от счастья Аэри мчался к новому месту работы.

     - Сварите мне кофе, пожалуйста. Сегодня будет сложный день. Танатос передал нам дюжину глухарей. Пока штат не укомплектован полностью, придётся справляться своими силами, - открыв солидную по толщине папку, Мегер погрузился в изучение предоставленных богом смерти материалов. Честно говоря, с каждой прочитанной страницей ситуация нравилась ему всё меньше и меньше.


Глава 1


     Раздался требовательный звонок в дверь. Ламия, соблазнительно покачивая обтянутыми прямой юбкой бёдрами, отправилась открывать. Через мгновение в офисе не названной, пока что, конторы стоял молодой оборотень. Протянув несколько пакетов Мегеру, он вежливо представился.

     - Олег Загорный. Полковник Морс обратился к главе нашего клана. Стал быть, чтобы прислали парочку опытных спецов для оперативной работы, - тут он замялся и, переминаясь с ноги на ногу, продолжил. - Танатос просил вас побыстрее оформить официальные документы. Бумаги в его ведомстве подготовили. Вам осталось только вписать название и принять нас с братом на работу по трудовой книжке.

     Мегер прекрасно понимал, что чувствует сейчас Олег. Ведь он уже много лет был безответно влюблён в рыжеволосую фурию. Только вот интриги фей ещё никого до добра не доводили. Приняв пакеты из чуть дрожащих от пережитого шока рук оборотня, мужчина предложил новому сотруднику присесть и подозвал Аэри:

     - Итак, на повестке дня вопрос номер один. Как назовём наше детективное агентство?

     Тут снова заверещал звонок, и ламия впустила внутрь второго сотрудника. Он был таким же высоким и черноволосым, как и брат, только на пару лет моложе.

     - Всем доброго дня. А вот и первое дело. Личная просьба главы нашего клана Вячеслава Загорного, - и он мимоходом взглянул на старшего родственника, передавая тому право озвучить подробности. Потом протянул фурию зажатый до этого под мышкой пакет.

     - Влад, присядь. В ногах правды нет, - Мегер знал обоих новых сотрудников, поэтому решил опустить ненужные сейчас расшаркивания. - Итак, что у нас ещё плохого, кроме отсутствия идей с названием нашей сыскной конторы?

     - Кто-то с помощью ритуала 'Коридоры Смерти' уничтожает древние амулеты, которые гарантируют плодовитость нечеловеческих родов. Связи между пострадавшими семействами мы так и не смогли обнаружить. На месте преступления всегда остаётся записка. Строки составлены из вырезанных из журнала 'Вог' букв. Отпечатков, или иных следов, преступник не оставляет... - Олег протянул фотографию улики. - Сама бумага осыпается пеплом ровно через тридцать секунд после прочтения. Мы специально проводили следственные эксперименты на месте. По каждому из известных случаев.

     Мегер с изумлением, которое отразилось на прекрасном лице, вслух прочёл коротенькую фразу, полную издёвки и зловещего смысла:

     - Среди трёх прекрасных роз мухомор поганый рос... - естественно, никакой подписи не прилагалось, хотя уже сама по себе обидная дразнилка фурия несколько нервировала.

     Аэри, лукаво посмотрев на собравшихся в кабинете директора сыскного агентства, озвучила:

     - А давайте назовём себя 'Мухомор'?

     - Почему? - Влад от удивления даже не заметил, как стал перетекать в волчью ипостась.

     - Сыщик Загорный-младший, перестаньте отращивать клыки и уши! У нас приличное заведение! Бардак, как в 'Смехе Феи', будет пресекаться на корню! Вы хотите остаться без премий и дополнительных выплат? - бог мести решил сразу поставить подчинённых на место, чтобы не забывали, что главный тут он. - Аэри, аргументируйте свою точку зрения.

     - Настойку из мухомора используют шаманы, колдуны и знахари для впадения в пограничное состояние. Так им легче вызвать пророческие видения или получить важные для них сведения от духов и прочих потусторонних существ. Сама же поганка достаточно ядовита, чтобы убить. К тому же шляпка у мухомора яркая и весьма привлекательная. Будет бросаться в глаза. Кстати в качестве логотипа предлагаю этакого грибного духа с лупой в руках, рассматривающего улику.

     - Если нет возражений и иных предложений, вынужден согласиться с референтом Аэри.

     Проспорив с полчаса, как фурий почувствовал, исключительно из вредности и любви к великому искусству, оба оборотня были вынуждены признать, что ламия им утёрла носы.

     - За толковую идею вы будете премированы в конце месяца, Аэри, - Мегер вписывал название конторы в соответствующие сроки. - Пока я доделываю дела с официальными документами, будьте любезны заказать вывеску, корпоративные бумаги, визитки и рекламные буклеты. Уверен, что могу полностью доверить вам это дело. Со вкусом и чувством меры, в отличие от братьев Загорных, в данном случае, у вас всё в полном порядке. Господа сыщики, выясните, не было ли похожих случаев за последние года три. Можете обратиться напрямую к полковнику Морсу. Он обещал полное содействие нашей команде. Как и помощь в подборе кадров, если в этом возникнет нужда. Госпожа Аэри отвечает у нас за офис, бухгалтерию, рекламу и взаимодействие с налоговой инспекцией, - прихватив три папки с учредительными документами, рыжеволосый мужчина неспешно покинул контору. Дело попахивало слишком уж крупными неприятностями, чтобы пустить события на самотёк.

     Едва Мегер закончил выматывающую обилием бумаг официальную регистрацию своего частного детективного агентства, как пронзительно заверещал мобильник. Звонил сам полковник Морс:

     - Приезжай ко мне! Срочно! - в голосе Танатоса звенела сталь, что бывало в тех редких случаях, когда он предвидел резкое ухудшение ситуации и многочисленные жертвы. Если, конечно, не удастся упечь преступника до того, как он успеет натворить слишком больших бед.

     Убедившись, что никого вокруг нет, фурий переместился прямо в кабинет к богу смерти через зеркало в фойе. Присев в кресло для гостей, приготовился терпеливо выслушать рассказ неофициального начальства. Изумрудные глаза были мрачны, так как бог мести чуял, что причина происшествий банальна и стара, как этот мир.

     Морс не привык зря разводить политесы, поэтому просто сухо рассказал об изменениях в ситуации. Голос звучал устало. Взгляд и вовсе выдавал крайнюю степень раздражения. Злоумышленник раз за разом ускользал от его спецов, практически не оставляя следов.

     - До этого преступник только выводил из строя родовые артефакты и амулеты. Оставлял обидные записки. Теперь он ещё и накладывает смертельные проклятья на глав родов. Современные люди его, почему-то, совершенно не интересуют, - взгляд полковника выдавал нешуточную тревогу за судьбы тех, за кого он отвечал перед самим Юпитером.

     - Честно говоря, мне кажется, что тут замешана банальная месть. Делать более конкретные выводы, пока что, рано. Возможно, всё гораздо сложнее, чем кажется на первый взгляд, - фурий забарабанил пальцами по деревянному подлокотнику, что всегда было верным признаком крайней степени раздражения.

     - Откуда такие выводы? - Морс с удивлением посмотрел на новоиспечённого коллегу.

     - Танатос, я, всё же, мыслю во многом, как женщина. Логика у меня явно не мужская, уж поверь на слово. Кто-то мог нарочно подтасовать часть улик, чтобы мы так подумали. И не смотри на меня так, у меня нет ни одного подозреваемого. Пошлю своих оборотней на место происшествия. Надеюсь, они заметят то, что упустили из вида их предшественники. И, личная просьба, Танатос...

     - Какая, Мегер? - непонимание во взгляде начальства изрядно повеселило фурия.

     - Мне нужна толковая охрана для нашей конторы из ламиев и ларов, как понимаешь. Я не хочу, чтобы кто-то копался в моём офисе или причинил малейший вред Аэри.

     - Можно спросить, Мегер, как тебе в голову пришло такое экстравагантное название? - бог смерти не скрывал искреннего недоумения.

     - А вот благодаря той улике с первого места происшествия и изрядного чувства юмора моего референта. Кстати, могу я сделать один звонок прямо сейчас? Надеюсь, деловые бланки, визитки и вывеска уже готовы.

     - Не вижу причин для отказа. Даже лично схожу посмотреть на это чудо. Как-то у меня эта поганка мало ассоциируется с успешным детективным агентством, если честно.

     Рыжеволосый мужчина торопливо пробежал пальцами по сенсорным кнопкам смартфона, набирая офисный номер. В трубке прозвучал приятный голосок ламии:

     - Вывеску уже даже повесили, как и рекламный щит поставили у входа в бизнес-центр. Все документы, фирменные бланки, визитки и прочие мелочи для работы приобретены. Также, думаю, нам не помешает поставить новую дверь и окна. Имеющиеся не вызывают у меня доверия.

     - Всегда знал, что могу положиться на вас, Аэри, - просиял фурий, хитро посматривая на коллегу по Античному Пантеону. - Скоро будем с полковником Морсом. В нашем деле с родовыми артефактами появился новый эпизод. Надо отправить братьев Загорных на место происшествия. Вдруг им повезёт больше, чем предшественникам. Свари кофе, будь любезна. Нам, чувствую, предстоит долгий разговор. Задействуй все амулеты и контуры защиты прямо сейчас.

     - Об этом можете не беспокоиться, Мегер, - мурлычущий тон голоса ламии, которую никогда не хвалили за хорошо сделанную работу в 'Смехе Феи', выдавал девушку с головой. Она была очень довольна тем, что её усилия оценили по достоинству.

     - Да уж, а Либер всё жаловался, насколько эта клыкастая дама неблагодарна и дурно воспитана.

     - Так я к ней в постель не лезу и в свою силком не тащу. Поощрения и взыскания строго по делу. О такой помощнице не смел и мечтать, если честно, - директор 'Мухомора' одним плавным движением покинул уютное кресло и проворчал. - Идём, Танатос. Обговорим тонкости у меня в офисе. Мы сейчас не в том положении, чтобы попусту тратить время.

     Пожав плечами, бог смерти молча вышел в коридор вслед за коллегой, гадая, что же очень скоро предстанет его взору.

     Мегер с трудом удержался от смеха. Видеть много чего на своём веку повидавшего Танатоса с отвисшей чуть не до пола челюстью ему ещё ни разу в жизни не приходилось. Честно говоря, сам фурий едва сдержал изумление. На деревянной вывеске, декорированной под раритет из эпохи Шерлока Холмса и доктора Ватсона, старинным шрифтом было написано 'Частное детективное агентство 'Мухомор''. Сам господин сыщик щеголял кокетливой шляпкой характерной формы и окраса. Даже одежда строго соответствовала профессиональным требованиям эффективного сыска. Он склонился над каким-то клочком обгоревшей бумаги, что-то рассматривая через большую лупу в солидной оправе.

     Бог смерти молча прошёл за фурием внутрь, бросив мимолётный взгляд на рекламный щит с полной информацией об официально предоставляемых услугах конторы. Только вот те, что не афишировались, были гораздо разнообразнее и требовали очень вдумчивого и осторожного отношения.

     Аэри проводила начальство в кабинет Мегера, поставила на журнальный столик вазочку с печеньем и две чашки с кофе и тут же выпорхнула вон. Она прекрасно понимала, что в данном случае будет именно в положении 'третий лишний'. Ламия могла похвастаться не только деловой хваткой, но и чутьём. Из-за чего и умудрилась не пережить слишком много бед даже в 'Смехе Феи'. Этот клуб для избранных у представителей её народа был своего рода самым страшным ругательством. Особой порядочностью его владелец в любой ипостаси не отличался. В погоне за удовольствиями и новыми впечатлениями частенько корёжил чужие судьбы, идя к заветным целям напролом.

     - Мда, ничего подобного я и предположить не мог, - в глазах бога смерти вспыхнул огонёк, сильно похожий на уважение. - С таким помощником, как Аэри, ваши дела быстро в гору пойдут. Всё умудрилась предусмотреть и справиться с таким количеством дел всего за один день. Жаль, что нельзя переманить её в своё ведомство.

     - Если мне, хотя бы, померещится, что ты пытаешься пощипать меня на ценные кадры, моя месть будет ужасна! Обещаю, - ледяной тон не предполагал и тени возражений.

     - Знаешь, я слишком давно знаком с тобой, Мегера, чтобы сделать подобную глупость, - Танатос вытянул вперёд руки с открытыми ладонями в примирительном жесте. - Даже и в мыслях не было ничего подобного. А теперь ближе к делу. Не надо так горячиться! Поводов для подобного поведения у тебя нет, Мегер.

     На стол легла пухлая чёрная папка. Вид у Таната Морса был настолько уставшим, что фурий решил поумерить пыл и принялся неторопливо изучать новые данные по первоочередному делу. Ситуация с каждым новым фактом нравилось ему всё меньше и меньше. В полной задумчивости мужчина допил уже совсем остывший кофе, даже не заметив этого. Потом проронил:

     - Не знаю, где тут собака зарыта. Тут явно что-то не так. Может быть, мы и получили висяк, что взялись за решение проблемы не с того конца?

     - А что предлагаешь ты, Мегер? - откровенное недоверие в голосе бога смерти совсем не понравилось рыжеволосому коллеге по Античному Пантеону.

     - Вы отрабатывали версию с человеческим мужчиной, отвергнутым тремя дамами из оборотней или ламий?

     - Да, а что не так?

     Фурий задумчиво погрыз кончик дорогого 'Паркера', но так, чтобы не испортить дорогую ручку, и развил мысль дальше:

     - Женский почерк сильно отличается от мужского, это раз. Во вторых, я склонен предположить, что мы имеем дело с мужчиной, возможно оборотнем. Он должен быть состоятельным, довольно молодым, успешным и иметь привлекательную внешность. Раз, в основном, страдают родовые артефакты двуипостасных, то он мог соблазнить и бросить трёх девиц. Современные смертные далеко не все добродетельны. За лучшее место под солнце готовы на что угодно, вплоть до убийства. Не может у одинокого мужчины возникнуть нужда в глянцевом журнале категории 'Вог'. Да и не будет он обзывать себя лесной галлюциногенной поганкой. Да и сравнивать девушек с розами, если это не любовное послание, вряд ли будет. Надо выяснить, не было ли фактов соблазнения человеческих женщин, которые не привели к длительным отношениям или браку.

     - Это запрещено. Нам нельзя высовываться. Приказ Юпитера на этот счёт не допускает никаких исключений. Официально нас не существует.

     Тут раздался вежливый стук в дверь и в кабинете появились оба брата Загорных. Олег, взъерошив непослушные жёсткие космы, устало выдал:

     - Там проводили ритуал. Из запрещённых. 'Волчья Луна'... Это, это уже ни в какие ворота не лезет! Теперь ясно, почему нужно было не только уничтожать родовые артефакты, но и проклинать глав. Как только умрёт последний из ныне бодрствующих глав, три человеческие женщины сменят свою суть. Нам известно два пути: укус или этот кровавый ритуал. Потому как проказы фей не гарантируют нужный результат даже с вероятностью пять процентов.

     

Тут в приёмной требовательно заверещал телефон, а через миг испуганная Аэри попросила Мегера ответить на звонок от самого Юпитера.

     

     

     

     Фурий мрачнел с каждым канувшим в Лету мгновением. Играющие под кожей желваки на скулах сразу сказали всем присутствующим, что преступник и не думает успокаиваться.

     - Да, Юпитер. Я и моя команда приложим все усилия, чтобы поскорее распутать это дело. Да, понимаю, что попахивает фатальной оглаской реального положения дел перед теми, кто не готов узнать правду. Непременно. Всего и вам хорошего, - Мегер швырнул телефон на диван с таким видом, точно это была ядовитая змея.

     - Какие-то новые факты? - Танатос уже торопливо вскочил на ноги, собираясь вернуться в полицейское управление немедленно.

     - Да. 'Мухомор-Х' теперь занимается ещё и похищением наследниц ламийских родов. Только этого для полного счастья нам не хватало. Даже тех, кто в Тартаре эта напасть не миновала. А вот это уже совсем интересно, - брат Тизифоны сделал глубокий вдох, чтобы немного спустить пары. - Надо задействовать вашу агентурную сеть в полном объёме, Танатос. Боюсь, заваривается слишком крутая каша. Расхлёбывать её последствия, если не взять сейчас ситуацию под контроль...

     - Мы потом будем очень долго, - бог смерти сразу понял, куда ветер дует, и помрачнел ещё сильнее коллеги. - Тогда отдам распоряжения своим людям. Пусть хоть из-под земли добудут мне новые улики и факты, - и полковник Морс тут же подошёл к зеркалу в приёмной и переместился в собственный кабинет.

     - А это что? - Аэри обратила внимание на одну из принесённых оборотнями улик с места преступления. - Похоже на волос, - ламия втянула воздух, а потом вынесла вердикт. Человеческий. Женщина старше тридцати. Попробуйте найти её. Может быть, что-то прояснится после её допроса.

     - Ты уверена на счёт возраста и что это человеческий волос? - Олег насмешливо посмотрел на референта Мегера. Он был невысокого мнения о ламиях.

     - Да. Разве ты не ощущаешь лёгкого аромата крови современной смертной? Ты оборотень или кто-то иной? - черноглазая девушка отплатила наглецу тем же ледяным презрением, открыто не идя на конфликт.

     - Мегер, не понимаю, почему ты остановил свой выбор на этой фифе?

     - От неё на данный момент гораздо больше толка, чем от всех нас. Никто не заметил этой белой улики. Такой оттенок бывает только у смертных женщин. Причём, могу точно тебе сказать, что дамочка осветляла волосы. От природы она брюнетка. Такой рыжеватый оттенок всегда сопровождает данную процедуру. Видимо, требовалось срочно изменить внешность. Иначе мы бы получили платиновую блондинку. Не веришь, мне, спроси у Алекто. Она в этом - настоящая профи с опытом в несколько тысячелетий! - высокое начальство, надев латексные перчатки, осторожно переместила находку в специальный пакетик. После чего спешно отправилось с докладом к Морсу, проронив напоследок. - Я очень рад, Аэри, что вы превзошли даже смелые мои ожидания. В конце месяца гарантирую вам увеличенную премию за огромный вклад в расследование.

     Оба брата Загорных одарили ламию таким многообещающим взглядом, что та поняла, что мало ей не будет. Девушка ответила загадочной улыбкой, от которой волосы у обоих оборотней колоритно встали дыбом. Потом референт Мегера уплыла в небольшой личный кабинет оформлять всю необходимую документацию, разбирать почту и выполнять длинный список поручений, составленный фурием на неделю вперёд.

     Аэри так и не поняла, почему её посетило недоброе предчувствие, когда она взяла в руки странный конверт, сильно смахивающий на приглашение на свадьбу. Даже розовые и алые сердечки на ярко-синем фоне были в наличие. Только вот пахло от него смертью. Такие вещи ламии чуяли не хуже самого Танатоса и жителей Тартара. Подумав, девушка положила страшную находку в верхний ящик стола и заперла на ключ. Оборотни из природной вредности и любопытства могли сунуть нос, куда не просят. Пострадать же могли не только сыщики Загорские.

     Решила, что не станет торопить события и завтра с утра расскажет Мегеру о странном послании. Рабочий день стремительно катился к концу, а никто из мужчин в офисе так и не появился. Ей было почти больно увидеть в адресате собственное имя. Дело попахивало такими крупными неприятностями, сладить с которым в одиночку она не сможет. Решив не рисковать понапрасну, отправилась в свою квартиру рядом со 'Смехом Феи' через зеркало в приёмной.

     Она никак не ожидала оказаться пленённой странными чарами, которые не причиняли ни малейшего дискомфорта, но не позволяли вампирше пошевелить и мизинцем на руке.

     - Деточка, сколько можно повторять, что от твоих обязанностей перед ламийским родом Багряный Прилив не спасёт даже побег в этот вертеп?! Мир современных людей совершенно не подходит для молодой и утончённой тартарийской аристократки! - незваная гостья была чем-то неуловимо похожа на свою пленницу, что говорило о близком родстве обеих дам.

     - Да я лучше буду подносы в 'Смехе Феи' таскать, чем снова участвовать в ваших брачных интригах, тётушка Даэри! К тому же, вы посмеете рассориться с самим Танатосом?

     - Каким богом бог смерти относится к помойке, которую держит развратник и пьяница Либер? - глаза цвета полуночи сузились от едва сдерживаемой ярости. Супруга главы рода Багряный Прилив не выносила, когда кто-то смел оспаривать её волю.

     - Позвольте я вам всё объясню. В моей сумочке есть рекламный буклет и мои личные визитные карточки. Наше частное детективное агентство 'Мухомор' негласно подчиняется напрямую полковнику Танату Морсу. Тетушка Даэри мне понадобится ваша помощь завтра. Не могли бы вы проследовать вместе со мной в наш офис? - вкрадчивый голос Аэри сделал своё чёрное дело. Смоляная брюнетка, убедившись, что дочь её родной сестры не врёт, милостиво кивнула головой. - Это может быть связано с пропажей наследниц ламийских родов. Если, конечно, моё чутьё не подвело меня.

     - Ни слова больше! Если Танатос в деле, то лучше будет поговорить обо всём у него в кабинете, или у Мегера. Активируй все известные защитные контуры и будь начеку. Утром я зайду за тобой. Интересно, что такого тебе удалось обнаружить, что у тебя губы позеленели от ужаса, девочка моя, - старшая ламия сокрушённо покачала головой и призналась. - Все мы против того, что ты работаешь в 'Смехе Феи'. Там слишком уж свободные нравы, даже для Детей Ночи. И держи братьев Загорских в намордниках и на коротком поводке! Эти два остолопа неоправданно высокого мнения о своих персонах! Если они - старшие сыновья альфы, это ещё не даёт им исключительное право задирать всех подряд и совать сопливые носы, куда не следует!

     - Хорошо, что они с утра будут на местах преступления. Можно будет поговорить без не в меру чутких ушей, - Аэри не стала ничего говорить по поводу того, что эти двое постоянно пытаются усадить ей в лужу, но Даэри слишком долго жила и сталкивалась с невоспитанностью и хамством молодых оборотней.

     - Мы придумаем вместе, как лучше поставить их на место, - только договорить им не дали.

     Старинное бронзовое зеркало, которое референт Мегера привезла из Трансильвании полыхнуло багровыми всполохами и на поверхности появилось изображение бога смерти и фурия. Полковник Танат, поздоровался с леди Багряный Прилив и, извинившись, попросил:

     - Аэри, нам нужен свежий взгляд со стороны. На последнем месте преступления мы нашли обгоревшие фрагменты. Похоже на конверт для приглашения на свадьбу. Ярко-синий фон и...

     - Голубые и розовые сердечки и целующиеся голубки?

     - Видимо да, хотя от птиц остались только кончики хвостовых перьев. Откуда вы узнали? - Танатос уже не скрывал своего беспокойства. Видимо, что-то в расследовании пошло не так.

     - Встречаемся в офисе. Только, ради Юпитера, не тащите туда Загорских. Моя тётя на дух не выносит оборотней, а эту парочку и подавно, - Аэри тяжело вздохнула и перенеслась самым быстрым и безопасным для любого нелюдя способом в собственный кабинет.

     Удобно устроив родственницу на гостевом диванчике, сварила кофе и принялась ждать начальство. Один час показывал хвост другому, а Морс и Мегер так и не появились в приёмной. Ламия с мольбой посмотрела на Даэри и та, вздохнув, задумчиво проронила:

     - Я попробую увидеть, что их задержало. Только ты пообещаешь мне, что будешь заниматься исключительно своими обязанностями референта и не станешь рисковать, девочка. Мы не хотим потерять тебя, как многих, кто не выжил в джунглях современного мегаполиса... - девушка поклялась, что воздержится от непосредственного участия в исследовании мест преступлений и посещения злачных мест даже вместе с фурием и оборотнями.

     Аэри запоздало поняла, что знает о собственной родственнице преступно мало. Пообещав прояснить этот вопрос так полно, как получится, принялась молча наблюдать за действом. Тем временем жена главы рода Пурпурный Прилив встала напротив бронзового зеркала и что-то совсем невнятно пробормотала на незнакомом племяннице языке.

     На смуглых запястьях Даэри вспыхнула багровая вязь древних рун. Видимо, дело настолько сильно попахивало керосином, что тысячелетняя ламия решила соблюсти все возможные меры предосторожности. Она была не из тех, кто привык полагаться на волю случая и капризы судьбы. 'Высшая магия рода? К чему бы это'? - референт Мегера чуяла, что ей катастрофически не хватает фактов, чтобы чисто логическим путём распутать этот гордиев узел преступлений и колдовства.

     Между тем алое пламя вспыхнуло на ладонях хранительницы семейных устоев и перекинулось на отполированную до идеального блеска заботливыми руками ларов медную пластину. Появившееся в её глубинах изображение заставило сорваться крику ярости сорваться с красиво очерченных губ старшей ламии:

     - Опять Мадэри взялась за старое? Говорила я мужу, чтобы глаз с неё не спускал и поскорее отдал в жёны тому, кто сможет держать эту гарпию недоделанную на коротком поводке и в наморднике! Опять она с кем-то снюхалась! Теперь на честь рода может лечь такое пятно позора, отмыться от которого нам удастся очень нескоро! Если этот подвиг вообще будет когда-нибудь возможен! Деточка, помоги мне! Быстро! Это заклятье отнимет у меня слишком много сил. Поддержи меня, если начну падать.

     Почувствовав присутствие племянницы совсем рядом, начала читать странный речитатив. Глубокий, богатый интонациями голос то взлетал до самых высоких нот, то падал до глухого шёпота. Откуда в приёмной взялась странная музыка, похожая на причудливое состязание флейты и барабана, девушка так и не поняла.

     Странные паутинки, точно сотканные из полночной тьмы, стеная, лопались, как слишком сильно натянутая струна. Посеревшие лица Мегера и Танатоса, что говорило о применении самых сильных смертельных проклятий, начали на глазах оживать. Даэри, опершись на плечо младшей родственницы, устало прошелестела:

     - Морс, ваше с фурием счастье, что вы оба бессмертны. Иначе пришлось бы нам устраивать вам пышные похороны и нанимать самых искусных плакальщиц! Ты забыл давнее дело Мадэри Пурпурный Закат? Бедовой девице человеческая ведьма пообещала помочь ей стать богиней. Правда, пришлось принести в жертву всех наследниц ламийских родов? Тогда мы успели вмешаться до того, как свершилось несчастье. Причём, первой под нож должна была лечь... Угадай кто?

     Мегер запоздало вспомнил, что у этого народа наследников всегда двое: старший сын главы рода и дочь первой родившейся за ним вслед сестры. Фурий даже зашипел от осознания, что они могли потерять очень ценного сотрудника из-за того, что не обратили на этот факт должного внимания.

     - Аэри, ты в страшной опасности! Надеюсь, ты понимаешь, что это так и есть. Настоятельно рекомендую тебе укрыться, пока что, в нашей конторе. Сюда никто, кроме сотрудников без особого допуска, попасть не смогут!

     - На моё счастье, осторожность оказалась сильнее любопытства. Иначе, боюсь, вы уже не успели бы спасти всех, обречённых на заклание. Только эта дурочка не понимает, что станет тринадцатой, кому пустят кровь на Ведьмином Камне. Колдунья попросту провела Мадэри. Ей наши жизни нужны только для того, чтобы безопасно испортить родовые артефакты оборотней, - она выудила из ящика стола голубой конверт с алыми и розовыми сердечками, целующимися голубками и обручальными колечками. - Я не стала его открывать. Потому что Мадэри никогда в жизни не пригласила бы меня на собственное бракосочетание, это раз. Ни одна ламийская девушка не имеет права вступать в брак без дозволения родителей и главы рода и его супруги, это два! Почерк не принадлежит моей родственнице, это три. По-моему, достаточно оснований, чтобы передать странное послание в надёжные руки тех, кому оно не может навредить. Любая адресная волшба абсолютно безопасна для тех, в ком нет крови Пурпурного Прилива.

     Мужчины переместились в приёмную 'Мухомора' сразу же, как только немного пришли в себя после колдовского нападения. Полковник Морс улыбнулся Даэри как давней знакомой и проворчал:

     - И когда ты уже пристроишь куда-нибудь это стихийное бедствие Мадэри, Эри?

     - Танатос, а давай мы тебя на ней женим, а? - только вот по лукавому выражению лица все сразу поняли, что она всего лишь выдала весьма специфический образчик ламийского юмора. - Приданое муж даёт царское: замок 'Безумие Ночи' совсем рядом с Элизиумом. Сорок бочек золота и столько же драгоценных камней самой чистой воды. Да ещё и пожизненное право присутствовать на благотворительных балах 'Шёпот Полуночи' в резиденции самого Орка.

     - Эри, всех запасов вин четы Либеров не хватит, чтобы упиться настолько, чтобы решиться на подобное самоубийство. К тому же, сама в курсе, что нам, спутникам богов и стихиям категорически запрещены подобные браки. Приказ Юпитера ни для кого не делает исключений... - судя по ужасу, плескавшемуся в глазах цвета полуночи, Танатос был несказанно рад такому положению дел.

     Женщина сверкнула белоснежными зубками, две пары которых имели характерную для ламиев форму, и промурлыкала:

     - Да уж, Мадэри бы небо с овчинку показалось! Уж ты-то ни с кем и никогда особо не миндальничал, как и Мегер! - и она негромко рассмеялась, явно вспомнив что-то из прошлого бога смерти.

     - Даэри, давай не будем ворошить былое, - Танатос с укоризной посмотрел на не в меру развеселившуюся супругу главы рода Пурпурный Прилив. - У нас есть более важные проблемы в настоящем, - красноречивый взгляд приказал не касаться того, что уже давно кануло в Лету.

     - Аэри, девочка моя, отдай Мегеру тот злополучный конверт. Сама понимаешь, что ни мне, ни тебе не стоит иметь с ним никаких дел...

     - Хорошо, тётя, - она хитро посмотрела на Танатоса, промурлыкав. - Приглашение на мнимую свадьбу меня сразу насторожило. О бракосочетании в наших рядах знают все с момента заключения помолвки. Даже не требуется принадлежность к одному роду. Избавьте меня, будьте добры, от этой гадости.

     Бог смерти что-то прошептал и только после этого взял в руки яркое послание. То лишь на первый взгляд казалось безопасным. Щупальца чёрного колдовского тумана развеялись далеко не сразу. Морс с досадой поморщился, услышав отголосок голоса современной смертной, которая явно имела отношение ко всей этой тёмной истории.

     - В этом деле есть колдунья, но не понятно, живая или уже умершая. Наложен специальный магический камуфляж, чтобы невозможно было узнать правду. К тому же, не уверен, что она играет в этой партии ключевую роль, - с подобными плетениями полковник встречался впервые. - Странное что-то, честно говоря. Тут не чистые чары, а с примесью нечеловеческой магии.

     - Оборотней, ламийская и высшего порядка, очень тёмная. Только Печати Молчания не дают понять, кто автор узора заклинания, - Даэри нахмурилась, слишком уж плохо начинало смердеть это дело. - Аэри, чтобы носа за порог не высовывала. Слишком опасно. Что-то мне подсказывает, что даже замужество не спасёт тебя от беды.

     Мегер одним стремительным движением оказался рядом и почти прошипел:

     - Электронная почта для тебя тоже под запретом, временно, как и обычная, - фурий указал кивком головы на отдельно стоящий стол, которому ещё предстояло обрести своего хозяина. Тот непременно вольётся в их не притёршийся друг к другу коллектив.

     Подозрения оказались верны на тысячу процентов. Танатос сам прочёл послание с угрозами в адрес Аэри:

     - Если сама не придёшь в сегодня в полночь на центральную городскую площадь или будешь сопротивляться, ламийский род Пурпурный Прилив перестанет существовать.

     - И что посоветуешь, Танатос? Рисковать единственно дочерью сестры моего мужа я не имею права. Допустить гибель остальных тоже... - в глазах цвета полуночи плескалась боль пополам с беспокойством.

     - Надо подумать, время у нас есть. Может, сделать качественный морок и подложить вместо настоящей Аэри? - Мегер не скрывал своей тревоги. Слишком уж хорошо он помнил, чем обычно заканчиваются подобного рода грязные интриги.

     - Можно попробовать, - Танатос не скрывал своего беспокойства. Ситуация ухудшалась настолько стремительно, что вскоре могла превратиться в особо неприятную катастрофу для жителей вверенного его заботам города. - Аэри, будь добра, не шевелись. Посмотрим, что мне удастся сделать.

     Бог смерти запел глухое протяжное заклинание на древнем языке Тартарийской Равнины. Все, находящиеся в этот момент в приёмной словно выпали из обычного течения жизни. Когда последний глухой звук растворился в дышащей тьме, на диване сидела совершенная копия наследницы рода Пурпурный Прилив. Отличить оригинал от мастерской подделки не смогла бы и сама Даэри.

     Мегер тем временем просматривал содержимое рабочего ящика своего референта. Несколько странного вида посланий были похожи на части заковыристого проклятья. Скопировав все строки в отдельный документ, он, храня гробовое молчание. Фурий прекрасно понимал, что произнесённые вслух строчки активируют колдовское плетение. Неведомый преступник поставил на то самое любопытство, которое и сгубило несчастную кошку.

     - Плохо дело, Танатос, - рыжеволосый небожитель не скрывал того, что ситуация в недалёком будущем может полностью выйти из-под контроля.

     - Что у нас ещё плохого?

     - Это убойная смесь из тартарийских заклятий и древних проклятий человеческих ведьм...

     - Хорошо, что чутьё Аэри уберегло её от беды, в которую попали остальные двенадцать наследниц ламийских родов, - Даэри пыталась припомнить что-то, что настораживало ей в этом странном послании больше всего. Только вот раз за разом терпела позорное фиаско. - Танатос, тут ещё что-то добавлено, специально, чтобы стержневое проклятие ускользало от любого, кто сунет нос в эту странную историю. Ищи тут что-то подобное 'Забвению Стикса' или 'Болоту Времён'.

     - Когда я найду тех, кто применяет такие запрещённые приёмы, мало им не покажется! - мрачный взгляд бога смерти не обещал преступникам и тени надежды на сострадание. - За такое Парки сразу же выдадут их к новому рождению после мучительной гибели. Судьба преступников будет незавидна... - пообещал он, пытаясь отыскать проклятие, которое так сильно стопорило ход расследования.

     Мегера не покидало досадное ощущение, что они штурмуют твердыню не с того направления. Фурий привык прислушиваться к своим предчувствиям. Только вот правильное решение упрямо ускользала и от его острого ума. Понимание этого факта оставляло в душе бога мести неприятный осадок и мешало прийти к верному ответу кратчайшим путём.

     - Где-то мы допустили промашку, но не пойму в чём она состоит, - полковник Морс уже в сотый раз перечитывал текст проклятья, замаскированного под обычный для подобного рода приглашений стих, но так и остался ни с чем. - Да где же ты спрятано? Явно работал профессионал более высокого класса, чем леди Мадэри такое не под силу. Аэри, оставайся тут. Я постараюсь обеспечить максимальный уровень безопасности. До конца расследования тебе запрещено покидать контору.

     - Хорошо, Танатос. Жаль, что сейчас Иветта на раскопках. Может быть, ей повезло бы гораздо больше, чем нам. Всё-таки, она человеческая ведьма... - младшая ламия высказала вслух единственное решение, которое вертелось у неё на языке.

     - Нет, - тон голоса Морса не допускал и тени возражений. - Она - современная смертная. Мы не вправе впутывать её и Виктора в этот переплёт. Придётся справляться собственными силами, иначе гнев Юпитера будет страшен, - все четверо зябко поёжились, прекрасно понимая, что мало в этом случае никому не покажется.

     Аэри хотела ввести текст в компьютер и провести всесторонний анализ с помощью специальной программы, но ламию остановил полный ярости взгляд тётки, которая прошипела:

     - Не смей, глупая девчонка! Никогда не вноси подобного рода информацию в виртуальную среду. Ты не представляешь, к каким страшным проблемам подобный проступок может привести! И вообще, марш в другой кабинет и займи себя чем-нибудь совершенно безопасным!

     Больше всего на свете Аэри не любила, когда с ней разговаривали вот в таком приказном тоне. Именно поэтому, по большей части, наследница рода Пурпурный Прилив и сбежала в современный мегаполис. Её не устраивала роль на всё согласной разменной монеты в брачных интригах Даэри. Ушлая тётка уже всех родственниц пристроила с максимальной выгодой для своего многочисленного семейства. Только наследница не пожелала смириться с подобной участью и ускользнула при первом же удобном случае.

     Мегер первым заметил странный обрывок, который не был законченной фразой со смыслом. Фурий сразу же подозвал к себе обоих коллег и показал находку:

     - Это, это... - старшая ламия чуть в обморок не хлопнулась от ужаса, её тело почти конвульсивно подрагивало от осознания того, что кто-то посмел применить одно из заклятий Тартарруса.

     Впервые в жизни все присутствующие увидели Даэри в состоянии, подозрительно близком к панике. Пока несчастную приводили в чувство, вернулись и оба детектива Загорских. Судя по кислым минам на холёных лицах, увидеть ещё одну кровососку в офисе 'Мухомора' они сочли за личное оскорбление.

     - Приветствую вас, миледи, - Олег Загорский умудрился вложить всё своё презрение к нежданной гостье, хотя и облёк их в слова холодной вежливости.

     - Доброй ночи, госпожа Даэри, - Влад старался смотреть куда угодно, только не на древнюю вампиршу.

     - И вам не хворать, братья Загорские, - ламия умела платить той же монетой, которой её одарили. - Аэри, милая, свари нам, пожалуйста, кофе. Не то эти два деятеля уже откровенно носами клюют.

     Девушка, прекрасно понимая, что конфликт сейчас им нужен меньше, чем саксофон медузе в царстве Посейдона, поэтому тут же упорхнула в небольшую кухоньку.

     - Там кофемашина стоит, а она опять с туркой возится! - голос Олега прозвучал с явным пренебрежением.

     - Я был против этого бесполезного устройства. Напиток из турки всегда выходит богаче вкусом и больше места для манёвра с модификациями рецептуры, - бог смерти с неодобрением посмотрел на старшего из оборотней. - Лучше кофе чем тот, который готовит Аэри, мне ещё пробовать ни разу не приходилось. Кстати, временная Либера рвёт и мечет. У неё ощутимо упали доходы. Посетители требуют напиток, а та, что его варила, теперь работает на Мегера.

     - Чашка кофе, разве, так дорого стоит? - Влад насмешливо фыркнул и непроизвольно дёрнул себя за ухо.

     - К этому напитку предполагаются сладости, орешки и кто что ещё любит, - младшая ламия не упустила момента, щёлкнуть задавак по носу. - Часто потом заказывали ужин и вино, задерживаясь в 'Смехе Феи' на несколько часов.

     - Всё, больше я в этот вертеп ни ногой! - пообещал Олег. - Иначе обдерут до липки так, что и не заметишь!

     - Ближе к делу, парни! - фурий не любил, когда сотрудники опускались до банальных свар. - Вам что-то полезное удалось обнаружить на месте последнего преступления?

     - Всё те же улики и ни одной новой зацепки, - Олег развёл руками и положил на стол Мегеру обгоревшие обрывки злополучного конверта и фотографию рассыпавшейся пеплом таблички с детской дразнилкой про три розы и мухомор.

     Аэри внимательно осмотрела жалкие остатки приглашения на свадьбу и удивлённо проронила:

     - Тут часть обратного адреса сохранилась. Видимо, улица или проспект, номер дома и первая цифра квартиры. Надо проверить, вдруг он везде одинаков.

     - Тогда мы сможем его проверить и что-то найти. Преступники явно не учли, что уцелеть могут разные кусочки текста, - Танатос одарил девушку признательным взглядом, заставив ту залиться яркой зеленью от смущения, а потом все четверо принялись изучать уцелевшие остатки двенадцати конвертов. На послании для племянницы Даэри обратного указано не было. Только размытый адрес почтового отделения и номер абонентского ящика.

     - Видимо поняли, что мы уже приступили к расследованию, и решили лишний раз не рисковать, - Мегер не скрывал своей досады. - Надеюсь, нам удастся восстановить обратный адрес полностью. Если, конечно, он тут был одинаковый на всех приглашениях.

     - Пока не проверим - ничего не узнаем. К сожалению, других зацепок у нас практически нет, - полковник Морс не скрывал собственного беспокойства.

     История развивалась настолько стремительно, что они могли попросту не успеть упредить несчастье. Двенадцать из тринадцати наследниц ламийских родов уже были украдены. На свободе оставалась лишь племянница Даэри. Бог смерти смерил тяжёлым взглядом оборотней и фурия и выдохнул:

     - Вы должны обеспечит полную безопасность своей коллеге по работе. Пока мы не выловим всю эту шайку и не освободим заложниц, действовать придётся быстро и жёстко.

     - Мы пришли сюда расследовать преступления, а не быть няньками при кровососке! - Олег не ожидал, что Мегер будет на стороне небожителя.

     - Можете положить заявление об уходе по собственному желанию мне на стол, господин Загорский. Я его подпишу прямо сейчас. Мы работаем в команде. Геройствовать будете где-нибудь в другом месте. Двух недель отработки требовать не стану. Не смею вас больше задерживать. Ваш брат тоже может воспользоваться моей добротой.

     Олег мрачно сверкнул ставшим ледяным взглядом и пробубнил:

     - Приказ понял, полковник Морс. Разрешите приступать к выполнению? Мы оба будем при исполнении? - он демонстративно проигнорировал фурия.

     - Влад пусть пока побудет тут, а вам следует посетить ещё одно место преступления. Там требуется высококвалифицированный специалист по ламийским и человеческим проклятиям. Тут вне конкуренции на данный момент, - бог смерти сразу дал понять, что не одобряет такого поведения старшего оборотня. - Тот факт, что вы, господин Загорский, являетесь наследником вашего клана, ещё не даёт вам права так себя вести! Аэри Пурпурный Закат вам - ровня. Попрошу никогда не забывать об этом. Отправляйтесь на выезд. В любом случае, если не приживётесь в 'Мухоморе', я с радостью найду для вас хлебное местечко рядового следователя. Милости просим обратно, если вдруг что-то не устраивает в конторе Мегера.

     Младший брат был более терпим ко всем, в ком не текла 'голубая кровь' оборотней. В волчьей ипостаси ему всегда думалось лучше. Поэтому он попросту обернулся огромным лохматым зверем и без затей плюхнулся на ковровое покрытие прямо у ног девушки и прикрыл наглые изумрудные глазищи. Референт Мегера не удержалась проказы и потрепала коллегу по холке. Тот тихонечко рыкнул в ответ на такую наглость, но по выражению на морде было сразу понятно, что неожиданная ласка пришлась ему очень даже по вкусу. Опустив лобастую башку на передние лапы, он тихонечко вздохнул и оглушительно чихнул, когда пылинка попала ему в нос.

     Аэри снова принялась разгребать деловые бумаги. Она прекрасно понимала, что будет, если упустить ежедневную рутину из вида даже на один день. Ламии не давала покоя тайна адресов. Её обострённое чутьё подсказывало, что они упустили какую-то важную деталь с этими обрывками конвертов. Мегер не стал возражать, когда племянница Даэри унесла в свой кабинет коробку с тем, что уцелело от приглашений, найденных на месте преступления. Изящные пальчики принялись осторожно разбирать обрывки, пытаясь максимально восстановить их целостность.

     - И почему мне раньше в голову не пришёл такой простой выход из затруднения? - она уложила на стол листы бумаги с клеевым слоем на обратной стороне и принялась ловко состыковывать добычу.

     К сожалению, многое было безвозвратно утрачено, но, Влад подсказал иной выход:

     - Смотри, тут разные буквы в слове уцелели, можно узнать, как минимум дом и улицу. Если повезёт, то и номер квартиры.

     - А ты прав, Влад, - и девушка принялась быстро переписывать буквы воедино, потом поражённо прочла. - Серебристый переулок, дом двадцать три квартира шестьсот шестьдесят шесть.

     - Тьфу, это салон одной косящей под ведьму заразы. Кажется, её зовут Раиса Веник. Работала эта склочная старуха много лет в бухгалтерии в военной части и оказалась ни у дел. Вот организовала себе колдовской салон 'Молот Ведьм'. Проверяли по наводкам не единожды. Обычная шарлатанка, ненавидящая молоденьких женщин и весь мир вокруг. Видимо, в молодости далеко не дура была гульнуть.

     - Значит, она как-то связана с происшествиями, которые потрясли нелюдей нашего города. Надо доложить Мегеру и полковнику Морсу о том, что мы обнаружили.

     - Ну, вообще-то, ты, наверно, хотела сказать, обнаружила? - не скрывая досады прорычал оборотень.

     - Мы, Владик. Без тебя я бы, вряд ли, так быстро составила буквы правильно. Спасибо тебе. Во-от такое! - и она, лукаво улыбнувшись, чмокнула волчару прямо в чёрную пуговку носа.

     - Ты это! Брось, дурить! Тоже мне! Кому нужны твои телячьи нежности? Уж не мне точно, - только вот Аэри поняла, что всё это напускное, а в украдкой брошенном на неё взгляде уже тлела явная искорка интереса.

     Олег Загорский так и не смог понять, почему волчье чутьё забило тревогу, когда его за рукав потянула хрупкая молодая девушка и пронзительными фиолетовыми глазами. Таких странных очей не могло быть у обычной смертной. Особенно его поразили яркие как веснушки оранжевые пятна на радужке.

     - Помогите! Там! Моя сестра умирает! На неё тварь напала! Был муж чина, как мужчина. А потом р-р-раз и тварью клыкастой обернулся. Помогите! Врача! Срочно! Мобильный тут не работает. Сети нет! - какого цвета были волосы у незнакомки, оборотень так сходу определить не смог.

     Старший сыщик детективного агентства 'Мухомор' отстранённо понял, что дорогу, по которой его ведут, не запоминается. Словно на глаза кто накинул тонкий платок из полупрозрачной тафты. Чутьё противилось странному дурману, предупреждая о смертельной опасности, но не могло достучаться до окутанного странным оцепенением мозга.

     Мегер не на шутку всполошился, когда ушедший на расследование старший из братьев Загорский не ответил на его звонок. Прихватив с собой несколько сотрудников из ламиев и оборотней. Те не особо жаловали друг друга, но предпочитали, чтобы претензии и свары никак не сказывались на качестве и количестве проделанной работе.

     Аэри долго о чём-то раздумывала, а потом полезла лазать по полкам со старинными фолиантами, которые были специально скопированы для неё из библиотеки рода Пурпурный Прилив. Девушка терпеливо перелистывала страницы из плотной бумаги. Фурий сразу почувствовал, что его референта одолели недобрые предчувствия.

     - Что случилось? - мужчина тоже чувствовал себя не в своей тарелке, поэтому постарался выяснить всё, не отходя от кассы.

     - Если отомстить хотели оборотню, то зачем наследницы ламийских родов? Это раз. Зачем нужна смертная ведьма? это два. Олег влип в какую-то неприятную историю, это три. Моё предвидение ещё ни разу меня не подводило. Можно потребовать, чтобы в обмен на мою копию вам отдали его. Только не факт, что нам не подсунут такую же колдовскую пустышку, как вместо меня. Игра идёт по-крупному, но мы не знаем ни даже основных участников интриги, ни их конечных целей.

     - Вот, что нам удалось накопать из обрывков. Только на конверте, который так и не открыла ваш референт, совсем другая улица, - и Влад неторопливо поделился с начальством результатами их кропотливых исследований.

     - Оба молодцы, - Танатос никогда не скупился на похвалу, если она была заслуженной. - Аэри, оставайся в офисе вместе с коллегой. Мы постараемся узнать, куда ведут следы Олега. И к порогу собственного кабинета даже близко не подходи!

     - Очень надо, полковник Морс. Это всё слишком подозрительно. Почему на моём приглашении написан абонентский ящик, к которому привязан совсем другой адрес. Кстати, не мешало бы и его проверить, - девушка не скрывала, как сильно её раздражает сложившаяся ситуация, на которую она сейчас никак не могла повлиять.

     - Та-а-к-к-к-к, - Мегер побарабанил пальцами по столешнице из морёного дуба. - Нефритовый переулок, дом шесть, офис тринадцать. Где-то я это уже слышал, но не помню где... - фурий долго вертел в длинных пальцах дорогущий паркер.

     Ламия открыла ящик, куда складывала не до конца прочитанные глянцевые журналы и принялась торопливо листать, не заботясь о том, что острые коготки рвут яркие листы. Найдя нужное рекламное объявление, протянула добычу начальству:

     - Брачное агентство 'Поцелуй оборотня'. Специализируются на поиске Истинных Пар за очень солидное вознаграждение.

     Влада, как он ни возмущался, оставили присматривать за Аэри. Остальные отправились в рейд. Внутри брачной конторы было пусто. Помещение, судя по скопившейся пыли, осиротело несколько месяцев назад. Мегер поднял с пола золотой амулет на порванной цепочке, с которым Олег не расставался с тех пор, как стал наследником Загорских. Отправив улику в небольшой мешочек, осмотрели место преступления, но, к своему удивлению, ничего не нашли. Следов, ведущих в помещение или из него, кроме тех, что были оставлены ими, не было. Откуда вещь старшего брата Влада в брачной конторе, ещё предстояло выяснить. Как и то, куда пропал его хозяин.

     Пришлось возвращаться в офис полковника Морса практически ни с чем. Фурий мрачно проронил:

     - Интересно, с какой целью нам подбросили столь вескую улику, и куда пропало всё имущество и сотрудники этого вертепа? Все ниточки тщательно оборваны. Мы не знаем, кто и с какой целью похитил Олега.

     - Видимо, это как-то связано с их основным направлением деятельности, - Танатос не скрывал, что ему сильно не нравится заваривающаяся каша. - Младшего Загорского и Аэри Пурпурный Прилив за пределы заговорённого моими спецами офиса 'Мухомора' не выпускать! Копию наследницы отослать сегодня на место встречи и выяснить, кто вздумал воду мутить вопреки всем приказам Юпитера. Я поручу моим Теням выяснить всё, что удастся выяснить при помощи амулета, оставленного на месте преступления. Только вот полученные с его помощью данные могут быть и подложными.

     - Скорее всего, нас попытаются сбить с верного следа с их помощью. Я даже не уверен, что это - не такая же подделка, как и копия Аэри, которая пойдёт сегодня вызволять Олега. Род Пурпурный Прилив не должен потерять свою наследницу. Не знаю, почему так важна именно она.

     - Надо наведаться в 'Молот Ведьм'. Раиса Николаевна Веник - довольно мерзкая смертная. Она и раньше доставляла небожителям неоправданно много хлопот, - бог смерти не скрывал своего беспокойства из-за того, что ушлая шарлатанка, каким-то образом, оказалась связана с тем, кто был кукловодом во всей этой дурно пахнущей истории. - Приведите её на допрос сюда. Только будьте осторожны. Мы не в курсе, кто маячит за её спиной. Олега Загорского надо отыскать и вытащить из западни как можно скорее. Что-то мне подсказывает, что его похитили исключительно для того, чтобы Аэри гарантированно попала в лапы злоумышленников.

     - Ты намекаешь на то, что моя референт может оказаться Истинной Парой этому оборотню? - во взгляде фурия зажглись насмешливые искорки.

     - Кто знает. На безрыбье и рак - рыба, как говорится. За неимением ничего лучшего нам придётся отрабатывать даже самые бредовые версии произошедшего. Не хотелось бы попасть под горячую руку Отца Богов, особенно из-а такого вот колоритного глухаря, - Танатос тяжело вздохнул и принялся записывать на листе бумаги собственные соображения. - Предлагаю устроить мозговой штурм. Выдвигайте собственные варианты событий. Может, нам удастся нащупать, хотя бы, верное направление.

     В кабинете полковника Морса воцарилась гнетущая тишина. Мегеру показалось, что он слышит, как напряжённо думает каждый из сотрудников полковника Морса, пытаясь не допустить того, чтобы преступники остались без заслуженной кары.

     Аэри продолжала размышлять над тем, что может быть общего у хозяйки 'Молота Ведьм' и специалистов брачного агентства 'Поцелуй оборотня'. К сожалению, ничего путёвого в голову ей приходить не спешило.

     Серебристый переулок, дом двадцать три квартира шестьсот шестьдесят шесть встретил Танатоса, Мегера и их людей совсем неласково. Сначала раздался пронзительный старушечий визг и вслед за вылетевшим из двери офиса 'Молота Ведьм' вампиром появилась и его хозяйка. Бог смерти тяжело вздохнул и, стараясь не показывать и тени эмоций, пробурчал:

     - Опять нарушаете общественное спокойствие, Раиса Николаевна? Во что вы на этот раз умудрились вляпаться, госпожа Веник? - серые глазки старухи лет шестидесяти с ненавистью взирали на небожителя, 'очаровательная блондинка' совсем не ожидала, что очередные тёмные делишки всплывут так быстро.

     - Танат, не распугивай мне и без того скудную клиентуру! Зачем припёрся? - женщина обладала настолько вздорным характером, что второй раз за услугами 'колдовского агентства' не обращались даже в совсем уж аховых ситуациях.

     - Вот, - и он выложил ксерокопии собранных воедино огрызков конвертов с зачарованными приглашениями на свадьбу. - Хотелось бы услышать вашу версию событий, уважаемая Раиса Николаевна, - причём 'уважаемая' было сказано с таким зловещим намёком, что заставило бы задуматься кого угодно, только не собеседницу.

     - Очередная подстава от конкурентов! Я не занимаюсь решением проблем нелюдей! У меня честная контора! Никогда не лезла и не собираюсь врываться в сферу ваших интересов. К сожалению, слишком хорошо знаю, кто вы такой на самом деле и не собираюсь раньше времени нисходить в Тартар безликой серой тенью! Вообще-то, замуж собираюсь. Не до вас мне! - и она кокетливо повела сухоньким плечиком, отчаянно строя глазки Мегеру. На лице фурия застыло выражение из разряда 'Не влезай - убьёт'!

     - С вашего позволения мы тут всё осмотрим, - рыжеволосый мужчина ненавязчиво оттеснил сильно возражающую женщину и выпустил густую сеть заклинаний, чтобы проверить, что к чему.

     Магические плетения привели к запертому на цифровой замок несгораемому шкафу.

     - Раиса Николаевна, будьте любезны открыть. Там есть интересующие нас улики, - Танатос сразу понял: дело нечисто. Серые глазки сразу забегали. Женщина попыталась удрать, но против ламий и оборотней у неё не было и трети шанса ускользнуть.

     - Раиса Николаевна, создание помех следствию может привести к ответственности вплоть до уголовной... - Танатос укоризненно покачал головой и требовательно посмотрел на косящую под ведьму смертную, у которой и тени дара не наблюдалось.

     С тихим стоном хозяйка 'Молота Ведьм' осела на пыльный пол, довольно натурально изображая обморок. Только вот на этот раз по её душу пришли не возмущённые обманом клиенты. Один из кровососов тихо прошипел:

     - Знаешь, я с трудом удерживаюсь, чтобы не выпить тебя. Будет лучше, если сама откроешь свой саркофаг с бумажками. Сама понимаешь, что справиться с ним займёт совсем немного времени. Хочешь остаться без лицензии, защиты бога смерти и уплатить такой штраф, что останешься без средств к существованию? Это при самом благоприятном прогнозе... Честно говоря, если бы не смягчающие обстоятельства, загремела бы в кутузку вместе со всеми остальными. Не советую шутить с Парками. Твоя жизнь уже на излёте... Они могут сурово наказать такой судьбой, что самому лютому врагу не позавидуешь... - зелёные глаза ламия из рода Пурпурный Прилив, который был родным братом Аэри, не обещали Раисе Николаевне кущей Элизиума.

     - Не имеешь права, упырь бессовестный! Юпитер и Юнона запретили жрать современных смертных. Так что облезешь и неровно обрастёшь! Пошёл вон! Это моя территория, вампирюга недобитая! - только вот все сразу поняли, что набирающий обороты скандал был призван отвлечь всех от опасной документации и дать возможность безнаказанно сделать ноги.

     - Наденьте на задержанную наручники и препроводите в Полицейское управление. Лаор, взломай эту консервную банку. Раиса Николаевна совсем не просто так всеми правдами и неправдами не пытается отвлечь следователей от этого шкафчика.

     - Сим-сим, откройся! - богатым на интонации голосом взмолился старший сын матери наследницы рода и что-то прошептал.

     Раздался скрежет, и створки шкафа гостеприимно распахнулись, давая доступ к укрытым в его недрах сокровищам.

     

     Лаор не скрывал собственного разочарования. Как только какая-то бумага оказывалась в его руках, то мгновенно осыпалась чёрным пеплом. Его ламий, шипя как рассерженный кот, деловито сметал жалкие останки возможных бесценных улик в полиэтиленовый пакетик.

     Мегер чуть нахмурился, словно что-то вспоминая:

     - Так мы каши не сварим. Приведите сюда Раису Николаевну, и пусть она по одной вытаскивает каждую бумагу. Переписать всё, что нам интересно будет, можно на обычную бумагу. Там какие-то охранные заклятья наложены, которые незнакомы даже мне, - забыв, что длинные волосы пропали по воле фей вместе с изначальным полом, попытался намотать короткую прядь на палец и помрачнел ещё больше.

     Брат Аэри попытался воспользоваться излюбленным приёмом 'Песнь Вампира', которая подчиняет любого смертного воле кровососа и, позеленев, отступил в сторону, признавая собственное поражение.

     - Вокруг неё какая-то пелена. Мои чары не действуют! Впервые сталкиваюсь с таким! - было видно, что ламию пришлось сильно не по вкусу только что сделанное открытие.

     - Тогда воспользуемся старым добрым методом. Раиса Николаевна, либо вы оказываете содействие следствию, либо я пишу на вас жалобу Паркам. Вы сами знаете, что за этим воспоследует, - Танатосу очередной фортель этого грязного дела радости не доставил.

     - Отправлюсь прямиком в Тартар? Так это далеко не самое страшное, что со мной может произойти, милый, - старуха откровенно издевалась над богом смерти, явно чувствуя собственную безнаказанность.

     - Вынужден огорчить вас, госпожа Веник. Я буду настаивать на том, чтобы вы не просто жили, дряхлее год от года, но и сильно мучились, - в глазах полковника Морса заклубился мрак. Сын Эребуса и Нокс явил псевдо ведьме свою истинную суть.

     - Даже такая доля лучше наказания, которому меня подвергнут, если вздумаю предать тех, кому поклялась в вечной верности, - женщина была сильно напугана, но своих хозяев она боялась гораздо больше.

     - Как пожелаете. Вам зачтётся с обеих сторон. Вы отказались сотрудничать и не нарушили ни одного пункта заключённого со злоумышленниками соглашениями. Только вот подчиниться моему приказу вам придётся!

     - Вы не понимаете! - старушка завизжала и забилась пойманной птичкой в цепких пальцах ламия. - Если я даже просто прикоснусь к бумагам в этом проклятом шкафу, со мной случится то же, что и с документами, которые вы пытались прочесть. У меня нет прав доступа к заключённой в этих бумагах информации.

     Фурий щёлкнул длинными пальцами, словно ухватив толковую мысль за хвост, и проронил:

     - Вы даже не поняли, Раиса Николаевна, что помогли мне, натолкнув на идею, которую стоит обсудить со специалистами соответствующего уровня и профиля. Отправьте её туда, откуда она не сможет ни сбежать, ни помочь своим сообщникам. Меру вины и степень ответственности будем определять, когда расколем этот крепкий орешек, - и мужчина обвёл всех присутствующих красноречивым взглядом, напоминая, что следует соблюдать осторожность. - Всё отсюда переправьте на склад для вещдоков. Танатос, приставьте к этим вещицам достойную охрану. Они не должны быть похищены. Теперь нам лучше вернуться в ваш кабинет. Здесь нам больше нечего делать. Олега Загорского тут нет и никогда не было. Я бы сразу это почуял.

     - Выполняйте, - коротко бросил своим подчинённым Танатос, а потом обратился к Мегеру. - Идём в твою контору, там нас никто не побеспокоит, в отличие от моего офиса. Спокойно обсудим находки за сегодняшний день. Заодно и подумаем, куда идти дальше. Вполне возможно, что нам грозит самый крупный глухарь за последние лет пятьсот.

     - Если мы не распутаем этот клубок интриг, взбучка от Юпитера нас ждёт такая, что мало никому не покажется, - фурий стал мрачнее грозовой тучи и даже любимый 'Паркер' никак не смог помочь своему начавшему впадать в уныние хозяина.

     - У тебя промелькнула какая-то идея? - бог смерти взъерошил чёрные, как смоль волосы и с надеждой посмотрел на своего временного компаньона по расхлёбыванию заваривающейся в городе каши.

     - Идём. Только мне понадобится помощь кого-то из ведущих специалистов Марса и Беллоны.

     - Ты думаешь, что кто-то смешал современные высокие технологии и запрещённые Отцом Богов проклятья? - когда подобное случалось, последствия были такие же, как в тот год, когда Атландида ушла под воду.

     Именно тогда Юпитер и составил полный реестр чар и магических заклинаний, за применение которых было назначено такое суровое наказание, что до сих пор никто не посмел нарушить его приказа. Увы, всегда находились те, кто ради славы, власти и богатства был готов рискнуть не только собственными душой и жизнью.

     - Присаживайся, Танатос. Если я прав, разговор предстоит долгий, а нам ещё копию наследницы рода Пурпурный Прилив надо проинструктировать по поводу возможных нештатных ситуаций сегодня ночью. Боюсь, что эта заварушка будет не менее сложна и опасна, чем последний бунт жрецов Смерти в Атлантиде, который и привёл к катастрофе.

     Мегер мрачно посмотрел на Танатоса и выдохнул:

     - К кому из специалистов Марса и Беллоны нам лучше обратиться? Нужен кто-то, кому мы можем полностью доверять.

     Бог смерти на мгновение задумался, а потом его пальцы быстро запорхали по сенсорным кнопкам видавшего виды смартфона.

     - Будьте любезны, соедините меня с Лирдилем лей Таваэлем. Срочно. Уровень секретности - максимальный. Привет, Диль. Да. Желательно прямо в кабинет к Мегеру. Дело очень сложное. Тебе лучше посмотреть всё на месте. Да. Ты у нас - лучший в этой сфере. Прихвати с собой и Фаора Алый Закат. Мои специалисты зубы и когти обломали. Думаю, будет интересно. Лучше, если ты приедешь обычным способом. Не хочешь привлекать к себе внимания? Тогда сначала в 'Смех Феи', а оттуда к нам. Да, как в старые добрые времена. Будем обмывать 'Мухомор' Мегера. Тогда даже самая придирчивая гарпия останется с носом! Выезжаю прямо сейчас. Постарайся слишком там не задерживаться, не то его Алёна с нас обоих по семь шкур сдерёт. С баньши шутки плохи даже для меня! - и мимоходом проронил, обращаясь к подчинённым. - Так, я поехал. Ничего без меня не трогайте. Лирдиль - начальник службы безопасности корпорации Марса и Беллоны 'Три Парки'. Мы можем полностью доверять ему. Молодой, но уже прекрасно зарекомендовавший себя профессионал.

     - Фаор? Бывший ламий? Алёна Алый Закат - его супруга? Сочувствую бедолаге! - Лаор разве что не перекрестился. - Сталкивался с этой матёрой акулой журналистики ещё в те времена, когда она была обычной смертной. Сменив суть из-за того амулета, она стала ещё опаснее. Как он выжить-то умудрился рядом с этой мегерой? - во взгляде вампира плескался почти благоговейный ужас.

     - Амор, амор... - фурий напел пару слов из некогда популярной песенки. - Вот встретишь свою судьбу, тогда поймёшь!

     - Нет уж! мне пока и так совсем неплохо. Конечно, рано или поздно, тётушка и меня пристроит, но, хвала Юпитеру, я - не наследник рода Пурпурный Прилив. А вот сестрёнке недолго осталось гулять на свободе. Женят исключительно из соображений безопасности. Замужних наследниц никто не воровал!

     Бог смерти умчался за своим старинным приятелем, по дороге размышляя, кого ещё из сторонних специалистов можно будет привлечь к расследованию. Поднимать шумиху он не имел права, поэтому утечки информации в любые средства массовой информации следовало избежать всеми возможными способами.

     Аэри никак не могла понять, что же за странное беспокойство точит её, точно голодная собака мозговую кость. Влад Загорский, устав от тщетных попыток учуять собственного брата, мирно дремал в кресле, отгородившись утренней газетой от всех тревог и хлопот слишком уж нелёгкого дня. Раскатистый храп выдавал своего хозяина с головой, мешая ламии сосредоточиться. Пожав красиво очерченными плечами, девушка снова попыталась найти пропавшего детектива, пустив в ход не только хвалёное чутьё, но и пустив в ход хитроумные чары рода Пурпурный Прилив.

     Некая струна в самой глубине её души задребезжала, предупреждая, что спокойная жизнь практически окончилась. Только поступить иначе она не могла. Сестра Лаора всё никак не могла взять в толк, зачем некто похитил Олега Загорского, если всех остальных наследников родов оборотней такая незавидная участь миновала. Что-то тут совсем не складывалось. Именно эта странность и заставляла вновь и вновь ломать голову над сейчас неразрешимой загадкой.

     Тут перед мысленным взором вспыхнуло какое-то подземелье. Судя по обрывкам труб и ржавым конструкциям, скорее всего, это место находилось на просторах городской канализации. Пропавший сотрудник частного детективного агентства 'Мухомор' явно находился под действием проклятья, справиться с которым у него не хватило сил. Несчастный сидел на куче какого-то полуистлевшего тряпья и гнилой соломы. Картинка оказалась в лучших традициях давно канувшего в Лету Средневековья.

     В изумрудных глазах не было и искры разума. В левом уголке рта пузырилась странная зеленоватая пена. Мужчина сидел неподвижно точно статуя. Только едва заметно вздымающаяся грудь говорила, что оборотень ещё не сошёл в мрачный Тартар, торопясь на финальное свидание с Гадесом.


Глава 2


     Алёна Алый Закат заявилась в офис Мегера вместе с мужем и его лучшим другом. Ланн лей Таваэль сейчас выясняла с помощью своих каналов всё, что получится по просьбе собственного супруга. Ланнан Ши была бессменной придворной дамой при дворе Королевы Фей Морганы, поэтому могла, не вызывая подозрений, узнать, не причастна ли к происходящим событиям её госпожа.

     Некогда бывшая простой смертной баньши замерла, впадая в транс. Супруг привычно выудил из кармана джинсов блокнот и приготовился записать пророчество, о котором Алёна и не вспомнит, придя в себя. Голос женщины звучал глухо, точно издалека или сквозь толщу воды:


     - Все винят Мухомор,

       Только он не причём...

       Ядовитая роза

       За левым плечом...


       Ночь тиха точно склеп,

       Только выхода нет...

       И буквально под носом

       Желанный ответ...


     Чёрные как глухая полночь глаза снова стали пронзительно серыми. Тёмно-русые волосы перестали казаться крыльями хищной птицы во время яростной атаки. Хлопнув ресницами, она вопросительно посмотрела на Фаора, и тот привычно помахал блокнотом в воздухе и улыбнулся, давая понять: 'У нас всё схвачено'!

     - Что-то мне подсказывает, что Моргана, на этот раз не в игре. Кто-то, на кого мы не привыкли обращать внимания, дёргает актёров этого фарса за невидимые ниточки. Племяннице Даэри просто заморочили голову. Она никогда не отличалась особым умом и действовала исключительно на волне сиюминутного всплеска эмоций, - острый коготок, кокетливо покрытый алым лаком с мелкими стразами, выбил любимый мотив прямо на столешнице.

     Потом баньши принялась изучать очередной выверт своего предсказательного таланта. Судя по мрачному лицу, она не приблизилась и на полшага к разгадке. С губ сорвалось недовольное шипение:

     - Вот стоит так страдать, когда сама же не можешь понять, что напророчила?! - и она, сердито надув губы, отбросила руку мужа, который попытался успокаивающе обнять супругу за плечи, прошипев: - Не время для телячьих нежностей, котик!

     Потом принялась снова и снова перечитывать две короткие строфы, в которых спряталась очень важная для них всех зацепка. Судя по сердито поджатым губам, она потерпела очередное позорное поражение. Этого госпожа Алый Закат никак не могла допустить. Профессиональная честь была задета и требовала немедленного реванша.

     Раздался нежный перезвон, точно где-то феи развлекались игрой на хрустальных колокольчиках, и в кабинете полковника Морса появилась Ланнан лей Таваэль, чьи золотые волосы и изумрудные глаза сразу выдавали её принадлежность к древнему ирландскому роду Ши. Изящные пальчики нежно обнимали деку арфы, а в пленительном голосе прозвучала грусть:

     - Моргана ле Фей, на этот раз, не в игре. У госпожи новый фаворит из эльфов, поэтому у неё нет ни одной свободной минутки на обычные интриги и пакости, - она улыбнулась всем присутствующим и присела на диванчике рядом с Лирдилем.

     Руки Лирдиля тут же обвили тонкую талию яблоневой девы. Древние чары подействовали даже на Танатоса и Мегера. Остальные мужчины были готовы идти за 'чудесной возлюбленной' хоть на край света. Только всем их тайным надеждам не было суждено сбыться. Женщина не променяла бы своего супруга ни на кого другого.

     Морс, разрывая слишком сильное наваждение, деловито проговорил:

     - Что ж, будем действовать методом от противного. Выявим всех, кто может быть причастен к этому делу. А потом будем отбрасывать тех, кто гарантированно не причём. Настоящая Аэри пока пусть побудет в конторе 'Мухомора'.

     - Олег Загорский как в воду канул. Даже не предполагаю, что могло произойти. Его амулет выдал лишь массу противоречивых фактов, которые только ещё больше усложнили следствие, - в голосе фурия плескалась с трудом сдерживаемая ярость. - Может, Аэри и Владу повезло больше? - и рыжеволосый небожитель поспешил наведаться в соседний кабинет, лелея надежду, что коллеги преуспели больше, чем все остальные.

     Аэри долго вчитывалась в странные туманные строки, которые ей передал Мегер, пытаясь понять, о чём хотело предупредить предсказание. Ламия и так, и этак пыталась угадать, но так и не смогла разгадать. Время быстро катилось к вечеру.

     Девушка с удивлением почувствовала Зов, какой можно услышать только тогда, когда твоей Истинной Паре угрожает смертельно опасная угроза. Референт Мегера передёрнула острыми плечиками и, тяжело опустившись в кресло, устало прикрыла глаза, впадая в странное беспамятство.

     Перед глазами снова всплыло место заключения Олега. Обрывки труб и ржавые конструкции городской канализации заливало мертвенно-зелёное сияние. Фигура, точно сотканная из полночной темноты, склонилась над находящимся в глубоком обмороке оборотнем. Сверкнуло лезвие небольшого кинжала, а на запястье Аэри появилась длинная рваная рана, из которой тут же закапала чёрная кровь. Ламия быстро перевязала порез. Потом прошептала отвращающие создание устойчивой связи заклятье. Она только сейчас поняла, что они упустили из вида, создавая её колдовскую копию.

     С трудом поднявшись на ноги, племянница Даэри прошла в кабинет Мегера. В глазах девушки плескался иррациональный ужас. В ответ на молчаливый вопрос начальства выдохнула:

     - Надо добавить к чарам несколько капель моей крови. Иначе мы не сможем никого провести. Там играют по-крупному. В центре этой паутины стоит женщина, но мне так и не открылось, кто она.

     Аэри с тревогой смотрела вслед своему теперь полному подобию, в теле которого был заключён целый клубок чар. Танатос и Мегер хотели собрать всю возможную информацию, не покидая офиса и не настораживая злоумышленников.

     Ламия никак не могла успокоиться от ощущения, что отгадка находится так близко. Они попросту не обращают на неё внимания. Не зря у смертных существовало присловье: 'Хочешь что-то спрятать? Положи на самом видном месте'! Девушка снова перечитала пророчество Алёны и крепко задумалась. Устав блуждать в трёх осинах, наследница рода Пурпурный Прилив и не заметила, как провалилась в тяжёлую дрёму. Листочек с предсказанием выпал из разжавшихся пальцев и упал ей на колени.

     Она никак не ожидала снова оказаться в том самом месте, где видела Олега Загорского. Та же чёрная фигура, явно женская, насмешливо прошелестела:

     - Один оборотень всегда в ответе за всю стаю, поэтому ты будешь страдать! Ничего личного, пёсик! Месть сладка! Меня променяли на ламию только потому, что я - смертная! Он горько пожалеет о предательстве, но будет слишком поздно. Через тебя доберусь до него, погубив эту кровососку! - и странная смертная замахнулась на пленницу и, что-то бормоча, одним взмахом руки перерезала длинную шею. - Смотри, как умрёт твоя Истинная Пара, псина! Тебя отпустят, когда всё будет кончено. Даже скажу, кто виноват в том, что ты навеки потерял надежду обрести когда-нибудь покой и счастье, - дребезжащий смех мог принадлежать только очень молодой женщине, правда, судя по всему, уровень алкоголя в её крови буквально зашкаливал.

     Аэри всхлипнула, прижимая руки к шее, так как колдовство заставило до мелочей прочувствовать агонию чародейской копии до самых незначительных нюансов. Как и боль и ярость, поднимающуюся в душе Олега. По щеке ламии скатилась скупая слезинка. Она уже и забыла, когда в последний раз плакала. Это наветы, что её племя не способно проявлять чувства и эмоции. Просто в отношении смертных подобная слабость обычно оказывалась фатальной. Романы с оборотнями также были чреваты увечьем, смертью или сменой сути.

     Накатившая слабость пополам с дурнотой сделали своё дело: наследница рода Пурпурный Прилив провалилась в тяжёлый сон, наполненный обрывками чужих кошмаров и видений. Далеко не все из них, как почуяла девушка, сейчас роились в голове старшего Загорского. Кто ещё добавил мучений им обоим, наследница аристократического ламийского рода не знала, но пообещала отплатить той же звонкой монетой. Затуманенный пережитым мозг всё также грызла мысль, что ответ совсем рядом. Только вот никто не видит истины, лежащей прямо на поверхности.

     Мегер и Танатос сразу уловили кровожадные мысли попавшего в лихой переплёт оборотня. Он поклялся страшно отомстить тем, кто так жестоко поступил с ними обоими. Только вот неведомые чары так и не дали засечь, где держат бедолагу. Оставалась лишь призрачная надежда на то, что Олегу Загорскому сохранят жизнь. Либо референту фурия удастся засечь, где держат пленника.

     - Жаль парня, но придётся спрятать Аэри так, чтобы ни одна душа, ни живая, ни мёртвая, не прознала, что умерла лишь качественная подделка. Только вот куда её лучше спровадить, пока мы не распутаем этот клубок интриг?

     - В родовое поместье в Тартаре, - Даэри победно улыбнулась, одарив обоих мужчин полным превосходства взглядом. - Ауру и колдовскую печать чуть подправить будет несложно.

     - Согласен. Вы правы, леди Пурпурный Прилив. Только ещё бы точно знать, где томится мой сотрудник, - фурий был не на шутку обеспокоен, так как дело быстро принимало совсем уж скверный оборот. - Да и вашей племяннице понадобится психологическая помощь и ваша посильная поддержка.

     - Не переживайте, всё будет на уровне. К тому же, никто не узнает, что она жива, - ламия стремительно вышла вон, завернула впавшую в беспамятство родственницу в тёплый плащ и покинула офис 'Мухомора' через старинное медное зеркало в приёмной.

     Девушка пришла в себя только через три дня и обстоятельно записала все обрывки видений, которые удержало затуманенное болью и тоской сознание. Супруга главы рода внимательно прочитала описание фрагментов странных снов и вынесла суровый вердикт:

     - Из зачарованной комнаты не то, что за порог не выходи, а даже близко к запертой двери не подходи. Мы не знаем, кто играет против нас. Только вот наш враг хитёр, коварен и достаточно силён, чтобы принести много хлопот. Будь осторожна, девочка моя, - глаза вампирши были полны искреннего беспокойства за судьбу племянницы. Аэри поспешила уверить тётю, что выполнит её волю, как свою собственную.

     Оставшись одна, девушка вновь и вновь сопоставляла обрывки фраз, видений и пророчества Алёны, чтобы найти хоть какую-то точку опоры. Тут ей в голову пришла толковая идея, и она сжала пальцами оберег, оставленный Даэри на тот случай, если понадобится её личное присутствие. Долго ждать ей не пришлось.

     Супруга главы рода Пурпурный Прилив выслушала племянницу очень внимательно и задумчиво проронила:

     - В твоей догадке что-то есть, но давай не будем спешить с выводами. Всё может оказаться совсем не так просто, как тебе по доброте душевной показалось, - Даэри быстро сделала пометки в зачарованном Морсом и Мегером блокноте для записей и стремительно вышла.

     Она оставила Аэри в плену совсем уж невесёлых дум. Ламия чуяла, что все её видения описывают истинное положение дел. Потом принялась по памяти зарисовывать то место, где держали Олега. Почему-то была уверена, что если ей дадут подробную карту канализации, сможет сказать, где именно оно находится.

     Странное предчувствие близкой беды снова кольнуло точно острой иглой. С этим девушка уже не смогла смириться и снова вызвала тётю и попросила привести в зачарованный покой Танатоса и бога мести.

     Фурий выслушал референта в полном молчании и задумчиво проронил:

     - Если Олег - твоя Истинная Пара, чего бы очень не хотелось, твой план может увенчаться успехом. К сожалению, учитывая все нюансы его отношения ко всем, кто не родился оборотнем, вы можете вполне не ужиться под одной крышей. В этом случае, сможешь преуспеть там, где остальные потерпели позорное поражение.

     Полковник Морс и Влад быстро расстелили карту на столе, и вскоре Аэри стала медленно водить ладонью над бумагой, следуя за отголосками своих сонных видений. Амулет старшего Загорского брать в руки она не стала. Слишком уж была высока вероятность того, что та ведьма узнает, что её попросту ловко обвели вокруг пальца.

     - Кажется, я нашла, - в чёрных глазах уже разгорались искры азарта. - Это где-то недалеко от главного коллектора. Совсем. Только там вокруг такая запутанная сеть колдовских пут, что найти его, если не знать, где точно оно расположено, практически невозможно. Амулет Олега помешает вам прийти на помощь вовремя. В полнолуние последние искры разума погаснут в голове наследника рода Загорских, и он пойдёт и убьёт того, с кем рядом цветёт 'ядовитая роза' из предсказания Алёны Алый Закат.

     Влад, который чувствовал, что с братом что-то совсем не так, уже и не пытался скрыть собственное беспокойство. Он метался по приёмной, как волк, окружённый оградой из верёвок с красными флажками. В его обычно спокойном голосе временами проскакивало нечто, сильно смахивающее на тоскливый вой загнанного в угол волка.

     Аэри запечатлела мысленную карту в памяти Мегера и Влада и снова вернулась к размышлениям на тему того, кем может быть эта неуловимая 'ядовитая роза за левым плечом'...

     Мужчины решили не откладывать спасательную операцию в долгий ящик. Собрав небольшой отряд, переместились через зеркало так близко к месту заточения старшего Загорского, как только смогли. Бесчувственное тело детектива лежало кучей тряпья прямо в грязной луже. В углу рта пузырилась странная зелёная пена. Лишь слабо вздымающаяся и опадающая грудь свидетельствовала, что пленник ещё жив.

     Олега уложили на носилки, накрыли одеялом и торопливо вынесли вон. Нужно было поскорее передать его в руки специалистов по проклятьям и ядам. Пока пропавшего оборотня приводили во вменяемое состояние, прошли долгие две недели.

     Мегер, предчувствуя затишье перед грандиозной бурей, поделился своими опасениями с Морсом:

     - Уверен, расслабляться преждевременно. Очень скоро 'ядовитая роза' сделает новый ход в этой многоходовой шахматной партии.

     - По делу она у нас проходит как 'Дама Пик'. Предсказания баньши слишком туманны, чтобы нащупать хотя бы одну ниточку, которая приведёт нас к этой особе. Да и сама Алёна Алый Закат потом не помнит, о чём пророчествовала всего пару мгновений назад. Естественно, мы не имеем права сказать старшему Загорскому, что Аэри жива.

     - Да, иначе за её жизнь я не дам и ломаного медяка, - бог смерти не скрывал, что ситуация слишком запутанная, чтобы успеть разгадать этот клубок интриг до того, как Юпитер потеряет терпение и вызовет их обоих на ковёр за недостаточное рвение на ниве Закона.

     Олег практически не находился в офисе, буквально роя землю лапами. К сожалению, улик на местах прошлых преступлений практически не было. Молодой оборотень стал угрюмым и неразговорчивым. Даже Владу было практически невозможно вытянуть у него хотя бы одно лишнее слово. Одна неделя показывала хвост за другой, а в городе совершенно ничего не происходило.

     Мегер продолжал кропотливо изучать все данные, которые им удалось добыть, но происшествия напрочь отказывались складываться в единый паззл. Фурий мысленно рвал и метал, но не позволял эмоциям отразиться на каменно-невозмутимом лице. Только вот коллеги слишком давно и хорошо знали своё начальство, поэтому сразу почуяли, что дело пахнет керосином.

     Лаор прилежно вычерчивал на полу кабинета поисковую пентаграмму, небрежно закатав лежащий на полу палас. Тот непременно бы помешал в кропотливой работе. Угольный стержень негромко поскрипывал, соприкасаясь с фанерой, которой был из соображений целесообразности застелен пол. Ламий попытался замкнуть контур рисунка, но что-то помешало ему это сделать. Решив ничего не трогать, он сразу же вызвал специалистов Танатоса.

     Незнакомый черноволосый сид долго что-то шептал, распыляя в воздухе серебристый порошок, пока остальные ждали его вердикта в коридоре.

     Наконец, он с донельзя уставшим видом чуть ли не вывалился в коридор. Зелёные глаза веяли январской стужей:

     - Откуда у простой смертной ведьмы мог оказаться текст проклятия 'Воды Стикса'? Его не пускали в ход с седых со времён восстания жрецов в Атлантиде, которое и привело к гибели целый континент из-за последствий слишком частого применения, - он встревоженно посмотрел сначала на Танатоса, потом на Мегера. - Я - лишь детектор. Распутывать плетения лучше поручить эльфу. Дополнительные чары гарантируют, что ламию или оборотню не поздоровится, если сунет нос не в своё дело.

     - Спасибо, Эринэль. Лирдиль, уверен, поможет нам справиться с этим затруднением. Честно говоря, даже не знаю, кому ещё можно поручить такое деликатное и опасное дело, - бог смерти взъерошил густые чёрные волосы и неохотно признался. - Мы топчемся на месте. Фактов и вещдоков настолько мало, что практически невозможно воссоздать цельную картину цепочки преступлений.

     - Главное, не вздумайте играть со временем, пытаясь компенсировать нехватку ниточек, - светло-зелёные глаза мрачно глядели на мир с побледневшего от усталости лица. - За смертной ведьмой стоит кто-то помогущественнее. Этот некто пользуется незаслуженным доверием, но кто он или она, сказать не берусь. Защита там очень продуманной оказалась. Колдовской фон не несёт и остаточных следов волшбы. Вот это уже совсем странно. Ума не приложу, кому по силам подобное и, главное, зачем.

     - Да уж, чем дальше в лес, тем толще волки, - Мегер с досадой поморщился и взъерошил рыжую шевелюру. - Каждая улика или догадка вместо ответов приносят новый гурт вопросов. Если не размотаем этот клубок интриг, мало нам не покажется. Юпитер особым терпением никогда не отличался. Как в армии: разберётся, как следует, и накажет, кого попало...

     - Всё, как обычно, - на лице сида вспыхнула и погасла проказливая улыбка, было видно, что он вымотался до предела и держится на ногах исключительно из чувства долга перед Танатосом. - Века пробегают над нашими бедовыми головами, но не меняется только нрав Отца Богов. - Если мои особые таланты больше не нужны, то я прямо сейчас напишу подробный отчёт по результатам сканирования чар и отправлюсь на боковую.

     - Конечно, все эти ведьмины пляски слишком дорого нам обходятся. Знать бы ещё, кто дёргает эту наглую смертную за верёвочки, оставаясь в тени, - бог смерти тяжело вздохнул, прекрасно понимая, что в случае фиаско с расследованием, мало не покажется никому. Зевс не признавал неудач и требовал от всех работы буквально на износ.

     Получив отчёт в трёх экземплярах, Морс отпустил Эринэля лей Картиэля отдыхать. Сам же осел в кресло и принялся дотошно изучать результаты сканирования. Тем же самым сейчас был занят и бог мести. За этим занятием их и застал Олег Загорский. Оборотень был ещё бледен и не полностью пришёл в норму после мнимой гибели Аэри Пурпурный Прилив. Изумрудные глаза потухли, но в них горела жажда крови.

     - Я, конечно, прекрасно понимаю тебя и сочувствую, - Мегер отложил в сторону очередной лист документа. - Только если ты и дальше будешь слишком предаваться горю, буду вынужден отстранить тебя от расследования и снова отправить на лечение. Нервишки у тебя явно пошаливают. Оборотни в таком состоянии потенциально опасны даже для собственного клана.

     - Я найду ту ведьму, а потом буду лично рвать клыками её тощую шею! - по телу молодого мужчины пробежала волна трансформации, начиная переводить его в боевую ипостась.

     - Следователь Загорский-старший, немедленно прекратите отращивать клыки! - голос Морса хлестнул начавшего терять контроль подчинённого точно ременная плеть Тизифоны. - Мне казалось, что вы понимаете, что в таком состоянии ничего не сможете предпринять. Я не позволю вам завалить дело только потому, что у вас личная трагедия! Свою потерю оплачете в гордом одиночестве, как и положено мужчине вашей расы. Выплеснете боль на Луну тоскливым воем, успокоитесь и будете жить дальше!

     - Вы не понимаете, Танатос. Эта ламия была моей Истинной Парой. По нашим законам я должен был беречь её пуще собственной жизни! Вместо этого только и делал, что пытался оскорбить или унизить! Моя спесь не дала мне вовремя прозреть. Все остальные женщины не подарят мне счастья. У оборотней всё не так просто, как у других рас.

     - Тем больше резонов распутать этот клубок ядовитых змей и примерно наказать виновных! - в голосе Мегера звенела сталь остро отточенного клинка.

     Фурию было безмерно жаль Олега Загорского, но он не имел никакого права даже намекнуть бедолаге, что Аэри не умерла. Иначе 'ядовитая роза за левым плечом' оборотня, обидевшего молодую смертную ведьму, могла затаиться и избежать заслуженного наказания за свои преступления. Этого бог мести не простил бы ни себе, ни подчинённым никогда. Девиз: 'Любое зло должно быть наказано!' никто не отменял. Запоздало мужчина подумал, что не помешает привлечь и сестёр к расследованию. Может, устроив мозговой штурм, они смогут найти хоть малейшую зацепку. Дело принимало настолько дурной оборот, что последствия могли быть грандиозными не только для современных людей, но и для небожителей. Ситуация уже не просто неприятно смердила, а откровенно пованивала тем самым керосином, грозя перерасти в катастрофу, как минимум, местного масштаба.

     Супруга главы рода Пурпурный Прилив выслушала девушку очень внимательно и задумчиво проронила:

     - В твоей догадке что-то есть, но давай не будем спешить с выводами. Всё может оказаться совсем не так просто, как тебе по доброте душевной показалось, - Даэри быстро сделала пометки в зачарованном Морсом и Мегером блокноте для записей и стремительно вышла.

     Она оставила племянницу в плену совсем уж невесёлых дум. Ламия чуяла, что все её видения описывают истинное положение дел. Аэри принялась по памяти зарисовывать то место, где держали Олега. Почему-то была уверена, что если ей дадут подробную карту канализации, сможет сказать, где именно оно находится.

     Странное предчувствие близкой беды снова кольнуло точно острой иглой. С этим девушка уже не смогла смириться и снова вызвала тётю и попросила привести в зачарованный покой Танатоса и бога мести.

     Фурий выслушал референта в полном молчании и задумчиво проронил:

     - Если Олег - твоя Истинная Пара, чего бы очень не хотелось, учитывая все нюансы его отношения ко всем, кто не родился оборотнем. Ты сможешь преуспеть там, где остальные потерпели позорное поражение.

     Полковник Морс и Влад быстро расстелили карту на столе, и вскоре Аэри стала медленно водить над бумагой, следуя за отголосками своих сонных видений. Амулет старшего Загорского брать в руки она не стала. Слишком уж была высока вероятность того, что та ведьма узнает, что её попросту ловко обвели вокруг пальца.

     - Кажется, я нашла, - в чёрных глазах уже разгорались искры азарта. - Это где-то недалеко от главного коллектора. Совсем. Только там вокруг такая запутанная сеть колдовских пут, что найти его, если не знать, где точно оно расположено, практически невозможно. Амулет Олега помешает вам прийти на помощь вовремя. В полнолуние последние искры разума погаснут в голове наследника рода Загорских, и он пойдёт и убьёт того, с кем рядом цветёт 'ядовитая роза' из предсказания Алёны Алый Закат.

     Влад, который чувствовал, что с братом что-то совсем не так, уже и не пытался скрыть собственное беспокойство. Он метался по приёмной, как волк, окружённый оградой из верёвок с красными флажками. В его обычно спокойном голосе временами проскакивало нечто, сильно смахивающее на тоскливый вой загнанного в угол волка.

     Аэри запечатлела мысленную карту в памяти Мегера и Влада и снова вернулась к размышлениям на тему того, кем может быть эта неуловимая 'ядовитая роза за левым плечом'...

     Мужчины решили не откладывать спасательную операцию в долгий ящик. Собрав небольшой отряд, переместились через зеркало так близко к месту заточения старшего Загорского, как только смогли. Бесчувственное тело детектива лежало кучей тряпья прямо в грязной луже. В углу рта пузырилась странная зелёная пена. Лишь слабо вздымающаяся и опадающая грудь свидетельствовала, что пленник ещё жив.

     Олега уложили на носилки, накрыли одеялом и торопливо вынесли вон, чтобы поскорее передать в руки специалистов по проклятьям и ядам. Пока пропавшего оборотня приводили во вменяемое состояние, прошли долгие две недели.

     Мегер, предчувствуя затишье перед грандиозной бурей, поделился своими опасениями с Морсом:

     - Уверен, расслабляться преждевременно. Очень скоро 'ядовитая роза' сделает новый ход в этой многоходовой шахматной партии.

     - По делу она у нас проходит как 'Дама Пик'. Предсказания баньши слишком туманны, чтобы нащупать хотя бы одну ниточку, которая приведёт нас к этой особе. Да и сама Алёна Алый Закат потом не помнит, о чём пророчествовала всего пару мгновений назад. Естественно, мы не имеем права сказать старшему Загорскому, что Аэри жива.

     - Да, иначе за её жизнь я не дам и ломаного медяка, - бог смерти не скрывал, что ситуация слишком запутанная, чтобы успеть распутать этот клубок интриг до того, как Юпитер потеряет терпение и вызовет их обоих на ковёр за недостаточное рвение на ниве Закона.

     Олег практически не находился в офисе, буквально роя землю лапами. К сожалению, улик на местах прошлых преступлений практически не было. Молодой оборотень стал угрюмым и неразговорчивым. Даже Владу было практически невозможно вытянуть у него хотя бы одно лишнее слово. Одна неделя показывала хвост за другой, а в городе совершенно ничего не происходило.

     Мегер продолжал кропотливо изучать все данные, которые им удалось добыть, но происшествия напрочь отказывались складываться в единый паззл. Фурий мысленно рвал и метал, но не позволял эмоциям отразиться на каменно-невозмутимом лице. Только вот коллеги слишком давно и хорошо знали своё начальство, поэтому сразу почуяли, что дело пахнет керосином.

     Лаор вычерчивал на полу кабинета поисковую пентаграмму, небрежно закатав лежащий на полу палас, чтобы тот не мешал кропотливой работе. Угольный стержень негромко поскрипывал, соприкасаясь с фанерой, которой был из соображений целесообразности застелен пол. Ламий попытался замкнуть контур рисунка, но что-то помешало ему сделать это. Решив ничего не трогать, он сразу же вызвал специалистов Танатоса.

     Незнакомый черноволосый сид долго что-то шептал, распыляя в воздухе серебристый порошок, пока остальные ждали его вердикта в коридоре.

     Наконец, он с донельзя уставшим видом чуть ли не вывалился в коридор. Зелёные глаза веяли январской стужей:

     - Откуда у простой смертной ведьмы мог оказаться текст проклятия 'Воды Стикса'? Его не применяли со времён восстания жрецов в Атлантиде, которое и привело к гибели целый континент из-за последствий слишком частого применения, - он встревоженно посмотрел сначала на Танатоса, потом на Мегера. - Я - лишь детектор. Распутывать плетения лучше поручить эльфу. Дополнительные чары гарантируют, что ламию или оборотню не поздоровится, если сунет нос не в своё дело.

     - Спасибо, Эринэль. Лирдиль, уверен, поможет нам справиться с этим затруднением. Честно говоря, даже не знаю, кому ещё можно поручить такое деликатное и опасное дело, - бог смерти взъерошил густые чёрные волосы и неохотно признался. - Мы топчемся на месте. Фактов и вещдоков настолько мало, что практически невозможно воссоздать картину цепочки преступлений.

     - Главное, не вздумайте играть со временем, пытаясь компенсировать нехватку ниточек, - светло-зелёные глаза мрачно глядели на мир с побледневшего от усталости лица. - За смертной ведьмой стоит кто-то помогущественнее. Человек этот пользуется незаслуженным доверием, но кто он или она, сказать не берусь. Защита там очень продуманной оказалась. Колдовской фон не несёт и остаточных следов волшбы. Вот это уже совсем странно. Ума не приложу, кому по силам подобное и, главное, зачем.

     - Да уж, чем дальше в лес, тем толще волки, - Мегер с досадой поморщился и взъерошил рыжую шевелюру. - Каждая улика или догадка вместо ответов приносят новый гурт вопросов. Если не размотаем этот клубок интриг, мало нам не покажется. Юпитер особым терпением никогда не отличался. Как в армии: разберётся, как следует, и накажет, кого попало...

     - Всё, как обычно, - на лице сида вспыхнула и погасла проказливая улыбка, было видно, что он вымотался до предела и держится на ногах исключительно из чувства долга перед Танатосом. - Века пробегают над нашими бедовыми головами, но не меняется только нрав Отца Богов. - Если мои особые таланты больше не нужны, то я прямо сейчас напишу подробный отчёт по результатам сканирования чар и отправлюсь на боковую.

     - Конечно, все эти ведьмины пляски слишком дорого нам обходятся. Знать бы ещё, кто дёргает эту наглую смертную за верёвочки, оставаясь в тени, - бог смерти тяжело вздохнул, прекрасно понимая, что в случае фиаско с расследованием, мало не покажется никому. Зевс не признавал неудач и требовал от всех работы буквально на износ.

     Получив отчёт в трёх экземплярах, Морс отпустил Эринэля лей Картиэля отдыхать. Сам же осел в кресло и принялся дотошно изучать результаты сканирования. Тем же самым сейчас был занят и бог мести. За этим занятием их и застал Олег Загорский. Оборотень был ещё бледен и не полностью пришёл в норму после мнимой гибели Аэри Пурпурный Прилив. Изумрудные глаза потухли, но в них горела жажда крови.

     - Я, конечно, прекрасно понимаю тебя и сочувствую, - Мегер отложил в сторону очередной лист отчёта. - Только если ты и дальше будешь слишком предаваться горю, буду вынужден отстранить тебя от расследования и снова отправить на лечение. Нервишки у тебя явно пошаливают. Оборотни в таком состоянии потенциально опасны даже для собственного клана.

     - Я найду ту ведьму, а потом буду лично рвать клыками её тощую шею! - по телу молодого мужчины пробежала волна трансформации, начиная переводить его в боевую ипостась.

     - Следователь Загорский-старший, немедленно прекратите отращивать клыки! - голос Морса хлестнул начавшего терять контроль подчинённого точно ременная плеть Тизифоны. - Мне казалось, что вы понимаете, что в таком состоянии ничего не сможете предпринять. Я не позволю вам завалить дело только потому, что у вас личная трагедия! Свою потерю оплачете в гордом одиночестве, как и положено мужчине вашей расы. Выплеснете боль на Луну тоскливым воем, успокоитесь и будете жить дальше!

     - Вы не понимаете, Танатос. Эта ламия была моей Истинной Парой. По нашим законам я должен был беречь её пуще собственной жизни! Вместо этого только и делал, что пытался оскорбить или унизить! Моя спесь не дала мне вовремя прозреть. Все остальные женщины не подарят мне счастья. У оборотней всё не так просто, как у других рас.

     - Тем больше резонов распутать этот клубок ядовитых змей и примерно наказать виновных! - в голосе Мегера звенела сталь остро отточенного клинка.

     Фурию было безмерно жаль Олега Загорского, но он не имел никакого права даже намекнуть бедолаге, что Аэри не умерла. Иначе 'ядовитая роза за левым плечом' оборотня, обидевшего молодую смертную ведьму, могла затаиться и избежать заслуженного наказания за свои преступления. Этого бог мести не простил бы ни себе, ни подчинённым никогда. Девиз: 'Любое зло должно быть наказано!' никто не отменял. Запоздало мужчина подумал, что не помешает привлечь сестёр к расследованию. Может, устроив мозговой штурм, они смогут найти хоть малейшую зацепку. Дело принимало настолько дурной оборот, что последствия могли быть грандиозными не только для современных людей, но и для небожителей. Ситуация уже не просто неприятно смердила, а откровенно пованивала тем самым керосином, грозя перерасти в катастрофу, как минимум, местного масштаба.

     Наследник альфы рода Загорских стремительно вышел вон. Едва получил сообщение о том, что в маго-колдовской криминалистической лаборатории Морса получили первые результаты анализа странной дряни. Её затаившиеся до поры до времени злоумышленники навешали не только на него самого, но и на кабинет директора 'Мухомора'.

     Влад, обменявшись встревоженными взглядами с Мегером, отправился следом. Кто знает, в какую ещё передрягу мог влипнуть его бедовый старший брат. Мрачность и неразговорчивость Олега начинала сильно угнетать второго наследника. Правда, он прекрасно понимал, что сейчас не подходящее время для того, чтобы попытаться подвигнуть того на откровенность.

     Эринэль лей Картиэль был непривычно мрачен. Увидеть сида в необычном для него настрое для обоих оборотней оказалось сродни шоку. В светло-зелёных глазах застыло непередаваемое выражение из смеси гнева и крайней степени душевной и физической усталости.

     - Это дело с каждой новой уликой только запутывается, - выдохнул он, раздражённо дёрнув заострённым ухом. - Пройдёмте в мой кабинет. Не стоит толковать о подобных вещах там, где нас могут подслушать. Тайны следствия должны ими и оставаться вплоть до вынесения окончательного приговора! - самый талантливый детектор Танатоса стал быстро удаляться в сторону своей территории в 'мрачном царстве полковника Морса', как местное отделение окрестили сами сотрудники.

     Предложив гостям присесть и попросив лару-секретаршу сварить всем кофе, Эринэль начал свой неторопливый рассказ:

     - В общем, как я и говорил, всё это маго-колдовское безобразие создано из трёх видов плетений. В качестве стержня использовано проклятие 'Воды Стикса'. Именно поэтому мы не сможем узнать имя того шутника, который заварил дурно пахнущую кашу с привлечением запрещённых приёмов. Юпитер уже на грани полной утраты и без того скудных остатков терпения. Если гроза разразится, не охваченных не останется. Даже Марс и Беллона предоставили своё оборудование для того, чтобы избежать огласки и неизбежного в этом случае скандала.

     Братья принялись обстоятельно изучать результаты глубокого тестирования, став такими же мрачными, как и сид-детектор. Олег, с удивлением заметил, что как только вся информация перекочевала в недра его памяти, распечатка осыпалась пеплом.

     Потом внезапно сид побледнел, как бывало в тех случаях, когда имело место адресно наведённое проклятье. Только большого вреда волшба из арсенала современной смертной ведьмы ему принести никак не смогла, даже усиленная чёрной магией. Врождённый целительский дар сразу же навёл в его организме полный порядок. Сделав небольшой глоток ароматного напитка, Эринэль собрался с мыслями и начал рассказ.

     - Все плетения, сами по себе, достаточно безопасны. А вот вместе, да особенно на базе проклятья 'Воды Стикса', они способны сначала свести с ума жертву, а потом и убить. Причём так, что ни несчастный, ни его окружение ничего не заметят вплоть до самого последнего мгновения, - мужчина раздражённо повёл острым ухом. - На моё счастье, проклятье, которым меня одарили, рассчитано только на ламий, оборотней и людей.

     Олег Загорский посмотрел на собеседника сумрачным взглядом и проронил:

     - Когда я найду тех, кто виноват в гибели Аэри, мало им не покажется, - он сжал ручку, которой делал пометки в блокноте с такой силой, что корпус разлетелся на мелкие осколки.

     - Сначала тебе надо полностью справиться с последствиями передряги, в которую угодил. Не обольщайся, что всё уже закончилось, как бы сильно не желал этого, - живой детектор с досадой поморщился, ощутив всплеск магического и колдовского фона сразу в нескольких районах города. - Я пошлю сотрудников оперативного отдела на места резко возросшей активности. Абсолютно точно, что это интересующие нас лица. Узор 'Воды Стикса' невозможно перепутать ни с чем другим. Олег, полковник Морс запретил вам с братом появляться на местах преступления в одиночку. Это может быть неоправданно опасно... Надеюсь, мы правильно поняли друг друга. Иначе высокое начальство грозилось не только отстранить вас обоих от ведения расследования, но и посадить под замок, как ценных фигурантов по этому безобразию!

     Оба оборотня помрачнели, но согласно кивнули вечно взлохмаченными башками. Уж кто-кто, а они прекрасно понимали, что спорить с небожителями себе дороже. Эринэль торопливо допил остывающий кофе и с тихим вздохом плавно встал на ноги. Ему предстояло вместе с остальными подчинёнными Танатоса отправиться на места возможных, как минимум, беспорядков.

     Олег сразу заметил странную книгу, которая начинала жарко полыхать в разведённом в жаровне огне, заполненный каким-то порошком болотного цвета. Решив, что позволить потерять себе даже одну улику они не могут, сунул руку прямо в пламя. Выудив добычу, прошептал несколько заветных слов, останавливая горение и исцеляя страшные ожоги, которые получил во время этой неприятной процедуры.

     - Влад, как думаешь, не просто так её хотели спалить? Только вот трогать сами мы свою находку не станем. Для ламий и оборотней это может быть неоправданно опасно. Осмотрим эту клетушку и вернемся в офис к Танатосу. Такие вещи требуют повышенного уровня защиты при работе с ними, - старший Загорский с момента мнимой гибели Аэри буквально места себе не находил. - Эринэль, просканируй, будь добр, её на скрытые ловушки. Потом я передам ценную улику под крылышко спецов Морса и сразу вернусь обратно.

     Лицо сида стало совершенно бесстрастным, а взгляд отсутствующим. Так бывало всегда, когда он врубал свой редкостный дар на полную катушку. Отлынивать он не привык, поэтому начальство частенько отправляло перетрудившегося сотрудника в Элизиум на пару-тройку дней. Последствия перенапряжения врождённых способностей частенько приводили того к крупным неприятностям.

     Над не слишком толстым фолиантом, судя по всему старинным и даже рукописным, сгустился туман. Потом он сформировался в кисть руки, которая показала обоим оборотням роскошную фигу. Живой детектор с тихим стоном осел на пол, потеряв сознание. Лишь специальные чары, выпущенные младшим Загорским не дали в очередной раз защите, наложенной на находку, превратить её в горстку мелкого пепла.

     Братья сработали оперативно: мгновенно переместили пострадавшего и ценную улику в кабинет бога смерти. Сида отправили в медицинский блок. Колдовскую книгу со всеми принятыми предосторожностями скопировали в нескольких экземплярах. Несколько копий и оригиналы были отправлены на хранение к Орку в сейф, который был не менее надёжен, чем хранилища Отца и Матери Богов.

     Эринэль впал в привычное состояние, похожее на летаргический сон, которое неизбежно наступало в подобных случаях. Танатос долго исследовал опасную находку, а потом выдал совсем уж неутешительный вердикт:

     - Человеческая магия. Фолиант времен расцвета Атлантиды. А мы наивно думали, что уничтожили все книги и их копии, - в глазах цвета полуночи разгоралось выражение обречённости. Дело уже не просто пахло, а откровенно воняло тем самым керосином. Оно могло привести к фатальным последствиям, если вовремя не вмешаться.

     Олег Загорский вместе с братом поспешили вернуться обратно, прихватив с собой брата. Неясные предчувствия того, что очень скоро ещё одна ниточка безвозвратно растворится в равнодушных водах Леты. Этого он допустить не собирался. Оборотень запоздало пожалел, что был недостаточно чуток и прошляпил собственную Истинную Пару, которая оказалась из презираемого им племени ламий.

     Пока Влад старательно обследовал вместе с остальными каждый дюйм места преступления, его старший брат выпустил на волю хвалёное чутьё своего рода и осторожно стал пробираться туда, куда его властно потянуло. Конечно, на этот раз он был обвешан защитными амулетами и сеточками охранных заклятий так, что ему практически ничего не угрожало.

     В полутёмном закутке, полном пыли и паутины, куда никто из них пока не удосужился заглянуть, послышался едва слышный всхлип... Олег, осторожно пробираясь среди груд пыли и паутины, оказался в самом дальнем углу подсобного помещения. На груде ветоши в полубессознательном состоянии лежала незнакомая ламия. Полуистлевшая одежда висела лоскутами. Он не сразу понял, что клыкастая особа близка к тому, чтобы отправиться на свидание к Паркам.

     Осторожно распутав наложенные чары, поднял истощённое тело на руки и вынес вон. Найти зеркало оказалось не сложно. Вскоре Даэри Пурпурный Прилив уже вовсю хлопотала над своей бедовой племянницей. Супруга главы рода, не скрывая своего раздражения, фырчала:

     - Вот безголовая девчонка! Снова вляпалась по самые уши!

     На глазах у обоих оборотней несчастная интриганка Мадэри Пурпурный Прилив осыпалась пеплом, как те бумаги в салоне 'Молот Ведьм'. Тётка Аэри коротко всхлипнула, сразу поняв, что она уже ничем не сможет помочь погибшей родственнице. Та слишком часто играла с огнём и, увы, дело окончилось фатальным для неё исходом.

     И на этот раз больше ничего не обнаружили. Только остаточный фон проклятья 'Воды Стикса'. Правда, наблюдались ещё обрывки так и не идентифицированных заклинаний. К сожалению, Эринэль лей Картиэль временно выбыл из строя к вящей досаде Танатоса и Мегера.

     - Надо успеть проверить все места всплесков маго-колдовского фона. Мы не имеем права рисковать никем из тех, за чью безопасность отвечаем не только перед Юпитером и Юноной, но и перед Парками и Орком... - в голосе Танатоса уже проскакивали откровенные нотки тревоги.

     - Очень интересно, как злоумышленникам удалось обойти маго-колдовскую сигнализацию? - Мегер неосознанно взъерошил непокорные рыжие пряди, он предчувствовал, что это дело ещё очень далеко от раскрытия. - Мне не даёт покоя 'ядовитая роза за левым плечом' и эта смертная ведьма. Олег не помнит, ка кона выглядит. На него наложили 'Воды Стикса'. Даже всестороннее сканирование в этом случае не даст положительных результатов. Все события стёрты настолько эффективно, что восстановлению не подлежат. Надеюсь, Даэри, тебе удастся отыскать хоть одну ниточку, ведущую от твоей погибшей племянницы к тому, кто устроил нам такую славную 'вечеринку в Элизиуме'!

     Зеркало в кабинете Морса затуманилось, предвещая появление кого-то из доверенных сотрудников. Вывалившийся оттуда Лаор, позеленевший от усталости, молча положил на стол к высокому начальству пакетик с ещё одним волосом и обломок камня из кладки старинного здания, на котором был нанесён чёрточками какой-то странного вида узор. Старший брат Аэри потёр виски и пожаловался:

     - Чую, попьют нам эти 'роза' и ведьма крови и нервы помотают на всю катушку... Давненько не сталкивался с шумерскими заклинаниями. Хотя, тут можно хоть что-то попытаться узнать. Хорошо ещё, что сам ритуал провели совсем недавно. Закопанных заживо три пары ламий, оборотней и обычных людей нам удалось вовремя откопать. Правда, состояние их рассудка оставляет желать лучшего, но эльфы сказали, что за неделю приведут их в норму. Охрану там поставили такую, что и блоха не проскочит. Только совсем не уверен, что они смогут рассказать что-то ценное. На них не применяли проклятье 'Воды Стикса', значит, не видели никого из тех, кто руководит этой кровавой пирушкой, - вампир с досадой поморщился, так как был вынужден признать, что им снова мастерски утёрли нос.

     - Да уж, 'кукловод' - достойный уважение противник, - Танатос был достаточно мудр, чтобы признать простую истину. Их враг не только чертовски умён, но и искушён в плетении многоходовых интриг и умении ловко прятаться в тени. - Он, не задумываясь, избавляется от рядовых исполнителей, обрывая любую ниточку, которая может попасть к нам в руки и привести к нему или к ней...

     Даэри долго принюхивалась и ощупывала подверженный действию осветлителя волосок, найденный на месте преступления:

     - С ходу могу подтвердить только одно: мнимая блондинка на месте преступления была одна и та же. Большего сказать, пока что, не могу. 'Воды Стикса' - надёжная печать для любой тайны... Клянусь, я найду тех, кто виноват в смерти Мадэри! И очень жестоко отомщу за то, что она так глупо и страшно погибла! У меня были большие планы на брачные перспективы этой дурочки! Пурпурный Прилив никогда не оставляет без возмездия нанесённый своим детям вред! - в дневном свете угрожающе сверкнули резко удлинившиеся в одно мгновение клыки супруги главы старинного аристократического ламийского рода.

     - Эри, - в голосе бога смерти плескались усталость и раздражение. - Мстить лучше на холодную голову. Иначе нас будут и дальше водить за нос. Мне совсем не хочется попасть под такой же разнос, который воспоследовал за восстанием магов в Атлантиде и той кровавой резнёй в Шумере... На этот раз он будет даже сильнее. От этого темного дельца страдают не только нелюди, но и современные смертные. Паркам, вряд ли, придётся по вкусу, что кто-то самовольно делегировал их обязанности.

     - Подобного рода кадров подобные мелочи не занимают, - Мегер сейчас был больше всего похож на охотничьего сокола, кружащего над притихшим от ужаса лесом. - Итак, нам надо нарыть любой след. Очень скоро Отец Богов потребует конкретных результатов. Увы, нам сейчас нечем порадовать Зевса... Если ещё и Юнона потеряет терпение, то всех последствий очередного катаклизма предугадать не сможет никто...

     Лаор нахмурился, явно пытаясь поймать за хвост пролетающую мимо мысль. Потом неуверенно проронил:

     - Узнать бы, кому принадлежит волосок, и допросить до того, как Ядовитая Роза снова нанесёт подлый удар. Если она за левым плечом у оборотня, который нас интересует и проходит, как 'Поганый Мухомор' по тому посланию, то, скорее всего, она такого же рода племени. Разве что, другого вида.

     - Может, ты и прав, - между бровей Даэри залегла едва заметная складочка, говорившая об одном: ламия о чём-то усиленно размышляла. - Только сто процентной гарантии нет. Не удивлюсь, что наша 'Ядовитая Роза' окажется ламией или простой смертной ведьмой. У нас слишком мало фактов, чтобы сложить истинную картину реального положения дел.

     Ламий хмуро посмотрел на тётку и недовольно зашипел, увидев, как по сероватой коже левой руки зазмеилась рваная рана, очень похожая на трещину в пересохшей земле жарким летом. На краях выступила странная зеленоватая пена, точно такая же, какая была на губах у Олега Загорского, когда его нашли в невменяемом состоянии неподалёку от главного городского коллектора.

     Мегер тут же отреагировал, собрав образцы и вызвав специалиста по смертельным для Детей Ночи проклятиям. В ответ на вопросительный взгляд Танатоса, усталым голосом проронил:

     - Тут какое-то проклятье. Зная, что было наложено на Лаора, сможем получить определённые результаты. Честно говоря, плетения совершенно незнакомые. Боюсь, придётся обращаться к спецам, - и фурий помрачнел ещё больше, как бывало всегда, когда ему приходилось признаваться в собственном бессилии.

     Даэри набрала на смартфоне номер, пробежав самыми кончиками пальцев по сенсорным кнопочкам и почти промурлыкала:

     - Гекат, нам очень нужна твоя помощь. Да. Мы оказались бессильны. Да. Что-то совсем непонятное. Да. Это даже не магия атлантов. Да. Лаор пока в порядке. Да. Какая-то странная зелёная пузырящаяся пена. Очень похожа на ту, что была на губах у старшего из братьев Загорских.

     Бог колдовства клятвенно пообещал, что через полчаса будет на месте:

     - Присматривай за племянником, Эри. Если это то, о чём я подумал, то надо во что бы то ни стало найти того мага, который наслал эту гадость! Одно могу сказать точно: смертной ведьме, даже очень талантливой, такой подвиг не под силу! - змеиное шипение, проскальзывающее в глубоком сочном голосе, сразу подсказали ламии, что горе тем, кто посмел переступить незримую грань дозволенного.

     Гекат что-то прошептал над раной, сочившейся зелёной слизью, в которую проклятье превратила кровь племянника главы рода Пурпурный Прилив. С каждым улетевшим мгновением бедолаге становилось всё хуже и хуже. Сероватая кожа принимала всё более нездоровый для ламия оттенок.

     - Когда тот, кто посмел пустить в ход стигийское проклятие 'Великая Сушь', попадёт мне в руки, - зубовный скрежет Геката сразу настроил всех на нужный рабочий лад. - Найдите мне виновных! Клянусь Юпитером и Юноной, они получат по заслугам! - глаза цвета полуночи полыхнули алым. - Теперь с Лаором всё будет в порядке. К сожалению, стигийские магия и колдовство не хранят информации о том, кто их выпустил на волю. У меня есть амулеты, которые уберегут от напастей подобного рода, - и мужчина торопливо отправился в собственные владения.

     Вернувшись через полчаса, деловито раздал всем золотые амулеты с явно египетскими символами и, не проронив ни звука, ушёл. Никто из присутствующих лезть с расспросами не рискнул: слишком уж много ярости было во взгляде небожителя. Видимо странные дела, творящиеся в городе, допекли его так сильно, что он с трудом сдерживался. Входная дверь жалобно заскрипела и едва не слетела с петель, когда Гекат с размаху захлопнул её за собой. Настроение у Повелителя Чудовищ было настолько отвратительным, что боялся, что сорвётся и наломает дров. Естественно, прекрасно себе отдавал отчёт в том, что высокое начальство за подобное поведение по голове не погладит.

     Естественно, ему требовался перекрёсток в месте, где никто не увидит странного поведения обманчиво совсем молодого брюнета. Тяжело вздохнув, Гекат торопливо направился в сторону колдовского парка, пустив вперёд себя волну такой жути, что там гарантированно не будет ни одной живой души. Свидетелей ритуала пришлось бы отправить в Тартар до срока, к огромному неудовольствию сестёр-Парок. Убедившись, что никто не помешает, разжёг на прелой земле небольшой костерок из смолистых сосновых веточек и с помощью колдовства запалил странное тёмно-синее пламя, призывая на помощь своих самых жутких слуг.

     - Что прикажешь, о, Хранитель Тайн Перекрёстков Миров?! - склонившаяся до земли тварь клубилась точно болотный туман и не имела постоянной формы.

     - Мне нужно знать всё, что тебе удастся вынюхать. Тот, кто пустил в ход 'Стигийскую Сушь', - в голосе бога колдовства звенела сталь и слышались отголоски нешуточной бури.

     - Сделаю, что смогу, повелитель. Мрачных дорог и скорых ответов на ваши вопросы, господин мой, - и Царог медленно истаял под светом полной луны, оставив Геката во власти совсем невесёлых размышлений.

     Грозный как чёрная грозовая туча перед самым началом бури Гекат развеял собственные чары и торопливо вернулся в собственный замок в Тартаре. На душе у него скребли кошки, что бывало так редко, что сразу обращало на себя внимание. Рухнув в кресло у камина, бог колдовства принялся размышлять, пытаясь сопоставить те немногие факты, которые у него были, любуясь страстной пляской языков пламени. Цельная картинка никак не желала складываться воедино. Они слишком много ещё не знали, чтобы получить хоть какие-то путёвые результаты.

     Царог нырнул в потоке времени, предварительно испросив дозволения Хроноса на подобную вылазку. Бог времени мрачно посмотрел на бесформенное создание и проворчал:

     - Только, чтобы сделать приятное Гекате. Не стоит лишний раз тревожить то, что давно кануло в лету и погребено под песками ушедших мгновений, - небрежным взмахом руки он отпустил нежданного посетителя и снова погрузился в мрачные думы о том, куда катится этот мир, и что теперь с этим всем делать.

     Честно говоря, полученные результаты настроили его ещё на более минорный лад. Современный мир был слишком прагматичен и таил много подводных камней. Даже небожителям и прочим бессмертным приходилось совсем несладко. Один плохо продуманный шаг мог привести к таким неприятностям, все последствия которых предугадать было практически невозможно. Тяжело вздохнув, мужчина решил, что следует отложить, хотя бы на время, все склоки, интриги и претензии. Дело уже не просто пахло, а откровенно воняло тем самым пресловутым керосином.

     Царог переместился в то время в совсем недалёком прошлом, когда произошло первое преступление в некогда тихом городе. Втянув воздух, ищейка Геката сразу взял след и помчался выполнять поручение Повелителя Чудовищ. Только несчастный угодил в ловко расставленные сети. Древние стигийские чары 'Кольца Сета' в один превратили его в горстку зеленоватого пепла, а порыв ветра развеял горстку пыли по ветру.

     Издевательский смех прозвучал во тьме точно выстрел из пушки на пристани:

     - Я не играю в игры со Временем, но кто сказал, что не знаю, как это делать?! Восхитительно! Мне удалось снять с шахматной доски сразу две перспективные пешки! О, мой господин, даруй победу мне и моим союзникам! Тогда кровавые жертвы в твою честь переполнят могуществом душу Великого Змея! Этот город склонится перед мощью знаний Древней Стигии!

     Бог колдовства сразу понял, с Царогом случилось несчастье. Вернуть к жизни потерпевшего полного фиаско слугу и даже снять информацию о том, что произошло после безвременной кончины бедолаги, не составило труда. За окном парил знойный полдень.

     - Дело принимает совсем мерзкий оборот. Мы поклялись не вмешивать властителей Верхнего и Нижнего Египта, даже если кто-то из них нарушит древние договорённости. Сет никогда не умел играть по правилам, как рабы этого чешуйчатого гада. Я сейчас же отправляюсь с докладом к Юпитеру. Колдовство и магия Атлантиды и Древней Стигии давно находятся под строжайшим запретом практически в любом уголке современного мира.

     Смотреть на отца богов было страшно: прекрасное лицо перекосилось от гнева, точно ему приходилось угощаться, как минимум, незрелым диким лаймом.

     - Да пусть этот поганый Сет и все, кто польстился на его лживые посулы, сами удавятся от собственной спеси! Рыбью кость ему в глотку! Положение, как любит говорить Меркурий 'полная опа'! - серые глаза веяли январской стужей из-под копны чёрных волос.

     Вдали раздался оглушительный рокот недовольно ворчащего в небе грома. Это при том, что на улице ярко светило знойное июльское солнце.

     - Женщина, повергшая Царога в прах земной, точно была смертной и жрицей Сета. Кто она такая, узнать, пока что, не удалось. Хитрый змей старательно прячет все козыри в рукаве и ускользает от следящих заклятий и ищеек с завидным постоянством, - Гекат поигрывал ритуальным кинжалом для жертвоприношений, на котором ещё остались следы его собственной засохшей крови. Ею пришлось пожертвовать, чтобы его слуги смогли пересечь Грань Миров, воспользовавшись Магией Перекрёстков.

     - Ну, этот, как и Татрарус и Эребус, совсем не признаёт никаких правил. В семье, как говорят люди, не без урода... - Зевс сделал какие-то пометки в ежедневнике и поблагодарил Геката за бдительность. - Хвалю! Сразу предупредил! Не стал кота за хвост тянуть и умничать, как все остальные! Любые, даже самые незначительные новости по этому делу должны сразу же доводиться до моего сведения! Морс и Мегер так и продолжают топтаться на месте. С Лаором, надеюсь, всё в порядке? Не хотелось бы потерять ценного сотрудника из-за происков безголовой ведьмы и её господина с ядовитыми клыками и чешуйчатым телом.

     - Я вовремя успел развеять проклятье. Леди Даэри, в кои веки, вспомнила, что она отнюдь не всесильна и не бессмертна. Один телефонный звонок позволил предупредить несчастье. Жаль, что для Мадэри Пурпурный Прилив шанса уцелеть не оставили.

     - Может, призвать её тень из Тартара и допросить с пристрастием?

     - 'Стигийская Сушь' особым образом действует именно на ламий и оборотней, - Гекат тяжело вздохнул и взъерошил гриву непослушных антрацитовых волос, признавая собственное бессилие. - Те из них, кто умер под его воздействием, просто пропадают из ткани бытия. Не знаю, по силам ли трём Паркам вернуть эту безголовую девицу в строй, хотя бы в виде ларвы, мне неведомо.

     - Этим вопросом мы займёмся в первую очередь. Она могла видеть жрицу Сета, ту самую смертную ведьму.

     Даэри не скрывала своего беспокойства по поводу того, что вокруг её рода завертелась слишком уж тугая спираль интриги. Само будущее Пурпурного Прилива сейчас было под большим вопросом. Ламия была раздражена сверх всякой меры. Им таки не удалось ничего толком вызнать. Они так и продолжали бессильно топтаться на месте в рамках этого весьма дурно воняющего дельца.

     - По этому вопросу лучше обратиться к ним напрямую. Тут я ничего не могу сказать, - Повелитель Чудовищ тяжело вздохнул и принялся нашёптывать одно заклятье за другим, сплетая тугую охранную сеть вокруг всех, кого могли задеть последствия интриг Ядовитой Розы.

     Мегер и Танатос решили не откладывать в долгий ящик этот вопрос. Всем было известно, что чем больше времени прошло после события, тем сложнее нейтрализовать его последствия. Поэтому переместились в Тартар, даже не обременяя себя использованием подручных средств наподобие зеркал.

     Старшая Парка не скрывала своего беспокойства. Рыжие волосы женщины стояли практически дыбом от возмущения, а обычно зелёные глаза почернели от гнева:

     - Надо как можно скорее узнать, кто стоит за всем этим непотребством! - её младшие сёстры в это самое время принялись выяснять, какой из ритуалов поможет вернуть, хотя бы, призрак или тень Мадэри Пурпурный Прилив. - Если она расскажет, кто та жрица Сета, которая посмела использовать запретные стигийские и заклятья и магические плетения атлантов, то мы сплетём для неё новую Нить Судьбы. Только за собственные преступления придётся ответить сполна!

     Бог мести и Морс благоразумно хранили вежливое молчание. В таком состоянии Нона могла наломать таких дров, что с ней даже Отец и Мать Богов обычно не рисковали связываться.

     Самая младшая, Морта, вежливо поздоровавшись с высокими гостями, почти прошипела:

     - Без помощи Хроноса что-либо переиграть будем бессильны даже мы. Ядовитая Роза и её подручные так исковеркали саму ткань бытия, что нарушились почти все причинно-следственные связи. Будьте осторожны, привычная магия и колдовство могут давать ощутимые сбои. Только не знаю, кого лучше послать на переговоры. Уж явно не Юпитера и Юнону. Отец до сих пор зол на них, что отняли у него безграничную власть.

     - Это сейчас не важно. Если мы не забудем распри, хотя бы на время, то править в Мире Современных Людей будет именно Сет и его дети люди-змеи, - голос бога времени прозвучал надтреснуто и глухо. - Я даю разрешение Паркам изменить ткань бытия в прошлом, чтобы убрать искажение. Только вот, пока мы не вырвем ядовитые жала всем участникам этого заговора, покой нам будет только сниться, - Хронос с благодарностью принял от лары-секретарши чашку с только что сваренным кофе и стал неторопливо прихлёбывать почти обжигающий напиток без сахара и прочих изысков. Он предпочитал ничем не портить его благородный вкус, горький, как разбитые надежды.

     Морта торопливо поблагодарила древнего титана, отца Зевса, и тут же удалилась. Ритуал требовал много сил и времени, а его-то в данный момент у них почти и не осталось.

     Мегер вежливо распрощался и отправился в офис 'Мухомора'. С грустью заметил, что без Аэри тут стало совсем неуютно и тоскливо. Торопливо отогнал непрошенные сентименты и приготовился выслушать обстоятельный доклад братьев Загорских с места преступления.

     Влад выложил на стол директору пачку фотографий и принялся неторопливо объяснять, что и где находилось в момент происшествия. На закуску было несколько волос, полностью идентичных тому, который обнаружили в брачном агентстве 'Поцелуй оборотня'.

     - Может, сделать генетическую экспертизу? Меня не оставляет чувство, что и эта улика - ловкая подделка. Если они принадлежат разным смертным, то мои подозрения окажутся верными, - Олег с каждым ушедшим днём становился всё мрачнее и неразговорчивее. Он стал лишь бледной тенью того успешного и общительного наследника Загорских, которым был ещё совсем недавно.

     Мегер тяжело вздохнул, прекрасно понимая, что эту лазейку их враги тоже могли учесть и сделать так, чтобы их усилия не увенчались успехом. Поэтому высказал собственные опасения вслух:

     - Попробуйте. Только успеха я вам гарантировать не могу. Маскировать можно не только магическую или колдовскую ауру, но и изначальный генетический код. Особенно в случае смертной личности. Скорее всего, Ядовитая Роза заранее побеспокоилась, чтобы все любопытствующие так и остались с носом.

     Воодушевлённый толковой идеей Олег заметно ожил, несколько напоминая себя самого до несчастья с Аэри. Мужчина тут же умчался. Не забыл и прихватить пакетики с фрагментами, аккуратно отщипнутыми Владом от каждого волоса. Договориться со специалистами из криминалистической лаборатории корпорации 'Три Парки' было делом буквально нескольких минут.

     Младший Загорский бросил вопросительный взгляд на фурия, не зная, остаться ему в офисе или сопровождать бедового брата.

     - Ему ничего не угрожает под крылышком у Марса и Беллоны. Наши противники очень осторожны. Они не намерены дергать неизбежную смерть за усы. Там им ловить нечего. Это тебе не ламии и оборотни, с которыми им справиться не составляет ни малейшего труда, - Танатос, не скрывая собственной тревоги, допил уже остывший кофе и вежливо, поблагодарив лару, передал в её руки изящную красную фарфоровую чашку в крупный белый горох.

     Лирдиль лей Таваэль тяжело вздохнул и сокрушённо покачал головой. В глазах цвета оранжевого янтаря, в которых точно вспыхивали и гасли отблески весёлых солнечных зайчиков, застыло осознание сокрушительного фиаско. Подобное случалось в его жизни очень редко. Заместитель богини неистовства битвы в службе безопасности корпорации 'Три Парки' не стал скрывать, что столкнулся с неизвестными ему колдовскими плетениями и магическими заклинаниями:

     - Генетический код идентичен, но он мастерски модифицирован. Подписи мастеров, провернувших такой знатный фокус, не осталось. Это такая же обманка, как и подброшенный в 'Поцелуй Оборотня' амулет наследника рода Загорских. Так что, увы, ничем не могу порадовать. Это дело настолько запутанно только потому, что кто-то с завидным упорством подбрасывает нам ниточки, ведущие в никуда. Либо уничтожает реальные улики, подменяя их на качественный подлог, - тяжёлый вздох, невольно сорвавшийся с губ, сразу дал понять Олегу, что муж Ланн сильно переживает, что не смог и на полшага приблизиться к разгадке этого наглого преступления.

     Ланнан, почувствовав, что в её крови проснулся полузабытый дар пиктской ведьмы Аделы, которой она некогда была, обняла супруга за плечи. Потом неуверенно проговорила:

     - Попробуйте ещё раз поискать в брачном агентстве для двуипостасных волчьей разновидности. Обычно преступники прокалываются именно на досадных мелочах. Достаточно найти одну мельчайшую зацепку, чтобы преуспеть. Так говорит та часть меня, которая осталась от обычной человеческой колдуньи, - дочь волшебного ирландского рода Ши, кокетливо поправив водопад золотых волос, ласково поцеловала расстроенного эльфа и продолжила. - Настоятельно рекомендую произвести самый тщательный обыск в 'Молоте Ведьм'. Раиса Николаевна слишком много козырей в рукаве хранит. Только они ей и её сообщникам ничем не помогут. Парки жестоко мстят тем, кто смеет оспаривать их волю без веской причины. Не знаю, что там наколдовали, но Алёна Алый Закат не может ничего предсказать в рамках этого странного и туманного дела. Видимо, 'Ядовитая Роза за левым плечом' нашла способ сделать так, чтобы талант баньши никак не смог помочь расследованию, - она пожала красиво очерченными плечами и виновато улыбнулась Олегу Загорскому, признавая, что они так и топчутся на одном месте.

     Оборотень галантно поблагодарил за помощь и вернулся в офис 'Мухомора', чтобы принести неутешительные новости. Он был в таком бешенстве, что крепко сбитое тело так и норовило перетечь в волчью форму. Такого ощущения собственной профнепригодности ему ещё ни разу в жизни ощущать не приходилось. Мрачный вид и голос с рычащими нотками говорили яснее любых слов.

     - Успокойтесь, Олег. Даже отрицательный результат полезен для расследования, - Танатос более конструктивно относился к подобным событиям в своей тысячелетней карьере. - Вы сняли слепки с применённого колдовства и магических заклинаний? - на стол к Мегеру легли прозрачные пластины, выточенные из горного хрусталя, которые были идеальными носителями для такой деликатной информации.

     Фурий, не прикасаясь к уликам, долго изучал новые вещдоки и был вынужден согласиться:

     - Мне эти заклятья и магия не знакомы. Хотя точно могу сказать, что они родом из времён расцвета Атлантиды и древней Стигии. Можно попробовать сделать копию со всех этих плетений и с помощью нубийских и аккадских выудить хоть что-то полезное. Правда, с копий, а оригиналы непробиваемо защитить. Мы не имеем право упустить и призрачный шанс на получение даже одной ниточки к кукловоду, который дёргает всех участников этого заговора за верёвочки.

     - Сложно сказать, будет ли этот пусть успешным эффективным, но за неимением иных вариантов, попробовать стоит, - Морс сразу почуял, что это дельце попортит им много нервов и крови. - Только все исследования проводите в криминалистической лаборатории моего ведомства. Там такая охрана, что ничего не проскочит. Иначе я стражам не только башки поотрываю лично, но и порекомендую Паркам одарить вереницей таких воплощений, что Тартар покажется слаще Элизиума! - бог смерти помрачнел ещё больше, а потом отправился в свои владения. Там ему лучше думалось.

     Положение с каждым днём становилось всё более неприглядным, а выхода они до сих пор так и не нашли. Юпитер начинал стремительно терять терпение. Буря, которая разразится, если они не предоставят хотя бы одну зацепку, грозила быть такой долгой и свирепой, что позабудут небожители и их подчинённые далеко не сразу.

     Даэри, от греха подальше, решила ещё раз проведать посаженную под замок наследницу рода Пурпурный Прилив. На душе у ламии было так неспокойно и гадко, что впору было выпускать клыки и крылья. После чего с отчаянным воем нестись прочь под равнодушным светом Великого Полнолуния. Девушка ни разу не нарушила своего обещания, с упоением перелопачивая старинные фолианты, которые тётушка приносила по первому требованию.

     Аэри изучала женские египетские имена с упорством одержимой. Она не сразу осознала, что её одиночество так не вовремя нарушено.

     - Дитя моё, твоя жизнь в страшной опасности, а ты копаешься в осколках прошлого проклятой даже собственными богами Стигии! Почему, объясни мне?! - глава рода Пурпурный Прилив привыкла, чтобы на любые свои вопросы получать немедленный ответ, если он, конечно, был.

     Наследница не пожелала отвлечься от упоительного для неё исследования, поэтому старшая кровососка предпочла не устраивать разнос, а молча расположиться в кресле и немного подождать. Терпение Даэри было полностью вознаграждено всего через быстро пролетевших полчаса.

     - Кто-то пускает в ход стигийские проклятья и чёрное колдовство и запечатывает своё имя меткой Сета. Значит, надо поискать среди приближённых глав родов оборотней не человека, женщину. Скорее всего, она скрывает, что тоже имеет иную ипостась. Возможно, первоначальное имя адаптировано под культуру этих мест. Раз мы имеем дело с 'Ядовитой Розой', то надо посмотреть, какие стигийские имена означают в переводе именно 'цветок'. Потом полковник Морс и Мегер пробьют по своим каналам всех и окружения их и ламийских общин. Думаю, что моя идея может оказаться здравой, - девушка лучилась от радости, понимая, что, возможно, нашла ту призрачную ниточку, которую их опасный враг мог упустить из вида.

     - И у тебя есть ответ на этот вопрос, девочка моя? - жена главы Пурпурного Прилива не переставала удивляться криминалистическим талантам любимой племянницы.

     - Возможно, есть и другие варианты, но пока я нашла только эти: Амизи, Захра, Харер. Но не стоит искать полного совпадения. Интриганка прекрасно понимает, что малейшая зацепка может вывести полицию на её след. Она очень умна, осторожна и изворотлива, - тут младшая ламия высказала вслух то, что нашептало обострившееся за годы жизни в мире современных людей чутьё. - Она ускользает, точно змея. Дочери Сета, как раз и имели вторую ипостась в виде ядовитой гадины или удава, душившего свои жертвы. Змеелюди всегда были немногочисленны и старались не афишировать своего существования. Кстати, имя может быть только похоже на стигийское, но не обязательно означать 'цветок'.

     - Аэри. Ты невозможна. Иногда для меня практически невозможно понять ход твоих рассуждений, милая, - Даэри очень не любила чувствовать себя глупой, но в обществе племянницы частенько испытывало подобное неприятное ощущение. - Давай перестрахуемся. Я перепишу все твои рассуждения на бумагу. Наложу охранные чары и передам начальству. Пусть у них голова болит о том, что делать со всем этим богатством. Они за это зарплату получают. У меня и без этого хлопот выше крыши. В мои обязанности входит хранить Пурпурный Прилив от исчезновения. Надеюсь, нам удастся вернуть безголовую Мадэри к полноценной жизни. Коль скоро Парки так возмутились наглостью тех, кто заварил всю эту мерзкую кашу, что сочли вмешательство оправданным.

     Прихватив с собой четыре экземпляра написанного и защищённого по всем правилам отчёта о проделанной Аэри работе, ламия торопливо удалилась. От обилия информации у неё тут же разболелась голова. Даэри никогда не любила углубляться в пучины прошлого. Она считала, как и многие, что погребённое в водах священного Стикса лучше лишний раз не тревожить. Иначе можно получить от Юпитера и Хроноса такую взбучку, что и на смертном одре будешь помнить о последствиях собственного проступка.

     Мегер и Танатос долго изучали результаты изысканий спрятанной от всего мира девушки и были вынуждены согласиться, что она снова утёрла всем нос.

     - С ума сойти! - фурий не скрывал собственного удивления. - С этой стороны мы посмотреть на проблему и не догадались. Надо ещё посмотреть другие варианты. Что-то типа судьба, воздаяние или рок. И нужные нам следы могут таиться ещё и в фамилии, - волосы цвета пламени колоритно встали дыбом, как бывало всегда, когда бог мести чувствовал, что нащупал верную дорогу среди туманов неизвестности.

     Увы, как известно, благими намерениями вымощена дорога прямиком в Тартар. Словно почувствовав, что в 'Мухоморе' нащупали верное направление, 'Дама Пик' решила подбросить частным детективам и ведомству Танатоса новые загадки.

     Олег Загорский, вернувшись домой, узнал, что отцу кто-то прислал письмо, в котором был локон волос. От него пахло его наследником и той самой ведьмой, которая чуть не погубила старшего брата Влада.

     - Где ты это нашёл? - молодой детектив чуял, что улика была с явным подвохом, как и оставленный в 'Поцелуе Оборотня' личный амулет.

     - Прислали в конверте. Прядь была уложена в серебряный медальон. Он абсолютно точно старинный. Я справлялся у знакомого ювелира. Принадлежал кому-то из охотников на ведьм во времена дремучего Средневековья. Естественно, сам не прикасался к вещице и проверил на наличие вредоносных или следящих чар, но... - глава рода Загорских пожал плечами, признавая своё полное поражение.

     - Можно взять эту улику в лабораторию? Если окажется, что и тут затёрт генетический код смертной чародейки, то мы имеем дело с той же самой колдуньей. Если и волосы будут идентичны тем, которые были обнаружены на месте преступления, то нас просто пытаются нагло водить за нос! - чёрные волосы от возмущения встали дыбом, а в изумрудных глазах январской стужей стыла боль от утраты Истинной Пары.

     - Только руками не касайся. Серебро для нас - смертельный яд почти мгновенного действия. Как и для ламий и ларв... - дворецкий с вежливым поклоном передал наследнику упакованный в толстенный пластик 'подарочек из Преисподней' и тут же удалился, оставив хозяев усадьбы наедине.

     - Обещаю, я найду тех, кто виноват в смерти Аэри Пурпурный Прилив и всех наших проблемах! - взгляд молодого мужчины стал колючим и фанатичным.

     - Главное, сын, не пори горячку! От этого никому лучше не будет! Уж поверь старому матёрому оборотню, - глава рода силком усадил наследника рядом с собой на диван и заставил выслушать себя до конца. - Спешка нужна только при ловле блох. Да и то далеко не всегда. Поверь моему чутью, наши враги только и ждут, что мы утратим бдительность и терпение и разыграем придуманную ими трагедию, как по нотам партитуры. Никуда не ходи один. Не оставляй брата без присмотра. Я не имею права потерять никого из своего выводка. Каждый из вас дорог моему сердцу. Поэтому я не переживу, если хоть кто-то из моих детей сгинет исключительно по вине собственной глупости и самонадеянности. Надеюсь, мы правильно поняли друг друга, сын?

     - Не волнуйся, отец. Буду предельно осторожен. Месть же - блюдо, которое особенно хорошо в замороженном виде! Воспользуюсь бронзовым зеркалом в твоём кабинете, если ты не против такой бесцеремонности с моей стороны? Тогда никто не сможет пронюхать, что я уже покинул родовую усадьбу.

     - Долго живёт не тот оборотень, который сильнее и окопался в укреплённом по последнему слову техники логове, а тот, кто способен предугадать шаги возможного противника на десять ходов вперёд. Чаще полагайся на чутьё, оно у тебя даже острее моего. Тут вы с Владом все в мать пошли. Она гордится вами, но беспокоится, что слишком молоды. Поэтому не сможете самостоятельно выбраться из такой лихой передряги.

     - Женщины... - глубокомысленно пробормотал Олег и не стал разводить софистику. Они с отцом всегда прекрасно понимали друг друга без мишуры ненужных слов.

     В кабинете Мегера странноватый дар неведомого благожелателя оценили по достоинству. Лирдиль лей Таваэль после всесторонних исследований подтвердил:

     - Да, волосы полностью идентичны. Как и манипуляции с генетическим кодом смертной женщины с явно колдовским даром. Их делал один и тот же специалист. Только вот мне не знакома методика, с помощью которой может достигаться подобный результат, - эльф раздражённо дёрнул левым ухом и подумал, а не обратиться ли за помощью к Алёне Алый Закат, но потом отказался от слишком рисковой идеи.

     Что ни говори, а эта её 'Ядовитая роза за левым плечом', проходящая по делу как 'Дама Пик', до сих пор будоражила умы и души всех криминалистов полицейского управления под бдительным руководством бога смерти. Неизвестная особа, вовсю применяющая запрещённые заклятья времён расцвета Стигии и Атлантиды, никак не желала идентифицировать свою личность.

     'Воды Стикса' были взяты за основу и в этом случае. Проклятье словно было визитной карточкой Чёрной Королевы, не желающей снимать карнавальную маску. Лирдиль написал отчёт и распечатал в пяти экземплярах. После чего отдал лично в руки Танатосу и отправился проводить дальнейший анализ ситуации в городе уже с учётом вновь поступивших данных. Положа руку на сердце, они не прояснили, а ещё больше усложнили и без того запутанное дело. Очередного глухаря им Юпитер и Юнона не простят вовек. Слишком уж грязными методами пользовались оппоненты небожителей и тех, кто поклялся охранять Мир Современных Людей от некоторых сторон реальности, справиться с которыми в одиночку современная цивилизация не могла.

     Аэри тем временем запросила у Морса через тётку полные списки окружения всех глав родов оборотней и ламий. Девушке не давала покоя догадка с египетскими женскими именами. Ведь именно эта африканская страна была прямой наследницей тайн древней и зловещей Стигии. Как и её предшественница, она имела тесные культурные, торговые и научные связи со сгинувшей в результате катаклизма Атлантидой.


Глава 3


     Олег решил снова сунуться в 'Молот Ведьм'. Только, помня о данном отцу обещании, прихватил с собой отряд сотрудников Танатоса и брата. Влад обвёл глазами контору, в которой, минимум, неделю никто не бывал, и глухо прорычал:

     - Что там эта старая калоша говорила про то, что замуж выходит? Я несколько раз прослушивал запись её допроса. Только вот этот факт царапнул мне уши!

     - Да никто не стал лезть в личную жизнь госпожи Веник. К тому же она сейчас в одиночной камере сидит за отказ сотрудничества со следствием, - старший из детективов Загорских переглянулся с младшим, оба сразу почуяли, какого следователи дали маху.

     - Интересно, кто польстился на совсем уж порченный товарчик, причём, в состоянии 'безнадёжно б/у'?.. - теперь и Лирдиль понял, что ответ на этот вопрос следует искать как можно шустрее, если они снова не желают остаться с носом.

     На поясе у Олега рассерженным котом заверещал дорогущий мобильник. Мужчина торопливо ответил на звонок Мегера:

     - Кто-то помог Раисе Николаевне покинуть камеру. Она покинула территорию России. Находится в самолёте, направляющемся в Египет... - фурий никак не мог понять, как старушки без капли особых способностей удалось улизнуть из хорошо охраняемой городской тюрьмы.

     - На территории этой страны когда-то находилась зловещая Стигия... - Влад озвучил недобрые предчувствия, поднявшие свои ядовитые змеиные головы в душе у каждого, кто был в курсе этого воняющего крупными неприятностями дельца.

     - По-моему, к понятию брака мы подошли не с того края, - у Даэри был такой вид, словно она сама себя была готова выдрать кнутом за недогадливость.

     - Что ты имеешь в виду? - появившийся в покинутом офисе 'Молота Ведьм' Танатос и не пытался скрывать собственного недоумения.

     - Всё просто. Любая жрица древних богов автоматом становилась его женой. Раиса Николаевна решила из шарлатанки переквалифицироваться в жрицы Сета. Нужно срочно выяснить, с кем вместе она садилась на самолёт. Уверена, что там должны быть: ведьма, которая пыталась убить Аэри, госпожа Веник и сопровождающий, минимум, один. Скорее всего, действующий служитель кровожадного стигийского змеиного бога. Надо выяснить это как можно скорее. Нельзя позволить свершится ритуалу, - в глазах ламии стыл такой ужас, что впечатлились все присутствующие вплоть до Морса.

     Как выяснилось, явно крашеную блондинку и хозяйку 'Молота ведьм' сопровождали четверо. Черноволосая белокожая женщина, лица которой так никто и не смог вспомнить, явно была в этом небольшом отряде за старшую. Все сходились только в одном: у неё были удивительные глаза цвета медного янтаря. Возраста и особенностей внешности никто так и не смог описать. Ведьма была молода и точно соответствовала особе, которую по своим видениям нарисовала Аэри. Двое мужчин были облачены в пальто с глубокими капюшонами. Поэтому не было ни единой зацепки, чтобы можно было раскрыть и их личность.

     Вампирша на мгновение задумалась, а потом чуть нахмурилась, явно вспоминая какой-то жизненно важный нюанс, а потом поделилась важной информацией:

     - Сегодня новолуние. Именно в такие ночи в жертву Сету приносили двух жриц, которые только недавно вступили в сан. Одна должна быть совсем юной и уметь великолепно танцевать. Вторая быть старой и состоять в кровном родстве с первым даром. Обе они после смерти именовались Жёнами Бога Зла. По стигийским поверьям именно так и появлялись новые женщины-змеи, которые подарят своему господину многочисленное здоровое потомство.

     - Лирдиль, пробей Раису и молодую ведьму. Если всплывёт их принадлежность к одному семейству, то надо помешать этому безобразию. Сет не должен получить ещё больше могущества. По всем признакам, это он нарушил древние договорённости времён гибели Атлантиды... - Танатос велел ещё раз осмотреть офис и опечатать так. Чтобы и тень из Тартара не смогла просочиться, а не то, что живое существо или демон...

     Как оказалось, обиженная оборотнем ведьма была внучатой племянницей Раисы Николаевны Веник.

     - Как говорит мне моё ламийское чутьё, - поделилась предположением супруга главы рода Пурпурный Прилив. - Девушку просто обманули, как и главу одного из родов людей-волков. Свахи из 'Поцелуя Оборотня' в корыстных целях подогнали ему эту бедную родственницу владелицы 'Молота Ведьм'. Естественно, так как она не является Истинной Парой, как убедили в брачном агентстве, мужчина не стал жениться. Он просто стал избегать даже случайных встреч с юной вертихвосткой, как только страсть и новизна поблекли. Видимо, жрица Сета, лица которой никто не запомнил, кроме слишком уж необычного цвета глаз, предложила отвергнутой смертной, как отомстить за предательство. Хотя, это могли быть и цветные линзы. Иначе у всех бы челюсть отвисла при виде вертикальных змеиных зрачков.

     - Нам надо успеть до того, как эти две безголовые идиотки пройдут посвящение и инициализацию в тайном храме Сета, - Танатос только сейчас понял, что пустяковое только с виду дело может затянуться на долгие годы. - Нужно постараться переместиться в место силы древнего змея так, чтобы никто не заметил.

     - Мы тоже не в восторге, что Сет снова разорвал все соглашения, подставив под удар всё, что дорого не только нам, - глубокий волнующий голос явно принадлежал женщине.

     У Верховной Жрицы богини-матери Маат были свои резоны вмешаться в заваривающуюся кашу. Бездонные зелёные глаза на лице, по которому невозможно было определить возраст посетительницы 'Мухомора', на своём долгом веку повидали слишком многое. Она слишком хорошо понимала, к каким последствиям может привести очередная интрига Великого Змея.

     - Я - Мут, старшая служительница Великой Матери. Чтобы не лишить нашу древнюю землю наложенной на неё защиты, остальным её детям запрещено вмешиваться в это дело. Те две безголовые женщины не должны пасть жертвой собственной глупости. В казематах храма Сета своей незавидной участи ожидают и туристы, которых привезли в это проклятое Озирисом и Исидой место под видом обзорной экскурсии по святыням Древнего Египта, - женщина пару мгновений помолчала, а потом продолжила: - Я помогу попасть именно туда, куда надо, вовремя. Только на этом моё участие и завершится. Принесённые клятвы не дают достаточной гибкости для манёвров, - она вздохнула и извинилась взглядом перед Танатосом и Мегером.

     - Когда лучше отправиться, и с чем мы можем столкнуться? - фурий всегда славился тем, что умел задавать правильные вопросы именно тогда, когда ответы на них наиболее актуальны.

     - Через час по вашему времени. Мы рассеем чары, но Элеоноре, родственнице той вздорной старухи, придётся танцевать среди ядовитых гадов, служащих Сету. Ей придётся доказать, что достойна высокой милости. Предупреждаю, молодая ведьма может погибнуть от укуса. Наблюдая за ходом ритуала, стражи чуть ослабят бдительность. Вы сможете незамеченными проникнуть к алтарю нашего общего врага. Будет достаточно освободить туристов и схватить несостоявшихся жриц. Сравнять древний памятник архитектуры с землёй вам никто не позволит. Поэтому мы будем более ответственно присматривать за братом бога подземного мира. Наша вина, недоглядели, - нехотя признала черноволосая женщина их вину и тяжело вздохнула: - Все туристы, к слову, приехали с континента, который вы выбрали себе в качестве подконтрольных земель. Там много служителей, возьмите с собой достойную охрану и придумайте, как поскорее доставить недавних пленников по домам. Запомните, Элеонора должна дотанцевать храмовый танец, чтобы мы смогли расплести колдовские путы. В противном случае вам не удастся одолеть Великого Змея на его территории.

     Мут попрощалась со всеми присутствующими взглядом и истаяла без следа.

     - Она уже - не простая смертная. Маат сделала так, что время бежит мимо, как облака в небе, а её любимая жрица так и остаётся молодой и полной жизни женщиной, - Танатос пожал плечами, не желая совать нос в то, что его совершенно не касается.

     Когда отпущенный на сборы час истёк, в восточной стене кабинета Мегера протаял призрачный проход. Три группы захвата осторожно проскользнули в подземелья. Никого, кроме трёх сотен пропавших туристов из России и стран Восточной и Западной Европы в темницах храма Сета они не обнаружили. Видимо, жрецы понадеялись на колдовскую защиту, которую без помех развеяли другие боги Египетского Пантеона.

     Все несостоявшиеся жертвы Повелителю Пустыни были чем-то опоены, так как не осознавали ничего из происходящего вокруг. Естественно, оказать сопротивление жрецам они бы не смогли. Отдав распоряжения, Мегер и Танатос расставили своих подчинённых по ключевым постам. Потом стали ждать начала Испытаний.

     Бедная Элеонора и не подозревала, в какую неприятную и опасную историю влипла по вине безголовой родственницы. Хотя хвалёное ведьмино чутьё было основательно притуплено специальными снадобьями. Об этом мудро позаботилась Верховная Жрица Сета. К слову, её под сводами святыни сейчас не было. Она не посмела ослушаться воли своего кровожадного и скорого на расправу бога.

     Девушка с желтоватыми волосами уже и сама была не рада, что ввязалась во всю эту слишком уж странную авантюру. Только когда она попыталась отказаться от сомнительной участи приобщиться к древнему стигийскому культу, то горько пожалела об этом. Острое лезвие кинжала оказалось у самого её горла, а чуть шипящий мужской голос провещал:

     - Нашему господину были обещаны две новые жены. Либо ты пройдёшь через ритуал и посвящение до конца, либо пущу и тебе, и твоей бабке кровь на алтаре прямо сейчас. Тогда вас не ждёт ничего, кроме долгой и мучительной смерти.

     От того, что лиц сопровождавших их во время бегства в Египет они так и не увидели, Норе стало ещё страшнее. Только она в этом не призналась даже самой себе. Потомственная ведьма умела держать марку на публике. Лишь холодно проронила:

     - И что там за Испытание вы ещё придумали?

     - Мы дали тебе шанс подготовиться, чтобы могла не просто выжить, а с честью доказать, что достойна высокого жребия!

     - Это ты про пять лет мучений в школе восточного танца, что ли? - Элеонора не скрывала своего презрения.

     - Не только. Тебе дали доступ в библиотеки нашего Ордена. Больше нигде ты не смогла бы познать мудрость знаний Стигии и Атлантиды, чтобы отомстить за то, что тебя так и не отвели под венец!

     - Он сдохнет, как бешеная собака, от моей руки! Клянусь! - голубые глаза горели от гнева двумя зимними звёздами на стылом январском ветру. - Приказывай, жрец, что следует сделать, чтобы стать достойной милостей Сета?

     - Поднимись на мраморный подиум, а когда зазвучит музыка, танцуй так, как никогда до этого ещё не танцевала! Предупреждаю, что вместо свадьбы можешь получить смерть! Многие до тебя пытались добиться высокой цели, но потерпели неудачу. Они сделали Змеиного Бога сильнее, но не смогли занять своё место в его жизни!

     Девушка на мгновение остановилась у золотого зеркала на стене храма, прихорашиваясь, а потом начала неторопливое восхождение по мраморным ступеням на подиум, чтобы завоевать возможность отомстить и стать сильнее и ещё опаснее. Едва слышное шипение и звук, который возникает, когда змеиная чешуя соприкасается с каменной поверхностью стен, начинали откровенно нервировать молодую ведьму, пожелавшую стать бессмертной. Небольшая площадка даже была оснащена не слишком высокими перилами, чтобы танцовщица даже случайно не сверзилась на отполированный до жаркого блеска каменный пол.

     Элеонора так и не поняла, откуда, словно из-под теряющегося во мраке свода храма, полилась чувственная музыка. Она заставляла её стройное тело двигаться согласно переливам причудливой восточной на слух ведьмы мелодии. В душе танцовщицы вспыхнул иррациональный страх, который погасил последние искры способности размышлять здраво. Колдовское чутьё попыталось предупредить об опасности, но так и не смогло достучаться до разума хозяйки, затуманенного дурманящим отваром. Он был подмешан в питьё ещё во время полёта.

     Кто-то потушил две трети масляных светильников, погружая подиум в почти интимный полумрак. Желтоватые волосы девушки встали дыбом, но крик так и не сорвался с губ. В затуманенных снадобьем глазах застыло странное выражение, ясно говорившее только об одном. Нора готова выйти даже из такого страшного испытания победительницей. Месть опалила сердце и душу ведьмы, не оставив там и пепла от тех светлых чувств, которые там некогда царили.

     - Да будь ты проклят, Игорь Волков! - блондинка злобно зашипела и плюнула на пол, уворачиваясь от морды первой королевской кобры, которая бросилась на жертву ритуала. С длинных клыков сорвались мутные капли яда. - Я никому не позволю переходить мне дорогу безнаказанно!

     Где-то на самом краю впавшего в раж от зашкаливающего количества адреналина в крови сознания раздался ласковый женский голос:

     - Твоё имя с одного из мёртвых языков переводится, как 'цветок', дочь проклятого рода! Борись, ты ещё можешь расцвести и принести добрые семена. Если рискнёшь доверить своё будущее другой богине, то всё обойдётся. Только твою родственницу уже спасти не удастся. Раису опоили отваром из лепестков чёрного лотоса. Вне зависимости от того, как пройдёт твоё испытание, она расстанется с жизнью на алтаре. Это произойдёт в тот миг, когда последняя нота растворится в полумраке проклятого храма.

     - Кто говорит со мной? - девушка увернулась от ещё троих желающих вонзить в неё свои зубы чудовищ, оставив клоки прозрачной юбки в пастях чешуйчатых тварей. Раздражённое шипение рассказало всем, как те возмущены тем, что чужачка раз за разом счастливо избегает обычно неминуемой гибели.

     - Маат, Великая Мать. Только мне было позволено вмешаться, чтобы расстроить коварные интриги бога пустыни. Остальные связаны клятвами, нарушить которые не вправе. Иначе последствия будут фатальны не только для Египта и его соседей, - бессмертная говорила мягко, ничего не навязывая.

     Она слишком хорошо понимала, что только добровольно принятое решение гарантирует то, что жрица никогда не предаст.

     - Мне никто не нужен! Как только всё это закончится, желаю стать обычной ведьмой и открыть свой собственный колдовской салон! С моими способностями можно озолотиться! Не желаю больше играть в игры богов, которым, как Сету, нет никакого дела до того, выживет или сгинет кандидатка в жёны!

     - Ты просто умрёшь, девочка. Твою душу поглотит змеиный бог. Никто не становится женщиной-змеёй, умерев на алтаре. Иначе бы они давно заполонили землю, поработив всех ныне живущих. Хозяина этого храма совсем не зря называют ещё и отцом лжи, - Маат не стала настаивать на своём, но и не собиралась бросать в беде запутавшуюся в чужих кознях юную ведьму.

     - Чем мне придётся заплатить за помощь? - Нора уже поняла, что без посторонней помощи очень скоро выбьется из сил и пойдёт на корм змеям обманувшего её властителя пустыни.

     - Ты забудешь все стигийские и атлантские заклятья и откажешься от мести оборотню. Вы никогда не были Истинной Парой. Ламия, с которой он связал свою судьбу вопреки козням дочери Сета, которая уже много лет прячется в его окружении, и есть настоящая половина Игоря Волкова. Вас обоих просто убедили в том, чего нет. Только не учли, что волчье чутьё быстро докопается до истины.

     - А что взамен? Не слишком ли много мне придётся уплатить за то, что не по своей воле влипла в слишком лихой переплёт? - девушка с отчаянием утопающего, хватающегося за тоненькую соломинку, в последний миг увернулась от ещё одной желающей попробовать пленницу на вкус чешуйчатой твари. Некогда богатая юбка теперь была похожа на жалкие грязные лохмотья сказочной нищенки.

     - Я усилю твой ведьмовской дар и пополню твои знания теми плетениями, которые не будут опасны для тебя и окружающей ткани бытия. Сделаю так, чтобы ты смогла открыть колдовской салон, быстро пошла в гору. Требование одно: не вмешиваться в игры бессмертных и их потомков. Чутьё, усиленное моими чарами, позволит избежать всех ловушек и встретить того, с кем будешь счастлива до последнего вздоха. Прекращай вести себя, как базарная торговка, Элеонора. Либо ты примешь мою милость, либо через час рухнешь посреди подиума и умрёшь от яда королевских кобр. Потом твоё мёртвое тело бросят на растерзание собакам.

     - Хорошо. Помоги мне выжить, Маат. Я откажусь от мести, если выполнишь всё, что пообещала. Грязные же игрища чужих богов меня и вовсе никогда не привлекали.

     - Сначала надо удалить из твоей крови дурман от добавленного в питьё сока чёрного лотоса. Потом просто расслабься. Твоё тело само всё сделает. Это гарантируют мои чары. Будь готова к тому, что через час сюда сбегутся все жрецы Сета, из находящихся сейчас в этой проклятой святыне.

     Элеонора закрыла глаза и усилием воли заставила себя расслабиться полностью. Панический ужас обречённой на заклание жертвы испарился вместе с мерзким снадобьем, которым её опаивали долгие годы. Танцовщица двигалась проворнее ламии в боевой ипостаси и так же грандиозно. Змеи сердито шипели от бессильной злобы, но ничего не могли поделать с наглой девицей. Та была гораздо подвижнее их, в последний момент ускользая от ядовитых клыков. Зубы чешуйчатых гадов всякий раз клацали об мраморную поверхность подиума, оставляя после каждого свидания с ней отвратительные пятна.

     Как и предсказывала Маат, через час все, даже охрана храма, явились, чтобы полюбоваться на первую среди принесённых в жертву кандидаток в Жёны бога пустыни за последнюю тысячу лет, которая смогла пройти испытание с честью.

     - Она должна оступиться и упасть! - в голосе жреца проступили странные шипящие нотки, своего лица он так никому и не показал. - Эта маленькая дрянь не нашей крови! Ей не место среди тех душ, которые усилят могущество нашего отца!

     Увы, пленница увернулась от всего, что могло приблизить её к смерти. Когда последний звук мелодии истаял под сводами храма, не оправдавшие надежд своего грозного господина гады осыпались чёрным пеплом. Через мгновение она услышала и полный гнева голос Раисы Николаевны:

     - Это всё, что вы мне приготовили за многолетнюю службу?! - потом полный злобы вопль оборвался на середине, и девушка поняла, что той больше нет в живых.

     Никто не посмел продолжать вредить танцовщице, которая умудрилась выжить. Нора с гордо задранным носом прошествовала в подземелья, где её уже ждали Танатос, Мегер и их подчинённые. Одарив презрительным взглядом Олега Загорского, ведьма и не подумала извиниться:

     - Каждый из нас имеет право на ошибку! Можешь взять меня в жёны вместо этой кровососки! Живая женщина гораздо лучше нежити! Хотя ты и сам наполовину не человек! - и девушка сама прошествовала в туманный портал, не обращая и мимолётного взгляда на тех из туристов мужского пола, кто пожирал жадным взглядом её почти обнажённую фигурку. От шёлкового наряда осталось лишь всего несколько порядком замызганных лоскутов.

     Голос Маат прозвучал с несколько недовольными нотками:

     - Я буду называть тебя Одджит! Запомни, за малейшие попытки совать нос в дела, которые тебя не касаются, лишишься всего!

     - Не учила египетский и не собиралась даже! Отвратительное имя, если начистоту! - ведьма оказалась в кабинете Танатоса.

     - Подпишите вот эту пачку бланков о неразглашении, Элеонора, - на стол легла увесистая кипа документов, часть из которых требовала ещё и принесения колдовских клятв.

     - Кто мне подскажет, что означает 'одджит'? - девушка внимательно перечитывала каждую бумагу, не желая попасть впросак из-за упущенных нюансов договоров.

     - Злая, - недобро ухмыльнулся фурий, следя за тем, чтобы ушлая колдунья не оставила для себя неучтённых лазеек.

     - Да уж, даже на слух звучит отвратительно! - блондинка поспешила вернуться к себе домой, гадая, а не прогадала ли она, отказавшись от доли жрицы Великой Матери Маат.

     Влад Загорский скривился так, словно его заставили выпить неразбавленный уксус и почти прорычал:

     - Надеюсь, больше никогда в жизни не столкнуться с этой заразой. Ритуалу мы помешали. Только вот какой следующий шаг предпримет Дама Пик? - он непроизвольно почесал кончик носа и тяжело вздохнул.

     - Об этом мы подумаем после совещания у Юпитера. Отец Богов очень недоволен тем, что Сет снова принялся мудрить там, где совсем не просили... Он, вроде, даже пригласил кого-то из тех, кто в курсе этой катавасии по ту сторону баррикад. Давайте подготовим вменяемые отчёты. Ударить сейчас лицом в грязь будет чересчур чревато для всех нас, - бог смерти не скрывал своего беспокойства. Слишком уж скор был на расправу и горяч Зевс, когда считал, что подчинённые филонят.

     Из странной туманной дымки соткалась Мут и тихо обнадёжила:

     - Маат сказала, что вам понадобится моя помощь. Глаз с Элеоноры не спускайте. Она достаточно глупа, чтобы не вылезать из неприятностей, помчавшись за золотым миражом пустых обещаний, - на стол Морса лег ворох папирусов. - Ознакомьтесь, будьте добры. Конечно, нам удалось выяснить гораздо меньше, чем хотелось, но... - женщина неопределённо передёрнула плечами.

     - Меня очень тревожат манипуляции с генетическим кодом смертных... Они могут иметь чересчур опасные последствия, - Мегер тут же с головой ушёл в увлекательное чтение. Если что-то было непонятно, мужчина сразу же уточнял в Верховной Жрицы Великой Матери.

     - Да. Исида и Осирис обеспокоены не меньше всех остальных. Они как-то усиливают колдовские способности подопытных. Причём, работают только с женщинами. Видимо, собираются позволить Сету стать непобедимым, пожрав души этих безголовых выскочек. Мы выявили заклятья, с помощью которых были произведены все необходимые процедуры. Одно из них стигийское, другое натворило дел во времена Атлантиды. Только как их заставили работать, не гася друг друга, так понять и не смогли, - египтянка беспомощно развела руками, признавая собственную некомпетентность в данном вопросе.

     - Эту часть проблемы мы поручим узкопрофильным специалистам. Возможно, они смогут разгадать тайну, - Танатос взглянул на часы и недовольно проворчал. - Собственно, нам пора на совещание. После вас, госпожа Мут, - женщина благодарно улыбнулась и упорхнула в открывшийся туманный коридор, который привёл их в кабинет Зевса.

     Выслушав доклад, небожитель не нашёл, к чему придраться.

     - Нужно как можно скорее так прищемить хвост Сету, чтобы он перестал пытаться оспорить волю других богов. Каждый получает то, что заслужил. Особенно в его случае! - Зевс нахмурился, предчувствуя, что это дело попортит много крови практически всем. - Можете быть свободны все, кроме госпожи Мут. У меня есть вопросы по заклятьям. Возможно, мы вместе сможем получить хоть какие-то положительные результаты.

     - Я бы тоже не отказалась присоединиться к вашей тёплой компании, - желчно заявила Гера. Её муж так и не смог скрыть досады, что милая жёнушка, как всегда, нарисовалась так не вовремя.

     Верховная Жрица Маат с достоинством поздоровалась с ревнивой и скорой на расправу Матерью Богов и провещала:

     - Мне запрещено надолго покидать храм. Младшие служительницы могут подвергнуться страшной опасности, коль скоро бог пустыни снова сомкнул вокруг мира людей змеиные кольца.

     Быстро ответив на все интересующие вопросы Юпитера и Юноны, египтянка поспешила удалиться. Слишком уж явным был интерес к её персоне со стороны небожителя, о котором по миру тысячелетиями ходила дурная слава. Неприятности же жрице были совершенно ни к чему. Особенно сейчас, когда чаши Великих Весов снова могли качнуться в сторону Зла.

     Мегер и Танатос обменялись облегчёнными взглядами, когда почувствовали, что посланница Маат вновь вернулась в храм своей богини. Им только ещё внутрисемейных разборок Отца и Матери Богов для полного счастья не хватало.

     Аэри так и не давала покоя тайна Ядовитой Розы. Только перелопатив всю доступную информацию, она так и осталась ни с чем... Зато, на одном из диалектов древней Стигии, как оказалось, имя 'Элеонора' означало 'Змеиный цветок'. Пожав плечами, ламия задумалась, куда идти дальше. К разгадке тайны 'Дамы Пик' она не приблизилась ни на йоту. Во всём происходящем была какая-то весьма странная закономерность, но ухватить её суть девушке всё никак не удавалось. Впрочем, сдаваться она не умела, поэтому снова и снова сопоставляла факты в надежде ухватить призрачную ниточку реальных событий.

     Часы на стене показывали полночь, а племянница Даэри не один раз перелопатила все имеющиеся у неё данные. Увы, они так и не пожелали сложиться даже в подобие цельной картинки. Решив, что лучше ненамного отвлечься от работы, от которой уже начинало ломить виски, погрузилась в некое подобие сна. Наследница рода Пурпурный Прилив надеялась получить подсказку, которые нередко тревожили её покой. Только в этот раз они не пожелали принести долгожданную подсказку.

     Олег никак не мог понять, почему чутьё так настоятельно требует, чтобы они ещё раз проверили помещения 'Поцелуя оборотня'. Поделившись своими планами с Мегером, отправился вместе с братом и коллегами в офис брачного агентства. Ему не давало покоя то, как ловко их с Аэри подставили. Попытались втравить его в смертельный переплёт, подло воспользовавшись глубинными связями между Истинной Парой. Просто так спустить подобное непотребство он не мог себе позволить.

     Влада отчего-то потянуло в ту камеру, где нашли полумёртвую от наложенных на неё проклятий Мадэри. Младший следователь Загорский чихнул, обнаружив среди пыли и паутины несколько потускневших змеиных чешуек. Осторожно взяв находку пинцетом, упаковал в пакетик для улик из толстого пластика и показал брату весьма странную, на его взгляд, находку.

     - Видимо, кто-то из детей Сета был тут. Надо проверить, одной особи они принадлежат или разным, - мужчина чувствовал, что тут ещё можно успеть попытаться найти след. Хотя особых надежд и не питал.

     Даже самый тщательный осмотр с применением всех методов так ничего нового и не добавил. Олег чуял, что это тот самый маленький неучтённый прокол, который иногда случается в жизни любого, даже самого хитроумного, преступника.

     Возникшая рядом с ним Мут подтвердила его догадку:

     - Эти чешуйки принадлежат жрице и двум жрецам, которые сопровождали госпожу Веник и её внучатую племянницу в проклятый храм. Так что можно сказать наверняка, что трагедия с Аэри и вами - происки детей Сета. На них не наложено проклятие 'Воды Стикса'. Что-то мне подсказывает, что если удастся установить личности этих троих, особенно жрицы, дело сдвинется с мёртвой точки. Возможно, она и есть эта ваша 'Ядовитая Роза'... - и Верховная Жрица Маат тихо истаяла, почувствовав непрошеное внимание Юпитера.

     Братья Загорские решили дело в долгий ящик не откладывать и с помощью возвратного амулета перенеслись прямо в полицейское управление. В ответ на вопросительный взгляд Танатоса, Олег молча положил на стол новый вещдок и присел на гостевой диванчик, ожидая вердикта бога смерти.

     Морс с выводами торопиться не стал, обратился за компетентной помощью к Лирдилю Лей Таваэлю. Эльф с досадой дёрнул ухом. Его сильно нервировало, когда на территории небожителей начинали резвиться чужаки. В лаборатории корпорации 'Три Парки' из чешуек вытянули всё, что только удалось. Муж Ланнан вернулся через три часа с обстоятельным докладом, правда, было видно, что результаты были гораздо скромнее тех, которые он надеялся получить. Он нехотя признал, что выяснить всё полностью не удалось даже его рабочей группе:

     - Жрецы да, те, кто был в Храме Сета, и сейчас томятся под присмотром Осириса в ожидании приговора своих богов. Третья чешуйка явно принадлежит женской особи, но раскрыть её личность так и не удалось.

     Мут появилась в кабинете у Танатоса, степенно со всеми поздоровалась и передала важное послание от Маат:

     - Нужно сделать амулет, только в золото оправлять. Вместо камня вставить вашу находку. Она засияет призрачным светом рядом с той, с тела которой отвалилась. Только расхаживать с этим детектором не советую. За жизнь его обладателя я не дам и ломаной медной монетки, - и она снова поспешно удалилась, не желая невольно привлечь к себе внимание Зевса.

     Жрица прекрасно понимала, что ревность Геры никому из них на пользу явно не пойдёт. Поэтому тихонько ускользнула до того, как сам Отец Богов свалится на её бедную голову точно снег в разгар жаркого лета в полдень. Маат тоже откровенно не нравилось, что на её служительницу обратил свой жадный взор глава другого Пантеона.

     - Надо подготовить отчёт и передать чешуйку в хранилища Юпитера и Юноны. Нельзя насторожить притаившуюся рядом с одним из глав семейств оборотней змею. Дочери Сета коварны и умеют так ловко прятаться, что обнаружить их практически невозможно, - Танатос силился припомнить одну тонкость, которая могла быть очень актуальной.

     Только вот даже его память не могла удержать всего многообразия информации. Оставалось лишь уповать на то, нужное знание как можно скорее обнаружится, если поискать в компьютерном банке данных корпорации 'Три Парки'.

     Раздалось недовольное карканье, и в офис 'Мухомора' влетел огромный ворон. В умных бусинках глаз проглянула бездна гнева и безысходности. Он разжал лапы и уронил на стол Мегеру туго перевязанный узенькой тёмно-коричневой ленточкой пергамент и, возмущённо посмотрев на фурия, поспешно ретировался. Было видно, что несчастной птице явно не по себе, но ничего поделать с явно колдовским принуждением она не могла.

     Танатос, проверив, не таит ли странный 'подарочек', явно как-то связанный с тёмным и кровавым делом 'Дамы Пик', вредоносных чар, распечатал послание. При этом он не стал ломать массивную восковую печать с оттиском символа Сета. Внутри было послание. Почерк был женским, но писали явно не той рукой, какой обычно пользовались. Бог смерти прочёл вслух:

     - Господин мой шлёт вам, владыки северного края, щедрое подношение в виде прекрасного Шашэйти. Тайны его так и должны остаться неузнанными. Он надеется, что вам придётся по сердцу столь щедрый дар.

     Ни подписи, ни ещё какой-то иной метки, кто автор этого безобразия, обнаружить не удалось. Олег, обернувшись солидных размеров молодым волком, старательно обнюхал письмо. Потом снова перекинулся в человеческий облик. Схема на папирусе явно означала городской парк. Чутьё уловило едва уловимый аромат смерти и страданий на фоне мускусного запаха явно змеиных тел.

     Оперативники мгновенно перенеслись точно туда, где их ожидало пресловутое стигийское 'Шашэйти'. От увиденного волосы на голове дыбом встали практически у каждого из присутствующих. Все люди, работавшие на 'Поцелуй Оборотня', были не только мертвы, но и их тела уложили точно старинное ожерелье с подвесками. Спасать их было уже слишком поздно. Проклятие 'Воды Стикса', применённое к несчастным за несколько мгновений до гибели, гарантировало, что тайн Сета они не выдадут. Даже если призвать их тени из Тартара. У всех на шее виднелись две аккуратные дырочки, через которые кобры впрыскивали свой яд в кровь жертв.

     Никаких остаточных следов волшбы или ритуалов обнаружить не удалось. Мегер рвал и метал, что они никак не могли помочь погибшим гораздо раньше обозначенного Парками срока смертным. Несчастных вывезли в морг полицейского управления, чтобы произвести вскрытие и выдать родственникам свидетельства о смерти.

     - Почему так было важно, чтобы их жизни прервались столь варварским образом? - Влад впервые столкнулся с такой ужасной причиной гибели.

     - Их принесли в жертву Сету, - Мут пришла не с пустыми руками, она передала древние папирусы с подробным описанием ритуала с человеческими жертвами змеиному богу, который так и назывался: 'Шашэйти'. - И в качестве метода убийства используется именно яд живых гадов. Обычно королевских кобр или чёрной мамбы. - А теперь я вынуждена покинуть вас, чтобы продолжить изыскания в храмовой библиотеке. Маат не может поспеть везде: бог пустыни втайне накопил такую мощь, что нам придётся действовать сообща, чтобы выжить, - и Верховная Жрица Богини-Матери снова пропала, оставив всех присутствующих в тенетах невесёлых раздумий.

     Первым очнулся Танатос, снова перечитал предоставленные данные и помрачнел ещё больше. В голосе брата Морфея проскакивали нотки нешуточного беспокойства:

     - Первый ритуал 'Жёны Сета' свершился наполовину. Мы вовремя вмешались, и Элеонора осталась жива. Второй же полностью увенчался успехом только потому, что не смогли спрогнозировать такую ситуацию. Знаю только одно, что на жертв напали не обычные змеи, а дети этого кровожадного бога. Он так и не смог примириться с тем, что время, когда было можно творить всё, что душе угодно, без опасности адекватного воздаяния, навеки кануло в Лету.

     - Они прячутся где-то в нашем городе. Если их не выявить и не посадить под замок, то чешуйчатые убийцы нам всех людей под корень изведут, - поделился мрачными предчувствиями Мегер. - Как же отличить обычного человека от исчадия бога пустыни? Придётся покопаться в мифологии Древнего Египта. Может, нам повезёт найти правильный ответ, - тут он с досадой подумал, что все эти глупые козни лишили его помощницы, которой было по плечу отыскать нужное знание в отголосках прошлого.

     Даэри ежедневно навещала посаженную под замок племянницу, держа Аэри в курсе того, как проходит расследование. Младшая ламия сразу поняла, какую проблему следует решить в первую очередь и набрала в поисковой строке автономной библиотеки, которая из соображений безопасности не была подключена к интернету: 'Как обнаружить, что имеешь дело с дочерью Сета, а не с обычной женщиной'.

     Через десять минут обе дамы уже внимательно изучали весь перечень рекомендаций, надёрганных из трудов учёных и философов Древнего Мира.

     - Чтобы проверить, действуют ли они, надо хоть одну разумную змеищу заполучить, - жена главы ламийского рода Пурпурной Прилив была готова плеваться ядом не хуже настоящей рептилии.

     - А куда подевались два пленных жреца? - девушка выискивала самые простые из возможных вариантов, прекрасно понимая, что время работает против них.

     Её тётка не пожелала отвлечься от работы из практичных соображения, что любая задержка может быть фатальной для Мира Современных Людей.

     Появившаяся в кабинете Мегера Мут была не на шутку встревожена:

     - Оба жреца Сета бежали, применив совершенно неизвестное нам заклинание. Они прячутся где-то в городе. Скорее всего, люди-змеи готовят новый виток этой многолетней интриги, - Верховная Жрица Маат была бледна, под бездонными глазами залегли глубокие тёмные тени.

     Женщина была так сильно измотана, что едва стояла на ногах. Поэтому фурий вежливо предложил нежданной гостье присесть на удобный диванчик и попросил лару-секретаршу приготовить для неё кофе.

     - Внешне детей Сета отличить от простых смертных невозможно. Что можно противопоставить их изворотливости и восхищающему умению прятаться даже лучше нас? - во взгляде бога мести египтянка прочла лишь суровую решимость распутать этот клубок интриг и смертей и сурово покарать неуловимую, пока что Даму Пик.

     - О, достаточно иметь при себе зеркало или иную похожую по свойствам поверхность. Отражения в их отношении показывают истинную суть, - допив последний глоток роскошного напитка, поблагодарила временную хозяйку офиса 'Мухомора' и торопливо попрощалась.

     - Забавно, с вампирами смертные поступали точно также. Только те совсем не видны в них. Ведь эту расу даже условно нельзя назвать живой.

     - Чем скорее вы выловите всех почитателей Великого Змея, тем меньше горя и смерти испытают люди, вверенные вашим заботам, господин Мегер, - и Мут снова испарилась.

     Юпитер, не скрывая досады, что приглянувшаяся ему особа снова ускользнула, решил сорваться на руководителе частного детективного агентства.

     - Долго вы ещё с Танатосом собираетесь просиживать штаны в офисе? Мне нужны более весомые результаты, а не топтание на месте без каких-либо положительных сдвигов!

     - Мы нашли способ вывести наших ядовитых врагов на чистую воду. Надо обеспечить зеркалами офисы и улицы города. Сделаем праздник. Большое стечение народа должно выманить жрецов Сета из их тайных нор в нашем городе. Их повелитель довольно прожорлив и кровожаден. Очень скоро ему понадобятся новые смерти. Мы должны выудить всех гадов, которые притаились совсем рядом, - рыжеволосый мужчина нервно передёрнул плечами, он не желал стать жертвой произвола Отца Богов только тому, что птичка снова ускользнула из его рук невредимой.

     - Это всё пустая софистика! Мне нужны результаты! К тому же, нужно выяснить, что за неизвестное заклинание обеспечило узникам успешный побег. На счёт праздника с зеркалами и прочим, попробуйте. Только не уверен, что среди ваших пленников окажется и Дама Пик. Эта змеюка слишком осторожна. Она без жалости уничтожает всё, что даже потенциально может навести нас на её след, - Зевс пронзил бога мести гневным взглядом и вышел вон обычным способом. Через миг раздался звук отъезжающей машины. Юпитер даже себе не позволял лишний раз нарушать единственное правило для выживания в жестоком и изменчивом Мире Современных Людей: 'Не высовываться'!

     Мегер лично явился в кабинет к Танатосу, чтобы предупредить о возможных последствиях очередной встречи с Отцом Богов. Когда личное переплеталось с рабочими моментами, муж Геры слишком часто ставил первое превыше всего остального. Богиня семьи и брака рвала и метала, но мало что могла поделать с падким на хорошеньких смертных супругом.

     Оставалось разработать совместно с остальными небожителями и теми из администрации города, кто был в курсе тайных сторон жизни, такое мероприятие с большим стечением народа, чтобы каждый был вынужден пройти мимо зеркала.

     Даэри, сверкнув белоснежными клыками, принесла тот же самый простой выход, который до неё успела предложить Мут. Она же озвучила и толковую идею:

     - Устроим 'Фестиваль Отражений'. Пригласим такие группы, как 'Ламийский рок'. Да фанаты будут толпами стекаться! Отражения без зеркал в городских условиях создать сложно. А еще сделаем павильоны застеклённые. Так что, любая змея покажет свой истинный лик, никуда не денется. Правда не исключено, что преступные элементы из ламий и ларв тоже припрутся на этот праздник жизни. Да и не только они.

     - Мы будем начеку, Эри, - Танатос соткался в воздухе, появившись в офисе 'Мухомора', как всегда вовремя. - Итак, на мероприятии будут в патруле только нелюди и те, кто в курсе истинного положения дел. Обеспечьте смертных служителей Закона многоразовыми амулетами с заклинаниями стасиса. Не один из служителей Сета не должен ускользнуть от нас. Естественно из тех, кто рискнёт посетить наш праздник. Мегер, приглашаю вас на совещание к Зевсу. Мы должны предусмотреть все возможные варианты дальнейшего развития праздничных событий. Каждая смерть усиливает мощь змеиного бога. Нам совершенно не надо, чтобы он стал слишком могуч для нас.

     Юпитер отпустил подчинённых только тогда, когда весь план был не только отполирован до идеального состояния со строгим распределением ролей. Даже представлен для получения визы у трёх Парок. Сёстры были приятно удивлены размахом и оперативности в такие короткие сроки подготовленной для чужаков ловушки.

     - Что мы можем сделать для того, чтобы вернуть Мадэри? Она знает, кого-то из близкого окружения Дамы Пик, если не знакома с этой тварью лично, - Отец Богов привык ковать железо, пока горячо, не откладывая дела в долгий ящик.

     Нона, обменявшись хитрым взглядом с сёстрами, важно проронила:

     - Мы вернём бедовую ламию к жизни, но с тремя условиями! - во взгляде богини судьбы, прядущей нити для всего сущего, сквозило неприкрытое торжество.

     - Какие? - Зевс очень не любил, когда приходилось просить милости у этих небожительниц, слишком уж дорого они брали за свои услуги. Буквально в три шкуры драли со всех.

     - Даэри Пурпурный Прилив выдаст её замуж сразу же, как только она вернётся. Мы устали от безголовости этой глупой девицы. Гекат лишит поганку способностей к колдовству навсегда, - тут Нонна выдержала паузу, хитро поглядывая на Юпитера.

     - А третье? - он сразу почуял, что земля уже не просто горит, а буквально плавится, под его ногами. Ощущения эти главе Античного Пантеона совершенно не пришлись по вкусу.

     - А третье? - он сразу почуял, что земля уже не просто горит, а буквально плавится, под его ногами. Ощущения эти главе Античного Пантеона совершенно не пришлись по вкусу.

     - О, ничего сложного, котик! Не надо натягивать на лицо маску обиженного мальчика, у которого злая тётя отняла последнюю конфету!

     - Оставь свои вшивые шуточки для других, Нона! Говори по делу. У нас не так много времени, чтобы наша афера увенчалась блестящим успехом!

     - Ты прекратишь преследовать Верховную Жрицу Маат Мут! Эта женщина не про твою честь! Её богиня очень недовольна, что ты пытаешься разбить сердце любимой дочери!

     - С каких это пор любовь считается преступлением? - Зевс напустил на себя откровенно оскорблённый вид. - Чем расплатилась Юнона за эту непрошибаемую подставу?

     - Она обещала не пакостить обычным людям и хранить тебе верность в течение трёх сотен лет. Поверь, её тоже отнюдь не порадовала взятая мзда!

     - Ах ты, старая перечница! - Отец Богов с трудом удержался от банального мата, которого порядком поднабрался во время частых отлучек, посещая инкогнито ночные клубы и клея каждую приглянувшуюся девицу.

     Конечно, такие интрижки были скоротечны. Только поэтому его жёнушка смотрела на проказы своего супруга сквозь пальцы. Отказывать же себе в подобном утончённом удовольствии небожитель не желал. Только он прекрасно понимал, что ограничения, наложенные на Геру, автоматом выйдут ему боком на такой же долгий срок.

     - Итак, клянись, что всё будет выполнено, как и Даэри. Только память вернётся к ней через пару месяцев после воскрешения. Слишком уж поганое проклятье 'Воды Стикса'. Нам пришлось просить помощи у египетских богов, чтобы провернуть столь сногсшибательный фокус! - Нона могла по праву гордиться собой.

     Юпитер и сам понимал, что Парки снова с помпой усадили его в глубокую лужу, утерев нос при всех. К сожалению, иного выхода добиться желаемого не было, поэтому над головами жены главы рода Пурпурный Прилив и Юпитера тут же вспыхнула руна магического договора, нарушить условий которого они уже никогда не смогут.

     Пока все заинтересованные в успехе мероприятия с большим подвохом 'Фестиваль Отражений' устраивали мозговой штурм, серебряное зеркало в приёмной Мегера мягко засветилось. Через мгновение оттуда выпорхнула Лира Алый Закат и обиженным тоном проворчала:

     - Вот всегда вы так! Как пахать, так я, а всё веселье вечно стороной проходит! - змейки не преминули принять свой истинный облик, угрожающе скаля ядовитые зубки на тех, кто посмел расстроить их любимую хозяйку.

     - Ну что ты, Лирочка, - Даэри слишком хорошо знала непредсказуемый нрав супруги ректора Тартарийской Академии Колдовства и Ритуалов Ардора, поэтому поспешила упредить очередную пакость с непредсказуемыми для всех последствиями. - Я как раз собиралась попросить тебя о помощи, - и она, утянув рыжеволосую женщину на гостевой диванчик, просветила её по поводу патовой ситуации, с которой столкнулись небожители.

     - Сет и его дети опять за своё? Им что в прошлый раз недостаточно сильно хвоста накрутили? Так мы мигом исправим собственное упущение! - выпустив радужные крылышки, подруга смертной ведьмы Иветты Местиной принялась деловито летать туда сюда, усиленно раздумывая. Работа мысли живо отражалась на симпатичном лице. - Придумала, поступим так. Мегер, дай мне свободный компьютер без доступа к сети. Я быстренько состряпаю план мероприятий и распишу, что и как надо поставить, какие заклятья и заклинания наложить, к кому из специалистов лучше обратиться, - Танатос с одобрением подумал, что замужество явно пошло непоседе на пользу.

     Леди Алый Закат деловито раздала всем поручения. Олег Загорский впервые столкнулся с тем, что в ответ на недовольный рык, когда стоявший в углу веник тут же прошёлся по спине оборотня. Потом неугомонная феечка, наставив на него указательный палец, желчно заявила:

     - Правильно про вас говорят, что все двуипостасные - порядочные поросята! Стыдно, господин Загорский! Вы же не на помойке выросли?! Уверена, что вашим родителям сильно не понравится ужасная весть, что они так и не смогли привить вам даже малую толику хороших манер!

     Олег собирался было показать зубы, но увидев, как над ним потешается даже Влад, предпочёл сделать хорошую мину при плохой игре явно не в его пользу. Он молча потащился контролировать, как лепреконы будут монтировать и расставлять изготовленные эльфами и феями декорации для фестиваля.

     Второй оборотень в офисе не удержался от вопроса, с удивлением заметив, что все зеркала и детали были дымчатыми и точно подёрнуты лёгкой пульсирующей туманной завесой.

     - Простите, а почему они такие странные и напичканы колдовством по самую завязку? - младший наследник впервые сталкивался с феей, поэтому решил вести себя предельно вежливо и осторожно. Заданная брату взбучка его сильно впечатлила.

     - Всё просто. Заклятья сплели Маат и Исида. В виду того, что во главе заговора стоит дочь, а не сын Сета, это было правильным решением. Любая змеища, которая посмотрит вглубь этих охранных амулетов, тут же застынет точно каменная статуя. Потом их перенесут в специальный склеп в тайном месте и замуруют там. Пусть спят тихо и не суют, куда не просят, свои ядовитые клыки.

     Тёмно-зелёное платье из невесомого шёлка шелестело при каждом жесте или движении своей капризной и непредсказуемой хозяйки. Светло-рыжие кудри, в которые обратились змейки на голове скандалистки, сами собой уложились в модную в этом сезоне в Тартаре причёску 'Башня мёртвого некроманта'.

     - А чем я могу быть полезен? - правильно поняв предостерегающие взгляды ламии и небожителей, Влад вовсю демонстрировал желание влиться в общую предпраздничную канитель.

     - Передайте Фаору Алый Закат и Максу письмо от меня. Дело вот в чём, - тут фея потёрла пальчиком самый кончик курносого носика, как бывало всегда, когда она не могла сразу подобрать верные слова. - В тексты песен и музыку нужно вплести древние кельтские заклятья. Они доказали свою эффективность, как противовес любому стигийскому или атлантскому чёрному колдовству. Будет лучше, если они придут сюда полным составом и на подпевку возьмут Алёну Алый Закат и Ланнан лей Таваэль. Чары баньши и яблоневой девы будут неожиданным хуком этим засранцам! Это наш город! Им нечего тут делать! Я совсем не хочу, чтобы Ветка тоже пострадала от их бессовестных происков.

     - Займусь вашим поручением прямо сейчас, сударыня, - оборотень отвесил интриганке полный достоинства поклон, перекинулся в матёрого волчару, и уже собрался выскользнуть вон, но его просто так никто отпускать явно не собирался.

     Лукаво улыбнувшись, Лира повесила могучему зверю на толстую шею амулет из светло-зелёного как её глаза изумруда и протянула конверт с письмом. Прочесть его могли только те, кому оно было адресовано. Все остальные мгновенно бы получили сильные ожоги пальцев и ладоней. Супруга главы рода Алый Закат хотя и не была ламией, но тайны своего суженого хранила так же ревностно, как свои собственные.

     - Поторопись. У нас много дел. Чем скорее мы выведем лазутчиков на чистую воду, тем быстрее Дама Пик и остальные вредители окажутся у Танатоса под замком. Парки обещали придумать достойную кару преступникам и их бессовестному папаше! - презрительно фыркнув, интриганка принялась летать вокруг стола Мегера, что-то негромко мурлыкая себе под нос от удовольствия.

     Царог соткался в тёмном углу, передавая предсказание от Геката. Бог колдовства и чудовищ никогда не любил напускать тумана, поэтому выражался предельно ясно:

     - Леди Лира Алый Закат, Сет перетянул на свою сторону несколько ламий из вашего рода. Потрудитесь призвать их к порядку до того, как они сделают самую большую глупость в своей жизни, - после чего посыльный поспешно удалился.

     - Ах, вот они как?! Ну, я им покажу, где горгоны зимуют! - от возмущения рыжие кудряшки вновь обернулись разъярёнными кобрами, с клыков которых то и дело срывались мутные капельки яда. Они прожигали в деревянном полу аккуратные идеально ровные дырочки. - Я немедленно займусь этим вопросом! Мегер, не надо думать, что, если цветочная фея, то полная дура! - и она вызвала три отряда отборной стражи из охраны Тартарийской Академии Колдовства и Ритуалов.

     Как супруга ректора она имела полное право на подобного рода помощь, чем без зазрения совести и пользовалась. Пропев что-то неразборчивое на кельтском, открыла портал и бесстрашно ринулась вперёд. Клыкастая охрана не отступала ни на шаг. Они слишком хорошо знали, что с ними сделает магистр Ардор, если его обожаемая феегоргона пострадает даже морально.

     Рыжеволосая женщина не забыла попутно проинспектировать и как идёт подготовка к фестивалю.

     - Молодцы! - важно похвалила она лепреконов и выпустила поисковое заклятие. Честь её рода никоим образом не должна была пострадать от происков беспардонного змеиного бога и его бессовестных детей.

     Жаор Алый Закат был внучатым племянником ректора Ардора, но проблем и хлопот приносил столько, что родные отчаялись, что молодой кровосос однажды возьмётся за ум. Отчаянно строя серые глазки, он пытался привлечь к себе внимание незнакомой фее девицы. Что Лиру насторожило в волоокой красавице, она так и не поняла, но заставила ту посмотреть вглубь дымчатого зеркала. Отражение сразу подтвердило, что древние методы обнаружения детей бога пустыни всё ещё не утратили своей актуальности. Кожа у девушки оказалась зелёной и украшенной кокетливыми чешуйками. Вместо волос голову венчал капюшон как у королевской кобры. В углу рта кокетливо поблёскивали роняющие желтоватые капли яда клычки.

     Колдовство сделало своё дело, погрузив опасного врага в состояние стасиса.

     - Унесите отсюда эту гадость! - чуть курносый носик, щедро изукрашенный россыпью рыжих веснушек, недовольно сморщился. - Жаор, безмозглый тюфяк! Обещаю, что в самое ближайшее время подыщу для тебя самую капризную и стервозную ламию из всех, кого бедные родители так и не смогли спихнуть замуж! Ты у меня быстро забудешь о любых глупостях! Уведите его! Заточите в подземелье Академии. Сейчас у меня нет свободного времени на этого засранца! - и она обидно щёлкнула проштрафившегося кровососа по белоснежным клычкам. - Вон отсюда! Нужно выловить всех стигийских лазутчиков до единого! Мы не можем допустить, чтобы пострадали смертные! Никому не позволено нарушать данное слово, даже спустя тысячи лет!

     После пятичасового рейда все ламии-отступники были схвачены и отправлены в кутузку. Попутно удалось обнаружить и дюжину дочерей Сета. Только все прекрасно понимали, что это далеко не предел. Как и то, что сама Дама Пик на мероприятие не сунется, да и её доверенные сообщники.

     - Кто вам позволил порочить доброе имя аристократического рода Алый Закат? - ректор Ардор не скрывал своего гнева. - Все вы будете отправлены на серебряные рудники Плутона до того счастливого мига, пока в ваших головах не прибавится хоть маленькая толика ума! Уведите их! С глаз моих долой! Немедленно! - мужчина смог немного успокоиться только тогда, когда Лира ласково обняла его за шею.

     Потом кокетка принялась тихонечко нашёптывать, как славно они могут передохнуть от повседневной рутины в их уютном домике среди цветущих деревьев и бабочек. Перед таким искушением ректор устоять не смог. Поэтому супруги тихонько улизнули к себе, предприняв все меры, чтобы никто не потревожил их до самого рассвета.

     Устранить всех прочих ламий и ларв оказалось совсем просто. Танатос запустил Зов, противостоять которому никто и них никогда бы не смог. Отправив всех преступников на серебряные рудники Плутона вплоть до полного исправления, вновь нацелил своих людей на отлов ядовитых детей Сета. В интриге были замешаны не только любимые дочери бога пустыни, но и сыновья.

     Предварительная подготовка к 'Фестивалю Отражений' шла полным ходом. Попасть впросак люди полковника Морса не имели ни малейшего права. Устоявшееся за века Равновесие между смертными и бессмертными, которое позволяло всем народам идти своим путём развития, было хрупким. Сложившееся положение устраивало многих, но, как выяснилось, увы, не всех.

     Мегер проследил, чтобы дымчатые зеркала были видны буквально отовсюду. Слишком уж опасна была сложившаяся ситуация для общественного правопорядка не только в их родном городе. Дело попахивало катаклизмом мирового масштаба.

     Алёна Алый Закат, лукаво улыбнувшись, поделилась сногсшибательными новостями:

     - На фестиваль приедут и совсем неизвестные группы. Группы 'Ламийский рок' и 'Арфа Феи' у нас пойдут в качестве десерта! Даже из Египта прибывают какие-то 'Дочери Нила'. Первый раз о таком коллективе слышу, но при жеребьёвке они были поставлены перед 'Арфой Феи'. Чувствую, наше маленькое мероприятие наделает громкого шума, - баньши облизала пухлые губки, предвкушая оглушительные разоблачения и сенсации. Смертной она больше не была, но так и продолжала трудиться на ниве журналистики.

     - Главное, чтобы нелепые смерти современных людей по милости детей Сета прекратились. Сам же он убрался в свою пустыню и носа не смел оттуда показывать! - фурий был зол, он никогда не понимал, как можно нарушить собственные клятвы.

     - Мы щёлкнем его по ядовитым клыкам, обещаю! Наших недругов ждёт много сюрпризов, но рассказывать я о них не буду, обещала, - жена Фаора Алый Закат веселилась от души, но свои и чужие тайны хранила надёжнее печати молчания на мертвеце.

     - Группа составлена из жриц египетских богинь. Мы приманим всех, кто будет тут поближе к сцене, а зеркала довершат начатое. Только Пта и Исида просили предупредить, что надо будет ещё и обезвредить всех, на ком будет Печать Сета. Мы не знаем, кто стоит во главе заговора, кроме того, что это одна из старших дочерей Великого Змея. Осирис и Ра сами накажут отступников. Кара будет строго адекватна глубине проступка! Чтобы усыпить бдительность, надо сделать так, чтобы колдовство, заключённое в зеркалах заработало на полную мощность с первыми аккордами нашего выступления. Это очень важно, господин, - обманчиво юная жрица взглянула в глаза фурия, и тот сразу понял, что 'прима' совсем не та, за кого себя выдаёт. Поняв, что её раскусили, она отчаянно покраснела и смутилась. - Надеюсь, сбережёте мою тайну, как свою собственную?

     - Не беспокойтесь, сиятельная. К тому же, мне не ведомо, кем вы являетесь на самом деле. Да и выяснять я не считаю необходимым.

     - Обещаю, что сама признаюсь, как только вся эта заварушка канет в воды Нила навеки.

     Пожав плечами, Мегер отправился проверять, а не упустили ли они из вида какой-нибудь досадной мелочи. Чутьё говорило, что эффективность их плана-перехвата можно повысить в разы, но так и не смог понять, в чём состоит суть фокуса.

     Гекат шагнул навстречу старому другу из полутёмного уголка. Бог колдовства всегда очень щепетильно относился к тому, чтобы никто случайно не увидел, что он не является человеком.

     - Мегер, надо поговорить без лишних ушей. На Перекрёстке. Тогда нас гарантированно никто не подслушает. Мы чуть не прошляпили один очень важный нюанс, - он бросил всего один мимолётный взгляд на изящную египетскую танцовщицу и с досадой пробурчал. Впрочем, не выдавая интриганку даже фурию. - Многие ваши беды, госпожа, проистекают из того, что вы устанавливаете правила игры, но сами не желаете следовать им! Идём, Мег. У нас много дел. Именно из-за 'Дочерей Нила' мы и могли остаться с носом! - и Гекат, открыв тропку у них под ногами, увёл собеседника подальше от посторонних глаз и ушей.

     - Что у нас ещё плохого? - рыжеволосый владелец 'Мухомора' с каждым канувшим в Лету мгновением мрачнел всё больше.

     - Я не скажу, кем на самом деле является маленькая кокетка Нефертари. Все остальные, и правда, младшие жрицы египетских богинь.

     - Она - не человек, это я сразу понял. Не понимаю, почему до некоторых не доходит простая истина? Клятвы и обещания и даются лишь для того, чтобы неукоснительно следовать их требованиям без исключений!

     Гекат был мрачен, как грозовая туча. Впрочем, у него были для этого свои резоны. Мегеру тоже передалось беспокойство Повелителя Чудовищ, но он благоразумно оставил свои вопросы, пока что, при себе. Чиркнув себя ритуальным клинком по запястью, мужчина отворил Перекрёстки Миров и увлёк старого друга на одну их дорожек. Потом торопливо затворил проход, чтобы ни единого сказанного слова не смогло дойти до Сета и его детей.

     Царог соткался через несколько мгновений и протянул богу колдовства старинный фолиант, причудливо изукрашенный древними стигийскими иероглифами. После чего поспешил удалиться восвояси.

     - Какая странная книга. Впервые в жизни вижу нечто подобное. Письмена на обложке и вовсе мне не знакомы, - фурий не скрывал своего беспокойства. Небожитель ощущал потенциальную угрозу привычному порядку вещей, что порядком действовало ему на нервы.

     - Это 'Законы Земли и Неба' древний свод, которому даже бог пустыни обязан подчиняться безоговорочно. Парки и Хронос позволили сделать копию фолианта. По приказу Сета все копии в мире смертных были уничтожены ещё тысячу лет назад. Только Осирис и Исида сберегли этот ценный труд, - Гекат раскрыл книгу на нужной странице и жестом пригласил друга прочитать то, что там написано.

     Прижатый к губам палец ясно говорил, что сделать это надо будет, не произнеся вслух ни звука. Чары Господина Перекрёстков позволили понять, какие тайны хранит незнакомая фурию вязь иероглифов. Когда Мегер дочитал три листа текста до конца, кровь отлила от его лица.

     - Что будем делать? - сипло выдавил он из себя, с надеждой поглядывая на проверенного во многих передрягах союзника.

     - Могу сказать, чего точно не будем, - проворчал бог колдовства, устало опустив плечи. - Пороть горячку сейчас - недопустимая роскошь. Надо придумать, как обыграть Сета. Сейчас он резвится на нашей территории. Значит, некоторая фора у нас, пока ещё, есть. Чем скорее мы отловим всех ядовитых гадин и обезвредим Даму Пик и её свиту, тем меньше потрясений испытает вверенный нашим заботам на этой территории Мир Современных Людей.

     - Знаешь, сильно пованивает откровенной авантюрой, - фурий взъерошил короткие рыжие пряди и помрачнел. - Что-то в стиле старой сказки: 'Пойди туда - не знаю куда, принеси то - не знаю что!'. Если бы наши невольные союзники по этой заварушке с привкусом змеиного яда не нарушали условий собственных клятв и больше следовали законам своей земли... - фурий тяжело вздохнул.

     - Ничего подобного бы не произошло. Они сами предоставили богу пустыни лазейку. Он же никогда не упускает ни малейшей возможности снова попытаться захватить власть над нашим миром. В древней Стигии именно Сет стоял во главе Пантеона. Так и не смог примириться с тем, что время его безраздельного владычества навеки кануло в воды Стикса, - Гекат замолчал на несколько мгновений, явно прислушиваясь к собственному чутью, позавидовать которому мог бы любой.

     - Эта Нефертари по своему поведению слишком сильно смахивает на нашу Афродиту. Всё что, угодно, даже если её поступки намеренно идут вразрез с законами и правилами Пантеона. Лишь бы всегда быть 'в фокусе' и 'в тонусе', как той треклятой рекламе в главной роли со смертной брюнеткой.

     - Вот поэтому, Мегер, я и обратился именно к тебе. Ты сразу учуешь, куда и откуда дует дурной и безголовый ветер. Пусть 'Дочери Нила' выступят на 'Фестивале Отражений'. Только Хатхор среди них быть не должно. Да и обидеть её мы не имеем права. В отличие от Венеры, она крутит хвостом гораздо меньше своей античной товарки.

     - А что если познакомить эту бессмертную с кем-то, кто ценит женскую красоту и при этом не старается наложить на неё жадные лапы, как Мрак?

     - Мегер, ты гений! При дворе Орка репутации египетской богини любви и красоты ничто не повредит. Чутьё подсказывает мне, что они прекрасно поладят с Деметрой. И та, и другая без ума от роз и краткой поры весеннего цветения. Так мы и поступим. Я немедленно отправляюсь к Владыке Царства Мёртвых. Пусть пришлёт такое приглашение, от которого эта вертихвостка ни в жизнь не сможет отказаться. Ты вернись к остальным и присматривай за всем, пока меня не будет рядом. Мы не имеем права и на малейшую ошибку. Она так аукнется, что от Современного Мира Людей не останется ничего, кроме развалин и пепла. Смертные исчезнут. Люди-Змеи будут вечными правителями здешней реальности. Именно этого и хочет Сет. Безнаказанно благоденствовать на страданиях ближних, требуя кровавые жертвы в неисчислимых количествах. Только этот зарвавшийся божок забыл о своих изначальных обязанностях. Змей Апок не должен пожрать всё сущее!

     - Возможно, Сет не считает нашу реальность такой уж большой платой за своё вечное величие. Праздная жизнь ещё никого и никогда до добра не доводила. Особенно, если она длится тысячелетиями, - Господин Перекрёстков что-то рассчитывал, беззвучно шевеля губами. Наконец он продолжил мысль, показавшуюся ему вполне здравой: - Надо посоветоваться с Осирисом и Исидой, как упредить возникновение опасности ещё и со стороны этого древнего врага всего, что стало нам так дорого.

     На то, чтобы провести отвращающий беды ритуал, у бога колдовства и фурия ушёл остаток дня и весь вечер. После чего парочка интриганов отправилось прямиком в Тартар, чтобы предстать перед грозные очи самого Орка. Бог царства мёртвых был вынужден согласиться, что небожители снова чуть не погорели на том, что не учли капризы египетского аналога ветреной Венеры.

     На то, чтобы составить витиеватый пригласительный пергамент у бессмертных ушло два часа. Персефона, улыбнувшись, послала ещё и букет неувядающих роз из Элизиума. На цветы были наведены такие сильные чары, что никто не смог бы устоять перед соблазном увидеть античный рай, где они росли.

     Сам Купидон отнёс Хатхор приглашение на бал Полночных Теней, который давали именно в её честь. Естественно вертихвостка с бездонными карими глазами перед даром устоять не могла. Поэтому опасная ситуация разрешилась с наименьшими потерями для обеих союзных сторон.

     - Мы ещё один момент не осветили, - мрачно сообщил Гекат всем посвящённым собравшимся в преддверии открытия 'Фестиваля Отражений'. В ответ на тяжёлый взгляд Зевса ответил просто: - Апок, змей, который готов пожрать всё сущее. Интриги Сета не пошли бесследно. Даже причинно-следственные связи нашей реальности основательно нарушены. Не веришь мне, Юпитер, спроси у сестёр Парок. Слишком уж крупными неприятностями в недалёком будущем повеяло. Мы не имеем права оставаться в стороне. Иначе всё, что нам дорого, попадёт в чрево этого чудовища. Включая и нас самих.

     - Проблему с безголовой богиней любви из Древнего Египта вы разрешили весьма изящно. Только, к сожалению, наши затруднения на этом далеко не исчерпываются, - в серых глазах Отца Богов светилось осознание полной 'задницы', в которую они так неожиданно все вместе и оказались.

     - Да, Юпитер. Сет и его дети - далеко не единственная головная боль для нас. К моему глубочайшему сожалению, если Ра и наш главный интриган не дадут великий бой Апепу, то... - Гекат торопливо отвёл взгляд, не желая показывать тоску, терзающую его бессмертную душу.

     - То есть нам надо до конца этого года урезонить наглого бога пустыни и его потомство, чтобы у нас вообще была хоть призрачная надежда на будущее?

     - Да, Зевс. Древний враг Египетского Пантеона слишком силён. Нам придётся задвинуть распри в дальний угол и выступить единым фронтом, - нехотя признался Танатос. - Иначе мы падём в этой неравной схватке. Апеп перещёлкает нас поодиночке, как спелые орехи.

     - И старые клятвы не дают Осирису и Изиде вмешиваться в этот бардак напрямую? - Зевс сразу понял, что всё, на самом деле, гораздо хуже, чем он предполагал.

     - Давайте решать проблемы по мере их поступления, иначе они как снежная лавина погребут Мир Современных Людей и нас вместе с ним, - Гекат делал на листе бумаги какие-то весьма сложные расчёты. - Думаю, будет лучше, если мы поступим так, - и он принялся шустро распределять роли в фестивале между всеми присутствующими, не исключая себя.


Глава 4


     Аэри беспокойно ворочалась с боку на бок, впав в странное состояние, которое заменяет ламиям сон, снова оказалась во власти видений. Понять их суть она, как ни старалась, так и не смогла. Но там была алая роза из тех, что растут только в Элизиуме, ощущение, что время уходит, как капли воды в песок пустыни. Последним, что удержала память, была белокожая высокая женщина в странном одеянии. Сочно-зелёные как лучшие изумруды глаза с неизбывной тоской посмотрели на наследницу рода Пурпурный Прилив. С полных губ сорвалось только одно слово, точно стон смертельно раненой птицы:

     - Эш... - а потом видения погасли так быстро, словно кто-то слишком поспешно выключил проектор, опасаясь, что и так показал больше, чем было позволено законами энтропии.

     Девушка быстро записала всё, что смогла, и стала рыться в файлах локальной библиотеки в разделе 'Мифология Древнего Египта'.

     - 'Эш' - жизнь. Интересно, что она хотела сказать? Почему сложившаяся ситуация настолько критична, что даже три Парки не сочли за труд вмешаться лично?

     Неожиданно курсор мышки дёрнулся, и перед ламией открылась статья про Нефтиду, которая оказалась защитницей умерших, и тоже была родом из Древнего Египта. До предательства Сетом Осириса - супруга коварного бога пустыни. После гибели супруга своей сестры оставила его.

     Аэри принялась быстро записывать то, что нашёптывал бестелесный голос о том, кто стоит за всем происходящим сейчас, на самом деле:

     - Апеп, Апеп, Апеп...

     - Только извечного врага Ра нам для полного счастья не хватало! Довольно и происков Эребуса, да и не только его, - наследница рода Пурпурный Прилив примостилась на краешке гостевого диванчика и задумалась, какие выводы из всего этого можно сделать.

     Ламия никак не могла выявить причинно-следственную связь между Апепом, Сетом, Нефтидой и загадочным 'Эш'. Тут в её голове раздалось шипение, которое сопровождало речь. Говорил явно мужчина:

     - Ты не жива, но и мёртвой тебя назвать в полном смысле этого слова никто не сможет. Должна убивать, выпивая кровь, но отчего-то противишься своей сути. Почему?

     - Зачем мне отнимать чужие жизни, если я прекрасно могу прожить и без страданий смертных. Они забавны, на мой взгляд. Зачем уничтожать то, что радует и веселит? - ламия прекрасно понимала, что, возможно, играет с огнём.

     - Твой народ силён, детка. Если ты приведёшь их ко мне, мы вместе низложим всех. Разве ты откажешься от могущества, которое само плывёт в твои руки?

     - Я не хочу ничего менять, уходите... - Аэри почувствовала, как неведомая сила сжала её в тисках, точно смертельные кольца змеи.

     - Даю тебе последний шанс. Потом раздавлю, как пустую ореховую скорлупку... - рассерженное шипение сразу натолкнуло молодую ламию на мысль о том, что незваный гость не вошёл в полную силу и попусту пытается обманом вырвать у неё неразрушимую клятву, подкреплённую руной магического договора.

     - Помощь близка, - тот же женский голос, который рыдал 'Эш', заставил поднимающийся в душе Аэри страх растаять как утренний туман под жаркими лучами солнца. - Уходи, Апеп, печати бога Ра не дают тебе покидать твой предел за гранью этого мира. Прочь отсюда! На этот раз, ты перехитрил сам себя! Хатхор больше не сможет из-за собственного тщеславия невольно помочь тебе. Ты просчитался. Даже мой бывший супруг Сет отринет все свои желания до того времени, когда ты снова будешь изгнан туда, откуда выполз.

     - Нефтида, однажды ты канешь в воды Стикса навсегда.

     - Когда в моём существовании больше не будет смысла. Пока есть то, что может разрушить этот мир, пока Сет плетёт свои интриги, пока живут под небом Нут смертные, мне не о чем беспокоиться, - потом тихий вздох пронёсся по комнате. - Дочь дома Пурпурный Прилив, я не имею права подсказывать даже намёком. Иначе нарушу принесённые в далёкие времена клятвы. Вы должны сами догадаться. Хотя, как и сама поняла, до многих ответов несложно докопаться, зная главных виновников сложившегося положения. Апеп и Сет, как и его дети, должны понести заслуженное наказание. Иначе Мир Современных Людей, да и все мы, перестанет существовать.

     Потом ощущение присутствия пропало. Апеп и Нефтида покинули чужой дом в Тартаре. Только вот они унесли с собой даже жалкое подобие покоя, в котором до этого пребывала Аэри. Ламия снова принялась размышлять над теми немногими фактами, которые ей удалось добыть, не покидая пределов зачарованной комнаты.

     Леди Даэри Пурпурный Прилив молча выслушала племянницу и помрачнела ещё больше. Голос ламии прозвучал непривычно задумчиво:

     - Сколько раз замечала, что нарушение клятв не доводит до добра даже бессмертных. Девочка моя, придётся тебе посидеть под замком до того мига, когда Дама Пик будет схвачена вместе со свитой и сообщниками. Уверяю тебя, что они понесут заслуженное наказание. Парки от своего слова никогда не отступают. Дорого обходится их милость, но зато можно быть спокойным, что выполнят обещанное до запятой. Продолжай изыскания. Нам нужна вся информация по проклятой Стигии, Апепу, Сету и людям-змеям.

     - Сделаю, что могу, но 'Фестиваль Отражений' должен ощутимо облегчить ситуацию. Так нашёптывает мне моё чутьё. К сожалению, зачинщики заговора против всех нас не угодят в ловко расставленную ловушку. Только мелкие сошки, как та юная змейка, которую поймала леди Лира Алый Закат.

     - Эта чешуйчатая девица ещё даже не была посвящена в служительницы бога пустыни. Девчонка практически ничего не знает. В её памяти не удалось обнаружить ничего хоть немного ценного. Подготовка к празднику идёт полным ходом. Все коллективы уже проводят финальные репетиции. Открытие завтра. Целую неделю мы будем ловить скользких угрей в мутной водице современного мегаполиса. Сложно предсказать, что в итоге угодит в наши сети.

     - Большие скопления смертных заинтересуют не только не людей и бессмертных. Полковнику Морсу придётся что-то делать и с наплывом обычных преступников, ламий и ларв, которые решили поживиться за счёт праздно шатающейся толпы отдыхающих, - Аэри чувствовала, что заваривается какая-то дурно пахнущая каша именно вокруг будущего мероприятия, но не смогла учуять, какая именно.

     Жена главы рода Пурпурный Прилив неосознанно намотала на палец нитку бус из красного коралла, что бывало в тех редких случаях, когда она сильно нервничала по поводу благополучного исхода очередной интриги. Потом Даэри и вовсе отправилась в 'Мухомор', чтобы передать всю собранную укрытой от чужих взоров родственницей информацию. Новые данные могли склонить чашу весов в их сторону.

     На городской площади, защищённой не только полицейскими кордонами, но и колдовством и магическими щитами, царила привычная суета. Кутерьма нарастала по экспоненте, угрожая превратиться в форменный балаган без капли смысла и каких-либо правил. Лира, сунув под нос откровенно филонящему лепрекону из подсобных рабочих сухонький кулачок, рассерженной змей прошипела:

     - Это уже двадцатый перекур за последние два часа, О`Брэй! Если не прекратишь бить баклуши, то ни одной золотой монетки не получишь! Даже драгоценный камешек с изъяном будет для тебя пределом мечтаний!

     - Лети себе, вертихвостка! Если ты окрутила ректора, это ещё не значит, что теперь все должны плясать под твою дудку! - наглые изумрудные глазищи равнодушно взирали на мечущую громы и молнии рыжеволосую женщину. К сожалению, он ещё не оказывался в подобной ситуации ни разу за свою долгую жизнь. Поэтому всех последствий собственной глупости предусмотреть не мог.

     Леди Алый Закат никому не спускала даже мнимых обид, не говоря про откровенное хамство. Выпустив радужные крылышки, Лира пропела коротенькое заклинание. Пока последний звук не рассеялся в воздухе, вокруг проштрафившегося лепрекона собирались странного вида изумрудные искры, которые пульсировали в такт голосу породившей их феи. Танатос видел, что происходит, но не стал вмешиваться. Бог смерти тоже считал, что ленивый фэйри и так слишком долго испытывал терпение окружающих и заслужил хорошую трёпку.

     Когда сияние угасло, перед цветочной феей стояло нечто, сильно смахивающее на кентавра. Велев кузнецу подковать бедолагу, запрячь в телегу и приставить к делу, рыжеволосая женщина отправилась проверять, как работают остальные лепреконы. Вести распространились со скоростью лесного пожара засушливым летом, поэтому все обеспечивающие подготовку мероприятия люди и нелюди буквально из кожи вон лезли, лишь бы не попасться под горячую руку своенравной супруги ректора Тартарийской Академии Колдовства и Ритуалов.

     Несчастная жертва произвола феи горестно стенала, оплакивая свою горькую судьбину, но сочувствия от окружающих так и не дождалась. Специальные дымчатые зеркала были слишком тяжелы, чтобы переносить их вручную. Колдовство же и магия могли повредить тонкую вязь заклятий, с помощью которых они были созданы.

     Лира долго рассматривала высокую белокурую женщину, никак не понимая, почему та так сильно раздражает её. Незнакомка, почуяв интерес к своей скромной персоне, торопливо исчезла. При этом активировав совершенно незнакомое цветочной феечке заклятье телепортации. Следящее плетение, отскочив от защитного щита непонятной природы, вернулось к хозяйке, так и не определив, куда она направилась.

     Решив перестраховаться, рассказала всё Мегеру и Танатосу. Бог смерти задумчиво проронил:

     - Раз эта блондинка поспешила ретироваться, значит, ей есть что скрывать. Сможешь нарисовать биоробот этой красотки?

     Рыжеволосая головная боль любого, кто заимел эту проныру в непримиримые враги, важно кивнула головой, выудила и воздуха лист плотной бумаги и карандаш. Через несколько минут с портрета на мир с презрением взирала утончённая девушка. Единственное, что удивило всех троих, это то, что сапфировые глаза щеголяли вертикальным зрачком. Едва заметные пятнышки, неуловимо напоминающие змеиные чешуйки, сразу дали понять, кого они упустили.

     - А дочери Сета очень красивы, на свой лад, - задумчиво проронил Морс. - Только вот никогда не держат данного слова, убивают ядом любого, кто не их крови, и не умеют играть честно.

     - Ну, скажем так, Эребус и Моргана недалеко от них ушли! - фея презрительно фыркнула и поделилась опасениями. - Следящее заклятье отскочило как мячик от какого-то щита. Его природа мне неизвестна, но, может быть, Мут сможет помочь нам с нашим затруднением? Чары совершенно непонятные.

     - По вполне понятным причинам Верховная Жрица Маат не часто радует нас своим личным присутствием. Юпитер опять встал в охотничью стойку, а её богиня сильно недовольна сложившимся положением дел, - Мегер совершенно не одобрял зашкаливающую любвеобильность небожителей. Слишком уж часто она выходила боком не только тем, кто пустился во все тяжкие на ниве греха и блуда.

     - Теперь ей придётся терпеливо ждать, пока он не переключит своё внимание на кого-то менее строптивого. Хотя не факт, что при очередной встрече у Зевса снова не сорвёт крышу от египетской красавицы, - Танатос слишком хорошо знал, насколько падок на женскую красоту Отец Богов. Даже гнев Геры не мог его урезонить. В результате страдали несчастные возлюбленные ловеласа и их дети.

     - Я не отношусь ни к одному из ваших Пантеонов. Поэтому мой визит никак не повлияет на клятвы о невмешательстве. Апеп и Сет слишком уж разрезвились, давно пора щёлкнуть их по носу! А то возомнили о себе невесть что и гадят всем вокруг больше остальных! - фее очень не понравились недобрые предчувствия, которые возникли у неё в душе.

     Решив не откладывать дела в долгий ящик, отправилась прямиком в храм Богини-Матери в Египте. Вежливо попросил разрешения войти и поговорить с Мут без лишних ушей.

     - Входи и будь, как дома, дочь Изумрудного Острова, - в голосе Маат плескалась безмерная грусть. Она скорбела о каждой жизни, которые прервались до срока по милости Апепа и тех, кого ему удалось увести с правильного пути лживыми посулами и обещанием могущества.

     Мут долго смотрела на копию портрета незнакомки, но так и не смогла подсказать, кто это. Зато её богиня с гневом почти прошипела:

     - Это - Лилит, младшая дочь бывшего супруга Нефтиды! Значит, где-то в вашем городе затаилась и старшая - Нэйфр! Только весьма сомнительно это 'Совершенство' по версии змеиного бога. Их обеих надо как можно скорее найти и обезвредить. Иначе очень скоро в вашем городе не останется ни одного живого смертного! Я и остальные египетские боги связаны древними клятвами. Вам придётся самим отыскать чёрную мамбу в кромешной тьме безысходности.

     - Благодарю, Маат. Я отправлюсь домой сразу же, как постараюсь получить ответ на ещё один очень важный для меня вопрос.

     Богиня долго рассматривала копию плетения, которое сохранило поисковое заклятье феи, и зашипела рассерженной кошкой:

     - Это стигийское колдовство! Щит 'Милость Апепа'. Сет остатки мозгов растерял, раз спелся сам или позволил своим безголовым дочерям спеться с древнейшим врагом всего сущего! Если они, вместе с Ра, не дадут снова совместный бой с Хаосом, то... - наполнившиеся ужасом глаза без слов дали понять Лире простую истину.

     - Всё перестанет существовать, кроме самого Апепа. Надо остановить его до того, как он станет слишком силён для всех нас. Благодарю за помощь. Я постараюсь как можно скорее отнести худые вести Юпитеру и остальным. Возможно, все вместе мы придумаем, как нам быть дальше.

     Любопытство оказалось сильнее, и леди Алый Закат не смогла отказать себе в удовольствии полюбоваться закатом на фоне пирамид и пальм.

     - Тебя никто не просил совать нос, куда не следует! - вкрадчивый женский голос не таил в себе и тени эмоций. - Теперь ты умрёшь в муках во славу Великого Сета! - а потом фея почувствовала, как ядовитые клыки вонзились в её оголённое по последней тартарийской моде плечо.

     - Лилит, - пропела цветочная феечка, недовольно наморщив чуть курносый носик с россыпью симпатичных веснушек. - Ты зубы, что, вообще никогда не чистишь? И тебе Сет разве не объяснил: сначала, как следует, подумай, а только потом действуй?

     Блондинка испуганно пискнула, увидев, что безобидные только с виду кудряшки превратились в сонм разъярённых гадюк. Маленькие чёрные глазки ожгли нахалку полным презрения взглядом, а потом отплатили той же монетой.

     - Кто ты такая?! - только и успела прошипеть любимица бога пустыни, чувствуя ужасную боль, но не имея возможности и пальцем пошевелить.

     - Я - не просто фея, милочка, а феегоргона! Встретившись с тобой и твоими братьями и сёстрами, очень жалею, что не унаследовала дар моей сестры Камнеи. Стоять бы тебе каменной статуей, пока Юпитер не смилостивится и не снимет древние чары Печать Безмолвия.

     Что-то неразборчиво прошептав, уволокла пленницу в кабинет Танатоса для допроса.

     - Эта дурында, вряд ли много знает, но Маат назвала имя той, которая стоит за всем этим бедламом. Нэйфр - старшая дочь змеиного бога и Верховная Жрица. Не уверена, что эта вертихвостка знает, где она скрывается, но что-то новенькое, уверена, расскажет. Потом мы передадим пленницу нашим египетским коллегам.

     - Дурёха укусила тебя, не зная, что ты совсем необычная фэйри! - Мегер не удержался от смеха, представив выражение лица глупой девицы, получивший в ответ на один удар сразу несколько сотен.

     - Тут ещё вот что, сама Нэйфр тоже не может напрямую ввязываться в эту интригу. Скорее всего, тут за ниточки дёргает кто-то ещё из старших дочерей Сета. К сожалению, большего выяснить не удалось, но, быть может, Лилит сможет ответить на парочку-другую вопросов под действием Заклятья Правды?

     Мегер позвал Асклепия. Бог врачевания долго осматривал пострадавшую от укуса рыжеволосую женщину, а потом облегчённо выдохнул:

     - Удивительно, кровь феегоргоны нейтрализовала чужой яд. А вот Лилит справиться с последствием собственной глупости не смогла. Леди Алый Закат, вы совершенно здоровы, в отличие от вашей безголовой обидчицы.

     Лира проказливо улыбнулась и передала Танатосу всё, что удалось разузнать у Маат и Мут.

     - Данные, которые ты принесла, конечно, несколько прояснили ситуацию, но как нам узнать, кто именно из дочерей Сета и является Дамой Пик? - Танатос был настолько расстроен, что так сжал карандаш, что он сломался.

     - Попробуем действовать методом от противного! - феегоргона напустила на себя важный и значимый вид и принялась порхать вокруг стола бога смерти. - Во главе заговора, скорее всего, стоит вторая или третья по старшинству жрица. Нэйфр можно сразу исключить, она у нас мозговой центр. Отнюдь не банальный исполнитель. Сегодня вечером на фестивале, уверена, выловим ещё много змеек, но всё это будут мелкие сошки. Скорее всего, даже ещё не посвящённые Сету. А теперь я помогу остальным с организацией. Если мы будем держать ухо востро, то, вряд ли, наши враги смогут слишком сильно уязвить нас. К тому же, самую страшную опасность вызывает именно Апеп, а не змеиный бог пустыни. Надо придумать, как сделать так, чтобы Ра и его неизменный спутник снова помогли нашей реальности устоять против Хаоса.

     - Насчёт последнего наши коллеги из Египетского Пантеона пообещали разрешить ситуацию. Они не вправе соваться лишь в те события, которые сейчас разворачиваются не на подотчётной им территории.

     - Вот им и карты в руки! - леди Алый закат вежливо со всеми попрощалась и отправилась на городскую площадь. До открытия 'Фестиваля Отражений', который продлится две недели, оставались считанные часы.

     Рыжеволосая дочь Изумрудного Острова никак не могла понять, почему её гложут недобрые предчувствия. Поэтому и поступила, как обычно, последовав за подсказками хвалёного чутья. Несчастье было вероятно, но его ещё можно было избежать. Если догадаться заранее, где в блестящем плане небожителей имеется изъян. Лира проверила, не отлынивают ли лепреконы от работы и не нашла к чему придраться. Потом она принялась прогуливаться по площади, словно любуясь великолепными зеркальными декорациями. На самом деле жена ректора Тартарийской Академии Колдовства и Ритуалов искала предвестья того, что может привести их к сокрушительному фиаско.

     За время подготовки мероприятия детей Сета выловили всего дюжину. Гораздо больше хлопот доставили обычные смертные воришки и вымогатели всех мастей, ламии и ларвы, которые под шумок хотели полакомиться свежей человеческой кровью. Фея прекрасно понимала, что это не что иное, как затишье перед бурей. Та уже была готова разразиться в родном городе её подруги ведьмы Иветты.

     Тут она услышала сочный бас бывшего лепрекона, с которым кто-то разговаривал. В женском голосе, обольщавшем псевдо кентавра, проскакивали откровенные шипящие нотки:

     - Детка, я рискую гораздо больше, чем ты! Так что, не жмотничай!

     Супруга ректора Тартарийской Академии Колдовства и Ритуалов привыкла не только доверять собственному чутью, но и не откладывать личное вмешательство до того, как события перерастут в серьёзную проблему. Обычно упреждающих мер оказывалось вполне достаточно.

     Эта дочь Сета была рыжей, как пламя Тартара, а в её янтарных глазах с вертикальными зрачками на миг промелькнуло удивление. Фея попросту схватила нахалку за волосы и повернула её голову в сторону ближайшего зачарованного зеркала, а потом велела унести окаменевшую змеедеву на ближайший склад под усиленную охрану к остальным лазутчикам.

     Женщина грозно посмотрела на кентавра и прошипела:

     - Никак решился к самому Апепу в жрецы податься? Так он такого идиота мигом на жертвеннике распластает и чик-чик, и всё.

     Подумав пару мгновений, заставила бедолагу предстать перед грозные очи Танатоса. Бог смерти тоже решил, что этому безголовому фэйри лучше пока посидеть в городской тюрьме под замком в одиночной камере:

     - Посиди и подумай на досуге, чем тебе грозил бы договор с этой чешуйчатой красоткой, если бы леди Алый Закат вовремя не вмешалась. Лира, будь добра, верни ему истинный облик и сделай так, чтобы до окончания фестиваля он никакими тропами не смог улизнуть из заточения.

     - Не переживайте, полковник Морс. Всё сделаю в лучшем виде! От меня ещё никто не удирал, даже тартарийские сиды, ламии и ларвы. Уж эти-то пройдохи не чета этому дурню ушастому! - лепрекон обиженно засопел, хотя и прекрасно понимал, что чуть не дал самого большого маху за всю свою четырехсотлетнюю жизнь.

     К сожалению, даже двухнедельное просиживание штанов в кутузке так и не отвадили его от тяги к сомнительным авантюрам. В них он обычно ввязывался не реже трёх раз на дню.

     К счастью, команда Мегера и Танатоса успела всё подготовить часа за два до открытия. Дополнительные колдовские и полицейские охранные меры позволили 'Фестивалю Отражений' стартовать в положенные восемь часов вечера по местному времени. На центральной площади сейчас собралось почти всё население их города. Смертные, в отличие от своих соседей, умели с толком использовать каждый миг бытия и веселиться от души.

     Живой океан, где сейчас отдыхали не только люди, радостно взвыл, когда на сцену вышел 'Ламийский рок' в полном составе еще и с двумя новыми вокалистками в лице Алёны Алый Закат и Ланнан лей Таваэль. Баньши и яблоневая фея добавили свои чары с музыкой с таким расчётом, чтобы любые опасные и смертоносные плетения мутировали в нечто совершенно безобидное.

     Этнический ансамбль 'Дочери Нила' и в отсутствие сиятельной Хатхор произвёл настоящий фурор. Под причудливые мелодии овеянной древними мифами и легендами страны лихо отплясывали все гости фестиваля от мала до велика.

     Мегер, Танатос и Лира сразу учуяли, что кто-то старается ненавязчиво и не обнаруживая себя. Определить природу плетения и что именно хотел незваный визитёр никто так и не сумел. Даже Эринэль лей Картиэль лишь сокрушённо покачал головой, признавая собственное фиаско:

     - Это что-то совсем незнакомое, полковник Морс. Могу только сказать, что оно относится к категории следящих. Думаю, в ближайшее время нам следует ждать неожиданных событий. Если будем начеку, то, возможно, сможем избежать многих неприятных последствий.

     Лира снова почувствовала чужое присутствие и насторожилась. Она привыкла доверять своему чутью, которое из года в год лишь становилось острее. Особенно на грядущие неприятности. Она задумчиво проронила, не скрывая досады:

     - Похоже, что Апеп жутко недоволен тем, что мы смешали ему все карты. Разжечь жажду власти в сердцах Сета и его детей было совсем просто. Он попытается найти себе новых союзников, чтобы гарантировать свою победу.

     - Вопрос кого остаётся открытым, - мрачный как грозовая туча Танатос не скрывал всё возрастающего беспокойства. - Главное - не прошляпить это животрепещущий момент. Иначе мало не покажется никому. Да и личность Дамы Пик мы пока так и не знаем.

     - Что-то неспокойно у меня на душе, - леди Даэри терпеть не могла это отвратительное ощущение предчувствия, что беда снова наматывает круги вокруг наследницы рода Пурпурный Прилив.

     Ламия обернулась огромной чёрной волчицей и почти мгновенно переместилась в собственные владения в Тартаре. В комнате Аэри сейчас никого не было, но отчётливая вонь змеиной чешуи вопила о том, что беда уже готова обрушиться на голову её любимой племянницы.

     - Девочка моя, кто это нанёс тебе визит, миновав все ловушки и охранные щиты? - яростный взгляд требовал немедленного ответа. - Неужели сюда пробрался сам Сет?

     - Нет. Всё гораздо серьёзнее и хуже. Это был Апеп, - девушка так и не подняла глаз на тётку, опасаясь, что та выместит на ней гнев. Она так и не смогла отсидеться в родных стенах, пока гроза не минует. - Потом пришла Нефтида, бывшая супруга бога пустыни. Дала мне нити к правильному пониманию ситуации, и как быть дальше. К сожалению, большего не позволяют наложенные на неё ограничения и древние клятвы.

     - Хорошо. Сделай для меня подборку тех материалов, которые тебе удалось обнаружить. Он не рискует соваться во дворец Аида, поэтому будет лучше, если ты пока поживёшь под присмотром Персифоны.

     - Как пожелаете, - ламия быстро скопировала нужные файлы и перенесла их на флешку.

     Передав устройство леди Даэри, поспешно собралась и последовала за старшей родственницей под крылышко к жене бога Царства Мёртвых. По дороге она усиленно размышляла, кем может быть Ядовитая Роза. Только все её старания так и пропали втуне. Слишком мало исходных данных для аналитики были в её распоряжении.

     Между тем Даэри решила пойти на такие кардинальные колдовские меры, как смена имени племянницы, чтобы и концов враги их рода не нашли:

     - Девочка моя, это дело слишком дурно воняет даже для бессмертных и небожителей. Поэтому с сегодняшнего дня в твоей ауре вместо Аэри будет прописано Таэри.

     - Хорошо, тётя. Это поможет развеять колдовские печати и путы, которые наложил на меня Апеп, без вреда для меня и окружающих. Хотя я очень люблю то имя, которым родители нарекли меня при рождении. Надеюсь, других кардинальных перемен в моей жизни не предстоит, - в глазах цвета глухой полуночи стояли самые настоящие слёзы.

     - Ну-ну, милая, не надо так расстраиваться. Имя-то с подвохом. Оно означает 'Та самая Аэри', -женщина улыбнулась и погладила расстроенную родственницу по голове, словно она была ещё совсем маленькой девочкой.

     - Мне бы хотелось снова вернуться к выполнению своих обязанностей в офисе частного детективного агентства 'Мухомор' как можно скорее, - и младшая ламия с надеждой посмотрела на супругу главы рода Пурпурный Прилив.

     - Пока Дама Пик на воле, об этом не может быть и речи! Слишком опасно! Я не хочу потерять ещё и тебя. Кто знает, вернут ли Парки Мадэри к полноценной жизни. Каждый из нас важен и ценен по-своему. Давай не будем делать откровенных глупостей, Таэри. Обещаю, как только опасность перестанет тебе угрожать, сразу же отпущу тебя под крылышко Танатоса и Мегера. Они очень ценят тебя как работника и чуткого аналитика.

     Таэри долго молчала перед тем, как ответить, словно собираясь с мыслями:

     - Меня не оставляет неприятное ощущение, что ответ у нас прямо под носом. Просто он настолько прост, что мы упускаем его из вида. Единственный оборотень, который женился на ламии, был глава клана оборотней Игорь Волков. Может, Ядовитая Роза незримо цветёт в его окружении, отравляя всё вокруг?

     - Кто знает? Надо проверить. Только, милая, ты и носа не высунешь за порог апартаментов Персифоны. Обещай мне! - сказано было таким строгим голосом, что Таэри проглотила все возражения и поклялась, что выполнит просьбу тётки в точности.

     Спрятав племянницу среди придворных дам супруги Аида, ламия помчалась к Танатосу с докладом. И у неё на душе скребли кошки и выли волки в преддверии какой-то очень опасной ситуацией. Увы, в чём может быть дело, они так и оставались ни сном и ни духом.

     Таэри снова склонилась над вышивкой, желая только одного: чтобы весь этот кошмар поскорее закончился. Её никогда не прельщала монотонная жизнь придворной дамы богини весны. Персефона сразу заметила, что новая ламия в её окружении снова загрустила и подозвала к себе:

     - Пойдём, переговорим без лишних глаз и ушей. Я же вижу, что тебе тут также уютно, как певчей лесной птичке в золотой клетки, - женщина чуть печально улыбнулась и увела девушку прочь.

     В личном кабинете супруги Аида их не смогли бы потревожить даже Сет и сам Апеп:

     - Тебя что-то сильно тревожит, дитя моё. Я в курсе, кто ты есть. Поэтому можешь говорить всё как на духу, наследница рода Пурпурный Прилив. Леди Даэри всегда отличало живое и непредсказуемое чувство юмора Т. Аэри.

     - Апеп приходил в усадьбу главы моего рода. Именно поэтому тётя и спрятала меня среди придворных. Честно говоря, мне безумно хочется как можно скорее вернуться к моим обязанностям в частном детективном агентстве 'Мухомор'. Я чувствую там себя на своём месте... - в глазах цвета полуночи ламии плескалась такая тоска, что богиня весны невольно обняла её за плечи и погладила по волосам, точно маленькую девочку в надежде хоть как-то утешить и подбодрить.

     - Мы, пока что, так и не придумали, как склонить Сета снова вступить в бой с извечным врагом бога солнца и всего сущего. Естественно, в качестве союзника Ра, а не противника.

     - Может, Хатхор подскажет нам слабое место в чешуе бога пустыни? Тогда мы сможем надавить на болевую точку и вынудить его сыграть извечную битву как по нотам? - Таэри то наматывала длинную прядь на палец, то отпускала на волю.

     - Кажется, я поняла, почему Танатос рвёт и мечет, вспоминая, что не переманил тебя в своё ведомство раньше Мегера. Бог мести сразу понял, что у тебя не стандартное мышление, и ты сможешь найти причинно-следственную связь даже там, где другие не учуют ничего. Приглашу Хатхор к нам. Может, египетская богиня любви, и правда, подскажет что-то дельное.

     Праздник на городской площади набирал обороты. 'Ламийский рок' отпустили со сцены только тогда, когда солисты охрипли и больше не могли петь. Музыканты от усталости чуть не валились с ног. Они тихонько перенеслись по домам прямо через зачарованные от детей Сета зеркала, укрывшись за крепкими стенами собственных домов.

     На сцене появилась невысокая девушка, которая пела под сопровождение огромных тамтамов. Барабаны издавали странный вибрирующий звук, который заставлял толпу повторять малейшие па странного танца танцовщицы с волосами цвета киновари. Яркие пряди оттеняли радужку, точно выточенную из зелёной яшмы. Она была в причудливом, похожем на фэнтезийный, наряде.

     Лире эта выступающая чем-то совершенно не понравилась. Только вот она много раз смотрела в туманные глубины зачарованных зеркал. Это ей никак не повредило. Следовательно, дочерью змеиного бога быть никак не могла. Её движения были чувственны и хищны, точно язык пламени плясал на вершине смолистого факела долгой зимней ночью.

     Леди Алый Закат попробовала прощупать незнакомку с помощью сканирующих чар, и ничего не обнаружила. Барабанщики были такими же. Точно по прихоти неведомого бога ожили сгустки изначальной пустоты и присоединились к общему веселью. Только вот с какой целью, феегоргона сказать не могла.

     Лира напрягла все свои таланты Дочери Дану. Истина перепугала её почти до икоты. Незнакомка не просто буквально заворожила смертную аудиторию. Под чары её танца и первобытного обаяния под рокот барабанов подпали все, кто был на площади в этот момент. Она пила чужие жизни и души. Точно амброзию античных божеств, смакуя каждый глоточек и растягивая удовольствие. В противном случае все уже были бы давно развоплощены так, что и воспоминаний о них в ткани бытия не осталось бы и следа.

     Леди Алый Закат посмотрела ещё раз на девицу с волосами цвета киновари. Из омутов оттенка зелёной яшмы на мир смотрела жадная до чужого бытия пустоту. Вечно голодную и ненасытную. Певица и музыканты были также чужды этому миру, как и их повелитель Апеп. Поняв, что самостоятельно с проблемой может и не справиться, феечка умчалась с докладом к Танатосу.

     Бог смерти решил в долгий ящик не откладывать и поинтересоваться у Маат, как лучше обезвредить наглую гостью родом из древней Стигии. Ответ от Великой Матери пришёл быстро вместе с амулетом:

     - Пусть фея подойдёт прямо к самой сцене и прошепчет слова заклятья, которое начертано на обереге. Покажи мне, с кем мы имеем дело, Лира, - увидев нужное в памяти молодой женщины, собеседница полковника Морса мрачно ответила. - Это Кивари - Верховная Жрица Апепа. Некогда была стигийской танцовщицей в храме Сета. После предательства бога пустыни и посвящения стала сгустком изначального Хаоса, бессмертной служительницей Апепа. Нужно как можно скорее заключить её в недрах чёрного алмаза, на который наложены печати всего Египетского Пантеона, даже её бывшего повелителя.

     Супруга ректора Тартарийской Академии Колдовства и Ритуалов восхищённо ахнула, рассматривая великолепную вещицу. Ей даже было очень жаль, что с такой красотой очень скоро придётся расстаться навсегда.

     Решив не тянуть с планом-перехватом, она сразу же вернулась на центральную городскую площадь и, пританцовывая точно как Кивари, подобралась к самой сцене. Она попросту проигнорировала гневные вопли тех, кому пришлось потесниться, как нечто совсем несущественное. Заклинание было долгим, но, чтобы служить Хаосу, его жрице нельзя было прерывать свой танец ни на единый миг. В противном случае, все её старания пропадут даром, и древний ритуал придётся начинать с самого начала.

     Грани чёрного алмаза полыхнули ярким солнечным светом и испустили молочно-белое сияние. Когда оно рассеялось, творческий коллектив 'Барабаны Нубии' в полном составе бесследно исчез. В голове Лиры Алый Закат раздался гневный голос пленницы:

     - Настанет время, и я жестоко отомщу тебе, наглая смертная!

     - Не пугай, дурында безголовая! Где ты видела фею, за которой однажды придёт Танатос? Дерёвня неотёсанная! Вот ты кто! Нос дерёшь, а ничегошеньки о современном мире не знаешь! - в светло-зелёных глазах уже вовсю плескалось торжество.

     - Когда очарование моих музыки и танцев ослабнут, люди разорвут тебя на мелкие клочки во славу Апепа!

     - Ага-ага! Ты слишком высокого мнения о себе, красотулька! Погоди, я быстро собью с тебя спесь! Хаос - это всего лишь пустота, которая завидует сущему и пытается уничтожить его! Ты предала Сета, Кивари. За то, чтобы заполучить бывшую жрицу в свои руки, он усмирит свою гордыню и даст бой твоему новому господину вместе с Ра.

     Рыжеволосая женщина что-то прошептала, и под светом софитов появились её соплеменницы и лепреконы. Музыканты грянули задорный ирландский танец. Взяв микрофон в руки, интриганка промурлыкала, врубив собственное очарование на полную мощность:

     - Предлагаю небольшую разминку в древних традициях Изумрудного Острова. Окунитесь в упоительный мир детей богини Дану и кельтских мифов и сказок моей далёкой родины. Та команда, которая лучше всего станцует вместе с нами, получит ценные призы и приглашение в гости! - последнее заявление было встречено единодушным рёвом толпы. Причём обрадовались не только люди.

     Лира лукаво улыбнулась и отправилась к зрителям вместе с частью соплеменниц. Танат Морс впервые видел, чтобы современные смертные веселились без всякой оглядки. Они от всей души честно старались одолеть другие команды, так как предвкушение чуда наполняло их сердца и души детским восторгом.

     Чтобы выгнать чары Верховной Жрицы Апепа, Волшебный Народ постарался на полную катушку. Гости 'Фестиваля Отражений' лихо отплясывали до тех пор, пока могли держаться на ногах. Только вместо порядком замызганного асфальта они со счастливым смехом опустились на невесть откуда появившиеся маты.

     - Все молодцы! Честно-честно! - Лира могла по праву гордиться собой. Настроение у всех было радостным, а от пут колдовства Кивари не осталось и следа. - А теперь каждый из присутствующих может выполнить одно из самых светлых собственных желаний. Победители получат везение от фей и лепреконов сроком на один год. Надеюсь, что этот праздник в вашем городе станет ежегодным. Нельзя, чтобы талант отдыхать и счастье были похоронены под ворохом ежедневной рутины. Подумайте хорошенько, и прошепчите его, посмотрев на полную Луну. Тогда всё непременно сбудется, - и под восторженный вздох толпы чудесные танцоры растаяли без следа.

     Таэри никак не могла понять, почему тревога, поселившаяся в сердце после столкновения с Апепом, день ото дня становится всё сильнее. Она тихонько отозвала Аида, Персефону и Хатхор в сторонку и выдохнула:

     - Беспокойство так и не оставило меня. Где мы сможем поговорить без опасений, что нас услышат чужие уши? - в глазах цвета полуночи стыла такая тоска, что бессмертные невольно насторожились. - На 'Фестивале Отражений' что-то произошло. Нечто, что могло бы склонить чашу Великих Весов в сторону Хаоса и разрушения всего, что так дорого для всех нас, - ламия опустила голову и замолчала, ожидая, пока хозяева Царства Мёртвых не исполнят её немудрёную просьбу.

     Оказавшись в кабинете полновластного хозяина Тартара, присела в кресло для гостей и продолжила:

     - Апеп ищет новых союзников, - и рассказала, почему Даэри отправила её под крылышко к богине весны.

     - Сет даже за призрачный шанс стать Верховным Богом Мира Современных Людей не пожалеет и собственных детей, - египетская владычица любви тяжело вздохнула. Она только сейчас поняла, что, чуть было, не создала лазейку для вечного врага всего сущего. - Надо выяснить, что предпринял древний змей.

     - Послал в качестве участницы праздничной программы Кивари, - Танатос сам принёс последние новости, не доверяя никому этот впечатляющий секрет.

     От возмущения Хатхор даже подпрыгнула на месте и сердито прошипела:

     - Этот чешуйчатый гад слишком хорошо понимает, что без помощи бога пустыни Ра не устоит в противоборстве с ним! - во взгляде только кажущейся совсем юной девушкой гостьи проступила очень появилась ледяная ярость. - В день осеннего равноденствия снова придётся доказывать, что всё сущее достойно того, чтобы продолжить своё существование. Где его Верховная Жрица? - бессмертная сейчас больше всего походила на готовую к прыжку львицу.

     В голове Таэри сразу всплыло воспоминание об очень неприятной ипостаси Хатхор - Сехмет, которая всегда пылала неуёмной жаждой убийства и крови. Поэтому она поспешила перевести разговор на менее провокационную тему:

     - Как вы думаете, моя госпожа, согласится Сет отказаться от интриг и притязаний, если мы отдадим ему амулет, внутри которого заключена Кивари и сопровождающие её сущности?

     - А он у вас есть? - чёрные волосы богини словно жили своей жизнью, пряди сейчас больше всего напоминали волны на поверхности порядком штормящего моря.

     Лира, сдув с лица рыжий локон, настырно лезший в глаза, возникла прямо в воздухе. Супруга ректора Тартарийской академии Колдовства и Ритуалов вежливо поздоровалась со всеми присутствующими. Лукаво подмигнула Таэри и важно продолжила:

     - Сиятельная Хатхор, не могли бы вы сделать так, чтобы сам бог пустыни пожаловал сюда для переговоров? Мы покажем ему предавшую его бывшую храмовую танцовщицу. Только попадёт она в его жадные кольца уже после дня осеннего равноденствия. Доверять тому, кто не умеет держать собственных клятв, всегда берёт назад данное слово и гарантированно предаст - верх благодушия.

     - Хорошо, - тут богиня любви, так и не сумев скрыть любопытства, спросила напрямик. - Вы бессмертны, но не богиня. В первый раз вижу создание, подобное вам.

     - Дети богини Дану живут на Изумрудном Острове. Феи бывают разные, например, цветочные, - и интриганка что-то прошептала и превратила стебель засохшей полыни в живой розовый куст, разливающий вокруг упоительное благоухание знойного лета. - Только давайте оставим этот увлекательный разговор до более спокойных времён.

     - Полностью согласен с леди Алый Закат, - полковник Морс поспешил ненавязчиво настроить всех присутствующих на рабочий лад. - На повестке дня у нас сейчас два жизненно важных вопроса. Поимка и примерное наказание Дамы Пик и всех её сообщников. В день осеннего равноденствия Ра и Сет снова должны загнать Апепа за Грань Мира. Давайте решать возникающие проблемы по мере их возникновения. Полностью согласен с Лирой: довериться богу пустыни может только полный идиот! - в чёрных глазах цвета полуночи вспыхивали и гасли нехорошие огненные искры.

     Танатос с трудом сдерживался, чтобы не дать волю гневу. Только принесённые клятвы сдерживали от того, чтобы поднять карающий меч и наслать на современный мир карающие отряды ламий и подотчётных ему существ.

     Хатхор, проказливо улыбнувшись и обворожительно хлопнув шелковистыми ресничками, выудила из складок собственного одеяния серебряный ситар. Потом легонько тронула сияющие лунным светом струны, заставляя чувственную мелодию заполнить собой всё окружающее пространство богатого покоя.

     Сама же интриганка запела глубоким грудным голосом, вызывая Сета для разговора. Каждое движение было полно такой грации и изящества, что богиня любви буквально заворожила даже Гадеса. Когда последний звук растаял под потолком, все услышали рассерженное змеиное шипение бывшего супруга Нефтиды.

     - Более бестолкового создания, чем ты, Херу, в жизни не встречал! Хотя, чего ещё ожидать от тебя! Зачем ты отдала меня в руки моих врагов?

     Лира лукаво улыбнулась своим сообщникам и взглядом попросила не вмешиваться:

     - С каких это пор мы стали для тебя такой же напастью, как Апеп и его слуги? - рыжеволосая женщина врубила собственное обаяние на полную катушку, прекрасно понимая, что у бедолаги нет и тени шанса не подпасть под него. - Мне тут по большому секрету нашептали ночные ветры, что ты так и не смог простить Кивари за предательство. Предлагаю взаимовыгодный обмен.

     Увидев ненавистную бывшую храмовую танцовщицу, не оправдавшую его тайных надежд, бог пустыни сердито зашипел и протянул руки к амулету. Прекрасный камень стал тюрьмой для занозы, уже много тысячелетий не дающей ему спокойно жить и плести свои тонкие и коварные интриги.

     - Э, нет, котик! Не пойдёт! Вечером стулья - днём деньги! Днём стулья - вечером деньги! Так и только так, пупсик! Меня твои чешуйки совсем не впечатлили! - зелёные глаза леди Алый Закат веяли ледяной февральской стужей.

     - И что ты хочешь за пленницу? - Сет с ужасом понял, что его чары отскакивают от незнакомки как камень от стены.

     - В день осеннего солнцестояния ты вместе с Ра накрутишь хвоста Апепу. Тогда двадцать пятого сентября получишь эту бледную поганку в своё полное распоряжение! Она посмела самоуправничать на чужой территории, за что и поплатилась!

     - Кто ты такая, чтобы диктовать мне свои условия?

     - Бессмертная дочь богини Дану! Пора бы уже научить видеть гораздо дальше своего куцего носа. Да и просчитывать всю палитру последствий от каждой глупости! Желательно до того, как её совершить! - супруга ректора Тартарийской Академии Колдовства и Ритуалов уже просчитывала, что ещё можно будет вытянуть у египетских коллег Античного Пантеона в обмен на консультационные услуги.

     - Как смеешь ты, глупая женщина, диктовать Мне свои условия? Даже не богиня, а, всего лишь, чуть выше обычных людей!

     - Кивари в моей власти. Ну, если вас не интересует моё предложение, то я, пожалуй, отдам её Ра и сделаю всё, что в моих силах, чтобы он снова одолел Великий Хаос.

     - Даже не вздумай! - Сет очень не любил, когда его загоняли в угол, принуждая играть честно и без всяких 'если'. Хорошо, я сделаю, что ты просишь, но оплата вперёд!

     - Ещё чего! Сделаешь работу - получишь Кивари! Клянись самим своим существованием, что не нарушишь данного мне обещания даже в малом? Тогда я скажу, какую ещё опасность ты упустил из вида.

     - Хорошо, рыжая нахалка, клянусь своим существованием, что помогу Ра одолеть Апепа в битве, которую они до окончания веков будут вести раз в тысячу лет! - зелёные глаза бога пустыни нехорошо сузились, но он проиграл этот бой и понимал, что уже ничего не в силах изменить. - О какой ещё опасности ты говоришь, женщина?

     - Твои дочери настолько безголовы, что пускают в ход магию изначального Хаоса. Ты хочешь, чтобы их постигла участь Кивари? - увидеть выражение ужаса на лице самого Сета феегоргона совершенно не ожидала.

     - Покажи мне ту, которая посмела ослушаться древних законов моего рода! - колдовской слепок блондинки заставил её отца злобно шипеть и плеваться ядом, который прожигал маленькие дырочки в полу из белого мрамора к крайнему неудовольствию хозяев Тартара. - Безголовая Асенат позабыла, что означает её имя! - в ответ на вопросительный взгляд леди Алый Закат, важно проронил: - 'Она принадлежит отцу', а не какому-то там Апепу!

     - На вашем месте я бы проверила, только одна ли из змеедев оступилась, польстившись на лживые посулы старинного врага всего сущего, - Лира сразу почуяла, что бог пустыни ненавидит и боится своего оппонента настолько сильно, что готов наступить на горло собственной песне о величии и мировом господстве.

     - Я последую твоему мудрому совету, женщина. Может быть, ты что-нибудь попросишь и для себя? - коварная натура Сета требовала отмщения.

     - Благодарю вас, господин поющих песков, но у меня есть всё, чего только может попросить моя душа, - перед мысленным взором феи всплыло лицо ректора Ардора, и она невольно расплылась в счастливой улыбке.

     - Как могут жить под одной крышей такие столь непохожие друг на друга создания? - бывший владыка Кивари так и не смог скрыть собственного удивления.

     - Ну, мне пора. Я ещё не получила диплом Тартарийской Академии Колдовства и Ритуалов, поэтому мне пора на занятия, - и, напевая себе под нос 'Амор, амор!', рыжеволосая задира и интриганка растаяла в полумраке кабинета владык Тартара, оставив Сета в состоянии долгого ступора.

     Мегер и Танатос старались успеть повсюду, буквально разрываясь на части. К сожалению, поспеть везде они так и не смогли. Даже многочисленные помощники сбились с ног, пытаясь отловить не только детей Сета и посланцев Апепа, но и обычные преступные элементы, принадлежащие к тайной и явной сторонам реальной жизни.

     Гекат был жутко недоволен, заметив в толпе праздно шатающихся зевак молодого ламия. Повелитель чудовищ схватил проштрафившегося студиоза за шкирку и пару раз встряхнул, точно нашкодившего котёнка, напрудившего хозяину в любимые праздничные туфли:

     - Гамор Пурпурный Прилив, Тартар тебя раздери! Ты опять принялся за мелкое воровство, за которое тебя и упекли в Академию Колдовства и Ритуалов?! Хочешь также плохо окончить свои дни, как и твоя старшая сестрица Мадэри? - юнец безвольно повис, сейчас больше похожий на ветошь для чистки ботинок.

     - Сиятельный Гекат, я ничего такого не хотел, - он хлопал голубыми глазищами, до ужаса похожий на обычного смертного подростка, если бы Господин Перекрёстков не имел слишком часто дело с проказами этого известного в очень узких кругах карманника.

     - Я тебя слишком давно и хорошо знаю, мальчишка. Полковник Морс будет безумно рад получить обратно золотые наградные часы, пожалованные ему самим Зевсом на трёх тысячелетний юбилей верной службы!

     - Ой, а может, вы не выдадите ему меня?! Я не хочу загреметь на серебряные рудники Плутона на веки вечные! - молодой кровосос даже слезу пустил, пытаясь разжалобить бога колдовства.

     - Мы поступим лучше! Сейчас сдам тебя ректору Ардору Алый Закат! Пусть вправит тебе мозги! Надеюсь, его милая жёнушка не примет участия в воспитательном процессе. Хотя пару сотен лет в качестве чего-то полезного в хозяйстве Академии пойдут тебе только на пользу!

     Ламий испуганно пискнул и позеленел. Слишком уж часто из-за собственной ершистости и глупости он имел дело с неугомонной леди Лирой Алый Закат. Даже самые наглые и ушлые хулиганы старались держаться от цветочной феегоргоны как можно дальше. Потому что никто не мог предсказать, чем окончится конфликт для того, кто попал к ней в немилость.

     - Сейчас я лично передам тебя главе Тартарийской Академии Колдовства и Ритуалов. Пусть он и решает, что делать с таким безголовым студентом, снова свернувшим на кривую дорожку воровства и порока.

     Когда день открытия 'Фестиваля Отражений', наконец-то, закончился, коллеги из Древнеегипетского Пантеона заполучили три сотни окаменевших детей Сета обоего пола. Как почуяли бессмертные, что Апеп будет снова и снова пытаться влезть в их игру, чтобы вынудить их отца снова пойти на предательство. Откуда ему было знать, что за возможность наказать Кивари за то, что переметнулась к изначальному врагу всего сущего, тот на время отложит свои планы на завоевание Мира Современных Людей.

     Три безликие тени, воспользовавшись тем, что в Центральном Городском Парке сейчас никого не было, решились провести ритуал в ночь новолуния. Всё, что им надо было, - это слабое свечение звёзд в ясном небе. Тени лишь отдалённо напоминали человеческие фигуры. Как и Кивари, они были созданы из первозданного Хаоса Небытия.

     Зычный голос того, кто некогда служил самому Ра, но, подобно танцовщице из храма Сета не устоял перед безграничной властью и возможностью творить безнаказанно всё, что только в голову взбредёт, отдавал другим отступникам чёткие указания. Итвар был готов практически на всё, чтобы воспользоваться тем, что Кивари временно выпала из гонки за могущества. Он стремился выжать как можно больше из благоприятного момента. Ушлая девица слишком часто перебегала ему дорогу, умудряясь тысячелетиями быть фавориткой Великого Змея Апепа. Сейчас её извечный соперник собирался взять заслуженный, ка кон считал, реванш.

     Единственным, что интриган не учёл, было вмешательство Мегера и Геката в хитросплетения его тонко продуманной интриги. Господин Перекрёстков при помощи фурия сумел закрыть все тропы, по которым Хаос хотел ворваться в Мир Современных Людей, чтобы не оставить о нём даже мимолётных воспоминаний.

     - С чего ты решил, жрец, что мы позволим тебе уничтожить всё, что так дорого нам, вместе со всем сущим? - голос Повелителя Чудовищ прозвучал устало, но твёрдо.

     - Любое зло должно быть наказано! - проронил рыжеволосый Мегер, нажимая на грань парного тому амулету, в котором сейчас томилась Кивари и её слуги. - Ра будет не менее счастлив, чем бог пустыни! Уверяю тебя, жрец Итвар! - в изумрудных глазах жарким пламенем полыхало неприкрытое злорадство.

     - Вот теперь Сету и Ра придётся примириться и дать бой Апепу, чтобы мы смогли на тысячу лет позабыть об этой напасти. Надеюсь, у этих двоих хватит ума понять, что они должны играть в одной команде, если не хотят навеки перестать существовать вместе со всем, что есть в нашей реальности, - в голосе Геката проскакивали ворчливые нотки, как бывало всегда, когда удавалось предотвратить неприятности, которые неоправданно быстро привели бы к катастрофе глобального масштаба.

     Таэри долго ломала голову, как приблизиться к разгадке тайны Дамы Пик. И тут её точно в голову ударило, когда она в новостном листке о событиях тайной стороны жизни прочла объявление: 'Сегодня в полдень глава одного из самых влиятельных родов оборотней в нашем городе Игорь Волков официально зарегистрировал брак с наследницей Ваора Кровавая Полночь Ваэри. Полгода ходившие в кулуарах слухи оказались правдивы, не смотря на то, что ему в супруги все прочили леди Мескэнет, с которой он до этого пять лет тайно встречался'.

     - Сиятельная Персефона, а кто эта дама, которая так и не окрутила главу двуипостасных волков?

     - Никто не знает, откуда она приехала в ваш город. Нам так и не удалось ничего разузнать. Дара Мескэнет, работает финансовым аналитиком в компании 'Дары Небес' уже лет десять. Пять лет у них с владельцем компании был бурный роман. Не знаю, почему он не привёл к свадьбе.

     - Ни один умный оборотень, особенно альфа, не позволит поймать себя женщине, если она не является его Истинной Парой, - ламия усиленно размышляла. На самой границы сознания мельтешила здравая мысль, которая никак не желала оформиться в конкретный ответ. - Ваэри, как раз, его половина.

     - Да, как ты и Олег Загорский, - богиня весны тяжело вздохнула. - Только вот вы не будете вместе, если он празднике в честь Середины Лета не узнает тебя под колдовской маской.

     - Олег думает, что я погибла, раскрыть же правду мы сейчас не вправе. На кону стоит гораздо больше, чем наше личное счастье, - наследница рода Пурпурный Прилив сжалась в несчастный комочек в кресло и затравленно посмотрела на небожительницу, тщетно стараясь сдержать горестный всхлип. Он, всё же, сорвался с плотно сомкнутых губ, хотя и сильно приглушённо.

     Женщина прекрасно понимала, что сейчас надо просто оставить девушку наедине со своими страхами и горем и попросту дать выплакаться в гордом одиночестве. Таэри сердито зашипела сама на себя и вытерла злые слёзы рукавом платья. У неё не было возможности быть слабой, так как такие особи в Тартаре не выживали. Выудив из кармана небольшую записную книжечку в кожаном переплёте, сноровисто зашуршала страничками, перечитывая собственные записи и пометки.

     Пробежавшись глазами по египетским женским именам, решительно сжала в длинных пальцах небольшой золотой амулет, который позволял призвать Танатоса. Девушка приложила подушечку пальца к небольшой чёрной жемчужине, открывая портал для бога смерти.

     - Надеюсь, тебе удалось обнаружить хоть какие-то ниточки к творящемуся вокруг нас бардаку с лёгкой руки Сета и Апепа, - глаза цвета полуночи требовали немедленного и подробного ответа.

     - Полковник Морс, как зовут госпожу Мескэнет?

     - Дара, - бог смерти так и не смог понять, к чему клонит его собеседница.

     - Мескэнет в переводе с египетского означает не что иное, как 'судьба'. Дочь Сета превратилась по документам в Дару Мескэнет, то есть Дар Судьбы. Дети змеиного года немногочисленны, их практически невозможно вывести на чистую воду. Они потому и не любят полированный металл и зеркала, что они сразу выдадут с головой, с кем вы имеете дело. Мне бы такое же зеркало, как те, которые расставлены на городской площади, пока идёт 'Фестиваль Отражений'. И придётся лично пойти на приём в честь бракосочетания Игоря Волкова и леди Ваэри.

     - Вы сможете достать приглашение? - Танатос не переставал удивляться уму и прагматичности совсем ещё молоденькой ламии.

     - Оно у меня есть, Ваэри - моя троюродная сестра, - бордовая именная открытка, украшенная ярким принтом из сердечек и роз, давала право пройти на закрытое для посторонних торжество. - Заодно, смогу кое-что прояснить и по поводу собственной судьбы, - во взгляде девушки проступила грусть.

     - Загорские будут там в полном составе. Надеюсь, Олег узнает тебя даже в таком неожиданном амплуа, - брюнет прекрасно понимал, что на помощницу Мегера там никто и внимания не обратит, стремясь отдохнуть и повеселиться на полную катушку.

     - Мне понадобится помощь, чтобы привести себя в подобающий торжеству вид. Уже через два часа все гости должны быть в загородном доме господина Волкова и его супруги.

     Придворные дамы сноровисто привели наследницу ламийского рода Пурпурный Прилив в полный порядок. Перед самым уходом Лира принесла веер из чёрных перьев, украшенных маленькими круглыми зеркальцами с точно такими же свойствами, как у их более солидных товарок на городской площади. Юбка и лиф платья цвета полуночи были оснащены таким же коварным декором.

     - Таэри, если этот болван не узнает тебя, я его, я его... - интриганка набрала полную грудь воздуха и проверещала: - Превращу в сушилку для обуви! Вот! И подарю Даре Мескэнет на юбилей! - очаровательные кудряшки тут же прекратили прикидываться тем, чем на самом деле не являются, и злобно зашипели, открыто поддерживая свою неукротимую феегоргону.

     - Лира, прекрасно понимаю всю глубину твоего гнева, но, поверь мне, ни один мужчина не стоит такой мороки! К тому же, мне давно известна простая истина. Олег Загорский относится ко всем, кого не угораздило родиться оборотнем, полным ничтожеством. Даже те, кто сменил суть посредством сложного ритуала или банального укуса, считается им существами второго сорта, - Таэри несколько мгновений покрутилась перед огромным зеркалом от пола до потолка. Хитроумные чары позволяли даже ламии увидеть собственное отражение во всей красе.

     Опершись на руку брата, 'новоиспечённая' наследница рода Пурпурный Прилив важно переместилась в загородную резиденцию новобрачных. Девушка с удивлением заметила, что остальные гости ещё даже не начали прибывать. Ваэри, прижав изящный палец к губам, утащила родственницу туда, где их гарантированно никто не смог бы подслушать.

     - Поганая леди Мескэнет всё ещё тешит себя надеждой, что сумеет переиграть принятое нами с Игорем решение. Такое впечатление, что ей дозарезу нужно стать госпожой Волковой. Про Истинные же Пары она и вообще ни сном, и ни духом. Это, согласись, совсем уж странно для такой образованной особы. Она закончила Кембриджский экономический университет по специализации Внешняя экономическая деятельность, - Ваэри не скрывала своего беспокойства.

     Более молодая ламия, полагаясь на собственное чутьё, не могла не согласиться с тем, что странности налицо. Их слишком много, чтобы они были простым совпадением.

     - Скажи, как Дара относится к зеркалам? Это может быть очень важно.

     - Как любая дама, желающая прибрать к рукам любого перспективного кандидата в мужья, которого угораздило оказаться в зоне досягаемости, - новоиспечённая супруга господина Волкова презрительно фыркнула, в их среде подобное поведение вызывало только неприятие и порицание.

     Племянница Даэри осторожно опустилась на гостевой диванчик, аккуратно расправив юбку шикарного вечернего наряда, чтобы не помять тонкую ткань. Потом выудила из сумочки зачарованный от утечки информации блокнот и ручку и принялась записывать все вызывающие удивление нюансы в поведении Дары, какие только удалось заметить Ваэри.

     По всему выходило, что это и была та самая Дама Пик. Только она избрала кривую дорожку предательства, явно переметнувшись на сторону Апепа.

     - Познакомь меня с леди Мескэнет, сестрёнка. Она - точно дочь Сета. Так говорит мне чутьё, обострённое расследованиями в частном детективном агентстве 'Мухомор', - Таэри взгрустнулось. - Надеюсь, когда вся эта катавасия благополучно завершится, мне вернут и данное при рождении имя.

     - Только в том случае, если Олег Загорский узнает тебя под новой маской. Иначе, мы будем просить Парок изменить твою судьбу в награду за великие заслуги. Так решил Совет Ламийских Родов. Так что, при любом раскладе, ты будешь счастлива так, как того заслуживаешь, сестрёнка. А теперь пойдём, пришла пора вывести Ядовитую Розу на чистую воду...

     Олег Загорский никак не мог понять, где уже видел странные янтарные глаза госпожи Дары Мескэнет. Правда, лично их никто не представлял до сегодняшнего вечера, да и встреча была недолгой. Своему чутью, обострившемуся после той тёмной истории с погибшей совсем недавно Элеонорой Веник, оборотень привык доверять полностью. Поэтому он активировал записывающий кристалл в печатке и позволил финансовому аналитику Игоря Волкова увлечь себя на гостевой диванчик.

     - Ваэри мне говорила, что одно из ваших расследований привело к гибели вашей Истинной Пары? Честно говоря, я не верю в весь этот бред с Сужеными. Такое впечатление, что не в меру охочие до женского пола оборотни просто придумали для себя лазейку, - Дара презрительно фыркнула, но Олег сразу понял, что она просто разыгрывает то, что от неё ожидают.

     На груди у женщины висело два странного вида кулона. Оба змеиной тематики, только вот наполняла их совсем чуждая друг для друга магия.

     - Вы напрасно иронизируете, леди Мескэнет. Хотя, я прекрасно понимаю, что считаете себя преданной. Ваше право, но господин Волков иначе не мог поступить. Мы, и правда, женимся только на собственных Истинных Парах. Иного нам не дано, - кристалл в перстне с вензелем его рода зафиксировал оба украшения и весь разговор со странной дамой из окружения Игоря Загорского.

     - Если всё, о чём наплёл мне несбывшийся муж, правда, то почему ты не умер от тоски и безысходности? - янтарные глаза словно пытались просверлить дыру в собеседнике, явно пытаясь оценить его сильные и слабые стороны, чтобы укусить побольнее и наверняка.

     - Я должен найти и покарать тех, кто повинен в гибели Аэри, - дочь Сета с трудом удержалась от злобного шипения, она сразу почувствовала, что собеседник что-то задумал, но не смогла предугадать, каким именно будет его следующий шаг.

     Зазвучала музыка, и гостей пригласили в бальный зал перед тем, как начнётся званый ужас по случаю сегодняшнего торжества в семействе главы рода Волковых.

     - Вы позволите пригласить вас на танец, госпожа Мескэнет? - Олег чуял, что с финансовым аналитиком давнего друга его отца что-то очень сильно не так. Поэтому хотел сделать хоть пару небольших шажков в сторону разгадки.

     - Вынуждена вам отказать! У меня нет желания закрутить скоротечную интрижку с очередным полуволком! - и она оперлась на руку восхищённо улыбающегося ей молодого ламия. В парне старший Загорский с ужасом узнал наследника рода Кровавая Полночь Даора.

     Он тихонечко последовал за новоиспечённой парочкой, осторожно выпустив не только следящее заклятие. Обострив до предела слух, ловил каждое слово брюнетки, которая, на самом деле, служила Хаосу, а не собственному отцу. Олег с ужасом понял, что Кивари и Итвар попали в руки античных небожителей именно с её лёгкой руки. Так она убила одним выстрелом сразу двух чудовищ: освободила себе место фаворитки Апепа и вынудила отца идти на компромиссы. Подобные выверты судьбы были для бога пустыни сродни нестерпимой пытке.

     - Говоришь, что готов на всё, лишь бы я ответила на твой сердечный призыв? - янтарные глаза веяли стылым холодом, хотя губы говорили о любви и нежности. - Хорошо, милый, ты получишь шанс завоевать моё сердце. Завтра полнолуние, приходи на развалины графского замка. Там и поговорим. Идём к остальным, мне совсем не хочется, чтобы о нас потом рассказывали всякие небылицы.

     Олег Загорский торопливо зашарил глазами по гостевым диванчикам. Некоторые дамы были без спутников, а ему нужно было живое прикрытие, чтобы не привлекать ненужного сейчас внимания. Увидев Ваэри Волкову в сопровождении ещё одной ламии, он решил подойти и попытаться пригласить девушку в бальную залу.

     Таэри внутренне сжалась, точно пружина. Она не понимала себя. Одна её часть страстно хотела, чтобы суть Истинной Пары рассказала оборотню, к которому рвалось сердце, позволив узнать якобы погибшую невесту. Только здравый смысл упрямо шептал, что в этом случае можно будет поставить под угрозу не только их будущее и жизни. Усилив колдовские чары, наложенные на неё Даэри при ритуале Смена Имени, сделала вид, что не знакома с молодым мужчиной. Сотруднице Мегера удалось довольно правдоподобно изобразить, словно видит детектива Загорского-старшего впервые в жизни.

     Кружа собственную пропажу в вальсе и украдкой наблюдая за Дарой и молодым кровососом, Олег никак не мог отделаться от ощущения, что где-то уже не единожды видел эти глаза и волосы цвета глухой полуночи. Только, как всегда, решил оставить вопросы до более подходящего момента. Он был при исполнении, поэтому не имел права отвлекаться от истинной цели его прихода в загородный особняк Игоря Волкова.

     Таэри, поймав умоляющий взгляд своего спутника, едва слышно выдохнула:

     - Вы, как погляжу, тоже не в восторге от леди Мескэнет? Я вам нужна только для того, чтобы вы смогли выяснить, что задумала эта гадина?

     - Приятно иметь дело с такой проницательной дамой, - тут на лицо Олега набежала тень, а зелёные глаза уже через миг веяли январской стужей. - Если всплывёт, что эта 'леди' замешана в истории, которая отняла очень дорогого для меня человека... - он с трудом удержал уже рвущееся из горла злобное волчье рычание.

     - Будет лучше, если мы оба будем держать себя в руках, господин Загорский. Разыграть лёгкий и ни к чему не обязывающий флирт совсем не сложно. На вашем месте, повесила бы на обоих по следящему заклятью. Моё чутьё подсказывает, что этот юнец в страшной беде. Надеюсь, он не попадёт в лапы к этой драной кошке! - ламия не скрывала, что с трудом переносит присутствие женщины, которая попыталась разрушить судьбу её близкой родственницы. - Такое впечатление, что она вообще не умеет любить и ценить ответные чувства! Видимо, сердце финансового аналитика Игоря Волкова, как минимум, выточено из базальта!

     - Тогда прошу меня простить за несколько фривольное обращение, - ламия совсем не ожидала, что её сгребут в охапку и примутся пылко целовать в губы.

     Учитывая, что она сама, в глубине души, совсем не возражала против подобного поворота событий, да и это нужно было для общего дела, глупо захихикала и захлопала ресницами, откровенно строя кавалеру глазки.

     Когда Ваэри попыталась вмешаться в этот фарс, до неё донёсся голос Мегера, который прозвучал слишком устало для небожителя:

     - Не вмешивайтесь, леди Волкова. Ваша родственница, всего лишь, помогает моему сотруднику узнать, насколько мы правы в своих подозрениях в отношении госпожи Мескэнет. Честно говоря, надеюсь, что мои аналитики ошибаются, - сдерживаемая ярость в голосе временного бога мести сказала ламии, что ей лучше не вмешиваться в непонятную игру, которую затеяла ушлая парочка интриганов.

     Ледяной холод, совсем как тот, что затопил душу Таэри в родовом особняке Пурпурного Прилива, сразу подсказал, что Апеп всё ещё тешит себя надеждой переманить девушку на свою сторону. Видимо, он решил, что ему очень нужна особа женского пола, которая разбирается во всех нюансах и коллизиях Мира Современных Людей. Дочь Сета Дара явно не оправдала доверие изначального Хаоса. Великий Змей, враг всего сущего, не желал допустить и тени возможного поражения. Ему явно не хватало умных и сведущих помощников, чтобы повергнуть в прах всё ныне существующее. Бессмертному так и не удалось узнать, куда запропастились его фаворитка и Верховная Жрица Кивари и неизменный соперник бывшей стигийской танцовщицы за тёплое местечко и могущество Итвар.

     'Никому нельзя доверять! - раздражённо шипел Апеп. - Где носит этих двоих, когда моя интрига вступила в самую опасную фазу? Надеюсь, что эта многообещающая кровососка заступит на их место! Дара тоже не оправдала моих ожиданий'!

     По лицу Таэри разлилась зеленоватая бледность, и она упала в обморок под действием чар нового господина госпожи Мескэнет. Фурий сразу почувствовал: что-то пошло очень сильно не так. Только их главный враг не учёл одного нюанса. Ра и Сет передали особые амулеты, которые одевали на шеи тех их служителей, на чьи души и тела посягал их извечный противник.

     Олег сам перенёс девушку на диванчик в одном из гостевых покоев и украсил платье золотым оберегом. Серебряные украшения для их народов были сродни медленно действующему яду. Лунный металл гарантированно приводил к летальному исходу даже в малых дозах, если вовремя не ввести специальное противоядие.

     К сожалению, Апепу надоело сопротивление упрямой кровососки, и он решил, что в бессознательном состоянии быстрее добьётся желаемого результата. Поэтому Таэри пришла в себя лишь через несколько часов, когда все гости уже разъехались по домам. Увидеть не скрывающих беспокойства высокое начальство, Олега Загорского и хозяев дома ламия была совершенно не готова.

     Танатос прочитал какую-то совершеннейшую абракадабру, так как наследница рода Пурпурный Прилив не знала стигийского языка. Через пару вздохов девушка отчаянно закашлялась. На багровом ковре гостевой комнаты через пару вздохов заблестели алмазные чешуйки. Они говорили только об одном: Апеп уже понял свою главную ошибку. Ушлый змей сразу учуял перспективную кандидатку в новые Верховные Жрицы и попытался тихой сапой прибрать к рукам. Только не учёл, что против него теперь играют оба Пантеона.

     Следователь детективного агентства 'Мухомор' тут же убрал улику в зачарованный пакет и с искренним беспокойством в голосе спросил:

     - Как вы себя чувствуете, леди Таэри? Надеюсь, всё в порядке? Простите, что подверг вашу жизнь неоправданному риску.

     - Откуда могли знать, что Хаос уже пытался склонить меня на свою сторону? Так что, ни в чём не виноваты ни передо мной, ни перед моим родом, - она прикрыла глаза, чтобы снова не утонуть в бездонных омутах изумрудных глаз того, кто был её Истинной Парой.

     Только Олег не должен был раскрыть эту тайну, чтобы не поставить под угрозу их и без того весьма рискованный план. Остальное могло пока подождать. Обстоятельства несли слишком большую опасность не только для их совместного будущего. Тяжело вздохнув, девушка пожаловалась, что очень устала и у неё раскалывается от боли голова. Поставив дополнительные амулеты и защиту, пострадавшую от козней Апепа оставили отдыхать в гордом одиночестве.

     Лира Алый Закат проснулась посреди ночи от жутко реалистичного кошмара. Волосы на её голове гневно шипели и тщетно пытались прокусить алмазную чешую огромного змея. Тот вместо того, чтобы кусать свой многострадальный хвост, почему-то с упоением грыз подол её любимого вечернего платья.

     Фырк, сразу поняв, что с феегоргоной что-то совсем не так, дергал ту за прядь рыжих волос, которые на самом деле были ядовитыми гадами, связываться с которыми никто в Тартаре не смел. При этом летучий мышонок старался не разбудить любимого хозяина, которого студенты своими выходками чуть не довели вчера до роскошного нервного срыва. Пришлось отпаивать древнего ламия особо ядрёным травяным успокоительным сбором и отправлять в постель задолго до полуночи.

     Молодая женщина ласково погладила бархатную спинку семейного любимца, а потом на цыпочках прокралась в собственный кабинет и выудила из тайника серебряную чашу в виде сложенного лодочкой зелёного листа, украшенного росинками из горного хрусталя. Поставила сосуд на стол, налила до специальной отметки прозрачной как слеза воды из Источника Фей и зажгла алые свечи, расставленные вокруг ёмкости.

     Расчесав рыжие локоны, леди Алый Закат запела, пытаясь вызнать, что за чертовщина творится в её собственном доме. Глубокий грудной голос не потревожил никого за пределами небольшой со вкусом обставленной комнатки. Дарсики вплели свои голоса в волшбу феегоргоны, усиливая древние чары дочери Дану. В зеркале воды отразились развалины средневекового графского замка, которые располагались недалеко от родного города её подруги ведьмы Иветты.

     Странная возня в полной темноте и незнакомые физиономии фее совершенно не понравилось. Там явно творились какие-то совсем уж тёмные делишки. Магия волшебных помощников и Фырка скрыла от чужаков тот факт, что их планы раскрылись гораздо раньше, чем они могли надеяться и в самом страшном сне. Как Лира сразу поняла, что руководила приготовлениями странного ритуала леди Дара Мескэнет. Когда финансовый аналитик повернула лицо так, что на него упал свет от магических светлячков, супруга Ардора Алый Закат увидела, что они имеют дело с дочерью Сета. Вертикальный, как у кошки или змеи, зрачок сразу выявил природу брюнетки. Только почему кристаллы на платье Таэри не обездвижили интриганку, Лира так понять, пока что, и не смогла. Чем больше молодая женщина размышляла над ситуацией, тем меньше ей всё это нравилось.

     Записав всё подсмотренное на специальный кристалл и приведя себя в порядок, супруга главы ламийского рода Алый Закат помчалась с докладом к Танатосу. Она сразу почуяла, что ритуал поможет прищучить наглую лазутчицу, которая впервые увидела свет солнца ещё во времена зловещей Стигии. Только действо, в котором кому-то была уготована роль бесправной жертвы, обречённой на заклание, не должно было удачно завершиться.

     Записав всё подсмотренное на специальный кристалл и приведя себя в порядок, супруга главы ламийского рода Алый Закат помчалась с докладом к Танатосу. Она сразу почуяла, что ритуал поможет прищучить наглую лазутчицу, которая впервые увидела свет солнца ещё во времена зловещей Стигии. Только действо, в котором кому-то была уготована роль бесправной жертвы, обречённой на заклание, не должно было удачно завершиться.

     - Вопрос, почему леди Мескэнет не постигла участь тех детей Сета, кто попал под действие чар, заключённых не только в зеркалах, остаётся, пока что, открытым. Также нам надо выяснить, что означает второй амулет из висящих у неё на шее во время празднеств в честь бракосочетания Волковых. Как и то, каким образом Апеп оказался не только там же, где и наследница рода Пурпурный Прилив, но и попытался склонить девушку на свою сторону. Алмазные чешуи абсолютно точно принадлежали ему. Это подтвердили не только Мут и Маат, но и Ра и Сет, - Танатос взлохматил волосы цвета глухой полуночи, в его взгляде разгоралось нешуточная тревога. Бог смерти сразу почуял, что они находятся в преддверии такой опасности, с которой могут и вовсе не справиться, даже объединив усилия с Древнеегипетским Пантеоном и детьми Дану. - Нам надо посоветоваться с Ра и Сетом. Этот ритуал, возможно, и есть тот, что усиливает могущество Апепа и ослабляет любого, кто дерзнёт встать у него на дороге к достижению его цели. Интересно, кого будут кромсать на жертвеннике...

     - На этот вопрос я могу ответить! - Олег Загорский, мрачно посмотрев на полковника Морса и Лиру, усталым голосом проронил: - Даор Кровавая Полночь. Именно ему на графских развалинах сегодня ночью назначила свидание сама леди Мескэнет. Безмозглый ламий не почуял и тени опасности. Сегодня новолуние... - оборотень многозначительно посмотрел на высокое начальство, предлагая ему самому сложить два и два для получения правильного ответа.

     - Идеальное время для проведения ритуала 'Гнев Хаоса', - Сет не счёл за труд лично появиться в кабинете Танатоса, предварительно получив разрешение. - Никогда бы не подумал, что моя дочь Мескэнет решиться на предательство, как когда-то Кивари. Именно чары Великого Змея защитили эту безголовую девицу от плетений с Изумрудного Острова, не позволили её сути отразиться в зеркалах, но сделали изображения затуманенными. Она понесёт заслуженное наказание, как и глупая танцовщица. Даже не посмотрю, что эта безголовая интриганка - второй по старшинству ребёнок! - потом бог пустыни принялся с нескрываемым любопытством рассматривать Лиру, а потом коротко проронил: - Апеп наточил ядовитые клыки не только на Таэри. Ему нужны и вы, сиятельная Лира. Именно об этом и предупредил вас ваш сон, как и алмазные чешуи, которые говорят яснее любых слов об этом. Будьте осторожны, леди Алый Закат. Этот может быть очень опасно даже для такой могущественной и мудрой бессмертной, как вы.

     Феегоргона на мгновение помрачнела, потом презрительно фыркнула и проронила:

     - Об этом мы будем беспокоиться после того, как не позволим Даре провести тот мерзкий ритуал. Давайте решать проблемы по мере их важности и срочности. Иначе так каши никогда не сварим! - и она поспешила вернуться домой в Тартар.


Глава 5


     - Дара, моей родственнице Таэри Пурпурный Прилив очень нужен совет опытного финансового аналитика. Могу я попросить тебя помочь ей? - супруга хозяина дома с достоинством выдержала ледяной взгляд недавней соперницы за сердце главы рода Волковых.

     - Ваша очаровательная ламия может поднапрячь мозги в хорошенькой головке, чтобы понять простую истину! Я не намерена и палец о палец ударить ради той, кто посмел отбить у меня единственного мужчину, которого хотела видеть рядом! - янтарные глаза скандалистки всколыхнули что-то в памяти Таэри. Увы, ей так и не удалось ухватить воспоминание за хвостик и вытянуть на свет божий.

     - Вы совершенно понапрасну сотрясаете воздух, госпожа Мескэнет, - в голосе Таэри не было и тени осуждения, только отблеск строго отмерянной грусти. - Оборотни не могут устоять перед властным чувством, которое возникает между Истинной Парой!

     - Милочка, прекращайте нести откровенный бред! - временами в голосе Дары прорывалось нечто, подозрительно напоминающее рассерженное змеиное шипение.

     Брюнетка долго вертелась около зеркала, оправляя дорогущее платье из бархата цвета элитного бордо. Таэри не увидела ядовитых клыков и вертикальных зрачков, но отражение было подёрнуто странной дымкой неизвестной природы. Потом бывшая соперница Ваэри гордо удалилась. Заговорённые Лирой кристаллы не причинили ей видимого вреда, но явно вызвали беспокойство.

     Ваэри, предчувствуя новый виток скрытого противостояния в её доме, поспешила увести девушку в собственную анфиладу комнат, где мало кто смог им навредить.

     Таэри снова почувствовала мимолётное присутствие Апепа и поспешила выпустить наружу колдовство, сплетённое самими Гекатом и Танатосом. В ответ раздалось раздражённое шипение, а у носков собственных туфелек молодая ламия обнаружила несколько алмазных чешуек. Выудив из сумочки специальные перчатки и зачарованный пакетик для улик, быстро упаковала странную находку и спрятала в специальном кармашке. Он был специально предусмотрен как раз на такой крайний случай. Наследница рода Пурпурный Прилив пожелала всем интриганам навеки кануть в Лету, чтобы снова иметь возможность заниматься делом, которое полюбила со всем пылом юной по меркам её народа души.

     Достав блокнот с пометками, снова принялась ломать голову над тем, как сподручнее вывести Ядовитую Розу на чистую воду. Увы, пока ничего толкового в голову ей приходить не спешило.

     Олег Загорский передал извинения от отца, который вместе с младшим наследником был вынужден улететь на симпозиум по проблемам оборотней, который проходил в этом году в Сибири. Он передал дары новобрачным от своего рода, вежливо откланялся и тут его взгляд упал на черноволосую девушку, которая была как две капли воды похожа на сгинувшую по вине безголовой смертной ведьмы суженую. Молодой детектив так и не смог понять, почему испытывает непреодолимое желание подойти и заговорить. Решив подождать до бала в честь свадьбы хозяина дома, дал себе зарок выяснить, почему испытывает такие странные чувства по отношению к незнакомой кровососке.

     Таэри подняла на того, кто считал ламию погибшей, задумчивый взгляд, но не проронила ни звука. Увы, сейчас она не могла поставить под угрозу всё, что дорого не только её сердцу. Тихонько вздохнув, снова позволила себя увлечь любимой работе. Криминалистическая аналитика, сопоставление фактов и предположений и реконструкция возможных событий всегда были коньком наследницы рода Пурпурный Прилив. Оставалось лишь переждать бурю. О проблемах с Истинной Парой можно будет подумать тогда, когда буря пройдёт стороной.

     Девушка слишком хорошо понимала, что нужно не только отловить и примерно наказать Даму Пик, но и посадить под замок всех её сообщников. Вне зависимости от ранга и расы, к которой они принадлежат. Таэри тихонечко вздохнула и принялась расспрашивать родственницу по поводу свежих слухов, бродящих не только в Тартаре, но и в ставшем им родным городе.

     Ваэри, проверив, а не сушит ли кто нагло на батареи не в меру длинные уши, шёпотом поделилась:

     - Стали пропадать вампиры и оборотни. Причём так, что ни одного из них так и не удалось отыскать. Аид и остальные роют землю копытами, но так не добились и намёка на положительные сдвиги. Пока что выявлено всего несколько случаев. Это всегда мужчины. Возможно, кто-то проводит ритуал неизвестной природы.

     - Мне нужно срочно переговорить по этому поводу с ним, Гекатом, Мегером и Танатосом. Лучше в кабинете бога смерти. Надеюсь, что успею поделиться плодами своей дедукции до того, как ещё кто-то угодит в паутину интриг наших врагов. И мне бы не помешали имена тех, кто уже пострадал от козней неизвестных нам преступников! - в чёрных глазах горело фанатичное пламя сродни тому, что никогда не угасало во взоре трёх фурий.

     Старшая родственница неопределённо передёрнула красиво очерченными плечами и увела Таэри в покой, специально предусмотренный для конфиденциальных переговоров. Полковник Морс открыл портал в свой кабинет и коротко приказал:

     - У нас не так много времени до того, как начнёт приезжать основная масса приглашённых. Есть ещё кое-какая информация, которой я бы хотел поделиться со всеми присутствующими, - что-то во взгляде и голосе главы городской полиции заставило обеих кровососок без возражений пройти в открывшийся коридор и опуститься в предложенные кресла в ожидании новостей, которые так сильно потрясли Танатоса.

     Остальные тоже не заставили себя долго ждать. Мрачный, как грозовая туча, Гекат призвал Царога. Новые данные говорили об одном: Ядовитая Роза почуяла, что к ней подобрались непозволительно близко. Видимо, поэтому в ход пошли даже самые грязные и кровавые методы. Затеявшая эту многоходовую интригу особа начала убирать наименее важных из своих сообщников и похищать ламий и оборотней мужского пола из тех, кто пользовался популярностью у женщин с неизвестными целями.

     Таэри внимательно изучила фотографии с места возможных преступлений и ненадолго задумалась. Судя по сосредоточенному выражению лица, она пыталась выудить что-то нужное из глубин собственной памяти.

     Лаор, коротко выругавшись сквозь зубы, прошипел:

     - Сегодня ночью было новолуние. Чёртова Элеонора на этот раз допрыгалась. Она проводила древний шумерский ритуал, чтобы привлечь удачу, богатство, успех и любовь в свою жизнь. Увы, но, всё пошло совсем не так, как хотела эта безголовая смертная ведьма, - судя по выражению, исказившему нечеловечески прекрасный лик брата наследницы рода Пурпурный Прилив, там произошло что-то из ряда вон выходящее.

     - Что случилось? Не тяни Сфинкс за хвост! - Даэри сразу учуяла, что дело воняет серой и происками высших демонов, а вовсе не мелких бесов и прочей безобидной нечисти.

     - Кто-то веткой затёр часть защитного круга... - ламий рассерженно зашипел, он никогда не понимал мотивов тех, кто считал себя вправе поступать так низко и подло. - Дальше рассказывать уже ничего не надо...

     - Твари разорвали Элеонору и сожрали её тело, - Гекат принялся выбивать пальцами на деревянном подлокотнике кресла, в котором с комфортом устроился, незатейливый мотивчик родом из античной старины. - Судя по фотографиям с мест, откуда пропали мужчины, мы имеем дело с неизвестным ритуалом. Он убирает тех, кто попал под его действие, из самой ткани бытия. Почерк больно уж узнаваем, вы не находите коллеги?

     - Больно похоже на проделки главного врага всего сущего, - Таэри положила на стол Танатосу алмазные змеиные чешуйки в зачарованном пакетике для улик. - Это я обнаружила в доме Волковых сегодня. Дара Мескэнет ясно дала понять, что попытается разлучить супругов. Мне показался безумно странным тот факт, что она не понимает механизма Истинных Пар в среде тех, кому посчастливилось уродиться или стать оборотнем. К тому же, у неё чёрные волосы и глаза странного янтарного цвета. Где-то я такие гляделки уже видела.

     - У жрицы Сета, которая сопровождала вместе с двумя сыновьями бога пустыни Раису Николаевну Веник и Элеонору в храм для жертвоприношения, - Мегер ужаснулся от самой мысли, что вторая по старшинству после Нэйфр сестра дочь змеиного бога ради власти и могущества могла добровольно перейти на сторону Апепа.

     - Нам нужны доказательства, причём, настолько непрошибаемые, чтобы эта девица не ушла от расплаты. Как и все её сообщники, - Танатос прекрасно понимал, что им придётся тщательно продумывать даже самый незначительный шаг.

     Иначе 'Дар Судьбы' не только ускользнёт от наказания, но и с помпой посадит их всех в самую глубокую и грязную лужу, какая только подвернётся под той под руку.

     Олег Загорский никак не мог понять, где уже видел странные янтарные глаза госпожи Дары Мескэнет. Правда, лично их никто не представлял до сегодняшнего вечера, да и встреча была недолгой. Своему чутью, обострившемуся после той тёмной истории с погибшей совсем недавно Элеонорой Веник, оборотень привык доверять полностью. Поэтому он активировал записывающий кристалл в печатке и позволил финансовому аналитику Игоря Волкова увлечь себя на гостевой диванчик.

     - Ваэри мне говорила, что одно из ваших расследований привело к гибели вашей Истинной Пары? Честно говоря, я не верю в весь этот бред с Сужеными. Такое впечатление, что не в меру охочие до женского пола оборотни просто придумали для себя лазейку, - Дара презрительно фыркнула, но Олег сразу понял, что она просто разыгрывает то, что от неё ожидают.

     На груди у женщины висело два странного вида кулона. Оба змеиной тематики, только вот наполняла их совсем чуждая друг для друга магия.

     - Вы напрасно иронизируете, леди Мескэнет. Хотя, я прекрасно понимаю, что считаете себя преданной. Ваше право, но господин Волков иначе не мог поступить. Мы, и правда, женимся только на собственных Истинных Парах. Иного нам не дано, - кристалл в перстне с вензелем его рода зафиксировал оба украшения и весь разговор со странной дамой из окружения Игоря Загорского.

     - Если всё, о чём наплёл мне несбывшийся муж, правда, то почему ты не умер от тоски и безысходности? - янтарные глаза словно пытались просверлить дыру в собеседнике, явно пытаясь оценить его сильные и слабые стороны, чтобы укусить побольнее и наверняка.

     - Я должен найти и покарать тех, кто повинен в гибели Аэри, - дочь Сета с трудом удержалась от злобного шипения, она сразу почувствовала, что собеседник что-то задумал, но не смогла предугадать, каким именно будет его следующий шаг.

     Зазвучала музыка, и гостей пригласили в бальный зал перед тем, как начнётся званый ужас по случаю сегодняшнего торжества в семействе главы рода Волковых.

     - Вы позволите пригласить вас на танец, госпожа Мескэнет? - Олег чуял, что с финансовым аналитиком давнего друга его отца что-то очень сильно не так. Поэтому хотел сделать хоть пару небольших шажков в сторону разгадки.

     - Вынуждена вам отказать! У меня нет желания закрутить скоротечную интрижку с очередным полуволком! - и она оперлась на руку восхищённо улыбающегося ей молодого ламия. В парне старший Загорский с ужасом узнал наследника рода Кровавая Полночь Даора.

     Он тихонечко последовал за новоиспечённой парочкой, осторожно выпустив не только следящее заклятие. Обострив до предела слух, ловил каждое слово брюнетки, которая, на самом деле, служила Хаосу, а не собственному отцу. Олег с ужасом понял, что Кивари и Итвар попали в руки античных небожителей именно с её лёгкой руки. Так она убила одним выстрелом сразу двух чудовищ: освободила себе место фаворитки Апепа и вынудила отца идти на компромиссы. Подобные выверты судьбы были для бога пустыни сродни нестерпимой пытке.

     - Говоришь, что готов на всё, лишь бы я ответила на твой сердечный призыв? - янтарные глаза веяли стылым холодом, хотя губы говорили о любви и нежности. - Хорошо, милый, ты получишь шанс завоевать моё сердце. Завтра полнолуние, приходи на развалины графского замка. Там и поговорим. Идём к остальным, мне совсем не хочется, чтобы о нас потом рассказывали всякие небылицы.

     Олег Загорский торопливо зашарил глазами по гостевым диванчикам. Некоторые дамы были без спутников, а ему нужно было живое прикрытие, чтобы не привлекать ненужного сейчас внимания. Увидев Ваэри Волкову в сопровождении ещё одной ламии, он решил подойти и попытаться пригласить девушку в бальную залу.

     Таэри внутренне сжалась, точно пружина. Она не понимала себя. Одна её часть страстно хотела, чтобы суть Истинной Пары рассказала оборотню, к которому рвалось сердце, позволив узнать якобы погибшую невесту. Только здравый смысл упрямо шептал, что в этом случае можно будет поставить под угрозу не только их будущее и жизни. Усилив колдовские чары, наложенные на неё Даэри при ритуале Смена Имени, сделала вид, что не знакома с молодым мужчиной. Сотруднице Мегера удалось довольно правдоподобно изобразить, словно видит детектива Загорского-старшего впервые в жизни.

     Кружа собственную пропажу в вальсе и украдкой наблюдая за Дарой и молодым кровососом, Олег никак не мог отделаться от ощущения, что где-то уже не единожды видел эти глаза и волосы цвета глухой полуночи. Только, как всегда, решил оставить вопросы до более подходящего момента. Он был при исполнении, поэтому не имел права отвлекаться от истинной цели его прихода в загородный особняк Игоря Волкова.

     Таэри, поймав умоляющий взгляд своего спутника, едва слышно выдохнула:

     - Вы, как погляжу, тоже не в восторге от леди Мескэнет? Я вам нужна только для того, чтобы вы смогли выяснить, что задумала эта гадина?

     - Приятно иметь дело с такой проницательной дамой, - тут на лицо Олега набежала тень, а зелёные глаза уже через миг веяли январской стужей. - Если всплывёт, что эта 'леди' замешана в истории, которая отняла очень дорогого для меня человека... - он с трудом удержал уже рвущееся из горла злобное волчье рычание.

     - Будет лучше, если мы оба будем держать себя в руках, господин Загорский. Разыграть лёгкий и ни к чему не обязывающий флирт совсем не сложно. На вашем месте, повесила бы на обоих по следящему заклятью. Моё чутьё подсказывает, что этот юнец в страшной беде. Надеюсь, он не попадёт в лапы к этой драной кошке! - ламия не скрывала, что с трудом переносит присутствие женщины, которая попыталась разрушить судьбу её близкой родственницы. - Такое впечатление, что она вообще не умеет любить и ценить ответные чувства! Видимо, сердце финансового аналитика Игоря Волкова, как минимум, выточено из базальта!

     - Тогда прошу меня простить за несколько фривольное обращение, - ламия совсем не ожидала, что её сгребут в охапку и примутся пылко целовать в губы.

     Учитывая, что она сама, в глубине души, совсем не возражала против подобного поворота событий, да и это нужно было для общего дела, глупо захихикала и захлопала ресницами, откровенно строя кавалеру глазки.

     Когда Ваэри попыталась вмешаться в этот фарс, до неё донёсся голос Мегера, который прозвучал слишком устало для небожителя:

     - Не вмешивайтесь, леди Волкова. Ваша родственница, всего лишь, помогает моему сотруднику узнать, насколько мы правы в своих подозрениях в отношении госпожи Мескэнет. Честно говоря, надеюсь, что мои аналитики ошибаются, - сдерживаемая ярость в голосе временного бога мести сказала ламии, что ей лучше не вмешиваться в непонятную игру, которую затеяла ушлая парочка интриганов.

     Ледяной холод, совсем как тот, что затопил душу Таэри в родовом особняке Пурпурного Прилива, сразу подсказал, что Апеп всё ещё тешит себя надеждой переманить девушку на свою сторону. Видимо, он решил, что ему очень нужна особа женского пола, которая разбирается во всех нюансах и коллизиях Мира Современных Людей. Дочь Сета Дара явно не оправдала доверие изначального Хаоса. Великий Змей, враг всего сущего, не желал допустить и тени возможного поражения. Ему явно не хватало умных и сведущих помощников, чтобы повергнуть в прах всё ныне существующее. Бессмертному так и не удалось узнать, куда запропастились его фаворитка и Верховная Жрица Кивари и неизменный соперник бывшей стигийской танцовщицы за тёплое местечко и могущество Итвар.

     'Никому нельзя доверять! - раздражённо шипел Апеп. - Где носит этих двоих, когда моя интрига вступила в самую опасную фазу? Надеюсь, что эта многообещающая кровососка заступит на их место! Дара тоже не оправдала моих ожиданий'!

     По лицу Таэри разлилась зеленоватая бледность, и она упала в обморок под действием чар нового господина госпожи Мескэнет. Фурий сразу почувствовал: что-то пошло очень сильно не так. Только их главный враг не учёл одного нюанса. Ра и Сет передали особые амулеты, которые одевали на шеи тех их служителей, на чьи души и тела посягал их извечный противник.

     Олег сам перенёс девушку на диванчик в одном из гостевых покоев и украсил платье золотым оберегом. Серебряные украшения для их народов были сродни медленно действующему яду. Лунный металл гарантированно приводил к летальному исходу даже в малых дозах, если вовремя не ввести специальное противоядие.

     К сожалению, Апепу надоело сопротивление упрямой кровососки, и он решил, что в бессознательном состоянии быстрее добьётся желаемого результата. Поэтому Таэри пришла в себя лишь через несколько часов, когда все гости уже разъехались по домам. Увидеть не скрывающих беспокойства высокое начальство, Олега Загорского и хозяев дома ламия была совершенно не готова.

     Танатос прочитал какую-то совершеннейшую абракадабру, так как наследница рода Пурпурный Прилив не знала стигийского языка. Через пару вздохов девушка отчаянно закашлялась. На багровом ковре гостевой комнаты через пару вздохов заблестели алмазные чешуйки. Они говорили только об одном: Апеп уже понял свою главную ошибку. Ушлый змей сразу учуял перспективную кандидатку в новые Верховные Жрицы и попытался тихой сапой прибрать к рукам. Только не учёл, что против него теперь играют оба Пантеона.

     Следователь детективного агентства 'Мухомор' тут же убрал улику в зачарованный пакет и с искренним беспокойством в голосе спросил:

     - Как вы себя чувствуете, леди Таэри? Надеюсь, всё в порядке? Простите, что подверг вашу жизнь неоправданному риску.

     - Откуда могли знать, что Хаос уже пытался склонить меня на свою сторону? Так что, ни в чём не виноваты ни передо мной, ни перед моим родом, - она прикрыла глаза, чтобы снова не утонуть в бездонных омутах изумрудных глаз того, кто был её Истинной Парой.

     Только Олег не должен был раскрыть эту тайну, чтобы не поставить под угрозу их и без того весьма рискованный план. Остальное могло пока подождать. Обстоятельства несли слишком большую опасность не только для их совместного будущего. Тяжело вздохнув, девушка пожаловалась, что очень устала и у неё раскалывается от боли голова. Поставив дополнительные амулеты и защиту, пострадавшую от козней Апепа оставили отдыхать в гордом одиночестве.

     Лира Алый Закат проснулась посреди ночи от жутко реалистичного кошмара. Волосы на её голове гневно шипели и тщетно пытались прокусить алмазную чешую огромного змея. Тот вместо того, чтобы кусать свой многострадальный хвост, почему-то с упоением грыз подол её любимого вечернего платья.

     Фырк, сразу поняв, что с феегоргоной что-то совсем не так, дергал ту за прядь рыжих волос, которые на самом деле были ядовитыми гадами, связываться с которыми никто в Тартаре не смел. При этом летучий мышонок старался не разбудить любимого хозяина, которого студенты своими выходками чуть не довели вчера до роскошного нервного срыва. Пришлось отпаивать древнего ламия особо ядрёным травяным успокоительным сбором и отправлять в постель задолго до полуночи.

     Молодая женщина ласково погладила бархатную спинку семейного любимца, а потом на цыпочках прокралась в собственный кабинет и выудила из тайника серебряную чашу в виде сложенного лодочкой зелёного листа, украшенного росинками из горного хрусталя. Поставила сосуд на стол, налила до специальной отметки прозрачной как слеза воды из Источника Фей и зажгла алые свечи, расставленные вокруг ёмкости.

     Расчесав рыжие локоны, леди Алый Закат запела, пытаясь вызнать, что за чертовщина творится в её собственном доме. Глубокий грудной голос не потревожил никого за пределами небольшой со вкусом обставленной комнатки. Дарсики вплели свои голоса в волшбу феегоргоны, усиливая древние чары дочери Дану. В зеркале воды отразились развалины средневекового графского замка, которые располагались недалеко от родного города её подруги ведьмы Иветты.

     Странная возня в полной темноте и незнакомые физиономии фее совершенно не понравилось. Там явно творились какие-то совсем уж тёмные делишки. Магия волшебных помощников и Фырка скрыла от чужаков тот факт, что их планы раскрылись гораздо раньше, чем они могли надеяться и в самом страшном сне. Как Лира сразу поняла, что руководила приготовлениями странного ритуала леди Дара Мескэнет. Когда финансовый аналитик повернула лицо так, что на него упал свет от магических светлячков, супруга Ардора Алый Закат увидела, что они имеют дело с дочерью Сета. Вертикальный, как у кошки или змеи, зрачок сразу выявил природу брюнетки. Только почему кристаллы на платье Таэри не обездвижили интриганку, Лира так понять, пока что, и не смогла. Чем больше молодая женщина размышляла над ситуацией, тем меньше ей всё это нравилось.

     Записав всё подсмотренное на специальный кристалл и приведя себя в порядок, супруга главы ламийского рода Алый Закат помчалась с докладом к Танатосу. Она сразу почуяла, что ритуал поможет прищучить наглую лазутчицу, которая впервые увидела свет солнца ещё во времена зловещей Стигии. Только действо, в котором кому-то была уготована роль бесправной жертвы, обречённой на заклание, не должно было удачно завершиться.

     - Вопрос, почему леди Мескэнет не постигла участь тех детей Сета, кто попал под действие чар, заключённых не только в зеркалах, остаётся, пока что, открытым. Также нам надо выяснить, что означает второй амулет из висящих у неё на шее во время празднеств в честь бракосочетания Волковых. Как и то, каким образом Апеп оказался не только там же, где и наследница рода Пурпурный Прилив, но и попытался склонить девушку на свою сторону. Алмазные чешуи абсолютно точно принадлежали ему. Это подтвердили не только Мут и Маат, но и Ра и Сет, - Танатос взлохматил волосы цвета глухой полуночи, в его взгляде разгоралось нешуточная тревога. Бог смерти сразу почуял, что они находятся в преддверии такой опасности, с которой могут и вовсе не справиться, даже объединив усилия с Древнеегипетским Пантеоном и детьми Дану. - Нам надо посоветоваться с Ра и Сетом. Этот ритуал, возможно, и есть тот, что усиливает могущество Апепа и ослабляет любого, кто дерзнёт встать у него на дороге к достижению его цели. Интересно, кого будут кромсать на жертвеннике...

     - На этот вопрос я могу ответить! - Олег Загорский, мрачно посмотрев на полковника Морса и Лиру, усталым голосом проронил: - Даор Кровавая Полночь. Именно ему на графских развалинах сегодня ночью назначила свидание сама леди Мескэнет. Безмозглый ламий не почуял и тени опасности. Сегодня новолуние... - оборотень многозначительно посмотрел на высокое начальство, предлагая ему самому сложить два и два для получения правильного ответа.

     - Идеальное время для проведения ритуала 'Гнев Хаоса', - Сет не счёл за труд лично появиться в кабинете Танатоса, предварительно получив разрешение. - Никогда бы не подумал, что моя дочь Мескэнет решиться на предательство, как когда-то Кивари. Именно чары Великого Змея защитили эту безголовую девицу от плетений с Изумрудного Острова, не позволили её сути отразиться в зеркалах, но сделали изображения затуманенными. Она понесёт заслуженное наказание, как и глупая танцовщица. Даже не посмотрю, что эта безголовая интриганка - второй по старшинству ребёнок! - потом бог пустыни принялся с нескрываемым любопытством рассматривать Лиру, а потом коротко проронил: - Апеп наточил ядовитые клыки не только на Таэри. Ему нужны и вы, сиятельная Лира. Именно об этом и предупредил вас ваш сон, как и алмазные чешуи, которые говорят яснее любых слов об этом. Будьте осторожны, леди Алый Закат. Этот может быть очень опасно даже для такой могущественной и мудрой бессмертной, как вы.

     Феегоргона на мгновение помрачнела, потом презрительно фыркнула и проронила:

     - Об этом мы будем беспокоиться после того, как не позволим Даре провести тот мерзкий ритуал. Давайте решать проблемы по мере их важности и срочности. Иначе так каши никогда не сварим! - и она поспешила вернуться домой в Тартар.

     Рыжеволосая феегоргона слишком хорошо понимала, что, если ритуалы во славу Апепа будут и дальше совершаться без помех, то очень скоро мало не покажется никому. Всё, что составляет самую суть бытия, попросту перестанет существовать.

     Фырк, проследив, что ректор Ардор продолжает сладко спать, следуя рекомендациям лечащего врача рода Алый Закат, примчался к любимой хозяйке, сжимая в лапах увесистый фолиант. Судя по пыли и паутине на сафьяновой обложке, его давно не брали в руки.

     Молодая женщина внимательно прочла раскрытую летучим мышонком книгу на нужной странице и проказливо улыбнулась. Потом она, хлопая яркими светло-рыжими ресничками, промурлыкала:

     - В эти увлекательные игры можно играть не только втроём, не так ли, Фырк? - ответом ей послужил восторженный писк, под который супруга ректора Тартарийской Академии Колдовства и Ритуалов поставила на колдовской огонь котелок из зелёного нефрита, который ей подарили три Парки в качестве свадебного дара.

     Дарсики, прекрасно понимая, что могут помочь хозяйке в плетении тонкой интриги, быстро принесли мешочки, коробочки и банки с нужными ингредиентами. Цветочная фея сначала выписала все составляющие на листочек в том порядке, в котором их следовало засыпать. Непременно в бьющую ключом воду, взятую из Великого Тартарийского Болота. При этом она мурлыкала себе под нос популярную сейчас песенку 'Три лимона', которая сейчас была самой любимой Царстве Аида.

     - Так, болезубка великолепная, три мерки, - поставив галочку на листочке для записей, продолжила: - Опушнот твердокаменный, полмерки, зязября коревларовая, десять мерок, - закончив с предварительным этапом, принялась деловито помешивать варево деревянной ложечкой для приготовления зелий и снадобий.

     Змейки на голове снова обрели свой истинный вид и тихонечко шипели, подпевая своей любимице для усиления эффекта. Чёрные бусинки глаз говорили яснее слов, что проказницы довольны тем, что тоже могут внести свою лепту в многокомпонентную волшбу леди Алый Закат. Лира провозилась с зельем до самого заката, а потом нашептала на воду и принялась, словно на экране мониторов, куда выводились данные с камер обзора, за тем, что сейчас творилось на развалинах графского замка, последние полгода творились странные ритуалы. Это сейчас было понятно, что в честь Апепа. Пока никто из людей или бессмертных не пострадал, возня не привлекала ничьего пристального внимания. Увы, всё хорошее обычно кончается гораздо быстрее, чем хотелось бы.

     Дара Мескэнет, облачённая в древнестигийский наряд жрицы из алого шёлка, терпеливо ждала, пока глупый молодой ламий сам сунет бедовую голову в пасть Апепу. Она прекрасно понимала, что гнев отца, если он узнает, что вторая по старшинству и могуществу дочь Великого Сета переметнулась на сторону древнего врага всего сущего.

     Лира прошептала простенькую заклялку, которая превратила несостоявшуюся жертву во славу изначального Хаоса в молодой дубок. Вместо бедолаги в лапы новой союзницы Апепа медленно пошло дерево, принявшее вид безмозглого кровососа. Даор Кровавая Полночь, и правда, особым умом никогда не блистал. Только участи исчезнуть навсегда из ткани бытия он ничем не заслужил.

     Леди Алый Закат на пару мгновений задумалась, а потом приправила щедрый дар Великому Хаосу ещё парочкой замечательных сюрпризов, мурлыкая себе под нос всего одну строчку:

     - Зубки мы в смолу поймаем и на крошки разломаем! - при этом она выделывала те же затейливые па вокруг нефритового котла, что и в те ночи полнолуния, когда все дети богини Дану собирались на весёлый праздник. - Будет бедолага знать: за подол меня кусать! - вместо чудесной музыки ей подпевали не только змейки на голове, но и вездесущие дарсики.

     За час до полуночи, как и уговорились, 'Даор Кровавая Полночь', завернувшись в зачарованный от нескромных взглядов плащ, проскользнул в развалины, некогда бывшие графской усадьбой. Место это было проклято ведьмой, которую соблазнил и бросил аристократ-оборотень. Ведь он не мог связать свою судьбу с той, кто не была его Истинной Парой.

     В серых глазах заворожённого Мескэнет молодого ламия не было ничего, кроме абсолютного обожания и желания выполнить любое, даже самое сумасбродное желание этой бестолковой девицы, которая на самом деле была дочерью самого Сета. Правда, она променяла отца и прочих змеелюдей на могущество и милость Великого Хаоса.

     - Идём. Не только люди способны на зависть! Даже небожители не лишены подобного изъяна! Я не могу просто так ответить на твои призывы, так как, как сам уже понял, являюсь жрицей моего отца - великого бога пустыни. Чем ты готов уплатить за мою любовь, Даор? - глаза цвета жёлтого янтаря многообещающе смотрели на бедолагу. Только вот она была не в курсе, что 'Федот, да не тот'.

     - И что же ты потребуешь с меня за то, чтобы выкинуть белый флаг? - 'фейский засланец' очень натурально изобразил по уши влюблённого идиота, который и в нормальном-то состоянии особым умом не блистал.

     Мескэнет поманила бедолагу за собой под навес, который превращал в некое подобие жилища чудом уцелевшие помещения. Те проклятье преданной смертной ведьмы почему-то пощадило. Вместо кровати постельное бельё было расстелено на какой-то явно каменной плите.

     - Что ты хочешь взамен, Дара? - смотреть на откровенно истекающего слюной 'кровососа' Лире было совсем не интересно, и она широко зевнула, прикрываясь узкой ладонью.

     - Самую малость, любимый! - Фырк гневно заверещал, прекрасно понимая, что всё это - откровеннейшее и беспардонное враньё и без тени правды. - Ты должен испросить позволения у моего отца, - промурлыкала кокетка, тщательно отводя взгляд, который стал чересчур хищным от предвкушения вливающейся в её вены колдовской силы. - Ложись, а я начну читать заклятье, вызывающее его!

     Зазвучавший в полной темноте язык был совсем не похож на стигийский. Он был гораздо древнее и имел такую мощь, что одно слово могло уничтожить солидный кусок бытия. Просто-напросто вырвав целую цепь событий и живых существ из узора, который терпеливо ткали три Парки. Богини Судьбы злобно зашипели, ощущая приход того, кто мог повергнуть весь их нелёгкий труд в небытие. Только предпочли не вмешиваться, прекрасно понимая, что магией фей Апеп непременно подавится и не сможет вывернуться из лихого переплёта из-за того, что чары были совсем для него незнакомыми.

     'Даор' счастливо улыбался, словно ещё пребывал в счастливом неведении относительно своей дальнейшей судьбы, которая должна была быть ужасной и горькой. В кромешной тьме вспыхнули языки чёрного пламени, которое, полыхнув, превратилось в огромного змея, чьи чешуи точно были выточены из алмазов чистой воды. В рубиновых глазах полыхала пламя неистового голода. Утолить его Великому Хаосу было не суждено.

     Заставив жертву впасть в ступор, принялся обвивать его своими кольцами. При этом броня выстукивала почти барабанную дробь, славя своего повелителя, который пришёл, чтобы пожрать всё сущее. С огромных белоснежных клыков уже срывались мутные капли желтоватого яда. Апепу оставалось лишь вонзить их в подношение, чтобы и он, и его новая Верховная Жрица стали не в пример могущественнее и сильнее.

     Чёрное пламя заплясало вокруг фигуры 'ламия', тот завизжал словно от нестерпимой боли, следуя безмолвному приказу сотворившего его цветочной феи. Только всё это было такой же ложью, как и слова Мескэнет о любви к Даору. Сжав в объятьях несчастного кровососа, враг, который заставлял раз в тысячу лет забывать Ра и Сета о бесконечных сварах. Иначе они попросту могли бы перестать существовать, навеки проиграв Апепу в величайшей битве не только за собственное будущее.

     Распахнув кажущуюся бездонной пасть, незваный гость вонзил острые кинжалы зубов, как ему показалось, в трепещущую плоть, и впрыснул яд. Только результат ритуала оказался совсем не таким, как ожидали заговорщики.

     Откуда было бедолаге знать, что ядовитые кинжалы клыков не смогут сладить со смолой. Вязкой субстанцией щедро приправила свою волшбу неугомонная Лира. Издавая гневное шипение: громко выразить свою ноту протеста с полуоткрытой пастью даже богу Хаоса не удалось, гад тщетно пытался освободиться, но так и не преуспел в этом.

     Поняв, что лучше всего скрыться от ярости своего повелителя, из-за того, что последствия лично для неё могут быть фатальны, Мескэнет тихо истаяла в ночном воздухе. Интриганка уже придумывала, как избежать гнева отца и избежать вполне заслуженного возмездия за предательство. Только откуда было знать дочери Сета, что у феегоргоны были особые счёты с дочерью Сета и Апепом за то, что попытались превратить тихий и мирный городок в шкатулку со смертельно опасными ужасами и страшными чудесами.

     В который раз леди Алый Закат пожалела, что обещала богу пустыни не вмешиваться в его разборы полётов с 'Даром Судьбы'. У рыжеволосой дочери Дану сильно чесались руки превратить Дару Мескэнет во что-нибудь этакое, позаковыристее. Увы, уговор - есть уговор. Нарушить его она была не вправе. Поэтому решила положиться на здравомыслие Сета. Коль скоро утратила право вмешиваться в бардак, который мог быть довольно весёлым даже на самый придирчивый взгляд. Зато никто ничего не говорил про жертву фейского произвола. Если бы Изначальный Хаос знал, во что выльется его очередная попытка уничтожить всё сущее, наверно, остался бы там, где тысячу лет коротал свободное время.

     Естественно, интриганка не собиралась веселиться одна. Поэтому уведомила всех, включая Танатоса и Юпитера, что собирается основательно проучить слишком уж наглую змеюку. Кудряшки на голове Лиры приняли свой истинный вид и принялись ворчливо читать мораль Апепу. Тот впервые столкнулся с тем, что даже ему могут мимоходом вынести мозг. Причём, даже этого не заметить...

     Челюсти змея, застрявшие в стволе молодого дубка, на свободу так и не вырвались. Чем больше чешуйчатый гад пытался вырваться из чересчур уж крепких 'объятий', тем больше увязал в том, что лишь напоминало тушку несчастного Даора. Глава Античного Пантеона уведомил своих египетских богов о том, что враг всего, что существует, встретил достойного противника в лице молоденькой феегоргоны.

     Ра только глаза закатил, увидев, в каком жалком состоянии находится бедолага, а потом вежливо спросил дочь богини Дану:

     - Что вы сделали с ним? - в голосе было такое удивление, что супруга Ардора Алый Закат снизошла до ответа.

     - О, всего лишь произвела рокировку. Ламий тоже должен был, как и его предшественники, безвозвратно исчезнуть из ткани бытия. Мне показалось, что даже его безголовость не заслуживает такой участи. Даже этот дурачок может кому-то для счастья сгодиться, - и молодая женщина мечтательно вздохнула, вспоминая, какими шутницами иногда бывают грозные Парки.

     - Где Мескэнет? - в голосе Сета рокотала неистовая буря гнева.

     - Понятия не имею, милейший, - супруга ректора Тартарийской Академии Колдовства и Ритуалов неопределённо передёрнула узкими плечиками и тяжело вздохнула. Как было объяснить тому, кто никогда не держит своего слова и не соблюдает требований принесённых клятв, что она от данных обещаний никогда не отказывается. Репутация ламийского рода Алый Закат для неё стала превыше всего. Лира даже оставила свои любимые шалости и проказы, чтобы ненароком не навредить любимому мужу: - Сами разбирайтесь со своей блудной дочерью. Надеюсь, она получит по заслугам. Нашла, с кем связаться! Неужели даже горькая судьба Кивари ничему её не научила?

     - Мескэнет всегда берёт всё, что желает. Никогда особо не стесняясь в методах достижения целей, увы, - на красивом лице бога пустыни застыло странное выражение. Было видно, что он оказался не в состоянии поверить, что вторая по старшинству из его дочерей оказалась настолько безголова, чтобы довериться Апепу.

     - Ну-ну, милейший, не стоит так расстраиваться и откровенно тормозить! Как говорят современные смертные: 'В семье не без урода'! Главное таких уникумов вовремя отлучать от рычагов, которые способны перевернуть мир. Если, конечно, они способны на подобный подвиг! Итак, Кивари и Мескэнет останутся на вашей совести! Этого же котика я планирую, как следует, проучить. К тому же, моим чарам вполне по силам сделать так, чтобы этот беспардонный гад чешуйчатый навсегда перестал тревожить не только нас! Тут я с Парками полностью согласна: подобного рода проблемы лучше упреждать. Иначе потом будет столько проблем, что не одну сотню лет потратишь, чтобы всё разрулить.

     Апеп запоздало понял, что сильно недооценил бессмертную дочь богини Дану. Что-либо предпринимать было уже слишком поздно. Сначала змейки обездвижили возмутителя спокойствия. Попросту искусав его от всей души. Что-что, а даже за тень угрозы благоденствию своей феегоргоночки они были готовы отомстить даже Юпитеру и Юноне. Что уж там было говорить про какого-то залётного небожителя.

     - И что ты собираешься с ним делать? - Танатос лукаво посмотрел на ирландскую интриганку, не представляя, как она собирается посадить наглого пришельца из-за грани мира в самую грязную и глубокую лужу на свете.

     - О, мы с Парками рассматривали и такой вариант развития событий, - и она мечтательно закатила тут же засверкавшие светло-зелёные глазки и выдержала паузу, чтобы подчеркнуть торжественность момента.

     - И что вы придумали? - Зевс, как ни старался, так и не смог предугадать следующий шаг этой непредсказуемой даже для него команды.

     - Мы вплетём его в ткань бытия. Уничтожая реальность, он и самого себя и своих слуг тоже уничтожит собственными же руками. Да и никто не помешает нам изменить 'упаковку' для Хаоса, как говорит фурия Алекто: 'Кто идёт по жизни с молотком, рискует наткнуться на одни гвозди'! Уж кто-кто, а она в этом - большой знаток! Кстати, Сет, можно и поганке Мескэнет подложить роскошную свинью, - глаза цветочной феи словно заворожили бога пустыни.

     - И что вы собираетесь сделать, леди Алый Закат? - древнему змею сразу же приглянулась рыжеволосая волшебница.

     Увы, чтобы прибрать эту егозу к рукам, сначала следовало избавиться от её маститого супруга. К сожалению, ректор Ардор имел слишком большие заслуги перед Античным Пантеоном и обладал чересчур солидным весом в обществе. Навредить ламию даже в малом, как понимал отец 'Дары', ему никто не позволит.

     - Всё банально просто! - выпустив полупрозрачные радужные крылышки, интриганка принялась порхать вокруг поверженного врага, чуть ворчливо объясняя: - Лучше всего моему народу удаётся именно искусство колдовской трансформации, - многообещающий взгляд женщины заставил Апепа удвоить усилия, чтобы вырваться из слишком крутого даже для него переплёта. Он прекрасно понимал, что угодил в него исключительно по вине собственной непомерной самонадеянности. - Я сделаю из этого гада с алмазными чешуями милый такой браслетик Верховной Жрицы Сета. Вы наложите такие чары, чтобы ваша дочь больше не смогла переметнуться к кому-то другому или отлынивать от своих непосредственных обязанностей! - фея выдержала долгую паузу, ожидая, что скажет временный союзник в ответ на такое незаслуженно щедрое предложение.

     - А чем мне придется заплатить за подобное чудо? - будучи сам существом коварным до безобразия, бывший супруг Нефтиды и от окружающих всегда ожидал лишь подвохов или подлых подножек.

     - Все ваши интриги и аппетиты не должны касаться смертных и территорий за пределами африканского континента. Согласитесь, это - совсем смешная цена за то, что Изначальный Хаос больше не будет Дамокловым Мечом раз в тысячу лет висеть над реальностью, частью которой являемся и все мы! - упрямо задранный острый подбородок и веющий январской стужей взгляд сразу дали понять собеседнику, что никаких послаблений выторговать не удастся ни в жизнь.

     - Лира, ну нельзя же так бессовестно пользоваться аховым положением, в которое я угодил не по своей воле? - голос египетского бога прозвучал вкрадчиво, но не произвёл на студентку Тартарийской Академии Колдовства и Ритуалов должного воздействия.

     - Вы поклялись не пакостить на чужой территории, это раз! - рыжеволосая женщина слишком хорошо знала цену данного Сетом слова, поэтому решила перестраховаться в лучших традициях Волшебного Народа Изумрудного Острова.

     - А два? - бог пустыни был уже мрачнее грозовой тучи, так как прекрасно понимал, что ускользнуть от выполнения обязательств уже не удастся никогда.

     - Вы пообещали примерно наказать Мескэнет и Нэйфр за то, что обе посмели пойти на сговор с Апепом! Уверяю вас, если эту часть договора так и не выполните, мы сами разберёмся с этой проблемой. Дару ещё и ожидает тюремное заключение в городской колонии! Слишком много смертей на её совести! Танатос не имеет права закрывать глаза на подобные события! Эти грязные и кровавые интриги поставили под угрозу директиву Юпитера: 'Не высовываться'!

     - Лирочка, - Сет уже откровенно гипнотизировал фею, врубив всю пачку своих особых талантов обольщения на полную катушку.

     - Так и знала, любезный! Вы и не собирались выполнять взятые на себя обязательства. Что ж, вы в своём праве, только... - потемневшие глаза сразу подсказали всем, кто знал леди Алый Закат достаточно долго и хорошо, что несчастный бог пустыни всего в нескольких мгновениях от бури. Последствием такого события неизменно являлся дикий и непредсказуемый 'феячий произвол высшей пробы'.

     Супруга ректора Ардора всегда держала данное слово, даже если можно было, при желании, найти лазейку, к собственной выгоде. Только поступить так бесчестно ей и в голову не могло бы прийти.

     - И что вы собираетесь делать? - Сет прекрасно понимал, что влип в историю не хуже Апепа, только уже ничего нельзя было с этим проколом поделать.

     - О, сначала душка Хаос получит свой праздничный пендель! Как известно, именно он зачастую помогает склонить чашу весов от наглости к зрелому благоразумию!

     Подруга ведьмы Иветты что-то неразборчиво пробормотала, и вечный враг Ра и Сета обернулся роскошным серебряным браслетом с янтарём медового цвета в лучших традициях ювелиров Волшебного Народа.

     - Маэстро, туш! - грозно рявкнула фея, и среди руин появилась до полусмерти перепуганная Мескэнет, которая слишком поздно поняла, что час расплаты уже пробил.

     Бедная змеедева гневно шипела, но не могла сделать ни шагу с того места, к которому её пригвоздило колдовство Лиры. Апеп так и не сумел вызволить клыки из смоляной ловушки леди Алый Закат. Каково же было его удивление, когда он почувствовал, что за него принялась не только магия цветочной феи.

     Три Парки, возмущённые беспардонностью и коварством чужака, властно внесли коррективы в плетения супруги ректора Тартарийской Академии Колдовства и Ритуалов. Они сделали так, чтобы Великий Хаос никогда не вернул себе былое богатство форм и могущество. Дочери Сета же предполагалась незавидная судьба: носить это украшение с большим подвохом вечно, чтобы быть живым укором себе самой и назиданием для братьев и сестёр. Те временами сильно трепали нервы богу пустыни, пытаясь отобрать у него как можно больше власти и могущества.

     Дара шипела и пыталась снять с тонкого запястья проклятый браслет, но, увы, этого события ей дождаться так и не удалось. Заглянув в глаза Танатоса, такие же чёрные, как глухая полночь, она поняла, что на этом её неприятности не заканчиваются. Голос инспектора Морса прозвучал глухо и без тени эмоций, как бывало всегда, когда он оглашал вердикт:

     - Мескэнет, на вашей совести слишком много жизней не только современных смертных. Поэтому вы отправитесь на тысячу лет на серебряные рудники Плутона, чтобы искупить хотя бы часть своей вины за содеянное вами зло! Искренне надеюсь, что после выхода на свободу вы воздержитесь от подобного рода афер с явно неблагоприятным лично для вас исходом!

     - Ты пожалеешь, сопляк, что посмел расстроить мою игру! Отец, покарай этого низкорождённого! Он нанёс страшное оскорбление всему Египетскому Пантеону! - янтарные глаза потухли, когда в ответ донеслось равнодушное.

     - Мескэнет, ты посмела предать меня, уйдя под руку Апепа! Поэтому не только отбудешь своё наказание полностью без права его уменьшения или отмены. Если будешь недостаточно прилежно трудиться, то я позволю Плутону продлить время твоего заключения.

     Вторая по старшинству из дочерей Сета с ужасом поняла, что отныне её судьба будет навеки связана с античным небожителем. Страшную догадку подтвердил и женский голос, прозвучавший прямо в голове у змеедевы:

     - Радуйся, деточка, после истечения срока наказания тебе придётся выйти замуж за бога богатства. И не надо так кривить мордашку, милая девочка! Убыль населения условно бессмертных, которые сошли в Аид раньше отмерянного нами срока, тебе придётся восполнить собственными силами. Скажи спасибо, что приглянулась Плутосу. Иначе сгнила бы в забое. Только вот мне почему-то совсем не жаль тебя, змея подколодная. Сколько времени и сил нам пришлось потратить, чтобы загнать Апепа и всех его союзников в угол и обезвредить! - Нона, не скрываясь, злорадствовала, она провидела, какой весёлой будет судьба у этой парочки.

     Только Плутон сам захотел себе такую спутницу, а Мойры решили, на это раз, уступить богу богатства. Они-то прекрасно понимали, каким адом будет совместное проживание под одной крышей у этой не в меру наглой и прыткой парочки. Впрочем, в воспитательных целях подобные перемены станут благом для обеих сторон этого странного союза.

     Танатос проводил насмешливым взглядом закованную в золотые цепи Мескэнет. На каждом звене стояло клеймо её будущего супруга, которое должно было оградить бесценную для него пленницу от повышенного внимания других заключённых. Потом он подошёл к ламии, которой не терпелось снова вернуться к работе в 'Мухоморе'. Заключив их в Сферу Молчания, выдохнул:

     - Ваше прошение о месте референта и аналитика-криминалиста удовлетворено. Уже завтра вы сможете вернуться на своё рабочее место. Естественно, только с одним условием: вы не должны открыть Олегу Загорскому даже намёком, кто вы такая на самом деле, Таэри. Если он сам без подсказок со стороны узнает вас, то даже сможете вернуть себе данное от рождения имя.

     - А если нет? - девушка прекрасно понимала, что перед оборотнем поставили почти невыполнимую задачу. Ведь тех свидетелей, которых надо было спрятать, после манипуляций Даэри их враги так и не смогли обнаружить. Они точно безвозвратно канули в Лету.

     - Парки изменят твою судьбу. Ты получишь достойного спутника жизни, с которым будешь счастлива.

     - А Олег? - наследница рода Пурпурный Прилив слишком хорошо знала, какими жестокими могут быть подобные игры богов.

     - Останется один в качестве наказания за то, что не смог узнать под маской свою собственную Истинную Пару. Прости, Аэри, но я не властен отменить или изменить принятое богинями судьбы решение. Это вне моей власти и компетенции.

     - Я хочу пойти в контору прямо сейчас. За время моего отсутствия там, уверена, накопились горы бумаг. События развивались так стремительно, что ни у кого до них попросту могли не дойти руки. Да и моё чутьё говорит, что мы упустили из вида какие-то незаметные с первого взгляда детали. Они могут иметь далеко идущие негативные последствия не только для Мира Современных Людей.

     Таэри пришла в ужас, оценив величину беспорядка в делопроизводстве ставшего ей практически родным домом агентства. Как ламия и думала, Мегер был слишком занят, чтобы поспеть повсюду. Безголовые же оборотни не учли, что дела их предприятия на целый месяц остались без бдительного присмотра штатного референта. Чуть пухлые губки приоткрылись, демонстрируя аккуратные белоснежные клычки в слабом подобии улыбки. Девушка прекрасно понимала, что в её случае вполне ожидаемый аврал пойдёт только на пользу.

     Пока привела в порядок текущую бухгалтерскую документацию и подшила распечатки по соответствующим папкам, наступил рассвет. Десерт после моря скучной рутины был впечатляющ. Никто не систематизировал и не анализировал многочисленные находки и факты, чтобы выявить причинно-следственные связи и получить данные, которые могли ускользнуть от внимания детективов Загорских и фурия. Любимая работа тут же полностью захватила девушку. Причём настолько, что та и не обратила внимания, как на своих рабочих местах стали появляться сотрудники.

     Чутьё настойчиво стучалось в окно её души встревоженной летучей мышью, предупреждая, что они упустили несколько важных нюансов, которые могут стать фатальными для родной им реальности. Даже пленённый Апеп был опасен, это не говоря о той троице, которая переметнулась к Великому Хаосу от Ра и Сета. В глазах цвета глухой полуночи разгоралось осознание того, что они ещё вполне могут под фанфары сесть в лужу только потому, что упустили несколько досадных мелочей. Оставалось только одно: изучить и проанализировать все доступные улики и факты и попытаться переломить ситуацию в сторону улучшения.

     Влад Загорский сразу обратил внимание на то, что новая референт уже вовсю воюет с завалами, до которых у них с братом так и не дошли лапы. Слишком уж события всё больше напоминали грозную лавину в узкой горной долине.

     - Позвольте представиться, сударыня, Владислав Загорский. Штатный детектив частного агентства 'Мухомор' - изумрудные глаза скользнули по ладной фигурке девушки с нескрываемым интересом. Увы, его намёк на более близкое знакомство был попросту проигнорирован.

     Голос ламии прозвучал довольно холодно, но в рамках принятых в их кругу правилах приличий:

     - Бесконечно рада нашему знакомству, господин Загорский, - и она взяла в руки следующий отчёт трёхнедельной давности с одного из мест преступлений. - Таэри Пурпурный Прилив, референт и криминалист-аналитик детективного агентства 'Мухомор'. По совместительству и второй бухгалтер и статист.

     Деловито просмотрев скупые строчки, явно набросанные рукой Олега, отложила его к остальным документам по этому делу и взялась за следующий. Всем своим видом она показывала, что безумно занята, поэтому просит лишний раз её не беспокоить. Расстроенный оборотень благоразумно ретировался, клятвенно пообещав себе, что однажды эта неприступная крепость выкинет перед ним белый флаг.

     Мегер, сразу поняв, что дело пахнет тем самым пресловутым керосином, поспешил вмешаться:

     - Леди Таэри, - он намеренно сделал акцент на титуле новой-старой сотрудницы. - Не могли бы вы сварить для нас с полковником Морсом кофе? Боюсь, совещание затянется в свете новых фактов, которые нам предоставили Парки.

     - Конечно, господин Мегер, - и ламия, наградив фурия полным признательности взглядом, торопливо ретировалась на кухню.

     - Попрошу вас всё запротоколировать и законспектировать. Сегодня мы произведём всесторонний допрос вашей родственницы Мадэри Пурпурный Прилив. От того, как ваша родственница будет готова к сотрудничеству, зависит слишком многое в её дальнейшей судьбе.

     - Хорошо, я не только включу диктофон, но и всё запротоколирую, не волнуйтесь, - девушка вернулась и взяла из ящика стола специальную папку с прижимом, куда заправила пачку листов для ксерокса. Удобную ручку и не распакованную ещё пачку бумаги на тот случай, если писать придётся много. - Бухгалтерские документы я разобрала. С отчётами с мест преступлений разберусь сразу, как освобожусь из допросной.

     - Благодарю вас за прекрасную работу, леди Таэри. Обещаю, что премиальные в конце месяца, если вы также будете относиться к своей работе, вас не разочаруют.

     Ламия чуть печально улыбнулась, и бог мести сразу понял, что она совсем не уверена, что Олег Загорский узнает, что его Истинная Пара притаилась под маской 'Той Самой Аэри'. Учуял и простую истину, что их неприятности с пленением Апепа, Мескэнет, Кивари и Итвара ещё не закончились. Рыжеволосый мужчина заметно помрачнел, прекрасно понимая, что предвиденье у сотрудницы такое, что никогда не даёт осечек. Особенно, если учесть тот факт, что Великий Хаос пытался переманить девушку в ряды своих союзников, проча ей место новой Верховной Жрицы.

     В допросной царил полумрак. Таэри поставила на кофейный столик две чашки и кофейник с исходящим паром напитком, сваренным так, как больше всего любили небожители. Детективы Загорские отправились ещё раз прошерстить развалины графского замка, где пленили Дару Мескэнет и её сообщников, словно частый гребень густую шерсть оборотня, умудрившегося подхватить такую напасть, как блохи.

     Аэри вздрогнула, когда в воздухе раздалось заунывное пение, которое не могло принадлежать голосовым связкам ни одного живого или не совсем существа. Казалось, само пространство вокруг превратилось в зыбкий туман инвариантности, возвращая отдельные фрагменты того, что было уничтожено Апепом через своих подручных.

     В полумраке комнаты соткалась полупрозрачная фигура Мадэри Пурпурный Прилив. Референт чуть не вскрикнула от ужаса: с такой мукой с детства знакомые глаза с мукой смотрели на мир с лица той, которая даже тенью или призраком уже не была. Светлые, обычно почти серебряные, волосы сейчас выглядели как откровенно седые. Полные губы исказила гримаса боли.

     Голос прозвучал так тихо, точно шелест мёртвого папируса на берегу Нила:

     - Я виновата, простите меня, - было видно, что Мадэри с отчаянием утопающего кого-то ищет взглядом: - Всё расскажу, только пусть Нона сжалится надо мной и спрядёт новую нить судьбы.

     Старшая из Парок не замедлила появиться в кабинете у Танатоса. Строго посмотрев на бога смерти, чуть ворчливо прошипела:

     - При жизни от тебя было чересчур много хлопот, поэтому наказание за предательство и глупость будет суровым. Готова ли ты понести его, дочь рода Пурпурный Прилив?

     - Даже готова стать серой тенью в Тартаре. Это намного лучше, чем перестать существовать так жестоко, что даже память обо мне пропала из ткани бытия. Что может быть хуже? Я... Я словно никогда и не существовала на свете... - в слабом голосе послышалось не сдерживаемое рыдание.

     Рыжеволосая Парка потребовала рассказать всё о том, как бедовая ламия снюхалась с Изначальным Хаосом через Мескэнет и перешла к нему на службу. Разговор не занял много времени, но острый ум Таэри сразу зацепился за воспоминание о золотом амулете с красным нефритом. На поверхности его были выгравированы древние стигийские письмена.

     - Мадэри, где ты спрятала эту вещь? - в глазах цвета глухой полуночи медленно проступало осознание того, что они, чуть было, не повергли все приложенные усилия в прах земной. Так близко к полному фиаско, как сейчас, небожители обоих Пантеонов ещё никогда не были.

     - Покажу, если Парки позволят мне вернуться и прожить отнятую жизнь, искупив свою вину и не совершая прежних ошибок, - Мадэри содрогнулась от понимания того, что своими собственными руками разрушила всё, чем могла бы по праву гордиться.

     Гневный окрик Ноны хлестнул отступницу точно плеть богини мести:

     - Ты ещё смеешь торговаться, дрянь такая? Не вздумай! У тебя есть всего две Дороги: снова стать такой, какой была до своей страшной гибели, либо... - изумрудные глаза старшей Парки не обещали смутьянке ничего хорошего.

     - Либо?.. - голос бывшей племянницы Даэри упал до едва различимого шёпота.

     - Вернуться в небытие Изначального Хаоса.

     - Я покажу. Это на развалинах графского замка. Только... На амулете проклятие, которое развоплотит любого, кто к нему прикоснётся, - едва слышный всхлип повис в полумраке допросной полковника Морса.

     - Мегер, отзови своих глупых оборотней! Немедленно! - голос Ноны стеганул бога мести, заставляя быстро набрать номер телефона Олега Загорского.

     - Олег, соберите всех подчинённых, которые находятся в районе развалин графского замка. Всплыл ещё один неучтённый факт. Ни во что не влезайте! Не пускайте никого на место преступления! Чтобы справиться с проблемой, нам понадобится помощь Ра и Сета! Не исключено, что придётся задействовать могущество обоих Пантеонов! Мы ещё никогда не были так близко к гибели, как сегодня! Если бы не Таэри, могли бы и упустить из вида такую опасную вещь!

     Оперативники, включая пришлых небожителей, слишком хорошо понимали, в насколько мерзкую ситуацию их ввергли Апеп и его союзники. Только как уничтожить опасное украшение никому так в голову и не пришло. Зевс и Ра даже предложили попросту испепелить коварный дар Великого Хаоса.

     Морта, самая младшая из богинь судьбы явилась в самый последний момент, чтобы горячие головы не наломали таких дров, что после этого спасать бы уже было некого и нечего.

     - Остановитесь! Даже близко к амулету не подходите! С ума сошли!? На нём такие охранные чары, что вместе с ним вы низвергните в прах и всё сущее и без шанса вернуть все однажды назад! - и перерезающая Нити Судьбы что-то прошептала, просто сделав так, что опасный дар Апепа попросту перестал существовать. - Мадэри, тебе дан шанс прожить жизнь ламии достойно. Если же ты опять примешься за старое, то очень быстро сойдёшь в Тартар в виде этакой миленькой серой тени! Обещаю тебе, что снова увидеть свет солнца тебе удастся очень и очень нескоро! - и она красноречиво посмотрела на старшую сестру Таэри, которая с каждым мгновением становилась всё более плотной, пока не стала довольно молодой кровосоской. - Настоятельно рекомендую Даэри поскорее пристроить этот ходячий кошмар в надёжные руки. Надеюсь, её будущий супруг сможет укротить эту гарпию недоделанную к всеобщему удовольствию.


********


     Таэри привычно стучала подушечками наманикюренных пальчиков по клавиатуре компьютера, подготавливая отчёт о первом удачном расследовании на счету частного детективного агентства 'Мухомор'. Ламия была бесконечно рада, что Апеп и его сообщники так и не достигли своей конечной цели, но на душе у неё скреблись беспокойные кошки. Она совсем не была уверена в том, что все приспешники Великого Хаоса попали к ним в поле зрения. Да и ситуация с Олегом не давала ей покоя. Хотя она уже не имела права вмешиваться в личное испытание её Истинной Пары, придуманное хитроумными Парками.

     Ламия тяжело вздохнула и занесла в отчёт для Танатоса и Мегера последнюю строчку полученных данных и тут почувствовала задумчивый взгляд, кольнувший её в спину. Медленно обернувшись, девушка наткнулась на странно притихшую свою главную боль в виде Олега Загорского. Узнавания, пока что, не произошло, но связь была настолько сильна, что грозила смести к чертям собачьим всю защиту тётушки Даэри.

     - Я могу вам чем-то быть полезной, господин Загорский? - Наследница рода Пурпурный Прилив скрутила себя в бараний рог и результатом осталась вполне довольна. Голос прозвучал совершенно официально и без тени бушующих в душе эмоций.

     - Начальство просило передать пачку новых вещдоков и фотографий. Может быть, мы что-то упустили. Свежим взглядом всегда заметнее малейшие несоответствия, - изумрудные глаза с немым вопросом смотрели на собеседницу. - Буду признателен, если вы найдёте время заняться этой небольшой проблемой прямо сейчас.

     - Как пожелаете, детектив, - Таэри решила начать с фотографий, так как её чутью было проще всего работать именно с этим типом улик.

     Пересмотрев пару сотен снимков, врубила все свои способности на полную, и ушла в себя. Она слишком хорошо понимала, что не имеет сейчас права отвлекаться на собственные личные неурядицы. Конечно, на душе было совсем уж не спокойно, но профессионал, как обычно, взял верх над расстроенными чувствами.

     Три изображения были практически неотличимы друг от друга и сфотографированы разными сотрудниками Танатоса. Только ламия никак не могла понять, почему в её душе поднимается волна иррационального ужаса. Словно чей-то злой гений придумал, как утереть нос обоим Пантеонам так, что они ни сном, ни духом не будут в курсе готовящейся катастрофы. Причём, как минимум, планетарного масштаба. Оставалось только выяснить, где тут спрятался подвох. Что он есть, Таэри ясно чуяла, но вот в чём он состоял, понять ей, пока что, так и не удалось.

     Словно почувствовав волнение криминалиста-аналитика, старший Загорский встал с гостевого диванчика и подошёл. Ламия почувствовала, как по телу точно разряд электрического тока пробежал, когда оборотень ласково обнял коллегу за плечи и выдохнул, едва слышно:

     - Если поймёте, что тут не так, можно будет попробовать вместе докопаться до истины, - оттолкнуть Олега у Таэри попросту не хватило душевных сил, да и желания совершенно никакого не было.

     Поэтому она сделала вид, что вся эта странная возня вокруг её скромной персоны никак не касается. Только от этого легче не стало. Она помнила строгий наказ Парок и не посмела ослушаться. Слишком уж многое было поставлено на кон, чтобы так глупо рисковать. Авантюрных склонностей Мадэри она, хвала Юпитеру, не унаследовала.

     Тут девушка с удивлением заметила, что на пыльной каменной плите на первой фотографии начертаны какие-то незнакомые руны, на второй треть надписи, словно кто-то языком слизал. На третьей поверхность уже была без следов постороннего воздействия. Олег Загорский сориентировался сразу и принялся переносить странные письмена на чистый лист бумаги. Работала парочка в полном молчании, а наследник Вячеслава Загорского с удивлением понял, что его всё больше и больше тянет к референту и криминалисту-аналитику. Девушка не только заступила на место погибшей Аэри, но и была ламией из того же вампирского рода.

     - Благодарю вас, Таэри, вы помогли нам не ударить лицом в грязь. Сами понимаете, что главы обеих Пантеонов после пережитого находятся сейчас далеко не в лучшем расположении духа.

     - Это, всего лишь, моя работа, - холодно проронила она и вернулась к дальнейшей войне с бесконечным ворохом вещдоков и документов разной степени важности.

     Одарив собеседницу на прощание задумчивым взглядом, мужчина отправился с докладом к самому Танатосу. Кто знает, какие тайны хранили несколько строк иероглифов, с которыми он также был совершенно не знаком. Всё это попахивало либо новым увлекательным делом, либо, как минимум, несколькими дополнительными страницами в досье Дамы Пик, Апепа и их сообщников.



РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  В.Рута "Идеальный ген - 2 " (Эротическая фантастика) | | Т.Мирная "Колесо Сварога" (Любовное фэнтези) | | С.Лайм "Страсть Черного палача" (Любовное фэнтези) | | О.Вечная "Весёлый Роджер" (Современный любовный роман) | | Л.Миленина "Полюби меня " (Любовные романы) | | С.Лайм "Мертвая Академия. Печать Крови" (Юмористическое фэнтези) | | М.Кистяева "Кроша" (Современный любовный роман) | | М.Всепэкашникович "Аццкий Сотона" (ЛитРПГ) | | С.Волкова "Похищенная, или Заложница красоты" (Любовное фэнтези) | | А.Максимова "Сердце Сумерек" (Попаданцы в другие миры) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"