Созутов Семен Евгеньевич: другие произведения.

Охотник

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
  • Аннотация:
    В соавторстве с Михаилом Кулишовым. Что случится, если воин из магического мира начисто потерявший память о собственном прошлом волею судеб попадет в мир зарождающейся эпохи пара, который раздирают на части жестокие войны, и который вот-вот может погибнуть, став жертвой могущественных темных сил? Сумеет ли воин вспомнить кто он и главное сможет ли осознать собственное предназначение и отыскать единственно верный путь среди тысячи дорог ведущих в никуда... Жанр фентези, стимпанк, попаданцы.

   Охотник.
  
  
  
  
  
   Пролог.
  
  
  
  
  
  
  -Вставай... - Могучий полуголый мужик брезгливо скривился, глядя на распростертое на каменном полу окровавленное тело худенького черноволосого мальчугана. - Встать, звереныш! - крепкая бамбуковая палка в очередной раз опустилась на тощую исполосованную багровыми шрамами спину. - Вставай...
   Голова мальчика медленно поднялась, и его мучитель невольно отшатнулся. Глаза ребенка зияли абсолютной чернотой. Белок и радужная оболочка были сплошь залиты кромешной тьмой. С глухим нечеловеческим рыком тело парня метнулось вперед стремительной молнией, и не ожидавший этого мужчина оказался сбит с ног несмотря на собственную внушительную комплекцию. Толстая бамбуковая палка, вырванная из рук мучителя, поднялась над головой мастера-наставника и с хрустом вонзилась ему в глаз, насквозь пробив череп. Тело мужчины задергалось в агонии и через минуту затихло.
  -Уже лучше. - Скупо похвалил тяжело дышащего мальчугана сухощавый человек в темном балахоне стоявший на возвышении неподалеку от каменного котлована, в котором и проходило все действо. - Однако ты все еще слишком нерешителен. Он почти побил тебя, прежде чем ты сумел по настоящему разозлиться. В реальном бою противник не подарит тебе подобной возможности. Завтра будешь биться против того зверя, что доставили три дня назад. Надеюсь, на сей раз ты не станешь страдать недостатком решимости...
  
  
  
  
  
   Часть первая. Новый мир.
  
  
  
  
  
   Глава первая. Прибытие.
  
  
  
  "... Как же меня угораздило..." - Он очнулся в грязной вонючей подворотне среди гниющих отбросов. Стояли густые сумерки, но было довольно тепло. Лето... Это слово было тем немногим, что ему удалось вспомнить, а вот относительно того, кто он и как здесь оказался, память упорно молчала. Все тело затекло и ощутимо ломило. Он с трудом встал и неожиданно гибким звериным движением потянулся, возвращая мускулам ловкость и подвижность. Силы возвращались прямо на глазах.
  -Эй парень, ты чего перебрал... - К невысокому, но довольно атлетично сложенному молодому черноволосому юноше вальяжно походкой приблизилось трое мужчин самой отталкивающей наружности. - Дык то не беда, мы тебя щас враз вылечим, верно я говорю, братва! Вот только, не обессудь, за лечение тебе заплатить придется... - Радостно осклабился крепкий кряжистый мужик в грубой кожаной куртке, недвусмысленно поигрывая длинным кинжалом. Двое стоявшие за его спиной поддержали вожака радостным гоготом. Оба были очень внушительной комплекции почти в два раза больше своего старшего, но в отличие от предводителя были одеты несколько проще и держали в руках увесистые деревянные дубинки.
  -И сколько же вы с меня возьмете? - поднял бровь юноша, не проявляя ни малейших признаков страха.
  -Дык все что у тебя есть, то и возьмем! - хмыкнул головорез. - Зато целым отпустим и даже не покалечим!
  -А если у меня ничего нет... - усмехнулся парень, лениво закатывая рукава черного бархатного камзола.
  -Хык... снимай одежу. - Нахмурился головорез. - Штаны, кафтан, башмаки, исподнее, все. Ты сразу видно благородных кровей, ткань дорогая, у старьевщика на пару золотых точно потянет. А после проваливай на все четыре стороны... Ну, шевелись! Пока я не передумал...
  -Предложение, конечно, заманчивое... - Протянул юноша, усмехаясь своим мыслям. - Но дело в том что моя одежда слишком дорога для такого отребья как ты. - С этими словами он вдруг неожиданно оказался прямо перед опешившим бандитом и, ловко вывернув руку разбойника сжимавшую кинжал, вонзил клинок ему в шею.
   Головорез захрипел, рухнув на землю, и парень, не останавливаясь, с огромной силой заехал второму противнику ногой в кадык и тут же ткнул двумя пальцами в шею третьему. Получивший удар ногой рухнул как подкошенный с перебитой трахеей. Третий упал на колени, судорожно хватая ртом воздух, и изящные, но неимоверно сильные руки таинственного юноши легко свернули ему шею.
   Покончив с бандитами, юноша брезгливо отряхнулся и двинулся прочь, не забыв прихватить оказавшийся неожиданно добротным кинжал главного из разбойников. Ему предстояло найти ответы на многие вопросы...
  
  
  
   ***
  
  
   Черноволосый юноша неторопливо брел куда глаза глядят. Узкие кривые улочки незнакомого города были буквально пропитаны запахом нищеты и порока. Несколько раз к нему подходили крайне вызывающе одетые девицы с недвусмысленными предложениями, но он лишь отмахивался. Сперва требовалось выяснить кто он и как очутился здесь.
   Юноша в очередной раз брезгливо поморщился от вони царившей в здешних трущобах. Похоже, его занесло в бедные кварталы для самого низового отребья, а, значит, нужно было поскорее выбираться отсюда, благо давешние молодчики могут оказаться отнюдь не единственным неприятным сюрпризом здешних мест. Хотя разбойнички оказались на поверку весьма хлипкими бойцами. Для того чтобы их одолеть, ему не пришлось даже пользоваться техникой Элементов Бога... Стоп, откуда он это знает. Загадки, загадки...
   Он брел, руководствуясь одним лишь наитием, и как ни странно оно подсказало ему верный путь. Уже через несколько кварталов грязные покосившиеся глинобитные лачуги сменились добротными каменными домами, и парень позволил себе немного расслабиться.
   Он по прежнему ничего не помнил, но отчего-то знал, что стражи в подобных городах косо смотрят прежде всего именно на бедняков одетых в лохмотья. Его же костюм из дорогой тонкой ткани, как верно подметил давешний головорез, должен был внушить городовым определенную толику уважения.
   Сгустилась ночь, лишь редкие факелы освещали темноту городских улиц, однако одно здание вдалеке озаряло множество огней, и там то и дело раздавались громкие хмельные голоса. Именно туда и двинулся юноша, рассчитывая устроиться на ночлег.
   Его расчет оказался верным. Длинное деревянное здание представляло собой городской трактир для зажиточных ремесленников и мастеровых. Обслуживание здесь было довольно качественное, и посему сюда порой заходили развлечься и сынки знатных господ в поисках вина и прочих сомнительных удовольствий.
  -Ты одет как благородный... - К юноше вальяжной походочкой приблизился расфуфыренный молодой франт с тонкой шпагой на поясе. - Но почему я не вижу у тебя клинка, а?... Или твой папаша считает тебя недостаточно взрослым для мужских игрушек... - Молодчик был довольно сильно пьян и явно нарывался на ссору. Зеваки ошивавшиеся неподалеку от трактира заметно оживились, предвкушая занятное зрелище.
   Юноша хотел было пройти мимо, но молодчик грубо ухватил его за плечо, развернув к себе. Мелькнул твердый литой кулак, и франт растянулся на земле, хлюпая разбитым носом. Юноша же флегматично пожал плечами и хладнокровно сорвал с его пояса увесистый кожаный кошель полный золотых и серебряных монет. По крайней мере, теперь у него есть чем заплатить за еду и ночлег.
   Внутри трактира царил хмельной веселый шум. Свободных мест практически не было, но юноша сумел найти небольшой столик в самом дальнем углу. Заказав себе красного вина и жареную свинину, он принялся спокойно ждать собственный ужин.
  -Ты привлекаешь слишком много внимания. - К столику парня подсел крепкий мужчина средних лет с седоватыми висками одетый в неброскую темную одежду.
  -С чего вы это взяли? - поднял бровь юноша. Незнакомец на первый взгляд не казался грозным бойцом, да и на второй тоже, благо у юноши был на это превосходно наметан глаз. Но было в нем нечто неуловимое, что недвусмысленно указывало на то, что с сиим субъектом лучше не искать ссоры.
  -Я не буду ходить вокруг да около. - Холодные серые глаза мужчины смотрели на парня изучающе, но без злобы. - Не так давно мы засекли всплеск магической аномалии как раз в том месте, где ты избавил мир от трех крайне несимпатичных во всех отношениях субъектов. Я вел тебя до самого трактира. Здесь ты опять отличился, избил и ограбил человека благородного сословия, пусть он и сам нарвался на ссору. Крайне необдуманно и опрометчиво, не находишь?
  -Даже если и так, вам то что с того? - прищурился юноша. - И кто вы такой?
  -Мне нужны люди для разного рода поручений. Такие воины как ты. - Усмехнулся незнакомец. - Что до того кто я - узнаешь в свое время. Подумай лучше вот о чем. Ты здесь явно новичок, у меня на это наметан глаз. У тебя нет друзей в этом городе. Ты не знаешь, куда тебе податься... Кстати, откуда ты?
  -Не помню... - Мрачно выдохнул юноша, прежде чем осознал, что на подобный вопрос лучше было бы ответить как-то иначе.
  -И ты совершенно не умеешь врать. - Подытожил незнакомец. - А вон те молодчики как раз по твою душу. - Мужчина указал на вход, где появилось пятеро вооруженных стражей в красных мундирах. Следом за ними шел и болезненно держащийся за голову давешний франт, злобно указывая на столик, за которым сидели оба собеседника. - У тебя серьезные неприятности, парень. Но я могу помочь в их разрешении, если ты в свою очередь поможешь мне. Ну, решайся. Как бы хорош ты ни был, ты не сможешь в одиночку сражаться со всей императорской гвардией.
   Юноша некоторое время молчал, а затем медленно кивнул.
  -В чем дело? - холодно обратился незнакомец к десятнику, как только тот приблизился к их столику.
  -Этот человек обвиняется в нападении на благородного Эстара Орриса. Он избил и ограбил его и подлежит немедленному аресту. - Слегка стушевался десятник смущенный властным уверенным видом мужчины.
  -Нет, не подлежит. - Усмехнулся незнакомец и показал стражнику изящный серебряный перстень на безымянном пальце с набалдашником в виде трехзубчатой короны. - Теперь это дело Тайной Канцелярии. Вы можете быть свободны.
  -Но как же...
  -Я сказал, вы можете быть свободны. - С нажимом повторил мужчина, и десятник только и сумел что неловко кивнуть и тотчас же двинулся прочь, делая знак своим парням.
  -По всей видимости, вы обладаете большими возможностями... - Усмехнулся юноша, наклоняя голову в знак благодарности.
  -Меньшими, чем хотелось бы. - Хмыкнул незнакомец. - У каждой силы есть свои пределы и границы сфер влияния.
  -Я так понимаю, вы с моей помощью хотите расширить свои.
  -Верно понимаешь. И это в твоих интересах тоже. Я никогда не забываю тех, кто верен мне. Однако, за предательство караю сурово... Сейчас мы пойдем с тобой в одно место, там я разъясню тебе все подробнее. И не переживай за ужин. Поверь, мои повара готовят гораздо лучше здешних.
  
  
   ***
  
  
  
  
   Выйдя из трактирной залы, незнакомец долго петлял по улицам, то и дело ныряя в самые глухие и темные подворотни, видно опасаясь "хвоста", пока, наконец, не привел юношу к массивному каменному строению, настоящему замку в черте города. Войдя через заднюю дверь, которую открыл немолодой молчаливый слуга с внешностью и повадками бывалого уличного бойца, путники некоторое время двигались по узким каменным коридорам, пока, наконец, не оказались в довольно просторном кабинете отделанном резными панелями из дорогого красного дерева. Едва оба уселись в мягкие удобные кресла, на пороге кабинета возник еще один слуга тоже с явно непростым прошлым.
  -Принеси нам ужин. - Коротко распорядился мужчина, и слуга, кивнув, тут же исчез в коридоре. - Итак, добро пожаловать в свой новый дом, не знаю твоего имени... - Повернулся мужчина к юноше, едва они остались одни.
  -Я и сам не знаю... - Выдохнул тот.
  -Не помнишь своего прошлого? - прищурился мужчина. - А что помнишь?
  -Ничего...
  -А ты не лжешь... Это и плохо, и хорошо. - Покачал головой хозяин замка. - Плохо, потому что тебя придется многому учить. Хорошо, потому что кроме нас тебе не на кого опереться в этом мире, а значит и предавать нас тебе нет никакого резона...
  -Ты оказал мне услугу. Что попросишь в ответ?
  -Сразу переходишь к делу. Это хорошо. - Одобрительно кивнул мужчина. - Мне нужно, чтобы ты убил кое-кого.
  -Кого именно?
  -Того, на кого я тебе укажу. Имя тебе знать необязательно.
  -А если я откажусь?
  -В чем дело, тебе не нравиться убивать? - прищурился хозяин замка. - Как-то с трудом верится после того, что я видел в здешних трущобах.
  -Те заслужили смерть. В чем провинился этот человек?
  -Ну хотя бы в том, что каждую неделю он пользует малолетних рабынь, которых доставляют ему из дома удовольствий. И пользует весьма изощренными способами...
  -Но истинная причина ведь совсем не в этом, я прав?
  -А ты весьма неглуп. - Одобрительно кивнул хозяин замка. - Этот человек - очень влиятельный торговец, и в последнее время делает слишком много того, что угрожает целостности нашей империи. Поэтому будет лучше, если он исчезнет. Ты убьешь подонка, который насилует детей, я же избавлюсь от очень большой головной боли. Так как?
  -Где гарантия что ты не лжешь. Вдруг он невиновен.
  -Не беспокойся об этом. Ты отправишься в его жилище как раз тогда, когда у него будут очередные гости. Сам все увидишь собственными глазами.
  -Хорошо. - Поколебавшись некоторое время, кивнул юноша. - Если выяснится, что ты говоришь правду, я сделаю это.
  -Значит, договорились. - Сухо улыбнулся мужчина. - Сейчас тебе принесут еду и выделят покои. А завтра с моим человеком отправишься знакомиться со своим будущим клиентом. Он разъяснит тебе все подробнее.
  
  
  
   Глава вторая. Несущий смерть.
  
  
  
   Гырр настороженно нюхал воздух. Нечто неуловимое витало в нем, заставляя могучие мышцы орка трепетать от напряжения. Неужели людские ищейки? Те в последнее время совсем потеряли страх и свободно ошивались в исконных землях его народа, мало опасаясь расправы. Все их нечестивое оружие...
   Гырр с проклятием сплюнул, обнажив внушительные позолоченные клыки. Сей знак отличия характеризовал его как вожака довольно крупного отряда. Но ничего. Настанет время, и орки сполна отмстят розовокожим выродкам за все унижения...
   В отличие от многих своих сородичей Гырр не отвергал то новое, что несли с собой жители Тивара, хотя при всем при том люто ненавидел как людей, так и их союзников гномов. Однако несмотря на это он прекрасно понимал, что будущее именно за огнестрельным оружием, и посему шел на любые ухищрения чтобы заполучить его в как можно большем количестве. Пока его отряд насчитывал всего около трех десятков бойцов. Но так будет не всегда. Все больше и больше воинов особенно из числа орочьего молодняка осознавали, что мир необратимо меняется, и для того что выжить в нем, нужно принимать новые правила игры. А значит вскоре, если он, конечно, все сделает правильно, в его распоряжении будет целая армия...
  
  
   ***
  
  
  
  
  
   Страж-дозорный беспечно опирался на массивную обоюдоострую секиру, лениво зевая. Стояла глухая ночь, и ему нестерпимо хотелось прикорнуть где-нибудь в уголке, благо голова еще с утра трещала после той знатной пирушки, что они закатили, после того как взяли богатую добычу на землях розовокожих. Но приказ командира был ясен, и воин прекрасно понимал, чем обернется для него его невыполнение.
   Орк уже хотел было в очередной, который уже раз приложиться к объемистой кожаной фляге, где у него заманчиво булькало донельзя крепкое и бодрящее пойло, сваренное походным шаманом специально для прочищения головы и... всего остального, как вдруг впереди мелькнула неясная тень, и гоблин рухнул на землю с отсеченной головой. Он даже не успел понять, кто именно даровал ему смерть...
   Второй дозорный также беспечно болтавшийся в нескольких десятках метрах от первого схватился за рукоять секиры, но внезапно его глаза встретились с двумя провалами во тьму. Черные зраки уставились в саму душу гоблина, подчиняя ее себе, и через пару секунд дозорный резким неуверенным движением подняв свое оружие, встал рядом с новым господином.
   Облик того был ужасен. Гигант почти трехметрового роста с плечами необъятной ширины, но с абсолютно сухим, лишенным даже малейшего намека на лишнее мясо телом был одет в легкий полушубок из темного меха оставляющий открытыми толстые мускулистые руки с идеально белой кожей. В его правой руке был зажат огромный обоюдоострый двуручный меч с очень широким лезвием. В левой исполин сжимал массивную полую железную трубу непонятного назначения.
   Впрочем ее назначение выяснилось довольно быстро, когда гигант направил ее на ближайший шатер. Из широкого дула вырвался ослепительный огненный шар, в одночасье превративший меховой шатер в гигантский костер. Зазвучали заполошные гортанные крики, и гоблины один за другим принялись выскакивать наружу, катаясь по земле и сбивая жгучее упорно не желающее гаснуть пламя со своих тел и одежд.
   Исполин же спокойно двинулся вперед, мерными взмахами чудовищного клинка добивая растерянных противников. Несмотря на кажущуюся неторопливость, он действовал настолько умело и стремительно, что орки, сами бывшие отнюдь не новичками в битвах, не могли ничего ему противопоставить. Каждый удар мистического воителя становился смертельным. Зачарованный дозорный шел следом за своим новым господином. Он не был столь силен и умел, но тоже сумел зарубить своей секирой пару бывших соратников, прежде чем те сбили его с ног и иссекли на куски.
  -Эй ты, лови! - из малого шатра в отличие от большого общего не тронутого пламенем выскочил могучий коренастый гоблин в меховой безрукавке на голое тело. В каждой его руке было зажато по массивному длинноствольному пистолету.
   Прогремели выстрелы. С непостижимой скоростью фигура исполина отпрянула в сторону, избежав пуль. Орк с проклятием выругался и, отбросив разряженные пистолеты, вынул из-за пояса секиру. Однако это ему не помогло. Легко уклонившись от удара зеленокожего, исполин все так же играючи снес ему голову. К тому времени все без исключения гоблины лежали мертвыми. Мистический гигант не ведал жалости.
   В свете пылающего шатра мелькнула худая согбенная фигура. Темной смазанной молнией пролетел массивный широкий тесак, сорванный с пояса исполина и с непостижимой точностью вонзился под лодыжку беглеца. Орк визгливо заорал и покатился по земле, держась за поврежденную ногу. Гигант медленно приблизился к своей жертве. Ей оказался старый седой шаман весьма худосочной комплекции. Тот, почуяв приближение врага, сорвал с пояса стеклянный сосуд с мутно-зеленой жижей, но его рука была перехвачена исполинской дланью.
  -Яд зеленого хирра... - Холодный голос исполина был абсолютно лишен каких бы то ни было эмоций. - Весьма ценное приобретение. - Тяжелый кулак обрушился на затылок старика, и тот тут же обмяк. Быстро обыскав тело, гигант умело связал его тонкой, но очень прочной веревкой, и легко взвалив шамана себе на плечо, спокойно двинулся прочь. Задание было выполнено, и теперь его ждала заслуженная награда.
  
  
   ***
  
  
  
  
  
  -Ваш клиент. - На массивную столешницу шлепнулась отрубленная голова крупного орка с позолоченными клыками.
  -Очень хорошо. - Седоватый мужчина средних лет с холодным властным взором едва заметно кивнул, выражая одобрение. - А это...
  -Довесок. - Холодный голос черноволосого гиганта звучал абсолютно ровно. Связанное тело все еще пребывающего в бессознательном состоянии орочьего шамана оказалось на полу, и его тут же уволокли в неизвестном направлении расторопные слуги, подчиняясь кивку седовласого.
  -Как и всегда выше всяких похвал. - Скупо усмехнулся мужчина. - Твоя награда.
   В руку гиганта перекочевал увесистый приятно позвякивающий кожаный мешочек.
  -Отдохни пару недель. После тебя найдут...
  
  
   ***
  
  
  
   В таверне "У императора" было не особенно много народа. Это заведение было самым дорогим трактиром из всех в славном Орльте, и посему немногие могли позволить себе отдыхать в нем. Вновь прибывший мог.
   Трактирщик предупредительно кивнул, увидев перед собой знакомую исполинскую фигуру и тотчас же кликнул подавальщиц, отдавая необходимые распоряжения. Впрочем, те и сами прекрасно знали, как именно нужно обслуживать сего клиента, благо Охотник, воин без имени, знаменитый непобедимый воитель на службе Тайной Канцелярии был хорошо известен по всей империи и далеко за ее пределами. Пришедший неведомо из каких краев, он не принадлежал ни к одной из известных в Шарроне рас. Отдаленно он был похож на торкуркого великана, но гротескные грубые черты их лиц даже отдалено не могли сравниться с прекрасным совершенным ликом мистического создания.
   Он и был совершенным. Он казался живой статуей вышедшей из под резца неведомого мастера, и многие женщины несмотря на страшную славу ходившую о нем по всему миру были бы отнюдь не прочь разделить с ним ложе. Его знавали под разными именами. Охотник, Несущий Смерть, Воин Погибели, Безымянный... вот те немногие прозвища, коими окрестили исполина в землях самых разных народов. Но то были лишь прозвища. Настоящего имени гиганта не знал никто. Да и он сам толком не помнил своего прошлого, предпочитая отзываться на кличку Охотник, кою дал ему Эмс Травер, знаменитый всесильный глава Тайной Канцелярии и правая рука самого императора.
   Пристроившись в углу, Охотник неторопливо отхлебнул густого красного вина прямо из массивного кувшина и погрузился в воспоминания...
  
  
   ***
  
  
  
  
   Огромный зверь настороженно принюхивался, подслеповато щурясь. Черноволосый мальчик-подросток в одной набедренной повязке напряжено приглядывался к своему противнику, сжимая в руке лишь длинный боевой кинжал. Монстр не уступал размерами медведю, но при этом был весь покрыт крупной зеленоватой чешуей и скорее смахивал на гигантскую приземистую ящерицу. Широкий шипастый гребень на спине твари гневно топорщился. Бестия явно была голодна.
   Издав мерзкий шипящий свист, зверь ринулся в атаку. Фигура мальчика молниеносно метнулась в сторону, уходя от броска. Тварь обескуражено замерла. Она была полуслепой, но притом обладала превосходным обонянием. Мускулистый шипастый хвост бестии ходил из стороны в сторону, выдавая ее раздражение.
   Очередной прыжок, и вновь парню удалось избежать столкновения с жесткой бронированной тушей. Здесь в глухом каменном мешке подземного котлована была не так много пространства для маневра, но он понемногу начал просчитывать тактику своего соперника. Тварь была мощна, но притом не слишком сообразительна. К тому же она была почти слепа, что давало ему некоторое пусть и совсем крохотное преимущество.
   Темное наитие, не раз выручавшее его вновь подсказало выход. Когда бестия атаковала снова, парень, вместо того чтобы уйти в сторону, неожиданно резко прыгнул вперед и вверх, оказавшись прямиком на спине чудовища. Монстр гневно зашипел, попытавшись сбросить с себя седока, но тот крепко вцепился в острый гребень и не обращая внимания на боль от порезов изо всех сил всадил свой кинжал аккурат под основание массивного черепа твари.
   Чудовище глухо взвыло и медленно завалилось на бок. Мальчик инстинктивно ударил в самое уязвимо место противника, где его шкура была особенно тонкой, и где проходили основные жизненно важные жилы и артерии.
  -Ловко. - Усмехнулся мужчина в темном балахоне с жестокими безжалостными глазами, глядя на тяжело дышащего парня. - Похоже, из тебя выйдет толк. Думаю, пора приступать ко второму этапу обучения. Вымойте его и поселите в келью. - Обратился он к двум полуголым молчаливым стражам стоявшим чуть позади. - С этого момента будешь тренироваться под моим личным надзором.
  
  
  
   Глава третья. На службе империи.
  
  
  
   Особняк торговца отличался довольно богато отделанным внешним фасадом, но здесь в центральной части столицы самого могучего и влиятельного государства это было вполне в порядке вещей. Немногословный агент приставленный к юноше молча указал на нужное строение, а затем и на тучного дородного человека в богатом паланкине, который несли шестеро крепких полуголых рабов.
  -Сегодня ночью. - Хрипло бросил он юноше и тут же растаял в толпе, предоставив парню самому изучать подходы и планировать предстоящее покушение.
   Юноша криво усмехнулся. По всей видимости, это очередная проверка. Ведь агенту на службе тайной организации мало быть только хорошим бойцом. Нужно еще и уметь работать головой. Небрежно поправив воротник камзола, он медленно двинулся вокруг жилища торговца, изображая праздного зеваку. Пару раз толкнул кого-то плечом, со смачным хохотом хлопнул по ляшкам проходившую мимо молодую дородную служанку, он с виду ничем не отличался от любого другого великовозрастного дворянского сынка, коих немало ошивалось на улицах города, и чье разнузданное поведение нередко становилось причиной всяческих происшествий и скандалов.
   Увидев и запомнив все что было нужно, парень все также неспешно двинулся в сторону ближайшего трактира. Заведение сие было довольно просторным и явно весьма и весьма дорогим. Впрочем, благодаря своему новому покровителю юноша не испытывал недостатка в средствах, и теперь решил как следует подкрепиться. К слову сказать, еда и вино в замке его работодателя оказались выше всяких похвал, и юноша искренне надеялся, что и здешняя стряпня его не разочарует.
   В трактире оказалось совсем немного посетителей. В основном здесь обедали дворяне и богатые купцы. Сам юноша в своем черном бархатном костюме выглядел как представитель благородного сословия, и посему двое громил-вышибал на входе попустили его внутрь безо всяких вопросов.
   Юноша рассеянно оглядел трактирную залу и вдруг резко замер. В самом дальнем углу за столиком сидел настоящий исполин с иссиня черными волосами и темными как ночь глазами. Он тут же уставился на парня своими жуткими зраками, даже и не думая скрывать собственный интерес. Кулаки юноши непроизвольно сжались. Этот гигант был чрезвычайно опасен, его инстинкты кричали ему об этом во весь голос, а его наймодатель ясно дал понять, что не желает быть на виду. Следовательно лучше было поискать себе иное место для трапезы.
   Придя к такому выводу, парень неспешно развернулся и быстрым шагом покинул залу, краем глаза заметив, что гигант поднялся следом. Похоже, им заинтересовались всерьез. Свернув в ближайшую подворотню, парень со всех ног помчался прочь, петляя по извилистым городским улицам и стремясь сбить гиганта со следа. Однако несмотря на все ухищрения он буквально кожей чувствовал присутствие титана. Тот явно имел среди своих талантов не одну только физическую мощь и медленно но верно настигал беглеца.
   Осознав, что уйти не удастся, юноша вновь свернул на этот раз в городские трущобы и притаился за углом, ожидая преследователя. Его сущность и тело практически слились с холодным камнем стены, скрывшись в полумраке подворотни. Парень и сам толком не знал, откуда у него взялись подобные умения, но сейчас это его мало волновало. Все его существо жаждало боя, и внутренний зверь рычал от едва сдерживаемой радости. А осознание того, что противник будет отнюдь нелегким, лишь добавляло пряного аромата опасности, заставляя каждый его нерв трепетать от неистового восторга.
   Дождавшись когда исполинская туша великана вынырнет из-за поворота, юноша неслышно сорвался с места. Удар ногой нанесенный с невероятной силой и скоростью должен был сломать титану шейные позвонки, однако атака юноши была перехвачена еще в воздухе, и он почувствовал, что летит. Гибко извернувшись, он сумел избежать столкновения с каменной стеной и приземлился на ноги, тут же приняв боевую стойку.
   Надо сказать, исполин не страдал недостатком решимости. Не давая сопернику опомниться, он двинулся вперед и нанес чудовищный удар кулаком, в то же самое время как юноша нанес свой. Кулаки столкнулись с ужасающей силой, и оба противника подались назад, тряся отбитыми конечностями. Охотник был обескуражен. Хлипкий на вид паренек не достававший ему даже до груди оказался ничуть не слабее его. К тому же он явно был не новичком в рукопашных схватках и боевой магии.
   Темные глаза Несущего Смерть полыхнули, подернувшись завесой мрака. Юноша покачнулся. Казалось, на его голову обрушился целый таран. Однако и сам Охотник чувствовал себя не лучшим образом. Его воля натолкнулась на несокрушимые огненные барьеры, по крайней мере именно таковыми они предстали перед его внутренним взором, и это столкновение едва не лишило обоих сознания.
  -Кто ты? - выдохнул исполин, более-менее придя в себя.
  -Я не знаю. - Усмехнулся юноша. Ни у того, ни у другого не было ни малейшего желания продолжать схватку.
  -Ты владеешь тьмой. Но ты не с Вакраса. - Покачал головой гигант. - Подобная мощь непомерна даже для высших мастеров смерти. Однако твоя сила... она не вполне подконтрольна тебе и частично заемная. Так кому ты служишь?
  -Когда разузнаешь об этом, не забудь поставить меня в известность. - Саркастически усмехнулся юноша.
  -Я не могу отпустить тебя. Тайная Канцелярия будет недовольна. Подобной силе не должно оставаться бесконтрольной.
  -Тайная Канцелярия? Ты ее агент? - прищурился юноша.
  -Мы стоим на страже мира и боремся с тьмой во всех ее обличьях. - Наклонил голову гигант.
  -В таком случае я могу вам лишь посочувствовать. Впрочем, как и себе самому...
  -Ты тоже наш? - недоверчиво нахмурился исполин. - Тогда почему Травер не предупредил меня... Впрочем, это неважно. Но если все действительно так, как ты говоришь, ты не откажешься прогуляться со мной до оплота нашего Братства.
  -Ну, если ты настаиваешь... - Усмехнулся юноша и сделал рукой приглашающий жест.
  
  
  
   ***
  
  
  -Я наткнулся на него в таверне. - Бледнокожий исполин мрачно уставился на седоватого мужчину своими жуткими бездонными глазами, указывая на беспечно ухмыляющегося юношу в дорогом черном бархатном камзоле. - Почему ты не сказал мне.
  -Я не обязан отчитываться. - Холодно усмехнулся мужчина, не отводя взора. - Не забывай, пока еще я глава Братства. Сей юноша поступил нам на службу не далее как вчера. Так что вполне закономерно, что многие наши агенты не знают его в лицо.
  -Где ты нашел его? - нахмурился Охотник.
  -В подворотне. - Эмс Травер по прежнему сохранял ледяное спокойствие, подчеркнуто не обращая внимания на не вполне уважительный тон своего подчиненного. Впрочем, Безымянный мог позволить себе подобное, благо всего за несколько лет службы уже успел сделать для Братства больше чем многие иные агенты за всю жизнь.
  -Кто он? - во внешне бесстрастном голосе Охотника промелькнул явный интерес.
  -Этого я не знаю. Он не помнит своего прошлого, и я не могу проникнуть в его разум. - Развел руками Травер. - Ты, я полагаю, тоже.
  -Он не может быть творением Некрона?
  -Исключено. - Отрезал магистр. - Обладай наш чернокнижник подобными возможностями, весь Тивар уже давным давно лежал бы в руинах.
  -Он силен как демон. - Рыкнул Охотник. - Если дело не в Вакрасе, то объяснение лишь одно. Он пришел из-за Грани.
  -Это все наши догадки. - Поморщился Травер. - Однако если ты, парень, не против, я хотел бы осмотреть твою одежду более пристально. Это может помочь нам пролить свет на твое происхождение.
  -Я не возражаю. - Пожал плечами юноша.
  -Вот и славно. - Подытожил магистр. - Впредь будешь отзываться на имя Демон, раз все равно не помнишь настоящего. - Травер позволил себе тонкую усмешку - Если, конечно, ты не против...
  
  
   ***
  
  
  
   Гибкая худощавая фигура осторожно кралась в ночи, умело прячась в тенях от яркого света ночных фонарей. Ночь стояла довольно темная, но здесь в центре столицы власти не жалели денег на освещение, благо большая часть оной знати имело тут замки и особняки. Легко перемахнув через довольно высокий каменный забор, неизвестный стремительной тенью метнулся к дому.
   Ему повезло. Стража как раз совершала очередной обход, и его не заметили. Увидев приоткрытое по летнему времени окно, ночной гость сразу понял, что нужно делать. Изящные, но неимоверно сильные руки аккуратно вывернули его вместе с рамой, не произведя ни малейшего шума. Проникнув вовнутрь, он тихонько вставил раму на место и осторожно двинулся вперед.
   Помещение, в котором он очутился, судя по ароматам царившим в нем, оказалось кухней, но лазутчику не было до этого никакого дела. Тонкое почти звериное чутье безошибочно вело его по извилистым коридорам особняка наверх. К господской спальне. Воин превосходно видел в темноте и передвигался совершенно неслышно.
   Услышав слабые стоны и ощутив едва уловимый аромат женских притираний, он бесшумно отворил дверь нужной комнаты. Она оказалась не заперта. Внутри толстый лысоватый холеный мужчина на роскошном отделанном шелком ложе сосредоточенно обрабатывал совсем юную полуголую рабыню, пыхтя и похрюкивая от удовольствия.
   Торговец даже ничего не успел понять, как обманчиво тонкие руки сомкнулись на его шее и легко свернули ее.
  -Ты рабыня из дома удовольствий? - голос из под темной маски звучал глухо.
   Девушка сумела лишь судорожно кивнуть, тихонько всхлипывая от страха.
  -Пойдешь со мной. - Не терпящим возражений тоном отрезал незнакомец, и девушке только и оставалось что еще раз робко кивнуть в ответ.
  
  
  
   Глава четвертая. Вольный стрелок.
  
  
  
  
   "Как же трещит башка..." - Лэнс поморщился, с трудом поднимаясь с ложа и силясь унять разыгравшуюся после вчерашней пьянки дикую мигрень.
   Погода на западных рубежах Империи стояла прескверная, и солдатам не оставалось ничего иного кроме как в немереных количествах хлестать в кабаках дешевое пиво, вино и более крепкое пойло. Офицеры смотрели на подобное сквозь пальцы и сами порой не гнушались выпивать с подчиненными, благо в этой богом забытой глуши делать было попросту нечего.
   Нет, конечно, Вакрас отнюдь нельзя было назвать мирным соседом, но стычки с чернокнижниками ограничивались в основном лишь редкими мелкими схлестками с низшими мастерами смерти и парой-тройкой их созданий, с которыми регулярная армия Тивара и чародеи Братства давным давно научились справляться более чем эффективно. Крупная же война была равно невыгодна обеим сторонам ибо скорее всего обернулась бы взаимным уничтожением обоих государств или, по крайней мере, существенным их ослаблением.
   Вот и Лэнс Фестер, вольный наемник на службе Братства, один из лучших в своем роде не устоял перед искусом забыться в жестоком винном угаре и теперь сполна пожинал плоды своих вчерашних трудов. Залпом опорожнив заготовленный загодя кувшин с водой, бравый наемник ощутил себя достаточно бодрым для того чтобы выйти на улицу. Снаружи все было как обычно. Жизнь приграничного городка-форта текла своим чередом.
  "Пойти снова напиться что ли..." - Промелькнула в голове шальная мысль, но наемник тут же отогнал ее как не стоящую внимания. Пройдя в свое время через жестокую школу выживания в Братстве, он в отличие от многих собственных собратьев по ремеслу прекрасно знал, чем заканчивается чрезмерная любовь к хмельным напиткам. Особенно когда от собственной силы и рефлексов зависит твоя жизнь...
   В итоге взвесив все за и против, Лэнс все же решил заглянуть в местный трактир, но ограничиться одной кружкой пива.
  -Как голова, стрелок. - Насмешливо спросила его красивая черноволосая девушка, едва он ступил за порог.
  -Паршиво. - Честно признался Лэнс. - Но при виде тебя стало гораздо лучше.
  -Вот как? - насмешливо подняла бровь девушка. - Вот уж не думала, что мой вид способен исцелять страждущих.
  -Я просто представил тебя голой. - Усмехнулся наемник, чем вызвал редкие смешки среди местной публики, которые, впрочем, тут же умолкли, едва девушка грозным взглядом обвела трактирную залу. С Магдой Рей, старшим агентом Тайной Канцелярии шутки были плохи.
  -А ты все такой же неисправимый болтун. - Усмехнулась девушка, кивком приглашая наемника за свой столик. - Не боишься, что однажды за очередную остроту я превращу тебя в болванчика-зомби?
  -Не боюсь. У тебя нет подобного дара. - Ухмыльнулся Фестер, обнажив белые крепкие как у волка зубы и неторопливо усаживаясь на тяжелый деревянный табурет.
  -Зато я весьма неплохо стреляю. - Прищурилась девушка. Дуло миниатюрного пистолета было недвусмысленно направленно наемнику в пах.
  -Если ты убьешь меня, то кто обучит тебя стрелять еще лучше? - примиряюще поднял руки Лэнс.
  -А я и не собираюсь убивать. Просто отстрелю тебе твои причиндалы. - На губах девушки блуждала лукавая улыбка, но глаза при этом оставались холодными, заставляя усомниться в несерьезности озвученной угрозы. - Для обучения они тебе все равно не понадобятся.
  -Многие из моих собратьев по ремеслу с тобой бы не согласились. - Хмыкнул Фестер. - Знавал я одного солдата удачи, что потерял свои бубенцы на войне. Теперь держит трактир на юге Империи, весь округлился о всех сторон и голос не отличишь от девичьего. Однако боевые навыки у него сохранились... чего не скажешь о характере...
  -А ты не слишком галантен. Неужели столь бравый муж не нашел иной более подходящей темы для разговора с дамой?
  -Извините, мэм, но я грубый солдат, а не утонченный кавалер. - Шутливо усмехнулся Лэнс, попытавшись отвесить собеседнице неуклюжий поклон, не вставая со стула.
  -Вот как? - прищурилась Магда. - А в Братстве говорят, ты благородных кровей...
  -Это было давно и не в этой жизни... - Нахмурился Фестер, отводя взгляд. Было видно, что затронутая девушкой тема ему неприятна. - Теперь я просто цепной пес на службе империи. Как и все мы...
   Магда Рей в ответ на реплику наемника неободрительно покачала головой, но не стала спорить, вместо этого изящно пригубив вина из тонкого серебряного кубка. Некоторое время они сидели в молчании, но тут двери трактира неожиданно резко распахнулись, и в зале появилось трое новых посетителей. Все как на подбор коренастые поперек себя шире громилы в грубых темных плащах с глухими капюшонами. Они тут же разделились. Двое встали возле дверей, а третий уверенной тяжеловесной походкой направился в центр залы.
  -Что вам угодно? - бледный лысоватый трактирщик за стойкой через силу улыбнулся, пытаясь за внешней приветливостью скрыть свою неуверенность.
   Похоже, нечто подобное ощутила и прочая собравшаяся здесь публика преимущественно из числа наемников и солдат регулярной армии. Многие даже потянулись к оружию, но тут незнакомец резко распахнул плащ, обнажив уродливое бугристое коричневое тело.
  -Не дышать! - заполошно рявкнул Фестер, вскакивая из-за стола и сбивая опешившую Магду на землю. Он слишком хорошо знал, что именно сейчас произойдет.
   А тем временем урод неожиданно чудовищно раздулся и в следующую секунду взорвался с оглушительным мокрым чавкающим хлопком, выпустив из себя гигантское облако едкого зеленого дыма.
  -Не дыши... - Еще успел выдохнуть Лэнс, прикрывая рот девушки широкой твердой ладонью, прежде чем облако накрыло их. Завсегдатаи трактира начали один за другим валиться на пол, корчась в жестоких судорогах. Многих рвало кровью. Некоторые самые крепкие попытались было прорваться к дверям, но там их встретили спутники взорвавшегося громилы. Загремели выстрелы. Кое-кто из солдат имел при себе огнестрельное оружие, но пули не причинили вновь прибывшим никакого видимого урона.
   Клинки, как выяснилось, были также малопригодны против неведомых созданий. Легко, даже с некоторой ленцой они отбрасывали людей от дверей своими чудовищными кулаками, не давая им покинуть смертоносную ловушку. Сами громилы при этом не испытывали ни малейшего дискомфорта. Похоже, яд распыленный в воздухе на них не действовал совершенно.
   Наскоро прикинув ситуацию, Лэнс нашел один единственный выход. Окно. Гиганты не сторожили его, а, значит, у них появлялся шанс вырваться наружу. Подхватив девушку под руки, он рывком поднял ее и поволок к окну. Им повезло. К счастью отчего-то никому больше не пришла в голову похожая спасительная мысль. Ожесточенная схватка до сих пор еще кипела возле парадной двери трактира, и ее участникам не было никакого дела до двух беглецов. Рывком распахнув массивные ставни, Лэнс схватил тяжелый деревянный табурет и несколькими сильными ударами разбил толстое мутное стекло.
   Буквально вышвырнув наружу находящуюся в полубессознательном состоянии девушку, он тяжело вывалился следом и лишь тогда позволил себе сделать судорожный вдох. Освежающий воздух улицы блаженной прохладой ворвался в легкие, выгоняя из них смертоносную отраву. Рядом медленно приходила в себя его спутница. Магде досталось несколько больше, но она была крепкой тренированной девушкой и к тому же являлась чародейкой, что делало ее гораздо более живучей нежели простые лишенные дара люди.
   Впрочем, расслабляться было еще рано. На улице кипел ожесточенный бой. Гигантские поперек себя шире гомункулы атаковали жителей форта по всем направлениям вместе с одетыми в серую форму солдатами империи некромантов. За их спинами маячили согбенные худые фигуры мастеров смерти. Впрочем, последних было не слишком много, ибо они считались элитой армии Вакраса, и Конклав Мастеров берег их, крайне неохотно посылая в битву.
   Впрочем, ныне ситуация кардинальным образом изменилась. Сотни, если не тысячи воинов тьмы атаковали приграничный форт, и это могло означать лишь одно. Вакрас объявил Тивару открытую тотальную войну на уничтожение.
   Один из гомункулов заметил Лэнса и его подругу и, радостно взревев, неуклюже затопал в их направлении. Огромный абсолютно голый багрово-коричневый человекоподобный монстр, напрочь лишенный каких бы то ни было половых признаков, он с первого взгляда повергал в ужас любого неискушенного. Впрочем, Фэстер был достаточно опытным в подобных делах и посему при виде твари лишь крепко выругался, обнажив клинок.
   Длинная легкая сабля наемника запорхала как бабочка, не давая твари приблизиться. Гомункул ненамного превосходил наемника ростом, но при этом был шире чуть ли не втрое. У Лэнса был еще пистолет, но против гомункулов практически бесполезны пули. Лишь выстрел из аркебузы или тяжелой бомбарды был способен разнести чудовищу его уродливую башку и повредить скрытый за толстым слоем мышц и костей крошечный мозг. Иных уязвимых мест у этих созданий попросту не было. Ловким перекатом уйдя от толстенных лап гомункула, наемник полоснул клинком по бугристой голени бестии. Острая гномья сталь играючи рассекла мышцы, пропоров сухожилия, и тварь рухнула на одно колено.
   -Быстрее, быстрее! - поторопил Фэстер еще до конца не оправившуюся девушку. Гомункул лишился былой подвижности, но все еще оставался вполне опасен и боеспособен. Впрочем, в планы наемника не входило продолжение схватки. Воины Вакраса теснили защитников форта по всем направлениям. То и дело громыхали выстрелы в основном со стороны тиварцев. Некроманты и их приспешники хоть и тоже не гнушались огнестрелами, более все же предпочитали темную магию и холодную сталь.
  -Куда мы бежим? - выдохнула Магда, когда они в очередной раз остановились, прячась от выстрелов за каменной стеной ближайшего строения.
  -Прочь отсюда! - рявкнул Фестер, стараясь перекричать оглушительный грохот гномьих бомбард. - Не видишь, город обречен!
  -Мы не можем бросить своих! - нахмурилась девушка.
  -Проклятье, сейчас не до сантиментов! Нужно как можно скорее добраться до Копса и известить Братство!... За мной, живо!... - И возмущенной Магде Рэй ничего не оставалось кроме как подчиниться. Несмотря на свой донельзя крутой и независимый нрав, она прекрасно понимала, что сейчас наемник был прав.
   На пути беглецов попался воин Вакраса в серой форме с остро заточенной боевой косой наперевес. Фэстер походя пристрелил его, даже не замедляя бега. Время было дорого. Городские врата были уже совсем недалеко, но тут на их пути попался противник посерьезнее. Четверо воинов Вакраса вкупе с гомункулом и некромантом. Судя по дорогой ткани традиционного темного плаща и холодному уверенному взгляду этот колдун был далеко не последним среди собственной плеяды.
   Чародей действительно оказался опытным боевым магом, с ходу атаковав беглецов псионическим ударом. Магда выставила ментальный щит, и противники принялись ожесточенно бороться, стараясь пересилить один другого. Один из солдат поднял мушкет, целясь в девушку, но Лэнс оказался быстрее, пристрелив его раньше, чем тот успел выпустить пулю. Второй мушкетер, оценив мастерство наемника, выстрелил уже в его сторону, но Фэстер успел отпрянуть, и свинец лишь слегка обжег его щеку. Ответный выстрел солдата удачи пробил сердце стрелка, и Лэнс, не останавливаясь, выпустил в чародея сразу три пули подряд.
   Небольшой синий кристалл висевший на груди темного ярко полыхнул, и вокруг некроманта мгновенно вспыхнул призрачный голубой щит. Выстрелы бессильно разбились о новосотворенную магическую преграду, однако атака наемника отвлекла чародея, и Магда, воспользовавшись временной слабостью противника, обрушила на него все оставшиеся силы. Мастер смерти глухо вскрикнул и рухнул на землю с выжженным мозгом. Ментальный удар чародейки Братства оказался для него фатальным.
   Оставшиеся двое солдат угрожающе подняли косы и медленно двинулись вперед. Гомункул оставшийся без поводыря рассеянно завертел уродливой башкой, но затем все же сумел сообразить что к чему и тоже присоединился к вакрасцам. Фэстер с проклятием потащил саблю из ножен. Его пистолет в отличие от мушкетов его противников был многозарядным, но он израсходовал весь боезапас, а времени на то, чтобы перезарядить оружие у него уже не было.
   Выручила Магда. Ее миниатюрный пистолет, сработанный для нее по специальному заказу гномьими оружейниками выстрелил всего дважды. Но и этого с лихвой хватило на то чтобы оба вакрасца рухнули на землю. Во лбу каждого зияло по аккуратной маленькой дырке. Оставалось лишь порождение темной магии смерти. Его, к сожалению, было невозможно убить из малокалиберного оружия, но тут оглушительно громыхнуло, и гомункул тяжело грохнулся навзничь с напрочь развороченной башкой.
  -Ну и мерзкая тварь! - зычным жизнерадостным басом рявкнул коренастый соломеннобородый коротышка с тяжелой бомбардой на плече. Его сопровождало еще с пяток людей в форме Тивара.
  -Тилли! - обрадовано усмехнулся Фэстер. - Рад, что ты уцелел.
  -Лэнс, старый пройдоха! - взревел гном. - И госпожа Магда! Я думал, вы погибли!... Но сейчас некогда болтать. Нужно поскорее выбираться отсюда! Вакрасцы вот-вот будут здесь!
  -Мысль дельная. - Согласился наемник. - Так поспешим. Нужно раздобыть лошадей и как можно скорее добраться до Копса. Похоже, Тивар ожидают крупные неприятности...
  
  
   Глава пятая. Планы тьмы.
  
  
   В главном зале Темной Башни сегодня было непривычно многолюдно. Худые согбенные фигуры в темных балахонах неподвижно восседали на широких каменных креслах расположенных по краям круглого просторного холла. Бледные лица высших мастеров смерти были абсолютно бесстрастны, как бы неся на себе отпечаток той жуткой силы, слугами которой они являлись.
   Никто из собравшихся до сих пор не проронил ни слова. Они словно ждали кого-то. Наконец, массивные гранитные двери распахнулись, и в зал уверенной властной походкой вошел высокий худой человек с хищным ястребиным носом и холодным взглядом серых как сталь безжалостных глаз.
  -Задерживаешься, Некрон. - Бесстрастно произнес один из мастеров. - Ты думаешь, у Конклава нет иных дел кроме как терпеть твои постоянные отлучки?
  -Мои отлучки - это то, на чем ныне стоит весь Вакрас. - Усмехнулся Некрон. - Не советую тебе забывать об этом, Тарсис.
  -Это ты забываешься. - Нахмурился белокожий мужчина с длинными каштановыми волосам до плеч. - Пока еще ты не глава Совета и впредь...
  -Довольно. - Примиряюще поднял руки Некрон. - Не время сейчас разводить ссоры. Всем вам не хуже меня известно, что от нашего единства ныне зависит победа Вакраса в войне.
  -Ты развязал ее без нашего согласия. - Взял слово совсем седой высохший чародей с пигментной старческой кожей. Мастера смерти жили очень долго, не уступая в этом отношении даже долгожителям альвам, но все же старость была властна и над ними. - И ты обращаешься с нами так, будто бы мы твои слуги. Тебе не кажется, что это уже слишком?
  -Я сделал лишь то, что было необходимо. - Холодно усмехнулся Некрон. - Рано или поздно это должно было случиться. Два волка никогда не уживутся в одном логове... Нужно было ударить первыми, чтобы застать их врасплох. И это нам вполне удалось. Войска Вакраса атакуют имперцев по всем направлениям, и те отступают не в силах противостоять нашим армадам.
  -Но надолго ли? - скептически скривился Тарсис. - У Тивара могучая армия. Гораздо более внушительная чем наша, стоит признать. Первый успех был вызван их растерянностью. Но что будет, когда на нас обрушатся их боевые големы вкупе с чародеями Братства? Ты сделал неверный ход, Некрон, и обрек всех нас на гибель. Признай это.
  -Ошибаешься. Я предусмотрел и подобный исход. Да наши гомункулы пока еще не так хороши как боевые механизмы гномов, но в нашем распоряжении есть поистине исполинские силы, которые дремлют под спудом уже много веков в ожидании того, у кого хватит смелости ими воспользоваться.
  -Что ты имеешь в виду? - прищурился старый чародей.
  -Слияние. - Выдохнул Некрон.
  -Нет... Ты не понимаешь, с чем имеешь дело. - Покачал головой старик. - Этот ритуал был забыт не просто так. Тот, кто воспользуется им, даже если выживет, превращается в нечто, что лежит за пределами понимания даже мудрейших из нас.
  -Как бы то ни было, у нас нет выбора. - Хищно ощерился Некрон. - Если не воспользоваться ритуалом, мы проиграем эту войну. Братство и их приспешники сотрут нас в пыль.
  -И кого же ты предлагаешь в качестве Сосуда?
  -Себя.
  -Ты не боишься смерти? - Тарсис даже привстал со своего кресла, пристально вглядываясь в холодные серые глаза сильнейшего некроманта Вакраса.
  -Я и есть смерть. - Отчеканил Некрон, наградив своего собрата таким ответным взглядом, что того невольно прошиб холодный пот. - И я сказал свое слово. Далее решать вам. Надеюсь, вы поступите мудро. -Произнеся эту тираду, мастер смерти резко развернулся и молча покинул залу, оставив донельзя напуганных и растерянных членов Конклава обсуждать произошедшее.
  
  
  
   ***
  
  
  
  
  -Ты гляди, опять началось... - Смуглый узкоглазый мужчина явно бандитской наружности с внушительным кинжалом на поясе указал на юг, где на горизонте прямо в небесах пульсировал огромный грязно-серый Провал.
  -Эх ма... - Неопределенно протянул товарищ головореза, толстый детина с повязанным цветастым платком на голове, присовокупив к своей тираде пару непечатных выражений. - Что-то да будет...
   А меж тем гигантская Дыра в ткани реальности запульсировала еще сильнее и, наконец, исторгла из себя поток густого темно-фиолетового дыма. Необычный смог медленно осел к земле и начал складываться в подобие гротескной человеческой фигуры. Еще через несколько мгновений он принял облик рослого худощавого мужчины идеальных пропорций с изящными тонкими усиками и короткими черными волосами одетого в облегающий темно-фиолетовый костюм.
   Пришелец медленно обвел взором окрестности и, усмехнувшись своим мыслям, неспеша двинулся на север к небольшой рыбацкой деревушке расположенной на самом побережье...
  
  
   ***
  
  
  
  
  -Эй, гляди-ка! - Смуглый ражий детина радостно толкнул локтем своего товарища, указывая на изящно сложенного мужчину в дорогом фиолетовом костюме. - Богатенький франт... И чего он только забыл в этой глуши...
  -Вот сейчас и выясним... - Ухмыльнулся толстяк, обнажив черные кривые пеньки гнилых зубов.- Эй ты! - грубо окликнул он незнакомца, вытаскивая из-за пояса здоровенный тесак. - Ты кто такой? Чего здесь ошиваешься?
   Незнакомец ничего не ответил, словно бы и не замечая двух донельзя несимпатичных субъектов целенаправленно приближающихся к нему с явно недобрыми намерениями.
  -Всеобщего что ль не разумеет... - Хмыкнул первый головорез. - Видать, его корабль разбился у побережья, вот он и того... башкой тронулся.
  -Что-то непохож он на моряка. - Нахмурился толстяк. Его инстинкт выработанный годами нелегкой жизни на вольных южных островах сейчас настойчиво твердил, что с этим человеком ни в коем случае не стоит связываться. Однако у незнакомца не было на виду никакого оружия, а его дорогая одежда пробудила в пиратах алчность, которая в итоге пересилила страх.
  -Заходи сзади, Хег. - Еще успел рыкнуть толстяк, прежде чем от руки незнакомца отделились черные дымные струи и, проворно устремившись к нему, вонзились в голову. Головорез тонко завизжал от невыносимой боли и ужаса. Тьма бывшая самой сутью незнакома сжирала его разум заживо. Его напарник, надо отдать ему должное, быстро оценил ситуацию и опрометью бросился прочь. Однако далеко уйти ему не дали. Все те же темные призрачные щупальца легко догнали его у самой кромки побережья и гибкими смертоносными змеями опутали смуглую курчавую голову.
   Через пару минут все было кончено. Фигура незнакомца обратилась в клубы темно-фиолетового дыма, которые тут же взвились в воздух, полетев к океану. А два тела с выжженными черными провалами в пустых глазницах остались неподвижно лежать на теплом песке скалистого морского побережья.
  
  
   ***
  
  
  
   Оказавшись в своих покоях, Некрон зловеще усмехнулся. Эти высоколобые выскочки вовсю цепляются за старые порядки и не видят дальше собственного носа. Они озабочены лишь своим положением и не в состоянии постичь его жажду истинной силы и величия что сжигала его с самого детства, когда он, тогда еще совсем юный и неопытный, впервые вступил на темную тропу. Но ничего. Скоро он положит этому конец...
  -Позови ко мне Белого. - Холодно приказал Некрон появившемуся на пороге слуге. Тот был коренаст и горбат, но двигаться притом умудрялся с поистине невероятной почти кошачьей ловкостью. Подобострастно поклонившись, горбун поспешно удалился, спеша исполнить поручение хозяина.
   Оставшись в одиночестве, сильнейший некромант Вакраса устало потер виски и залпом опорожнил кубок с ярко-зеленой жидкостью непонятно содержания. В голове сразу же просветлело, и чародей ощутил приток жизненных сил. Эту субстанцию делали из живых людей, умерщвляя их особо изощренными способами. Конечный продукт превосходно восстанавливал силы мастеров смерти и существенно продлевал им жизнь...
   Наконец, двери покоев распахнулись, и перед некромантом предстал настоящий гигант около трех метров ростом. Торс и руки исполина бугрились чудовищными мускулами, а длинные густые волосы были белее первого снега. Во лбу титана матово мерцал крупный ромбовидный черный камень.
  -Отправляйся в Вант. - Холодно приказал Некрон безмолвному воителю. - Там для тебя есть одно дело...
  
  
   Глава шестая. Дальняя дорога.
  
  
  
  
  -Молодец. Чисто сработал. - Скупо похвалил юношу Эмс Травер, едва тот появился на пороге его кабинета. - И даже не привел хвоста.
  -Вашему соглядатаю стоило бы скрываться получше. - Усмехнулся Демон. - Вы вели меня от самого замка, думаете, я не почуял... Кстати, я не один... - Кивнул юноша на испуганно выглядывающую из-за его спины худенькую темноволосую рабыню.
  -Я вижу. - Прищурился Травер. - Что ж, ей мы тоже найдем подходящее применение.
  -Только не в чужих постелях. - Нахмурился Демон. - Девчонка и так достаточно настрадалась.
  -Безусловно. - Кивнул головой глава Тайной Канцелярии. - Однако должен заметить, что для агента Братства ты слишком сентиментален. Подобные чувства сильно мешают в нашей работе.
  -Мне не помешают. - Отрезал Демон.
  -Посмотрим... - Неопределенно протянул Травер. - Что ж, раз ты у нас так силен, я хочу поручить тебе по настоящему серьезное дело. Завтра отправишься с нашим отрядом в Самоцветные горы. Вам нужно будет... доставить кое-что оттуда сюда в Орльт.
  -Что именно? - поднял бровь юноша.
  -Подробности узнаешь у Эйта. Это твой новый командир до самого конца задания. Будешь повиноваться ему беспрекословно. Это ясно?
  -А если его приказы, скажем так, пойдут вразрез с моими собственными убеждениями?...
  -Ты силен, это правда. - В глазах главы Тайной Канцелярии зажегся опасный огонек. - Однако не забывай, ты чужак пришедший неведомо откуда, не помнящий ни себя, ни своего прошлого. Без денег, друзей и имени... Ты видел, какие агенты служат Братству... Поэтому советую дважды, трижды подумать, прежде чем идти против нас... Сейчас можешь немного отдохнуть. - Внезапно сменил тон Травер, насмешливо глядя на подобравшегося юношу. - Но завтра будь готов. Отряд отправляется рано утром. Сбор во внутреннем дворе замка. Не опаздывай...
  
  
  
   ***
  
  
   Оставшись один, глава Тайной Канцелярии приказал доставить к нему Валена Эйхера, главного королевского портного, признанного знатока моды и фасонов одежд со всех концов мира. Толстый низенький кутюрье вошел в кабинет Травера не без внутренней робости. Его еще днем доставили в обитель Братства и, сунув под нос ворох не очень чистой одежды, приказали изучить его самым тщательнейшим образом.
  -Вы хорошо осмотрели то, что дали вам мои люди? - безо всяких прелюдий начал Травер.
   Вален Эйхер только и смог что судорожно кивнуть в ответ. Глава тайной службы, бывший по слухам едва не могущественнее самого императора, внушал ему темный безотчетный ужас, которому он просто не мог противостоять.
  -Что вы можете сказать об этом? Где было сделано это платье? Кто именно предпочитает носить подобные фасоны? Меня интересует все.
  -Нну... Ччто можно сказать... фасон явно нездешний... - Придворный кутюрье с каждым словом говорил все увереннее, явно сев на любимого конька. - Да и вообще, признаться, я никогда не встречал ничего подобного. Отдаленно камзол напоминает те, что обычно носят зажиточные мастера Ковля, но швы совсем другие, да и ткань... это определенно бархат, но не имперский и даже не альвийский... К своему стыду должен признать, что не знаю, из каких краев его привезли сюда. - Развел руками Эйхер.
  -Это все? - прищурился Травер.
  -Ну... еще меня, признаться, сильно смутили белые башмаки из тонкой парусины. Они похожи на обувь, которую обычно носят рыбаки или портовые грузчики, однако притом сработаны очень качественно и со вкусом, явно не для простолюдинов, но по моему мнению совершенно не подходят под фасон основного костюма. Тот, кто предпочитает подобные сочетания, явно весьма и весьма... необычная персона.
  -Необычная персона... - Протянул Эмс. - И что, у вас нет совершенно никаких догадок, откуда именно мог бы происходить обладатель сего костюма?
  -Совершенно никаких. - Виновато развел руками кутюрье, непроизвольно втягивая голову в плечи. - Разве что он из-за самой Грани... - Робко улыбнулся портной. И тут же поспешно зажал себе рот ладонью.
  -Вы можете быть свободны. - Отчеканил глава Братства, проводив фигуру поспешно удалившегося придворного брезгливым взором. Визит кутюрье не привнес совершенно никакой ясности в сложившуюся ситуацию. У Травера появились лишь новые вопросы.
  
  
   ***
  
  
  
  
   Он беспокойно ворочался на ложе, исходя липким холодным потом. Юноша тихо стонал во сне, пребывая в полуяви, но был не в силах окончательно проснуться и прекратить эту муку. Его одолевали видения. В багровом огневеющем зареве пожара к нему приходили лица. Молодые красивые лица с печальными глазами глубоких древних старцев. Лица юноши и девушки. Юноша был черноволос и тонок чертами, а лик девушки обрамляло пламя огненно-рыжих волос. Нечеловеческие лица... слишком красивые, слишком совершенные... Откуда он знал их? Откуда он знал о том, что и сам не вполне человек? Он не помнил. Память возвращалась неохотно, мельчайшими кусочками слагая пазл, в котором оставалось все еще слишком много темных пятен. Не хватало фрагментов. Мозаика не складывалась воедино, и от того его страдания становились лишь сильнее...
   Его мучило чувство вины. Неясные воспоминания о событиях, которые он так долго и безуспешно пытался забыть. Смутное осознание того, что когда-то в прошлой жизни, он совершил ошибку. Чудовищную ошибку стоившую жизни... кому?... Сознание вновь раз за разом ускользало в бездну беспамятства, уходя от жестокой правды, не желая, будучи попросту не в силах принять ее.
   Он рывком сел на ложе, судорожно хватая ртом душный, горячий почти обжигающий воздух. Видения отступили, оставив после себя горький привкус, призрачный туманный отголосок невыносимой боли пережитой когда-то давным давно, в невероятно далеком прошлом.
   Соскочив с постели, юноша распахнул окно, всей грудью жадно вдыхая пьянящие ароматы теплой летней ночи. Уже понемногу светало, а, значит, до утра оставалось всего ничего. Следовало привести себя и свои мысли в порядок. Дорога, которая ожидает его, вряд ли окажется легкой, а, значит, ему следует быть во всеоружии, чтобы достойно встретить те испытания, что уготовила ему госпожа фортуна.
  
  
   ***
  
  
  
   Утро застало его в донельзя пасмурном настроении. Меньше всего ему хотелось сейчас куда бы то ни было ехать, но юноша не желал без нужды ссориться с Братством и потому нехотя направился на внутренний двор.
   Там его уже ждала кавалькада из трех десятков всадников, среди которых юноша с удивлением заметил тоненькую хрупкую фигуру спасенной им рабыни. Все всадники как один были поджарыми тренированными воинами с саблями и кинжалами за поясами. Многие также имели при себе еще и пистолеты и даже длинноствольные мушкеты. Мероприятие, судя по всему, затевалось явно нешуточное.
  -Кто командир? - негромко окликнул юноша молчаливых всадников.
  -Я. - Высокий сухощавый блондин неторопливо сошел с коня и направился в сторону парня. - Мое имя Эйт. - Холодные как лед голубые глаза блондина смотрели на юношу словно на диковинное насекомое пристально и изучающе. Глядя в эти глаза, сразу становилось понятно, что их обладателю ничего не стоит лишить жизни себе подобного. Или сотворить с оным нечто гораздо более неприятное. - Я не знаю кто ты, но с этого момента ты подчиняешься мне. Вздумаешь играть не по правилам, и я без колебаний убью тебя. Это ясно?
  -Более чем. - Усмехнулся юноша, не отводя взора.
   Блондин неопределенно пожал плечами и нехотя прекратил игру в гляделки. Похоже, он привык к страху, который обычно внушал людям и явно рассчитывал несколько на иную реакцию.
  -Твое оружие. Где оно?
  -Здесь. - Улыбнулся парень, несколько раз с усилием сжав кулаки.
  -Нет, так не пойдет. Мне нужны воины, а не драчуны. Пойдем со мной. - Эйт быстрым шагом направился к приземистому деревянному сараю расположенному здесь же во внутреннем дворе.
  -Выбирай. - Кивнул он на развешенное на стенах сарая разнообразное вооружение от сабель и мечей всевозможных размеров, до кистеней и алебард самых причудливых и устрашающих форм. - Голой рукой не остановишь сталь.
  -Это как посмотреть... - Прищурился Демон, неторопливо взяв в руки один из мечей и резко рубанул ладонью по лезвию. Клинок тут же совершенно беззвучно распался на две неравные половины.
  -Ловко. - Стараясь не выказывать растерянности, протянул Эйт, глядя на идеально ровный срез в том месте, где стальное лезвие столкнулось с живой плотью. - Однако даже с подобными способностями будет крайне затруднительно противостоять стрелку, не находишь? Вот, гляди. - Блондин любовно извлек из стоявшего в углу вместительного деревянного сундука пару длинноствольных пистолетов. - По три заряда в каждом. И запал поджигать не надо. Просто нажимаешь на курок и все. Идеальное оружие... Первые образцы были несовершенны, нужен был огонь, чтобы произвести выстрел, а потом очень долго перезаряжать... - В глазах блондина зажглось фанатичное пламя. - Сейчас все гораздо проще. Скоро мечи и сабли отойдут в прошлое. Будущее за этим.
  -Внутренняя сила способна творить чудеса. - Пожал плечами Демон. - А этим может убить и ребенок. Много ли пользы в подобных игрушках...
  -Ты говоришь как варвар... - Скривился Эйт. - Все они и орки, и прочие сопротивляющиеся новому миру обречены. Советую крепко подумать над тем чью сторону выбрать. Потому что тот кто не с нами... Возьмешь пистолеты и короткий меч. Это приказ, воин! Будь уверен - жестокое костистое лицо блондина озарила зловещая усмешка - я еще сделаю из тебя настоящего адепта Братства...
  
  
  
   ***
  
  
  
  
   В кабинет своего хозяина Найт Сэвэр входил не без внутренней робости. Опытный бывалый наемник прошедший в прошлом не одну жестокую сечу ныне трясся словно осиновый лист. И надо сказать, причины для этого у него имелись.
  -Твои люди нашли того, кто избил моего сына? - тихо произнес худощавый лысоватый человек в дорогом темном сюртуке.
  -Еще нет, господин. - Протянул Найт, избегая смотреть в жестокие темные глаза собеседника.
   Эгир Оррис был весьма и весьма известной личностью, жуткие слухи о нем ходили по всей империи. Один из богатейших и влиятельнейших дворян столицы, он отличался дьявольской жестокостью как в отношении к врагов, так и к собственным нерадивым слугам. К тому же он слыл невероятно мстительным человеком никому и никогда не прощавшим даже самых мелких обид и посему вполне заслуженно был известен в высших кругах под прозвищем Жестокий Гордец.
  -Ты плохо стараешься, Найт. - Голос аристократа звучал все так же холодно. - Мне начинает казаться, что твое место начальника моей охраны тяготит тебя...
  -Господин... Все будет выполнено в наикратчайшие сроки....
  -Это я уже слышал! - рявкнул Оррис, вскакивая с резного деревянного кресла. - Но мразь избившая моего сына до сих пор ходит по земле как ни в чем не бывало, вместо того чтобы валяться у меня в ногах, вымаливая прощение!...
  -Его опекает Братство... Будет не так-то просто выманить его... - Унижено выдохнул наемник, виновато опустив голову. - К тому же парень - отменный боец, настоящий самородок. Нам нужно время...
  -Я не желаю слышать твоих оправданий! Даю тебе неделю. Слышишь, одну неделю! И если к тому времени ты так и не найдешь этого ублюдка, я собственноручно спущу с тебя шкуру...
  
  
  
   Глава седьмая. Имперский тракт.
  
  
   Кавалькада из шести всадников на полном галопе вынеслась из обреченного города. Им повезло. Враг не успел добраться до армейской конюшни, и беглецы сумели разжиться превосходными строевыми лошадьми. Правда, побег осложнился еще одной небольшой стычкой с отрядом вакрасцев стоившей отряду двоих убитых, но затем им удалось прорваться к городским вратам, и путь к спасению был открыт.
   Уже отъехав от города на довольно приличное расстояние, беглецы внезапно услышали вдали громоподобный топот. Со стороны форта к ним приближалась гротескная монструозная фигура. Фэстер с проклятием выругался. Похоже, один из магов послал по их следу убийцу.
   Бытует мнение, что гомункулы при всей своей чудовищной мощи довольно медлительные и неповоротливые создания. Это глубокое заблуждение. На самом деле при необходимости эти твари вполне могут обогнать лошадь. При этом они совершенно не устают и могут преследовать свою жертву сутками напролет без перерыва на сон и еду.
   Тилли сорвал со спины бомбарду и, бормоча под нос крепкие словечки на гномьем наречии, выстрелил, целя монстру в бугристую уродливую башку. Однако бешеный галоп его коня сыграл с гномом злую шутку, и огненный снаряд бомбарды всего лишь вырвал здоровенный кусок мяса из плеча гомункула, не причинив тому особого вреда.
   Времени перезарядить оружие исполин уже не оставил. Нагнав первую лошадь, он сорвал с нее всадника в красной форме регулярной тиварской армии и легко сломал пополам, отшвырнув искалеченное тело в сторону. Затем подбил вторую лошадь под задние ноги, отчего та с жалобным ржанием кувыркнулась в воздухе, сбросив с себя седока. Незадачливый полуоглушенный наездник тут же был стоптан толстенными ножищами трехсоткилограммовой твари. Загремели мушкетные выстрелы, но они не произвели на гиганта ни малейшего впечатления. Следующий всадник взвился в воздух с напрочь оторванной ногой.
  -Тилли, да скорее уже! - рявкнул Фэстер на отчаянно возившегося с бомбардой гнома, у которого никак не получалось перезарядить свое оружие на спине скачущего галопом коня.
   Но тут раздался негромкий хлопок, и чудовищная тварь, споткнувшись, рухнула на землю бездыханной, самую малость не дотянувшись до лошади Магды Рэй.
  -Твою мать... - Лэнс с проклятием осадил своего жеребца, вынуждая его перейти с галопа на легкую рысь. - Как тебе удалось?... - повернулся он к девушке, лошадь которой тоже существенно сбавила ход. Тилли же, как и все гномы, бывший не очень хорошим наездником и вовсе умудрился сверзиться со своей кобылы и теперь отчаянно ругался, ворочаясь на земле. Впрочем, за последнего наемник не слишком беспокоился. Тела и кости уроженцев Самоцветных гор по их же хвастливым утверждениям были намного крепче камня, и надо сказать, их похвальба была не так уж и далека от истины.
  -Разрывная пуля. - Усмехнулась Магда. - Последнее совместное изобретение боевых магов и мастеров оружия. Убивает наповал даже подобных созданий, если попасть в голову. Жаль только их производство обходится слишком дорого...
  -А мы полны сюрпризов... - Протянул наемник, хмуро провожая взглядом оставшуюся позади мертвую тушу гомункула и изувеченные тела тиварских солдат. Тилли, наконец, сумевший кое-как подняться с земли и взгромоздиться в седло неторопливо скакал следом. - Придется ехать всю ночь без остановки. Иначе мы рискуем нарваться на вражеские отряды. Кто знает, как далеко они уже успели углубиться в земли империи...
  
  
  
   ***
  
  
  
   Архимаг Торн Вейор с наслаждением вдохнул по утреннему свежий прохладный воздух. Здесь на самом верху Башни Чародеев он ощущал себя словно на вершине мира. Высокая огромная круглая башня увенчанная пятью малыми и окрашенная в небесно-голубой цвет, она возвышалась над столицей империи подобно колоссу и в противовес весьма и весьма скромному замку Братства воистину поражала воображение.
   Глава гильдии волшебников не любил признаваться в этом даже самому себе, но порой в такие минуты, он чувствовал себя богом из древних легенд и сказаний. Поспешно отогнав недостойные, как он сам считал, его почтенного возраста мысли, самый могущественный чародей Тивара вышел из своих покоев и спустился в общую залу.
   Многочисленные ученики как раз вкушавшие утренний завтрак сразу же вскочили со скамей, приветствуя верховного наставника и главу академии, но тут же сели обратно, повинуясь небрежному жесту архимага. Башня Чародеев была самой известной и, пожалуй, единственной школой магии во всем Шарроне, благо альвийские друиды не брали иных учеников, кроме представителей своей расы, а мастера смерти Вакраса и вовсе готовили своих адептов по каким-то особым, известным лишь им самим тайным ритуалам и тоже отнюдь не жаловали чужаков.
  -Тиара, детка, я могу поговорить с тобой наедине. - Негромко обратился он к стройной светловолосой девушке скромно сидевшей вместе с остальными учениками.
  -Конечно, мессир Торн. - Почтительно кивнула девушка, поспешно вставая из-за стола и следуя за чародеем. Высокий осанистый Вейор был несмотря на годы весьма и весьма красив, а длинные седые волосы и короткая аккуратная бородка лишь придавали ему дополнительной импозантности.
  -Тиара, я хочу поручить тебе одно дело. - Архимаг оценивающе вгляделся в светлые васильковые глаза девушки. - Крайне ответственное дело...
  -Конечно, мессир, если это будет в моих силах, я исполню любое ваше поручение. - Улыбнулась Тиара Мэйр. Несмотря на свои молодые годы она была невероятно сильным и одаренным магом и уже сейчас занимала должность старшего наставника академии, обещая в будущем превзойти самого всемогущего Вейора.
  -Мне нужно, чтобы ты отправилась в земли Ванта и добыла мне семя их Древа Жизни.
  -Но, мессир... - Вытаращила глаза девушка. - Альвы крайне неохотно расстаются со своими секретами и вряд ли согласятся продать его.
  -В таком случае ты должна найти иные способы решения этой проблемы. - Жестко усмехнулся архимаг.
  -То есть вы предлагаете мне...
  -У нашей гильдии много врагов. - Тяжело вздохнул Торн Вейор, опустив голову. - Тебе не хуже меня известно, что и Братство, и Оружейники вовсю копают под нас и пытаются всячески очернить перед императором. А первое в последнее время набрало такую силу, что... нам нужен дополнительный козырь в рукаве, если мы хотим и дальше иметь влияние в империи. В противном случае Тайная Канцелярия сотрет нас с лица земли.
  -Но при всем уважении я мало что смогу сделать одна. - Выдохнула Тиара Мэйр.
  -Тебе выделят эскорт сопровождения. - Успокоил девушку архимаг. - Небольшой, но вполне достаточный для того чтобы в случае чего отбиться от разбойников или решить иные... трудности, буде они возникнут.
  -Я все поняла, мессир. Когда мне отправляться?
  -Завтра же. Медлить не стоит. Наши враги становятся сильнее день ото дня, и кто знает, когда они решатся развязать открытую войну...
  
  
  
   ***
  
  
  
   Отдав все необходимые распоряжения, Торн Вейор вновь поднялся в свои покои и, усевшись в мягкое удобное кресло изготовленное для него по специальному заказу лучшими умельцами империи, глубоко задумался. Дела складывались для гильдии чародеев не самым лучшим образом. Мало им было постоянного соперничества с Братством и мастеровыми кланами, так еще и Дыра, жуткое непонятное явление даже для высших магов проявляла все большую активность и все сильнее влияла на незримые потоки магических сил, что пронзали этот мир, питая его жизненной энергией.
   Архимаг мог только догадываться, какими бедами это могло грозить империи и всему Шаррону, но даже самому недалекому смерду Тивара было понятно что от жуткого провала в ткани реальности не следует ждать ничего хорошего. Торн Вейор был крайне расчетливым и дальновидным человеком, и посему он загодя готовился к самому худшему варианту развития событий. Чародей усмехнулся своим мыслям. В том отряде, что будет сопровождать его лучшую ученицу в Вант, находился еще один человек, которому было дано совершенно иное поручение. Истинное поручение архимага, ради которого и затевался весь поход.
  
  
  
   ***
  
  
  
  -Лэнс, нужно передохнуть. Лошади вот-вот падут... - Магда осадила своего шатающегося от усталости жеребца, заставив перейти с рыси на шаг. Кони погибших в сватке с гомункулом солдат унеслись в неизвестном направлении, и у путников просто не было времени на то чтобы преследовать их и обзавестись сменными стременными.
  -Нужен постоялый двор... - Прищурился наемник, переводя своего скакуна на иноходь. Они действительно скакали весь день и всю ночь практически без остановок, и теперь их лошади были на пределе. - Нужно сменить коней...
  -Этот подойдет? - Тилли указал на видневшееся вдалеке массивное приземистое деревянное здание придорожного трактира.
  -Поглядим... - Неопределенно хмыкнул наемник.
   Внутри трактира было довольно шумно. Придорожное заведение существенно уступало столичным тавернам и было полно самого разного зачастую весьма и весьма подозрительного люда. Впрочем, наемникам Братства и вольному стрелку Самоцветных гор было не привыкать. На вновь прибывших тут же уставилось несколько десятков пар оценивающих глаз, но увидев оружие и амуницию, явно принадлежащую профессиональным воинам, тут же потеряли к ним всякий интерес.
  -Пива мне и моим друзьям! - громогласно рявкнул гном, довольно усаживаясь за ближайший свободный стол.
  -У вас есть кони на продажу? - поинтересовался Фэстер у подошедшего слуги, с наслаждением приложившись к дубовой кружке полной весьма и весьма неплохого прохладного эля.
  -А как же, господин. - Почтительно поклонился слуга. - Имеются... А позвольте полюбопытствовать, из каких вы краев?
  -Издалека. - Нахмурился наемник, предостерегающе осаживая уже готового было открыть рот Тилли. - Мы сильно устали с дороги и хотели бы как следует подкрепиться и отдохнуть. Еда и выпивка на твой вкус.
  -Не извольте беспокоиться, господин. Все будет исполнено в лучшем виде. - Понимающе улыбнулся слуга и поспешил на кухню передать заказ повару.
  -Почему ты не сказал ему? - набросилась на наемника Магда Рэй.
  -Не к чему наводить панику. - Покачал головой Фэстер, вытаскивая кожаный кисет с нюхательным табаком. - Здесь много лихих людей, а в военное время даже у мирного человека туманится рассудок и появляется жадность до чужого добра. - Лэнс сунул щепотку табака себе под нос и с наслаждением вдохнул ароматное зелье. - Нам не нужны лишние неприятности.
  -Они все погибнут если останутся!
  -Как и многие другие, кого война застанет врасплох. - Пожал плечами наемник. - Не забывай, наша задача вовремя доставить вести в Копс о случившемся. Тогда мы спасем намного больше жизней...
   А те временем слуга, наконец, принес путникам большое блюдо с жареными перепелами и массивный кувшин эля. Тилли довольно взрыкнул и тут же принялся жадно поглощать доставленную снедь. Все остальные завсегдатаи давно уже потеряли интерес к вновь прибывшим, благо наемники были здесь не столь уж и редкими гостями. Лишь одна компания из пяти мрачных бородатых мужчин довольно сомнительной наружности продолжала с интересом приглядываться к путникам.
  -Эти явно нас пасут. - Прищурился Лэнс, кивнув в сторону местных.
  -Разбойнички. - Со знанием дела протянул Тилли, не отрываясь от вожделенного кувшина. - Ничего поглядят да перестанут, а коли сунутся, то пусть пеняют на себя.
   В дальнейшем ужин прошел без происшествий, и путники, озаботившись загодя отобрать подходящих лошадей в трактирной конюшне, направились в выделенные им комнаты наверху. Им как никогда был необходим отдых.
  
  
  
   Глава восьмая. Незванные гости.
  
  
  
   Отряд Братства неторопливо скакал по хорошо утоптанному широкому северному тракту. Дорога до Самоцветных гор от столицы Тивара обычно занимала около трех дней, и всадники, опытные воины, особенно не спешили, сберегая лошадей. Их силы могли еще понадобиться в случае возможной погони или в ходе иных непредвиденных неожиданностей.
   Демон скакал вместе со всеми, понемногу приноравливаясь к новому непривычному для себя оружию. Он не раз наблюдал на привалах, как наемники Братства соревнуются друг с другом в меткости, стреляя из пистолетов и мушкетов по близлежащим деревьям и пролетающим птицам. Убойная сила этих игрушек безусловно поражала, но юноша отчего-то на каком-то глубинном инстинктивном уровне чувствовал к ним стойкое отторжение.
   Однако Эйт был не из тех командиров, чьими приказами можно было пренебречь, и поэтому парню волей неволей приходилось осваивать новое для себя вооружение, благо патронов для огнестрелов у отряда было в избытке. Пока у него получалось не то чтобы очень, однако юноша довольно быстро прогрессировал поскольку обладал хорошим глазом и твердой рукой и в будущем обещал стать вполне себе неплохим стрелком.
   Девушка-рабыня находилась вместе с ними, путешествуя на отдельной лошади, однако при ней постоянно и неусыпно находилось два охранника, отчего Демону никак не удавалось поговорить с ней наедине. Пару раз он попытался было завести беседу, но спасенная им пленница лишь отворачивалась и хранила гробовое молчание. Осознав, что его потуги ни к чему не приводят, юноша оставил девушку в покое, вполне здраво рассудив, что после всего произошедшего с ней она имеет право на свои причуды.
   С клинком у Демона получалось тоже так себе. Несмотря на утерянную память, он отчего-то был твердо уверен, что никогда ранее не использовал иного оружия кроме собственной внутренней силы и теперь откровенно мучался. Белобрысый Эйт лично гонял его на каждом привале, и хотя юноша чувствовал что был намного сильнее и быстрее своего командира, ему никак не удавалось реализовать эти свои преимущества, ибо наемник выставлял очень жесткие условия поединка, нарушение которых автоматически приравнивалось к поражению.
   Во владении же клинком Эйт превосходил парня на много порядков. Чувствовалось что за всем этим стоит гигантский опыт как реальный боев, так и изнурительных тренировочных поединков с жестким, порой доходящим до откровенного абсурда с точки зрения грязной уличной драки регламентом, что как ни странно позволяло бойцу еще больше отточить свою технику и точность движений.
   Первый день пути прошел без происшествий. Неприятности начались на вторые сутки, когда скакавший первым смуглый чернявый наемник родом откуда-то с юга империи рухнул с лошади от прогремевшего выстрела. Надо сказать, воины Братства моментально оценили обстановку. Они тут же попадали с лошадей и произвели залпы по близлежащим зарослям.
   Оттуда послышались стоны и проклятия. Загрохотали ответные выстрелы стоившие жизни еще троим агентам Тайной канцелярии. Из кустов по обеим сторонам дороги выскочило четыре десятка крепких мужчин в добротных кожаных куртках с мушкетами и длинноствольными пистолями. Их сопровождало несколько крепких кряжистых гномов с тяжелыми бомбардами наперевес.
   Завязалась ожесточенная перестрелка. Демон с проклятием рухнул с лошади. В его теле застряло целых две пули. Одна вонзилась в ногу, другая глубоко засела в правом боку. Но это было не страшно. Отчего-то он знал, что эти раны наверняка очень серьезные для обычного человека, ему не опасны. Ответные выстрелы юноши данные в суматохе прошли мимо цели, сказалось отсутствие реального боевого опыта с огнестрельным оружием, однако его товарищи по походу показали себя не в пример лучше и стреляли намного более метко нежели их противники. Первый же залп воинов Братства скосил половину нападавших.
   Грохнули гномьи бомбарды. Изобретательные коротышки, понимая, с каким именно противником им придется иметь дело, зарядили их не обычными ядрами, а картечью, отчего более десятка солдат Братства буквально тут же разорвало на куски. Досталось и лошадям, многие из которых тут же забились в корчах на земле, оглашая воздух оглушительным жалобным ржанием.
   Осознав, что именно от гномов исходит основная угроза, Демон потянулся к своей внутренней силе и вновь, подчиняясь одному лишь наитию, швырнул в бомбардиров веер призрачных клинков, по крайней мере именно так он представлял себе это в тот момент. Эффект оказался просто ошеломляющим. Широкую грудь ближайшего гнома буквально разорвало изнутри, а два его товарища рухнули на землю с начисто срезанными верхними половинами черепов.
   Последнего гнома пристрелил Эйт из своего дальнобойного мушкета, поразив его аккурат в налитый злобой круглый глаз. К тому времени бой уже завершился. Бойцы Братства оказались гораздо более искусными воинами нежели их противники, и сумели разделаться со всеми нападавшими, потеряв примерно половину своих.
   Последний из атаковавших вяло ворочался на земле с простреленным боком.
  -Этого не убивать! - холодно рявкнул Эйт, решительным шагом направившись в сторону раненого. Однако тот неожиданно выхватил скрытый доселе полами куртки короткий пистолет и попытался выстрелить в командира наемников, но блондин оказался быстрее, пристрелив его раньше, чем тот успел выпустить пулю. - Жаль. - Холодно резюмировал он, пинком переворачивая мертвое тело. - Живым он мог бы многое нам рассказать. Впрочем, он и так уже сказал достаточно. - Командир наемников указал на герб нарисованный на груди убитого в виде двух скрещенных пистолетов.
  -"Братья Весс"... - Понимающе осклабился один из наемников. - Тогда понятно...
  -Мне нет. - Нахмурился юноша, деловито вынимая засевшую в бедре пулю. Второй гостинец тело вытолкнуло уже само, и кровь с виду такая же жидкая и красная как и у обычных людей очень быстро свернулась и перестала течь, спасая своего хозяина от потери столь драгоценной для здоровья жидкости. - Кто они такие и почему напали на нас?
  -Это не твое дело. - Холодно отрезал Эйт. - Соберите оружие убитых и все ценное и прочь отсюда. Не стоит задерживаться здесь слишком надолго. У них поблизости могут быть сообщники, а мы и так потеряли в схватке слишком много людей.
  
  
  
   ***
  
  
  
  
   Лэнс проснулся от острожного стука в дверь и медленно поднялся с ложа, разминая затекшие за ночь мускулы. Вчера после сытного ужина они не могли отказать себе в перспективе провести ночь под крышей в мягкой постели несмотря даже на возможную погоню и угрозу с Вакраса.
   Все трое были вымотаны до предела, и им был необходим отдых, чтобы продолжить путь. Тилли как ни в чем не бывало продолжал беззаботно дрыхнуть на своей койке, храпя во все горло, а Магда находилась в соседней комнате, не пожелав коротать ночь с двумя "столь неотесанными мужланами", как она сама изящно выразилась перед самым отходом ко сну.
  -Что надо? - хрипло поинтересовался Фэстер, не спеша открывать дверь.
  -Господин, простите великодушно, но кое-кто хочет с вами потолковать. - Послышался заискивающий голос трактирщика.
  -Это не может подождать до утра? - хмыкнул наемник.
  -Они говорят, что нет, господин. - Виновато протянул хозяин постоялого двора. - Эти господа ждут вас внизу в общей зале.
  -Хорошо, я сейчас буду. - Недовольно проворчал Лэнс, нехотя открыв дверь, и машинально пригладил свои жесткие короткие темные волосы, спускаясь следом за семенящим трактирщиком вниз в обеденную залу.
   Там его ждали те самые пятеро господ, что проявляли повышенный интерес к их троице еще вчерашним вечером. Судя по их наглым ухмылкам и взглядам, которые они то и дело бросали друг на друга, у субчиков были явно недобрые намерения, но наемник не особенно нервничал. Свою саблю он оставил в комнате, однако кинжал и главное полностью заряженный пистолет на пять патронов, с которым Фэстер не расставался даже во сне, были при нем. В случае чего всего этого с лихвой хватит на то чтобы отправить пятерых незадачливых грабителей, а ни кеми иными те попросту быть не могли, к праотцам.
  -Что угодно? - довольно нейтрально поинтересовался наемник, не спеша первым вступать в ссору.
  -Разговор до тебя есть. - Прищурился рослый кряжистый мужик с густой черной бородищей до самых глаз.
  -Я тебя слушаю. - Все так же невозмутимо усмехнулся Фэстер.
  -Ты ведь из наемников будешь... И явно с границы... - Начал издалека мужик, судя по всему главарь пятерки. - Расскажи ка нам, какие оттуда идут вести.
  -С границы. - Не стал изворачиваться Лэнс, прекрасно помня еще от своего отца, что лучшая ложь - это ложь замешанная на полуправде. - Что до вестей, то когда я оттуда уезжал, все было тихо. У тебя все, или ты хотел спросить меня еще о чем-то? - поднял бровь наемник.
  -Хэк... - Хмыкнул здоровяк, покачав крупной кудлатой головой. - Все то оно все... только видишь ли... несостыковочка в твоих словах получается. - Головорез хитро усмехнулся, делая знак своим людям как бы невзначай обойти наемника с боков.
   Лэнс сразу же раскусил незатейливую хитрость разбойников, но не подал виду, все также невозмутимо продолжая стоять посреди пустой трактирной залы. В случае чего он сумеет пристрелить этих господ раньше, чем те успеют моргнуть.
  -Я от верного человечка весточку получил еще сутки назад, что на империю мертвяки напали. Большой армией... А вы как раз оттуда скакали, не могли вы об этом не знать,... и лошади у вас все в мыле были... Да ты не бойся, я тебе не имперский трибунал, за дезертирство вешать не буду... - Вожак говорил и говорил, а тем временем его люди подходили все ближе и ближе к наемнику.
   И, наконец, они решились. Вынув из-за пояса увесистые дубинки, оба головореза разом бросились на Фэстера. Однако тот неожиданно проворно отпрыгнул назад и выхватил пистолет. Прогремело два выстрела, и бандиты рухнули на деревянный пол таверны с простреленными грудинами. Наемник был как всегда идеально точен. Стальные пули пробили сердца разбойников.
   Вожак попытался было выхватить пистолет, но Лэнс вновь оказался быстрее. Выстрел должен был пробить сердце разбойника, но тот успел выставить руку, и железный гостинец вонзился в ладонь головореза, заставив того выронить ствол. Следующие два выстрела лишили жизни последних двух членов разбойничьей шайки, и тут раненый вожак перехватил свой пистолет левой рукой, выстрелив в Фэстера.
   Однако с непривычки атаман промазал, и Лэнс бросился на него с кинжалом, ногой выбив оружие из руки бандита. Оба покатились по полу, сцепившись в ожесточенной борьбе. Разбойник был намного крупнее и сильнее худощавого наемника, однако он был ранен, что уравнивало шансы обоих.
   Оказавшись сверху, вожак перехватил руку Фэстера с кинжалом и попытался ударить его правой искалеченной рукой в лицо, но его противник в последний момент успел убрать голову, и кулак головореза вонзился в твердый деревянный пол. Бандит взвыл дурным голосом от резкой боли, и Лэнс, воспользовавшись неожиданным преимуществом, сумел вырвать руку из здоровенной лапищи разбойника и ударить его ногой в лицо, сбросив с себя.
   Оба вскочили на ноги, тяжело дыша, но тут в зале появилась заспанная Магда Рэй разбуженная шумом выстрелов. Надо отдать ей должное, девушка быстро оценила обстановку, и ее миниатюрный револьвер недвусмысленно уставился черным дулом в широкую бочкообразную грудь головореза.
  -Магда, сзади! - рявкнул Фэстер и изо всех сил метнул кинжал в шею толстого трактирщика подкравшегося к девушке со спины с тяжелой дубинкой. Трактирщик захрипел, осев на землю. С кинжалом наемник был не менее ловок чем с пистолетом.
   Оставшийся в живых атаман разбойников покорно поднял руки вверх, признавая поражение.
  
  
  
   Глава девятая. Рабыня.
  
  
  
  
   Демон проснулся от того, что на его плечо опустилась чья-то тонкая рука. Рефлексы сработали молниеносно. Миг, и неизвестный уже корчился на земле в железном захвате юноши.
  -Кто ты? - прищурился Демон, разглядывая скрытого глухим темным плащом чужака. Обычно он никогда не позволял вот так запросто подкрадываться к себе, но недавние ранения и последующая бешеная скачка изрядно вымотали даже его железный организм.
  -Меня зовут Китара. - Выдохнула незнакомка, в которой парень с удивлением узнал спасенную им рабыню. - Тсс.. тихо, нас могут услышать.
  -Что ты... что ты здесь делаешь, и почему избегала меня раньше? - протянул Демон, стараясь, чтобы его голос звучал не слишком громко.
  -Мне удалось ускользнуть от стражи. - Покачала головой рабыня. - Все из-за этого. - Она рывком обнажила плечо, открывая черное клеймо в виде закованной в латную рукавицу длань сжимающую крупный граненый кристалл. - Это метка мастеров Самоцветных гор. Я их рабыня. Меня продали туда в подарок одному гномьему старейшине, когда я была еще совсем маленькой... Но я сумела сбежать оттуда. И попала в руки работорговцев... Эти жирные свиньи заставляли меня делать ужасные вещи... Я уже утратила всякую надежду, и вот появился ты... В Братстве увидели мое клеймо и решили вернуть гномам их собственность.
  -Молодые рабыни наверняка стоят немалых денег, и они решили преподнести дар доброй воли, чтобы еще больше укрепить взаимоотношения. - Понимающе усмехнулся Демон.
  -Я подслушала разговоры стражей, ты здесь новичок. - Испуганно зашептала Китара, настороженно косясь на спящих наемников. - И они не хотят, чтобы ты знал о том, кто я... но я видела, как тебя подстрелили, и твои раны... они как будто бы совсем не беспокоят тебя... Кто ты...
  -Я и сам не знаю... - Покачал головой юноша. - Ты хочешь, чтобы я убил их?
  -Тогда ты посадишь себе на хвост все Братство. Даже такой как ты не сможет в одиночку долго воевать с такой силой...
  -Тогда что ты предлагаешь? - прищурился Демон.
  -Выкупи меня. У тебя ведь есть деньги? Поверь, я отработаю...
  -В этом нет нужды. - Нахмурился юноша. - У меня есть кое-какие сбережения выданные Братством... Хорошо. Я попробую потолковать с Эйтом. Надеюсь, он окажется достаточно сговорчивым и не откажет мне в этой просьбе... Тот наемник упомянул "братьев Весс". Ты знаешь, кто это, и почему они напали на нас?
  -"Братья Весс" - один из крупнейших союзов среди людей-Оружейников. Они с самого начала своего основания враждуют с гномами...
  -Хм, что ж, похоже, картинка потихоньку начинает складываться... Спасибо, Китара. Ты мне очень помогла... А теперь ступай. Если стражи хватятся тебя, то тебе не сильно поздоровится. Не волнуйся. Обещаю, как бы там ни сложилось, я вытащу тебя из их лап...
  
  
  
   ***
  
  
  
  
  -Госпожа, вам следовало бы перестроиться в середину отряда. - Негромко обратился к Тиаре Мэйр грузный высокий мужчина с короткой черной бородой верхом на могучем чалом жеребце.
  -Думаешь, здесь может быть опасно? - нахмурилась чародейка.
   По приказу архимага отряд из полусотни воинов и волшебников выдвинулся по направлению к Ванту. Уже неделя пути была позади, и кавалькада въехала в южные земли империи что граничили с владениями альвов. Пока все складывалось относительно благополучно, благо на подобный отряд обычные разбойники вряд ли решаться напасть, но Чезар Мал был слишком опытным командиром, чтобы нервничать понапрасну.
  -Инийцы... - Нехотя пояснил наемник. - Вы не хуже меня знаете, на что они могут быть способны.
  -Я думала, последний рейд императорской гвардии сильно поубавил им прыти. - Усмехнулась Тиара.
  -Так-то оно так, но они слишком упрямы чтобы отказаться от мести. - Покачал седеющей головой Чезар. - Ходят легенды о неком Черном Мстителе, что должен вновь возродить величие их рода. Но это, конечно, не более чем байки...
   Инийцы были гордым народом воинов издревле проживавшим на юго-востоке империи. Века назад Тивар в ходе долгих затяжных войн окончательно привел их к покорности, уничтожив большую часть и расселив всех прочих по разным уголкам всей необъятной империи. Однако это решило проблему лишь отчасти.
   Многие южане, не смирившись с новым порядком, вопреки запрету властей тайно возвращались на свои исконные земли. И даже угроза жестокой кары вплоть до смертной казни не останавливала их. Здесь на самой границе с Вантом было много лесов, в которых оказалось очень удобно скрываться от регулярной армии империи и ищеек Братства. К тому же некоторые представители этого рода владели древними силами позволявшими им на время овладевать звериным духом. Подобный воин становился совершенно нечувствительным к боли, его практически не брала сталь, и даже пули с трудом останавливали таких берсерков. Сила и скорость мистических воителей также существенно превосходили человеческую.
   К счастью подобных экземпляров среди инийцев было не слишком много, и практически все они был истреблены еще в прошлые века, когда железная поступь легионов Тивара и технического прогресса навеки сломила гордый дух южных воителей.
  -Да я тоже слышала эту легенду. - Кивнула чародейка. - Что однажды придет некий воин-мессия, что сплотит сынов Инии вокруг себя и сполна воздаст всем обидчикам за все... Но я тогда была еще совсем малышкой и верила в сказки...
  -И все же без нужды расслабляться не советую. - Нахмурился наемник. - Кто знает, какие еще опасности таят в себе здешние леса...
  -Ничего скоро мы въедем в пределы владений моего народа. - К всадникам приблизился хрупкий худощавый юноша с длинными волосами зеленоватого оттенка и плащом того же цвета. - Там мы будем в безопасности.
  -От души надеюсь на это, Алис. - Улыбнулась чародейка. - Равно как и на то, что твои сородичи окажутся достаточно сговорчивыми, и отдадут нам Семя...
   Молодой альв уже довольно давно служил в академии волшебства младшим наставником, обучая воспитанников азам целительства, и являлся если не другом Тиары то, по крайне мере, добрым приятелем. Такова была давняя традиция двух народов. Будучи связанными прочным союзом, они предоставляли друг другу собственных чародеев и делились секретами мастерства в определенных пределах разумеется. Истинные тайны высшей магии ревниво оберегались обеими сторонами даже от собственных союзников.
  -Не знаю, Ти... - Покачал головой Алис. - Просьба архимага весьма и весьма... неожиданная, а я уже очень давно не был на родине. Кто знает, как отнесутся наши старейшины к подобному...
  -Приказы Архимага не обсуждаются. - К группе всадников присоединился высокий и мощный телом, но совсем еще молодой воин с короткими темными волосами и волевым упрямым лицом. - Если альвы и впредь хотят оставаться нашими союзниками, им придется удовлетворить просьбу мессира.
  -Насколько я помню, Вант - союзник, а не вассал Тивара... - Потемнел лицом Алис.
  -Довольно ссор. - Примирительно подняла руки чародейка. - Мы прекрасно знаем, что альвы не наши поданные, Алис, и поверь, империя искренне благодарна твоему народу за все, что он сделал для нас. А тебя, Тамин, я попросила бы впредь вести себя посдержаннее. Я понимаю твою боль, но...
   Воин в ответ на реплику девушки лишь криво дернул щекой и резко пришпорил своего коня, ускакав вперед.
  -Не обижайся на Тамина. - Девушка повернулась к альву. - Его мать погибла от лихорадки, когда он был еще ребенком, а альвийский целитель что был рядом не сумел помочь... И он до сих пор винит в этом ваш народ, хоть и всеми силами старается не выказывать своих истинных чувств.
  -Потеря родных - великая боль. - Понимающе кивнул целитель. - Я не держу зла на твоего друга. Мы альвы хоть и живем много дольше людей, но рано или поздно приходит и наш срок. Мудрые говорят, что наши предки знали о том, как победить смерть, но этот секрет был утерян нашим народом давным давно. И сколько сильнейшие и искуснейшие из нас не бьются над этой разгадкой, все без толку.
  -Тайны бессмертия волнуют не только ваш народ. - Улыбнулась чародейка. - Среди наших волшебников также немало тех кто жаждал бы обладать подобным знанием, не говоря уже о некромантах Вакраса. Те просто бредят вечной жизнью. Особенно Некрон...
  -У этого ублюдка нет ни сердца, ни чести. - Нахмурился Алис. - Самое его существование противно миру, которому мы призваны служить.
  -К сожалению его не так просто убить. - Со вздохом отозвалась Тиара Мэйр. - Многие пытались и наши, и из Братства, но конец всегда был один. Смельчаки гибли один за другим, а Некрон все также продолжает ходить по земле. Некоторые даже почитают его теневым владыкой всего Вакраса, по крайней мере, среди Конклава Мастеров нет больше ни одного чародея подобной силы...
  -Привал. - Коротко скомандовал Чезар Мал, когда отряд выехал на довольно просторную лесную поляну. - Здесь разобьем лагерь. Десятникам - назначить дозорных и кашеваров. Все остальные могут отдыхать. Оружие однако держите наготове. Здесь на границе случиться может всякое...
  
   ***
  
  
  
  
   Тиара Мэйр проснулась от внезапного шороха. Волшебница осторожно приподнялась на локте, стараясь не делать резких движений. В воздухе ощутимо пахло опасностью. Весь лагерь спокойно спал, криков дозорных не было слышно, но маг-псионик не могла ошибиться. Что-то определенно было не так. Потянувшись к своей внутренней силе, девушка внезапно обострившимся зрением обвела окрестности.
   Так и есть. В близлежащих зарослях она увидела темную фигуру. Своим новым данным магией зрением она прекрасно различила смуглое суровое лицо. Лицо воина. Лицо инийца.
  -Тревога! - звонко прокричала Тиара, и из близлежащих зарослей тут же выскочили рослые вооруженные фигуры.
   Бойцы отряда с проклятиями начали вскакивать с земли, поднимая мушкеты. Опытные воины, они не расставались своим оружием даже во сне. Загремели редкие выстрелы. В ночной темноте было довольно трудно хорошо прицелиться, а инийцы подобно оркам не слишком жаловали огнестрелы, считая их оружием трусов, предпочитая ему луки и арбалеты. С обеих сторон начали падать первые убитые. Нападавших было довольно много, числом они как минимум не уступали своим противникам. Боевые умения их также впечатляли.
   Завязалась ожесточенная рубка. Все инийцы сызмальства были воинами, однако и в отряде Чезара также служили лучшие из лучших. На Тиару бросилось сразу трое врагов, но девушка вытянула вперед правую руку с рубиновым перстнем, и ее противников тотчас же охватило пламя. Нападавшие с дикими воплями покатились о земле, пытаясь сбить багровый невероятно жгучий мистический огонь, который в свою очередь упорно не желал гаснуть.
   Вспыхнули наспех зажженные факелы, и выстрелы тут же зазвучали намного чаще. Теперь тиварцы получили возможность видеть своих врагов и вести по ним прицельный огонь. Еще один иниец попытался атаковать девушку с саблей наперевес, но получил сильный псионический удар и рухнул на землю без сознания. Чезар Мал с яростным рыком крошил нападавших своим огромным палашом.
   Тамин Суон сражался длинным прямым клинком и ничуть не отставал от командира наемников. Он происходил из потомственной семьи военных родом с дальнего востока империи и клинком владел просто превосходно. Его школа боя казалась гораздо более хладнокровной и расчетливой нежели медвежья ярость Чезара, но от того была ничуть не менее эффективна.
   Среди нападавших особенно выделялся один. Невысокий мускулистый воин закутанный в глухой темный плащ, он невероятно ловко орудовал легкой саблей и ременным арканом. Его лицо закрывала сплошная черная маска с прорезями для глаз. Этот воин несмотря на невыдающуюся комплекцию отличался громадной силой, легко разбрасывая лучших наемников Гильдии словно детей.
   Он зарубил пятерых, прежде чем Чезар Мал, наконец, заметил предводителя инийцев и с яростным ревом бросился наперерез. Тяжелый палаш сшибся с саблей южанина, и командир наемников с изумлением отпрянул назад, тряся отбитой кистью. Ему показалось, что он изо всех сил ударил в камень. Еще один наемник кинулся на помощь своему начальнику, но мелькнул ременной аркан, и воин покатился по земле со сломанной шеей.
   Сабля черного воителя замелькала с ошеломляющей скоростью, и Чезар вынужденно отступил на три шага, получив сразу три легких ранения. Иниец же, не останавливаясь на достигнутом, внезапно высоко подпрыгнул и резко ударил наемника обеими ногами под колени. От чудовищного удара, который просто не смог бы нанести обычный человек, грузный Мал отлетел на несколько метров назад и рухнул на землю лицом вниз.
   На помощь к наемнику кинулся Тамин Суон, но тут предводитель инийцев внезапно оглушительно свистнул, и нападавшие тут же бросились назад, растворившись в густых лесных зарослях. Воины Чезара Мала с проклятиями принялись стрелять вдогонку, но их выстрелы уже никого не задели. Наконец, худо-бедно отбив нападение, наемники занялись подсчетом убитых. Отряд потерял около двух десятков человек, но нападавших полегло гораздо больше, сказалось преимущество тиварцев в огнестрельном оружии.
  -Ти, ты цела? - к чародейке осторожно приблизился обеспокоенный Алис. В этой схватке он преимущественно держался за спинами солдат, так как был скорее целителем нежели воином, однако теперь бой завершился, и многим наемникам требовалась его помощь.
  -Я в порядке. Позаботься о раненых. - Выдохнула волшебница, потирая виски. В этой битве ей не раз пришлось использовать свои способности, и теперь она чувствовала себя не лучшим образом.
  
  
  
   Глава десятая. Копс.
  
  
  
   Они опоздали. Когда усталый, вымотанный дикой скачкой отряд Лэнса прибыл под стены Копса, там уже знали о грозящей опасности. Копс был довольно большим и хорошо укрепленным городом и обещал стать по настоящему серьезным препятствием для полчищ мастеров смерти. Его гарнизон насчитывал около тридцати тысяч солдат, не считая чародеев гильдии и адептов Братства. Местный глава Ордена высокий слегка сутулый человек с вытянутым усталым лицом тут же взял их в оборот, приказав присоединиться к защитникам города. Тилли как вольный стрелок не связанный договором с Братством сам решал свою судьбу, но тоже предпочел остаться с друзьями.
   Судя по донесениям разведки, армия темных вот-вот должна была пожаловать на огонек. Они попросту не могли обойти столь серьезное препятствие, а, значит, битва копсцам предстояла не на жизнь, а насмерть. Впрочем, наемникам закаленным бесчисленными сражениями было не привыкать. Война давным давно уже въелась в их плоть и кровь, и они попросту не представляли себе никакой иной жизни. Горожане тоже вовсю готовились к битве, стараясь не выказывать свой страх перед чернокнижниками и их нечестивой магией, и как могли помогали воинам наладить оборону.
   Некроманты пожаловали через два дня, приведя с собой настоящую прорву солдат. К тому же их армию сопровождали гомункулы и боевые зомби, крайне отвратительные и трудноубиваемые создания. Гарнизон занял круговую оборону. Стены Копса не были особенно высоки, но тем не менее были достаточно внушительными, чтобы враг поломал о них свои зубы.
   Мастера смерти не стали брать город в кольцо. Вместо этого они сосредоточили свои силы непосредственно перед главными воротами, явно рассчитывая взять город штурмом. Загрохотала артиллерия. Пушки и с той, и с другой стороны выплюнули смертоносные свинцовые ядра, поражая живую силу противника. Войско Вакраса в силу обстоятельств было гораздо мобильнее, но пушки имперцев стреляли дальше, что уравнивало шансы обеих сторон. Громадные ядра со свистом проносились над сражавшимися, убивая и калеча людей и вышибая огромные куски из крепостных стен.
   Лэнс и Магда пока не принимали непосредственного участия в битве, дожидаясь своего часа, а вот Тилли вовсю помогал артиллеристам, проворно поднося ядра и правя наводку. Здесь он ощущал себя в своей родной стихии, ибо помимо стрелкового дела Тилли Хогенхорст был еще и знатным мастером-оружейником, одним из лучших в Самоцветных горах.
   Под прикрытием артиллерии в атаку пошли рядовые бойцы армии Вакраса. Многие из них несли массивные приставные и веревочные лестницы. Меж их фигурами виднелись и гигантские туши гомункулов. Теперь к пушечным присоединились еще и мушкетные залпы. Лэнс Фэстер привычно брал прицел, прячась за массивным крепостным зубцом, и хладнокровно поражал очередного врага. Подобное было ему не в диковинку, а глазу наемника и сейчас мог бы позавидовать любой мушкетер личной императорской гвардии, куда брали лишь лучших из лучших.
   Магда Рэй как чародей находилась в тылу как главный и последний резерв защитников города. Она вместе с прочими магами Братства должна была схлестнуться с теми, кто сейчас прятался за спинами рядовых бойцов страны смерти.
   Первый гомункул добрался до ворот и замолотил по ним чудовищными кулаками. Грохнул пушечный выстрел, и тварь рухнула на землю с напрочь оторванной ногой. Гомункул попытался встать, и продолжить свою разрушительную работу, но единственная уцелевшая нога не могла удержать туловище в равновесии, и он раз за разом валился обратно.
   Наконец, до примитивного мозга голема дошло, что его попытки не приносят результата, и гигант, озадачено почесав голову, подхватил свою оторванную конечность и попытался приставить обратно. Он не прекращал своих попыток до тех пор, пока очередной меткий выстрел из массивного настенного орудия не разнес его на куски.
   Еще несколько тварей прорвались к воротам, но защитники, поднапрягшись, сбросили на них зажженную пороховую бочку, и бестий разорвало в клочья чудовищным взрывом, который по счастью практически не повредил сами врата.
   Замелькали кошки и приставные лестницы. Солдаты Вакраса принялись проворно карабкаться наверх. Сверху загремели выстрелы, и вакрасцы посыпались вниз как горох, густо устилая землю своими безликими серыми телами. Однако на смену потерпевшим неудачу людям уже спешили абсолютно голые худые человекоподобные фигуры с непропорционально длинными конечностями, у многих из которых острые смертоносные клинки самых различных форм и размеров были вживлены прямо в плоть.
   Сказки о ходячих мертвяках, что еле передвигаются и гниют, прямо на глазах теряя пальцы и конечности, были не более чем сказками. На самом деле процесс создания даже одного боевого зомби или гомункула был крайне долгим, трудным и затратным. Для этого мастера смерти использовали специальные коконы из живой плоти в которых выращивали будущих солдат своей армии, вскармливая их питательным бульоном также полученным из живых людей и используя при этом черную магию. Так они получали невероятно быстрых и живучих существ с потрясающими способностями к регенерации и чудовищной силой и свирепостью.
   Боевые зомби в считанные секунды вскарабкались наверх. Один из них оказался прямо перед Фэстером, нанизав на свой клинок какого-то бедолагу тиварца из числа защитников города. Наемник разрядил мушкет прямо в голову твари, и она, кувыркаясь, рухнула вниз. Однако в других местах все было далеко не столь радужно. Невероятно проворные высшие воины тьмы ловко уворачивались от пуль и сабель имперцев, нанося ответные удары с такой чудовищной силой и скоростью, что практически каждый из них становился смертельным.
   Зомби сильно потеснили копсцев, не им давая вести огонь по вакрасцам, и те сполна воспользовались этим подарком судьбы. Все новые и новые солдаты темных земель взбирались на стены и присоединялись к атакующим. Длинные боевые косы вакрасцев на первый взгляд казались довольно громоздким и неудобным оружием, однако воины темных земель с удивительной ловкостью пользовались ими даже здесь в тесноте и сутолоке настенных укреплений. Боевые зомби хоть и не были разумными в истинном смысле этого слова, но превосходно понимали, с кем именно им следует сражаться, и яростно атакуя тиварцев, не трогали союзников.
   Осознав что еще немного, и некроманты добьются успеха, на помощь защитникам города поспешили чародеи. С сапфирового перстня местного главы Братства сорвалась тонкая ледяная стрела и вонзилась в одного из зомби. Тот мгновенно заледенел, застыв на месте, и один из солдат империи походя одним ударом разбил его тело на куски. Хрустальный перстень Магды Рэй выпустил облако вихря, которое сбросило со стены еще двоих боевых зомби. Следом и прочие чародеи поспешили активировать свои перстни, выпуская на волю могучие смертоносные заклятья.
   Нынешние маги Шаррона не могли подобно своим легендарным пращурам трясти горами и вызывать океаны пламени одной лишь силой мысли, но зато они научились при помощи определенных заклинаний заключать силу первородных стихий в предметах наподобие перстней или кулонов и таким образом увеличивать собственные чародейские возможности.
   Это давало им и некоторые преимущества, ибо в отличие от древних, чьи способности, как правило, были привязаны лишь к одной первостихии, новые волшебники без особого труда черпали силу из любых источников. Лишь магия Смерти была в империи под строжайшим запретом, хотя она и давала исповедующему ее огромные преимущества. Например невероятно долгую жизнь...
   Первозданная магия стихий сказала свое могучее слово, уничтожив большую часть зомби, которых к счастью было совсем немного, и в итоге при активной поддержке чародеев копсцам удалось, наконец, собраться с силами и отбросить врагов от стен. Вакрасцы спешно отступали, во множестве теряя людей. Ворота тоже в итоге удалось отстоять. Правда он были довольно сильно повреждены пушечными выстрелами и ударами гомункулов, но оставались все еще достаточно крепкими, чтобы продолжать держать оборону.
   Лэнс Фэстер устал переводил дух, тяжело привалившись к ставшему уже практически родным мраморному выступу, который сегодня столько раз спасал его от метких вражеских пуль. Первый штурм оказался отбит. Некроманты потерпели сокрушительное поражение и теперь наверняка будут готовить новый план по захвату города.
  
  
  
   ***
  
  
  
  
   Этой ночью в городе почти не спали. Все без исключения жители Копса вплоть до самых малых детей подспудно ожидали беды. Каждый из них хорошо знал, что некроманты Вакраса не из тех, кто вот так вот просто отказывается от своих планов. И, значит, вскоре что-то должно было случиться.
   Лэнсу тоже никак не шел сон, хотя он как опытный бывалый наемник мог засыпать практически в любом месте и положении. Жизнь научила. Но сегодня даже у него отчего-то было тяжко на душе. За свою долгую нелегкую карьеру воина он успел поучаствовать в сотнях больших и малых стычек. Много раз был ранен, однажды даже едва не отдал небу душу, но опытные целители, храни их свет, сумели не только спасти его, но и поставить на ноги, за что Фэстер испытывал к ним отдельную благодарность, благо жизни калеки он бы не вынес точно.
   Однако ни разу на своем веку он не видал по настоящему крупных войн. Войн, которые захлестнут весь мир, не оставив даже самым миролюбивым его обитателям ни малейшей возможности остаться в стороне и переждать лихое время. Обладая от природы довольно острым и пытливым умом, Лэнс не раз задавал себе вопрос, что же случиться, если Вакрас и Тивар перейдут от тайного и явного соперничества к прямому противостоянию. Теперь, похоже, все его вопросы разрешатся сами собой.
   Так и не сомкнув глаз всю ночь, несмотря на недавний тяжелый бой, Фэстер наутро встал с ложа совершенно разбитым и опустошенным. Больше всего ему сейчас хотелось завалиться в кабак и залить нутро самым крепким и дешевым пойлом чтобы потом проспать мертвецким сном трое суток кряду. Однако ныне это было несбыточным желанием. Враг стоял у самого порога, и он, Лэнс Фэстер, был одним из тех, кто должен был остановить его. Или погибнуть пытаясь.
   Потому что если он не сделает свою работу, все те миряне, женщины и дети, что теперь взирали на них с затаенной надеждой, будут лежать в земле или, что еще хуже, станут живым кормом для жутких созданий мастеров смерти и материалом для их противоестественных, противных самой человеческой природе экспериментов. А он скорее умрет нежели допустит подобное. Потому что несмотря на всю его внешнюю холодность и выдающийся даже для человека его профессии непроходимый цинизм, в самой глубине души наемника жил совершенно иной человек. И ему, этому человеку, было отнюдь не все равно, что станет с теми, кто жаждет его защиты...
  
  
  
  
   ***
  
  
  
   Предчувствие не обмануло старого наемника. Ранние предрассветные сумерки принесли копсцам новую беду. Воинство мастеров смерти строилось для нового штурма, а высоко в небе над ними величественно парили два довольно вместительных дирижабля.
   Фэстер при виде этого относительно недавнего изобретения гномов лишь грязно выругался. Похоже, у горожан назревали очень большие проблемы. А тем временем воины Вакраса безмолвно пошли в атаку, глядя перед собой застывшими остекленевшими глазами. Да преимущественно армия некромантов состояла из живых людей, но всех без исключения смердов проживавших на территории земель тьмы, а особенно армейских рекрутов сызмальства растили как рабов абсолютно покорных воле Круга.
   К тому же перед битвой их порядки окуривали специальным зельем которое совершенно отбивало всякий страх. Правда его побочным эффектом становилось полное одурманивание людей, что давало и возможность понимать лишь самые простые и примитивные команды, и посему мастера смерти пользовались подобным приемом лишь в исключительных случаях.
   Лэнс непроизвольно стиснул мушкет сильными ладонями, глядя на шеренги наступающих врагов. По всей видимости, сегодня был именно тот самый случай. Цеппелины также неспешно поплыли в сторону города, следуя за собственной армией. Грохнули артиллерийские залпы, и вокруг дирижаблей тотчас же соткалось полупрозрачное защитное поле отразившее пушечные снаряды. На борту летательных аппаратов явно находились маги смерти далеко не самого последнего ранжира.
   Артиллерия не забывала вести огонь и по наземным силам противника, выкашивая вакрасцев целыми шеренгами, но на сей раз те, похоже, были намерены идти до конца. Оглушительная канонада с обеих сторон не прекращалась ни на миг. Фэстер уже успел пристрелить стольких, что давно сбился со счета, и тут, наконец, дирижабли достигли городских стен. Уже можно было хорошо различить фигуры толпившихся на гондолах некромантов и их жутких созданий.
   Замелькали могучие лапищи гомункулов. Монстры деловито сбрасывали на город небольшие зажженные поровые бочки. Загрохотали оглушительные взрывы в основном пришедшиеся на настенные укрепления. Большая часть артиллерии города была практически моментально выведена из строя. Один из снарядов разорвался в непосредственной близости от наемника, напрочь разворотив мраморный выступ, за которым тот скрывался от пуль. Потом была дикая рвущая боль, и Фестер потерял сознание.
   А тем временем штурм города не прекращался ни на миг. Огромный сплошь закованный в костяную броню монстр настоящий великан даже среди собственных собратьев гомункулов изо всех сил протаранил плечом деревянные врата Копса, и они не устояли. Поток солдат Вакраса облаченных в серые безликие одежды хлынул вовнутрь. К тому времени вся оборона защитников города была практически сломлена, и они уже не смогли помешать вражьему натиску.
   Лишь чародеи во главе с Магдой Рэй продолжали держаться. Городской набольший Братства погиб. Прямо на его голову упал один из пороховых снарядов цеппелинов, буквально разорвав его тело на куски. Волшебники Копса образовали кольцо, стремясь достойно встретить своих противников и продать свои жизни как можно дороже.
   Однако мастера смерти не стали ввязываться с ними в открытый бой. Донельзя ценя свои жизни, они послали против них гомункулов и боевых зомби. Кошмарные перерожденцы разом обрушились на воздвигнутый магами колдовской щит, и тот не устоял. Бестии тьмы радостно взвыли и принялись осатанело рвать беспомощных людей на части. Магда Рэй сражалась до последнего, до тех пор пока на ее затылок не обрушился тяжелый кулак гомункула, и свет померк в ее глазах.
  
  
  
  
   Глава одиннадцатая. Предназначение.
  
  
  
  -Ты быстро растешь. - Верховный наставник одобрительно кивнул, оглядывая стройную фигуру подростка. Уже сейчас он был достаточно крупным чтобы померяться габаритами со взрослым мужчиной, хотя пока еще и был сложен как юноша. - У меня для тебя новое испытание. Познакомься с Ти-Моном. - Верховный кивнул на медленно приближающегося к парню гибкого мускулистого воина с темной бронзовой кожей. Воин был невероятно жилистым и обладал каким-то звериным полубезумным взглядом, что в сочетании с полуголым торсом и распущенными волосами торчавшими неопрятными черными космами выглядело весьма и весьма угрожающе.
   Юноша тут же принял боевую стойку, настороженно приглядываясь к сопернику. Задания мастеров-наставников никогда не были легкими, а после испытаний верховного наставника он и вовсе порой по нескольку дней лежал пластом, несмотря даже на собственную невероятную природную силу и живучесть.
   Ти-Мон не заставил ждать, грозно зарычав и неожиданно бросившись юноше в ноги. Тот не ожидал подобного и оказался на земле под худым, но притом и твердым как дерево телом. Противник оказался невероятно силен, ничуть не уступая своему сопернику. А ведь юноша привык, что даже взрослые мужчины, суровые воины в самом расцвете сил уже сейчас существенно уступают ему в физической мощи.
   Южанин яростно рычал, ни на секунду не прекращая полосовать тело парня своими крепкими почти звериными когтями. Из его рта шла тягучая вязкая пена. Похоже, ко всему прочему он был еще и берсерком. Наконец, изловчившись, парень сумел отбросить от себя воина духа, но тот с невероятной скоростью вновь оказался перед ним и, не обращая внимания на чудовищный удар кулаком в лицо, саданул коленом в солнечное сплетение противника. Тот согнулся пополам не в силах вдохнуть, и его соперник, развивая успех, со страшной силой столкнул свое жилистое колено с головой юноши.
   Парень рухнул на каменный пол подземной арены, смутно ощущая жестокие удары преимущественно локтями и коленями, которые раз за разом наносил ему берсерк.
  -Хватит. - Наконец раздался негромкий холодный голос, и южанин нехотя прекратил избиение. - Пока с него достаточно. - Верховный наставник брезгливо оглядел едва дышащее окровавленное тело. - Бросьте его в яму. - Холодно велел он безмолвным стражам равнодушно наблюдавшим за происходящим. - Пусть там поразмышляет о цене поражения...
  
  
  
   ***
  
  
  
  
  -Возникли неожиданные обстоятельства. - Эмс Травер пристально глядел в кошмарные глаза Охотника не отводя взора. К слову сказать, в Братстве он был единственным кто обладал подобным умением. Более взгляда Воина Погибели выдержать не мог никто. Даже самые матерые и опытные воины выживавшие в самых худших местах этого мира крепко опасались исполина и старались без нужды не попадаться ему на глаза.
  -Какие именно. - Голос Охотника звучал абсолютно ровно.
  -Вакрас объявил нам войну. - Невесело усмехнулся Травер, но в глазах его по прежнему был лед. - Не скажу что не ожидал подобного, но все случилось несколько раньше, чем я рассчитывал... Тебе придется отправиться в Торкур и уговорить наших союзников в Обре прислать подмогу. Без их помощи выстоять будет трудно.
  -У них постоянные стычки со своими дикими собратьями и совсем мало воинов. - Покачал головой исполин. - Уговорить их будет непросто.
  -Так постарайся найти нужные слова. - Жестко отрезал Травер. - Слишком многое стоит на кону, и твое задание должно быть выполнено в любом случае. Ты слышишь меня? В любом. Что бы для этого не потребовалось. Отправляйся немедля. И помни. У нас на счету каждый день...
  
  
  
   ***
  
  
  
  
  
   Могучий черноволосый гигант бесстрастно глядел на проплывающие далеко внизу бескрайние равнины Торкура. Земли великанов были довольно обширны и притом мало заселены. Однако здесь практически ничего не росло, а почва была грубой и малопригодной для земледелия. Наверное именно поэтому, да еще из-за постоянных проблем с некромантами Вакраса империя так до сих пор и не прибрала к рукам эти суровые места. К тому же здешние обитатели, великаны-людоеды, хоть и были фактически примитивными дикарями едва освоившими секрет добывания огня, тем не менее обладали чудовищной силой и крайне свирепым нравом, что в сложившихся условиях делало войну с ними крайне нежелательной затеей.
   Глава Братства был очень умным и дальновидным человеком. Он прекрасно понимал, что промедление ныне смерти подобно, и посему выделил своему лучшему агенту малый цеппелин рассчитанный на двух-трех человек. Помимо самого Охотника в гондоле находился лишь маленький услужливый человечек, который практически все время сосредоточенно возился в различными газовыми горелками и рычагами, управляя судном, и старался лишний раз не обращать на себя внимания грозного исполина.
   Охотник прекрасно понимал его чувства. Он давно привык к тому, что его боятся. Нельзя сказать, что это сильно нравилось ему, но по крайней мере, с ним без нужды старались не ссориться даже сильные мира сего, предпочитая использовать колосса на различного рода щекотливых и не очень заданиях, что позволяло тому весьма неплохо жить и делать то, ради чего он и был рожден. А ведь даже подобной судьбой в этом мире мог похвастать далеко не всякий...
   Размышления гиганта прервал внезапный резкий хлопок и свистящее шипение выходящего воздуха перемежаемые сдавленными проклятьями механика.
  -Что это? - нахмурился Охотник, нехотя возвращаясь в реальный мир.
  -Что -то пробило обшивку шара... - Со страхом выдавил из себя человечек. - Кажется, мы падаем.
  -Ты можешь это исправить? - поднял бровь исполин.
  -Боюсь что нет, господин. Мы упадем раньше, чем я успею залатать полотнище.
   Гигант в ответ на это лишь флегматично пожал плечами. Досадно конечно, но не смертельно. Судя по всему, они практически добрались до места, и небольшая задержка вряд ли так уж сильно скажется на балансе сил в нежданно-негаданно вспыхнувшей войне. Шар стремительно снижался, и когда до земли уже оставалось всего ничего, Охотник легко подхватил под мышку сжавшегося от ужаса человека и одним могучим прыжком покинул гондолу, мягко приземлившись на ноги. Несмотря на более чем внушительную комплекцию, гигант обладал поистине кошачьей ловкостью и практически идеальным чувством равновесия.
  -Птица... - Усмехнулся колосс, флегматично доставая из разорванной парусины запутавшегося в нем крупного стервятника. Во время столкновения с шаром бедолага сломал себе шею и теперь не подавал признаков жизни. - Сколько до города? - повернулся он к механику, которого уже успел благополучно поставить на ноги, и которого ощутимо шатало после всего пережитого.
  -Дня два пути, господин. - Испуганно втянул голову в плечи мастер. Похоже, он уже попрощался с жизнью.
  -Возможно, удастся обернуться быстрее. - Кивнул Охотник на приближающиеся к ним пять фигур верхом на огромных зверях. Похоже, их падающий цеппелин здешние обитатели заметили загодя, и теперь как волки слетелись на запах возможной добычи.
   При ближайшем рассмотрении вновь прибывшие действительно оказались местными аборигенами ростом и комплекцией ничуть не уступающие лучшему воину Братства. Торкурцы были коренасты и звероваты обликом. Они были одеты в грубые звериные шкуры и восседали на могучих животных отдаленно смахивающих на покрытых плотной коричневой шерстью земных носорогов, но притом явно хищных.
   Один из великанов, судя по всему вожак, соскочил со своего вурна, так называли этих животных в Шарроне, и угрожающей разлапистой походкой направился в сторону потерпевших крушение, поигрывая тяжелым каменным топором. Недоверчиво покосившись на Охотника, он грубо рявкнул несколько слов, которые исполин не понял. И тут видимо совсем потерявший голову от страха механик неожиданно подскочил к торкурцу и начал сбивчиво верещать на общеимперском о неприкосновенности жизней посланцев, суя прямо под нос великану верительные грамоты Братства.
   Судя по всему, гиганту подобная бесцеремонность отнюдь не пришлась по душе. Глухо взрыкнув, он взмахнул топором и нанес тщедушному не достававшему ему даже до груди посланцу чудовищный удар, от которого тот отлетел далеко назад с проломленной грудиной.
  Сверкнул исполинский клинок, и верхняя половина туши вожака шлепнулась на землю, щедро оросив ее кровью.
   Торкурцы при виде этого все как один тут же соскочили со своих "скакунов" и принялись осторожно окружать опасного чужака. Все они имели на вооружении лишь грубые каменные топоры, но при том были весьма сильны и свирепы, чтобы их можно было сбрасывать со счетов. По лицу Охотника скользнула едва заметная кривая усмешка. Что ж, разминка ему не помешает.
   Мелькнул топор первого нападавшего, и тот тут же болезненно взвыл, тряся обрубком руки. Молниеносного движения бездноглазого никто не успел даже увидеть. Рубящий нижний удар, и еще один великан корчится на земле с начисто срезанными голенями. Уход в сторону, обманный финт, выпад. Третий противник оседает на землю с рассеченным горлом.
   Вновь уход от неумелой размашистой атаки и резкий прямой укол в широкую спину. Невероятно искусно выполненный, стоивший целое состояние и заточенный до бритвенной остроты клинок пронзает четвертого великана насквозь. Усмехнувшись, Охотник нажал на скрытую пружину в рукояти, и лезвие меча резко удлинилось на две ладони, одновременно раскрывшись и выбросив два коротких побочных клинка ничуть не менее острых нежели основной. Тело исполина беззвучно распалось на две равные половины.
   Последнего противника того самого с отрубленной рукой Воин Погибели, не мудрствуя лукаво, обезглавил, не тратя время на разговоры, а после также хладнокровно добил и лишившегося ног. Все равно язык торкурских великанов пусть и крайне примитивный по своей сути был ему неизвестен. Покончив с нападавшими, колосс неторопливо повернулся к вурнам. Этих можно было использовать для дальнейшего путешествия, благо несмотря на внешнюю медлительность они могли при нужде развивать вполне приличную скорость.
   Однако эти твари были крайне свирепыми и неуживчивыми и признавали лишь одного хозяина. Что ж, это можно было исправить. Первый вурн при виде приближающегося чужака издал резкий грозный свист и бросился на него, стремясь насадить дерзкого на могучий росший прямо из широкой морды толстенный рог. Забросив меч за спину, Охотник подался чуть в сторону, уходя от лобовой атаки и обхватив зверя за массивную голову, легко завалил на бок, а затем флегматично поставил колено на толстую шею бестии и одним могучим движением свернул ее.
   Покончив с первым зверем, исполин все так же флегматично двинулся к следующему. Тот прекрасно видел все произошедшее с его сородичем, и посему, будучи довольно сообразительным для своего вида, не спешил атаковать, настороженно фыркая и исподлобья разглядывая Охотника своими маленькими глубокопосаженными глазками. Спокойно положив руку на загривок вурна, колосс с минуту пристально вглядывался в его глаза, а затем неожиданно одним стремительным движением вскочил ему на спину. Великаны не знали седел, но тренированному воины Братства прошедшему в свое время через настоящий ад, чтобы стать тем, кем он стал, было не привыкать.
   Воин Погибели не стал тратить силы на то чтобы похоронить доставившего его сюда механика. Его сызмальства приучали равнодушно относиться к чужой смерти, и сейчас он не испытывал ни малейшего сожаления по поводу гибели спутника, благо ныне ему некогда было отвлекаться на посторонние мысли. Время было дорого.
   Взобравшись верхом на зверя, Охотник отдал ему мысленную команду, и тот сперва неторопливо, но с каждым шагом все набирая и набирая скорость потрусил на юг. Туда, где располагался единственный оплот цивилизации в этих суровых негостеприимных землях.
  
  
  
  
   Глава двенадцатая. Исчезнувшие.
  
  
  
   На следующее утро после разговора с Китарой юноша сразу решил взять быка за рога.
  -Я покупаю ее. Сколько? - обратился он к Эйту, указывая на рабыню и выразительно потряхивая увесистым кошельком, в котором приятно звенело серебро.
  -Девка не продается. - Усмехнулся блондин. - Она собственность Самоцветных гор и подлежит возврату прежним владельцам.
  -Я думаю, мастера гномы не сильно обеднеют, если девушка отойдет ко мне. - Упрямо наклонил голову Демон. - Я заплачу, сколько ты скажешь.
  -Я сказал, девка не продается. - С нажимом повторил Эйт. - Приказ Травера ясен. Доставить ее гномам и вручить им в дар. Разговор закончен.
  -Разговор не закончен. - В глазах юноши заплясал огонь. - Эта девушка мне дорога. Ты видел, на что я способен, поэтому я спрошу еще раз. Сколько.
  -Ты забываешься. - Рука блондина как бы невзначай потянулась к револьверу. - На время задания ты подчиняешься мне. А вздумаешь что-нибудь выкинуть, мои ребята вмиг нашпигуют тебя свинцом по самое не балуй. Ты силен, это правда. Но со всеми нами тебе не совладать.
  -Отойдем в сторону. - Явно пересиливая себя, выдохнул Демон. - Возможно, я предложу тебе то, что заинтересует тебя.
  -Что за игру ты затеял. - Холодно скривился Эйт. - Хочешь взять меня в заложники? Не выйдет, парень, я видел, на что ты способен. Никуда я с тобой не пойду.
  -Путь твои люди держат меня на мушке, пока мы будем говорить. Плюс с ними останется девушка. Она слишком дорога мне, чтобы я стал так рисковать.
  -Идет. - Через некоторое время наклонил голову блондин. - Пошли...
  -Ну, что ты хотел мне предложить? - нетерпеливо уставился он на юношу, едва они отошли на достаточно приличное расстояние от основного отряда, находясь однако в пределах видимости прочих наемников Братства.
  -Отпусти девушку, и я вручу тебе дар, от которого ты станешь вдвое сильнее и проживешь как минимум пять человеческих жизней. - Выдохнул Демон.
  -Больше смахивает на бабьи сказки... - Скривился Эйт.
  -Не будь дураком. Ты видел, что я могу. У тебя есть шанс сравняться со мной в силе и занять в ордене гораздо более высокое положение.
  -И что для этого нужно. - Дернул щекой блондин. Судя по всему, он клюнул на приманку.
  -Об этом я тебе скажу, когда девушка будет в безопасности. Мне нет резона лгать. Как ты верно подметил, даже с моими силами мне не тягаться со всем вашим орденом.
  -Ладно, я подумаю, что можно сделать. - Нехотя кивнул наемник. - Приказы магистра, как правило, не обсуждаются, но здесь... Держи этот разговор в тайне от остальных. Для них девушка по прежнему будет оставаться рабыней и сладким подарком для местных старейшин. После потолкуем об остальном.
  
  
  
   ***
  
  
   В дальнейшем отряд продолжил свой путь уже без происшествий, а на третий, последний день пути Эйт как бы невзначай приблизил своего коня к лошади Демона.
  -Пусть твоя девка ведет себя тише воды ниже травы. Я не могу отпустить ее сейчас. Она не выживет здесь в одиночку, к тому же я не хочу после оправдываться перед магистром за то, что не выполнил его приказ. Однако мои люди не болтливы и привыкли мне подчиняться. Я умолчу об истинном происхождении девки, и если тамошние гномы ее не признают, есть шанс, что она выйдет оттуда свободной.
  -Раз уж мы теперь в одной лодке, не расскажешь мне пару слов об этом мире? - усмехнулся юноша. - Мне нужно знать, где я оказался и против кого сражаюсь.
  -Травер уже просветил тебя в общих чертах. - Скривился блондин. - Мы, Братство, храним равновесие в империи меж магами, торговцами и мастерами-оружейниками. Среди этих трех групп тоже нет единства. Те же мастера к примеру ведут жестокие теневые войны друг с другом. "Братья Весс" - представители людского клана. Они уже довольно давно соперничают с гномами Самоцветных гор за изобретения, территории и рынки сбыта. Кто-то навел их на наш след, и скорее всего крыса среди наших... - Лицо Эйта приобрело донельзя неприятное выражение. Судя по всему, неизвестному доносчику, буде его раскроют, сильно повезет, если его убьют сразу, и он не угодит в лапы блондина. - Остальные гильдии тоже ничуть не лучше...
  -Но среди напавших на нас были и гномы.
  -Изгои. - Холодно усмехнулся командир наемников. - Отвергнутые своими соплеменниками они идут на службу людям и мстят бывшим сородичам при каждом удобном случае... Но оружейники это еще пол беды. Как ты успел заметить, бойцы они не слишком крепкие, хотя и отчаянные. Гораздо опаснее чародеи Гильдии. Вот с ними без нужды точно лучше не связываться даже такому как ты.
  -Ваши главные противники. - Тонко усмехнулся Демон.
  -Ненадолго. - Хищно ощерился блондин. - Братство на том и стоит, что сочетает в себе все сильные стороны своих врагов и старательно искореняет слабые. Остальные же упорно продолжают цепляться за старые порядки. И посему рано или поздно они падут... Не забывай о том, что пообещал мне, Демон. Равно как помни и том, что я никогда и никому не прощаю предательства. - С этими словами он резко пришпорил коня и ускакал в голову отряда.
   А меж тем они были почти на месте. Самоцветные горы величественными громадами возвышались прямо перед путниками всего в каких-то паре часов езды. Юноша невольно залюбовался огромными снеговыми шапками этих природных колоссов, которые уже на протяжении многих тысяч лет служили надежным домом для подземного народа мастеров.
   Наконец, отряд въехал в отроги здешних суровых скал. Некоторое время они ехали в молчании, пока, наконец, им навстречу не вышло трое степенных бородатых гномов с тяжелыми мушкетами наперевес. Демон восхищенно покачал головой. Коротышки появились будто из под земли. Даже он со своими крайне обостренными рефлексами толком так и не сумел понять, откуда именно они взялись.
   Проводники были не слишком многословны. Хмуро оглядев вновь прибывших, один из них, судя по всему старший, выразительно кивнул, приглашая отряд следовать за собой. Однако внезапно голова гнома резко откинулась назад, и его горло прочертил кровавый рубец возникший, казалось, прямо из ниоткуда. Бородач сипло забулькал перерезанным горлом и осел на землю. Спустя мгновение оба его товарища присоединились к убитому. Их глотки тоже оказались взрезаны неведомой силой.
   Прогремел выстрел, и прямо из воздуха на уровне головы человека там, где только что стоял один из гномов, в сторону прыснули кровавые ошметки - Эйт сориентировался в ситуации быстрее всех.
  -Это зеркальники! Стреляйте на звук! - прокричал он команду своим людям, и тут же закипел ожесточенный бой. Наемники беспорядочно палили во все стороны, но то и дело кто-нибудь из них валился наземь с перерезанной глоткой или вспоротой грудиной.
   Демон сосредоточился, стараясь оградить себя от шума схватки и обращаясь к собственной внутренней силе. И она ответила на зов. Теперь он хоть и с ощутимым трудом мог различать темные неясные силуэты мелькавшие среди наемников. Тени были вооружены острыми костяными серпами, которыми владели на удивление ловко.
   Одна из теней внезапно оказалась подле юноши, попытавшись вскрыть ему гортань, но тот ловко перехватил оснащенную серпом конечность и сломал пополам. Тень злобно зашипела, отпрянув в сторону, и проворно ринулась наутек. Демон устремился за ней, стараясь не отставать. Неведомый противник с завидной ловкостью прыгал по скалистым уступам, явно стараясь запутать преследователя. Но у него ничего не выходило. Сегодня загонщик стоил своей дичи.
   Наконец, отчаявшись оторваться, тень скользнула в небольшую пещеру. Юноша устремился следом... и едва не угодил под огромную скалу обрушившуюся там, где еще секунду назад была его голова. Раненый зеркальник вновь попытался атаковать, воспользовавшись минутной растерянностью преследователя, но тот нанес ему резкий удар под дых и прижал к стене порядком обессилевшего противника, схватив его за горло.
  -Покажись. - Велел он невидимке.
   Силуэт того внезапно заискрил чистым хрустальным светом, и вот взору невольно зажмурившегося парня предстало худощавое обнаженное тело сплошь покрытое плотной зеленоватой чешуей. Костяной серп росший прямо из руки создания нехотя втянулся назад. У твари просто не было сил дальше продолжать битву.
  -Кто вы. Зачем напали на нас? - отрывисто бросил Демон, недвусмысленно сжав глотку зеркальника, и бестия заговорила.
   Это был не общеимперский, но юноша уже понял, что каким-то не иначе как мистическим образом способен впитывать чужой язык и интерпретировать чуждые, непонятные слова в знакомые ему понятия... Их осталось совсем немного. Всего пятеро. Самых последних. Всех остальных перебили люди и их союзники гномы, которые издревле вели с ними войны за подземные территории.
   Зеркальники не старели, но будучи бесполыми, могли иметь потомство лишь раз за всю жизнь. К тому же они испокон веков жили обособленно и не признавали нового мира и технического прогресса, который тот принес на их земли. Так что немудрено что при таких реалиях невидимки оказались на грани вымирания. И теперь жили лишь ради мести, совершая нападения на малые гномьи отряды, вырезая всех подчистую и жестоко уродуя тела, чтобы коротышки думали, будто бы это поработали дикие звери.
   Если возникало хоть малейшее подозрение, что очередная стая невидимок вновь взялась за старое, то гномы тщательнейшим образом прочесывали все близлежащие подземные норы и рано или поздно находили их тайные убежища. Да зеркальников было крайне трудно обнаружить и еще сложнее убить, но даже невидимкам нужно было где-то спать и что-то есть. А их дети поначалу были слишком слабы чтобы защитить себя и частенько гибли даже не столько от рук гномов, сколько от холода и постоянного недоедания.
   В этот раз, видя количество врагов, невидимки поначалу не хотели нападать. Но жгучая слепящая ненависть к тем, кто лишил будущего их расу, в итоге пересилила инстинкт самосохранения.
  -Ты убьешь меня? - прошипела тварь. Ее чешуйчатая морда была лишена носа, ушей и губ, а в крупных желтых глазах настороженно поблескивали вытянутые вертикальные зрачки. - Ты не такой как они, я чувствую в тебе иную кровь. Здесь наши дети, ты все равно найдешь их. Но если оставишь нас в живых, я выплачу этот долг.
  -Каким образом? - прищурился Демон.
  -Сделаю, что скажешь.
   На лице юноши промелькнул интерес. Тварь не лгала и действительно была готова выполнить то, что обещала. Это Демон тоже чувствовал неким глубинным наитием, которое, как он отчего-то знал, не могло ошибаться.
  -Я не трону тебя. - Усмехнулся он. - И пощажу детей... Кстати, как мне выбраться отсюда? - внезапно спохватился он, оглядываясь на наглухо заваленный вход.
  -Отпереть невозможно. - Покачал головой зеркальник. - Это последнее средство защиты... Есть другой выход, но он ведет далеко, ты сильно отстанешь от своих...
  -Хм... - Неопределенно хмыкнул Демон, медленно приблизившись к завалившей выход скале, а затем неожиданно резко сложился вдвое и... выстрелил собой вперед, нанеся камню чудовищный удар коленом. Раздался оглушительным треск и камень, зазмеившись глубокими трещинами, осыпался мелким щебнем, открывая выход наружу.
   Юноша рухнул на каменный пол пещеры. Перед глазами плясала кровавая круговерть перемежаемая резкой непереносимой болью в колене. Если зеркальник захочет его убить, то сейчас для этого самый подходящий момент. Однако парень был отчего-то уверен, что тварь сдержит слово.
   Немного полежав на земле, Демон медленно поднялся, постепенно приходя в себя. Колено еще ощутимо побаливало, но с каждой секундой все меньше и меньше. Его способности к исцелению, как он уже успел убедиться, существенно превосходили человеческие.
  -Выход свободен. - Усмехнулся юноша, повернувшись к невидимке. - А для тебя у меня найдется иная работенка...
  
  
   Глава тринадцатая. Плен.
  
  
  
  
   Лэнс Фэстер с трудом разлепил веки, пытаясь унять дикую головную боль. Он лежал на грязном деревянном полу в абсолютной темноте. Руки были связаны, а рядом также в повалку лежало еще пара десятков человек. Наемник нахмурился, про себя помянув всех матерей некромантов и прочих их родственников до десятого колена. Как же его угораздило. Последнее что он помнил, была яркая ослепляющая вспышка и боль. Судя по всему, его взяли в плен. Это паршиво. И вдвойне паршиво от того, что он был прекрасно осведомлен о том, что именно делают мастера смерти с попавшими к ним в руки.
   Фэстер осторожно напряг и расслабил мышцы. Вроде бы ничего не сломано. Все оказалось не так уж и плохо. Он еще поборется. Пленившие забрали все его оружие, но поленились обыскать более тщательно. Резко сжав кулак, наемник активировал потайной механизм скрытый в его плотных кожаных перчатках. Тонкое и очень острое лезвие с сухим щелчком выскочило из правого кулака. Удовлетворенно усмехнувшись, Лэнс принялся деловито пилить свои веревки. Работа продвигалась споро, благо в школе Братства его специально обучали, как именно нужно действовать в подобной ситуации, и всего через несколько минут он был свободен.
   Избавившись также и от ножных пут, наемник повернулся к остальным узникам. Те настороженно приглядывались к нему, привлеченные возней, но не решались заговорить первыми.
  -Здесь смерть. Там свобода. - Вполголоса проронил наемник, указывая на массивную деревянную дверь. - Хотите жить - придется драться.
  -Как мы выберемся наружу? - пробасил один из пленных, здоровый мужик средних лет в форме регулярной армии Тивара.
  -Это я беру на себя. - Усмехнулся Фэстер, в два взмаха перерезав связывающие богатыря веревки. - Освободи остальных.
   Осторожно подойдя вплотную к двери, наемник тихонько просунул ручное лезвие в щель, пытаясь нащупать засов. Он сильно рисковал, ведь его старания в любой момент могла заметить стража, однако пока все было тихо. Провозившись с засовом некоторое время, Лэнс, наконец, сумел отодвинуть его в сторону. К тому времени все заключенные уже были свободны и, судя по яростным горящим глазам, пылали жаждой мести.
   Крайне осторожно, отворив дверь, Фэстер оказался наружи. Стража была на месте, но беззаботно дрыхла вместо того, чтобы добросовестно нести службу. Пара точных ударов, и оба воина Вакраса уснули уже вечным сном.
  -Берите их оружие и постарайтесь освободить как можно больше наших. - Коротко скомандовал он остальным и растворился в ночи. Ему следовало как можно скорее выяснить, что стало с его спутниками.
   Судя по всему, его держали в одном из городских амбарах. Скорее всего где-то поблизости содержат и остальных пленных. Позади уже раздавались полные ярости крики сражавшихся. Похоже, заварушка там началась нешуточная. Заметив, что стража несшая вахту подле каменного строения арсенала поспешила на крики, оставив свой пост, Лэнс интуитивно кинулся туда.
   Чутье его не обмануло. Отворив к счастью незапертую обитую металлом тяжелую дверь, наемник наткнулся на мастера смерти и двух прислужников деловито возившихся подле крайне омерзительного на вид пульсирующего буро-розового кокона в человеческий рост. Рядом стояли три связанных чародея, среди которых находилась и Магда Рэй. Некромант только начал поворачиваться на звук, как массивный булыжник загодя подобранный Фэстером еще на улице угодил ему аккурат в висок. Мастер смерти всхлипнул и осел на землю.
   Двое его подручных кинулись на наемника, выхватив острые ритуальные ножи. Однако служки были совсем никудышными воинами в отличие от прошедшего суровую школу Братства наемника, и вскоре они присоединились к своему господину, осев на пол со сломанными шеями.
   Деловито добив потерявшего сознание чародея, Фэстер повернулся к чародеям. Все трое были крепко связаны, да к тому же у каждого на шее тускло поблескивал темный металлический ошейник.
  -Кобальт. - Понимающе усмехнулся наемник.
  -Да, с ним не поколдуешь. - Улыбнулась Магда Рэй.
  -Рада меня видеть?
  -Скорее удивлена, отчего ты так задержался.
  -Я могу освободить вас. - Фэстер и впрямь по очереди рассек путы связывающие волшебников. - Однако снять эти игрушки мне не по силам. Здесь нужен или опытный кузнец, или не менее опытный чародей. С активным даром.
  -Каков дальнейший план? - подал голос один из спасенных, седой сухощавый чародей со слегка обвисшим морщинистым лицом.
  -Нужно захватить цепеллин. - Протянул наемник. - Только так есть шанс спастись. Весь город в руках некромантов... А это что еще за дрянь? - кивнул он на омерзительный розовый кокон ростом с человека все также продолжавший сжиматься и пульсировать в такт одному ему ведомому ритму.
  -Это то, из чего получают гомункулов. - Скривилась Магда. - Запретная магия смерти. Извращение природы. Ты успел вовремя. Еще чуть-чуть, и из нас бы выпустили всю кровь, чтобы накормить эту тварь.
  -Да, рабам Вакраса не позавидуешь... - Покачал головой Фэстер, деловито сняв со стены факел и бросив его в сторону слизня. Жаркое пламя мгновенно охватило творение некромантов. Раздался высокий режущий уши свист, и живой кокон взорвался фонтаном вонючей слизи, забрызгав пол и стены вокруг. - Хотя говорят, они там все давным давно уже не люди... Ладно некогда болтать. Это арсенал, здесь должно быть оружие. Найдите что-нибудь себе по руке.
   К счастью для пленников в арсенале действительно нашлось много самого разного вооружения преимущественно холодного. Но были и огнестрелы. Здесь же наемник не без радости нашел и свою саблю, а также мушкет, револьвер и даже бомбарду Тилли. По всей видимости, все свои трофеи вакрасцы хранили именно тут.
   Магда тоже обнаружила свою амуницию, которая моментально перекочевала к прежнему владельцу. Остальные не были воинами и привыкли более полагаться на магию, но в сложившихся обстоятельствах все же взяли себе по мушкету и паре пистолетов.
   Осторожно выйдя на улицу, пленник первым делом огляделись. Снаружи кипел ожесточенный бой.
  -Некроманты вот-вот подавят мятеж. Нужно найти Тилли. - Нахмурился Лэнс.
  -Какое нам дело до какого-то гнома? Нам надо как можно скорее пробиваться к дирижаблям, пока охрана занята в других местах! - неожиданно взъярился седой чародей. Его напарник, совсем еще молодой темноволосый юноша, энергично закивал в ответ.
  -Тилли наш товарищ, он не раз спасал нам жизни, и я скорее брошу здесь тебя чем его! -гневно сверкнула глазами Магда.
  -Некогда спорить. - Дернул плечом Лэнс. - Без нас вы все равно не одолеете стражу. Так что если хотите выбраться отсюда, сперва придется помочь нам отыскать товарища. - И не слушая более возражений, наемник решительно двинулся вперед. Спустя несколько мгновений к нему присоединились и остальные.
   Подле деревянных складов шла ожесточенная схватка. Ощетинившийся длинными боевыми косами ровный серый строй солдат Вакраса наседал на довольно малочисленные нестройные порядки отчаянно сопротивлявшихся пленников. Повсюду лежали трупы убитых. Последних хватало с обеих сторон. Копсцы дорого продавали свои жизни, но уже было ясно, что их поражение - вопрос времени, тем паче что меж серыми фигурами рядовых воинов нет-нет да и мелькали темные плащи некромантов.
  -Стреляйте по магам. - Бросил Фэстер, укрывшись за ближайшей стеной.
   Тщательно прицелившись, он плавно спустил курок мушкета, и один из мастеров смерти рухнул на землю, нелепо взмахнув руками. Следующий выстрел лишил жизни еще одного некроманта. Его спутники не замедлили поддержать наемника беспорядочными выстрелами, и пусть они не были столь же точны, их неожиданная атака внесла некоторую сумятицу в ряды врага, чем не преминули воспользоваться пленники, насев на вакрасцев с удвоенной яростью.
   Чаша весов заколебалась. Практически все некроманты были убиты отрядом Фэстера, и копсцам удалось прорвать доселе монолитные ряды врага. Закипела беспорядочная схватка но зоркий глаз наемника различил меж сражавшимися приземистую коренастую фигуру гнома воинственно размахивающего массивным обломком жерди.
  -Тилли! - что есть мочи заорал Фэстер, привлекая внимание гнома. - Скорее сюда!
   Несмотря на яростный шум битвы вольный стрелок услышал его и бросился на крики, активно пробивая себе дорогу. Отряд Лэнса поддержал его мушкетными выстрелами, и тому, наконец, удалось добраться до подворотни, в которой укрылись наемник и чародеи.
  -Сожри меня зеркальник, если ты сейчас не спас мою задницу! - оглушительно рявкнул гном, стискивая Фэстера в могучих объятьях.
  -Я еще и прихватил твою игрушку. - Невольно поморщившись, хмыкнул Лэнс, возвращая гному его бомбарду. - Тяжелая штука... Нужно как можно скорее добраться до цеппелинов. Все остальное потом.
  -Это в восточной части неподалеку отсюда. - Кивнул Тилли. - Они приземлились там. Я видел, когда меня вязали. Все верно, иначе из города нам не выбраться.
  -В таком случае не будем терять времени. - Подытожил наемник. - Надеюсь, их охраняют не слишком хорошо...
   Дирижабли обнаружились именно там, где их в последний раз и видел Тилли, на главной городской площади. Возле них ошивалось с десяток солдат с косами и мушкетами. Вакрасцы настороженно переглядывались, вслушиваясь в звуки кипевшего неподалеку боя и нервно переминаясь с ноги на ногу, однако не спешили оставлять свой пост, видимо получив на сей счет весьма жесткие указания.
  -Могу разок шмальнуть из моей девочки, и им всем хана. - Хищно осклабился Тилли, любовно похлопав широкой загрубелой ладонью по блестящему металлическому боку бомбарды.
  -Нет, так мы можем повредить дирижабли. - Покачал головой Фэстер. - Нужно застать их врасплох. По моей команде стреляйте по тем у кого мушкеты. Дальше по обстановке. Все всё поняли?... Начали! - скомандовал Лэнс и, выскочив из подворотни, открыл стрельбу. Секундой позже к нему присоединились и остальные. Им удалось завалить пятерых, прежде чем оставшиеся сообразили, что к чему, и открыли ответный огонь.
   Однако внезапность нападения сыграла на руку бывшим пленникам. Всего через полминуты все было кончено. Весь сторожевой отряд был перебит до последнего человека. Ответные заполошные выстрелы вакрасцев большей своей частью прошли мимо цели, но молодой чародей из отряда Фэстера осел на землю с дыркой в груди. Мушкетная пуля навылет пробила сердце парня.
  -Быстрее к цеппелинам. - Дернул щекой Лэнс, мельком глянув на мертвого чародея. - Ему уже не помочь.
   Беглецы поспешили выполнить приказ, проворно взобравшись в гондолу одного из дирижаблей.
  -Тилли, знаешь как управлять этой штукой? - бросил наемник, напряженно оглядываясь по сторонам и держа мушкет наготове.
  -Обижаешь, мои предки создавали этих красавцев... - Хмыкнул гном, сосредоточенно возясь с рычагами управления. - А где это видано, чтобы Хогенхорст не умел того, чего не могли его пращуры!... Готово! - торжественно объявил коротышка, смачно хлопнув себя по бокам, и Лэнс одним ударом перерубил страховочный канат удерживавший цеппелин на земле. Шар и впрямь начал медленно набирать высоту.
   Надо сказать, они успели как раз вовремя. Из городской ратуши и прилежащих строений в их сторону уже бежала настоящая прорва врагов.
  -Сейчас я им... -Тилли деловито поднял бомбарду к плечу.
  -Нет! - осадил его наемник. - У тебя только один заряд. Стреляй по цеппелину, чтобы они не выслали погони.
  -И то верно. - Кивнул гном, развернув свое орудие. Грохнул выстрел, и второй дирижабль тут же охватило жаркое пламя.
   Тем временем вакрасцы, наконец, поняли, что именно произошло. В сторону беглецов полетели пули, но те поднялись уже достаточно высоко, и свинцовые гостинцы лишь пару раз выбили щепки из деревянного днища гондолы.
  -Какой курс? - повернулся гном к Фэстеру, едва дирижабль вылетел за пределы захваченного города.
  -На Орльт. - отрубил наемник. - Такую орду могут остановить лишь все основные силы Тивара сообща. Император наверняка объявит общий сбор в столице. Нам нужно прибыть туда как можно скорее. Наши сведения могут оказаться для командования весьма и весьма ценными.
  
  
  
  
   Глава четырнадцатая. Сердце леса.
  
  
  
  -Проклятье, эти лесные псы здорово нас потрепали... - Тамин Суон нехотя убрал свой полуторный клинок в ножны за спиной.
  -Каковы наши потери? - Тиара Мэйр озабоченно повернулась к наемнику.
  -Треть... - Нахмурился воин, опуская глаза. - Не считая раненых. К тому же командиру крепко досталось... Поскольку Мал временно не может исполнять свои обязанности, командование переходит ко мне. Если конечно, вы, госпожа, не возражаете. - Криво усмехнулся наемник.
  -Не паясничай. - Нахмурилась девушка. - Мне прекрасно известен ваш устав. Мое согласие в данном случае не требуется.
  -Каковы дальнейшие приказания? - сменил тему военный.
  -Нужно как можно скорее добраться до земель альвов. Туда инийцы не посмеют сунуться. В противном случае они могут и вернуться с подкреплением, и тогда нам несдобровать.
   Опасения девушки были не так уж и беспочвенны. Здесь на этих землях у южан было вполне достаточно воинов чтобы справиться с отрядом Гильдии, и посему наемники позволив себе лишь краткую передышку, принялись сноровисто сооружать носилки для раненых. К счастью тяжелых среди них было всего трое, и уже через пару часов отряд продолжил свой путь.
   Поход продолжался весь остаток ночи, воины уже изрядно выбились из сил, и лишь к рассвету они, наконец, достигли передовых постов альвов. Четкой границы отделявшей их земли от исконных владений империи не было, просто в дерево возле головы передового всадника внезапно вонзилась короткая зеленая стрела.
  -Мир вам! - громко произнесла Тиара Мэйр на языке альвов, и из лесной чащи неторопливо вышло пятеро стройных фигур в светло-зеленых одеяниях.
  -И тебе здравствовать, чародейка. - Мелодичным голосом проговорил один из лесных воинов, опуская короткий тисовый лук. - Что привело тебя в наши земли?
  -Мы прибыли по поручению архимага Торна Вейора. У нас есть дело к лесному народу и его старейшинам. - Улыбнулась волшебница, поднимая руки в древнем жесте мира. - Но по дороге на нас напали инийцы. Мы везем раненых, которые нуждаются в помощи.
  -Архимаг Вейор пользуется большим уважением среди нашего народа. - Кивнул альв. - Вашим раненым будет оказана вся необходимая помощь. Они останутся здесь в нашем ближнем селении. Вы же пойдете с нами дальше и будете говорить с Верховными. Но сначала вам следует отдохнуть с пути. Следуйте за мной. - После этих слов стражи повернулись к людям спиной и двинулись вперед, с удивительной ловкостью находя дорогу в густых лесных зарослях. Отряду Тиары ничего не оставалось кроме как следовать за ними. Отдых и впрямь был ныне необходим им как никогда прежде.
  
  
  
   ***
  
  
  
  
   Проведя целый день в альвийской деревне и оставив раненых и рядовых воинов на попечение местных жителей, отряд Гильдии в лице Тиары, Алиса и Тамина направился дальше. В самое сердце вантийских лесов. Быт альвов не отличался особой роскошью. Все было предельно просто и без изысков. Жили они в домах, которые были выращены их магией из здешних древ. Этот секрет вантийцы хранили свято и не делились им даже с союзниками людьми, но Тиара знала, что альвийские друиды проделывают нечто еще с семенами древ, чтобы после их стволы приняли именно ту форму, которая и была нужна здешним хозяевам.
   Одежда вантийцев преимущественно коричневых и зеленых оттенков также была сотворена искусной альвийской магией из листвы и древесной коры. К слову сказать, теми же цветами обладали волосы и глаза аборигенов. Питались же вантийцы в основном ягодами и кореньями. Мяса они не ели вовсе, предпочитая ему в изобилие росшие в этих лесах грибы самых различных форм, сортов и размеров.
   Отряд направлялся в Тарф, столицу здешних земель, и хотя даже верхом дорога туда при обычном раскладе заняла бы не менее двух недель, вантийцам были ведомы иные пути. Они могли на время как бы сливаться с лесом, открывая незримые тайные тропы и мгновенно преодолевая огромные расстояния, и посему путникам потребовалось всего двое суток чтобы достичь альвийской столицы.
  -Вот это деревце... - Озадаченно задрал голову Тамин Суон, во все глаза разглядывая исполинский дуб росший в самом центре главного альвийского оплота.
   Дуб сей и впрямь был колоссальных размеров. Необъятной толщины, он возвышался над прочими деревьями словно неведомый пришедший из покрытых седой древностью эпох великан над обычными людьми. Даже двадцать человек вряд ли сумели бы обхватить его, взявшись за руки, буде им пришла бы в голову подобная мысль. Его зеленая вершина терялась высоко в облаках и была видна с высоты птичьего полета (или полета гномьего цеппелина) за сотни лиг.
  -Это Прадуб... - Благоговейно прошептала Тиара Мэйр. - Сердце вантийского леса. Говорят, именно от него пошли все прочие древа нашего мира...
  -Да, так говорят наши предания. - Наклонил голову Алис. - Старейшие оказали нам величайшую честь, позволив придти сюда. Обычно это место сокрыто от чужаков.
  -А тебе самому разве не доводилось здесь бывать? - удивилась девушка.
  -Меня готовили в Тарфе как посланца доброй воли. - Улыбнулся альв. - Но я слишком долго жил среди людей. Мои сородичи мягкосердечны и добры нравом, но... если слишком долго жить среди волков, то сам не заметишь, как начнешь рычать по-волчьи.
  -Ты намекаешь на то, что мы, люди, недалеко ушли от зверей? - прищурился Тамин, гневно сверкнув темными глазами.
  -Я лишь хотел сказать, что живя среди иного племени, ты волей неволей начнешь впитывать и его привычки. - Примиряюще улыбнулся альв. - Я вовсе не хотел оскорбить ни тебя, ни твой народ, доблестный воин.
  -Он все сказал верно, прекрати хмуриться, Тамин. - Поддержала целителя чародейка. - Ты не хуже меня знаешь, что Алис не желал тебя задеть. Да он и мухи не обидит!
  -Ладно забыли. - Дернул щекой наемник, и друзья продолжили путь уже молча.
   Тарф на поверку оказался довольно большим городом, однако по сути ничем кроме размеров не отличался от той приграничной деревушки, где путники оставили своих раненых товарищей.
  -Ваш оплот слабо укреплен. - Покачал головой Суон. - Если сюда пожалует враг, то возьмет его в два счета.
  -Сперва врагам еще нужно добраться до этого места. По лесу, который наши воины знают как свои пять пальцев. -Усмехнулся Алис. - По лесу, из-за каждого дерева которого в них будут лететь наши стрелы. К тому же, не хочу обижать тебя, доблестный воин, но наши земли охраняют могучие древние силы. Поверь, в случае чего мы сумеем сделать так, чтобы враг сколь бы грозен и многочисленен он не был, месяцами блуждал по нашим лесам, но так и не сумел добраться до нашей святыни.
   А тем временем провожатые в лице все тех же стражей, что встретили их на границе, отвели гостей в просторный дом распложенный прямо в дупле огромного разлапистого дерева со всех сторон увитого ярко-зеленым плющом. Внутри было сухо и прохладно, и путники тут же уселись в необычайно удобные сплетенные из мягких, но притом и как ни странно невероятно прочных веток кресла, блаженно вытянув ноги.
  -Здесь вы сможете отдохнуть. Старейшие примут вас на исходе дня. Если что-то будет нужно, двое наших воинов всегда будут к вашим услугам. - Улыбнулся старший альвийского отряда и исчез за порогом, предоставив путникам самим осваиваться на новом месте.
  -Откуда он знает, о планах здешних вождей, если сам только что прибыл вместе с нами? - нахмурился Суон.
  -У нас свои способы общения. - Уклончиво ответил Алис. - Не беспокойся, доблестный воин. Мои сородичи не лгут без нужды даже врагам. Наберись терпения. Вскоре ты увидишь Мудрых своими глазами и сможешь задать им все интересующие тебя вопросы.
  
  
  
   ***
  
  
  
  
   К вечеру командир отряда сопровождения вновь заглянул к ним.
  -Вас ожидают. - Коротко произнес он, кивком приглашая следовать за собой.
   Выйдя на улицу, они направились к довольно необычному сооружению созданному разом из нескольких причудливо переплетенных между собой древ.
  -Обитель Мудрых. - Благоговейно выдохнул Алис. - Не всякий альв даже в ранге друида удостаивается прямой аудиенции Совета...
   Внутри строения у дальней от входа стены стояло семь высоких резных кресел, которые занимали царственные величественные альвы в подчеркнуто простых одеждах. Среди старейшин были как мужчины так и женщины. В обществе вантийцев пол не играл никакой особой роли. Среди альвов более ценились ум и магическая одаренность.
  -Добро пожаловать, чужеземцы. Что привело вас в наши земли? - глубоким чарующим голосом произнес сидевший в центральном кресле вантиец с ниспадающими на плечи длинными изумрудными волосами. На шее Верховного Друида висело ожерелье из крупных дубовых желудей среди которых тускло мерцало ярко-оранжевое семя... нет точнее Семя размером в четверть ладони взрослого мужчины.
   Было совершенно невозможно определить, сколько именно ему было лет. По лицам и фигурам Старейших возраст не угадывался равно как впрочем и по внешнему облику всех прочих альвов. На протяжении всей своей жизни они не менялись внешне и, войдя в совершеннолетие, оставались такими вплоть до самого конца.
   Среди людей ходило поверье, что вантийцы, когда приходил их срок, не умирали подобно им самим, а уходили жить в свои древа, как бы сливаясь с ними и становясь их душами, давая им жизнь и магическую силу. Альвы не подтверждали эти слухи, но и не опровергали, предпочитая хранить загадочное молчание, свято охраняя эту тайну как, впрочем, и многие другие секреты собственного народа.
  -И вам здравствовать, почтенные. - Просто без излишних экивоков ответила Тиара, коротко поклонившись Совету. Алис загодя просветил ее о том, что Старейшие не любят чрезмерного церемониала, и посему насчет этого девушка не слишком нервничала. - Я пришла к вам по воле главы Академии волшебства архимага Торна Вейора. Издревле наши народы были союзниками, поддерживая друг друга в мире и войне, и теперь нам нужна ваша помощь.
  -Помощь какого рода ты хочешь получить от нас? - голос Старейшего звучал все также доброжелательно, но притом и несколько отстраненно. Впрочем, подобная отстраненно-задумчивая манера общения была характерна для всех без исключения представителей этого царственного народа.
  -Нам нужно Семя Прадуба. - Выдохнула девушка, решив сразу брать быка за рога. Все равно изящные словесные кружева и плетения в общении с подобными существами были совершенно бессмысленны.
  -Почему мы должны отдать вам его? - без тени насмешки проронил Верховный, пристально глядя на девушку.
  -Вы не хуже нас знаете об обстановке на границах с Вакрасом. При всем уважении основные их удары приходятся на наши плечи, и...
  -То что ты говоришь - истина. - Наклонил голову друид. - Но так было всегда. Много веков прислужники тьмы пытаются уничтожить нас, и народ лесов делает все возможное чтобы помочь людям отражать эту угрозу. Мы даем вам своих воинов и целителей. Мы открыли вашим чародеям многие наши тайны...Прадуб рождает Семя лишь раз в два столетия. Мощь каждого Семени колоссальна. Во многом на эту мощь опирается и сила всего нашего леса. Ты же просишь вручить тебе сей великий дар. Я спрошу тебя еще раз. Почему.
  -Ты мудр и ведаешь о многих делах этого мира. - Как в омут с головой бросилась чародейка. - Тебе ведомо о противостоянии, которое изнутри раздирает нашу империю. Я говорю о чародеях Гильдии и... Братстве. В твоих глазах я вижу отражение самого всемогущего времени... Ты прожил столько, сколько никогда не сможет прожить ни один из нас, людей. Скажи мне как на духу, хотел бы ты, чтобы власть в Тиваре взяла в свои руки Тайная Канцелярия? Ты наверняка много наслышан как о ней, так и о методах ее работы. В своей жажде власти они не считаются ни с чем, готовы убивать и правых, и виноватых... Ты спросишь, зачем вам, вантийцам, вставать на сторону кого-либо из нас, но спроси себя, много ли альвов ныне состоит на службе в Братстве? Если мне не изменяет память, ни одного. Ни одного!... Тайная Канцелярия не считается с исконными порядками и древними традициями. Для нее нет ничего святого. За века своего существования ее адепты истребили десятки народов проживавших на территории нынешней империи. Океаны крови и слез невинных стоят за тем порядком, что они создали на наших землях. И с каждым годом, с каждым днем они все набирают и набирают силу. Мы, маги, единственные, кто пока еще худо-бедно пытается им противостоять... Но надолго ли? Подумай, каким может стать Тивар под властью этих ублюдков...Пусть об этом подумает каждый из вас. Хотите ли вы жить в постоянном страхе, что и в ваших землях, в ваших лесах однажды зазвучит железная поступь имперских легионов. Ведь рано или поздно, вы знаете это не хуже меня, как только Братство станет достаточно сильным, они отринут союз, отринут все и всяческие клятвы и договоры и придут к вам с войной. И тогда они не пощадят никого. Ни женщин, ни детей, ни стариков. Они перебьют вас всех, а оставшихся, очень немногих, загонят в резервации словно диких зверей. Инийцы, жалкие остатки племени которого напали на нас в дороге, мстя за своих уничтоженных и замученных предков, как никто другой могут подтвердить вам мои слова. Подумайте над этим, прежде чем дать мне свой окончательный ответ. - Волшебница опустила голову. Длинная пламенная речь полностью опустошила ее, и больше всего на свете ей хотелось сейчас вернутся в гостевое жилище и забыться тяжелым сном. С самого детства ей внушали, что правда может быть самым сильным и безотказным аргументов из всех возможных, и сейчас девушка ничтоже сумнящееся последовала совету мудрых наставников.
  -Мы услышали тебя. - Через некоторое время тяжело проронил Верховный Друид. - Ты передала нам волю своего учителя, и мы дадим тебе ответ через три дня. Пока же предлагаю тебе и твоим спутникам воспользоваться нашим гостеприимством и как следует отдохнуть с дороги. Вы можете свободно гулять по городу и общаться с его жителями. Если, конечно, сами того пожелаете. Теперь идите. Эмис вас проводит. - Кивнул глава Совета на командира стражи, и тот, коротко поклонившись Мудрым, кивком пригласил гонцов следовать за собой.
   Оказавшись снаружи, Тиара Мэйр незаметно выдохнула, разом ощутив дикую усталость и опустошение. Аудиенция Старейших подошла к концу. Первая часть миссии архимага была выполнена.
  
  
  
  
   Глава пятнадцатая. Подземные мастера.
  
  
  
  -Где ты был? - подозрительно нахмурился Эйт, глядя на тяжело дышащего юношу.
   Жестокий бой с зеркальниками завершился полной победой отряда, но в ходе противостояния наемники потеряли еще семерых. Тем не менее они сумели прикончить троих невидимок. Двоим, включая и пойманного юношей, удалось уйти.
  -Преследовал одну из этих тварей. - Выдохнул Демон.
  -И как, успешно? - прищурился наемник.
  -Нет, я ее упустил. Бестия оказалась слишком прыткой.
  -Как же ты преследовал ее, если не видел? - подозрения блондина и не думали утихать.
  -Я могу видеть их теневую сущность... - Парировал юноша. - Извини, лучше объяснить не сумею. - Усмехнулся он, глядя на откровенно скептическое выражение лица командира отряда.
  -Ладно, пока забудем. - Нехотя протянул блондин. - Нашему положению не позавидуешь. Мало того что нас осталось меньше десятка, так еще и все проводники перерезаны этими тварями. Будет непросто объяснить коротышкам их смерть...
  -Ты знаешь дорогу в их убежища? - поднял бровь Демон.
  -Тайные ходы гномов ведомы лишь им одним. - Покачал головой Эйт. - Придется разжечь сигнальный огонь. Это большой риск. Неизвестно кто еще может откликнуться на зов здесь в этих скалах, но иного выхода у нас нет.
  -Для этого нужно взобраться повыше. - Усмехнулся Демон.
  -Без тебя знаю. - Огрызнулся блондин. - Раз ты такой умный, тебе это и поручу. Лезь вон на ту скалу и зажги вот это. - Наемник протянул юноше довольно крупный продолговатый пороховой снаряд обернутый плотной красной бумагой. - Еще возьми немного дров. бросишь эту штуку на них. Так будет гореть дольше. И поосторожнее, дитя природы, может оторвать руки, если обращаться неаккуратно. Просто зажги и сразу же брось... Кресало?
  -Обойдусь. - Хмыкнул Демон, принимая сигнальный заряд и небольшой мешок с дровами.
   Приторочив его за спину, юноша проворно вскарабкался на указанную наемником довольно высокую близлежащую скалу и, вытряхнув дрова на землю, сжал в кулаке заряд, воззвав к внутренней силе. Ярко полыхнуло, и юноша с проклятием швырнул сигнальную ракету на деревянные поленья. Те тут же вспыхнули необычным алым пламенем, а затем от костра вверх, оставляя за собой длинный багровый след, рванулась ярко-алая звезда, взорвавшись высоко в небе слепящей вспышкой. Костер же продолжал ярко гореть, поднимая в воздух целые шлейфы темно-красного почти бордового дыма.
   Демон удовлетворенно кивнул. Кем бы ни были местные обитатели, они не могли не заметить подобного послания.
  
  
   ***
  
  
  
  
   Гномы пожаловали на следующий день. На этот раз их было три десятка вооруженных до зубов отборных воинов закованных в сплошную броню. Помимо привычных мушкетов и бомбард они имели при себе еще и боевые секиры. Раннее это оружие было традиционным для всех гномов, но теперь в эпоху пороха и пара оно все больше отходило в прошлое. Лишь особо рьяные поборники древних традиций, да еще гвардия лучших подгорных воителей охранявшая лично старейшин до сих пор использовали его в качестве основного оружия рукопашного боя.
   Обычные же стрелки довольствовались огнестрелами и на самый крайний случай кинжалами или небольшими стальными лопатками, если, как говорится, уж совсем прижмет. И их можно было понять. Кому охота после тяжелой работы на износ в шахте или кузнице еще и до седьмого пота изнурять себя тренировками с железом, когда всего одна меткая пуля способна остановить даже самого могучего и искусного секироносца, сколь бы силен тот не был...
  -Что произошло? - хмуро пробасил старший отряда, суровый чернобородый кряжистый гном в глухой вороненой кольчуге.
   Подобные полные доспехи тоже ныне были большой редкостью. Хотя гномы в отличие от людей и умели изготавливать металл непробиваемый для обычных свинцовых или стальных пуль, но даже подобного сплошь закованного в несокрушимые латы воителя легко было поразить в глаза через забрало. А если делать его слишком узким для пуль, то бойцу будет полностью закрыт обзор, и ему придется сражаться вслепую.
   Таким образом тяжелые доспехи также как и секиры постепенно стали уделом избранных, символом принадлежности к особой касте воинов. Все же, как ни крути, они давали воителю огромное преимущество в битве, однако производить их массово для всех стало просто невыгодно даже для отнюдь не бедных владык Самоцветных гор. Люди же и вовсе давно уже напрочь отказались от железных лат, благо их доспехи с близкого расстояния играючи прошивала даже пистолетная пуля, не говоря уже о мушкетах и тем более бомбардах.
  -Зеркальники. - Не менее хмуро обронил Эйт, кивая на валявшиеся неподалеку покрытые плотной зеленоватой чешуей тела. - Это их рук дело.
  -Сколько их было?
  -Насколько я могу судить, меньше десятка. - Пожал плечами блондин. - Мы завалили троих. Паре-тройке удалось скрыться. Точнее сказать не могу, я и мои парни еще не обрели способность видеть невидимое. - Тон наемника был полон ядовитого сарказма. Похоже, ему было совершенно не жаль павших гномов, и он ни капли не сочувствовал горю хозяев этих мест.
  -Двалт, Хейрин, берите свои десятки и прочешите окрестности. - Рыкнул бородач, сурово полыхнув глазами. - Найдите логово этих ублюдков и перебейте их всех до единого. Буде понадобится, возвращайтесь за подмогой. Ни одна из тварей не должна уцелеть. Вы же пойдете с нами. - Повернулся он к наемникам. - Расскажете о том, что произошло, нашим старейшинам.
  
  
  
   ***
  
  
  
   Тайный ход коротышек обнаружился неподалеку в одной из скал. По знаку чернобородого предводителя отряда, (сработали магические амулеты гнома), ее часть отъехала в сторону, открыв узкий подземный коридор. Отряд двигался по нему довольно долго пока, наконец, не вышел в основные залы подземной твердыни. Ее размеры впечатляли. Чувствовалось, что гномы веками возводили свои укрепления. Методично и планомерно, не зная усталости, они год за годом упорно высекали холлы и крепили своды в толще твердого гранита, строя на тысячелетия и воплощая в камне весь дух и величие собственного племени.
   Здесь в глубинах Самоцветных гор проживали тысячи гномов. Это была их исконная вотчина, место, куда они крайне редко и неохотно допускали чужаков. Все встреченные отрядом гномы были как один могучими мужчинами в самом расцвете сил. Они хмуро разглядывали людей из под густых кустистых бровей, но хранили молчание.
   Издревле все гномы подчинялись строгой внутренней иерархии. Каждый из них сызмальства знал свое место и предназначение. Посему они не отличались многословием и были не склонны задавать лишние вопросы. Старейшинам виднее, зачем именно пожаловали чужаки, и как именно следует с ними поступить.
   Наконец, отряд вступил во внутренние залы гномьей обители. Надо сказать, они разительно отличались от внешних холлов. Стены и потолки здесь были намного более ровные, и их украшала искусная резьба. К тому же из-за обилия висящих на стенах факелов здесь было светло как днем. Коридоры внутренней цитадели охраняли все те же закованные в сплошную броню гвардейцы с мушкетами и секирами наперевес.
   Глядя на идеально ровные шеренги подгорных воителей, Демон мрачнел все больше и больше. Если старейшины что-то заподозрят, или Эйт решит сыграть не по правилам, им с Китарой придется ох как несладко. Нечего было даже и думать о том, чтобы пытаться выбраться отсюда с боем. Здесь в собственных владениях коротышки могли справиться практически с любым противником.
  -Ждите здесь. - Велел чернобородый, остановившись подле массивных каменных дверей изукрашенных искусными фресками. Вход в Зал Власти охраняло десять отборных поперек себя шире воителей в сплошных серебристых латах. Стражи посторонились, пропуская командира гномьего отряда и тут же вновь сомкнули ряды. Массивные посеребренные мушкеты как бы невзначай были направлены в сторону чужаков.
   Чернобородый появился спустя пару минут. Он так и не соизволил назвать наемникам своего настоящего имени, видимо глубоко переживая убийство собственных сородичей. Тела последних, к слову сказать, гномы забрали с собой чтобы предать их достойному погребению здесь в своих подземных чертогах.
  -Вас ждут. - Коротко кивнул он Эйту. - Всех. - С нажимом уточнил гном.
   Эйт в ответ на это лишь криво усмехнулся и сделал знак остальным следовать за собой. По всей видимости, старейшины желали узнать как можно подробнее о нападении невидимок и посему вопреки обыкновению удостоили аудиенции даже простых воинов, хотя обычно беседовали лишь с командирами.
   Зал Власти полностью оправдывал свое название. Здесь царил легкий полумрак, но все равно можно было достаточно легко разглядеть инкрустированные золотом, серебром и драгоценными камнями стены и массивные колонны. Посреди холла располагалось десять богато украшенных каменных кресел, на которых восседали важные белобородые гномы в тонких дорогих одеяниях. Их охраняло два десятка все тех же серебряных лат с мушкетами неподвижно замерших перед тронами подземных владык.
  -Я приветствую почтенных старейшин Самоцветных гор. - Учтиво поклонился Эйт, прижав руки к груди. Остальные члены отряда незамедлительно сделали то же самое. - Мир вашему дому. Выражаю вам свои наиглубочайшие соболезнования по поводу гибели ваших сородичей. Все произошло очень быстро, и мои парни не сумели их защитить. - Голос блондина несмотря на суть сказанного, звучал абсолютно ровно. - Мы тоже понесли немалые потери. Надеюсь, убийцы получат по заслугам.
  -Да будет так. - Наклонил голову один из старейшин, сухощавый гном преклонных лет с длинной седой бородой. Представители этой расы могли доживать до двухсот или даже трехсот лет, но чувствовалось что несмотря на недюжинную волю и ум светившиеся в глазах старейшины, он подошел почти к самому порогу собственной жизни. - Однако, Хран уже сообщил нам сии печальные вести. С этим всем лучше справятся воины. Поверьте, как бы они не скрывались и сколько бы их не было, убийцы не уйдут от возмездия... Но речь сейчас о другом. Мы говорили с Братством о поставке нашего нового оружия в Орльт.
  -Да. Деньги при нас. Договор в силе. - Кивнул Эйт.
  -Договор должно пересмотреть. - Покачал головой старейшина. - В западном Тиваре ныне бушует война. Вакрасцы перешли границы империи с огромным войском, и посему наше оружие необходимо вам как никогда прежде.
  -Война... - Недоверчиво нахмурился Эйт. - Откуда у вас эти вести?
  -Это неважно. - Нахмурился старейшина. - Мы говорим тебе правду, не в наших правилах лгать союзникам. Но в сложившихся условиях мы хотим в полтора раза больше той цены, которая была оговорена изначально.
  -Вы шутите? - недоверчиво усмехнулся блондин. - Если все и впрямь так, как вы говорите, то некроманты в случае победы не пощадят и вас самих. Вам бы ныне впору сбивать цену и не задирать ее до небес.
  -Наши горы не так-то просто взять штурмом. - Хитро усмехнулся гном. - Даже отродья Некрона обломают о них свои зубы, буде вздумают напасть на нас... А вам как воздух необходимы наши митральезы. Поверь мне, мальчик, это невероятно мощное оружие. Против него некромантам не поможет никакая магия... Мы поступаем так как и должно поступать истинным союзникам. Мы предоставим вам в помощь наших стрелков и за эту услугу требуем совсем незначительной компенсации. А могли бы запросить гораздо больше... - В блеклых выцветших глазах коротышки на миг зажегся алчный огонек. Страсть гномов к золоту давным давно была уже притчей во язытцах во всем Шарроне. Впрочем, старейшина быстро сумел взять себя в руки.
  -Это все очень... неожиданно. - Покачал головой Эйт. - Вы договаривались с магистром об одной цене, и у меня нет полномочий менять условия сделки. Тем паче в связи с вновь открывшимися обстоятельствами...
  -В таком случае митральезы останутся у нас. - Поджал губы старейшина. - У нас нет ни малейшего желания посылать своих сынов на смерть просто так.
  -Вы связаны с Тиваром договором. - Начал потихоньку закипать Эйт. - Если Вакрас и впрямь объявил империи открытую войну, то прислать нам воинов - ваша прямая обязанность! Причем тут наша сделка?
  -Не указывай, что нам делать, человек! - вскочил со своего кресла еще один гном. Этот в отличие от своего товарища был грузен и краснолиц. - Не забывай, ты находишься в наших владениях! Мы и так сильно рискуем, ввязываясь в войну с некромантами. А ты предлагаешь нам делать это еще и без малейшей выгоды для себя! Не слишком ли многого ты хочешь? Почтенный Вур все сказал правильно. Полуторная цена за пулеметы - наша вам большая любезность. А если вас что-то не устраивает, то можете проваливать ко всем безднам и искать себе иных союзников!
  -Не будем горячиться, почтенный Халфлаф. - Примиряюще поднял руки первый старейшина. -Как никак, мы все же союзники. Но ни о каком торге не может идти и речи. Три тысячи имперских золотых, или сделка не состоится.
  -У нас с собой только две. - Нахмурился Эйт. Он прекрасно знал о методах торга коротышек и сейчас, несмотря на их чрезмерную любовь к золоту, доверял их слову, благо гномы действительно, как правило, не имели привычки обманывать собственных союзников и жили по собственному кодексу чести, который хоть и отличался некоторыми... вывертами не вполне понятными привычным людским воззрениям, но в аспектах нарушенных обещаний и лжи был весьма жесток и не допускал зыбких, размытых толкований. - Но если бы вы поверили нам в долг...
  -В сложившихся обстоятельствах мы можем поверить в долг, только получив Слово Братства. - Хитро улыбнулся старейшина.
  -Хорошо... - С усилием выдохнул Эйт. - Слово Братства.
  -Эй, кажется, мне знакомо ее лицо... - Внезапно оживился Халфлаф, указывая на скромно стоявшую в стороне Китару. - А ну... так и есть! Это же моя рабыня, что сбежала от нас пару лет назад, перехитрив стражу! Треклятая девчонка... Как она оказалась у вас?
   -Ты уверен, почтенный? - хладнокровию блондина мог бы позавидовать и хищный зеленый хирр, крупная ядовитая рептилия, что обитала в Запретных горах и могла сутками пребывать в абсолютно неподвижном положении, поджидая свою жертву. - Быть может, она просто похожа...
  -У нее должно быть наше клеймо на правом плече. - Прищурился старейшина, в возбуждении привставая со своего кресла. - Пусть покажет...
   Дальше Демон уже не слушал. Мелькнула стремительная тень, и дородный Халфлаф забился в жестоком стальном захвате могучих рук воителя. "Серебряные латы" даже толком не успели понять, что произошло, и теперь лишь беспомощно переглядывались, не решаясь стрелять по чужаку из своих массивных мушкетов. Слишком велик был риск задеть старейшину.
  -Бросайте свои игрушки, или ему конец. - Холодно отчеканил юноша, недвусмысленно стискивая шею коротышки.
  -Только тронь его, и девчонка умрет. - Револьвер Эйта, который тот не иначе как чудом ухитрился пронести через стражу, хотя вообще-то всех их тщательно обыскали на входе, забрав все даже мало мальски похожее на оружие, был направлен прямо в голову рабыни.
  -Как это понимать?! - побагровел Вур, переводя взгляд с Демона на командира наемников. - Что за игру вы затеяли?!
  -Никаких игр. Он действует по своей воле. - Процедил Эйт, с ненавистью косясь на юношу. - Братство тут не причем.
  -Забыл о нашем договоре? Тебе не получить моей крови, если девушка отойдет гномам. - Хищно усмехнулся Демон.
  -Не слушайте его. - Дернул щекой блондин. - Он просто тянет время.
   Но в этот момент прямо в воздухе возник острый костяной клинок, и Эйт взвыл, тряся покалеченной рукой, выронив револьвер. При этом он случайно спустил курок, и шальная пуля вонзилась в плечо Демону, заставив того ощутимо вздрогнуть.
  -Не стрелять! - рявкнул юноша, сжимая горло Халфлафа. - Или я вырву ему кадык! Китара, Чирр, сюда!
  -Зеркальник! - глаза Вура стали совершенно бешеными. - Ты привел сюда зеркальника! Ты заплатишь за это!
  -Возможно, но сперва я выберусь отсюда. - Усмехнулся парень.
  -Как бы силен ты ни был, тебе не пройти через наши посты! - осклабился старейшина.
  -А и не надо. Я чую в этом зале как минимум три тайных хода.
  -Дирижабли. Пусть дадут нам один из своих дирижаблей! - выкрикнула Китара. - Так мы сможем улететь отсюда.
  -Ты ее слышал. - Кивнул Демон. - Пусть твои умельцы готовят шар к полету и проведут нас к нему как можно более безопасным путем. Иначе я оторву ему голову, а потом перебью всех остальных старейшин. Поверь, потребуется не одна пуля чтобы убить меня. Я сполна успею отомстить...
  -Хорошо... - Через пару минут выдохнул старейшина. - Сейчас все будет. Но какие гарантии, что вы оставите нашего брата в живых?
  -Эту жирную свинью стоило бы прирезать еще в колыбели. - С ненавистью выплюнула Китара. - Но не волнуйся, как только мы окажемся в безопасности, то отпустим его.
  -Так не пойдет. Вы можете бросить его в диких землях у орков или в где-нибудь в Торкуре. - Покачал седой головой Вур. - Там никому не выжить в одиночку.
  -Найдете своего брата в Ковле. - Усмехнулась Китара. - Там есть оплот Братства. Под их защитой он будет в безопасности.
  -Имеет ли смысл извещать их о наших планах. - Нахмурился Демон. - Что помешает им выслать погоню?
  -Ковль - свободный город мастеровых. Они живут по своим законам, и даже Братство вынужденно считаться с этим. - Улыбнулась девушка. - Поверь, там мы будем в безопасности.
  -В таком случае пусть ведут нас. - Кивнул юноша. - Даю слово, если не станете нас преследовать, ваш старейшина останется жив.
  
  
  
  
   Часть вторая. Поход во тьму.
  
  
  
  
   Глава шестнадцатая. Запретные горы.
  
  
  
   Охотник достиг Обра на вторые сутки пути. Город сей представлял собой довольно неоднозначное зрелище. С одной стороны культура здешних варваров пусть и сильно оторвавшихся в своем развитии от своих диких сородичей не шла ни в какое сравнение с цивилизацией Тивара. Но не стоит забывать, что торкурцы были настоящими гигантами вдвое выше и больше обычных людей и посему и строили они сообразно своим размерам.
   Гигантские стены сложенные из исполинских валунов, ибо на степных равнинах Торкура практически не росло деревьев, высотой наверно не уступали даже укреплениям имперской столицы, хотя и были сработаны гораздо более грубо. Жилища аборигенов, также каменные, тоже не отличались особой красотой, но притом были прочными и надежными. Чувствовалось, что здешние жители строили на века.
   Чужеземца верхом на вурне, после того как тот показал им символ Братства в виде серебряного перстня с черной трехзубчатой короной, привратная стража пропустила без лишних вопросов. Здешние великаны внешне практически не отличались от своих диких собратьев, но притом были одеты не в пример лучше и вооружены не каменными, а настоящими железными секирами, пусть и весьма грубой ковки.
   Жилище вождя почти не отличалось от основных строений великанов разве что было немного больше и располагалось в самом центре города. Его охраняло лишь двое стражей все с теми же секирами. Охотник позволил себе слабую улыбку. В случае чего ему не составило бы никакого труда перебить здешних молодчиков, убить вождя и беспрепятственно покинуть город. Впрочем, в сложившейся ситуации императору были необходимые все силы какие только возможно.
  -Ты не из малорослых. - Вождь обрцев уже совсем седой, но все еще могучий старик задумчиво глядел на посланца. Он был одет в простую серую меховую накидку оставляющую открытыми мощные жилистые руки и восседал на массивном каменном кресле. Вождь не носил на виду никаких украшений если не считать грубых боевых железных браслетов охватывавших могучие толстые запястья. Все же во многих отношениях местные обитатели до сих пор еще были похожи на своих диких сородичей и весьма равнодушно относились к драгоценным камням и металлам. - Но ты и не нашего племени. Кто ты?
  -Я не знаю своего происхождения. - Покачал головой Охотник. - Но ты должен был слышать обо мне. Я - Несущий Смерть.
  -Легенды о твоих деяниях ходят по всему миру. - Наклонил голову вождь. - Мое имя Тук, Несущий Смерть. Твоего спрашивать не буду, ибо мудрые говорят, у смерти не бывает имен. Что привело тебя в наши земли?
  -Колдуны Вакраса пошли на Тивар большой войной. - Голос Охотника был абсолютно бесстрастен. - Если ваши союзники потерпят поражение, то некроманты обрушатся и на вас. Это грозные противники, владеющие многими тайными силами. В одиночку вы вряд ли устоите. Нам нужна помощь. Столько воинов, сколько вы могли бы дать.
  -Ты просишь нас выступить против повелителей мертвых. - Задумчиво пожевал губами вождь. - Но наши земли то и дело пробуют на прочность жители равнин. Они считают нас выродками и спят и видят чтобы перебить всех до единого. Пока стены защищают нас, но...
  -Но? - поднял бровь Охотник.
  -Но возникла новая напасть... Пойдем со мной. - Вождь, кряхтя, поднялся со своего кресла и вышел на улицу. Охотнику ничего не оставалось кроме как последовать за ним.
  -Посмотри на это. - Вождь указал на довольно внушительный пролом в стене в противоположной от главных врат части города, который, впрочем, уже активно заделывали местные рабочие. - Он пришел вчера ночью. Похватал первых попавшихся и ушел во тьму. Те, кто видел его, говорили, что это было чудовище втрое больше любого из нас... От наших предков остались сказания о дивах, живущих в Запретных горах неподалеку отсюда. Но на моем веку они никогда еще не выходили на равнины и не нападали на наше селение. Мы потеряли пятерых воинов. А сколько погибнет еще, если эта тварь придет снова...
  -А если избавлю вас от этой напасти. - Прищурился Охотник.
  -Никому из наших воинов не совладать с такой бестией. - Покачал головой старейшина. - Тебе придется выслеживать тварь в одиночку. Но если ты убьешь ее, мы выступим вам на помощь. Весь наш народ будет в долгу перед тобой.
  -В таком случае готовь своих воинов уже сейчас. Я отправляюсь немедля. Постараюсь обернуться за несколько дней. Время ныне дорого.
  
  
   ***
  
  
  
  
   К Запретным горам Охотник добрался уже глубокой ночью. Впору было поблагодарить великанов за предоставленного пуст и против их воли в его распоряжение вурна. Животное отличалось невероятной выносливостью и казалось было способно бежать с довольно приличной скоростью сутками напролет, не делая перерывов на сон и еду.
   Оставив своего необычного скакуна в предгорьях, Несущий Смерть вступил на земли древних. Вообще слухи о Запретных горах ходили по всему Шаррону довольно жутковатые. Вследствие своей неприступности совершенно нетронутые дыханьем нового мира, они стали уникальным заповедником для самых удивительных и зачастую далеко не мирных созданий.
   Ловко карабкаясь по острым обрывистым скалам, Охотник напряжено прощупывал пространство, стараясь уловить ментальный след той твари, что напала на днях на город торкурцев. Надо сказать, его присутствие не прошло незамеченным. Не успел он углубиться в горы и на пару километров, как на него, злобно шипя, кинулся хищный комок крыльев и когтей, грозно щелкая длинным зубастым клювом. Клинок Охотник со свистом взрезал воздух, и бестия судорожно забилась на камнях с отсеченной головой.
   Оттерев от крови клинок, исполин с интересом оглядел тушу твари. Густой ночной мрак нисколько не мешал ему видеть все в мельчайших подробностях. Будучи сам изначально дитем мрака, он чувствовал себя ночью лучше чем когда бы то ни было. Бестия оказалась покрыта густым зеленым чешуйчатым оперением и была довольно крупной, ничуть не уступая в размерах ему самому и явно хищной. Однако в этот раз она выбрала себе добычу не по рангу. За что и поплатилась. Отрубив птериксу его острые загнутые когти росшие на худых голенастых лапах и прихватив их в качестве трофея, колосс спокойно двинулся дальше. Его ждала работа.
   Наконец, через пару часов ему удалось обнаружить слабый след чудовища. Следуя по нему словно гончий пес, исполин набрел на огромную пещеру несмотря на размеры почти невидимую за бесчисленной россыпью скал и гигантских валунов. Осторожно вступив вовнутрь, Охотник едва не оглох от оглушительного богатырского храпа.
   Прямо посреди пещеры, раскинув могучие волосатые лапы, храпела настоящая живая гора сплошь покрытая бурой свалявшейся шерстью. Более всего тварь напоминала обезьяну, мелкое и довольно пакостное создание с южных остров. Среди некоторых чародеев даже бытовало мнение что люди и им подобные пошли именно от этих созданий, однако большинство считало подобные разговоры не более чем забавными байками...
   Вокруг валялись полуобглоданные кости крупных животных. Наметанный глаз Несущего Смерть разглядел меж них и великаньи. Хотя в сравнении с этим колоссом даже могучие торкурцы выглядели самыми настоящими карликами. Охотник усмехнулся. Хорошо что он не пожаловал сюда днем. Драться в такой громадиной в честном бою себе дороже.
   Вынув из-за пояса крупную склянку с вязкой зеленой жидкостью, он тихо двинулся вперед. Подобравшись к полураскрытой пасти дива, он одним махом влил туда все содержимое склянки. Военный трофей полученный от безымянного орочьего шамана не должен был подвести. Яда в нем с лихвой хватило бы чтобы умертвить сотню человек. Див же от него будет спать еще крепче и не сумеет пробудиться до срока.
   Охотник уже хотел было обнажить меч и обезглавить чудовище, но тут на него из темноты неожиданно бросилось нечто весьма крупное и явно настроенное отнюдь не дружественно. Застигнутый врасплох гигант оказался погребен под массивной тушей в полтора раза больше его самого. Судя по светлому рыжему меху и свирепому визгу, он свел знакомство с дивьим потомством явно не желающим чтоб его папашу зарезали как свинью. Грубая звериная морда создания была оскалена от ярости. Огромные выступающие клыки то и дело щелкали в непосредственной близости от бледного лица Безымянного.
   Массивные мохнатые ладони сжали горло Несущего Смерть. Кошмарные глаза Охотника полыхнули, нанеся чудовищу ментальный удар, но оно даже не дрогнуло. По всей видимости магия совершенно не действовала на древних созданий.
   Тварь была невероятно сильна. Лучший воин Братства чувствовал, что еще немного, и ему конец. Бестия просто сломает ему шею. И тогда, призвав на помощь всю свою силу и боевое умение, он, немыслимо извернувшись, сумел разорвать стальной захват дива и сбросить его с себя, нанеся ему сильнейший пинок обеими ногами в грудь.
   Див оправился невероятно быстро, тут же вскочив на ноги и совершив повторный бросок. Однако на этот раз его прямо в воздухе встретил гиблый сполох зачарованной стали. Тварь обиженно заревела, получив глубокую рану в мохнатый живот, и Охотник, развивая успех, одним ударом вогнал меч в голову дива, резко провернув клинок. Бестия рухнула на пол пещеры с развороченным черепом, и Воин Погибели позволил себе немного перевести дух.
   При ближайшем рассмотрении див оказался дивой, и, видимо, совсем еще маленькой, по сути детенышем. Однако сей факт никак не впечатлил Несущего Смерть. В конце концов, это всего лишь неразумная тварь, причем тварь хищная, вон сколько костей гниет по всей пещере. Или ты ее, или она тебя. Третьего не дано. Сей урок жизни был накрепко усвоен им еще в самом раннем детстве.
   Подойдя к продолжавшему все также безмятежно храпеть чудовищу, Охотник одним движением клинка вскрыл ему горло, а затем двумя сильными ударами отделил голову от тела. Подождав, пока див перестанет дергаться, он, не обращая внимания на хлещущий из исполинской туши целый поток едкой остро пахнущей темной крови, отсек бестии указательный палец в качестве доказательства выполненной работы и спокойно двинулся в обратный путь.
   По всей видимости где-то неподалеку должна была обретаться и мамаша дивьего семейства, но это представлялось Охотнику крайне маловероятным. Во-первых, пещера была слишком мала для двух подобных гигантов, а во-вторых, никакого ментального присутствия кого бы то ни было еще в ее окрестностях он не почуял.
  
  
  
  
   Глава семнадцатая. Имперский совет.
  
  
  
   Направляясь в дворец Его Величества императора Тивара, глава Тайной Канцелярии был мрачен и хмур. И, надо сказать, причины для подобного настроения у него имелись. Войдя в западный Тивар, армия Вакраса расползалась по империи подобно саранче. Некроманты уже сломили сопротивление всех мало мальски крупных городов тех мест, и теперь им открывалась прямая дорога на столицу...
   Дворец императора - гигантское сооружение из белого мрамора с золоченым фасадом было, пожалуй, самой монументальной и величественной постройкой во всем Шарроне. По слухам лишь темная цитадель некромантов Вакраса превосходила его размерами. Привычно сдав рослым плечистым гвардейцам в золоченых латах свое оружие и магические амулеты, Эмс Травер вступил в зал совета.
   Огромный тронный зал был полон народу. Сегодня здесь собрались представители всех высших сословий империи. Ярко и крикливо одетые главы торговых кланов соседствовали с суровыми агентами Братства в неброских темных одеждах, величественными магами в длинных балахонах и холеными утонченными аристократами наряженными по последней столичной моде. Мастеровые в том числе и из плеяды гномов также почтили визитом сие собрание. Каждая из Гильдий старалась держаться обособленно, занимая места рядом со своими.
   В самом конце зала располагался огромный золотой трон, на котором восседал суровый седовласый мужчина в пурпурно-золотистом одеянии. На голове мужчины сверкала великолепная тиара сработанная целиком из чистейших алмазов. Этот символ императорской власти служил не только для красоты. Тиара надежно защищала своего владельца от любой вредоносной магии направленной на него.
   Она была сотворена много веков назад древними мастерами давным давно позабытого искусства в те времена, когда маги еще не были бледной тенью самих себя. Также корона позволяла напрямую без чародеев-посредников управлять големами даже человеку напрочь лишенному магического дара, что исключало всякую возможность перехвата контроля над могучими механическими созданиями.
   Перед троном владыки Тивара ощетинились копьями три десятка рослых плечистых гвардейцев в традиционных позолоченных латах. Личная гвардия императора. Единственные, кто до сих пор еще носил полный доспех. А по обеим сторонам в непосредственной близости от трона неподвижно застыли две огромных гротескных человекоподобных фигуры из металла.
   Сверкая блестящими раззолоченными корпусами и огромными клинками торчащими прямо из могучих механических рук, грозные боевые големы недвусмысленно намекали каждому присутствующему, что именно ждет того, кто осмелится не то что покуситься, но и хотя бы косо посмотреть на священную особу императора. К тому же в тайных нишах холла засели меткие стрелки способные мгновенно нашпиговать свинцом любого возможного агрессора задолго до того, как тот сумеет что-либо предпринять.
   Приблизившись к трону на двадцать шагов, Эмс Травер, как было положено по регламенту, низко поклонился повелителю Тивара. Тот милостиво кивнул, отвечая на приветствие своего первого слуги, и глава тайной службы скромно занял одно из многочисленных кресел, располагавшихся вдоль стен тронного зала, присоединившись к своим людям.
  -Итак, все в сборе. Начинаем совет. - Сильным зычным голосом произнес император. Веспас Третий правил уже довольно давно, но хотя и был человеком весьма и весьма преклонных лет, до сих пор не желал отходить от дел и уступать трон собственному сыну. - Все мы знаем об угрозе, которая нависла ныне над нашими землями. Враг почти у самого нашего порога. Мы не сидели сложа руки и подготовили армию способную достойно встретить тварей Вакраса и сполна воздать им за все. Однако относительно того, какой именно тактики нам следует придерживаться, мнения расходятся. Кто-то считает, что должно выступить навстречу некромантам и разбить их в открытом бою. Иные полагают, что лучше встретить их здесь в окрестностях столицы. Желаю выслушать ваши соображения на сей счет.
  -Повелитель. - Взял слово Эгир Оррис, также согласно своему положению приглашенный на совет. - При всем уважении, некроманты ныне бесчинствуют на ваших землях, чиня грабеж и произвол. Империя уже понесла от всего этого немалые убытки и понесет еще, если мы и дальше будем выжидать.
  -Вступать в открытое столкновение сейчас нецелесообразно. - Покачал головой Травер. - Их вторжение, стоит признать, застало нас врасплох. Вся западная армия разгромлена. Нужно подождать подкреплений с востока и разыграть нашу партию до верного. У нас слишком мало боевых големов здесь в столице, а без них будет очень непросто противостоять гомункулам. К тому же уже высланы гонцы к альвам и торкурским великанам. Они тоже наверняка не откажут нам в помощи. Совместными усилиями мы наверняка разобьем противника и вышвырнем его с наших земель. Рисковать ни к чему.
  -То есть ты предлагаешь спокойно наблюдать за тем, как они разоряют наши земли? - ядовито бросил Оррис.
  -Я понимаю возмущение почтенного Эгира. - Усмехнулся Травер. - Но при всем моем уважении к нему недопустимо ставить личные интересы превыше блага империи.
   В зале раздались сдержанные смешки. Всем было превосходно известно о том, что основные лены семьи Оррисов располагались на западе. Так что при таких реалиях немудрено, что аристократ жаждал как можно более скорой развязки и освобождения собственных земель от иноземных захватчиков.
   Эгир Оррис заметно побагровел после реплики главы Братства, но сдержал резкий ответ. Эмс Травер был одним из тех немногих людей, ссориться с кем он не пожелал бы ни при каких обстоятельствах.
  -В словах достопочтенного Травера есть здравое зерно, но наше дальнейшее бездействие может обернуться непоправимым ущербом для империи. - Томным вкрадчивым голосом произнес разодетый в тонкие разноцветные шелка красивый, немного женственный юноша с длинными темными волосами и смазливым холеным лицом. - Войска Вакраса разоряют наши земли, вырезая все живое и увеличивая тем самым собственную армию, и когда дело дойдет до генерального сражения, весь запад скорее всего превратится в безжизненную пустыню. Даже если мы разобьем некромантов и сотрем их государство с лица земли, после будет крайне непросто сохранить существующий порядок.
  -Это приемлемая цена. - Нахмурился Травер. - Если мы уничтожим Вакрас, у нас не останется сколь-нибудь значимых внешних врагов.
  -У Тивара хватает врагов и без некромантов. - Ядовито отпарировал юноша. Несмотря на свои молодые годы, Веллеор Оэр был крайне решительным, умным и целеустремленным человеком и возглавлял крупный торговый клан, который владел на западе серебряными рудниками, составлявшими основу его могущества и процветания. И разумеется меньше всего молодой негоциант желал, чтобы они достались вакрасцам, которые презирали торговлю как таковую, предпочитая брать силой все что им было нужно. - Орки, великаны, их не назовешь мирными соседями. Да и альвы отнюдь не столь безобидны сколь кажутся на первый взгляд. Это сейчас они наши союзники, но если мы вдруг ослабнем... то кто знает...
  -Кто еще хочет высказаться. - Голос императора был абсолютно ровен и бесстрастен.
  -Я думаю, почтенный Эмс Травер прав. - Произнес седовласый мужчина с короткой аккуратной бородкой в расшитом серебром голубом бархатном камзоле. - Хоть ранее меж нами и были разногласия, глупо ныне отрицать очевидное. Врага должно встречать во всеоружии. Некрон и его братия - не те, с кем можно играть в поддавки. Потеря западных земель это весьма неприятно, кто бы спорил, но в случае победы, я убежден, мы сумеем достаточно быстро вернуть их и заселить вилланами с иных наших территорий. Посему нужно собрать все наши силы в единый кулак и лишь затем нанести удар. Гильдия чародеев за оборону столицы.
   Едва архимаг Вейор произнес эти слова, как со всех сторон зазвучали громкие возмущенные голоса, изо всех сил стараясь перекричать один другого. У плана Травера нашлось много сторонников, но немало было и тех, кто в сложившихся обстоятельствах предпочел бы иную стратегию.
  -Тишина! - прогремел властный голос Веспаса Третьего, моментально заставив спорщиков угомониться. Крутой нрав своего императора среди знати Тивара был известен слишком хорошо, чтобы теперь они не подчинились его приказу. - Братство, чародеи, знать и торговцы сказали свое слово. Что скажут мастера?
  -Владыка. - Подал голос седой оружейник в простой, но добротной одежде со знаком оружейной гильдии в виде перекрещенных кинжала и мушкета на красном фоне. Этот знак был отличительной особенностью всех без исключения мастеров империи, хотя и среди них встречались свои обособленные преимущественно семейные кланы, которые обладали собственными гербами. Но тем не менее и они состояли в общей Гильдии и по крайней мере формально подчинялись ее выборным старейшинам. Лишь гномы были на особом положении и до сих пор сохраняли суверенитет. Их официальным гербом были скрещенные молот с бомбардой на коричневом фоне. - В словах всех выступивших на совете есть свои резоны, но гильдия мастеров-оружейников в этот раз поддержит Братство. Риск ни к чему. Лучше разыграть все до верного.
  -Самоцветные горы присоединяются к словам почтенного мастера. - Зычным басом погудел могучий низенький бородач с массивной золотой цепью на мощной бычьей шее. Среди коротышек тоже существовали многочисленные кланы не всегда мирно уживавшиеся друг с другом. Но в условиях военного времени подгорный народ тут же прекращал все распри и склоки, словно по волшебству превращаясь в единый цельный монолит. - Рисковать действительно ни к чему.
  -Хорошо. - Сильный уверенный голос императора ножом прорезал зарождающийся гомон, и в зале воцарилась мертвая тишина. - Мы услышали достаточно, и решение было принято мной. Я, верховный владыка великой империи Тивар, повелеваю встретить врага здесь под стенами Орльта. Объявляется всеобщая мобилизация. Каждый мужчина проживающий в империи и способный держать оружие в руках обязан вступить в армию для отражения угрозы Вакраса. Неповиновение приказу будет караться военным трибуналом смертью. На время войны верховным главнокомандующим будет назначен глава Тайной Канцелярии Эмс Травер. Неповиновение его приказам будет приравниваться к государственной измене и также будет караться смертью. Совет окончен! Все могут быть свободны.
  
  
  
   Глава восемнадцатая. Воин Зимы.
  
  
  
  -Я вижу, урок был для тебя достаточно нагляден. - Верховный наставник придирчиво оглядел стройную мускулистую фигуру юноши. Несмотря на не так давно полученные жестокие побои и ночь проведенную в холодной земляной яме он выглядел вполне свежим и отдохнувшим.- Впредь знай, поражение неприемлемо. В реальном бою ты был бы уже мертв. Я знаю, сейчас ты ненавидишь меня, но однажды эта наука спасет тебе жизнь... Твоя сила растет день ото дня. Пришло время столкнуть тебя с равным соперником.
   Железная решетка скрывающая вход в подземную арену медленно поднялась, и изумленный юноша увидел перед собой собственное отражение. Только отчего-то у него были белые волосы и кроваво-красные глаза напрочь лишенные зрачков. Двойник не спешил атаковать. По всей видимости он не меньше самого юноши был удивлен и ошарашен их внешним сходством. Однако заминка длилась недолго. Прозвучал повелительный окрик верховного наставника, и молодые воины начали схватку.
   Кулаки и ноги мелькали с невероятной скоростью, сталкиваясь друг с другом, но ни один из бойцов не мог взять верх. Силы были равны. Юноша вглядывался в глаза своего противника, стараясь увидеть в них страх, но видел лишь отражение собственных эмоций и... ощущение некоего глубинного родства. Это доселе неведомое, но приятное, теплое чувство внезапно заполнило все его существо, и парень сам не заметил как пропустил удар...
  -Что ж, сегодня ты справился лучше. - Верховный наставник одобрительно кивнул тяжело дышащему альбиносу. Его соперник лежал на земле без сознания. Его лицо было сплошь залито кровью. - Отныне ты будешь называться Первый, а твой соперник станет Вторым. Но помни, как только ты потерпишь поражение, твое новое имя перейдет к нему...
  
  
  
   ***
  
  
  
  -Не нравятся мне эти чужаки... - Альв-дозорный с ног до головы закутанный в длинный темно-зеленый плащ превосходно скрывающий его от посторонних глаз среди густой древесной листвы недовольно скривился, поправив лук за спиной.
  -Почему, Лаис? - недоуменно улыбнулся его товарищ. Он был чуть ниже ростом своего приятеля, но похожей комплекции, что, впрочем, было отнюдь не удивительно, благо альвы все как один были стройными и худощавыми. - Мне они показались вполне дружелюбными.
  -Слухи нехорошие ходят... - Нехотя проворчал Лаис. Он был гораздо старше своего напарника и знал многое из того, что обычно стараются держать втайне ото всех. - Будто бы чужаки за Семенем пожаловали. Если это так, то они уйдут отсюда ни с чем. Я б на месте Старейших точно послал бы их на все четыре стороны.
  -А даже если и так, то нам то что с того? - пожал плечами молодой. - Уйдут, нам же легче.
  -Не скажи, у нас ныне с людьми союз, а если у них с Семенем не срастется, чародеи могут отвернуться от нас. А они для Ванта сейчас первые союзники, смекаешь?
  -Не совсем... - Честно признался молодой.
  -Братство сейчас в большой силе, и император людей им благоволит. А Тайная Канцелярия не шибко жалует наш народ... Мы сильны здесь в своих лесах, но я бы никому не пожелал ссоры с Тиваром... Тихо. Ты слышал?
  -Что? - недоуменно нахмурился молодой.
  -Кажись, шорох какой-то, но... - Договорить ему не дали. Из ночной темноты внезапно возникла гигантская фигура и одним ударом чудовищного серповидно клинка обезглавила зеленовласого Лаиса. Его товарищ только и смог что беспомощно разинуть рот, тщетно пытаясь выдавить из себя хоть малейший звук. Серп исполина пронзил его насквозь, пробив сердце.
   Брезгливо отбросив от себя мертвое тело, гигант быстро зашагал к Прадубу, который и охраняли незадачливые дозорные. Однако это оказался лишь аванпост. Внутри исполинского дупла обнаружилось полтора десятка воинов куда более серьезного ранга. Просторная пещера внутри Прадрева была озарена чистым оранжевым светом исходившим от огромного янтарного желудя величиной в кулак взрослого мужчины намертво вросшего в одну из стен дуба, отчего там было светло как днем.
   Защелкали луки лесных воителей, и разом с десяток стрел устремилось в сторону врага. Однако острые тисовые стрелы лишь бессильно разбились о темные доспехи колосса. Альвы угрожающе подняли копья, занимая оборону. Трое друидов за спинами воинов спешно готовили заклинание. Гигант яростно оскалился, обнажив белоснежные острые зубы, и поднял огромный пятиствольный обрез. Загремели выстрелы. Один из магов тут же опрокинулся навзничь с развороченной грудиной, но остальные успели создать вокруг себя колдовское изумрудно-зеленое мерцание отразившее пули.
   Исчерпав патроны, колосс двинулся вперед, угрожающе подняв чудовищный серп. Его длинные волосы были белее снега, а глаза полыхали алым холодным пламенем. Альвы стражи бросились наперерез. Быстрые умелые удары коротких копий, владению которыми каждый вантийский воин посвящал всю свою жизнь, сыпались со всех сторон, но они не могли пробить несокрушимый доспех мистического воителя. Серп исполина мелькал в ответ темной молнией, легко рассекая бездоспешные тела вантийцев. В считанные секунды он положил десятерых, когда, наконец, друиды нанесли ответный удар.
   Из бугристых испещренных глубокими трещинами стен древесной пещеры начали стремительно вырастать толстые белесые корни, которые тотчас же устремились к исполину. Тот яростно заскрежетал зубами, рубя серпом направо и налево, однако все новые и новые бесчисленные отростки спешили на помощь своим собратьям. Казалось, победа была близка, но тут кошмарные глаза гиганта ярко полыхнули, и оба друида зашатались, теряя контроль над собственным чародейством. В их сердцах стремительно разливался смертельный холод. Чаша весов вновь заколебалась.
  
  
  
   ***
  
  
  
  -Ты слышал? - Тиара Мэйр обеспокоено смотрела на Тамина Суона, который в напряжении стискивал эфес меча, вслушиваясь во все нарастающие на улице крики. В гостевом доме, а точнее гостевом древе их поселили всех вместе, благо оно было достаточно просторным и комфортабельным для чтобы все путники могли там свободно расположиться.
  -Там идет бой. - Мрачно нахмурился наемник.
  -Нужно вмешаться! - глаза Алиса возбужденно горели. - Там мои сородичи!
  -Не думаю, что это хорошая идея. - Покачал головой военный. - Наша задача состоит в том чтобы выполнить миссию мессира архимага, а не рисковать понапрасну.
  -Нет, это не дело. - Покачала головой чародейка. - Альвы встретили нас как друзей. И мы должны отплатить им добром за добро. Если хочешь, можешь оставаться. - Осадила девушка уже открывшего было рот для возражений Суона и решительным шагом вышла на улицу. После этого ее спутникам ничего не оставалось кроме как последовать за ней.
   Снаружи царила паника. Альвы, сломя голову бежали к Прадубу, на ходу поправляя висящие на перевязи длинные колчаны со стрелами.
  -Туда! - крикнула чародейка, указывая в сторону величественного лесного патриарха.
   Внутри древесной пещеры шел ожесточенный бой. Двое друидов и все прочие вантийцы до последнего охранявшие собственную святыню лежали мертвыми, а заветное янтарное Семя было безжалостно вырвано из своей исконной обители и перекочевало в сумку на поясе титана. Тот ни на секунду не прекращал сражаться, хладнокровно и умело отбиваясь от атак вантийских воинов. Гигант пробивал себе дорогу наружу.
   Наконец, ему это удалось, и альбинос оказался на открытом пространстве, оставив позади себя целую груду мертвых истекающих кровью тел. В гиганта вновь полетели стрелы. Наученные горьким опытом альвы старались целиться в голову исполина, видя несокрушимость его доспехов, но тот обладал невероятной реакцией, каждый раз ухитряясь уйти от выстрела.
  -Задержите его! - скомандовала Тиара, бросившись вперед. Несмотря на ночной мрак она своим колдовским зрением прекрасно различила бегущих в сторону колосса многочисленных воинов ведомых альвийскими старейшинами. А, значит, нужно было постараться как можно дольше задержать чудовищного воителя и попытаться выиграть время.
   Колдовские перстни на руках девушки ярко полыхнули, высвобождая сокрытую в них магию, и исполина тотчас же окружил полупрозрачный непроницаемый кокон энергии. Тот яростно зарычал и, выхватив из складок длинного темного плаща небольшой кожаный сверток, щедро сыпанул перед собой зыбким веером блестящей металлической пыльцы.
   Чародейский кокон ослепительно вспыхнул и исчез, соприкоснувшись с концентрированной кобальтовой пылью, однако девушка не растерялась и сразу же атаковала титана собственной ментальной силой, не давая ему опомниться. Колосс пошатнулся, а затем его красные глаза в упор уставились на волшебницу. Тиара как-то нехорошо всхлипнула и медленно завалилась на бок. Противостоять альбиносу в чистой силе оказалось для нее непомерным испытанием.
   Наперерез гиганту рванулся Тамин Суон. Полуторный клинок воина востока столкнулся с серпом титана, и не сдержавший чудовищного удара наемник рухнул на землю с рассеченным боком. Кинувшийся было на подмогу Алис получил от исполина сильнейшую оплеуху и теперь лежал неподалеку от раненого военного, медленно приходя в себя.
   А тем временем колосс вынул из складок своего необъятного плаща несколько небольших круглых черных шариков и швырнул их под ноги спешащим в его сторону альвам. Раздались громкие взрывы, и пространство вокруг в одночасье заволокло густым черным дымом.
   Вантийцы судорожно закашлялись, мгновенно потеряв ориентацию. Едкий дым неведомой природы немилосердно жег глаза и гортань, напрочь отнимая у могучих лесных воинов способность нормально сражаться. Исполин же меж тем спокойно подхватил протянувшийся прямо с неба толстенный канат, и военный цеппелин с искусно намалеванным на парусиновом полотнище знаком "костяной длани" Вакраса начал стремительно набирать высоту, летя прочь на северо-запад, и через некоторое время пропал из виду.
  
  
  
   Глава девятнадцатая. Город оружейников.
  
  
  
  
  -Мы летим... - Демон напряженно вглядывался в стремительно удалявшиеся гномьи и человеческие лица, не забывая, впрочем, держать руки в непосредственной близости от горла Халфлафа. Коротышка судорожно возился с рычагами управления, со страхом косясь на обманчиво хрупкие ладони юноши. Непосредственно перед самым отлетом тот на его глазах играючи раскрошил в кулаке кусок гранита, недвусмысленно тем самым намекнув старейшине, что ждет того в случае неповиновения.
   Им повезло. Открытая пещера расположенная высоко в горах, где и находились гномьи цеппелины, имела прямой тайный ход соединявший ее непосредственно с Залом Старейшин. Видимо этот ход был отрыт на случай всяческих непредвиденных обстоятельств чтобы быстро и без лишнего шума эвакуировать Совет правящих, буде возникнет такая надобность. Однако судьба распорядилась иначе, и теперь беглецам осталось лишь поблагодарить неведомых строителей вырывших подземный проход, за то что те, сами того не ведая, спасли им жизнь.
  -Ты раньше летал на таких штуках? - глаза Китары возбужденно горели. Девушка явно наслаждалась полетом.
  -Не знаю... - С сомнением протянул парень. - Но они смутно мне знакомы...
  -Грязная свинья! - рабыня неожиданно подскочила к гному и изо всех сил пнула его в пах. Тот рухнул на деревянный пол гондолы, корчась от боли. - Гнусное животное! - девушка остервенело продолжала наносить удары уже по лежащему телу. Лицо Китары исказилось от ярости. Похоже она совершено потеряла над собой контроль.
  -Хватит, ты убьешь его. - Демон схватил девушку в охапку и оттащил от тихо поскуливающего старейшины. - Он нам нужен.
  -Тварь!... Помнишь, что ты делал со мной!!!...
  -Успокойся, все позади... - Юноша осторожно погладил девушку по волосам. - Мы в безопасности...
  -Да это так. - Кивнул Чирр. На цеппелине он принял видимый облик и теперь тоже крайне недружелюбно поглядывал в сторону изрядно побитого гнома. Его сломанная конечность уже была как новая. По всей видимости в способности к самоисцелению зеркальник ничуть не уступал своему новообретенному союзнику. - Я исполнил договор. Пусть опустит волшебный шар на землю. Мне нужно к своему племени... Жаль, что эту земляную крысу нельзя прикончить...
  -Договор исполнен. - Кивком подтвердил Демон. - Ты свободен... Поднимайся и снизь эту штуковину, чтобы наш друг мог сойти. - Юноша рывком заставил встать еще не до конца пришедшего в себя после экзекуции гнома и толкнул к рычагам. - Живо!
   Халфлаф трясущимися руками не мешкая принялся исполнять повеление жуткого пришельца, тихонько подвывая от страха, и когда дирижабль оказался достаточно низко, Чирр одним гибким прыжком покинул его.
  -Прощай, неведомый. - Прошипел он Демону. - Мой народ не забудет тебя. - И тут же заискрил весь хрустальным многоцветьем, мгновенно исчезнув из вида.
  -Как красиво... - Заворожено прошептала девушка, глядя на тонкую растворяющуюся прямо в воздухе сияющую фигуру древнего существа.
  -Наверное, за это их и прозвали зеркальниками. - Усмехнулся юноша. - Ты до сих пор считаешь, что нам стоит лететь в Ковль? Подумай, в нашем распоряжении весь мир...
  -Да. - Упрямо мотнула головой рабыня. - В иных землях чужаков не слишком-то жалуют. В городе мастеров мы будем в наибольшей безопасности.
  
  
   ***
  
  
  
  
  
  -Что ж, по крайней мере, ворота выглядят внушительно. - Уважительно хмыкнул Демон, глядя на двойные обитые железом массивные дубовые врата по дневному времени распахнутые настежь. На входе хватало самого разномастного люда, но для торгового города это было вполне себе в порядке вещей. - Хотя в Орльте укрепления будут посерьезнее...
   Как только дирижабль подлетел к окрестностям Ковля, юноша заставил гнома посадить шар в густой осиновой роще неподалеку, и дальше путники пошли уже пешком.
  -Основная сила этого города отнюдь не в каменных стенах. - Покачала головой девушка.
  -А в чем? - поднял бровь Демон.
  -Скоро сам увидишь. - Загадочно усмехнулась Китара.
   На входе в город стояло пара десятков стражей одетых в темные куртки со знаком гильдии мастеров и вооруженных длинноствольными мушкетами.
  -Кто такие? Откуда? - сурово отчеканил один из них, глядя на путников, когда, наконец, подошла их очередь.
  -С Самоцветных гор. - Быстро ответила девушка, прежде чем Демон успел открыть рот. - Были там рабами. Этот наш пленник. - Китара кивнула на невольно втянувшего голову в плечи Халфлафа. - А в роще неподалеку найдете превосходный цеппелин, который мы, конечно, подарим городу в обмен на защиту и убежище.
  -Об этом поговорите со старшим. - Нахмурился воин. - Идите за мной.
   Стражник привел их небольшую каменную караулку расположенную неподалеку от городских врат. Воздух внутри казармы был насквозь пропитан густым табачным дымом. За массивным деревянным столом сидело пятеро воинов одетых в куртки с все тем же знаком мушкета и кинжала на красном фоне. Юноша припомнил, что именно эти знаки, правда совсем мелкие в отличие от основного фамильного герба были и на шевронах у недоброй памяти "братьев Весс", что едва не отправили их к праотцам по дороге к Самоцветным горам.
  -Занятная история... - Неопределенно хмыкнул крепкий седоусый десятник, выслушав горячий и немного сбивчивый рассказ девушки. Хотя на самом деле все это было не более чем искусной игрой. Благо рассказала рабыня ему ровно то, что посчитала нужным, утаив существенную часть произошедшего с ними. Демон же предпочел пока хранить молчание, прекрасно понимая, что Китара разбирается в здешних делах куда лучше его самого. - Я доложу о вас в Совет Мастеров. Если они посчитают, что вы можете остаться - вам повезло. Если же нет, то... Ты пойдешь со мной - повернулся он к гному. - Остальные ждите здесь. Мои парни пока постерегут вас. Рыпаться не советую. Мы тут свой хлеб не зря едим...
  
  
   ***
  
  
  
   Вернулся десятник примерно через час в сопровождении двух десятков отборных воинов в черных кожаных куртках все с тем же знаком Гильдии Мастеров. Эти права в отличие от привратной стражи имели на вооружении еще и револьверы и были гораздо лучше экипированы. Вместе с ними находился еще один низкорослый совсем седой старик, который несмотря на возраст и крайне субтильную комплекцию обладал уверенными движениями и живым умными глазами.
  -Собирайтесь. - Велел старший отряда, довольно молодой подтянутый воин с густыми черными усами. - Покажете, где вы спрятали цеппелин...
   Дирижабль обнаружился именно там, где его и оставили путники.
  -Действительно хорош! - глаза сопровождавшего отряд старичка возбуждено заблестели. Он деловито залез в гондолу и тут же принялся химичить с рычагами и внутренними приборами.
  -Ну, что там? - нахмурился командир.
  -Вроде все в порядке. - Радостно осклабился старый механик. - Могу оттранспортировать его в город хоть сейчас.
  -Так не мешкай. - Хмыкнул черноусый. - Повезло вам. - Повернулся он к беглецам. - Тот гном про вас много чего наговорил особенно про тебя, парень... Однако же по всему выходит, что вы крепко насолили коротышкам, а их враги - наши друзья... Пока еще Мастера не решили вашу судьбу, но за такой дар... Пока побудете у нас под присмотром, а после... А после поглядим, чем именно вы можете быть полезны городу... И ищеек Братства тоже не бойтесь. Ковль - свободный город. Здесь они не имеют никакой власти.
  
  
   ***
  
  
  
  
   Китара оказалась права. Ковль существенно отличался от обычных городов империи. Едва войдя в его пределы, юноша с удивлением увидел огромного железного болвана преспокойно вышагивающего прямо посреди довольно оживленной улицы. Люди же равнодушно проходили мимо стального чудовища, не обращая на него ровным счетом никакого внимания. Пропорции тела сего механического чуда были довольно грубыми и угловатыми, но даже несмотря на это железный гомункул выглядел очень грозно и внушительно.
  -Големы. - Усмехнулась рабыня. - То, на чем держится независимость и благополучие здешних жителей. В прочих городах не исключая и столицу их запрещено держать в активном состоянии во избежание всяческих... недоразумений. Здесь же иные законы.
  -Это так. - Усмехнулся черноусый командир отряда. - Но мои парни тоже знают с какого конца браться за мушкет. Чародеи и Братство не слишком-то жалуют наших механических друзей, опасаясь их мощи. Но здесь не их вотчина. Даже император вынужден считаться с Мастерами. Мы не слуги Тивара, у нас с ним скорее союз. В Ковле также нет места рабству и работорговле. Это свободный город, но законы его суровы...
   В том что здешние заправилы - парни весьма и весьма крутые, путники и впрямь убедились довольно скоро. На одной из улиц трое изрядно подвыпивших наемников тоже явно из новичков еще незнакомых со здешними порядками пристали к пожилому ремесленнику и, повалив на землю, начали со смехом избивать несчастного.
   Один из проходивших мимо големов, кои кстати встречались в городе не так уж и редко, тут же весьма резво несмотря на внешнюю неуклюжесть огромными скачками кинулся к бандитам, громыхая железом. Наемники совершили большую ошибку. Вместо того чтобы прекратить издевательство или на худой конец попытаться скрыться они выхватили пистолеты и начали отчаянно палить в колосса, свирепо бранясь.
   Однако пули лишь бессильно отскочили от стального корпуса стража города, и тот на полном ходу обрушил свои гигантские железные кулаки на головы двух бандитов, превратив их в кровавое месиво, а затем обхватил огромной ладонью шею последнего наемника и как котенку свернул ему шею.
   Покончив с головорезами, голем тут же утратил боевую подвижность и, неуклюже топая, направился прочь. Избитому мужчине тем временем помогли подняться многочисленные уличные зеваки с интересом наблюдавшие за происходящим. Мужчине крепко досталось, но в итоге он все же сумел самостоятельно встать на ноги и побрел, ковыляя, восвояси.
  -Големы поддерживают порядок. - Хмуро усмехнулся черноусый, глядя на то, что осталось от наемников. - С такими стражами не забалуешь...
  -Они разумны? - прищурился Демон.
  -В каком-то смысле. - Пожал плечами командир стражи. - Можно сказать, что они разумны ровно настолько, насколько им позволяют наши чародеи-механики. Лучше объяснить не смогу. Моя задача охранять город, а не вести умные беседы с чужаками вроде вас. Кстати наши чародеи - отличные ребята, куда лучше столичных снобов из Академии. Братство и Гильдия магов не терпят конкурентов, поэтому те, кто не желает играть по их правилам, идут к нам... Так что сами думайте, чью сторону выбрать. Наша жизнь нелегка, но зато мы свободны... насколько вообще можно быть свободным в этом мире...- Страж невесело усмехнулся. - Поживете пока здесь. Деньги же у вас есть? - он указал на довольно скромный, но вполне приличный трактир, на вывеске которого был изображен здоровенный свиной окорок, аппетитно поблескивающий жирным лоснящимся боком. - Приставлю к вам с пяток бойцов, пока Совет не решит вашу судьбу. До сего времени за порог трактира ни ногой. А не то... - Он вновь выразительно покосился в сторону изуродованных механическим болваном тел наемников. - В общем, вы меня поняли.
  
  
   ***
  
  
  
  
  -Неужели все позади... - Китара расслабленно откинулась на ложе. Комната, которую им выделил хозяин постоялого двора, не отличалась особой роскошью, но путникам большего было и не надо, хотя с деньгами у них все было более чем в порядке. (У Демона сохранились сбережения выданные Братством, плюс он не постеснялся беспардонно обчистить гномьего старейшину, изъяв у него все мало мальски ценное. Преимущественно золотые монеты и драгоценные перстни).
  -Ты так много знаешь об этом городе. - Улыбнулся юноша. - Бывала здесь раньше?
  -Довелось однажды. - Кивнула рабыня. - Мои хозяева возили меня почти по всей империи. И везде у меня не было отбоя от клиентов... - Девушка закусила губу. - Но я никогда не была с мужчиной по собственной воле... Ни разу... А ты... - Китара тихонько приблизилась к юноше, осторожно положив ему руки на плечи. - Ты спас меня, ничего не требуя взамен... Демон...
  -Гаудэ. Мое имя Гаудэ. Не Демон...
  -Ты не сказал об этом Братству...
  -Я и так слишком много им сказал.
  -Больше ничего не говори... - Мягкие губы девушки накрыли губы вновь обретшего собственное имя. - Не надо... Я все сделаю сама...
  
  
  
  
   Глава двадцатая. Вторжение орды.
  
  
  
  
  -Как это понимать? Почему нас держат под конвоем? - Тамин Суон гневно без капли почтения глядел на Верховного Друида. После всего произошедшего путников заперли в гостевом доме и приставили к ним с десяток воинов охраны, не забыв однако оказать всю необходимую помощь раненому военному, а затем под усиленным конвоем доставили пред очи Старейших.
  -Враг похитил Сердце Прадуба. Именно оно рождает Семя и дает силу всему нашему лесу. Мой народ в глубокой скорби и ярости. - Изумрудные глаза главы Совета гневно полыхнули. В его голосе не осталось и следа от былого дружелюбия и гостеприимства. - Тот, кто это сделал, был явно с Вакраса. Равно как и те, кто помог ему скрыться. Однако наши воины обнаружили разбитый цепеллин неподалеку отсюда. И он явно принадлежит Империи. Что он здесь делал?
  -Ты наверняка ошибся, почтенный. - Нахмурился Тамин Суон, украдкой морщась от боли в рассеченном боку. Альвийские целители довольно быстро поставили его на ноги, но рана все еще то и дело беспокоила его. - Имперскому воздушному флоту тут нечего делать. Или вы обнаружили на нем герб Тивара?
  -Не играй словами, человек. Нам превосходно известно, как хорошо вы умете скрывать и путать следы, когда вам это нужно. Но наши Мудрые видят гораздо глубже тех, кого вы обычно привыкли обманывать. Вы пришли в наши владения с сомнительной просьбой, а теперь мы обнаружили имперских ищеек непонятно что здесь вынюхивающих. - Холодно процедил рослый высокий воин явно не последнего ранжира стоявший неподалеку от престолов Старейших. - С чего нам верить тебе?
  -Альвир говорит верно. - Голос Верховного Друида не смягчился ни на йоту. - Вы храбро сражались против того демона, и мы благодарны вам за это. Однако мое чутье подсказывает мне, что здесь не все так просто... Мне не нравится твой телохранитель, чародейка. Ему придется пройти через Слияние Разумов.
  -Это слишком опасно! - вскинулась Тира Мэйр. - Он может потерять рассудок! Тамин защищал вашу святыню до последнего и едва не погиб! Отчего вы сами не остановили чудовище, коли так сильны!
  -Враг оказался слишком могуч. - Опустил голову Старейший. - К тому же у него были сильные негаторы магии... Кобальт или нечто более могущественное... ты и сама должна была почуять. Они сумели заблокировать мощь Сердца, и мы не смогли воспользоваться его силой.
  -В этом нет нашей вины! За что же наказывать воина, который бился с вами плечом к плечу и ни в чем не нарушил ваших законов?
  -Я уже много лет живу на этом свете. - Нахмурился друид. - И я привык доверять тому внутреннему голосу, что порой просыпается во мне. И сейчас он говорит, что с вашим спутником не все так просто... Не нужно лишних слов. Решение уже принято. Обряд будет проведен. Мы постараемся сделать все, чтобы твой друг не пострадал.
  -А если вы ошибаетесь? Если он не предатель? - вмешался в беседу Алис.
  -В таком случае мы принесем Империи свои наиглубочайшие извинения. - Отрезал Старейший. - Сейчас вашего друга отведут в пещеру Прадуба. Несмотря на то что Сердце теперь у врага, в ней еще осталось немало нашей исконной изначальной магии. Надеюсь, она поможет нам дознаться до истины.
  
  
  
   ***
  
  
  
  
   Углук Кровавый Клык яростно потрясал тяжелой обоюдоострой секирой, глядя на колышущее зеленое море таких же могучих свирепо скалящих клыки здоровяков. В его душе царил дикий пьянящий восторг. Никогда ранее на его памяти Орда не собирала столько воинов. От бесчисленных шатров расставленных по окрестностям с грубо намалеванными на звериных шкурах тотемами кланов не было видно земли. Пятьдесят тысяч грозных воинов равнин собралось ныне чтобы как следует пощупать подбрюшье необъятной Империи розовокожих.
   И он, Углук, ее верховный вождь. Вся эта сила ныне подчиняется ему... Потому что именно его клан доставил вести о том, что Тивар и Вакрас сошлись в жестоком противоборстве, а, значит, восточные земли Империи остались практически без защиты. Ведь все силы ныне были нужны людям на западе... Почти все кланы прислали своих бойцов. Едва ли не каждый второй воин народа орков участвовал в этом походе. А, значит, они не могут не победить.
   Углук поднял тяжелый олений рог до краев наполненный темной пенной брагой и залпом осушил его до дна. Воины поддержали его деяние восторженным ревом и нестройной гурьбой бросились к массивным бочонкам эля, спеша повторить подвиг своего вождя. Сегодня орки праздновали предстоящую победу и молили духов даровать им удачу в грядущих сражениях. А завтра... а завтра их ждали земли розовокожих.
  
  
   ***
  
  
  
  
  
  
   Вечером того же дня Тамина Суона едва живого после ритуала доставили обратно в гостевой дом, после чего Тиару Мэйр снова отвели к Старейшим, приказав остальным ждать на месте.
  -Наши догадки подтвердились. - Суровое словно вырезанное из дерева лицо Верховного Друида было мрачнее тучи. - Твой друг оказался предателем. Мы проникли в его разум. Архимаг Вейор лично отдал ему приказ похитить Сердце, и тот цеппелин уничтоженный некромантами должен был помочь ему скрыться. К тому же у него был мощный амулет блокирующий магию. Мощный настолько, что мы смогли обнаружить его, лишь когда начали проводить ритуал. Вакрасцы воспользовались теми же уловками. Просто они оказались быстрее и удачливее вас... Вы нанесли нам тяжкое оскорбление, отплатив вероломством за нашу щедрость и гостеприимство. Если бы мы не были союзниками, я бы немедля приказал казнить всех вас. Убирайтесь вон с наших земель и никогда не возвращайтесь боле! Отныне всем чародеям Гильдии навсегда закрыт доступ в наши леса! И если кто-нибудь из них нарушит сей запрет, то будет тотчас же убит на месте!
  
  
   ***
  
  
  
  
   Обратный путь проходил для друзей в тягостном безмолвии. Суровые лесные стражи подчеркнуто не замечали путников, храня ледяное молчание и вступая в разговоры лишь по мере необходимости. Чувствовалось, что обида нанесенная альвам пришельцами была очень глубокой, и лишь священный долг гостеприимства и воля Старейших ныне препятствовали им по-тихому прикончить чужаков и припрятать тела осквернителей где-нибудь в густой лесной чаще.
   Приграничная деревушка вантийцев нисколько не изменилась за время их отсутствия. Воины отряда тоже были целы и невредимы. Посвежевшие и отдохнувшие они горели желанием как можно скорее двинуться в обратный путь. У многих в столице остались семьи, и посему их нетерпение было вполне объяснимым.
   Чезар Мал полностью оправившийся от своих ран вновь принял командование. Он был несколько обескуражен резко изменившимся настроем хозяев леса, но не придал этому особого значения, благо чародейка пообещала все объяснить, как только для этого представится удобная возможность.
   А вот Тамин Суон полностью замкнулся в себе. Виновник произошедшего был явно сильно подавлен собственным провалом и разоблачением и с самого начала пути так и не проронил ни слова. Волшебница сперва даже испугалась, что Слияние Разумов сильно сказалось на умственном и психическом здоровье военного, но Старейшие перед самым их уходом уверили ее в обратном.
  -Твой друг - сильный воин. - Усмехнулся тогда Верховный Друид в ответ на страхи чародейки. - Ритуал ему не повредил. Жаль лишь что при всей телесной мощи ему абсолютно неведомо понятие чести...
   В земли инийцев отряд вступил с изрядной настороженностью. У всех до сих пор еще были свежи воспоминания о прошлой встрече с этим воинственным народом равно как и о том, чем именно она окончилась для посланцев архимага.
   Первые часы в приграничье прошли спокойно, однако затем в отдалении послышались хриплые воинственные вопли принадлежащие явно не людям. Наемники принялись настороженно оглядываться, подняв мушкеты. В лесных зарослях замелькали массивные фигуры, которые со свирепым ревом принялись выскакивать на проезжий тракт, стремясь перехватить всадников.
  -Орки! - густым басом рявкнул Чезар Мал, разряжая мушкет в ближайшую бестию. - К оружию!
   Однако команда была излишней. Наемники, опытные бывалые воины, и сами прекрасно знали, что им нужно было делать. Загрохотали мушкетные залпы, сбивая с ног зеленокожих гигантов в грубых кожаных доспехах. Те в свою очередь не остались в долгу, произведя пару ответных выстрелов, которые к счастью никого не задели - с огнестрельным оружием у гоблинов всегда были не лады. Однако недостаток стволов орки с лихвой компенсировали чудовищной мощью и звериной первобытной яростью. Даже самый тщедушный из зеленокожих весил не менее ста килограмм, не говоря уже о более крупных экземплярах.
   Замелькали метательные секиры и малые молоты, сшибая наемников с их лошадей. Кони мчали галопом, стремясь как можно скорее оторваться от преследователей, однако гоблины даже пешие ненамного уступали им в скорости и выносливости. Один из зеленокожих повис на боку скакуна Суона, пытаясь сбить наездника на землю. Военный коротко без замаха двинул локтем прямо в оскаленную клыкастую морду орка, и тот рухнул прямо под копыта бегущих лошадей.
   Погоня продолжалась и продолжалась. Кони наемников уже были все в мыле, в то время как орки не проявляли ни малейших признаков усталости. Наконец, отряд на полном скаку вломился в небольшую рощу, где их взору открылась следующая картина. Полсотни инийцев ожесточенно отбивались от вдвое большего количества гоблинов. Воины юга бились отчаянно, но сегодня сила была явно не на их стороне. К тому же инийцы не признавали огнестрельного оружия, что еще больше уменьшало их шансы на победу в этом бою.
  -Мал, лошади на пределе! - отчаянно выкрикнул Тамин Суон, прямо на скаку срубив голову очередному орку.
  -Занимайте оборону! - гаркнул предводитель, всаживая последнюю пулю прямо в пасть набегающего гоблина и обнажив массивный палаш. - Бейте орков, южан не трогайте!
   Наемники не замедлили подчиниться приказу, мгновенно заняв круговую оборону. В сложившихся обстоятельствах у них просто не было иного выбора.
   По всей видимости инийцы тоже быстро сообразили, что сейчас не время и не место вспоминать старые обиды, и удвоенной яростью атаковали ордынцев. Предводитель южан тоже был здесь. Как и в прошлый раз облаченный в темные одежды и глухую черную маску, он словно живой вихрь метался по роще, с чудовищной силой и скоростью орудуя легкой острой инийской саблей и гибким ременным арканом.
   Уже многие зеленокожие расстались с жизнью, посчитав хлипкого на вид воина духа недостойным противником. Простые воины южан не были столь сильны как их лидер, но недостаток грубой мощи с лихвой компенсировали звериной юркостью и невероятной порой доходящей до безумия отвагой. Ловко уклоняясь от хоть и могучих, но довольно медленных, размашистых ударов орков, они подсекали им ноги, валя на землю и перерезали глотки уже совершенно беспомощным исполинам, не гнушаясь даже бить в спину, хотя вообще то по суровым законам инийцев подобное считалось бесчестьем.
   Воины архимага отчаянно отстреливались, стараясь не допускать противника в ближний бой. Орки напротив стремились как можно быстрее преодолеть разделяющее их расстояние, и дорвавшись до вожделенной рукопашной, стаскивали наемников с седел, добивая уже на земле исполинскими топорами и палицами. Чезар Мал дрался как лев, сразив немало воинов орды, прежде чем его сбили с ног двое здоровенных вооруженных тяжелыми секирами громил и буквально изрубили на куски.
   Тиара Мэйр, понимая, что ныне им нужны все силы какие только возможно чтобы выжить, отчаянно сплела тонкие изящные руки в особом жесте силы и, закусив губу от чудовищного напряжения, вызвала к жизни гигантскую ветвистую молнию, шарахнувшую по гоблинам подобно небесному молоту. Удар был такой силы, что все без исключения сражавшиеся рухнули на землю оглушенные. Сама девушка также лежала неподалеку без сознания. Ее чародейство в одночасье скосившее немало врагов, выпило всю силу волшебницы, включая и магию могучих колдовских амулетов, до капли.
   А меж тем воины, как с той, так и с другой стороны, начали медленно но верно приходить в себя. Без малого три десятка обугленных орочьих тел валялось без движения на черной выжженной магией земле. Еще около четырех десятков зеленокожих сумело уцелеть, но у них уже не было ни малейшего желания дальше продолжать схватку. Разочарованно ворча, гиганты отступили в заросли, оставив на произвол судьбы изувеченные тела своих мертвых товарищей.
  
  
  
   Глава двадцать первая. Похищение.
  
  
  
   Черноусый командир отряда стражей навестил их на утро следующего дня.
  -Повезло вам. - С порога обрадовал он путников, подчеркнуто не обращая внимания на слегка неодетую рабыню. - После такого дара Мастера сочли, что вы можете быть полезны городу. Еще бы учитывая нынешнюю обстановку... Так что если хотите оставайтесь.
  -О чем ты говоришь, почтенный? - прищурился Гаудэ.
  -А вы разве не слышали? Война у нас с Вакрасом. И похоже в этот раз некроманты взялись за нас всерьез. Император требует, чтоб мы как можно скорее выслали всех имеющихся в наличие големов столицу. Слишком многого хочет... - Черноусый позволил себе скупую усмешку. Наши набольшие не последние дураки. Империи мы, конечно, поможем. Но больше чем на половину механических болванов пусть не рассчитывают. Мы не можем оставлять город без защиты... Сам понимаешь, до Орльта путь неблизкий, поэтому големов наши механики будут перевозить на дирижаблях. Так что цеппелин ваш пришелся как нельзя кстати. У нас не очень много воздушных судов. К тому же старейшина этот ваш ценная птаха, за него коротышки отвалят нам немало золота... Ладно, что-то заболтался я с вами - одернул себя командир. - Ты ведь был воином? - повернулся он к Гаудэ. - Воины нам нужны... Это правда, что ты в одиночку похитил гномьего старейшину прямо из тронного зала, уведя его из под самого носа полусотни "серебряных лат" и отряда Братства?
  -Они не ждали нападения. - Усмехнулся Демон.
  -Все равно деяние достойное того чтобы сложить о нем песню. - Улыбнулся черноусый. - Если желаешь можешь хоть сегодня записаться в мой отряд. Меня зовут Айк. Буду рад видеть тебя среди своих ребят.
  -Хорошо я подумаю. - Кивнул Гаудэ.
  -А чего тут думать. - Хмыкнул Айк. - После того что ты сделал, за пределы нашего города тебе хода нет. Впрочем, настаивать не стану. У нас здесь уважают свободную волю. Ежели надумаешь, спросишь обо мне в казармах при городской ратуше. Там тебе сразу укажут верную дорогу.
  
  
   ***
  
  
  
  -Это он. - Рослый молодой парень в коричневой куртке утвердительно кивнул.
   Крепкий мужчина средних лет задумчиво нахмурился. Он хорошо помнил, что именно говорили об их клиенте те немногие свидетели его деяний, которых ему удалось отыскать. Такая добыча может сама преспокойно сожрать охотника. К тому же задача осложнялась еще и тем, что его наймодатель приказал взять парня живым. Но да ничего. Он слишком опытный командир чтобы облажаться по глупому, да и его парни несмотря на молодость тоже успели побывать не в одной переделке и выполнить не одно задание, каждое из которых было отнюдь не легкой праздничной прогулкой по безопасным богатым центральным кварталам имперской столицы.
  -Готовьте пистолеты. - Хрипло велел он своим людям. - Мушкеты не брать. Наш клиент не должен ничего подозревать до последнего.
  
  
  
   ***
  
  
  
  
  -Ты примешь его предложение? - Китара выжидающе глядела на юношу своими завораживающими темными глазами. После визита Айка они решили немного подкрепиться и спустились в трактирную залу, заказав себе еды вволю, но без особого шика чтобы не привлекать лишнего внимания.
  -Пока не знаю. - Пожал плечами Гаудэ. - У нас вполне достаточно денег чтобы все взвесить наверняка.
  -Опасаешься подвоха?
  -Воин на службе всегда подневольный человек. - Уклончиво ответил Демон. - Я не горю желанием оказаться свидетелем каких-нибудь местных грязных делишек. Или тем паче стать их участником.
  -В этом мире нельзя выжить иначе. - Вздохнула рабыня. - Или ты видел иную жизнь?
  -Не знаю... - Рассеянно пробормотал юноша. - Прошлое все еще как в тумане... Но перед глазами всегда одни и те же картины...
  -Какие... - Выдохнула девушка.
  -Кровь и огонь... - Выдохнул юноша. - Кровь и огонь...
  -Тебе нужно оружие. - Рабыня задумчиво извлекла дорогой гномий кинжал, который Гаудэ отнял у Халфлафа и вручил ей в дар. - Твое осталось у гномов.
  -Вот мое оружие. - Демон продемонстрировал девушке свои изящные обманчиво хрупкие ладони. - А те игрушки... они мне были только в тягость. Я привык сражаться иначе.
  -Магией. - Понимающе усмехнулась Китара. - Я еще не видела никого сильнее тебя... Кто ты?
  -Пока не знаю. - Нахмурился юноша. - Но будь уверена, рано или поздно я это выясню.
  
  
  
   ***
  
  
  
   Весь следующий день Гаудэ и Китара гуляли по Ковлю, наслаждаясь заслуженным отдыхом. Город мастеров-оружейников не казался особенно большим, существенно уступая размерами тому же Орльту, однако и маленьким его назвать тоже было нельзя. Здешняя архитектура была простой без излишней вычурности, но при том и далеко небедной. И что особенно поразило путников, они не встретили на здешних улицах ни одного нищего. По всей видимости големы-стражи крепко знали свое дело...
   Бродягам и попрошайкам действительно не было места в стенах Ковля. Если кого-либо заставали за подобным занятием, то тут же вышвыривали из города, предварительно задав бедолаге знатную порку. Мастера-оружейники ценили свободу, но терпеть не могли любого рода бездельников и вертопрахов. Наказания же за более серьезные проступки были гораздо более суровыми. Например за воровство отрубали руку, а за грабеж или убийство провинившихся вешали на главной площади в назидание остальным.
   Местные жители были чем-то неуловимым похожи друг на друга. У всех у них и женщин, и мужчин были открытые суровые лица, добротная, хоть не слишком богатая одежда, а главное их прямая уверенная походка безошибочно указывала на то, что они были по настоящему свободны и жили лишь своим умом, не подчиняясь никому.
   К концу дня Китара крепко полюбила этот странный, столь непохожий на прочие места империи город и была готова остаться тут хоть до конца дней, став его неотъемлемой частью и влившись в ряды здешнего сильного свободолюбивого народа. А ночь подарила обоим жаркую бешеную страсть, которая вспыхнула словно пламя, а когда наконец угасла, то оставила после себя ощущение блаженной опустошенности и глубокого слияния с миром.
  -О чем думаешь... - Гаудэ осторожно наклонился над девушкой.
  -Я не хочу больше быть слабой. - Губы рабыни сжались в тонкую упрямую линию. - Это больно и унизительно, когда тебя постоянно бьют и используют словно вещь... Тебе не понять. С твоей то силой...
  -Мой род издревле владеет многими тайными знаниями и способностями. - Нахмурился Демон. - И одна из них заключается в том, что мы можем частично передавать свою силу
  смертным, инициируя их через кровь. Подобная инициация сделает тебя гораздо могущественнее обычных людей, но и плата высока. Новообращенные подвержены припадкам неконтролируемого безумия, хотя со временем и учатся смирять собственный дар.
  -Я готова. - Твердо кивнула Китара. - Что для этого нужно?
  -Моя кровь. - Усмехнулся Гаудэ. - Но учти, обратной дороги у тебя не будет.
  -Пусть так. По мне лучше быть безумной чем слабой.
  -Что ж, тогда приступим... - Юноша одним движением гномьего кинжала вскрыв себе запястье, а затем осторожно взрезал кожу и на тонком предплечье девушки. Та тихонько вскрикнула от неожиданности, но позволила Демону обменяться с ней кровью. - Теперь спи. - Мягко улыбнулся юноша, с нежностью глядя на мирно посапывающую рабыню. Кровь демона мгновенно погрузила ее в глубокий сон. - На утро ты станешь совсем иной...
  
  
  
  
   ***
  
  
  
   Оставив безмятежно спящую Китару в трактире, Гаудэ неторопливо вышел на улицу, с наслаждением вдохнув прохладный ночной воздух. Ему вдруг захотелось прогуляться по городу в одиночестве и привести мысли в порядок. Лето близилось к концу, но все равно было еще достаточно тепло для того чтобы вполне комфортно ощущать себя в легком камзоле и тонких бархатных брюках.
   Демон брел куда глаза глядят, полностью расслабившись и не замечая ничего вокруг. После бурной ночи любви с рабыней он ощущал себя как на крыльях и был готов обнять весь мир. Юноша настолько забылся, что напрочь потерял всякую осторожность, очнувшись лишь тогда, когда в его ногу вонзился короткий арбалетный срезень, угодив аккурат под колено. По ноге тут же начал разливаться смертельный холод. Болт явно был отравлен.
  -Окружайте его! - резко скомандовал сильный мужской голос. - Стрелять только в крайнем случае!
   Шестеро крепких ребят в темных куртках осторожно двинулись к раненому Гаудэ, обступая юношу со всех сторон. В руках они сжимали массивные деревянные дубинки. Неизвестные явно хотели взять его живым.
   Мгновенно оценив обстановку, парень рывком выдернул засевший в ноге арбалетный болт и несколько раз с усилием сжал кулаки. Ребята хотят поиграть? Что ж, они в полной мере получат желаемое. Перехватив руку первого нападавшего, он резко полоснул его ладонью по шее, взрезав трахею. Второй тут же получил открытыми пальцами в переносицу, рухнув на мостовую со сквозной дырой в лице. Ладони Демона на миг стали подобны клинкам. Третий поймал резкий пинок в пах, но тут Гаудэ подвела раненая нога, и он упал на землю, потеряв равновесие.
   Нападавшие не замедлили воспользоваться его оплошностью, кинувшись на него всем скопом. Прекрасно сознавая, на что на самом деле способен этот вроде бы хлипкий с виду паренек, они обрушили на него град сильных беспорядочных ударов, не давая подняться и перевести дух.
   Демон сопротивлялся до последнего. Находясь на земле, он ухитрился сбить с ног еще одного противника и сломать ему шею, и тут в его спину вонзился очередной срезень, а затем еще один пробил вторую ногу. Сильные удары ногами и тяжелыми дубинками ни на секунду не прекращали сыпаться со всех сторон, не давая воину придти в себя.
  -Наденьте на него это! - оставшийся в стороне вожак бросил своим парням темные кандалы мгновенно защелкнувшееся на запястьях Гаудэ. Следом точно такой же темный ошейник сомкнулся вокруг его шеи.
   Мир разом померк. И без того изрядно помятый юноша ощутил что не может больше пользоваться своей силой. По всей видимости, это поняли и нападавшие. Град ударов внезапно прекратился, и к парню неторопливо подошел главный, крепкий мужчина средних лет с цепкими безжалостными глазами бывалого воина.
  -Все-таки хорошая штука кобальт. Враз стреноживает молодчиков вроде тебя. - Усмехнулся мужчина и обрушил на затылок юноши тяжелый удар. - Быстрее берите его и ходу. - скомандовал он своим людям, и те не замедлили выполнить его приказ. - Нужно поскорее убраться отсюда, пока нас не обнаружили стражи.
  
  
  
   Глава двадцать вторая. Тайные планы.
  
  
  
  
   Войдя в свой кабинет, архимаг Торн Вейор залпом опорожнил кубок с вином, усмехнувшись собственным мыслям. В последнее время ему редко удавалось побыть наедине с собой, сказывались военные хлопоты, в которых ему как главе одной из самых могущественных и влиятельных гильдий Тивара волей неволей приходилось принимать участие. Несмотря на неисчислимые бедствия, которые принесло вторжение вакрасцев в земли империи, он был почти рад ему. Ведь ныне и Братству, и знати, и даже самому императору временно будет не до него и его дел. А задумано и впрямь немало...
   Уже довольно давно он втайне даже от своих ближайших учеников подобно пауку старательно и кропотливо стежок за стежком сплетал искусную сеть вокруг своих врагов. Сеть, которая рано или поздно должна была захлопнуться и если и не похоронить попавших в ее хитроумные тенета, то по крайней мере существенно ослабить, тем самым приведя Гильдию чародеев к вершинам власти и могущества.
   Ведь это было так естественно. Ведь именно обладающие истинным знанием и силой должны править самой могущественной империей в истории мира, а не кучка возомнивших о себе невесть что фанатиков и мракобесов, по своему скудоумию пытающихся надеть на магию жестокое ярмо, как будто бы мало было потрясений прошедших веков и так сильно ослабивших волшебство в мире и низведших нынешних магов чуть ли не до ранга уличных фигляров в сравнении со своими великими предшественниками.
   Глава магов Тивара нервно сплел пальцы, силясь унять охватившее его лихорадочное возбуждение. Еще не время. Пока еще было рано выступать в открытую. Но скоро карты судьбы лягут именно так, как нужно ему, архимагу Торну Вейору, и тогда, наконец, настанет его час. И кое-кому придется горько пожалеть о том, что они столь рано списали старого чародея со счетов.
  
  
   ***
  
  
  
  
   Южане и наемники напряженно уставились друг на друга. В прошедшей битве инийцев выжило всего полтора десятка, а от отряда Мала и вовсе осталось лишь семеро воинов. К счастью Алис, Тиара и Тамин Суон были среди их числа.
  -Нам нет нужды воевать. - Первой нарушила молчание чародейка, примиряюще поднимая руки и украдкой потирая немилосердно ломившие виски. Ее все еще ощутимо шатало от нехватки энергии, но девушка была сильным магом и должна была довольно быстро придти в себя.
  -Я помню тебя чародейка. Ты и твои воины лишили жизни многих сынов Инии. Но по нашим законам я не могу поднять оружие на тех, кто спас нас от смерти... Что ты знаешь об этих тварях? Почему они напали на наш народ? - сурово отчеканил предводитель южан. Его сильный голос из под черной маски звучал несколько глуховато.
  -Это орки. - Нахмурилась Тиара. - Видимо, они решили немного пограбить в наших землях. Такое случалось и впредь. Разве вам не доводилось схлестываться с ними?
   -Эти твари напали на наши селения. - Рыкнул иниец. - Большим числом. Многие тысячи... Раньше подобного не случалось. Почти весь мой народ погиб...
   Один из южан подошел к черной маске и что тихо сказал ему на родном наречии.
  -Нам нужно идти. - Нахмурился лидер. - Наше селение в опасности. Еще многие твари бродят здесь в поисках крови и добычи...
  -Если все так как ты говоришь, то мы пойдем с тобой. Нам нужно как можно больше разузнать обо всем этом.
  -Чтобы я пустил имперцев в наши тайные убежища? - в голосе инийца зазвучал металл. - Ты видно смеешься надо мной.
  -Мы посланцы гильдии чародеев. И мы ненавидим Братство не меньше вашего. Да ранее меж нами были разногласия, но скоро в империи все будет совсем по иному. Такие воины как ты и твои люди в любом случае нам пригодятся. Если вы пойдете с нами в Орльт, я сумею убедить гильдию предоставить вашему народу надежное убежище в стенах Академии. Подумай, вас слишком мало. Вы не сможете долго противостоять орде в одиночку.
   Черная маска в ответ на это глухо бросил своим людям несколько слов по инийски. Среди последних мгновенно поднялся неодобрительный гвалт, но он тут ж умолк остановленный суровым окриком вождя.
  -Хорошо, чародейка, не знаю твоего имени. Мое чутье говорит, что тебе можно доверять. Ты и твои спутники пойдут с нами. В случае чего нам не помешают лишние бойцы.
  -Меня зовут Тиара Мэйр. - Улыбнулась волшебница. - Я старший наставник академии магии.
  -Я - Си-Мэй, воин духа и верховный вождь нашего народа. Не будем мешкать, чародейка. Наши враги не станут долго ждать.
  
  
  
   ***
  
  
  
  
   Деревня инийцев, искусно укрытая в густых дебрях глухой лесной чащи обнаружилась в двух часах езды от места последнего боя отряда. Когда они прибыли на место, в ней уже вовсю хозяйничали три десятка здоровенных орков деловито снующих туда-сюда. Он были заняты тем что искали уцелевших. На земле лежало еще два десятка их сородичей вперемешку с изрубленными телами жилистых низкорослых смуглокожих мужчин. Их оставалось в деревне совсем немного, но южане сумели дорого продать свои жизни.
   Внезапно один из орков обрадовано взревел и выволок за волосы из одной из хижин отчаянно упирающуюся молодую женщину, подняв топор. Громыхнул выстрел, и гоблин свалился с мушкетной пулей в шее. Тамин Суон был хорош отнюдь не только с одним клинком. Увидев что стало с их убежищем, инийцы просто обезумели от бешенства, бросившись на зеленокожих не помня себя. Наемники не замедлили поддержать их прицельными мушкетными залпами.
   Си-Мэй достиг орков раньше прочих, прямо на бегу высоко подпрыгнув и изо всех сил ударив ближайшего гиганта ногами в грудь. Зеленокожий рухнул как подкошенный, и воин духа прямо на земле исхитрился подсечь саблей ноги еще одного орка, ловким перекатом уйдя от сильнейшего рубящего удара секирой.
   Гоблины сперва несколько растерялись от столь неожиданного нападения, но быстро сумели придти в себя и с яростным ревом вступили в схватку. Однако несмотря на численный перевес им не удалось взять верх. До крайности обозленные гибелью своих товарищей инийцы сражались с такой осатанелой яростью, что падали мертвыми лишь будучи изрубленными в клочья. К тому же у орков не было при себе огнестрельного оружия, и они ничего не сумели противопоставить засевшим в засаде наемникам прицельно посылавшим в их ряды пулю за пулей.
   В итоге сражение завершилось полной победой отряда. Гоблины были перебиты все до единого, прихватив с собой половину выживших инийцев, которых осталось теперь меньше десятка. Их командир был цел, хотя Тиара сама видела, как его не раз поражали орочьи секиры. Однако оружие лишь бессильно скользило по невероятно твердому железному телу южанина, а сам он как ни в чем не бывало продолжал сражаться.
   Когда звуки боя, наконец, затихли из укрытых густым дерном землянок начали осторожно высовываться чернявые детские и женские головы. У них были дикие напуганные лица, и выжившие воины тотчас же бросились к ним, бережно обнимая и успокаивая, тихим голосом что-то ласково шепча на своем странном певучем наречии.
   Лишь их предводитель сохранял ледяное спокойствие. Многие женщины и дети, не стесняясь, плакали навзрыд, отыскав среди убитых своих мужей и отцов, хотя подобное проявление чувств на людях, а особенно при чужаках считалось у этого народа недопустимым. Но вождю ныне было не до мертвых соратников. Нужно было спасти уцелевших.
  -Тиара Мэйр, твое предложение все еще в силе? - обратился он к чародейке.
  -Да. - Кивнула девушка. - Я помогу вам, если вы мне доверитесь.
  -Нас осталось так мало... - Голос железного воителя наполнила глубокая скрытая боль. - Все остальные селения тоже лежат в руинах. Мы последние в своем роду...
  -Среди вас есть женщины и дети. - Покачала головой волшебница. - Вы еще сможете продолжить свой род...
  -Нужно как можно быстрее уходить отсюда. - Дернул плечом Си-Мэй. - Похоже, он уже и сам был не рад внезапно поразившему его приступу уныния, устыдившись собственной слабости. - Эти твари умеют читать следы и едва обнаружат своих мертвецов тут же вышлют погоню.
  
  
   ***
  
  
  
  
  -Ты принес потребное? - высокий мужчина с ног до головы закутанный в темный плащ властно протянул руку, и его собеседник как две капли воды похожий на него в своих длинных бесформенных одеждах вложил в длань незнакомца довольно крупный свиток плотной дорогой бумаги.
  -Здесь все. - Тихим шелестящим голосом произнес он. - Все как вы и велели. - Стояла глухая ночь, и лица обоих собеседников скрывал густой кромешный мрак.
  -Хорошо. - Холодно кивнул мужчина, убирая свиток за пазуху. - Когда все закончится, Братство не забудет о тебе.
  -Мне нужны гарантии. Я сильно рискую, выступая против своих.
  -Не торгуйся. - Скривился первый. - Не забывай, кто ты есть. Когда Вакрас падет, ты будешь тем, кто откроет нам его секреты и станешь хранителем древнего знания. Нам нет никакого резона убирать тебя. Считай это достаточной гарантией своей жизни и свободы. А теперь ступай. До утра ты должен быть в Вакре. Не забывай, что случится, если тебя раскроют до срока.
  
  
  
   Глава двадцать третья. Убежище.
  
  
  
   Демон болезненно сморщился, пытаясь украдкой размять затекшие суставы. Его пленители хорошо знали свое дело. Накрепко спеленав Гаудэ прочными веревками, они покинули город, перебравшись через стену в глухом тихом месте вдали от главных ворот и прочих сторожевых постов. За городской чертой похитителей уже поджидали сообщники с лошадьми.
   Полчаса лихорадочной скачки и они оказались в роще, где был искусно укрыт огромный транспортный цеппелин гораздо крупнее того, на котором Демон и его спутница бежали от гномов.
  -Помнишь меня... - К избитому до полусмерти юноше приблизился дорого одетый хлыщ, лицо которого показалось тому смутно знакомым. - А я тебя хорошо запомнил... - Изящный носок узкого дорожного сапожка из тонкой дорогой кожи врезался в бок Демона. -Это задаток. Остальное получишь, когда мы окажемся в доме моего обожаемого папочки. Будь уверен, он знает толк в том как сбивать спесь с упрямцев вроде тебя.
  -Ваша Светлость, нужно отправляться. - Подал голос крепкий седеющий мужчина, тот самый что руководил молодчиками. - Мастера могут хватиться его отсутствия и выслать погоню.
  -Так не мешкайте. - Раздраженно бросил юноша, недовольно скривившись. - Мне и так пришлось терпеть из-за этой твари слишком много неудобств.
   Найт Сэвэр почтительно поклонился молодчику и тут ж принялся отдавать распоряжения своим людям. Младший Оррис и так уже порядком достал его своим постоянным недовольством и капризами, но ничего поделать с этим было нельзя. Эстар был любимым и единственным сыном Его Светлости Эгира Орриса, и Найту приходилось терпеть все его прихоти и закидоны, скрывая собственное недовольство.
   После того памятного разговора со старшим Оррисом, Сэвэр подключил все свои связи и разузнал, что парень избивший сынка Эгира отправился с отрядом Братства в Самоцветные горы. Быстро собрав команду, наемник выдвинулся в погоню, но к несчастью за ними неожиданно увязался и пылающий жаждой мести графский отпрыск, из-за чьей изнеженности и непривычности к длинным поездкам наемникам приходилось ехать гораздо медленнее, чем следовало.
   В итоге они достигли Самоцветных гор только через три дня после того как их покинул Гаудэ и его спутники. Однако к счастью для Найта Эгир Оррис имел кое-какие связи с подгорным народом, и ему удалось нанять гномий цеппелин. Коротышки с готовностью вручили его наемникам, едва узнав об их планах.
   Ну а дальше все было делом техники. Узнав от гномов, куда именно вероятнее всего направился их клиент, Сэвэр тут же взял курс на Ковль и, оставив дирижабль и часть отряда в близлежащей роще, двинулся с самыми опытными и проверенными своими людьми в город на разведку. Там он и обнаружил юношу, благо тот особо и не скрывался.
   Тюремщики не особенно церемонились со своей добычей. Гаудэ грубо бросили на пол цеппелина словно тряпичную куклу, не удосужившись даже напоить. Впрочем, Демон привык в случае надобности подолгу обходиться без пищи и воды, поэтому в забывчивости наемников не было большой беды.
   Несмотря на крайне невеселое положение, юноша сохранял абсолютное спокойствие и хладнокровие. Бывал он в переделках и похуже и пусть пока не в его силах исправить положение, рано или поздно его враги совершат ошибку, и уж тогда он мешкать не станет.
  
  
   ***
  
  
  
  
  -Больно... - Тиара Мэйр осторожно приблизилась к украдкой сплевывающему кровь на землю воину духа. Они шли практически не останавливаясь рискуя каждую секунду нарваться на очередной орочий отряд, однако люди были сделаны не из железа. К тому же среди отряда было немало женщин и детей, и посему путники расположились в одном из перелесков на очередной краткий отдых, чтобы поесть и хоть немного восстановить силы.
  -Я привык терпеть боль. Эти зеленокожие сильны, их оружие гораздо тяжелее вашего.
  -Я думала, что слухи о неуязвимых вроде тебя лишь сказки...
  -Я тоже не знал, что люди могут повелевать небесным огнем. - пожал плечами Си-Мэй. - Я видел раньше владеющих силой, но никогда столь могущественных.
  -Неужели тебя не возьмет даже пуля? - к собеседникам приблизился Тамин Суон.
  -Если и возьмет, то неглубоко. - Усмехнулся берсерк. - А раны у меня заживают быстро.
  -Но у тебя есть глаза. - Прищурился военный, как бы невзначай поглаживая хищный стальной ствол мушкета.
  -Постараюсь держать их закрытыми в битве с тобой. - Сумрачно отшутился Си-Мэй.
   От его народа осталось лишь три десятка усталых изможденных беженцев, и теперь весь отряд шел преимущественно по ночам, избегая деревень и прочих людных мест. Бронзовая кожа инийцев и их одежда могла вызвать среди тиварцев весьма нежелательную реакцию.
   Во время пути южане преимущественно отмалчивались, то и дело настороженно поглядывая на внезапно обретенных союзников. Однако воля вождя была для них священна. К тому же, несмотря на всю врожденную инийскую гордость у них ныне попросту не было иного выхода. Их земли были разорены до тла, а народ практически уничтожен. Так что в сложившихся обстоятельствах мало кому были интересны три десятка полуголодных оборванных дикарей. Если, конечно, у них в рукаве не было какого-нибудь сильного скрытого козыря.
   У инийцев подобный козырь имелся. Им был их вождь. Уникальный воин в своем роде. Воин, чьи способности были объектом давнего вожделения для очень многих чародеев и прочих искателей силы всех мастей. В особенности для волшебников Братства и Академии.
  -Ты уверена, что твоему наставнику можно доверять? - нахмурился иниец, едва они с Тиарой вновь остались одни.
  -Торн Вейор - мудрый человек. - уклончиво ответила девушка, избегая смотреть мужчине в глаза. После истории с разоблачением Суона, он уже ни в чем не была уверена. - Ему нет никакого смысла предавать вас. Гораздо выгоднее будет заручиться с вами союзом. Братство становится сильнее день ото дня, и союзники ныне необходимы нам как воздух.
  -Да за жизнь своего народа я готов сражаться под чьим угодно началом. - Кивнул Си-Мэй. - Если вы сдержите свои обещания, то нигде в мире не найдете соратников вернее чем воины моего племени.
  -Вы рождаетесь воинами... Это правда что еще мальчишками вас заставляют крепко сжимать в ладонях раскаленные угли, и лишь тот, кто сумеет погасить их жар собственным телом, не закричав от боли, становится полноправным членом племени.
  -Это ритуал Посвящения. - Усмехнулся иниец. - Так наши старейшины закаляют дух будущих воинов. Без умения терпеть боль мальчик никогда не сможет стать мужчиной.
  -У нас все иначе. - Покачала головой девушка. - У нас тоже много сильных воинов, но они все больше полагаются на огнестрелы. Среди нашего народа более ценится умение хитрить и приспосабливаться...
  -Нельзя хитрить до бесконечности. - В глазах воина духа заплясал огонь. - Рано или поздно придется встретиться с врагом лицом к лицу. И тогда, если ты так и не стал мужчиной до срока, пощады от него не жди...
  
  
  
   ***
  
  
  
   Стражник хмуро проводил взором удаляющуюся стройную фигуру девушки верхом на крепкой чалой кобылице. И чего бабенке на месте не сидится... Ведь и дураку ясно, что ее парня давным давно уже или жрут вороны, или уволокли в такие места, откуда еще никто и никогда не возвращался. Шутка ли перебежать дорогу разом и Самоцветным горам, и всемогущему Братству...
   Страж равнодушно сплюнул на землю и флегматично поправил перевязь с новеньким блестящим мушкетом, разом потеряв к всаднице всякий интерес, едва ее фигура растаяла вдали. Нет, такие безумцы долго не живут. Если даже их не прикончат враги, так они сами рано или поздно свернут себе шею на дорогах мира. Так что не к чему ему ломать голову над подобным. Недаром ведь мудрецы говорят, что постоянно думая о человеке, можешь ненароком притянуть к себе его судьбу. А его, простого парня, которому повезло родиться в свободном городе мастеров, вполне устраивала и его собственная.
  
  
   ***
  
  
  
   Въехав в очередной перелесок, Китара резко осадила лошадь, напряженно вслушиваясь в окружающее пространство. Очнувшись после перерождения, девушка сперва была сама не своя. На нее искрящей огненной лавиной внезапно обрушился яркий калейдоскоп мрачных видений едва не сведших ее с ума. Однако затем мороки отступили, и ей полегчало. Вернулась способность ясно мыслить, но даже и тогда перед глазами рабыни отчетливо стояло окровавленное лицо ее возлюбленного, никак не желая меркнуть.
   Руководствуясь своими новообретенными чувствами, она сразу поняла, что Гаудэ попал в беду. Она даже примерно знала, как именно все произошло. Связь создателя с собственным птенцом была очень крепкой, и порой они даже могли смотреть глазами друг друга, и девушка ведомая одним лишь наитием, не мешкая двинулась в путь.
   Купив у трактирщика молодую резвую кобылицу на гномье золото, которого к счастью у нее имелось в избытке, рабыня выехала прочь из города, не забыв прибрести в оружейной лавке еще и небольшой тонкой работы револьвер и легкую короткую саблю, чтобы не быть совсем уж безоружной.
   Прочесывая окрестности, Китара всеми силами стремилась обнаружить хотя бы малейший намек на след похитителей. И наконец, ей это удалось. Несмотря на разделявшее их расстояние, мистическая связь не думала ослабевать, и девушка точно знала, в каком направлении увезли ее возлюбленного. И она подобно гончему псу взявшему след ринулась в погоню.
   Не беда что ее враги движутся гораздо быстрее. Рано или поздно им придется остановиться, и тогда настанет ее час. К тому же они ничего не знают о ней, и когда придет время нанести удар, это сильно сыграет ей на руку. Если, конечно, она будет действовать с умом.
   Решительно встряхнувшись, Китара яростно пришпорила кобылицу, посылая лошадь в бешеный галоп. Даже самый сильный и выносливый конь не сможет долго держать подобный темп, но это не беда. У нее вполне достаточно золота чтобы купить целый табун, а ради своего любимого она без сожаления расстанется со всеми деньгами мира и, если понадобится, убьет хоть тысячу врагов и прольет целые реки крови. Лишь бы он был жив. Лишь бы они снова были вместе.
  
  
  
  
   Глава двадцать четвертая. Древние узы.
  
  
  
  
  
  -Зайди. - Негромко велел Эмс Травер на секунду раньше чем в кабинете раздался тихий осторожный стук в дверь.
   Дверь отворилась, и в обитель самого могущественного человека Тивара неслышно вошел крепкий сухощавый мужчина средних лет с простым абсолютно незапоминающимся лицом. Глава Тайной Канцелярии специально подбирал на службу именно подобных людей, ибо основным преимуществом Братства над его противниками было как раз умение его адептов действовать быстро, скрытно и незаметно для окружающих.
  -Что у тебя? - кивнул Травер агенту.
  -Лазутчика вычислили. - Спокойно отрапортовал тот.
  -Кто он?
  -Двин Эйр. Работает на чародеев. Послан к нам лично архимагом Торном Вейором.
  -Что с ним.
  -Ничего. Мы не стали его трогать до ваших распоряжений.
  -Хорошо. - Удовлетворенно кивнул магистр. - Вы все сделали правильно. Ждите дальнейших указаний. Пока же можешь быть свободен.
   Агент коротко поклонился и уже собрался было покинуть кабинет, но тут внезапно оглушительно грохнуло, и прямо в воздухе из густого черного дыма соткалась фигура худощавого черноволосого человека в дорогом темном камзоле.
   Травер отреагировал мгновенно. Его амулеты вспыхнули ярким огнем, нанеся неведомому незримый магический удар. Незнакомец пошатнулся, но устоял на ногах, медленно двинувшись к магистру. Бросившийся на выручку агент был небрежно отброшен в сторону темными щупальцами дыма мгновенно лишившими его сознания.
   Глава Тайной канцелярии собрал все свои оставшиеся силы, попытавшись нанести твари ментальный удар, но его попытка была играючи пресечена неведомым пришельцем, а затем темные щупальца колдовского смога вонзились в голову магистра.
  
  
   ***
  
  
  
  
  
  -Снова опаздываешь, Некрон. - Тарсис недовольно скривился, глядя на вошедшего в зал Конклава сильнейшего мага Вакраса.
  -Мои опоздания не твоя забота. - Холодно отпарировал некромант. - Сейчас вас больше должна волновать предстоящая битва с имперцами.
  -И какую же стратегию ты предлагаешь? - взял слово еще один член Конклава.
  -Что ж, изволь. Пешки в лице мяса и младших адептов отвлекут врага. Мы же в это время проведем Слияние. После этого пешки уже станут не нужны.
  -То что ты предлагаешь абсурд! - вскочил с места старый совсем седой чародей. - Ты хочешь обречь на верную гибель всех Посвященных, будущее Вакраса! Я согласен, смердами и гомункулами можно пожертвовать, но только не младшими адептами! Не забывай, мы не бессмертны. Рано или поздно кто-то должен будет продолжить наше дело.
  -Ты мыслишь отжившими свое догмами. - Жестоко усмехнулся Некрон. - После Ритуала старость уже не будет властна надо мной. И тогда я сделаю бессмертными и вас...
  -А если ничего не выйдет? Ты настолько уверен в этом древнем колдовстве? За всю историю нашего существования оно применялось всего несколько раз, и лишь однажды мастера смерти достигли успеха. Однако предназначенный стать Сосудом обратился в нечто настолько жуткое, что нашим предкам пришлось уничтожить его, и в даже в древних манускриптах не сохранилось имени того мага! Подумай, на что ты обрекаешь себя и всех нас!
  -А разве вы сами не хотите рискнуть? - в ледяных глазах Некрона заплясал зловещий огонь. - Разве вы не жаждете сбросить оковы смертной плоти? И разве я принуждал вас действовать именно так, а не иначе? Нет, вы сами решили довериться мне, потому что вас как и меня влечет сила... И этому зову невозможно противиться. Рано ли поздно он как бездна затягивает тебя целиком... Решайтесь, назад дороги уже нет. Либо мы изменимся, переродившись бессмертными, ибо погибнем все до единого. Третьего не дано.
  -Ошибаешься. - Покачал головой Тарсис. - Мы можем вступить в решающий бой бок о бок с нашими учениками и окончательно сломать Тивару хребет. Не обманывайся на наш счет, Некрон, мы не глупцы. Ты жаждешь единоличной власти, и ради нее принесешь в жертву кого угодно. Едва получив силу Ритуала, ты тут же уничтожишь всех нас и наречешь себя богом во плоти.
  -В таком случае пусть Конклав вынесет свое решение. - Прошипел некромант.
  -Оно уже вынесено. - Прогремел один из мастеров. - Круг не поддержит тебя. Ты слишком заигрался с запретными силам и потерял всякую связь с реальностью. Мы выступим против Тивара в открытом бою, и ты будешь сражаться вместе с нами. А если не подчинишься, будешь тут же уничтожен на месте.
   Все без исключения мастера безмолвно кивнули, подтверждая слова своего собрата.
  -Что ж, я подчиняюсь решению Круга. - Ядовито бросил Некрон, отвешивая Конклаву издевательский поклон. - Но вы еще горько пожалеете о своем сегодняшнем решении. Попомните мои слова. - Произнеся эту тираду, некромант круто развернулся и покинул зал.
  
  
  
   ***
  
  
  
  -Значит, вот ты каков... - Эгир Оррис почти с нежностью провел белой холеной ладонью по щеке Гаудэ. - Ты доставил мне столько головной боли... избил моего сына... убил двух моих людей...
   Демон поморщился, пытаясь унять дикую головную боль. Цеппелин наемников доставил его в стольный Орльт, где его снова избили до полусмерти, а затем доставили пред грозные очи графа Эгира. Пыточный подвал, куда его отволокли, находился прямо в доме вельможи. Там его тут же приковали к стене расторопные тюремщики, даже и не подумав снять кобальтовый ошейник, и раздели донага.
  -Ты знаешь, что говорят обо мне в Тиваре? - как ни в чем не бывало продолжил аристократ. - Многие из моих недругов вовсе не считают меня человеком, потому что то, что я делаю со своими врагами... впрочем, не буду портить тебе удовольствие. Скоро ты сам все увидишь и поймешь. И тогда трепка полученная от моих парней покажется тебе жалким пустяком, в сравнении с тем что я приготовил для тебя...
  
  
   ***
  
  
  
  
  -Никчемные глупцы! - оказавшись в своих покоях, Некрон сполна дал выход клокотавшей у него внутри ярости, буквально уничтожив собственную лабораторию, перебив огромное количество склянок и клепсидр с весьма и весьма ценными зельями и декоктами.
   Впрочем, теперь это было уже неважно. Совет озвучил свою волю, а значит, у него оставался лишь один выход, если он хочет добиться желаемого. Подойдя к скрытому потаенной стенной нише стальному гномьему сейфу, некромант одним небрежным щелчком открыл его и осторожно извлек на свет небольшую полупрозрачную бутыль с темно-бордовой жидкостью.
   Кровь самого совершенного из его слуг. Кровь того, кто никогда не принадлежал этому миру. Он долго не решался на подобный шаг, не зная, как именно подействует на него влага жизни бессмертного. Но более тянуть было уже нельзя. Откупорив сосуд, мастер смерти одним решительным глотком осушил бутыль до капли. Теперь оставалось только ждать...
  
  
   ***
  
  
  
  
   Китара обессиленно уронила голову на подушку, мгновенно провалившись в глубокий тяжелый сон. Она скакала трое суток без остановки, меняя лошадей в придорожных трактирах, и, наконец, даже ее новообретенные силы иссякли. Чувствуя, что вот-вот упадет, девушка сняла комнату в очередной таверне и, поднявшись наверх, моментально уснула, не найдя в себе силы даже на то чтобы поесть.
   Проснулась она от того, что по ее телу деловито шарили чьи то осторожные ловкие руки. Обновленное тело отреагировало мгновенно. Тонкая миниатюрная рука рабыни железной хваткой сжала горло молодого паренька с быстрыми бегающим глазами. Тот испуганно икнул, попытавшись вырваться, но силы были явно неравны.
  -Что ты искал? - холодно прищурилась девушка, усиливая хватку.
  -Нничего... думал, вы мертвы... - испуганно зачастил парень, отчаянно завертев светлой вихрастой головой.
  -Чего? - вытаращилась Китара. - Кто тебя навел? Ну, говори!
  -Ххозяин... хозяин... это все он! - выдавил из себя парнишка. - Я не хотел вам зла, только взять кошелек! - в его глазах стояли крупные слезы. Похоже, он уже попрощался с жизнью.
  -Ладно, вали. - Девушка равнодушно выпустила парня. - Хозяину скажешь, что не застал меня спящей. Мне нет интереса до ваших делишек...
  -Спасибо! Спасибо, госпожа! - обрадовано выдохнул парень, потирая помятое горло. - Только у него люди посерьезнее меня имеются. А у вас кошель полон золота. Не отпустят они вас живыми.
  -Ладно, спасибо за предупреждение. - Девушка бросила парню крупный золотой, который тот ловко поймал и сунул в складки не слишком чистой одежды. - Иди и занимайся своим делом. Я разберусь с ними сама.
  
  
  
  
  
   Глава двадцать пятая. Слияние.
  
  
  
  
  -Снова задерживаешься, Некрон... и почему я не удивлен. - Тарсис насмешливо оглядел сутулую худощавую фигуру некроманта. За последнее время тот, казалось, исхудал еще больше, превратившись по сути в обтянутый кожей скелет. - Поторопись. Цепеллин Конклава уже готов к отбытию.
  -Это хорошо. - Сухо усмехнулся Некрон. - Но я никуда не еду. Впрочем, как и ты.
  -Как это понимать. - Нахмурился Тарсис. - Решение Круга окончательное. И если ты нарушишь его, то...
  -Что было в том свитке что ты передал агентам Братства, брат? Сколько они заплатили тебе чтобы ты сдал своих.
  -Что за бред ты несешь. - Лицо молодого мастера смерти исказилось от ярости. - Такие обвинения требуют серьезных доказательств.
  -А зачем они нам. - Костистое лицо некроманта хищно ощерилось, став как никогда похожим на застывшую маску смерти. - Ведь мы оба все прекрасно понимаем...
  -Ты не посмеешь... - Глаза мастера смерти опасно сузились, вспыхнув синим мертвенным пламенем. Он едва ли был способен справиться с Некроном один на один в магическом поединке, но Тарсис был воином и всегда привык идти до конца. Особенно когда его загоняли в угол. Здесь же в глухом закутке Цитадели, где состоялся их разговор, ему не приходилось рассчитывать на чью-либо помощь.
  -Не трать напрасно силы. На мне негатор. - Бледно улыбнулся сильнейший маг Вакраса.
  -В таком случае ты переиграл сам себя, старик. - Губы Тарсиса ощерись в змеиной усмешке. В отличие от тщедушного Некрона он был рослым сильным воином, много времени уделявшим не только магическим, но и боевым искусствам. К тому же он был намного моложе своего соперника. - Неужели ты и в правду думал, что сможешь справиться со мной в рукопашной схватке. Я удавлю тебя голыми руками... - Молодой чародей схватил некроманта за грудки, рывком притянув его к себе, но внезапно худые цепкие руки Некрона перехватили его запястья, и мастер смерти закричал от невыносимой боли.
  -Я никогда не ошибаюсь так грубо, Тарсис. - Даже с некоторым сожалением констатировал Некрон, легко практически без усилий поставив молодого мага на колени. - Я уже не тот, что был раньше. Неужели твоего чутья не хватило даже на это... - Некромант одним движением сломал своему противнику запястья. - Это тебе урок на будущее. Никогда не вступай в схватку, не имея скрытого козыря в рукаве. Хотя тебе это знание уже не понадобится. - Некрон флегматично обхватил голову чародея сильными сухими ладонями и свернул ему шею.
  
  
   ***
  
  
  
  
  
   Быстро собрав свои вещи, Китара осторожно двинулась вниз по лестнице, оставив позади до крайности напуганного незадачливого грабителя. Ей не нужны были лишние неприятности, и она хотела как можно скорее убраться из этого места.
   Однако внизу ее уже ждали. Двое рослых бритоголовых громил в белых рубашках половых в вальяжных расслабленных позах стояли подле трактирной стойке, нехорошо поглядывая на девушку. Сам хозяин находился за стойкой, и выражение его лица так же не предвещало рабыне ничего хорошего. Более никого в трактирной зале не было.
  -Мне не нужны проблемы. - Револьвер Китары недвусмысленно смотрел в сторону громил.
  -А их и не будет. - Издевательски осклабился один из мордоворотов, отлипая от стойки и медленно двинувшись вперед. - Опусти пушку, детка, а то ненароком покалечишься. А так мы тебя даже и не попортим...
   Прогремел выстрел, и громила скорчился на полу с простреленным пахом. Трактирщик отреагировал мгновенно, тут же нырнув за стойку и появившись уже с мушкетом в руках. Но Китара вновь оказалась быстрее и выстрелила раньше, угодив аккурат в блестящий круглый лоб вероломного хозяина. Последний громила, воспользовавшись тем, что девушка на секунду отвлеклась, бросился ей в ноги и сбил на пол, ухватив за горло. Пистолет отлетел далеко в сторону и уже ничем не мог помочь своей владелице.
   И тут в голову рабыни ударила холодная темная волна. Не помня себя, она вцепилась ногтями в глаза амбала, заставив того тонко заверещать от боли, и легко сбросив с себя массивную тушу, принялась остервенело бить его затылком о деревянный пол. Очнулась она лишь тогда, когда от головы громилы осталось одно сплошное кровавое месиво.
  -Вы их всех... - Давешний паренек только и мог что беззвучно разевать рот. - А как же... куда же мне...
  -Сам решишь. - Коротко бросила рабыня, выстрелив в голову тихо поскуливающего лишившегося яиц головореза и быстрым шагом выходя из трактира. - И не болтай обо мне. Иначе я тебя найду.
  
  
  
   ***
  
  
  
  
  
  -Какие новости? - Тилли озабоченно нахмурился, глядя на входящего в трактир наемника.
   После того памятного бегства из захваченного Копса друзьям удалось долететь до Ковля и передать Братству все что они сумели разузнать, находясь в плену. Впрочем, эти сведения не были особенно ценными, благо тиварская разведка тоже не ела свой хлеб даром, и в империи к тому моменту уже давным давно знали о вторжении. Гораздо ценнее для Тивара ныне был захваченный цеппелин, который немедленно был приписан к воздушному имперскому флоту. Друзьям же объявили благодарность, вручив каждому по паре золотых монет за храбрость и находчивость и отправили на отдых вплоть до дальнейших указаний.
  -Армия некромантов на подходе. Не сегодня-завтра они будут здесь.
  -Бездна, ох и знатная же будет заварушка... - Свирепо осклабился гном.
  -Это еще не все. - Нахмурился Фэстер. - В трущобах, кажись, зарождается смута. И, судя по всему, бучу поднимает кто-то засланный.
  -Это плохо. - Поджала губы Магда. Столичные мастера быстро сумели избавить ее от блокирующего магию ошейника, и теперь девушка вовсю наслаждалась вернувшимся ощущением силы. - Если регулярная армия сейчас схлестнется с горожанами... Тивару не позавидуешь.
  -Мне удалось выйти на их главных. Те, кто за всем этим стоит, собираются в таверне "Портовая шлюха" сегодня вечером. Так что есть шанс их всех накрыть.
  -Втроем вряд ли удастся. - Покачал головой Хогенхорст.
  -А кто сказал, что нас будет трое. - Усмехнулся Фэстер. - Я поговорил с верными людьми, так что минимум на три десятка стволов можете смело рассчитывать. Можно было бы, конечно, еще попросить помощи у Братства, но далеко не факт, что там нет их осведомителя. Так что лучше самим.
  -Я только за. - Кивнула головой Магда. - Подобное нельзя пускать на самотек. Все будущее империи зависит от нас.
  -Всего мира... - Нахмурился Фэстер. - Некроманты не успокоятся пока не приберут его к рукам.
  -Ну раз такое дело, я тоже в игре. - Ухмыльнулся гном, сжав здоровенные кулачищи. - Должен же кто-то прикрывать вам спину.
  
  
   ***
  
  
  
  
   Трактир "Портовая шлюха" полностью оправдывал свое название будучи одним из самых злачных и опасных мест столичных трущоб. Магду едва не вырвало от обрушившихся на нее прямо на входе здешних ароматов. В таверне было не протолкнуться от народа. Местная публика, мягко говоря, не отличалась особой привлекательностью. Пьянчуги и забулдыги всех мастей вовсю хлестали дешевое пиво наряду с и вовсе малоприятными субъектами, с которыми меньше всего хотелось бы встречаться на темных улицах Орльта.
  -Ну и дыра... - Скривилась старший адепт, брезгливо морща нос и стараясь не слишком глубоко дышать. - И как мы найдем того, кто нам нужен?
  -У их лидера должны быть приметные красные усы и борода. - Усмехнулся Фэстер.
  -Как у гнома? - вытаращился Тилли.
  -Нет много скромнее. К тому же он пират, а эти субчики всегда одеваются так, что видно за километр.
  -Не тот? - кивнула Магда в сторону длинного стола, где расположилась компания из трех десятков головорезов с мрачными небритыми лицами с ног до головы увешанных оружием. Их предводитель с огненно-рыжими усами и короткой бородой был одет в яркие крикливые тряпки с присущим лишь морским разбойникам особенным "чувством стиля". На его поясе висела пара длинноствольных пистолетов и кривой скимитар.
  -Он самый. - Кивнул еще один четвертый член отряда сухой седоватый мужчина по имени Нэд. - Его зовут Турво Бешеный Пес. Говорят, он сущий дьявол во плоти.
  -Да уж, такую рожу захочешь не забудешь. - Хмыкнула Магда. - И что дальше?
  -Садимся где-нибудь в углу не привлекая внимания и ждем подхода остальных. - Пожал плечами Фэстер. - Я скажу, когда придет время начать.
   Заняв один из немногочисленных свободных столиков, они принялись ждать. По плану наемники должны были пройти в таверну разрозненными малыми отрядами по четыре-пять человек чтобы не привлекать излишнего внимания. Наконец, Нэд едва заметно кивнул, подтверждая что все на месте.
  -Сейчас я подстрелю их набольшего, после палите в его людей и во всех, кто покажется подозрительным. - Скомандовал Лэнс. - И поаккуратнее, не лезьте на рожон. В случае чего уходите через окна. Дальше по обстоятельствам. - С этими словами Фэстер молниеносно выхватил револьвер и тут же рухнул под стол, тряся отбитой кистью. Не иначе как неким мистическим образом почуявший опасность пират успел выстрелить раньше, вышибив пистолет из руки наемника.
   После этого в трактире тут же началась беспорядочная пальба. Гуляки в панике переворачивали столы, стремясь укрыться за ними от свистевших повсюду мушкетных и пистолетных пуль. Магда, увидев, что наемник потерпел неудачу, в свою очередь попыталась пристрелить красноусого, но тот ловко уклонился от пули, а его ответный выстрел едва не стоил девушке жизни. Тилли тоже старался как мог, но он был не слишком ловок с пистолетами, а его бомбарда в здешних условиях была неприменима, благо в столь тесном помещении выстрел из подобного орудия в равной степени повредил бы всем в том числе и его хозяину.
   Как выяснилось, у заговорщиков было намного больше людей чем казалось на первый взгляд. Три десятка наемников оказались в меньшинстве и теперь ожесточенно отстреливались из-за импровизированных баррикад.
  -Лэнс, я его достану! - крикнула Магда. - Прикрой меня!
   Выстрелы загремели с удвоенной силой. Уже как минимум пара десятков тел лежало убитыми. Магда Рэй ловким перекатом покинула баррикаду пристрелив неосторожно высунувшегося головореза и нанесла по людям красноусого мощный псионический удар. Несколько человек рухнули на пол, судорожно сжимая головы, но и чародейка полностью исчерпала свои силы. Все ее амулеты, в которые она столь долго и любовно вкачивала магию остались в руках некромантов и ныне увы не могли помочь бывшей хозяйке.
   Тем временем обе стороны исчерпали патроны, и закипела жестокая рукопашная, в ходе которой активно использовались не только сабли и кинжалы но и хлипкая кабацкая мебель.
   Лэнс собственноручно расколотивший стул о голову одного из бандитов заметил, что красноусый и еще трое его дружков под шумок выбили раму одного из окон, выпрыгнув наружу, и бросился следом.
   Двое из беглецов выхватили сабли и бросились навстречу, стремясь задержать вольного стрелка. Первый тут же свалился с кинжалом в горле, второго Лэнс зарубил на третьем ударе. Головорез оказался никудышным рубакой.
   Осознав, что пешки не сумели остановить настырного преследователя, последний подручный красноусого, дюжий бородатый детина, ухмыляясь, обнажил гигантский палаш.
  -Не люблю я эти пукалки... - Небрежно кивнул он на поврежденный револьвер наемника. - Шуму от них много, да и потом... нет радости. То ли дело добрый клинок...
  -Я помню тебя. Это же ты напал на нас неподалеку от границы. - Прищурился Фэстер.
  -Зря ты меня не убил тогда, наемник. - Ощерился бородатый. - Ты положил всех моих ребят, а я, Дин Медведь, не прощаю таких обид. Теперь твоя девка тебе не поможет. Сейчас ты умрешь.
   Здоровяк резко бросился вперед, нанеся сильнейший рубящий удар, в самом конце неожиданно изменив направление атаки. Лэнс едва успел отпрянуть, в свою очередь молниеносно полоснув саблей по ноге бандита. Удар был отбит, и противники принялись настороженно кружить друг напротив друга, выгадывая удобный момент для нападения. Как оказалось, Медведь был бывалым опытным рубакой, знавшим толк в подобного рода схватках. Лэнсу несмотря на весь его опыт, никак не удавалось подобраться к своему сопернику. Головорез, проигрывая Фэстеру в скорости, действовал со скупой расчетливостью, не делая ни одного лишнего движения, и не совершал ошибок.
   Наконец, осознав, что привычная тактика не срабатывает, наемник неожиданно выхватил из-за пояса сломанный револьвер и, направив его на Медведя, спустил курок. Тот машинально закрылся руками, клюнув на уловку, и сабля наемника полоснула бандита по руке, заставив того выронить клинок.
  -Мы еще встретимся! - злобно прорычал головорез, баюкая раненую руку, и с неожиданной прытью ринулся прочь.
   Фэстер с проклятием выругался, медленно двинувшись обратно. Схватка с Медведем изрядно вымотала его, и у него уже не было сил преследовать своего противника на опасных ночных улицах трущоб.
  
  
  
   ***
  
  
  
  -Как это понимать? Почему цеппелин до сих пор не готов? - седой мастер смерти гневно уставился на виновато опустившего голову командира вакрасского воздушного флота. - Ты что хочешь стать кормом для гомункулов?
  -Не трать напрасно слов, Зирван. Это я приказал все отменить. - Усмехнулся Некрон, появляясь на верхней площадке Цитадели предназначенной для взлета дирижаблей. Его сопровождало два десятка здоровенных гомункулов и десяток боевых зомби.
  -Ты? - вытаращился Зирван. - Да кто ты такой...
  -Я новый владыка Вакраса, старик. А вы все скоро станете прошлым. Взять их. - Отдал некромант команду созданиям смерти, и те тут же бросились к чародеям. Высшие мастера Круга сопротивлялись до последнего. Они тут же попытались перехватить контроль над гомункулами, но даже сообща у них ничего не вышло. Чары попросту не действовали на тварей.
  -Что не выходит да... - Усмехнулся Некрон, о сухощавую фигуру которого также разбилось не одно атакующее заклятие. - Я хорошо подготовился к нашей встрече.
   Тем временем гомункулы и боевые зомби деловито обезоружили некромантов, надев каждому из них по темному кобальтовому ошейнику.
  -Это немного вас успокоит. Отведите их всех в Зал Конклава. Пора разыграть финальную часть этой пьесы.
   В Зале Совета молчаливые создания смерти поставили некромантов на колени, образовав импровизированный круг.
  -Ну что ж, Круг Мастеров весь в сборе. - Издевательски усмехнулся Некрон. Снежноволосый гигант сопровождавший его протянул чародею толстую книгу в темном кожаном переплете.
  -Фолиант Бездны. Древнее наследие наших великих пращуров столь долго лежавшее под спудом от того что вы, ничтожества, называющие себя чародеями, до одури, до трясущихся поджилок боялись его силы! - голос мага наполнила едва сдерживаемая ярость. - Никчемные жалкие глупцы... как же долго я шел к этому...
  -У тебя ничего не выйдет, Некрон. - Пождал губы Зирван. - Без помощи Круга тебе не одолеть Тивар. Ты просто безумец...
  -Безумец, старик? - глаза некроманта сверкнули зловещим холодным пламенем. - Вот и проверим так ли это... Белый, Сердце!
   Снежновласый все так же молча извлек на свет огромное янтарное Семя, протянув его мастеру смерти.
  -Отлично. Это главная святыня альвов. Средоточие силы вантийского леса. Оно поможет мне пережить перерождение. - С этими словами Некрон открыл фолиант, принявшись тянуть заклинание на древнем, давно забытом языке. И воздух в зале тут же задрожал от вызванных к жизни запретных совершено чуждых для этого мира сил. С каждым мгновением голос чародея наполняла темная зловещая мощь, и он все больше становился похожим на рык демона из неведомых преисподней.
   Наконец, слова темной литании отзвучали, и от фигуры Некрона во все стороны потянулись тонкие серые нити, устремившись к некромантам. Те судорожно задергались, попытавшись уползти прочь, но могучие лапы гомункулов не дали им этого сделать. Хищные нити словно живые впились в головы чародеев, высасывая их жизненные силы и отдавая их живому Сосуду, коим ныне стал Некрон.
   Фолиант Бездны рухнул на пол, и некромант, подняв над головой Сердце Прадуба обратившееся в сгусток янтарно желтого пламени, вложил его себе в грудь. Мастера Круга рухнули на землю высохшими скелетами, прямо на глазах рассыпавшись в безжизненный серый прах.
  -Ритуал свершился. - Глаза Некрона налились бездонной первородной тьмой. В его низком гремящем голосе не осталось ничего человеческого. - Новый бог явился в этот мир.
  
  
  
   Глава двадцать шестая. Сражение за мир.
  
  
  
  
  
  -Итак, некроманты почти у самых наших стен. Как будем действовать? - Веспас Третий пристально оглядел членов Совета.
  -Думаю, следует встретить их на подходе и не доводить до штурма. - Почтительно поклонился Эмс Травер. - Наша армия велика и ей будет не слишком удобно сражаться за стенами. К тому же так мы убережем столицу от разрушений.
  -Согласен. - Поддержал магистра один из аристократов. - Орльт это символ императорской власти. Не должно ему терять свой блеск и величие.
  -Какова численность наших воинов? - подобрался монарх.
  -Примерно триста тысяч. - Отчеканил Травер. - Из них семьдесят регулярные части. Остальные ополчение.
  -Да пускать в город их будет накладно. - Нахмурился император. - Решено. Дадим им бой на открытой местности. Перенести под стены всю артиллерию и осадную технику и быть готовыми в любую минуту отразить угрозу. Травер, за исход предстоящей битвы отвечаешь головой. Да помогут нам высшие силы...
  
  
   ***
  
  
  
  
   Войско некромантов прибыло к стенам столицы на утро следующего дня. Армия императора уже поджидала его в полной боевой готовности. Загодя вырытые в окрестностях города траншеи и редуты скрывали мощные дальнобойные пушки и прочие артиллерийские орудия. Тиварцы были намерены стоять насмерть.
   Численность воинов с обеих сторон была примерно одинаковой. По триста тысяч бойцов. Из них у тиварцев насчитывалось сорок тысяч кавалеристов и десять тысяч пушкарей и их подручных. У вакрасцев было примерно такое же соотношение сил, но притом гораздо меньше огнестрельного оружия и артиллерии.
   Зато их армия насчитывала около двух тысяч гомункулов и боевых зомби, что давало мертвякам огромное преимущество особенно в условиях открытого пространства. Впрочем, у имперцев было в запасе также немало крайне неприятных сюрпризов, которые ждали своего часа.
  
  
  
   ***
  
  
  
  
  -Что это значит? Где члены Круга? - мастер смерти высшего ранга Скоптос недоуменно нахмурился, глядя на мощную фигуру альбиноса вышедшего из цеппелина Конклава. Флагман воздушного флота Вакраса был целиком выкрашен в черный цвет как и все прочие суда темных земель был отмечен знаком белой "костяной длани".
  -Планы изменились. Мастера атакуют врага в другом месте. Ваша задача продержаться здесь как можно дольше и нанести врагу максимальный ущерб.
  -Где приказ об этом. И почему меня не поставили в известность заранее.
  -Он здесь. - Белый протянул Скоптосу тонкий пергаментный свиток. - Что до твоего второго вопроса, то решение было принято совсем недавно. Враг до самого последнего момента не должен был ничего подозревать.
   Мастер смерти медленно развернул свиток, и его лицо нахмурилось еще больше.
  -Почему на нем только Печать Некрона? Где метки остальных мастеров? - для того чтобы подтверждать подлинность того или иного послания некроманты равно как и иные маги этого мира при помощи своей силы ставили на документы магические слепки своей ауры. Лишь владеющий Даром мог распознать и почувствовать их. Подделать Печати было невозможно. Даже Некрон со своим новообретенным могуществом не смог бы этого сделать.
  -Времени было слишком мало. Тебе что недостаточно Печати сильнейшего чародея Вакраса?
  -Недостаточно. Я подчиняюсь Кругу, а не Некрону. Это он сделал меня командующим, и если я не увижу приказа Конклава то немедленно заберу всю армию и отступлю в Вакрас.
  -В таком случае ты отстранен. - Безжизненным голосом прошелестел альбинос и атаковал.
   Скоптос был старым опытным магом, но не ему было тягаться в скорости с бессмертным. Гигантский серп Воина Зимы срезал ему голову, и мощный пинок исполина отбросил худощавое тело некроманта далеко в сторону.
  -У вас новый военачальник. - Повернулся он к остальным мастерам. - Я. Есть возражения?
   Некроманты поспешно закачали головами. Они мало чего боялись в этой жизни, но Белый, правая рука Некрона, демон пришедший из неведомых преисподний, внушал им самый настоящий животный ужас. Тем паче что их ранг и соответственно сила существенно уступали ныне покойному Скоптосу.
  -В таком случае у вас новый приказ. Готовиться к битве. Сегодня мы сломаем Тивару хребет.
  
  
   ***
  
  
  
  
  -Они идут. Держитесь, ребята. - Фэстер осторожно высунул дуло мушкета из окопа, высматривая жертву.
   Их троица опять оказалась разлучена. Магда находилась с чародеями, а Тилли как водится направили в артиллерию. Каждый должен был заниматься на войне тем что умел делать лучше всего. И это было правильно. Сам же Лэнс оказался плечом к плечу с простыми ребятами из стрелкового корпуса. Многие из них были совсем еще молодыми неопытными юнцами и теперь смотрели на него как на бога, благо наемник в известных кругах был личностью почти легендарной.
   Вакрасцы перли плотной толпой, ведя за собой громоздкие телеги с тяжелой артиллерией. Все-таки по части тактики и стратегии некроманты существенно проигрывали имперским спецам, и если бы не их нечестивая магия, они давно уже были бы стерты с лица земли могучей военной машиной Тивара.
   Оглушительно загрохотали пушки. Имперцы прицельно били преимущественно по вражеским обозам, в то время как вакрасцам приходилось стрелять вслепую. Военная техника тиварцев была скрыта высокими умело возведенными редутами. Тяжелые снаряды свистели, проносясь по полю боя, убивая и калеча воинов с обеих сторон. Вскоре к ним добавились и нестройные мушкетные залпы.
   С самого начала боя тиварцы взяли инициативу в свои руки. Их стрелки били гораздо более метко и прицельно, из-за чего атакующие несли гигантские потери, но тем не менее все также упорно продолжали идти вперед. Однако и со стороны оборонявшихся убитых уже было немало. К тому же при такой чудовищной численности врагов в окопах было попросту не отсидеться.
   Конница и пехота имперцев помчалась навстречу врагу, оглашая воздух звонкими боевыми кличами. Необученное ополчение шло впереди. Простые виллане до одури боялись некромантов и их прислужников, но приказ императора был ясен. Ни шагу назад. Беглецов и дезертиров Веспас Третий приказал нещадно расстреливать на месте.
   Воины сошлись в кровавой рукопашной. Замелькали чудовищные косы вакрасцев, собирая с ополченцев обильную жатву. Это жуткое оружие было не только эффективным инструментом умерщвления, но и превосходным средством запугивания, эдаким воплощенным символом смерти. Рисунок боя тут же кардинально изменился. В рукопашной вакрасцы были хороши. Ополченцы дрогнули.
   Конники же сражались с переменным успехом. Среди них не было непрофессионалов. Обе стороны превосходно умели сражаться, и здесь неизменные вакрасские косы сошлись уже не с крестьянскими вилами и дрекольем, а с саблями конных мушкетеров и острыми шашками драгунов. Военная шашка - страшное оружие. Не слишком удобное для фехтования и пешего боя, она была незаменима при лихой кавалерийской атаке. Гораздо длиннее и тяжелее более традиционной сабли она могла играючи рассечь человека надвое, а иные мастера ухитрялись одним ударов на конном скаку срубать разом по нескольку врагов.
   Лэнс с проклятием выругался, в очередной раз перезаряжая раскалившийся мушкет и утирая обильно струящийся со лба липкий мутный пот. Если ад, в который по верованиям некоторых дикарей попадают души много грешивших в этой жизни людей и существовал на самом деле, то это был он. Вакрасцы перли словно осатанелые, не зная сомнений и не ведая страха смерти. Похоже, здесь собрались все их основные силы, и некроманты всерьез вознамерились поставить в затянувшемся противостоянии с империей финальную решающую точку.
   А тем временем исход сражения повис на волоске. Вакрасская пехота сумела смять ряды ополчения и рассеять их по полю боя. Регулярные пехотные части отчаянно пытались исправить ситуацию, но их было слишком мало, в то время как среди вакрасцев мирян не было вообще. Сказывались жестокие изуверские порядки темных земель.
   Профессиональные стрелки не имели на вооружении клинков и в рукопашной орудовали штыками закрепленными на мушкетах. Штыковой бой был развит в империи довольно хорошо, благо Тивар и являлся его родоначальником. Но даже при наличие должной подготовки довольно сложно было биться подобным оружием против клинков тех, кто всю свою жизнь посвящал совершенствованию именно навыков боя с холодным оружием.
  -Сейчас. - Отдал приказ Эмс Травер находившимся с ним в окопе артиллеристам. - Задайте им жару.
   Над полем боя повис злобный заунывный вой, но он не был воем живого создания. Их издавали гномьи военные машины, за которые имперцы не так давно выложили целых три тысячи полновесных золотых монет. И теперь они в полной мере оправдали собственную цену. Митральезы исторгли из себя настоящий свинцовый ливень, скашивая вакрасцев целыми шеренгами.
   Их было совсем немного всего три десятка, однако эффект от них оказался колоссальным. Атака мертвяков захлебнулась в крови. К тому же жуткий непрекращающийся вой заставлял леденеть кровь в жилах даже у самых стойких и могучих воителей, напрочь лишая их сил и желания сражаться. Неровный строй вакрасцев дрогнул, и тогда некроманты двинули в бой свой самый главный козырь. Несколько тысяч гомункулов, грозно топоча громадными ножищами и смертоносных боевых зомби ринулись на имперцев.
   Артиллерия была малоэффективна против подобных созданий не говоря уже о малом и среднем огнестрельном оружии. С пяток гомункулов да несколько десятков зомби скошенных смертельным ливнем митральез вот и все чего сумели добиться тиварцы.
   Сразу трое необычных низкорослых бочкообразных гомункулов, не замедляя бега, прыгнули прямо в окоп, где располагались военные механизмы гномов, и тут же взорвались, исторгнув из себя густые потоки ядовитого красного дыма. Обслуга митральез тут же попадала на землю, остервенело царапая себе глотки.
   Вокруг стоявших несколько поодаль магов тут же вспыхнули полупрозрачные защитные купола, которые уберегли их от разлитого в воздухе смертельного яда, но спасти пулеметчиков они уже не смогли. Митральезы заглохли, оборвав свою жуткую песнь на полуслове. Тем временем по всему полю битвы прогремели похожие взрывы. Едкий красный дым повис над полем, с равным успехом поражая как имперцев так и их противников.
   Несмотря на довольно забавный внешний вид ядовитые гомункулы были очень грозным оружием, и при нужде могли развивать на своих толстых коротеньких ножках весьма и весьма приличную скорость. К счастью подобных живых бомб в войске Вакраса имелось совсем немного всего несколько сотен, и они при всем желании не могли оказать на исход битвы существенного влияния. К тому же в условиях открытого пространства их яд был гораздо менее эффективен нежели в небольших закрытых помещениях наподобие того злополучного трактира в безымянном приграничном форте едва не ставшим местом последнего упокоения для Лэнса и Магды.
   Еще один боевой зомби ворвался в окоп Фэстера, сразу же снеся голову его соседу длинным торчащим прямо из руки серповидным клинком и им же не останавливаясь пронзил грудь еще одного стрелка. Лэнс выстрелил в тварь, целя в голову, но зомби ловко уклонился от пули, кинувшись на наемника. Фэстер едва успел парировать удар ручного серпа прикладом мушкета, и тут кто-то из уцелевших солдат выстрелил в бестию со спины, снеся ей полголовы.
   Бой вспыхнул с новой силой, и тут на поле битвы появились новые персонажи и какие! Сверкая блестящими стальными корпусами, семь десятков грозных боевых големов атаковали гомункулов и боевых зомби. В боевых условиях они были оснащены всевозможными орудиями уничтожения, начиная от простых наручных клинков, заканчивая циркулярными пилами и встроенными прямо в конечности малыми бомбардами.
   Выстрел в упор из подобного орудия гарантированно сносил башку гомункулу или разрывал на части боевого зомби. Лезвия и пилы механических солдат взрезали реструктурированную плоть созданий смерти, но и те тоже не оставались в долгу, уродуя стальные корпуса големов и отрывая им конечности.
   Юркие, но не слишком мощные боевые зомби были практически бесполезны в битве с подобными созданиями, и посему мастера смерти отдали им мысленный приказ уклоняться от схваток с ними и атаковать только людей. А вот гомункулы вполне могли потягаться с могучими механическими монстрами в рукопашной, будучи даже внешне похожими на своих стальных противников своей чудовищно мощной, кряжистой комплекцией. Толстые мускулистые лапы этих чудовищ превосходно вскрывали корпуса големов и напрочь выдирали нутро, в котором и располагались основные магические механизмы дававшие металлическим великанам подобие жизни.
   Один из гомункулов был непохож на остальных. В полтора раза крупнее своих собратьев он был с ног до головы покрыт природной серой броней. Оглашая воздух жутким ревом, исполин носился полю боя словно демон войны, круша все вокруг себя. Его массивную мускулистую тушу не раз поражали пушечные снаряды, но они не причиняли титану никакого видимого вреда. Казалось, он был целиком сотворен из ожившей каменной глыбы.
   К тому же воздух вокруг создания диковинным образом преломлялся, как будто бы тварь генерировала особое поле энергии. Травер тут же приказал всем псионикам перехватить контроль над бестией, но даже все вместе они не сумели пробить непроницаемый кокон силы, в которую был заключен неведомый монстр.
   А битва тем временем шла своим чередом. Один голем стоил в бою примерно двух-трех гомункулов. Казалось бы, при таком подавляющем численном перевесе (тысячи против всего семи десятков) у тиварцев не было ни единого шанса, однако к тому моменту уже практически вся артиллерия Вакраса была выведена из строя, в то время как орудия империи продолжали активно вести огонь.
   Гомункулы и боевые зомби то и дело врывались в окопы и редуты, учиняя там форменную резню, но и сами нередко падали сраженными меткими выстрелами малых ручных бомбард гномьих стрелков столь эффективных именно против подобных тварей. Подземных воителей среди войск империи было совсем немного, но зато они мастерски владели своим оружием, пусть и намного менее мощным нежели пушки большого калибра, но зато и гораздо более мобильным, практически идеально подходящим именно для уничтожения гомункулов и им подобных тварей. Правда у стрелка была лишь одна попытка на то чтобы прикончить бегущую на него бестию. Второго шанса выстрелить смертоносные создания Вакраса уже не давали.
   Равновесие сил вновь заколебалось, и тогда Тивар, наконец, сказал свое последнее слово. Из-за стен столицы располагавшейся буквально в сотне метров от места сражения показались громадные силуэты военных цеппелинов. Основная мощь и гордость империи. Последний и самый главный козырь императора в этой эпохальной битве за будущее мира.
   Три сотни дирижаблей оснащенных пушками и стрелками, а также импровизированными пороховыми снарядами наподобие тех, что использовали некроманты при взятии Копса. Навстречу им выдвинулись полторы сотни цеппелинов Вакраса с похожим вооружением. На их борту, к слову сказать, находились и доселе незримые кукловоды серых безликих марионеток страны мертвых.
   С обеих сторон прогремели пушечные залпы. Некроманты нанесли по имперскому флоту могучий псионический удар, но тот бессильно разбился о внезапно вспыхнувшее над цеппелинами Тивара защитное поле энергии. И тут новый главнокомандующий Вакраса понял, какую он совершил ошибку, посчитав, что все чародеи империи находятся на земле в самой гуще разыгравшейся совсем неподалеку битвы. Белый рассчитывал без особых усилий при помощи некромантов захватить вражеский флот, а затем преспокойно уничтожить армию своих врагов с неба.
   Но ничего не вышло. Некрон собственноручно уничтожил всех лучших магов своей страны, весь основной костяк вакрасских мастеров смерти, и оставшиеся не сумели на равных конкурировать с птенцами архимага Вейора, который был назначен командующим воздушным флотом и лично присутствовал на воздушном флагмане империи.
   Загрохотала артиллерия, пушки с обеих сторон выплюнули смертоносными свинцовые ядра, которые играючи прошивали полотнища надувной парусины и в щепки разносили деревянные гондолы, убивая и калеча находившихся в них воинов. Обломки цеппелинов падали вниз месте с изуродованными телами людей. Воздушное сражение было ничуть не менее ожесточенным нежели основная битва на земле.
   Магические удары с обеих сторон также не прекращались ни на миг, и в итоге очередная совместная пси-атака чародеев Академии окончательно смяла защиту некромантов, всей своей мощью ударив по ним и механикам обсуживающим дирижабли, так что те остались безо всякого управления. Лишь флагман страны мертвых с главнокомандующим на борту и еще три десятка наименее пострадавших судов оказавшихся в стороне от основного удара активно улепетывали восвояси. Негаторы магии и собственная демоническая природа уберегли Белого и его подручных от чар его врагов.
   Осознав, что все противники выведены из строя, тиварцы с ликующими воплями принялись брать суда на абордаж и захватывали цеппелины, практически не встречая сопротивления. При этом имперцы безо всякой жалости уничтожали полубессознательных некромантов словно мерзких ядовитых змей. Простых солдат и механиков по возможности старались не трогать, если те не пытались сопротивляться. Служители смерти же по их мнению были недостойны никакого снисхождения.
   Покончив с вражеским флотом, имперцы взяли курс на продолжавшее бушевать сражение и буквально засыпали порядки вакрасцев зажигательными пороховыми бомбами. И апофеозом всему стало появление на поле битвы могучих гигантов вооруженных исполинскими секирами верхом на огромных хищных ящерах.
   Оглашая воздух свирепыми воинственными кличами, они с ходу ударили вакрасцам в левый фланг, играючи громя их серые нестройные порядки. Великанов было совсем немного, быть может, около тысячи, но их плотный клин прошел через ряды рабов страны смерти как нож сквозь масло практически не встречая сопротивления. Со свирепым рычанием они легко разбрасывали слабых тщедушных человечков, яростно орудуя чудовищными секирами. Даже пришедшийся вскользь подобный удар в одночасье ломал человеку кости.
   Массивные вурны на полном скаку сшибали людей и лошадей, могучими ударами рогов подбрасывая их высоко воздух. Порой великаны сталкивались с гомункулами и боевыми зомби, сходясь с ним в жестоком единоборстве. Секиры гигантов вкупе с их чудовищной силой как оказалось превосходно справлялись с измененной плотью созданий некромантов. И хотя в боях один на один твари Вакраса были все же немного посильнее торкурцев, их осталось слишком мало для того чтобы остановить прибывший на подмогу могучий отряд варваров.
   Возглавлял великанов могучий белокожий витязь с бездонно-черными жуткими глазами. Его клинок играючи рассекал тела вакрасцев на части, и даже могучие гомункулы и юркие боевые зомби ничего не могли поделать против мистического воителя и его смертоносного клинка.
   Прибытие торкурцев и атака воздушного флота вкупе с бегством и гибелью всех мастеров смерти стало для мертвяков последней каплей. Вакрасцы ударились в паническое бегство. Как бы то ни было, он все же были живыми людьми, и даже изуверские методы муштры практиковавшиеся в Вакрасе не смогли до конца выбить из них банальную жажду жизни.
   Над полем боя повисли громогласные ликующие вопли воинов империи. Некоторые продолжили преследовать вакрасцев, поражая их в серые податливые спины, однако большинство прекратило сражение, отдав на него практически все свои силы до капли. Короли и ферзи вражеской армии уничтожены, а пешки... а пешки пусть уходят восвояси. Это было самое крупное и фатальное поражение во всей многовековой истории грозного Вакраса. Битва за будущее мира завершилась полной победой Тиварской империи и альянса светлых сил.
  
  
  
  
   Глава двадцать седьмая. Неудавшееся покушение.
  
  
  
  
   Когда Китара достигла столицы, битва с некромантами уже была завершена. Три дня прошло с момента ее окончания, но разговоры о ней до сих пор и не думали утихать. С обеих сторон по самым скромным прикидкам было не менее двухсот тысяч убитых, не говоря уже о раненых и изувеченных. Трупы на месте эпохального сражения до сих пор еще продолжали убирать, закапывая их прямо на месте, столь ужасающе много их было.
   Несмотря на одержанную победу Тивар очень серьезно пострадал в ходе разыгравшейся войны. Все западные провинции империи лежали в руинах, к тому же регулярная армия лишилась чуть ли не трети от всего состава. И это не считая поистине колоссальных потерь среди простых ополченцев, вчерашних пахарей и ремесленников. А ведь империи угрожали еще и орки, которые разграбив южное приграничье, вопреки обыкновению и не думали возвращаться в собственные земли, огромной ордой выступив в сторону столицы.
   Нет, повода для серьезной паники у тиварцев не было. Даже с учетом всех потерь они намного превосходили числом зеленокожих не говоря уже о тотальном преимуществе в огневой силе, но для простых людей все это стало тяжким испытанием, жестоким гнетом упав на их плечи. Ведь именно им, рядовым солдатам и ополченцам придется останавливать орочью орду, своими жизнями и кровью оплачивая благополучие и безопасность представителей высших сословий.
   Впрочем, дела империи не особенно волновали бывшую рабыню. Сила полученная от Гаудэ вкупе с собственным отнюдь нелегким жизненным опытом сделали ее расчетливым и опасным противником для кого бы то ни было. А давешняя стычка в придорожном трактире поставила последнюю завершающую точку в ее становлении как воина. Теперь она точно знала, что ей нужно было делать.
   Мистическая связь с возлюбленным так и не ослабла, и Китара знала, где примерно его содержат. Остановившись на одном из постоялых дворов столицы, девушка дождалась ночи и облачившись в глухой темный плащ, направилась на разведку.
   Особняк Оррисов был огромен, почти дворец, и охранялся более чем хорошо. Однако его стражи были обычными людьми, чего уже отнюдь нельзя было сказать об их противнике. Осторожно перемахнув через высокую ограду, рабыня оказалась в просторном внутреннем дворе. Настороженно оглядываясь, Китара двинулась вперед короткими перебежками. Кровь демона дала ей не только силу, но и частично передала его инстинкты и навыки, сделав девушку настоящим безжалостным воином, готовым на все ради достижения собственной цели.
   На пути ей попался один из стражей с мушкетом наперевес. Неслышно подкравшись сзади, девушка навеки упокоила его, перерезав горло и спрятав тело в густом кустарнике. Одно из окон на первом этаже было приоткрыто, и Китара тут же воспользовалась этим, проникнув вовнутрь здания. Ее обновленное тело превосходно видело в темноте, что давало ей огромное преимущество перед противниками. Астральный связующий след стал намного более отчетливым и явно вел вниз. По всей видимости, узника содержали в подвале. Удовлетворенно кивнув, Китара двинулась дальше по извилистым темным коридорам, пытаясь обнаружить лестницу.
  
  
   ***
  
  
  
  
   Жгучая боль в очередной раз пронзила все его тело, заставив сознание вынырнуть из вязкого кровавого тумана, в котором оно пребывало все последние дни. Здешний хозяин не врал когда говорил, что знает толк в искусстве причинения боли. Его пытали днем и ночью, практически не делая перерывов, и лишь тот факт, что он на самом деле не являлся человеком, помогал ему до сих пор не умереть от жестоких истязаний.
   Мучители постоянно сменяли друг друга. Иногда это был сам старший Оррис, иногда его сменял здоровенный палач в традиционной глухой черной маске, а порой к забаве присоединялся и графский сынок. Последний был наиболее жестоким и изощренным из всех. Сегодня ночью навестить узника пришел именно он.
  -Как самочувствие, тварь? - злобно прошипел Эстар Оррис, с наслаждением вогнав тонкий острый стилет в крупный ожог на боку парня и медленно провернув клинок. - Ты действительно думал, что мне можно безнаказанно перейти дорогу... Впрочем, оно даже к лучшему. Признаюсь, я никогда раньше не встречал никого живучее тебя. Тебе придется еще очень многое испытать, прежде чем я позволю тебе сдохнуть...
   Красивое почти кукольное лицо молодого аристократа скривилось в жестокой гримасе, а затем младший Оррис внезапно захрипел от боли. Длинный гномий кинжал вошел ему аккурат под лопатку, пронзив сердце.
  -Гаудэ... ты меня слышишь... - В глазах Китары стояли слезы. Она знала о том, что ее возлюбленного пытают, постоянно ощущая отголоски его боли, но увиденное превзошло все ее ожидания. Тело юноши представляло собой одну сплошную кровоточащую рану. На нем буквально не было живого места. - Не волнуйся. Я выведу тебя отсюда... я спасу тебя...
  
  
   ***
  
  
  
   Двин Эйр осторожно крался по темным коридорам Цитадели, стараясь лишний раз даже не дышать. Несколько месяцев напряженной работы под прикрытием, наконец, дали свои долгожданные плоды. Теперь он знал все что ему было нужно.
   Кабинет магистра был как обычно в это время суток надежно заперт. К тому же его охраняли могущественные заклятья. Чародей глубоко вздохнул, утерев струящийся пот с бледного круглого лба. Если его обнаружат в этом крыле в столь неурочный час, ему конец. Братство как никто умеет карать предателей. Волшебник встряхнулся, отгоняя мрачные мысли, и потянулся своим разумом к сторожевым чарам. Действовать нужно было быстро, но осторожно. Травер был опытным магом, и его защиту вряд ли можно было так легко обойти.
   Защитные амулета чародея ярко вспыхнули, отразив первую неожиданную атаку, которая должна была превратить его легкие в труху. Второе атакующее заклятие огненной стрелы Двину удалось обезвредить уже загодя. Ледяной мороз... что ж вполне предсказуемо, хотя и не так просто. Мощь в чарах магистра была поистине немалая. Последний слой защиты должен был распылить в воздухе смертельный яд, но чародей благополучно справился и с этим испытанием. Проход был свободен.
   Сухо щелкнул замок, подчиняясь мысленному приказу владеющего силой, и Эйр оказался внутри. В кабинете царил легкий рабочий беспорядок, но все эти мелочи ни капли не волновали лазутчика. Его интересовал сейф надежно скрытый в одной из стен помещения. Поисковые чары успешно обнаружили тайник спустя минуту напряженных поисков. А ну... Неслыханная удача. Кроме хитроумного замка здесь не было никакой иной защиты. Сейф был абсолютно чист. По всей видимости, магистр был настолько уверен в своих охранных чарах на входе что посчитал дополнительные меры излишней предосторожностью. Большая ошибка.
   Играючи отперев замок одним небрежно брошенным заклятьем, Двин Эйр трясущимся руками извлек на свет небольшую коричневую шкатулку и, сунув ее за пазуху, поспешил покинуть кабинет самого опасного и могущественного человека в империи. Нужно было срочно доставить добытое мессиру архимагу.
  
  
  
   ***
  
  
  
  -Ты принес ее? - Торн Вейор возбужденно уставился на уже немолодого лысоватого чародея.
  -Да, мессир. - Маг и не думал скрывать своего восторга. - Она здесь.
  -Было трудно? - прищурился архимаг.
  -Легче чем мне думалось. - Самодовольно усмехнулся волшебник, протягивая наставнику неприметную деревянную шкатулку. - Защита Травера была крепка, но без особых изысков. Видимо, он до последнего не верил, что его могут обокрасть в собственной Цитадели. Там все необходимые бумаги. Доказательство его измены императору и связей с некромантами. Если эти бумаги увидят свет, ему наверняка конец.
  -Да лишь безумец осмелится украсть что-либо у Братства... - Рассеянно пробормотал архимаг, сосредоточенно изучая доставленный предмет. - А ну, что тут у нас... - Чуткие пальцы чародея легко коснулись поверхности шкатулки, и она беззвучно раскрылась.
   Прогремел взрыв, и тело архимага со страшной силой швырнуло в стену. Деревянные обломки того что осталось от шкатулки брызнули во все стороны. Кабинет архимага заволокло густым удушливым красным дымом. Торн Вейор с проклятием выругался, медленно поднимаясь с пола и создавая вокруг себя непроницаемый защитный купол. Дым был явно смертельно ядовит.
   Мощные защитные амулеты уберегли архимага от взрыва и яда, но его ученику повезло меньше. Двин Эйр лежал на полу придавленный массивной деревянной столешницей. Из его горла торчал острый деревянный обломок. Он потратил всю свою магию на взлом кабинета Травера и не сумел себя защитить.
   Архимаг тяжело вывалился из своих апартаментов изуродованных взрывом, с наслаждением вдыхая чистый не отравленный смертельным ядом воздух. Впрочем, это не беда. Расторопные слуги быстро сумеют все исправить и навести порядок.
   Однако неудавшееся покушение на его персону поневоле заставляло о многом задуматься. Во-первых, о том, что он сильно недооценил своего соперника. А, во-вторых, о том, что эта попытка будет наверняка не последней. Ведь, как оказалось, Травер был превосходно осведомлен о его желании уничтожить магистра Братства, и у него имелось вполне достаточно времени чтобы как следует подготовиться и досконально продумать операцию по его устранению.
   Хотя, быть может, это просто сработало последнее средство защиты, и магистр до сих пор продолжает пребывать в неведении относительно того, что под самым его боком долгое время работал тайный агент Академии. Теперь выяснить это наверняка уже не представлялось возможным. А, значит, нужно держать ухо востро и как можно скорее нанести удар на упреждение, пока этого не сделал его противник.
   Архимаг не питал насчет своего оппонента никаких иллюзий. Эмс Травер не тот кто оставляет своих врагов в живых, а значит, никакой компромисс и примирение меж ними невозможны. Победителем в этом изрядно затянувшемся противостоянии двух сильных личностей и прямо противоположных систем станет лишь один.
  
  
  
   Глава двадцать восьмая. Месть демона.
  
  
  
  
   Гаудэ медленно поднялся с ложа, ощущая во всем теле болезненную слабость. Он провалялся в постели три дня, в горячечном бреду шепча имена тех, кого, как он до недавнего времени считал, позабыл навсегда.
  -Как ты? - темные бездонные глаза Китары смотрели на него с неприкрытым состраданием и нежностью.
  -Бывало и лучше. - Улыбнулся Демон. - Но не волнуйся. Я оклемаюсь быстро. Мне доставалось и сильнее.
   Той ночью рабыне не иначе как чудом удалось вытащить полубессознательного парня из особняка Эгира. Лишь ее новая сила явилась той причиной, по которой девушке удалось задуманное. К счастью стража так и не сумела обнаружить беглецов, и посему все дальнейшее спасение узника прошло без лишней крови. Она почти приволокла Демона в трактир, предварительно накинув на обнаженное истерзанное тело просторный плащ, которым озаботилась запастись загодя, чтобы не привлекать излишнее внимание. Впрочем, хозяину заведения, где остановилась девушка, было все равно. Китара была щедрым клиентом, а трактирщик предпочитал понапрасну не лезть в дела постояльцев, до тех пор пока те хорошо ему платили.
   Оказавшись в комнате рабыни, Гаудэ буквально рухнул на ложе, тихо хрипя.
  -Ошейник... - Еле слышно прошептал он, но девушка его услышала. Она и сама уже почуяла враждебную силу исходящую от куска темного металла, благо теперь тоже была отнюдь не простой смертной.
   Просунув под ошейник гномий кинжал, она отчаянно рванула его вверх, брезгливо швырнув на пол лопнувшие обломки. Демон тут же выгнулся на ложе, сделав глубокий судорожный вдох, а затем обессиленно рухнул назад, моментально провалившись в тяжкий глубокий сон...
  -Что они хотели от тебя? - нахмурилась рабыня, устроив Демону форменный допрос, едва тот более менее пришел в себя. - Это привет из прошлой жизни?
  -Скорее из нынешней. - Усмехнулся Гаудэ. Его раны все еще ощутимо болели, но воитель знал, что они заживут быстро. Намного быстрее чем это бывает у обычных людей. - Просто кое-кто отнюдь не прочь при случае поглумиться над другими и при этом сильно не любит проигрывать сам.
  -И что теперь?
  -Восстановлю силы и пойду на охоту. - В глазах Демона на миг промелькнуло нечто такое, что даже рабыня невольно поежилась. - Ты убила графского сыночка, но его папаша все еще жив и наверняка захочет отомстить. Так что нужно бить первыми. В тот раз они застали меня врасплох. Больше я не повторю подобной ошибки. На этот раз все будет совсем иначе.
  
  
  
   ***
  
  
  
  
  -Некромантов должно добить. - Веспас Третий хмуро оглядел членов высшего совета Тивара. В последнее время им приходилось встречаться чуть ли не каждый день, благо дела в империи по понятным причинам шли не лучшим образом.
   Члены совета хмуро молчали. Обычно император сперва давал высказаться другим по тому или иному вопросу, но сегодня он вопреки устоявшемуся регламенту первым озвучил то, что подспудно было понятно каждому здесь присутствующему. Потерпев от Тивара сокрушительное поражение, Вакрас ныне был слаб как никогда. Лишь полный безумец мог не воспользоваться подобной удачей, раз и навсегда положив конец кровавому вековому противостоянию.
  -Полностью поддерживаю, Ваше Величество. - Торн Вейор первым решил нарушить молчание. - Но наши потери в этой войне тоже немалые. К тому же нам угрожают еще и орки. Быть может, есть смысл сперва загнать зеленокожих обратно в их земли и лишь затем окончательно добить мертвяков.
  -Пока мы будем заняты с гоблинами, вакрасцы могут выкинуть какой-нибудь неожиданный фортель. - Покачал головой Эмс Травер. - Нельзя недооценивать некромантов. Мы веками боролись с ними и не могли взять верх. И если сейчас дать им возможность восстановить силы, будьте уверены, они сполна воспользуются нашей оплошностью.
  -Это так, но не забывай, даже теперь некроманты все еще сильны. Весь Высший Конклав уцелел, и на своих землях они способны еще долгое время сопротивляться, прежде чем их удастся окончательно добить. Если мы ввяжемся с ними в затяжную войну, не остановив орков, то можем потерять империю.
   В тронном зале повисла гнетущая тишина. И архимаг, и магистр привели достаточно веские доводы в защиту собственных позиций, и теперь присутствующие напряженно размышляли, чью сторону им стоит принять.
  -Вот как мы поступим. - Наконец тяжело проронил император, когда напряжение собравшихся достигло своего апогея. - Эмс Травер абсолютно прав, говоря, что нельзя прекращать войну с некромантами и давать им время на восстановление и новый удар по нам. Но также прав и Вейор. Если мы в самое ближайшее время не разобьем орочью орду, ее вторжение нанесет нашим землям непоправимый ущерб, который вряд ли можно будет восполнить. Поэтому Травер и его Братство нанесут удар по Вакрасу, в то время как наша армия остановит орду и загонит зеленокожих обратно в их степи. Командующим армией назначаю Торна Вейора. Надеюсь, он в полной мере оправдает наше доверие и справится с возложенной на него миссией.
  
  
   ***
  
  
  
  
  -Ты уверена, что хочешь этого? - Гаудэ напряженно глядел на девушку. - С этими ублюдками я вполне могу справиться и сам.
  -Нет, я с тобой. - Решительно отрезала Китара. - Один ты уже повоевал.
  -И что я могу против этого возразить... - Хмыкнул Демон. - Держись позади меня. В случае чего беги не раздумывая. Моя кровь дала тебе кое-какие навыки и рефлексы, но тебе еще много придется научиться... С этими словами Гаудэ одним прыжком перемахнул высокую ограду забора. Спустя мгновение к нему присоединилась и его спутница.
   Старший Оррис уже наверняка разыскивал их по всему городу, однако он вряд ли рассчитывает, что его пленник оправится так быстро, А, значит, скорее всего не ждет нападения.
   Однако граф тем не менее предпочел перестраховаться, охрана дома была усилена в разы. Теперь ворота охранял целый десяток наемников, а парадную дверь особняка пятеро вооруженных мушкетами стражей.
  -Не вовремя вы здесь, голубчики. - Нехорошо улыбнулся Демон, неожиданно появляясь из темноты, и швырнул в опешивших воинов град невидимых клинков. Стражи беззвучно осели на землю. Магия юноши буквально распотрошила их тела, превратив их в груды кровавого мяса.
  -Удачно. - Хмыкнул Гаудэ. - Даже выстрелить не успели... Вперед. - Массивный засов был аккуратно вывернут сильными руками Демона без лишнего шума. Сад Оррисов был весьма велик по площади, и внешняя охрана вряд ли скоро обнаружит мертвые тела своих товарищей.
  -Где графская спальня? - повернулся юноша к Китаре.
  -Я думала, ты знаешь. - Пожала плечами рабыня. - Я здешнего набольшего и в глаза не видела.
  -Значит, доверимся чутью. -Усмехнулся Демон, обращаясь к своей внутренней силе. Эгир Оррис слишком долго его пытал, чтобы юноша не запомнил астральный слепок его ауры. Именно его он теперь и пытался обнаружить. - Наверх. - Через некоторое время уверенно произнес Гаудэ.
   На лестнице обнаружилось еще двое стражников. Демон не мудрствуя лукаво голыми руками, которые вновь на миг стали подобными смертоносным лезвиям, перерезал им глотки, незаметно подкравшись со спины. Ночь давала ему дополнительные силы. Его тело буквально сливалось с тенями, позволяя передвигаться по громадному поместью Оррисов совершенно бесшумно. Китара тоже ощущала небывалый азарт и подъем. Железные мускулы вкупе с кошачьей ловкостью и невероятной, невозможной для обычного человека скоростью реакции позволяли ей ныне чувствовать себя свободно и уверенно как никогда прежде.
   Графская спальня обнаружилась на верхнем этаже. Ее охраняло еще трое стражей. Вояки были расслабленны, явно неся службу спустя рукава, и Демон решил рискнуть. Графские апартаменты находились в самом конце длинного узкого коридора, не ославлявшего места для маневра. Поэтому Гаудэ ничтоже сумнящееся спокойно вышел прямо навстречу стражам и швырнул в них веер призрачных клинков.
   Магические лезвия скосили молодчиков, но один из них прежде чем упасть мертвым успел выстрелить в неведомого чародея, к счастью промахнувшись. Ринувшись вперед, Демон могучим ударом колена напрочь снес массивную деревянную дверь. Дальше таиться было уже не к чему.
   Загремели револьверные выстрелы. Эгир Оррис был крайне острожным и расчетливым человеком. После всего произошедшего его повсюду неусыпно сопровождало четверо отборных телохранителей, не оставлявшие господина одного даже во время сна. Графские апартаменты были достаточно просторными, чтобы их хозяин ощущал при этом минимум дискомфорта.
   Нападавшие быстро израсходовали патроны, паля практически без перерыва. Один из них лежал на земле, корчась под снесенной с петель массивной дверью. Гаудэ, прикрывшись ей от пуль, изо всех сил швырнул ее на ближайшего воина, временно выведя того из строя. Наемники выхватили сабли, медленно окружая юношу. Им хорошо объяснили, что именно представляет собой сбежавший пленник, и посему они действовали крайне осторожно, не рискуя лезть на рожон.
   В графскую спальню с воинственным кличем ворвалась Китара с легкой саблей наперевес. Прогремел выстрел, и девушка сердито зашипела, морщась от резкой жгучей боли в ноге. Эгир Оррис выскочил из-за скрывающего его ложе темного балдахина в одной ночной сорочке с пистолетом и шпагой, решив немного помочь своим слугам. Призрачное лезвие со свистом пронеслось в воздухе, напрочь отрубив револьверное дуло, и, продолжая движение, отсекло часть графского уха. Оррис злобно взвыл, но все же сумел справиться с болью и, подняв шпагу, бросился на девушку.
   Демон остался один против троих. Уклонившись от острожного удара саблей одного из наемников, он резко сместился вперед, перехватив руку противника и ударив его локтем в горло. Тело наемника безвольной куклой шлепнулось на пол. Удар оказался смертельным. Оставшиеся двое кинулись на Гаудэ разом, отчаянно полосуя воздух своими клинками.
   Эгир Оррис тем временем ожесточенно сражался с рабыней. Несмотря на годы он до сих пор был превосходным фехтовальщиком. К тому же шпага, совсем новое непривычное для большинства оружие вкупе с ранением девушки давали ему дополнительное преимущество в этой схватке. Китара напротив была в фехтовании сущим новичком, но пока ее спасали обостренные рефлексы и тот факт, что аристократ и сам был ранен.
   Осознав, что противники более не намерены пускать его в ближний бой, Гаудэ резко нырнул вниз, совершив мощный подкат под ноги сразу обоих соперников. Стражи рухнули на пол, потеряв равновесие, и парень, быстро вскочив, прыгнул на них сверху коленями вперед. Чудовищный двойной удар проломил обоим грудные клетки, и Демон не мешкая бросился на выручку девушке. Та пока держалась, но шпага Эгира уже нанесла ей пару довольно чувствительных уколов.
   Подскочив к графу сзади, Гаудэ ткнул ему двумя пальцами под основание затылка. Аристократ тут же обмяк, и Демон, перехватив его за шею, одним движением свернул ее, а затем, выхватив шпагу из обмякшей руки Орриса, с чудовищной силой вонзил клинок ему в глаз, буквально пригвоздив тело и так уже мертвого аристократа к деревянному полу. Глаза Демона налились кровью. С хриплым рыком он погрузил ладонь прямо грудь Эгира, напрочь вырвав ему сердце.
  -Жаль, не было времени позабавиться с ним как следует. - Гаудэ брезгливо плюнул на изуродованный труп графа, отшвырнув в сторону пульсирующий кровоточащий комок. На его лице залегли глубокие мрачные тени. - А ты быстро учишься. - Хмыкнул он, глядя как рабыня деловито без излишних эмоций перерезала горло сбитому дверью стражу. Бедолага так и не сумел оправиться от могучего удара Демона. - Ты цела?
  -Нога... - Поморщилась рабыня. - А эти твари... - девушка брезгливо кивнула на мертвое тело стража. - Такие как он охраняли нас и следили за тем, чтобы мы должным образом исполняли свою работу... Они не заслуживают никакой пощады.
  -Надо извлечь пулю. - Демон приблизился к девушке, осторожно положив ладонь на рану рабыни, и сделал всего одно неуловимое движение. - Вот она. - Гаудэ заправским движением фокусника продемонстрировал Китаре окровавленный свинцовый шарик.
  -Как ты это сделал... - Пораженно выдохнула девушка. Ее раны к счастью были неглубокими и не представляли для ее нового тела никакой серьезной опасности.
  -Придет время, и ты сама так сможешь. - Улыбнулся парень. - Давай выбираться отсюда, пока к нашим мертвым друзьям не нагрянула подмога.
  
  
  
  
   Глава двадцать девятая. Честь орды.
  
  
  
  
  -Докладывай. - Эмс Травер едва заметно нахмурился, глядя на исполинскую фигуру вошедшего в его кабинет. В последнее время подчеркнутая независимость Охотника и его отчужденная манера держаться начали его изрядно раздражать.
  -Вчера ночью кто-то зарезал старшего Орриса, как до это того его отпрыска. Я допросил одного из уцелевших стражей. Это наш беглец. Оррис держал его в подвале и пытал до тех пор пока тому не удалось сбежать. После он пришел мстить.
  -Жестокий Гордец выбрал дичь себе не по зубам.- Холодно усмехнулся Травер. - Смерть Орриса нам на руку. Демон оказал нам услугу, уничтожив его, но после того, что он устроил у гномов, его нельзя оставлять в живых. Он слишком опасен и непредсказуем. Один из лучших моих людей отправился за ним и до сих пор не вернулся. Реши этот вопрос. Ты знаешь закон. Порождениям тьмы нет места в наших землях.
  
  
  
  
   ***
  
  
  
  
  -Мессир, зеленокожие на подходе. - К архимагу подскакал молодой гонец на резвой караковой лошади. - Они вот-вот будут здесь.
   Веспас Третий сдержал свое слово, поставив главу Академии над армией в семьдесят тысяч человек. Более половины ее составляли ополченцы, но у империи ныне не было другого выхода. Потеряв более трети всей армии в битве при Орльте, император не мог рисковать и оставлять столицу без защиты регулярных войск. Армия архимага ускоренным маршем двинулась навстречу силам орды, встретив их на пол пути к столице в центральном Тиваре.
  -Какова их численность? - нахмурился Вейор.
  -Многотысячная орда. Точнее сосчитать не удалось. - Виновато опустил голову гонец.
  -Ладно. Всем быть наготове. - Сам архимаг находился в центре, поставив во флангах по небольшой группе чародеев, чтобы была возможность через них ментально передавать приказы старшим командирам. Таким образом войско как бы превращалось в единый живой организм и могло совершать маневры невозможные при обычной системе командования.
   Вместе с Вейором в центре находилась также его любимая ученица Тиара Мэйр, Тамин Суон, Алис, который несмотря на свою принадлежность к альвийскому народу предпочел остаться с друзьями, и воин духа Си-Мэй. Архимаг при виде инийца пришел в неописуемый восторг и, как и обещала чародейка, предоставил остаткам его народа убежище в стенах академии в обмен на помощь и сотрудничество. Вождь южан разумеется тут же принял предложение волшебника, благо у него попросту не было иного выбора, и теперь ради жизни собственного племени был готов биться против кого угодно, тем паче с теми, кто явился причиной уничтожения его сородичей.
   Орки появились огромной нестройной ордой. Здесь в богатых центральных землях империи им было где разгуляться, и они вовсе не были намерены отступать, разом вспомнив обо всех обидах, что нанес им Тивар за все века своего существования.
   Равнинная местность давала гигантам, привыкшим сражаться именно в подобных условиях, громадное преимущество, но зато у них практически не было огнестрельного оружия и совсем не было конницы. Для лошадей гиганты гоблины были слишком тяжелой ношей, к тому же кони совершенно не выносили запаха уррорцев и не давали им приближаться к себе. Гоблины платили скакунам той же монетой, и если им удавалось разжиться конями, то зеленокожие уроженцы Уррора тут же благополучно пускали их на мясо. Никакой иной ценности эти животные для них не представляли.
   Орда остановилась на значительном отдалении от порядков людей. Неожиданно вперед вышел громадный поперек себя шире гоблин и с грозным рыком изо всех сил швырнул в сторону тиварцев длинное боевое копье с ярко-алым штандартом.
  -Кровавое копье... - Протянул Вейор, нахмурив брови. - Это вызов. Он вызывает нас на поединок...
  -Я могу справиться с ним. - Сжал кулаки Си-Мэй. - Эта тварь сполна ответит мне за гибель моих сородичей.
  -Что ж, попробуй. - Кивнул архимаг. - Твоя победа сильно подорвет их боевой дух. Эти дикари помешаны на воинской чести. Мы в любом случае ничего не теряем.
   Иниец медленно двинулся вперед навстречу гиганту. Тот спокойно ждал, скаля огромные клыки выкрашенные в багровый цвет. Это был особый знак. Багровые клыки могли иметь лишь верховные военные вожди кланов. Те, кого избрала сама орда. Наивысшая честь какой только мог удостоиться орк.
   Углук не особенно нервничал. Человек был меньше его чуть ли не вдвое и казался гоблину попросту карликом. Каким бы искусным воином он не был, ему не устоять перед звериной мощью того кого избрали сами духи для того чтобы привести орду к долгожданной победе.
   Противники начали медленно сходиться. Си-Мэй был вооружен легкой саблей и гибким ременным арканом, в то время как его противник довольствовался исполинским топором, который сжимал в могучих мускулистых лапах, свирепо скалясь. Когда он оказались совсем близко, орк неожиданно совершил могучий прыжок, нанеся чудовищный рубящий удар.
   Южанин ловко ушел в сторону, одновременно метнув аркан. Ременная петля охватила необъятные плечи промахнувшегося гоблина, но тот, рыкнув, одним движением разорвал ремень, вновь атаковав. Несмотря на внушительную комплекцию, Углук обладал звериными рефлексами. И хотя его техника боя была несколько грубовата, он тем не менее оказался поистине великим воином.
   Си-Мэю потребовалось все его умение и скорость чтобы не попасть под сумасшедшую мельницу сокрушительных орочьих ударов. Он пытался совершать ответные выпады, но орк был начеку и не подпускал своего противника слишком близко. Наконец, Углук нанес особенно сильный удар, и его топор глубоко увяз в земле. Иниец не замедлил воспользоваться этой оплошностью соперника, молниеносно рубанув саблей по горлу гоблина. Однако тот неожиданно низко пригнулся, уйдя от удара, и бросился на южанина, сбив его на землю.
   Противники покатились по земле, потеряв свое оружие. Орк рассчитывал легко расправиться с тщедушным противником в борьбе, но просчитался. Воин духа обладал поистине стальными мускулами и ничуть не уступал ему силой. Огромные кулаки вождя орды то дело со страшной силой врезались в его бока, но иниец лишь плотнее стискивал зубы и бил в ответ с не меньшей силой и яростью.
   Оба бойца вскочили на ноги, тяжело дыша. Оскаленная морда Углука была вся в крови, а один клык был сломан. Южанин то и дело сплевывал на землю тягучую кровавую слюну, но ни один из них не хотел уступать другому. Чуть переведя дух, они вновь сшиблись, схватив друга за горло. Оба давили что есть мочи, но силы вновь оказались равны. И тут южанин пошел на хитрость. Сделав вид, что его силы на исходе, иниец начал поддаваться. Углук торжествующе взревел, усилив давление.
   Осознав, что враг клюнул, Си-Мэй резко ушел вниз и, упершись ногой в могучий торс гоблина, бросил его через себя. Вождь орды мгновенно вскочил на ноги, но прием воина духа все же на мгновение ошеломил его, чем не замедлил воспользоваться его соперник, молниеносно выхватив кинжал и вогнав его под массивный подбородок гиганта.
   Углук был поистине могучим воином. Несмотря на смертельную рану он продолжил борьбу, вновь стиснув южанина в смертельных объятьях, пытаясь переломать ему кости. Перед глазами Си-Мэя взвихрилась кровавая пелена. Его руки оказались связаны костедробительным захватом, и он не помня себя, нанес удар головой в переносицу врага. Орк взрыкнул от боли, но не разжал хватку. И тогда южанин уже на последних силах нанес ему еще несколько точно таких же ударов, и они, наконец, возымели эффект.
   Хватка орка разжалась, и он тяжело рухнул на колени. Иниец, шатаясь, подошел к нему на негнущихся ногах и последним запредельным усилием вогнал торчащий из шеи вождя орды клинок еще глубже, всадив его в тело орка вместе с рукоятью. Из разорванного горла Углука вырвался глухой булькающий сип, и он рухнул на землю бездыханный.
   Южанин вглядом отыскал свой клинок и, подняв его высоко над головой, издал протяжный победный клич. А затем его плечи враз обмякли, и он, качаясь и хромая, медленно побрел в сторону имперского войска. Схлынули звериный азарт и радость боя, и теперь он ощущал лишь дикую запредельную усталость и опустошение.
   Тиварцы приветствовали деяние инийца радостными возгласами. В стане орды напротив возникло некоторое замешательство. Углук был верховным вождем, и теперь перед кланами остро встал вопрос о новом лидере. Впрочем, он разрешился довольно быстро. Орки испокон веков были гордым и независимым народом. К тому же они отличались крайней воинственностью, и теперь, собравшись таким числом, не могли просто так уйти, оставив за людьми поле боя.
   Мудрые шаманы это прекрасно понимали и посему тут же огласили волю духов, которые были разгневаны гибелью Углука и призывали воинов отомстить за смерть вождя. Орки поддержали решение шаманов свирепым радостным ревом. Их переполняла жажда битвы только и требующая того чтобы выйти наружу. И теперь, наконец, сей сладостный миг настал.
   Орочья орда неотвратимо ринулась в атаку, растекаясь по равнинам смертоносной зеленой рекой. Гоблинов не смущал ни численный перевес противников, ни их меткие дальнобойные мушкеты. Орки были рождены для сражений и не боялись смерти, веря что за достойную жизнь их ждет вечное пребывание на Равнинах Духов, где водится в изобилие всякого зверья для охоты и множество врагов для битв. Истинный рай для истинных воинов. А что еще нужно для счастья?
  -Залп! - скомандовал Вейор.
   Впрочем, воины и так знали что нужно делать. Выстрелы загремели, едва орки оказались в пределах досягаемости мушкетного боя. Гоблинов было не так-то просто убить (хотя и проще чем тех же гомункулов). Для этого нужно было попасть либо в голову, либо в сердце, а среди тиварцев не все являлись меткими стрелками. Поэтому убитых со стороны орды после первого залпа оказалось не так уж и много.
   Над полем боя повис ужасающий вой гномьих митральез. Упавших в орочьем стане сразу стало намного больше. Смертоносный свинцовый ливень не щадил никого, кто попадал в его поле, отрывая зеленокожим конечности и легко прошивая их могучие тела насквозь, словно те были сотканы из воздуха.
   Однако жутких игрушек дворфов у имперцев на этом поле боя было всего с десяток, посему орки довольно быстро сумели преодолеть зону их обстрела, схватившись с тиварцами в жестокой рукопашной. Расклад тут же кардинально изменился. Кое-как вооруженное совершенно необученное ополчение оказалось сметено степными воителями чуть ли не в мгновение ока. Многие из последних были заговорены шаманами и сражались словно одержимые, совершенно не чувствуя ни боли, ни страха смерти. Мушкетеры ожесточенно палили из-за спин виллан, стремясь уничтожить как можно больше противников до столкновения, но в итоге и им не удалось избежать ближнего боя.
   Гоблины, даже не замедляя бега, обрушивали на их головы исполинские секиры, убивая хлипких, тщедушных для них людей одним ударом. Те пытались отвечать, стреляя в упор и бесстрашно бросаясь в штыковую, но орки, несмотря на то что их было меньше, все равно неотвратимо брали верх. Даже бравые конные драгуны, краса и гордость тиварской кавалерии и лихие рубаки не сумели исправить положение. Их лошади пугались звериного орочьего духа, не давая всадников нормально сражаться, и в итоге они становились легкой добычей для озверевших от крови воинов орды.
   Порядки имперцев дрогнули. Люди вот-вот готовы были готовы удариться в бегство, но тут в воздухе неожиданно засвистели тонкие зеленые стрелы, и гоблины начали один за другим валиться на землю пораженные в незащищенные спины. Плотный толстый мускульный каркас их тел было не так-то легко пробить даже мушкетной пуле, но стрелы стройных зеленовласых воителей в длинных плащах внезапно возникших на поле боя явно направляла неведомая, но донельзя могучая магия.
   Тиварцы с ликующими криками ударили по оркам с вновь вспыхнувшей надеждой. И тут на поле боя зазвучал зловещий мерный рокот орочьих барабанов. Седые шаманы находившиеся позади сражения низко на одной ноте затянули зловещую песнь войны, и от этих жутких пронизывающих до самого нутра звуков орки сделались совершенно безумными. Похоже, теперь они и вовсе не думали о победе, превратившись по сути в тупые нерассуждающие машины смерти сокрушающие все на своем пути.
  -Бить по шаманам! - отдал Торн Вейор мысленную команду чародеям, и те принялись отдавать ему свою энергию. Над архимагом замерцал полупрозрачный искрящий купол до предела напоенный псионической энергией, а затем волшебник нанес удар.
   Разом пять десятков орочьих шаманов рухнули на землю бездыханными. Атака чародея выжгла их сознание до тла. Остальные маги вдохновленные примером своего предводителя также принялись атаковать вражеских колдунов сгустками псионической энергии. И те ничего не сумели противопоставить своим противникам. В работе с грубой прямой силой орочьи варлоки намного уступали людским волшебникам и в подобном противостоянии практически никак не могли себя защитить.
   Боевые барабаны смолкли, и орки очнулись от колдовского транса, обескуражено тряся головами. Они явно были в полном замешательстве от всего произошедшего. И очередной совместный удар людей и вантийцев, наконец, решил исход этой битвы. Зеленокожие ударились в беспорядочное бегство, разом позабыв про свою знаменитую воинскую честь. Лишь немногие остервенело продолжали сражаться, но последние тут же нашли смерть от пуль и штыков имперцев и стрел их союзников.
   Тиварцы их преследовать не стали. Они и сами были изрядно вымотаны отгремевшим тяжелым боем. К тому же орки бегали намного быстрее людей, не намного уступая в этом отношении столь презираемым ими лошадям.
   Торн Вейор облегченно утер пот со лба. Приказ императора был исполнен. Следовало возвращаться обратно. Хотя нет нужно было еще поблагодарить союзников за столь любезно и главное вовремя предоставленную помощь. Неестественно ровные порядки тех безмолвно застыли в отдалении от изрядно потрепанных нестройных рядов имперцев. Альвы тоже не предпринимали попыток преследования гоблинов, видимо посчитав свою миссию исполненной. Внезапно один из них вышел из строя "зеленых плащей", как порой называли в империи альвийские отряды, и пустил в сторону тиварцев длинную белооперенную стрелу, после чего войско вантийцев все также безмолвно двинулось прочь, словно по мановению руки растворившись за горизонтом.
  -Альвийские штучки... - Хмыкнул Торн Вейор, взмахом руки посылая вестового за посланием воинов Ванта.
   Гонец тут же ускакал вперед, вернувшись спустя пару минут с длинной стрелой с притороченной к ней тонким белым свитком.
  -Что там, мессир? - робко выдохнула Тиара, едва архимаг развернул послание.
  -Всего два слова. - На лице чародея застыло странное выражение. Он будто бы разом был и удовлетворен, и обескуражен прочтенным.
  -Какие именно, мессир? - рискнул полюбопытствовать Тамин Суон. Впрочем, его зоркие глаза уже увидели и разобрали причудливую вязь альвийских рун вычерченных на тонком папирусе. На свитке действительно было аккуратно выведено всего лишь два слова: "союз расторгнут".
  
  
   Глава тридцатая. Падение бога.
  
  
  
  
   -Что там. - Ровным безжизненным голосом прошелестел могучий воитель с неестественно белыми волосами.
  -Селение три десятка домов, около сотни жителей. Десятка два воинов. Ничего необычного.
   Деревня и впрямь выглядела вполне себе обычно. Добротные деревянные дома, селяне занятые своими повседневными делами, и отряд из двух десятков солдат с мушкетами наперевес расквартированный в селении на случай всяческих неожиданностей. Здесь в западном приграничье Тивара подобная мера была жестокой необходимостью, благо Вакрас был отнюдь не самым приятым соседом, и от его тварей можно было ожидать всего.
  -В таком случае вперед. -Пожал плечами беловласый. - Я займусь воинами, на тебе мясо.
  -Нет, воинов поделим поровну. - Не согласился его спутник не менее могучий гигант с волосами чернее ночи и темными бездонными глазами. - Я не хочу чтобы вся слава досталась тебе.
  -Как пожелаешь, брат. - Равнодушно улыбнулся альбинос, обнажая чудовищный серп.
   Его соратник не замедлил сделать то же самое. Его клинок был идеально прямым, но притом ничуть не менее внушительным. Две безликие смазанные тени вынеслись на открытое пространство.
   Чистившие оружие стрелки заполошно закричали, поднимая мушкеты, но было уже поздно. Неведомые пришельцы двигались настолько быстро, что даже огнестрелы не сумели спасти тиварских солдат. Буквально в считанные секунды они были перерезаны загадочными братьями словно бараны. Повсюду лежали их иссеченные изуродованные тела. Их убийцы не были даже ни разу ранены беспорядочными выстрелами мушкетеров.
   Селяне в панике метались туда-сюда, пытаясь скрыться от неведомой опасности, но все было напрасно. Вскоре их тела присоединились к останкам убитых солдат. Деревня оказалась вырезана поголовно безжалостными пришельцами.
  -Нужно проверить дома. - Альбинос рассеянно очищал клинок от крови прямо об одежду одного из убитых. - Приказ Некрона не оставлять в живых никого.
   Оба бессмертных тут же принялись магически экранировать пространство, стремясь обнаружить уцелевших.
  -Там. - Указал бездноглазый на один из дальних домов. - Под землей.
   Погреб с укрывшимися вилланами обнаружился довольно быстро. Ими оказались две женщины и трое совсем маленьких детей, испуганно глядящих на чудовищных исполинов в два человеческих роста.
  -Никчемное мясо. - Скривился альбинос, полыхнув кроваво-алыми глазами. Мелькнул исполинский серп, и обе женщины рухнули на землю обезглавленные. - Эти твои. - Небрежно кивнул он на оцепеневших от страха детей.
  -Дети... - Могучая перевитая чудовищными мышцами рука бездноглазого поднялась... и опустилась.
  -И что? - хмыкнул альбинос. - Эти смертные все равно рано или поздно умрут. Не мешкай, брат. Ну же.
  -Нет, брат. - Покачал головой исполин. - В этом нет чести. Их смерти ничего нам не принесут.
  -Приказ Верховного Наставника ясен. - Голос альбиноса заледенел. - Они должны умереть. - Серп гиганта взлетел, со страшной силой обрушившись вниз,... и наткнулся на клинок его собрата.
  -Нет. - В голосе бездноглазого зазвенела сталь. - Они не умрут.
  -Почему. - Глаза беловласого полыхнули кровавым огнем.
  -Что ты помнишь... Как мы стали тем что мы есть...
  -В твоем кристалле силовые помехи, брат. - Нахмурился демон. - Мы творения Некрона. Мы рождены затем чтобы служить ему.
  -С моим кристаллом все в порядке, брат. - Бездноглазый упрямо тряхнул головой. - И он... не часть меня. - Могучие пальцы впились в крупный ромбовидный кристалл выраставший прямо изо лба воителя. Голову демона пронзила ужасающая боль, камень отчаянно сопротивлялся, не желая разлучаться с собственным владельцем, но воин оказался сильнее.
  -Ты тоже это сможешь, брат. - Бездноглазый брезгливо отшвырнул в сторону черный камень так долго отравлявший его сознание.
  -Ты предал нас! - серп альбиноса взрезал воздух, вновь столкнувшись с мечом темновласого демона.
   Беловласый тут же без перехода нанес стремительный секущий удар, который должен был лишить его противника головы, однако тот с невероятной быстротой отпрыгнул назад разрывая дистанцию. В воздухе сверкнул широкий боевой кинжал пущенный рукой альбиноса, однако и эта атака оказалась отбита бывшим начеку бездноглазым. Клинки замелькали с ужасающей скоростью, плетя смертоносные тенета, но противники были равны по силам. Битва продолжалась до самого вечера, и ни один из них так и не смог взять верх. Наконец, оба гиганта нехотя прекратили сражение.
  -Ты совершаешь ошибку, брат. - Хрипло выдохнул альбинос. - Мы рождены для сражений...
  -Это так, брат. - Кивнул бездноглазый. - Но отныне я сам решаю на чьей стороне мне быть.
  
  
  
   ***
  
  
  
  
   Незримый зов Гаудэ почуял, когда они были уже в двух днях пути от города. Покончив с графом, он с девушкой поспешил оставить столицу, чтобы вновь возвратиться в так хорошо принявший их Ковль. Однако кое-кто, похоже, вновь сумел разыскать их. Небольшой боевой цеппелин проворно настигал их, и несмотря на то что кони у них были довольно резвые, было очевидно, что уйти им уже не удастся.
  -Это Охотник... - Выдохнул юноша, останавливая лошадь. - Скачи что есть мочи, я постараюсь задержать его.
  -Нет, мы либо спасемся вместе, либо умрем, держась за руки... - Прошептала девушка, в свою очередь осаживая своего жеребца.
   Тем временем цепеллин начал стремительно снижаться, и из него выпрыгнула гигантская фигура темноволосого воителя. Взоры воителей столкнулись. Несколько долгих секунд длилась эта напряженная игра двух воль. Безымянный первым опустил свое оружие.
  -Я пришел не как враг. - Примирительно поднял руки Охотник. - В свое время я был рабом одного темного мага... могущественного мага. И я знаю, каково это быть в положении загнанного зверя. В твоем сознании я увидел, что ты готов пожертвовать жизнью ради этой девушки. И это мне тоже знакомо. Всю свою жизнь я искупаю грехи молодости когда пусть и не вполне по своей воле лишал жизни невинных. Братство уже не то что было раньше. Травер не простит тебе того, что ты сделал... Куда вы направляетесь? Впрочем, можешь не отвечать. Но скажу одно. Если хочешь выжить и спасти свою любовь предложи свои услуги магам. Только чародеи сумеют защитить тебя от их гнева.
  -А мастера Ковля... - Прищурился Гаудэ. Он нутром чуял, что воитель не лжет ему, и решил как, впрочем, и всегда довериться собственному инстинкту.
  -Ты слишком заметная фигура. - Покачал головой Воин Погибели. - Мастера сильны, но если Братство всерьез возьмется за них, им не устоять. Это лишь мой совет. Ты сам волен решать свою судьбу, а моя зовет меня в дальний путь. Тот, кто когда-то едва не сломил мой дух, до сих пор жив и здравствует. - Лицо Охотника потемнело. - Следует это исправить. Прощай, Демон, мне не довелось как следует узнать тебя, но я чувствую, в тебе есть свет. А за тех не беспокойся. - Кивнул он в сторону зависшего в воздухе цепеллина. - Я сотру им память, и они ничего не смогут рассказать ни Траверу, ни кому бы то ни было еще.
  -Получается, теперь я твой должник. - Улыбнулся Гаудэ.
  -Ты ничего мне не должен. - Покачал головой Безымянный. - Этот мир не самое радужное и приятное место. Но я верю, что такие как мы с тобой со временем сумеют сделать его лучше.
  
  
   ***
  
  
  
  
  
   Сегодня в жилище самого могущественного чародея Вакраса было непривычно тихо. После того как хозяин переродился в нечто совершено непредставимое, даже уцелевшие мастера смерти из тех, что приняли его руку не рисковали линий раз попадаться ему на глаза. Не так давно вернулся его первый слуга вместе с жалкими остатками флота, сумрачно доложив о полном и сокрушительном поражении армии темных земель. Но некроманта не взволновало даже это. С его нынешним могуществом пешки были ему уже не нужны.
   Небрежно отпустив слуг, владыка темных земель извлек из гномьего сейфа небольшой серебряный рог испещренный зловещими изломанными под немыслимыми углами рунами на неведомом давно забытом языке.
  -Ты подвел меня. - Жуткие глаза Некрона полыхнули темным огнем, вглядываясь в глубины витого серебристого рога. Весть о поражении собственной армии не особенно расстроила его, благо теперь со своими новыми способностями он сумел превзойти даже великих чародеев древности, став по сути живым богом во плоти. - Тебе было поручено избавиться от тиварских чародеев. Почему они до сих пор живы?
  -Защита Братства оказалась крепче чем я думал. - Глухой шелестящий голос его собеседника звучавший прямо в голове чародея даже отдаленно не напоминал человеческий. - Она истощила меня.
  -Какие-то жалкие смертные колдунишки сумели утереть нос высшему демону мрака. - Издевательски усмехнулся Некрон. - И как тебе живется с этой мыслью...
  -Эти жалкие колдунишки утерли нос не мне одному. - Злобно прошипел голос. - В своих исконных владениях они накопили достаточное количество силы для того чтобы остановить даже такого как я. Но я хотя бы попытался помочь твоим воинам, в то время как ты праздновал труса в собственной цитадели.
  -Поосторожнее, Мелефос. - Голос Некрона заледенел. - Не забывай, ныне мы равны в силах, и у меня рог Вакраса. С его помощью я могу вновь упечь тебя в узилище на бессчетные века.
  -Что ты предлагаешь? - теперь голос демона звучал намного менее уверенно.
  -Немедленно направляйся в Вакрас. Тивар не упустит случая добить нас, и ты будешь нужен мне в битве. Не забывай, что случится, если имперцы завладеют рогом Вакраса. Так что поторопись. И помни, если паду я, то и ты тоже.
  
  
  
   ***
  
  
  
  
  -Ну и дыра... - Тилли с проклятием выругался, разом осушив добрую пинту походного эля. - Никогда не видел ничего более отвратного. Кругом сплошное воронье и смерть... - Эмс Травер, прекрасно сознавая, что поход вглубь земель некромантов займет многие месяцы, решил атаковать их столицу на военных дирижаблях и застать вакрасцев врасплох. После отгремевшего сражения многие вражеские суда достались Тивару, и теперь его флот насчитывал даже больше цеппелинов нежели их было в самом начале битвы. Около пяти тысяч воинов входило в отряд смельчаков. Пять тысяч отборных магов и воителей что должны были нанести стремительный удар по цитадели некромантов и раз навсегда стереть сей оплот тьмы в пыль вместе с его жуткими владыками.
  -Даже не представляю, как они здесь живут. - Нахмурилась Магда Рэй. - Тот кто повинен в том, что эти земли стали такими, заслуживает самой лютой смерти.
  -Да ты права. - Подержал девушку Фэстер. - Такого дерьма даже мне еще видать не доводилось... Даже в школе Братства...
   Несмотря на то что цепеллины могли развивать просто фантастическую по меркам этого мира скорость, они все равно не могли достичь цели в мгновение ока, и посему имперцам приходилось делать вынужденные остановки на землях тьмы в поисках ночлега. В этот раз они наткнулись на небольшую вакрасскую деревню. Малый отряд "мертвяков" охранявший ее, конечно, ничего не смог противопоставить незваным пришельцам, но сдаться не пожелал и в итоге в ходе короткой битвы погиб весь до последнего воина. Но то, что друзья увидели после, заставило их кровь заледенеть.
   Некроманты были крайне практичными правителями. Их не интересовало ничего кроме целесообразности и их черной магии. Посему своих холопов они подобно скоту держали в грубо сколоченных деревянных бараках в нечеловеческих условиях, заставляя работать от зари до зари, кормя помоями словно свиней и давая размножаться лишь самым здоровым.
   Рекрутам везло больше. Тех, кого отбирали в качестве воинов содержали в казармах, где хотя бы были грубые топчаны для сна и более менее нормальная кормежка. Простые смерды спали прямо на полу подобно скотине. К тому же они частенько шли в качестве подручного материала для магических опытов и корма для гомункулов. Стариков здесь не было совсем. Некроманты считали нецелесообразным содержать отжившее свое мясо, и посему как только человек становился слишком слабым для работы, его тут же пускали на корм созданиям смерти.
   Одаренных же владыки Вакраса выделяли с самого рождения, придирчиво изучая каждого появившегося на свет ребенка. Таких тут же отнимали от матери и воспитывали в особых школах, где они постигали магию смерти и учились относиться к простым смертным как к низшим существам, достойным лишь того чтобы быть их рабами.
   Что более всего поразило Фэстера, так это то, что освобожденные люди, грязные и заморенные до последней крайности даже и не подумали спасаться бегством, с тупым равнодушием наблюдая за пришельцами. Похоже, они давным давно похоронили себя заживо, или попросту не знали что такое свобода, сызмальства привыкнув беспрекословно подчиняться тем кто сильнее.
  -По крайней мере, теперь моя рука точно не дрогнет. - Мрачно выдохнула девушка. Они вместе с отрядом расположились на ночлег в одном из воинских бараков, которые в противовес загонов для смердов отличались хотя бы относительной чистотой. - Надеюсь, магистр позаботится об этих несчастных.
  -Ага, держи карман шире... - Хмыкнул Лэнс, глядя разведенный неподалеку от барака огонь. Стояло самое начало осени, и воздух даже здесь в проклятых землях был теплым и по особенному свежим. - В самом лучшем случае их просто бросят на произвол судьбы, слишком мало времени, и слишком важна наша миссия, чтобы с ними цацкаться. В худшем убьют, чтоб не сболтнули лишнего, хотя последнее вряд ли. Воины этого не поймут...
  -Ты не слишком то жалуешь Братство... - Криво усмехнулась Магда. - Отчего же тогда служишь ему?
  -Ничего иного я не умею. - Пожал плечами наемник. - Мой папаша был мелким обнищавшим дворянином. Он и продал меня Браству, когда мне стукнуло тринадцать. Вас, магов, берегут, ведь ваш дар столь ценен... Нас же муштровали и натаскивали словно бешеных псов. Многие мои товарищи умерли, не выдержав испытаний наставников. Я остался жив... С тех пор я веду жизнь наемника. Ремесло не хуже прочих. А что до Тайной Канцелярии... она не лучше и не хуже ей подобных. Мир везде одинаков... - Фэстер рассеянно вынул револьвер, принявшись очищать его специальной тряпицей от гара и копоти. Похоже, он уже и сам был не рад внезапно нахлынувшему на него порыву откровенности.
  -Всю жизнь... - Неопределенно протянула девушка. - И сколько же тебе лет?
  -Толком не знаю. - Усмехнулся наемник. - Но можно подсчитать. Сейчас 1132 год от Становления. Стало быть... Твою мать... - Фэстер озадаченно покачал головой. - 48 годков. Почти старик...
  -Ты все еще в неплохой форме. - Ободряюще улыбнулась Магда. - Для своих лет... И неужели до сих пор ты так и не нашел ту, кто покорила бы твое сердце...
  -Жизнь наемника коротка и опасна. - Нахмурился Лэнс. - То что я жив до сих пор - чудо. Нет, Магда, такие как я не созданы для любви. Ты молода, и если повезет проживешь долгую, гораздо более долгую жизнь, нежели назначена простым людям. И самую большую ошибку ты совершишь если однажды впустишь кого-нибудь в свое сердце слишком глубоко. Это лучший совет, что я могу тебе дать. Не стоит привязываться к людям, если за твоей спиной постоянно маячит смерть... - Лицо наемника в бликах ночного огня казалось вырезанным из дерева. - Завтра мы прибудем к Цитадели. Так что советую как следует выспаться и набраться сил. И если повезет, однажды седобрадые летописцы походя помянут наши имена на страницах истории. - Наемник тяжело поднялся с земли и медленно направился в сторону барака, оставив своих спутников в одиночестве.
  
  
   ***
  
  
  
  
  
   Монументальной Цитадели вакрасских владык имперский флот достиг к ночи следующего дня. Несмотря на царивший мрак, Цитадель поражала воображение, превосходя размерами даже знаменитый на весь мир дворец императора Тивара. Сложенная из огромных темных глыб, она была прямоугольных угловатых пропорций со множеством выростов и балконов и казалась искусной рукотворной горой построенной неведомыми титанами.
   Лэнс озадаченно покачал головой. Неведомые строители здесь явно не обошлись без магии. Донельзя могущественной магии.
  -Атакуем согласно плану. - Прозвучал мысленный приказ Травера, и люди на дирижаблях тут же принялись проворно сновать туда-сюда, выкатывая из трюмов массивные бочки доверху набитые черным порохом. Для пущей мобильности на каждом цепеллине находилось как минимум по одному магу, чтобы главнокомандующий мог через него оперативно отдать приказ всему судну. Подобная система правда имела один существенный недостаток. Маги находились довольно далеко друг от друга и в случае чего не смогли бы объединить свои силы в кольцо. Однако сегодня главный расчет шел отнюдь не на волшбу.
   Зажженные пороховые бочки полетели вниз одна за другой, но не долетев до цитадели считанные метры, натолкнулись на незримый колдовской щит, оглушительно взрываясь. Жидкий огонь растекался по защитному куполу, не в силах проникнуть за его непроницаемую завесу и повредить оплоту некромантов.
  -Готовьте кобальт. - Отдал новую команду магистр. Он ни на секунду не был обескуражен произошедшим. Напротив, пока все шло согласно его расчетам.
   Вниз полетели новые пороховые снаряды, однако на сей раз они были густо обсыпаны кобальтовой пылью. И защита не устояла. Повсюду в цитадели загрохотали взрывы, обрушивая балконные арки и повреждая стены. К тому же помимо пороховых снарядов некромантов атаковали и гостинцы с кипящим маслом и смолой. Подобные бочки, раскалываясь от чудовищного удара, выплескивали из себя настоящие реки жидкого огня, от которого плавился даже камень. Среди тиварцев раздались ликующие победные крики.
  -Еще. - Травер как и всегда сохранял абсолютное хладнокровие. - Не останавливаться до тех пор пока не израсходуете весь боезапас.
   И имперцы не остановились. К тому моменту, когда они закончили, гигантский оплот мастеров смерти напоминал циклопический факел, в котором горело все что только могло и не могло гореть. Казалось, победа близка, но тут над цитаделью ослепительно полыхнула искрящая морозная вспышка, и огонь угас будто по мановению руки.
   Эмс Травер озадачено поджал губы. Силы вброшенные в это заклятие попросту поражали воображение. Даже весь Конклав мастеров в полном составе не обладал подобным могуществом. Магистр никогда не был трусом, но даже он на мгновение дрогнул. Мелькнула заполошная мысль отступить, и вернуться уже много позже, призвав на подмогу всех без исключения магов империи вкупе с вантийскими друидами и еще бездна знает с кем, но глава Тайной Канцелярии быстро сумел взять себя в руки.
   Здесь в своем главном оплоте некроманты за бессчетные века своего правления наверняка скопили огромные силы в качестве резерва, неприкосновенного запаса. И теперь они полностью исчерпали его. Не могли не исчерпать, ибо если бы подобные фокусы были для них обыденным делом, Тивар давным давно бы уже лежал под их пятой.
  -Вниз. - Отдал новую команду магистр. - Всем магам и экипажам больших судов собраться подле меня. Остальные зачищают местность от мертвяков, охраняют дирижабли и прикрывают нам спины. За Тивар и императора.
  -За Тивар и императора! - грянул мощный хор разномастных голосов, и цепеллины стремительно пошли на снижение.
   Воины империи принялись спрыгивать на землю, тут же собираясь в отряды. Каждый из них был профессионалом и превосходно знал свои место и задачу. Навстречу тиварцам принялись выбегать вооруженные косами и мушкетами солдаты Вакраса. Началась перестрелка. Головной отряд в две тысячи воинов принялся активно пробиваться вовнутрь, в то время как прочие всеми силами пытались задержать защитников цитадели.
   Мертвяки оборонялись отчаянно. Некрон словно предвидел подобный поворот событий и сосредоточил в столице внушительные силы, стянув туда практически всех уцелевших воинов со всего северного Вакраса. Впрочем, основная армия страны мертвых была разгромлена, к тому же нападение тиварцев застало некромантов врасплох, и посему имперцы медленно, но верно теснили своих врагов.
   Оказавшись внутри оплота мастеров смерти, Травер уверенно повел своих воинов вперед. Карты полученные Братством от перебежчика Тарсиса были накрепко отпечатаны в цепкой памяти магистра. Главные врата цитадели были серьезно повреждены воздушной бомбежкой, и посему и не составило практически никакого труда проникнуть вовнутрь.
   Однако широкие серые коридоры Цитадели, как оказалось, таили в себе еще немало неприятных сюрпризов. Навстречу тиварцам теперь выбегали уже не только рядовые воины Вакраса, но и кошмарные твари некромантов. Боевые зомби резво выскакивали из-за углов, срубая имперцам головы своими серповидными конечностями, и успевали забрать с собой немало бойцов прежде чем их удавалось уничтожить.
   К тому же отряду нет-нет да и встречались сами некроманты, совсем юные, кое-как обученные, они тем не менее успевали бросить одно, два смертоносных заклятья, прежде чем их настигала меткая пуля кого-нибудь из стрелков. Чародеи Братства в схватки пока не вступали. Они берегли силы для финального столкновения с Конклавом.
   Лэнс Фэстер был поражен. Бравый наемник, он мало что смыслил в магии, но тактика местных набольших ставила его в самый натуральный тупик. Вместо того чтобы собрать всех некромантов в одном месте и ударить по вторгшимся сообща, они ничтоже сумнящееся посылали на убой молодых, совершенно неопытных адептов, свое будущее.
   Впрочем, вольный стрелок не привык долго ломать голову над подобными вещами. Если некроманты вконец потеряли разум от осознания того что проигрывают эту войну, то империи это только на руку. А значит, нужно было как можно скорее закончить эту битву и обезглавить противника, чтобы он никогда более не был угрозой ни Тивару, ни всему остальному свободному миру.
   Прорыв дался имперцам нелегко. Более трети отряда погибли разорванные на куски боевыми зомби и гибельными чарами некромантов. Массивные двери в зал Конклава охраняло двое гомункулов тут же бросившихся на тиварцев с свирепым ревом. Бомбарды гномьих стрелков скосили их в два счета, превратив могучие тела уродов в груды обугленной плоти. Двое стальных големов, все что осталось от отряда механических солдат остановивших вражеских тварей под Орльтом разом ударили в двери могучими плечами, выбив створки.
  -Что так долго? - раздался холодный надменный голос.
   Внутри огромного зала обнаружилось четыре десятка гомункулов и боевых зомби. Позади тварей в спокойной расслабленной позе стоял худощавый лысый человек в длинном темном балахоне с серыми холодными как лед глазами. По левую руку от него возвышался гигантский серый гомункул покрытый толстым природным панцирем. Справа владыку Вакраса охранял беловласый исполин с чудовищным серпом наперевес.
  -Сдавайся, Некрон. Все кончено. - Прогремел сильный властный голос Эмса Травера. - Если сдашься сейчас - будешь жить.
  -Ты так добр. - Издевательски усмехнулся Некрон. - А вот я не оставлю вам подобного выбора. Убить их.
   Боевые зомби и гомункулы ринулись на тиварцев. В ответ тут же загремели залпы из мушкетов и бомбард. Маги империи тут же нанесли совместный псионический удар по некроманту и его приспешникам, но он был легко остановлен защитным куполом разом вспыхнувшим над новым владыкой Вакраса.
   Ответ Некрона не заставил себя ждать, и чародеи Братства едва сумели устоять. Невероятно, но даже в одиночку он был сильнее полусотни лучших магов империи. Простые же воины схлестнулись с гомункулами. Круговерть боя выбросила Фэстера в дальний угол зала. Обладавший отменным звериным чутьем наемник инстинктивно стремился занять наиболее безопасную диспозицию.
   Ожесточенно отстреливаясь, он не сразу заметил невысокого горбуна выскочившего откуда-то сбоку с гигантским осадным арбалетом наперевес. Щелкнула тетива, и Лэнс едва успел перевернуть стоявший перед ним массивный стол с толстым черным фолиантом. Даже не срезень, а целый стальной кол насквозь прошил и книгу, и деревянную столешницу, застыв в сантиметре от лица наемника.
   В ответ грохнул мушкетный выстрел, но горбун с непостижимой ловкостью упал на четвереньки, избежав выстрела и неожиданно оказался прямо перед Лэнсом, вцепившись ему в глотку. Наемник захрипел. Горбун обладал поистине железной хваткой, и хотя сам Фэстер был далеко не слабаком, он ощутил что не сможет вырваться. Сила его противника явно намного превосходила человеческую.
   Неожиданно перед глазами Лэнса возник Тилли. Свирепо ругаясь, он изо всех сил обрушил массивную рукоять бомбарды на плешивую голову горбуна. Тот тут же разжал хватку и обрушился на гнома, злобно шипя. Оба покатились по мраморному полу, вцепившись друг в друга.
  -Получи, тварь! - выдохнул гном. Грохнула бомбарда, и тело горбуна расплескало кровавым паштетом. Тилли лежал рядом, тихо хрипя. Выстрел в упор напрочь разворотил и любимую игрушку Хоггенхорста, и его живот. В огромной сквозной ране на теле гнома отчетливо виднелись блестящие железные осколки...
   Лэнс озабоченно склонился над телом друга, и тут над его головой пролетел пущенный Некроном зеленый ком пламени впитавшийся в один из массивных деревянных столов стоявших подле стен. И тот.. ожил. Фэстер озадаченно тряхнул головой. Он многое повидал в этой жизни, но сейчас ощутил себя будто с тяжелого похмелья. Словно в некой фантасмагории доселе абсолютно неподвижный стол внезапно изогнулся, хищно потянувшись словно голодный хирр, и принялся проворно носиться по залу, давя и калеча воинов империи. Дикие скачки взбесившейся мебели продолжались до тех пор пока прицельный выстрел из чьей-то бомбарды не превратил его в гуду пылающих деревянных обломков.
   Серый гомункул легко сокрушал шеренги тиварцев. Даже выстрелы из малой артиллерии не могли пробить энергетического поля надежно защищавшего создание смерти от вражеских атак. Двое стальных големов обступили его с боков, ухватив за массивные лапы, но чудовище лишь недовольно взрыкнуло и, стиснув механических созданий в костедробительных объятиях, превратило их в груду бесполезного металла. Покончив с големами, тварь как ни в чем не бывало продолжила свое смертоносное шествие. Так продолжалось до тех пор пока черноволосый исполин с великанским мечом не преградил ей дорогу.
   Гомункул недоуменно взрыкнул, настороженно косясь на нового противника маленькими глубоко посаженными глазками. Тварь явно обладала зачатками разума и превосходно чуяла силу стоящего напротив. Наконец, бестия все же решилась и, свирепо рыкнув, ринулась вперед. Меч Безымянного мелькнул блистающей молнией и, пробив силовую защиту чудовища, глубоко пропорол ему бок, взрезав броню. Клинок Воина Погибели являлся вместилищем могучих чар. Он специально был создан чтобы убивать самых опасных и живучих существ этого мира.
   Гомункул издал оглушающий свирепый рев и неожиданно совершил гигантский скачок, сбив Охотника с ног и подмяв его под себя. Противники принялись ожесточенно бороться. Меч Безымянного отлетел далеко назад и оказался вне пределов его досягаемости. Серый был намного тяжелее своего соперника, но Охотник в свою очередь был гораздо более умел и искушен в боевом искусстве.
   Немыслимо извернувшись, он сумел уйти вбок, и оказавшись за спиной твари, взял ее бревноподобную лапу на излом.
  -Моорр! - взревел гомункул, тщетно пытаясь вырваться. Захват Воина Погибели был плотным и умелым, разорвать его было практически невозможно. Могучие мышцы Безымянного вздулись буграми, и ручища бестии хрустнула, повиснув под неестественным вывернутым углом.
   Вспыхнул до предела наэлектризованный воздух, и Охотник оказался отброшенным силовым ударом природной магии чудовища. Гомункул не мог более пользоваться левой рукой, но и его соперник был сильно измотан противостоянием, отдав на него практически всю свою энергию. Безымянный обессиленно сел на пол, стиснув рукоять так кстати оказавшего под рукой клинка за спиной.
   Серый обрадовано взревел и огромными скачками кинулся вперед, стремясь добить ненавистного врага. Тело Охотника смазанной тенью метнулось в сторону, нанеся стремительный рубящий удар. Гомункул недоуменно застыл на месте. Половина его бугристой шишковатой головы с противным чмоком шлепнулась на пол. Тварь потеряла ориентацию, но даже с подобным увечьем не прекратила сражаться, тщась отыскать противника. Одна из ее лап слепо шарила по воздуху, в то время как вторая беспомощно висела плетью. Очередной удар меча напрочь отсек ей голову, и бестия, наконец, рухнула навзничь, конвульсивно дергая конечностями.
  -Разберись с ним. - Кивнул Некрон Белому, и альбинос доселе остававшийся недвижимым, наконец, вступил в игру.
   Маги Тивара тем временем из последних сил сдерживали темного мага. Более половины из них уже лежали мертвыми, став жертвой его смертоносного колдовства. Еще два десятка самых сильных держали защиту против серых щупальцев праха, что непрерывно рвались от фигуры владыки Вакраса, стремясь добраться до вожделенной живой плоти. Лучше стрелки Братства отчаянно вели огонь по некроманту кобальтовыми пулями, но даже они не могли пробить его защиты, хотя и заставляли отвлекаться, не давая обрушиться на чародеев всей своей новообретенной мощью.
  -Решим наш спор раз и навсегда. - Бледно улыбнулся альбинос и атаковал. Белый легко отыскал своего брата в гуще сражения. Ведь с самого детства их надежно связывали незримые узы, природа которых была неведома ни одному из них. Два клинка, прямой и изогнутый, вновь как и много лет тому назад столкнулись в ожесточенном противостоянии.
   Беловласый и темновласый воители демонстрировали чудеса силы и ловкости, ведя настоящую игру клинков, истинную битву духа. Воины стоили друг друга, но один из них был гораздо более свежим. Клинок Охотника вырвался из рук собственного хозяина, с глухим звоном загремев по каменным плитам.
  -Рано ли поздно это должно было произойти. - Вновь улыбнулся Белый. - Я Первый, брат. Прощай.
   Грохнул мушкетный выстрел, и альбинос сморщился от резкой боли в боку. Чудовищный кулак Безымянного отстал от пули всего на полсекунды, сбив раненого Воина Зимы на пол.
  -Ты чувствуешь, брат? - могучие пальцы Охотника впились в кристалл на лбу альбиноса. Чувствуешь, как он отравляет твой разум? Ты этого хочешь? Хочешь быть безмозглой игрушкой в руках безумного мага? Решать тебе, но я покажу иной путь.
   Могучий рывок, и Белый закричал от невыносимой боли. Лишившийся хозяина черный камень был отброшен далеко в сторону.
  -Помнишь, брат? - темные глаза Безымянного впились в кроваво-алые зраки Воина Зимы. - Помнишь, что он делал с нами? Помнишь, скольких мы убивали чтобы в очередной раз заслужить его небрежный одобрительный кивок. Первый и Второй... и никогда до конца неясно кто есть кто... Чтобы мы научились ненавидеть даже друг друга... А что еще ты помнишь... портал... двое мальчиков... полуголые люди со смуглыми лицами... пираты... корабль... черный флаг с костлявой рукой на полотнище... темные плащи... чародей с серыми глазами... вспомни, кто ты есть! Мы не его творения! Мы живые... живые со свободной волей... вспомни, брат... - Охотник устало откинулся навзничь, выпустив обессиленно лежащего на спине брата. Тот пребывал в полной прострации. Эмпатический удар, что нанес ему бездноглазый, перетряхнул его душу до самых основ. Он вспомнил. Вспомнил то, что не должен был помнить ни при каких обстоятельствах. Из горла Воина Зимы вырвался подсердечный тоскливый вой, и он, вскочив на ноги, кинулся в центр зала, подняв серп.
   Почти добивший магов империи Некрон слишком поздно заметил опасность. Альбинос совершил гигантский стремительный бросок и нанес своему господину чудовищный удар серпом. Щупальца серого праха конвульсивно дернулись и, обхватив массивное тело Белого, легко разорвали его на части. Голова Некрона медленно отделилась от шеи и скатилась на пол, но даже подобное увечье не сумело до конца лишить его жизни. Щупальца праха судорожно зашарили по земле, тщась отыскать утерянную голову и приставить на место.
   Мелькнул гигантский клинок, и меч Воина Погибели пущенный его могучей рукой навылет пробил тщедушное тело новосотворенного бога. Лезвие клинка с щелчком раскрылось прямо внутри тела подобно диковинному стальному цветку, и тело владыки Вакраса распалось на две неравные половины. Щупальца праха рассыпались, теряя свою целостность и медленно истаивая прямо в воздухе. Их хозяин поддерживавший их существование в этом мире был мертв.
   К тому времени битва почти завершилась. Гомункулы и боевые зомби были перебиты тиварскими стрелками, и теперь следовало срочно возвращаться на дирижабли, пока в цитадель не пожаловал весь городской гарнизон.
  -Мессир, надо уходить! - дернул за рукав Травера один из уцелевших магов и отшатнулся. Глаза магистра невидяще смотрели на него бездонной первородной тьмой. Равнодушно оттолкнув опешившего чародея, он на негнущихся деревянных ногах подошел к изуродованному телу Некрона и вынул из складок его темного одеяния небольшой серебряный рог. Высоко вскинув его над головой, глава Братства низким нечеловеческим голосом рыкнул всего одно слово, а затем рухнул на руки своих адептов без сознания.
  
  
  
   Глава тридцать первая. Оракул.
  
  
  
  
  
  
  -Должна сказать, господа чародеи живут весьма и весьма неплохо. - Китара с удовольствием пригубила из легкого серебряного кубка. Вино было тонким и изысканным на вкус.
   После встречи с Охотником перед влюбленными остро встал вопрос, что делать дальше. С одной стороны Ковль мог оказаться для них превосходным убежищем, истинным городом свободы. Однако Гаудэ прекрасно помнил с какой легкостью его выкрали оттуда всего десяток наемников пусть и вооруженных негаторами магии. А ведь в Братстве работают спецы гораздо более высокого уровня нежели костоломы какого-то пусть и далеко небедного аристократа...
   Между ними разгорелся жаркий спор. Китара не хотела возвращаться в столицу, как посоветовал Безымянный, вольный дух Ковля влек ее гораздо больше. Демон же придерживался противоположной точки зрения. В итоге юноша все-таки сумел настоять на своем, и они возвратились в стольный Орльт, глубокой ночью постучав в ворота Академии.
   Архимаг Вейор уже успевший вернуться со своей победоносной кампании пришел в самый настоящий восторг от их способностей. Ранее у Братства имелся перед Гильдией неоспоримый козырь в лице могучего Воина Погибели. Теперь же он сам обзавелся целой тройкой бойцов практически не уступающим силой жуткому порождению магии Некрона.
   Паре тут же выделили просторные покои на верхних этажах предназначенных для проживания особо важных персон, и теперь влюбленные вовсю наслаждались жизнью.
  -Тем не менее советую держать ухо в остро. - Хмыкнул Гаудэ. - Помни, мы не знаем этих людей и чего толком от них ожидать.
  -В таком случае нужно было слушать меня и возвращаться в Ковль. - Рабыня показала парню язык. - По крайней мере тамошним заправилам мы хорошо удружили.
  -Не обманывайся на их счет. Поверь, в случае чего они бы сдали нас в два счета. И, разумеется, из лучших побуждений. Охотник не мог мне солгать. Чародеи не слабее Братства и, значит, будут биться с ним до последнего. А мы для них дополнительный козырь в этой борьбе...
   Внезапно мускулистое поджарое тело Гаудэ выгнулось дугой, и он тяжело завалился на устланный дорогими коврами пол. Перед мысленным взором Демона возникла дикая пылающая круговерть. Он незримым духом парил над миром, видя его весь словно на ладони. Неведомая сила властно влекла его на юго-запад через земли могучих звероватых воителей и дальше к высоким неприступным горам у самого побережья. Неведомая мощь влекла его в самое сердце гор, где в глубокой пещере спокойно стояла фигура человеческих пропорций целиком закутанная в глухой темный плащ.
  -На краю мира. Ты найдешь меня там. - Тяжело проронил неведомый, и сознание Гаудэ накрыла тьма.
  
  
  
  
  
   ***
  
  
  
  -Мессир, вы желали меня видеть? - Тиара Мэйр почтительно поклонилась наставнику, входя в покои архимага.
  -Да, девочка... - Торн Вейор выглядел не на шутку встревоженным. - Проходи, садись. Разговор у нас с тобой будет долгий...
  -Я вас слушаю. - Девушка осторожно присела на широкое мягкое кожаное кресло.
  -Скажи мне, в последнее время ты не ощущала ничего необычного?
  -Не знаю... - Замялась Тиара. - Но если вы имеете в виду наших новых гостей, то они и впрямь персоны весьма необычные.
  -Я веду речь не о них. - Покачал головой архимаг. - Магия... с ней творится что-то неладное.
  -В последние дни я ощущаю некую странную сосущую пустоту внутри. - Нахмурилась девушка. - Но я списывала ее на усталость.
  -Да в последнее время нам всем пришлось несладко. - Невесело усмехнулся чародей. - Однако усталость тут не причем. Я говорил с остальными магами. Они чувствуют то же самое. Это не обычное сряжение сил. В потоках магии мира творится нечто неладное...
  -И в чем причина...
  -Не знаю. Но будь уверена, сделаю все чтобы это выяснить. Проклятье, так некстати эта ссора с вантийцами! Вот уж кто наверняка смог бы помочь пролить свет на происходящее.
  -После того что случилось, их сложно в этом винить. - Опустила глаза волшебница.
  -Ты считаешь мой поступок бесчестным. - Понимающе усмехнулся архимаг. - Но ты не знаешь всего. Тысячелетиями наши великие предки повелевали магией. Она словно воздух была разлита повсюду... Великие чародеи древности жили целые эпохи, старость не была властна над ними. Могучие и беспечные словно боги из древних сказаний, они то и дело ссорились друг с другом и бились промеж собой, стирая во прах целые города и страны. Так продолжалось до тех пор, пока терпению смертных лишенных дара не пришел конец. Вот тогда и возникло то, что впоследствии нарекли Братством. Сперва это была совсем небольшая группа людей объединенных общей ненавистью к магии. Как ни странно среди них были и волшебники. Кто-то из них был слишком слаб по сравнению с собратьями по ремеслу и помогал Братству из зависти, а кто-то действительно искренне верил что вершит правое дело. Эти люди принялись охотиться на одаренных, без жалости уничтожая всех в ком была хоть капля дара и кто не принадлежал их ордену. Идеи Братства быстро нашли поддержку среди простого народа. У него появились многочисленные сторонники, и вспыхнула война равной которой еще не было допрежь... Древние маги были могучи, но они не были сплочены в отличие от их врагов и продолжали сражаться друг с другом вместо того чтобы объединится перед общей опасностью. В итоге в ходе длительного ожесточенного противостояния чародеи пали. Магия была объявлена вне закона. Лишь чародеям Братства было дозволено заниматься волшебством, но и то в строго ограниченных усеченных рамках. Остальные волшебники были истреблены поголовно. Даже младенцы в ком обнаруживалась хотя бы малейшая искра дара тут же безжалостно уничтожались. Чуть позднее на развалинах древнего мира возникла тиварская империя и ее Тайная Канцелярия... Подобный порядок вещей продолжался многие столетия, и лишь в последние века маги вновь понемногу начали набирать силу, а учитель моего учителя создал Академию для таких как мы. Одаренные никогда не переставали рождаться, ибо таков исконный порядок вещей, но многие секреты сего великого искусства были забыты, и ныне мы всего лишь бледная тень великих кудесников прошедших эпох. Сегодня люди уже не столь косо смотрят на нас, но все равно сильно недолюбливают, как ты сама знаешь. Я хочу возродить былую силу чародеев, Тиара. - Глаза архимага вспыхнули упрямым огнем, и он возбужденно вскочил с кресла. - Это не дело, что какие-то псы, у которых у самих руки по локоть в крови суют нос в наши дела и указывают нам что делать! Теперь ты понимаешь меня? Понимаешь, почему я поступил именно так, а не иначе? Мы должны вернуть себе былую мощь... - Внезапно глаза чародея закатились, и он рухнул на пол, его тело начали бить корчи, а губы бессвязно двигались, тщетно силясь что-то сказать.
  -Мессир, что с вами? - Тиара обеспокоено склонилась над наставником.
  -На краю мира... - Хрипло выдохнул чародей. Его глаза были совершенно безумными. - Ты найдешь меня там...
  
  
   ***
  
   Эмс Травер устало потер виски, откидываясь на кресле. Дерзкая атака на темную цитадель Конклава завершилась полной победой империи. Тиварцам удалось не только уничтожить всю верхушку Вакраса во главе с их новоявленным богом, но и захватить немало ценных трофеев. Правда операция обернулась потерей более половины отряда, а выжившие едва успели вернуться на дирижабли, которые чуть было не захватила настоящая прорва серых воинов темных земель, и спастись бегством. Однако результат того стоил. Ныне Вакрас как государство фактически прекратил свое существование, и его окончательное падение было лишь вопросом времени.
   Волшебник довольно улыбнулся. Та черная книга попавшая им в руки оказалась поистине бесценным кладезем знаний. Правда в нее угодил кол, и не все можно было толком прочесть, но даже и то что осталось все равно представляло огромную ценность. Магистр уже отыскал для себя пару донельзя полезных заклятий, которые в будущем сильно увеличат мощь его птенцов и помогут Братству в его нелегкой борьбе.
   Размышления главы Тайной Канцелярии внезапно прервал громкий настойчивый стук в дверь.
  -Эмс Травер. - В кабинет магистра уверенно вошли пятеро гвардейцев в золоченых латах личной императорской гвардии. - Вы арестованы по подозрению в занятиях запретной магией. Приказ Императора. - Отчеканил высокий плечистый капитан. - Прошу проследовать за мной добровольно, иначе мы будем вынуждены применить силу.
  -Это какая-то ошибка. - Нахмурился чародей. - Но, уверен, Его Величество во всем разберется, посему нет нужды в угрозах. Я к вашим услугам. - Магистр спокойно встал из-за стола и... рухнул на пол, содрогаясь в диких корчах.
  -Что это. - Подобрался капитан.
  -Может, прикидывается... - Неуверенно предположил один из воинов.
  -Непохоже. - Покачал головой командир. - Посмотри на свой негатор. Он светится, значит, здесь творится какое-то непонятное колдовство.
  -На краю мира... - Еле слышно просипел чародей, выгибаясь дугой. - Ты найдешь меня там...
   -Ладно, берите его и во дворец. - Нахмурился капитан. - Нужно доложить обо всем этом императору.
  
  
   ***
  
  
  
  -Итак, теперь когда вы все в сборе, я хочу чтобы вы объяснили мне, что именно творится в моей империи. - Веспас Третий обвел собравшихся в тронном зале чародеев грозным тяжелым взглядом. Будучи от природы сильным, волевым человеком император был напрочь лишен магического дара и оттого сильно недолюбливал чародеев и магию как таковую. Однако будучи мудрым правителем, он не давал своим чувствам большой воли и посему в связи с последними событиями сегодня собрал на Совете исключительно обладающих Даром.
  -Ваше Величество. - Кашлянул Торн Вейор, вставая со своего кресла. - В последнее время все без исключения волшебники ощущают отток силы. Причем эти изменения явно связаны с незримыми течениями магии по всему миру. А не далее как вчера многие чародеи Гильдии и ваш покорный слуга в том числе подверглись странным видениям. Мне был явлен некто, кто находится где-то в Запретных горах. Некто обладающий чудовищным непредставимым для меня могуществом. Сей неведомый сказал, что миру грозит скорая гибель, и приказал мне явиться к нему как можно скорее.
  -Зачем? - нахмурился император.
  -Сие мне неведомо. - Виновато опустил голову чародей. - Он не открыл мне всего.
  -Что скажут остальные? - прищурился монарх.
  -Уважаемый Торн Вейор говорит праву. - Поддержало волшебника разом несколько голосов. - Многие адепты Братства видели то же самое.
  -Вот как... - Неопределенно протянул Веспас Третий. - И что же вы предлагаете?
  -Если Его Величество позволит, нужно как можно скорее снарядить экспедицию к Запретным горам. - Уверенно произнес Торн Вейор. - В мире творится нечто, что лежит за пределами нашего понимания. Нужно не мешкая разузнать что к чему, пока не стало слишком поздно.
  -Мы присоединяемся к мнению досточтимого. - Отозвались чародеи Братства. В связи с арестом их магистра, они временно остались без главы, и пока не определились с новым преемником.
  -Что ж, решение мудрое. - Благосклонно кивнул монарх. - Я немедленно отдам все необходимые распоряжения. Но у нас имеется еще один нерешенный вопрос. Небезызвестного вам всем главу Тайной Канцелярии магистра Эмса Травера обвинили в запретной магии его же собственные адепты. Есть многочисленные свидетельства как выживших чародеев, так и простых воинов о том, что он творил темную волшбу непосредственно после падения Некрона.
  -Это так, владыка. - Неуверенно отозвался один из магов Тайной Канцелярии. - Однако должен отметить, что Травер храбро сражался на нашей стороне до самого конца, а то что там творилось попросту не поддается описанию. Возможно имел место некий остаточный эффект...
  -Объясни попроще, чародей. - Седые брови императора грозно сдвинулись.
  -Я имел в виду, что темная аура силы, которую источал тот, кто был ранее известен как Некрон, могла на некоторое время подчинить себе сознание магистра.
  -То есть, ты хочешь сказать, что Травер не понимал что делал. - прищурился Веспас. - Много ли людей пострадало от его колдовства?
  -Ни одного, повелитель. - Почтительно отозвался чародей. - Более того мы так и не сумели понять, что именно это были за чары.
  -Мои люди уже допросили Травера, и он говорит что вообще ничего не помнит... - Задумчиво нахмурился монарх.
  -Если Его Величество позволит, мы могли бы, объединив силы, поникнуть в его сознание и попытаться определить как природу того заклятья, так и то, лжет ли магистр или действительно говорит правду. - Вновь подал голос Торн Вейор.
  -Это возможно? - повернулся император к адептам Братства.
  -Вполне, повелитель. Но нужно действовать быстро, пока магия совсем не ушла из мира.
  -В таком случае не мешкайте. Пусть ритуал будет проведен уже сегодня. А не позднее чем через два дня вы должны отправиться в путь и отыскать того, кто повинен во всей этой катавасии и положить конец его деяниям.
  
  
   ***
  
  
  
  
  -В первый раз здесь? - Магда Рэй осторожно приблизилась к наемнику.
  -Угадала. - Сумрачно усмехнулся Фэстер. - В последнее время мне вообще везет на новые места...
   Волшебница сочувственно замолчала. Лэнс был не из тех людей, что склонны открыто выражать свои эмоции, но она чувствовала, что гибель бесшабашного гнома сильно ударила по внешне железному несгибаемому воину. Наемник сумел тогда вынести его тело из темной цитадели, но рана гнома оказалась слишком серьезной, и спасти Тилли не сумели даже искусные альвийские врачеватели.
   Экспедиция к Запретным горам была снаряжена в срок. В общей сложности около сотни воинов и чародеев отправились в древние земли на двух большегрузных военных цеппелинах. Так сложилось, что на одном из дирижаблей расположились адепты Братства, а другой закрепился за магами и наемниками Академии.
   Две группы по понятным причинам относились друг к другу с изрядной долей прохладцы, однако открытых ссор или тем паче столкновений меж ними не возникало. В этой экспедиции они были союзниками и прекрасно понимали что лишь сообща сумеют достигнуть цели.
   Лэнс Фэстер и Магда Рэй естественно находились на цеппелине Братства вместе с лучшими магами Тайной Канцелярии во главе с его всевластным магистром и кошмарным Охотником. Как ни парадоксально но своему участию в сем мероприятии равно как и спасению от смертной казни Эмс Травер был обязан никому иному как своему заклятому врагу. Именно под его руководством над магистром был проведен ритуал дознания, в ходе которого выяснилось, что последний действительно не понимал что делал, став на краткий миг марионеткой в руках неведомой темной силы и не злоумышлял против короны. Посему императору пришлось его оправдать и полностью восстановить в должности и положении.
   Сам Торн Вейор, кстати говоря, находился на соседнем дирижабле вместе со своими лучшими учениками. Кроме того здесь также были Си-Мэй, Гаудэ и Китара, а также Тиара Мэйр, Алис и Тамин Суон. Архимаг подобно магистру взял в эту экспедицию лучших из лучших, чтобы в случае чего не оплошать перед противником и не ударить в грязь лицом. Пути героев, наконец, пересеклись для того чтобы... хотя кто может знать, что именно уготовила для них всемогущая госпожа фортуна...
   Четыре дня путники наслаждались полетом, а на пятый день на горизонте замаячили высокие заснеженные пики Запретных гор.
  -Готовьтесь. - Отдал команду Эмс Травер. - Через пару часов мы будем на месте. Ты сможешь отследить астральный след этого... мага. - Повернулся он к Охотнику.
  -Это будет несложно. - Кивнул тот. - Наш друг сам желает, чтобы его обнаружили, и силы ему не занимать.
  -Нужно подумать как опередить чародеев... - Нахмурился магистр. - У нас было слишком мало времени, а наш общий приятель теперь играет на их стороне. К тому же с ними воин духа, да еще и та девка... Старина Вейор вовремя подсуетился.
  -Он сильный противник. - Пожал плечами Охотник. - В случае чего одолеть его будет непросто.
  -И тем не менее придется. - Жестко усмехнулся глава Тайной Канцелярии. - Я уже достаточно долго закрывал глаза на его выкрутасы. Либо мы, либо они. Третьего не дано.
  
  
  
   ***
  
  
  
  
   Неприятности начались, когда дирижабли находились на еще только подлете к Запретным горам. От скалистых пиков отделились поджарые крылатые силуэты и полетели в направлении цеппелинов, оглашая воздух хриплыми гортанными криками.
  -Это летучие ящеры! - Эмс Травер первым оценил опасность. - Готовьте мушкеты!
   Наемники были сообразительными ребятами. Они тут же подчинились приказу, вскидывая заряженные длинноствольные мушкеты. На соседнем борту сделали то же самое. Похоже, тамошние командиры также ели свой хлеб отнюдь недаром.
   Летучие бестии наверняка обладали недюжинным разумом для зверей. Они атаковали цеппелины с разных сторон, отвлекая внимание людей и заставляя их распылять силы. Загремели беспорядочные выстрелы. Наемники стреляли метко, но зеленое бронированное оперение птериксов было не так-то просто пробить даже мушкетной пуле. Огромные хищные птицеящеры стремительно пикировали сверху, отрывая людям головы могучими когтистыми задними лапами или убивая одним точным ударом в темя длинным зубастым клювом.
   Однако и сами твари гибли, то и дело становясь жертвами точных прицельных выстрелов. Лэнс Фэстер успел прикончить уже двух бестий, поразив их аккурат в круглые желтые глаза с черным вертикальным зрачком. На втором дирижабле Си-Мэй столкнулся еще с одним чудовищем, схлестнувшись с ним в рукопашной. Спикировавший на гондолу птицеящер пытался достать воина духа зазубренными когтями росшими по краям его длинных перепончатых крыльев, но легкая сабля южанина порхала как бабочка, полосуя жесткое костистое тело птерикса, не подпуская его слишком близко, и в итоге сумела нанести ему смертельный удар, разрубив защищенное плотным оперением горло. Гаудэ же и вовсе отличился. Голыми руками ухватив одну из тварей за крыло, он сбил ее вниз, и, вспрыгнув ей на спину, одним могучим усилием напрочь оторвал всю верхнюю половину черепа.
   Маги тоже не сидели сложа руки. Их направленные псионические удары били по примитивному сознанию бестий, обескураживая их и делая легкой мишенью для воинов. Магия влияла на чудовищ довольно слабо, но все равно вносила немалую лепту в разыгравшееся сражение.
   Внезапно наверху раздался громкий треск и шипение выходящего воздуха. Птериксы атаковали полотнища шаров и в считанные секунды разодрали его в клочья своими мощными кривыми когтями. Цеппелины стремительно пошли на снижение.
  -Мы падаем! - отчаянно прокричал кто-то из механиков.
  -Приготовиться к столкновению. Маги, по моей команде - защитный купол. - Эмс Травер как и всегда был само хладнокровие.
   Раздался глухой удар, и дирижабли почти одновременно тяжело рухнули на камни. Впрочем, чародеи успели в последний момент выставить защитное поле, и посему цеппелины и находившиеся на них воины практически не пострадали. Птериксы тоже убрались восвояси, сжимая в когтях окровавленные трупы убитых людей. Они взяли сегодня много жизней, но потеряли и немало своих, и потому не были заинтересованы в продолжении схватки. Птицеящеры получили что хотели. Теперь мяса их стае хватит надолго.
  
  
  
   ***
  
  
  
  
  -Цеппелины вышли из строя, мессир. - К магистру осторожно приблизился один из гномов механиков. - Потребуется немало времени чтобы их починить.
   Дирижабли и впрямь были далеко не в лучшем состоянии после столь близкого знакомства с зубами и когтями птицеящеров. По счастью они приземлились на относительное ровное просторное каменистое плато располагавшееся среди здешних скал, и посему гномы все же худо-бедно сумели посадить их, не разбив в клочья.
  -Сколько? - прищурился Травер.
  -Не меньше трех дней. - Виновато развел руками коротышка. - Парусина разорвана в клочья, но это не большая беда, есть запасная. Однако серьезно повреждены внутренние механизмы, и их замена потребует времени.
  -Хорошо, действуйте. - Кивнул глава Братства. - Я оставлю вам с десяток воинов охраны. Дальше пойдем своим ходом. - Повернулся он к воинам. - Сколько займет путь? - взор магистра обратился к Охотнику.
  -Сутки-двое, не больше. - Пожал плечами исполин. - Если пойдет без задержек.
  -В таком случае выступаем не мешкая. - Резюмировал Травер. - Раненые остаются здесь. Все остальные за мной.
  -Предлагаю объединить силы. - К магистру приблизился архимаг. - Здесь каждый боец на счету. - В недавнем столкновении с птериксами отряд потерял два десятка человек плюс с десяток были легко ранены. Тяжелых к счастью не было совсем.
  -Согласен. - Кивнул Травер. - Но мы не будем никого ждать.
  -И не придется. - Сухо усмехнулся Торн Вейор. - Поверь, мои ребята знают свое дело ничуть не хуже твоих.
   Эмс Травер в ответ на это неопределенно хмыкнул, но спорить не стал, принявшись отдавать распоряжения своим людям. Несмотря на огромные разногласия существовавшие между двумя основными группировками империи здесь и сейчас они были союзниками.
   Как впоследствии выяснилось, путешествие по здешним скалам оказалось отнюдь не легким занятием. Отряду приходилось карабкаться почти отвесно вверх по крутым горным склонам. К счастью у воинов имелось все необходимое снаряжение для подобной прогулки. Однако несмотря на это уже в первые минуты восхождения имперцы потеряли троих бойцов неосторожно сорвавшихся вниз со скользких ледяных уступов. Здесь на высоте царил лютый мороз, и путником приходилось зябко кутаться в теплые меховые плащи. Особенно тяжело приходилось южанам. Они совсем не привыкли к холодам и оттого чувствовали себя довольно скверно.
   Тяжелый подъем продолжался весь день, и лишь к вечеру Эмс Травер отдал усталым измотанным людям команду о привале.
  -А ты ничего, держишь форму. - Одобрительно усмехнулся Торн Вейор, приближаясь к магистру.
  -Да и ты еще куда как крепок. - Хмыкнул глава тайной службы. - Эвон даже не запыхался... И не скажешь, что разменял уже вторую сотню...
  -Это плато выглядит вполне подходящим для ночлега. - Сменил тему архимаг. - Однако расслабляться без нужды не стоит. Нужно выставить дозоры.
  -Согласен. Хоть люди и устали, эта необходимая мера предосторожности. - Кивнул Травер. - Слушайте меня. - Магистр слегка повысил голос. - Здесь в горах свои законы. И прежде всего они не любят громких звуков. Посему без нужды громко не разговаривать и тем более не стрелять. Если нападет враг, полагаться прежде всего на честную сталь. Огнестрелы использовать только в самом крайнем случае. Слышите? Только в самом крайнем случае. Если вопросов нет, можете отдыхать. - Чародей с наслаждением устроился на расстеленной шкуре вурна, вытянув ноющие ноги к разведенному воинами огню. - Завтра мы прибудем на место. - Пробормотал он, обращаясь к самому себе. - Вот и поглядим тогда, какие еще сюрпризы приготовили нам здешние земли...
  
  
  
   ***
  
  
  
  
  
   Воин рассеянно зевал, прислонившись к массивному каменному уступу, тщетно пытаясь побороть сонливость. Он был далеко не новичком и понимал, чем может обернуться сон на посту, однако ничего не мог с собой поделать. Долгое восхождение по отвесным холодным скалам измотала его уже немолодое тело, и теперь более всего на свете он жаждал преклонить голову в каком-нибудь тихом укромном уголке.
   Занятый борьбой с собственной усталостью, воин не сразу услышал тихий едва различимый шорох над самой головой. А когда, наконец, поднял глаза вверх, было уже поздно. На него прямо со скалы обрушилось хитиновое многосуставчатое тело.
  -Тревога! - еще успел крикнуть он, прежде чем на его лице сомкнулись могучие ядовитые жвала.
   Лагерь ожил словно по мановению ока. Приученные к суровым походным условиям воины несмотря на дикую усталость спали чутко и не дали застать себя врасплох. Повсюду начали вспыхивать факелы, люди спешно занимали оборону, готовясь встретить любого противника. И тот не замедлил появиться. Проворные приземистые твари возникали, казалось, прямо из темноты. Зазвенела сталь. Прогремело даже пару выстрелов перемежаемых свирепыми проклятьями, однако первые быстро затихли. Наемники хорошо помнили предостережение магистра, да и сами прекрасно знали, что такое горные лавины, и чем именно они опасны.
   На безымянном плато вспыхнула яростная схватка. Лагерь оказался атакован гигантскими коричневыми многоножками, каждая из которых была вдвое больше взрослого мужчины. Твари были свирепыми и весьма проворными для своих размеров, однако клинки воинов как оказалось превосходно справлялись с хитиновым панцирем и находящейся под ним мягкой белесой плотью гигантских насекомых.
   Люди образовали плотный круг в самом центре плато, не пуская бестий в ближний бой. Маги атаковали сколопендр ментальными волнами, ввергая в панику и не давая тварям действовать слаженно. И их атаки возымели немалый эффект. Многоножек было довольно много, но против вооруженных длинными клинками людей они мало что могли поделать.
   Опытные наемники умело секли их на части, тыча факелами прямо в полуслепые головы не давая приблизиться. Конечно, бестии тоже не оставались в долгу, обрушиваясь на двуногих всей своей массой и разрывая на части бесчисленными острыми конечностями и могучими жвалами. Однако потери людей от этих атак были минимальны. Несмотря на то, что они и близко не могли равняться в грубой мощи с кошмарными инсектоидами, они действовали гораздо более слаженно и умело, что не могло не сказаться на исходе битвы.
   В стане многоножек возникло смятение. Их кислая зеленоватая кровь забрызгала все вокруг. Множество тварей лежали изрубленные на куски, и насекомые, оглашая воздух тревожным треском принялись отступать. Инсектоиды проворно отползли к скалам и неподвижно замерли словно чего-то ожидая. Их оставалось еще довольно много, и даже с учетом всех потерь они представляли немалую опасность для отряда.
  -Чего они ждут... - Прищурился Эмс Травер находившийся за спинами воинов среди прочих чародеев.
  -Похоже, ее... - Выдохнул один из магов, указав на одну из дальних скал. Та внезапно заходила ходуном, и перед опешившими воинами из мрака возникла настоящая живая гора.
   Гаудэ озадаченно задрал голову. Если у многоножек и существовал прародитель, то это без сомнения был он. Даже по самым скромным прикидкам матка сколопендр была длиной не менее тридцати метров и толщиной с пятерых взрослых мужчин.
  -Все назад! - Охотник одним прыжком покинул строй, подняв свой гигантский клинок. - Я сам ей займусь.
   Воин Погибели принялся настороженно кружить вокруг чудовища. Спустя пару мгновений к нему присоединились Гаудэ и Си-Мэй. Пара взглядов, и воины поняли друг друга без слов. Разделившись, они начали обходить бестию с боков, отвлекая ее внимание. Сколопендра яростно щелкала жвалами, пытаясь ухватить мелких, но донельзя юрких противников, однако у нее ничего не выходило. Все трое обладали отменной реакцией и в самый последний момент избегали смертоносных челюстей.
   Воспользовавшись тем, что бестия отвлеклась на его союзников, Охотник внезапно оказался позади твари и одним прыжком вскочил ей на спину. Многоножка принялась яростно извиваться, стремясь сбросить дерзкого врага, но у нее ничего не выходило. Безымянный держался крепко.
   Гаудэ запустил в сколопендру град невидимых клинков, стремясь хоть как-то отвлечь ее внимание. Магические лезвия проделали в брюхе чудовища довольно внушительную рваную дыру, однако непохоже было, чтобы это как-то серьезно ему повредило. Однако атака Демона заставил инсектоида на секунду отвлечься, чем и воспользовался Охотник, добравшись до затылка бестии и нанеся ей один единственный точный удар. Клинок Безымянного на всю длину вонзился сколопендре аккурат под основание затылка и раскрылся внутри, перерубив важные внутренние жилы.
   Тварь издал низкий рокочущий гул и рухнула на землю, содрогаясь в чудовищных конвульсиях, круша все вокруг себя и давя своих же не успевших убраться куда подальше сородичей. Подергавшись где-то с минуту, она, наконец, затихла. К счастью Несущий Смерть вовремя успел перепрыгнуть на один из высоких скалистых уступов и сумел уцелеть.
  Многоножки тут же принялись беспорядочно отступать, издавая испуганный треск. Похоже, гибель их чудовищной матки сумела внушить им должное почтение к своим недавним противникам.
  
  
   ***
  
  
  
  
   На следующий день отряд, наскоро подсчитав потери, продолжил путь. Пятнадцать человек потеряли они в ходе стычки со сколопендрами, но к счастью до обители неведомого было уже совсем недалеко, и посему имперцы стремились добраться до нее как можно скорее, пока им не встретился кто-нибудь еще из местных, как выяснилось, отнюдь не всегда дружественно настроенных обитателей.
   Хотя на время пути Братство и заключило с чародеями временный союз, все же обе группы относились друг к другу с изрядной долей настороженности и прохладцы, стараясь держаться обособленно. Гаудэ и Охотник также демонстративно не замечали друг друга чтобы не вызвать подозрения своих командиров. Лишние ссоры и провокации были сейчас совершенно не к чему.
   Полдня путники упрямо карабкались по острым обрывистым скалам, глотая холодный разреженный воздух, и наконец, выбрались на открытую площадку на противоположном конце которой располагалась огромная пещера.
  -Я чувствую огромную силу исходящую оттуда... - Потрясенно выдохнул Торн Вейор. - Никогда раннее я не сталкивался ни с чем подобным.
  -Не ты один. - Усмехнулся глава Тайной Канцелярии.
  -От нее веет... приглашением. - Прищурился Охотник. - Но она желает видеть не всех.
  -Да, я тоже чувствую этот зов. - Кивнул Травер. - Не будем мешкать. Пусть все, кто ощущает то же что и мы, выйдут вперед. Остальным ждать на месте.
   Вперед вышло около десятка человек. Среди них помимо магистра, архимага и Охотника оказались Гаудэ, Китара, Тиара Мэйр, Алис, Магда Рэй, Си-Мэй и еще несколько магов. При ближайшем рассмотрении вход в пещеру охраняла некая незримая колдовская завеса, которая особым образом преломляла пространство, не только не пропуская никого вовнутрь, но и совершенно не давая разглядеть, что именно творится внутри.
  -Мое имя Эмс Травер. - Уверенно проговорил магистр. - Я вместе о своими спутниками прибыл сюда по твоему зову. Прошу впустить нас.
   И неведомая сила услышала его. Через пару мгновений магическая преграда развеялась, и чародеи осторожно вошли вовнутрь. Внутри пещера оказалась настолько огромной, что представлялась попросту безразмерной. Ее границы терялись в непроглядном мраке. Тиварцы всем своим существом, всей кожей ощущали разлитую в воздухе могучую древнюю магию, которой давным давно уже не было место в пределах внешнего мира.
  -Я ждал вас. - Эти слова произнесла стоящая в центре пещеры невысокая закутанная в темный плащ фигура, точь в точь такая же, что и являлась им в видениях. В глухом провале капюшона совершенно невозможно было разглядеть лица, лишь густой кромешный мрак. Неведомый явно не принадлежал к человеческому роду.
   Эмс Травер невольно покачнулся. Аура мощи расходившаяся во все стороны от темной фигуры буквально сшибала с ног. Если бы сущность захотела, то легко расправилась бы со всеми ними, не шевельнув и пальцем.
  -Кто ты, великий? - выдохнул Торн Вейор.
  -Я тот, кто призван хранить этот мир. - Голос хранителя не казался слишком низким, но был притом совершенно нечеловеческим. - Вверенное мне в охранение ныне на грани гибели. Ему угрожает враг невиданной силы. Враг могучий и опасный. Вы призваны для того чтобы выступить против него лицом к лицу и спасти наш общий дом.
  -Что это за враг. - Охотник был, пожалуй, единственным среди всех, кто сумел сохранить абсолютное хладнокровие.
  -Темный маг известный вам как Некрон заключил сделку с древними силами мрака и пробудил к жизни демона заточенного в ином измерении чародеями прошлого. Это он открыл портал в мир тьмы и призвал его в Шаррон. Сила демона была привязана к рогу Вакраса, могучему артефакту старого мира. Но Мелефос сумел перехитрить Некрона и при помощи человека по имени Эмс Травер вырвался на свободу. Теперь он пылает жаждой мести и хочет уничтожить наш мир.
  -Прости, великий..., но если все так, как ты говоришь, почему ты сам не остановишь его? - почтительно поклонился сущности Эмс Травер. - Ведь ты на много порядков могущественнее любого из нас, и если ты не можешь сделать этого сам, то что можем сделать мы?
  -Эоны назад великие несоизмеримо более могучие иерархии наложили на меня заклятие и привязали к этому миру, наказав оберегать его. Мне дано многое, но я не могу действовать в открытую, лишь руками смертных. Такова была воля тех, кто сделал меня хранителем. - Голос Оракула звучал абсолютно ровно, но Гаудэ вдруг почудилась сокрытая в нем глубинная потаенная тоска. В ауре этого невероятного существа юноша отчетливо видел отражение целых эпох. Он даже примерно не мог представить, как долго на самом деле жил Хранитель, и кому именно тот был обязан своим сотворением. - Времени осталось совсем немного. Мелефос своей силой расширяет портал, чтобы он высосал из мира всю магию. Если он достигнет успеха, на Шарроне не останется ничего живого.
  -Что мы должны делать. - Выдохнул Си-Мэй. Темные глаза инийца неотрывно глядели на Оракула. Как и все прочие он был заворожен расходящимися от его фигуры чудовищными эманациями силы.
  -Вам всем нужно как можно скорее отправляться на юг и положить конец его деяниям. Это - Оракул извлек из складок своего одеяния крупный алмаз искрящий чистейшим непереносимым для глаз светом. - Сердце Мира. Камень, которому по силам остановить Мелефоса и раз и навсегда закрыть портал, эту незаживающую язву на теле мира. Однако камень должна направлять воля разумного. Без хранителя он ничто. Я долго размышлял над тем, кто именно из вас должен быть удостоен этой чести, читая в ваших душах то, что сокрыто даже от вас самих, и в итоге сделал свой выбор. Ты, рожденный под солнцем иного мира станешь им. - Перст Оракула указал на Гаудэ. - Подойди и прими положенное.
   Юноша, не помня себя, медленно приблизился, и Оракул вложил в его ладони дивный кристалл.
  -Теперь ты Хранитель. Помни об этом каждый миг равно как и том, что если ты потерпишь поражение, то обречешь на гибель всех тех, с кем свела тебя судьба под здешними небесами... У Мелефоса огромная армия. Все пираты южных островов и уцелевшие некроманты из тех, что сумели избежать гибели, встали под его начало. Для того чтобы одолеть ее, вам понадобится помощь императорской армии и еще кое-кого.
  -Поход так далеко на юг займет многие месяцы. К тому же император может и не согласиться на сей шаг. Слишком большие потери понес Тивар в последних войнах. - Покачал головой Эмс Травер.
  -Об этом не беспокойтесь. - Усмехнулся Оракул. - Императора и прочих я беру на себя. Ваша задача подготовить войско как можно скорее. В назначенный час я открою портал, который доставит вас на место. Теперь ступайте. Я перенесу вас обратно в Тивар. Постарайтесь не подвести меня. Слишком многое ныне стоит на кону...
  
  
  
  
   Глава тридцать вторая. Портал демонов.
  
  
  
  
  -Я никогда раньше не видела море... - К наемнику осторожно приблизилась Магда Рэй.
  -Та же беда... - Усмехнулся Лэнс Фэстер, задумчиво глядя на безбрежную водную синеву. - Красиво, кто бы спорил, но палуба постоянно качается под ногами, чувствую себя будто с бодуна. Хорошо хоть качка на меня не действует. А вот некоторым моим товарищам... в общем, не позавидуешь.
  -В последнее время ты постоянно мрачен. Я понимаю твою боль, но потеря друга не повод хоронить себя заживо.
  -Ты права, девочка. - Вздохнул наемник, доставая короткую деревянную трубку. - Конечно, ты права... Что-то предчувствие у меня нехорошее. Раньше такого со мной вроде не бывало. Видно старею...
  -Все будет хорошо. - Ободряюще улыбнулась чародейка. - Мы справимся. С таким-то союзником.
  -Что и впрямь так могуч? - хмыкнул вольный стрелок.
  -Ты даже не представляешь, насколько. - Покачала головой волшебница. - Некрон перед ним, что щенок перед матерым медведем.
  -То-то мне при одном взгляде на ту пещеру муторно сделалось. - Усмехнулся Фэстер. - Я, конечно, не маг, куда уж мне, но вот чуйка у меня хорошо работает, это все мои товарищи всегда подмечали. Ежели засада или просто какое гнилое дело, у меня в нутрянке все сразу переворачивается. Мой папаша, когда еще был жив, обмолвился как-то раз, что моя мать была инийкой. Видать от нее и досталось...
  -У архимага теперь тоже служит один иниец. Воин духа - явление крайне редкое. А тот парень избранный Оракулом... Не хотела бы я переведаться с ним в бою.
  -Это все колдовские штучки. - Недовольно нахмурился Фэстер. - Наш магистр тоже хорош. Тот же Охотник, от него ж за версту разит тьмой. Не терплю я всего этого. Как хочешь, а по мне было б лучше, если бы магии и вовсе не было. Людям от нее одна беда и никакого проку.
  -Магия приносит и немалую пользу. - Не согласилась чародейка. - Например целительство. Неужели ты сам ни разу не обращался к магам-лекарям?
  -Обращаться то обращался... но все равно, хоть на куски меня режь, не люблю всю эту колдовщину... - Тряхнул головой наемник и с наслаждением затянулся трубкой, глубоко вдыхая ароматный табачный дым.
   Оракул сдержал свое обещание, в один миг переместив весь отряд в столицу прямиком к императорскому дворцу. В ходе срочно проведенного совета было вынесено решение в наикратчайшие сроки подготовить водный и воздушный флота для переброса на дальний юг.
   Что характерно Веспас Третий обычно отличавшийся крайним упрямством и несговорчивостью в этот раз безропотно принял все аргументы чародеев да и вообще выглядел на редкость тихим и подавленным. Можно было лишь гадать, какие именно аргументы привел ему Хранитель, чтобы поведение императора изменилось столь резко и контрастно.
   Затем он удивил своих подданных еще больше, выразив непреклонное желание участвовать в экспедиции наравне с прочими. И как его не отговаривали, ссылаясь на опасность сего мероприятия и более чем преклонный возраст монарха, император в итоге сумел настоять на своем, захватив с собой до кучи и всю свою личную гвардию.
   Цеппелины переправили на побережье за несколько дней, а военный флот в связи с недавно отгремевшей войной и так был приведен в полную боевую готовность. Флот Тивара был грозной силой. Более сотни крупных кораблей насчитывала имперская флотилия, не считая малых вспомогательных судов. Теперь вся эта мощь выстроилась в походный порядок в северном порту на самой границе с Вакрасом, ожидая открытия портала.
  -Мы готовы. - Гаудэ мысленно воззвал к Оракулу, стискивая в кулаке Сердце Мира. В связи со своим новым положением он находился на личном флагмане императора, где имел на двоих с Китарой отдельную роскошную каюту.
  -Хорошо. - Раздался голос в его голове. - Портал выбросит вас в дне пути от островов, чтобы наш враг до самого конца ничего не почуял, и воины могли придти в себя после перехода.
   На кораблях раздались удивленные возгласы. На горизонте внезапно вспыхнуло радужное мерцание шириной в полкилометра.
  -Правьте к нему. - Повернулся Гаудэ к Эмсу Траверу вновь назначенному на пост верховного командующего. - Быстрее, портал не продержится слишком долго.
   Зазвучали хриплые команды, и "Гроза морей" флагман тиварского флота, гигантский красно-золотой галеон с целым арсеналом разномастной тяжелой артиллерии на борту двинулся вперед. Следом за ним устремились и прочие водные и воздушные суда. Они на полной скорости проходили через границу и бесследно растворялись в воздухе. Когда все корабли прошли через завесу, мерцание тут же угасло словно его и не было.
  
  
   ***
  
  
  
  
   Гаудэ стоял у высокого борта, облокотившись о край, задумчиво глядя на мерцавшие в ночном небе звезды. Ласковый ветерок овевал его тело, прогоняя усталость. Стоял почти полный штиль, хотя здешние широты и славились среди моряков своими частыми бурями и грозными штормами. Здесь на юге даже в зимнее время было довольно тепло не говоря уже о ранней осени, но Демону было наплевать на погоду. После всего того, что с ним произошло, ему просто требовалось побыть наедине с собой и привести мысли в порядок.
   Гаудэ не знал толком, отчего неведомый Оракул выбрал именно его для спасения мира, который даже не являлся ему родным, но это в сущности было не столь уж важно. Гораздо больше юношу волновала его собственная дальнейшая судьба. Он до сих пор так и не сумел разобраться в собственных чувствах к девушке-рабыне, не понимая толком, что это - любовь или просто мимолетное увлечение, которое вскоре растает словно морок, оставив после себя лишь мимолетную тень давно прошедшего воспоминания о былом.
  -Ночь твое время, Демон, не так ли... - Внезапно раздался насмешливый голос, показавшийся юноше знакомым.
  -Кто ты? - нахмурился Гаудэ, обращаясь к возникшей перед ним из темноты закутанной в длинный плащ худощавой высокой фигуре.
  -Узнаешь? - фигура резко откинула капюшон.
  -Ты... - Неопределенно усмехнулся Демон. - Ну и что с того. Не забыл, у нас Братством заключено перемирие.
  -Мне плевать на Братство. - Ощерился блондин, срывая с шеи темный амулет и швыряя его в сторону.
  -Что ты сделал...
  -А почуял, наконец. - Издевательски усмехнулся Эйт. - Помнишь, я ранил тебя тогда у гномов. Пока они были заняты тобой, я отведал крови, что вытекла из тебя. Должен признать, ничего лучше в этой жизни я не пробовал... Я ошибался. Подобной силе не должно уйти в забвение. Но она станет лишь уделом избранных. Таких как я...
  -Ты слишком много на себя берешь. Травер вряд ли спустит тебе твое предательство. А скрываться от его гнева слишком долго тебе не удасться.
  -Ну до сих пор, как видишь, мне это весьма неплохо удавалось. - Парировал блондин. - Негатор отличная штука и в отличие от кобальта совсем не причиняет неудобств. К тому же для Травера и прочих я мертв. А ты ничего не сможешь ему рассказать. Потому что я убью тебя прежде.
  -Ты видно совсем сошел с ума. - Покачал головой Гаудэ. - Пусть в тебе моя кровь, но тебе не равняться с урожденным Багровым Лисом. Против меня ты щенок.
  -С самого детства я рос в трущобах без родителей. Я не слишком люблю вспоминать об этом, но та школа помогла мне выжить и стать тем, кем я стал... Вместе с такими же оборванцами я шатался по улицам и искал хлеб. Порой мы натыкались на стройки и крали оттуда гвозди чтобы иметь хоть какое-то оружие. Ими мы убивали бакланов чтобы разжиться парой монет. Одним ударом в шею... А порой бились друг против друга, зажав по гвоздю в кулаке... Ты не представляешь, какими кровавыми и жестокими были эти бои... Но даже среди этих уличных шакалов, я сумел заслужить прозвище Гвоздь. Ты считаешь меня бесчестным ублюдком, но это не так, у меня есть принципы. Мы будем биться как воины. Кулак против кулака. - Из рукавов Эйта внезапно возникли два длинных гвоздя. - У тебя врожденная магия. У меня половина твоей силы и кобальтовые, мать их, гвозди в кулаках. - Посмотрим, так ли ты силен на самом деле... - Блондин резко сорвался с места, нанеся Гаудэ стремительный удар.
   Тот в самый последний момент успел перехватить его руку и бросить через себя. Эйт тяжело рухнул на палубу, но тут же ловко вскочил на ноги. Демон с проклятием зажимал неглубокую дырку в плече. Блондин ухитрился пырнуть его свободной рукой прямо в полете.
  -Что, не ожидал. - Ощерился наемник и вновь бросился в атаку.
   Эйт мастерски сочетал грязную уличную драку с чеканной школой имперского рукопашного боя в фирменном стиле Братства. К тому же кровь Багрового Лиса, ныне текущая в его жилах, делала его еще более опасным соперником. Гаудэ с трудом удавалось избегать сумасшедшего града ударов, вынужденно отступая. Да даже теперь он был ощутимо сильнее и быстрее своего противника, но эманации кобальта и полученная рана ослабляли его, не давая сражаться в полную силу. Эйту же тем временем в очередной раз улыбнулась удача, и он сумел прочертить своим оружием кровавую полосу на щеке противника.
  -Похоже, не так уж ты и крут. - Усмехнулся наемник и... расслабился, совершив ошибку.
   Дождавшись, когда блондин бросится в очередную атаку, Демон сам в свою очередь кинулся навстречу и внезапно не иначе как чудом оказался за спиной наемника, обхватив его руками за шею и одним движением свернув ее. Худощавое тело Эйта рухнуло на палубу, и Гаудэ схватив его за ноги, равнодушно выбросил мертвого противника за борт. В данных обстоятельствах это было наилучшим выходом из положения.
   Покончив с наемником, Демон направился в каюту. Нужно было как можно скорее обработать раны во избежание всяческих ненужных вопросов и подозрений.
  
  
   ***
  
  
  
  
   Когда имперский флот во всей своей красе показался на горизонте, южные пираты быстро сообразили, что это прибыли по их души, и принялись спешно готовить собственные корабли к бою. Южные острова были по сути самой настоящей конфедерацией, вольным союзом со своими законами, внутренним укладом и армией. В их стане вкупе с прибывшим на подмогу вакрасским флотом насчитывалось ничуть не меньше морских судов, нежели у империи, а вот цеппелинов была всего полусотня против трех сотен тиварских.
  -Их армада выглядит внушительно. - Прищурился Веспас Третий, разглядывая вражескую флотилию через длинную подзорную трубу. - Вы уверены, что сможете справиться с ними?
  -Не беспокойтесь, Ваше Величество. Мы не подведем. - Уверил монаха Эмс Травер. - Однако тот демон невероятно силен. Оракул вернул мне воспоминания стертые им. Мелефос легко преодолел защитные барьеры нашей цитадели и наложил на меня свои чары чтобы обрести свободу.
  -То бишь причины для беспокойства все же имеются. - Нахмурился император.
  -Думаю, что нет. - Покачал головой магистр. - Тот артефакт, что был нам вручен, несет в себе поистине неиссякаемую энергию... этого не описать словами. Любой владеющий хоть каплей дара подтвердит. Демону не выстоять против подобной мощи.
  -В таком случае готовьте своих людей к битве. И да помогут нам великие небеса...
   Эмс Травер отдал команду, и суда империи двинулись вперед. Командующий решил не затягивать и ударить по врагу первыми, пока тот не успел принять боевое построение. Малые быстроходные суда шли в авангарде. Многие из них несли на себе немалое количество пороховых бомб для подрыва вражеских кораблей.
   Впрочем, южные пираты были настоящими доками в морских сражениях, поэтому они не подпускали подобные "плавучие бомбы" слишком близко к своим большегрузным фрегатам и галеонам. Малые суда империи были в свою очередь атакованы юркими джонками и баркасами южных островов. С обеих сторон загремела тяжелая артиллерия. Большие корабли обладали внушительным арсеналом из крупнокалиберных пушек и бомбард. Подобные орудия проделывали в бортах больших галеонов громадные бреши, а малые попросту разносили в щепки, пуская ко дну вместе со всей командой.
   Тем временем малые суда приблизились друг к другу на достаточное расстояние для абордажа. Одетые в разномастное цветастое тряпье головорезы стальными крюками подтягивали свои лодки к имперским судам с воинственными воплями прыгали на борт. Тиварцы встречали их мушкетным пулями и штыками. В ответ мелькали сабли и кривые акинаки морских разбойников, собирая с имперцев обильную жатву. Также пираты имели и огнестрелы преимущественно длинные однозарядные пистолеты старого образца, из которых стреляли однако на удивление метко.
   В воздухе тоже вспыхнула жестокая битва. Воздушный флот Тивара был втрое мощнее, однако южанам было нечего терять. К тому же на бортах цеппелинов помимо простых пиратов находились и некроманты вместе со своими кошмарными тварями. Один из пиратских дирижаблей на огромной скорости устремился к имперцам и, подлетев вплотную, оглушительно взорвался, заставив вспыхнуть сразу три вражеских судна.
   Пушки и бомбарды не смолкали ни на миг с обеих сторон. У магов же была своя битва. Чародеи Братства и Академии вели ожесточенное противостояние с уцелевшими некромантами Вакраса, которых осталось совсем немного. Однако мастерам смерти нечего было терять, и посему они сражались с яростью обреченных. Эмпатические удары чередовались с атаками традиционных школ стихий. Один из цеппелинов накрыло серое облако праха, и он тут же осыпался пылью вместе со всеми находившимися на нем людьми.
   Водные армады тем временем продолжали неотвратимо сближаться, ни на секунду не прекращая поливать друг друга плотным дождем из массивных свинцовых ядер. Пока сражение шло с переменным успехом. Некоторому количеству "плавучих бомб" Тивара удалось добраться до фрегатов противника и пустить их ко дну, однако и сами пираты имели на вооружении подобные приемы, и их обманчиво хрупкие лодки также порой становились причиной скоропостижной гибели для гордых тиварских галеонов.
   Линии судов столкнулись у самого побережья, и вспыхнул страшный ближний бой еще более кровавый и жестокий нежели дальний перестрел. Корабли с чудовищной силой били друг друга подводными бивнями обитых железом массивных таранов, прошивая обшивку ниже ватерлинии и нередко шли ко дну оба разом, навеки сцепившись в смертоносных объятиях. Теперь абордаж шел с обеих сторон. Красные мундиры имперцев смешивались с пестрыми пиратскими лохмотьями в кошмарном столпотворении, в котором крайне сложно было разобрать где друг, а где враг. Мертвые тела десятками валились за борт, окрашивая прибрежные воды в алый цвет. Возле судов замелькали острые черные плавники. Акулы - грозные хищники, стервятники морей, спешили полакомится свежей человеческой плотью на этом кровавом пире смерти.
   Команда тиварского флагмана замерла в напряженном ожидании. Уже более половины судов с обеих сторон пошли ко дну или получили такие повреждения, что не могли более продолжать бой. Однако "Гроза Морей" пока еще толком и не вступал в сражение, ограничившись лишь парой залпов, что было неудивительно, поскольку он шел в самом арьергарде флотилии - императора следовало беречь как зеницу ока, и посему никакой риск тут был неуместен.
   Однако сам венценосец упорно не желал этого понимать, наотрез отказавшись покинуть палубу и спуститься в трюм. Подле него находилось пять десятков "золоченых лат" личной охраны и два массивных голема с позолоченными корпусами.
   Флагман империи заметил один из пиратских корветов и стремительно пошел на сближение.
  -Залп! - оглушительно гаркнул Эмс Травер, и вражеское судно оказалось буквально изрешечено орудиями галеона и пошло ко дну, не дойдя до цели каких-то три десятка метров. На палубе "Грозы морей" ликующе взревели, однако в их сторону уже спешило еще два пиратских корабля куда более внушительных габаритов нежели первый.
  -Приготовиться! - взревел Травер, и судно потряс чудовищный двойной удар.
   Плавучие громады с оглушительным треском столкнулись, и вражеские команды остервенело бросились на абордаж, не обращая внимания на хлещущий в их сторону режущий ливень мушкетных пуль. Пиратов оказалось куда больше, и в итоге имперцам не удалось сдержать их напор. На палубе флагмана завязалась жестокая рукопашная. К счастью на главном судне имперского флота находились самые лучшие воины, и они ни на секунду не растерялись, тут же грамотно организовав оборону.
   Маги окружили императора, выставив силовой щит. Простые моряки и гвардейцы яростно сражались с захватчиками, не щадя своих жизней. Однако последние медленно, но верно смыкали кольцо. Их было гораздо больше тиварцев, к тому же сейчас они бились не только за свои жизни, но и за свои семьи что остались на островах и потому тоже не страдали недостатком отваги.
   Веспас Третий что-то невнятно вопил, управляя големами при помощи алмазной императорской тиары. Обычно блеклые голубые глаза престарелого монарха теперь возбужденно горели. Азарт битвы захватил его целиком, и он наслаждался ей словно мальчишка. Могучие механические создания умело орудовали гигантскими клинками, одним ударом скашивая разом по нескольку противников. Естественно монарха заметили. В сторону императора летело немало пуль, однако все они лишь бессильно отскакивали от силового поля выставленного тиварскими чародеями.
   К тому же императора плотным кольцом окружала личная гвардия отборных воинов. Гвардейцы в позолоченных латах из гномьей стали, неуязвимые для обычных пуль умело сражались в плотном строю длинными полуторными мечами, на месте убивая любого, кто пытался покуситься на священную особу владыки Тивара.
   Внезапно из гущи сражения показалась гибкая худощавая фигура с пышными красными усами. Головорез вскинул мушкет и произвел всего один-единственный выстрел. Воинственный клич императора оборвался на полуслове. В его лбу зияла внушительная кровавая дыра. Колени монарха подогнулись, и он тяжело рухнул на палубу лицом вниз. Пуле отлитой из чистейшего кобальта, специально созданной для убийства чародеев оказались нипочем магические преграды.
  -Император убит! - раздался чей-то одинокий крик, который через мгновение перерос в оглушительный яростный рев. Сражение вспыхнуло с удвоенной силой. Несмотря на гибель собственного монарха, тиварцы не растеряли боевого духа и теперь пылали жаждой мщения.
   Разом с десяток выстрелов должны были поразить убийцу Веспаса Третьего на месте, однако тот в самый последний момент ловко растянулся на палубе, избежав пуль.
  -Это же тот ублюдок, что испортил мой револьвер! - рыкнул Фэстер, обращаясь неведомо к кому. - Он стоил мне два десятка золотых! - с этими словами наемник бросился вперед. Мелькнула легкая сабля вольного стрелка, столкнувшись со скимитаром Бешеного Пса, и Лэнсу пришлось отступить назад. Его противник обладал поистине дьявольской силой и ловкостью, волчком вертясь перед наемником и обрушивая на него самый настоящий град бешеных ударов с самых неожиданных позиций и углов. К тому же он был явно моложе наемника, что не могло не сказаться на ходе поединка.
   На первых же секундах боя Фэстер получил сразу три неглубоких пореза, в то время как сам не сумел ни разу зацепить юркого пирата своим клинком. На помощь Лэнсу кинулся один из гвардейцев императора и отвлек головореза на себя, давая Фэстеру необходимую передышку. Однако и краснусому подоспела подмога в лице ухмыляющегося бородатого здоровяка с тяжелым палашом наперевес.
  -Вот мы и снова встретились, Фэстер. - Обрадовано рыкнул Дин Медведь и атаковал.
   Лэнс был ранен и не мог сражаться в полную силу, но и его новый соперник орудовал только левой рукой, правая дважды искалеченная Лэнсом была затянута в глухую черную перчатку и плохо слушалась головореза. Некоторое время противники ожесточенно обменивались ударами, а затем вольному стрелку не повезло, и он растянулся на спине, поскользнувшись на мокрой деревянной палубе.
  -Время умирать, Фэстер. - Торжествующе усмехнулся головорез, одним ударом выбив саблю из руки наемника.
   Ловкий пинок под колено заставил Медведя опрокинуться навзничь и выронить собственное оружие. Противники покатились по палубе, сжимая друг друга в объятьях. Головорез быстро сумел оказаться сверху и подмять под себя более легкого противника. Могучие лапы разбойника стиснули горло Фэстера. Лэнс захрипел. У него не хватало сил разжать хватку соперника.
  -Умри! - рыкнул Медведь, усиливая давление, за миг до того как тонкое острое лезвие выскочившее из перчатки наемника вонзилось ему аккурат под подбородок.
   Дин захрипел, но не разжал рук, и тогда вольный стрелок последним запредельным усилием взрезал горло противника, одним движением вскрыв его от уха до уха. Тело пирата судорожно дернулось, и он медленно завалился на Лэнса, заливая его собственной кровью. Наемник с проклятием сбросил с себя уже мертвое тело и медленно поднялся на ноги, стараясь как можно скорее придти в себя.
   Бой меж тем был в самом разгаре. Си-Мэй сражался словно одержимый, с сумасшедшей скоростью орудуя инийской саблей и ременным арканом. Воин духа в своих темных одеждах и глухой черной маске выглядел настолько грозно, что пираты без оглядки бежали с его пути, стараясь не встречаться с ним лицом к лицу. Южанин деловито прикончил очередного головореза, поразив его в спину, и тут прямо перед ним на палубу флагмана тяжело рухнула громадная розовая туша. Гомункул вывалившийся из пролетевшего над кораблем вакрасского цеппелина нежданно негаданно оказался лицом к лицу с вождем инийцев.
   Тот не растерялся, тут же сноровисто опутав монстра кожаным арканом. Гомункул взрыкнул и одним движением необъятных плеч разорвал прочный ремень. Толстые лапы твари потянулись к инийцу, но тот ловко ушел в сторону, рубанув саблей по пальцам чудовища. Бестия яростно взревела и хлестнула своей ручищей наотмашь, сбив чуть запоздавшего Си-Мэя в воду.
   По всей видимости этому гомункулу было ведомо чувство мести. Вместо того чтобы атаковать имперцев, тварь, низко ревя, спрыгнула в воду следом за южанином, явно стремясь покончить с ним. Тем временем воину духа приходилось нелегко. Падающие с кораблей тела воинов привлекли акул, и одна из них по воле случая оказалась неподалеку от флагмана и тут же бросилась на вождя инийцев.
   Кошмарные челюсти бестии щелкнули в сантиметре от лица воина духа, но тот ловко извернувшись, сумел избежать атаки и оказался на спине хищницы. Бестия завертелась ужом стремясь сбросить с себя нежеланного седока не давая инийцу нанести ей смертельный удар. И тут в битву вмешался гомункул. Подплыв к акуле, он ухватил ее за пасть толстенными слегка укороченным саблей инийца пальцами и одним движением вырвал твари нижнюю челюсть. Морская хищница задергалась в агонии, и создание смерти повернулось к воину духа.
   Тот, прекрасно понимая, что в воде ему в сватке с подобным монстром ничего не светит, попытался уйти от преследования, но гомункул ухватил его за ногу, рывком подтянув к себе. Гигантская лапа схватила инийца за голову, с чудовищной силой сдавив череп. Перед глазами южанина вспыхнули багровые круги. Он был силен, но не мог тягаться в мощи с трехсоткилограммовой машиной для убийств. Воин духа уже попрощался с жизнью, но тут веер призрачных клинков вынесшихся с палубы "грозы морей" снесли гомункулу полголовы, и он, выпустив свою жертву, медленно пошел ко дну, беспомощно дергая лапами. Гаудэ владел своей внутренней силой просто мастерски.
   Немного отдышавшись, Фэстер вновь ринулся в самую гущу боя, пытаясь отыскать красноусого лидера пиратов. И вскоре ему улыбнулась удача. Турво, гордо подбоченившись, стоял на одном из кормовых ящиков, ведя огонь разом из двух длинноствольных пистолетов. Его совершенно не смущали то и дело свистевшие над головой пули. Похоже, Бешеный Пес непоколебимо верил в собственную удачу.
   Пристрелив очередного кинувшегося на него пирата, Лэнс поднял револьвер и... внезапно увидел Магду, которая тоже явно нацелилась на вожака южан. Револьвер наемника сухо щелкнул, дав осечку.
  -Эй ты! - хрипло крикнул Лэнс, отвлекая внимание пирата. Тот повернул голову в его сторону, на секунду выпустив из поля зрения девушку. Прогремел выстрел, и головорез недоуменно уставился на сочащуюся из его груди густую темную кровь.
   Ответный выстрел Бешеного Пса должен был пробить сердце Магды, но на этот раз Лэнс оказался быстрее, закрыв девушку собственным телом и приняв предназначавшуюся ей пулю. Второй выстрел Магды пробил голову Турво, и тот рухнул навзничь. На сей раз капризная госпожа фортуна изменила своему всегдашнему избраннику.
  -Лэнс... - Девушка медленно наклонилась над наемником. Лицо последнего было белее мела.
  -Не привязывайся ни к кому... - На губах Фэстера запузырилась кровавая пена. - Никогда не привязывайся... - Тело вольного стрелка дернулось и затихло, глядя в небеса остекленевшим взором.
  
  
  
   ***
  
  
  
   Накал жестокого морского сражения постепенно затихал. Воздушный флот Тивара сумел расправиться с дирижаблями южан и обрушил на пиратские суда огненный дождь из пороховых и зажигательных бомб. Этого оказалось достаточно, чтобы тиварские моряки собрались с силами и сообща с экипажами цеппелинов довершили разгром пиратов. Эта битва дорого далась тиварцам, уничтожив две трети их флотилии, но их противники понесли гораздо более тяжелые потери.
   Немногочисленные уцелевшие суда южан спешно улепетывали к берегу. Имперцы, впрочем, их не преследовали. Несмотря на одержанную победу силы моряков были на исходе. К тому же уничтожение пиратов являлось отнюдь не главной целью похода.
  -Мелефос так и не объявился. - К Гаудэ приблизился Эмс Травер. - Что бы это могло значить...
  -Демон открывает портал. - Юноша стиснул в руке кристалл Оракула, вслушиваясь в незримые течения его силы. - Он ожидает нас там. - Гаудэ указал в небо, где вдалеке отчетливо виднелось громадное серое пятно Провала.
  -Что требуется от нас?
  -Мне нужен цеппелин. Всего один.
  -Ты уверен. - С сомнением протянул Травер. - Быть может, стоит взять больше.
  -Нет. - Покачал головой юноша. - Одного дирижабля вполне достаточно. Мне нужен человек, который будет управлять им. С Мелефосом я справлюсь сам.
  -Возможно, я сумею вам помочь. - К говорившим приблизился стройный немного женственный юноша в дорогих одеждах. - Меня зовут Веллеор Оэр. И мой цеппелин к вашим услугам.
  -Благодарю вас, почтенный. - Наклонил голову Демон. - Но учтите, скорее всего это будет билет в один конец.
  -Не обманывайтесь моим видом. - Рассмеялся Оэр. - Я привык к риску и сражениям и знаю что делаю.
  -Я тоже пойду. - К Гаудэ приблизилась Китара. В отгремевшем бою она показала себя с наилучшей стороны, сражаясь ничуть не хуже прочих воинов, и теперь по праву гордилась собой.
  -Нет, слишком опасно. - Покачал головой юноша. - Я не прощу себе, если с тобой что-нибудь случиться.
  -А я и не спрашиваю твоего разрешения. - Усмехнулась рабыня. - Я лишь ставлю тебя в известность.
  -Ты не понимаешь, это не игрушки...
  -Я все прекрасно понимаю. - Отрезала Китара. - Подумай, если ты падешь, я тоже долго не проживу. Братство ни за что не отпустит меня живой. Поэтому я иду с тобой.
  -Вам не помешает четвертый член экипажа. - Охотник, несмотря на свою более чем внушительную комплекцию, приблизился совершенно неслышно. - На случай всяческих неожиданностей. К тому же я родом из мира, что находится на той стороне портала, и прекрасно чувствую энергию врат. Это может оказаться полезным.
  -Хорошо, не будем спорить. - Тряхнул головой Гаудэ. - Почтенный Оэр, готовьте цеппелин. Мешкать не стоит.
  -Он уже готов. - Улыбнулся торговец. - Небольшой цеппелин зависший неподалеку и впрямь медленно сел на палубу флагмана. Немногочисленный экипаж из людей Оэра сошел на корабль, почтительно поклонившись магистру и прочим.
  -Давир, если я не вернусь, все мое состояние и рудники отойдут тебе. - Кивнул Веллеор пожилому седоватому мужчине с короткой бородой. - Я знаю, ты распорядишься ими должным образом. - С этими словами он легко взобрался в гондолу, сделав знак остальным следовать за собой.
   Хранитель и прочие не заставили себя долго упрашивать, заняв пассажирские места.
  -Теперь в путь. - Усмехнулся Оэр и поднял цеппелин в воздух.
   Дирижабль полетел по направлению к порталу, стремительно набирая высоту.
  -Надеюсь, фортуна будет к нам сегодня благосклонна. - Усмехнулся негоциант, бесстрашно правя к огромной серой дыре в ткани мира.
   Вблизи Провал казался еще более жутким. Он засасывал в себя все попадавшее в его поле, и Веллеору пришлось врубить двигатель дирижабля на полную мощь, чтобы их самих не постигла та же участь. Огромный провал пульсировал и жадно содрогался, поглощая жизненную силу Шаррона. Меж его серой хмари виднелись и черные чужеродные клубы дыма. Мелефос как мог помогал своему кошмарному детищу.
   Заметив чужаков, демон отделился от провала и устремился в их сторону. Клубы черного дыма прямо на лету складывались в гротескную человекоподобную фигуру.
  -Здесь твой путь завершится. - Гаудэ медленно поднял над головой Сердце Мира, которое ныне сияло особенно ярко, искря чистейшим первозданным светом.
   Мрак Мелефоса отпрянул назад обескураженный расходящейся от камня чистой первозданной мощью. Размером с голубиное яйцо сейчас он, казалось, вмещал в себя целые мириады бесчисленных мирозданий, став на краткий миг проводником для поистине непредставимых сил и иерархий. Однако замешательство демона длилось недолго. Черный дым хищно вытянул щупальца и совершил стремительный бросок, окутав фигуру Гаудэ сплошной завесой. Некоторое время ничего не происходило, а затем мрак бесследно растаял, явив целого и невредимого юношу.
  -Ты жив! - обрадовано воскликнула Китара и отшатнулась. Глаза Гаудэ полыхали диким багровым пламенем. В его облике не осталось ничего человеческого.
   Демон низко зарычал и медленно двинулся вперед. Ему наперерез рванулся Охотник, но был небрежно отброшен в сторону одним ударом ладони.
  -Гаудэ, нет! - отчаянно прокричала рабыня, но тот, казалось не слышал ее.
   Могучая рука Багрового Лиса ухватила девушку за горло, рывком вздернув вверх словно мягкую тряпичную куклу. Китара захрипела, забившись в железной хватке Демона. Гаудэ и раньше мог голыми руками ломать гранитные глыбы. Ныне же его сила возросла на несколько порядков. Веллеор Оэр был занят с двигателем, не давая порталу затянуть дирижабль, и ничем не мог помочь.
  -Борись с собой... - еле слышно выдохнула девушка. - Ты сильнее его... борись...
   Демон издал яростный рык и отшвырнул рабыню назад. Та сильно ударилась о борт гондолы, но сознания не потеряла.
  -Нет! - остановила она поднявшего меч Охотника. - Он справится...
  -Ты рожден зверем... ты такой же как я... даже твоя мать и та не любила тебя... это она расщепила твою суть и заперла ее на замок, чтобы сломить тебя... прими мрак и стань тем кто ты есть... не противься зову...
  -Нет! - Гаудэ издал очередной яростный вопль и рванул камзол на груди, оставшись обнаженным по пояс. Юноша рухнул на колени, отчаянно стиснув голову ладонями, словно пытаясь выдавить из нее того, кто находился внутри.
  -Я не такой как ты... у тебя нет власти надо мной... - Сердце Мира до сих пор зажатое в кулаке парня вспыхнуло с новой силой, и мрак Мелефоса дрогнул. Черные дымные щупальца против воли их хозяина потянулись к кристаллу, втягиваясь в его сияющую поверхность.
   Мелефос отчаянно кричал от боли, соприкасаясь с чужеродной силой света, и от этого жуткого крика даже Охотнику, который казалось был в принципе не способен испытывать страх, на миг сделалось не по себе. Камень, подчиняясь воле Хранителя, вбирал в себя сущность демона, и тот несмотря на все свое непредставимое для смертного могущество ничего не мог с этим поделать.
   Глаза Гаудэ очистились, вспыхнув ярким белым светом. Демонический мрак впитался в кристалл Оракула целиком, покинув его тело.
  -Двигатель вышел из строя! Нас затягивает в портал! - отчаянно прокричал Веллеор Оэр.
  -Для этого он тебя и создал... - Гаудэ не замечал ничего вокруг, обращаясь к глубинной сути кристалла. Сила камня целиком завладела его сутью. - Время пришло... - Громоздкий транспортный цеппелин словно щепку крутило в могучих воздушных водоворотах, бросая из стороны в сторону. Несмотря на отчаянные усилия торговца, его неотвратимо затягивало в серую бездну Провала.
  -Яви свою мощь. - Выдохнул Гаудэ и с силой сомкнул ладони вокруг Сердца Мира. - Полыхнула слепящая яркая вспышка, и яркое белое пламя, охватив портал, в одно мгновение пожрало его до тла, через секунду после того как серая хмарь поглотила воздушное судно.
   Исполнив свою миссию, мистический пламень угас, и воздух тут же очистился словно по мановению руки. От портала и его жуткого творца не осталось и следа. Небеса Шаррона вновь обрели свой первозданный вид.
  
  
   Эпилог.
  
  
  
  
  -Значит, все же пришел... - Эмс Травер насмешливо разглядывал своего противника.
  -Как я мог отказаться. - Торн Вейор небрежно пригладил ухоженные седые волосы. - Рано или поздно это должно было случиться.
  -И ты вот так просто мне поверил. - Усмехнулся магистр. - А если я привел тебя в засаду...
  -Я слишком давно знаю тебя. Ты не откажешь себе в удовольствии прикончить меня лично без помощи своих шавок. Ведь ты не меньше меня жаждешь раз и навсегда выяснить, кто из нас сильнее.
  -Да это желание долго не давало мне покоя...
  -Так чего ты ждешь. - Полыхнул глазами чародей и атаковал.
   Ночная подворотня Орльта озарилась яркими вспышками. Оба противника были опытными умелыми магами и не давали застать себя врасплох. Заклятие следовало за заклятием, но чародеи ни на секунду не забывали о защите. Ни одному из них пока не удавалось взять верх
  -Проклятье а ты силен... - Выдохнул Эмс Травер, устало переводя дух. - Насколько же ты старше меня?
  -Пороху еще хватает... - Усмехнулся Торн Вейор. Магический поединок тоже явно не прошел для него бесследно.
  -Но хватку уже подрастерял... Неужели ты и впрямь думал, что магистр Братства выйдет на бой, не имея в своем рукаве скрытого козыря... - Эмс Травер насмешливо глядел на рухнувшего на колени мага. Из его спины торчал массивный кобальтовый бельт. - Даже не ожидал, что будет так просто...
  -У старых хирров и ухватки схожи... - Хрипло прокаркал чародей.
   Глаза Эмса Травера изумленно расширились. Кобальтовый срезень вонзился ему аккурат под лопатку, навылет пронзив сердце.
  -Ты была его лучшей ученицей... - Магда Рэй насторожено смотрела на светловолосую стройную девушку. В руках обеих было зажато по боевому арбалету.
  -Как и ты у своего... Твой наставник был чудовищем. Он заслужил смерть.
  -Как и твой. - Пожала плечами старший агент Братства. - Когда играешь в подобные игры невозможно остаться чистеньким.
  -Это он научил тебя этому?
  -Нет, кое-кто другой. - Голос Магды дрогнул.
  -Ты хочешь убить меня?
  -Не вижу смысла. Хотя после всего что произошло наверняка начнется война.
  -Есть и иной путь. - Покачала головой Тиара Мэйр.
  -Возможно. - Усмехнулась Магда, одним движением забросив арбалет за плечо. - Поживем увидим.
  
  
   Июнь - сентябрь 2016
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   История мира Шаррон.
  
  
  
  
   Мир Шаррон находится на довольно высокой ступени технологического развития. Изобретены уже такие механизмы как дирижабли, мушкеты, пищали, аркебузы, пушки и пистолеты. В мире также присутствует и магия, однако здесь она выражена гораздо слабее нежели в чисто магических мирах. Шаррон имеет один довольно крупный северный континент с пятью странами и россыпь небольших островов расположенных на крайнем юге. Там же на крайнем юге находится и загадочная Дыра (Грань) - провал во враждебное измерение, который является объектом пристального внимания как темных, так и светлых магов этого мира. Летоисчисление Шаррона ведется от начала возникновения тиварской империи, это событие обитатели мира называют Становлением, оно произошло более тысячи лет назад. То что было раньше покрыто забвением, и лишь немногие избранные ведают историю прошлых эпох.
  
   Тивар - крупнейшая империя расположенная на севере континента. Ее население составляют преимущественно люди и гномы, хотя порой встречаются и иные расы. Здесь находятся основные промышленные центры Шаррона. Империя ведет активную миротворческую политику, стремясь урегулировать крупные и локальные конфликты по всему миру.
   Правит здесь император опирающийся на четыре основные силы. Светлых магов-псиоников, механиков изобретателей преимущественно из числа гномов, а также знать и торговые кланы. Чародеи этого мира вряд ли особенно сильны и в большей степени работают не с грубыми потоками силы, а придают колдовские свойства различным предметам и воздействуют тем или иным образом на сознание и психику живых существ.
   Аристократы и богатые семьи потомственных негоциантов также имеют большую власть и влияние при дворе особенно на западе империи. Между этими двумя сословиями традиционно заключен союз, и нередко случается так, что богатый торговец среднего сословия за изрядную мзду приобретает себе благородное звание.
   Центр Тивара традиционно закреплен за магами, а восток и Самоцветные горы - исконная вотчина мастеров-оружейников. Между тремя этими группировками идет негласное соперничество за территории и сферы влияния, но в открытые конфликты оно перерастает крайне из-за сильной императорской власти и его Тайной канцелярии, в которой служат лучшие маги и воины и которые не поддерживают ни одну из сторон, обеспечивая равновесие сил в империи.
   Также Тивар на весь мир славится своим огнестрельным оружием и боевыми механическими големами. В техническом плане империя на голову превосходит все остальные страны мира, и именно отсюда берет свое начало весь технический прогресс Шаррона.
   Технический прогресс и стал основной религией этого государства, ранее бывшего множеством раздробленных стран, исповедовавших примитивные языческие верования. Тем не менее за века жесткой политики централизации и ассимиляции Тивар стал единой страной, лишь южные провинции нет-нет да и вспоминают прошлое, поднимая восстания, которые империя впрочем довольно быстро и жестоко подавляет.
  
   Уррор - дикая страна заселена орками-кочевниками с примитивной варварской культурой. Единого государства нет. Орочьи кланы воюют друг с другом и зачастую вторгаются в земли сопредельных стран, охотясь за добычей и рабами. Особенно орки ценят оружие и высококачественную сталь, которую сами производить не умеют, довольствуясь низкосортным железом грубой ковки. К драгоценным металлам зеленокожие равнодушны, но охотно выменивают на них у людей оружие и запасы продовольствия.
   Огнестрелы всех мастей у орков не в чести. Они считают подобное оружие уделом трусов. Однако в последние годы молодняк все больше и больше отходит от заветов предков, отдавая дань очевидному преимуществу стволов над клинками, из-за чего внутри кланов частенько возникают расколы, заканчивающиеся порой жестокими кровопролитными конфликтами и междоусобицей.
   Орки крепко считаются с родством и воинским братством, держат слово и обладают своим кодексом чести, который некоторые не слишком чистые на руку субъекты нередко используют в своих отнюдь не всегда благородных целях. Из магии зеленокожие жители Уррора владеют лишь крайне примитивными наговорами и знанием ядов и различных трав, однако и в этом отношении сильно уступают альвийским друидам Ванта.
  
   Торкур. - Страна великанов чей рост вдвое превосходит человеческий. Местные могучие исполины давно бы завоевали весь мир, если бы не очень низкий уровень их технического развития и полное отсутствие у местных племен способности к магии. Гиганты до сих пор используют каменные топоры и тому подобные орудия труда, живя преимущественно в шатрах из звериных шкур. Великаны ведут преимущественно кочевой образ жизни, не имея постоянного дома, но их количество не особенно велико всего пару десятков тысяч.
   Однако в Обре - городе-государстве внутри Торкура малая часть гигантов не без помощи Тивара пошла путем технического прогресса, построила добротные каменные дома, обнесла город высокими крепкими стенами и научилась плавить металл и создавать себе оружие и доспехи. Иные великаны смотрят на них косо, и обрцам приходится постоянно оборонять свои земли от более диких и агрессивных сородичей.
   Гиганты обладают крайне жестоким и неуживчивым нравом. В их поселениях за исключением Обра вовсю процветают каннибализм и звериные законы естественного отбора. Стоит ли говорить, что всех чужаков попавших на их земли они тут же убивают и пожирают.
  
   Вакрас - страна чернокнижников. Основной противник Торкура. Здесь безраздельно правят темные маги, осуществляя свои жуткие магические эксперименты в основном в области алхимии и некромантии. По уровню развития Вакрас вряд ли уступит Империи, хотя технические знания его жителей в основном получены от механиков-перебежчиков с территории Тивара.
   Маги смерти платят огромные деньги подобным ренегатам, предоставляя им все необходимые условия для работы и по достоинству оценивая их вклад в развитие собственной державы. Империя жаждет искоренить зло этих земель, но пока взаимное противостояние двух могучих держав идет с переменным успехом. Несмотря на внушительную силу единого правителя страна не имеет, подчиняясь Кругу высших мастеров смерти, и посему сильнейшие темные маги нередко соперничают между собой за право лидерства.
   В Вакрасе нет единой господствующей расы, хотя основу его жителей все же составляют люди. Однако из-за постоянных магических экспериментов проводимых черными магами, их следует скорее отнести к мутантам.
  
   Вант - нейтральная страна активно сотрудничающая с Тиваром. В основном представляет собой сплошную россыпь рощ и перелесков. Ее жители альвы традиционно живущие в небольших деревнях - по своей сути миролюбивые целители крайне неохотно прибегающие к конфликтам. Однако тем не менее они достаточно сильны для того чтобы оградить свои земли от посягательств орков-соседей, которые то и дело пересекают границы альвийских территорий с враждебными целями.
   Правят здесь Старейшие - конклав сильнейших целителей во главе с Верховным Друидом. Тем не менее поскольку все без исключения альвы в той или иной степени от природы владеют магией врачевания, по настоящему важные решения выносятся на всеобщих народных собраниях. Конклав лишь подводит их итоги и озвучивает волю народа.
   Альвы выглядят как помесь эльфов с людьми. Они не бессмертны, но долгоживущи. 300-500 лет для них вполне нормальный возраст. Поговаривают, что прародители этого народа были бессмертными и владели многими запретными тайнами, но со временем они оказались забыты, и ныне немало чародеев как светлых, так и темных готовы пойти на все лишь бы выведать древние секреты этой загадочной расы.
  
   Южные острова - россыпь довольно крупных островов на крайнем юге мира стала пристанищем для многочисленных беглецов с континента, впоследствии ставших морскими пиратами. Там находится их основная вотчина и базы, с которых они атакуют мирные корабли преимущественно Торкура и Ванта. Среди лихого люда также нередко встречаются беглые чародеи всех мастей и мастера-механики, что еще больше осложняет войну с ними. Империя то и дело наносит ответные карательные удары, но пираты слишком многочисленны и их земли слишком далеко, чтобы можно было раз и навсегда искоренить эту угрозу.
  
  
  
  
  
  
   Аннотация. (на обложку)
  
  
  В соавторстве с Михаилом Кулишовым.
   Что случится, если воин из магического мира начисто потерявший память о собственном прошлом волею судеб попадет в мир зарождающейся эпохи пара, который раздирают на части жестокие войны, и который вот-вот может погибнуть, став жертвой могущественных темных сил? Сумеет ли воин вспомнить кто он и главное сможет ли осознать собственное предназначение и отыскать единственно верный путь среди тысячи дорог ведущих в никуда...
  
  
  
  
   Автор. Созутов Семен Евгеньевич, Кулишов Михаил Олегович.
  
  

Популярное на LitNet.com В.Соколов "Мажор 2: Обезбашенный спецназ "(Боевик) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) Н.Александр "Контакт"(Научная фантастика) А.Григорьев "Биомусор 2"(Боевая фантастика) А.Черчень "Счастливый брак по-драконьи. Догнать мечту"(Любовное фэнтези) А.Минаева "Академия Алой короны-2. Приручение"(Боевое фэнтези) О.Гринберга "Отбор без правил"(Любовное фэнтези) П.Роман "Ветер бури"(ЛитРПГ) А.Верт "Нет сигнала"(Научная фантастика) Ю.Кварц "Пробуждение"(Уся (Wuxia))
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"