Спэн Алекс: другие произведения.

Дорога в дюны 2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Аудиокниги БОРИСА КРИГЕРА
Peклaмa
Оценка: 7.78*12  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение истории о попаданце в магмир. Что принесет Ходу встреча с не менее опасным магом чем он сам? Может ли один человек остановить армию? Устроят ли двое одаренных кровавый армагеддон захватчикам в топях Ничейных баронств или сгинут в трясине вместе с семьями "болотников"?

    Вторая книга посвящается девушке с лучистыми глазами и теплым сердцем по имени Таня, способной изменить мир одним броском бумажного самолетика.

    Счетчик посещений Counter.CO.KZ

  - Что? Что именно ты ему сказал?! - голос старшего из династии Сайшелов громовым раскатом разнесся по зале.
  Стоявший сейчас перед главой Лимана Визар чуть склонил голову, но взгляда не отвел:
  - Я лишь сказал ему, что с его женой все будет в порядке, если он будет следовать моим указаниям.
  - И как? - понизив голос до шепота, спросил король - Сколько твоих указаний он выполнил?
  Визару лишь осталось пожать плечами.
  - Старый трахальщик! Ты решил что можешь с наскока завербовать того, кого ищет весь Форлан, ищейки Имшара и еще хр***ва туча народа на этом континенте! У тебя мозгов в башке становиться все меньше и меньше и я знаю, каким образом они оттуда вытекают!!! - снова перешел на рык Сайшел.
  Прооравшись в очередной раз, король, наконец, успокоился и через минуту молчания спокойным голосом произнес:
  - Теперь к тебе будут приставлены два архимага. Чтоб ты знал: они несут лишь ответственность за твою жизнь и будут обеспечивать ее любым способом, который сочтут правильным.
  Впервые с момента начала этого разговора Визар побледнел, а Сайшелл злорадно ухмыльнулся про себя, увидев, как после этих слов, переменился в лице его троюродный брат.
  - Свободен!
  Визар с кислой миной на лице покинул залу, а через минуту его место занял Глава Специальной Безопасности Лимана. Этот неизменно внешне спокойный человек вопросительно уставился на своего непосредственного начальника.
  - Ну и поднасрал нам твой заместитель! А ты куда смотрел?
  Артемил чуть скривил лицо, но ничего не ответил на выпад короля. Поняв, что очередная попытка прогнуть этого человек пошла прахом Сайшелл приказал:
  - Докладывай.
  - Сейчас мы работаем с ним мягко, потом начнем пытать, но, думаю, ничего существенного не узнаем.
  - Такой шанс, Артемил, а? И кому он выпал? В руки двоих неудачников! - хрустнул суставами король - Что с группой охраны?
  - Всех раскидали подальше друг от друга. Самые болтливые уже умерли от несчастных случаев. Про остальных - думаем.
   - Хорошо иметь среди приближенных слуг - безродных.
   - Да - неопределенно произнес службист - Но это лишь замедлит распространение слухов: крестьяне, торгаши, пилигримы - всех не переловишь...
  - Так дай мне совет...
  - Когда наблюдающий от Аргала здесь появиться лейте ему воду в уши. Пусть Аргал обозлиться, но такой козырь отдавать не стоит.
  - А что нам с ним делать? Да, теперь мы знаем, как выглядит Маг Искажений и его жена - но в ближайшей перспективе прока от этого не вижу. Зато можно продать эту информацию Форлану и получить много преференций.
  Артемил, давно раскусивший игру своего короля, усмехнулся:
  - Вы хотите, чтобы я привел аргументы, которые хотели бы привести вы сами?
  - Скучно с тобой - сбросив маску серьезности, ответил король - Но я выскажусь вслух для полной ясности: с таким инструментом в руках мы сможем внести смуту в Форлан и, возможно, нам удастся его раздробить, избавившись навсегда от статуса сателлита. Мы обязаны сделать все, чтобы его найти. Так что носом землю ройте, но установите контакт с магом! Жизнь положите - но найдите его! И запомни: человек, который будет говорить с ним первым - очень важен.
  - Я найду такого - если этот Маг попросит себя ублажить просто для начала беседы, мой человек без вопросов снимет штаны.
  - Да - удержать контакт любой ценой. И со штанами, скорее всего, ты не прав: если у него действительно такая смазливая жена, то и задницы его, наверняка, интересуют только женские.
  Через пять минут Артемил покинул королевскую залу и, заложив руки за спину, медленно побрел по дворцовым коридорам. Случайно попадавшиеся на глаза высокопоставленные чиновники и представители высшего сословия при виде его задумчивой фигуры предпочитали прижиматься к стенам, притворяясь объектами местного интерьера, а то и вовсе поворачивали в обратную сторону не рискуя попадаться ему на глаза.
  Артемил меж тем решал в голове не простую задачу: как сделать бывший дом и случайные и постоянные контакты Мага Искажений потенциальными объектами для связи с ним, при этом продолжая вести службу Короны Форлана по ложному следу.
  "Люди Сетара наверняка тогда все списали на участие в сделке члена королевской семьи. Я бы сам пришел к таким выводам. А значит... значит... нужно им "засветить" Визара, но тонко - чуть-чуть: дать ускользающий шанс, чтобы подтвердить эту версию. Придется убить вдову Здравара - причем настолько "демонстративно" насколько это могут вообще себе позволить спецслужбы, иначе возникнет резкий диссонанс с тем, как грубо они "расправились" с женой бывшего торговца Хода. Пустить слух, что закопанное где-то тело Хода "случайно" нашли благодаря... голодным собакам или какому-нибудь оборванцу вздумавшему справить нужду где не надо... не важно. Визара слить через юного Сарата, самого Сарата после этого убрать по-тихому якобы закрывая "утечку". Жаль, конечно, юнца благородных кровей, но сам виноват: не надо было присовывать простолюдинке, к тому же старше его на пару десятков лет. В конце-концов он не первый представитель благородного семейства кому предстоит умереть во имя государственной необходимости, и не последний.
  А вот как связаться с Магом Искажений, дав ему понять, что мы очень, очень хотим с ним сотрудничать? Не использовать, а сотрудничать. Как? Пустить неофициальный слух о том, что семья готова к переговорам с тем, кому она не хотела причинять вред? Нет - слишком опасно: аналитики в Форлане таким посланием очень заинтересуются. Написать полушутливый стишок-послание на стене его бывшего дома? - еще хуже. Как же тогда? По-тихому опросить всех с кем мог контактировать маг и его жена? - вариант. Но делать нужно сверхосторожно - вдруг что всплывет. Что еще мы о нем знаем? Он очень любит свою жену, настолько, что даже готов простить тех, кто ее у него похитил, если она сама его об этом попросит. Но вот простишь ли ты того, кто эту кашу заварил? Хм, Визар, Визар - быть тебе приманкой.
  На что было похоже твое быстрое появление после похищения жены? Очень, очень быстрое перемещение. Знают ли об этом люди Винда или Сетара? И вообще как это возможно? Но гораздо важнее: как ты узнал, каким путем мы ее повезли? Еще одна пока неразрешимая загадка..."
  В тоже самое время пока Артемил предавался рассуждениям во дворце Сайшелов, за сотни лаг от него, в Форлане происходило совещание, возглавляемое Аргалом III.
  Основной костяк участников был прежним: Винд, Сетар, Архимаг, Карраст. Помимо них за столом присутствовали главный казначей, руководитель департамента по вопросам межгосударственного взаимодействия и главный финансовый распорядитель.
  Это совещание отличалось от обычных еще и тем, что за спиной у сидящего во главе стола короля сейчас стояли два архимага-убийцы: Аргал проводил встречу вне Дворца, в одной из своих резиденций, где намеревался поохотиться, и меры безопасности были усилены.
  Главный финансовый распорядитель - молодой человек лет тридцати по имени Фализель сейчас задумчиво тер переносицу силясь понять смысл разговора произошедшего несколькими днями ранее.
  Всю свою сознательную жизнь он стремился к этой должности: прекрасная родословная, лучшее образование, отточенный множеством наставников ум, выработанное умение считать ходы оппонента, политическая беспринципность, позволяюшая при необходимости "подсидеть" собственное начальство - и вот он на одной из вершин пищевой цепочки!
  Его предшественник - опытнейший финансист с почти пятидесителетним стажем, съевший не одну собаку в денежных махинациях ушел сам - по старости. Он считал себя готовым к этому - этакий матерый волк уже успевший побывать в горниле где плавятся воедино государственные интересы и личные амбиции множества власть имущих. Но первый же опыт общения с людьми из ближнего круга Аргала заставил Фализеля пересмотреть свой уровень подготовки к работе с чиновниками самого верхнего эшелона.
  После первого для него совещания на высшем уровне к Фализелю подошел человек внушавший ужас всему Форлану - Сетар собственной персоной.
  "Знаете, молодой человек, вся эта смута, что идет от Мага Искажений влетает в звонкую монету Короне" - сказал тогда силовик - "Соблаговолите сделать подсчет убытков от бесчинствующих бандитов, грабителей и прочей шушеры ну.. скажем за месяц. Вам ведь это под силу?"
  Судя по интонациям силовика, последний вопрос в его разумении носил чисто риторический характер. Фализель, меж тем, не мог не осознавать того, что сколь бы не был Сетар далек от финансовых вопросов он должен был понимать, что его просьба совершенно непосильна для выполнения.
  "Видите ли, расчет будет настолько примерным..." - начал отвечать Фализель, но был с профессиональной легкостью прерван Сетаром - "Меня вполне устроят примерные оценки и да: чем быстрее вы это сделаете - тем лучше" не давая новоиспеченному главному финансисту вставить и слова для возражений, Сетар развернулся, и молча направился по своим делам.
  И вот сейчас главный финансовый распорядитель с задумчивым видом сидит на совещании у короля, не зная, каким боком ему выйдет тот странный разговор.
  - Таким образом, высока вероятность того, что за Магом Искажений охотиться специально заброшенная группа из Форлана - закончил свой доклад руководитель департамента по межгосударственному взаимодействию, отвечавший, помимо своих прямых обязанностей, за шпионаж на территории других королевств.
  - Мы не можем пресечь их деятельность - предварил вопрос короля Сетар - Не говоря о том, что вычислить их будет затруднительно, силовое задержание пусть и неофициально находящихся здесь имшарцев создаст проблему не меньших масштабов, чем сам Маг Искажений.
  - А, если рассмотреть возможность его вербовки этой группой? - задал вопрос Аргал
  - Имшару нет никакого смысла создавать критическую нестабильность у нас: мы не воюем, а лишь опосредованно конкурируем - ответил глава межгосударственного департамента.
  - Но подгадить то они, используя его, всегда смогут - не согласился с выводом Архимаг.
  - Что вы предлагаете? - перешел в наступление предыдущий оратор.
  - Готовиться к тому, что удары Мага Искажений станут носить осмысленный характер.
  - Что сейчас можно сказать о направлении его активности? Какая-то связь в его действиях присутствует? - уцепился за последнюю фразу король.
  - Насколько мы знаем - с государством он ведет себя пассивно: не охотиться за нашими людьми, не убивает представителей высшего сословья, не трогает королевских служащих. После удара по "серым" мы можем с определенностью говорить лишь еще об одной уничтоженной банде в Саниме - ответил Сетар
  - Вам удалось хотя-бы выяснить мотив этого происшествия? - спросил Архимаг - И почему вы решили, что это был именно он?
  - Сожженный дом, как и в случае с "верхушкой серых", много крови и никаких трупов: лишь редкие останки - ответил на второй вопрос глава Тайной стражи - Мотив ищем. Возможно, он пытался их "прогнуть" под себя и получил отпор, возможно, имел с ними какие-то дела и зачистил концы, или просто они перешли дорогу ему и его людям. С оставшимися в живых членами банды сейчас беседуют мои дознаватели, но, ни первая, ни вторая версии пока не подтверждаются.
  Представив, что сейчас твориться с бандитами, попавшими в руки к людям Сетара выжимающим из них любые крупицы информации, Аргал даже мысленно посочувствовал остаткам банды, не преминув констатировать очевидное:
  - Значит, зацепиться тут не за что.
  - К сожалению - нет - согласился с королем глава Тайной стражи, после этих слов он видимо хотел что-то добавить, но передумал.
  - Вся эта ситуация с Магом Искажений, как на нее реагируют в сопредельных королевствах? То, что мы до сих пор не можем его поймать, не рассматривается ли это как признак нашей слабости? - задал неожиданный вопрос король.
  Не готовый к такому вопросу глава межгосударственного департамента замешкался, сглотнул и начал пространно рассуждать на затронутую Аргалом тему.
  Фализель взглянул на одного из архимагов-убийц и тут же отвел взгляд. Телохранитель Аргала поочередно буравил всех присутствующих взглядом, создавая вместе со своим коллегой давящую ауру страха для всех участников совещания. Вот взгляд телохранителя переключился на главного казначея и пожилой человек еле заметно дернулся, сосредоточенно уставившись на лакированную поверхность стола перед собой, более опытный Карраст вел себя естественно - просто не смотрел Аргалу за спину. Архимаг-убийца продолжил буравить взглядом всех за столом, переключив свое внимание на Архимага.
  Последнему уже порядком надоело навязчивое внимание телохранителей короля, и он в свою очередь поднял тяжелый взгляд на магика. Несколько секунд два одаренных отправивших в небесные чертоги не один десяток таких же архимагов как и они сами изучали друг друга. Вдруг голубые как лед глаза Архимага окаменели, и от них повеяло могильным холодом. Убийца магов не выдержал и отвел взгляд - инстинкта самосохранения одаренный еще не лишился.
  Между тем глава департамента закончил свою речь, итогом которой было расплывчатое утверждение, заключавшееся в том, что Форлан пока никто не считает слабым, но быстрейшая поимка Мага Искажений в этом контексте все-таки крайне необходима.
  - Маг Искажений своими действиями создал хаос в криминальном сообществе - перехватил инициативу Сетар - Думаю, на данный момент возникла серьезная необходимость притеснить криминал, указать им их место.
  От услышанного Карраст непроизвольно вцепился в край стола своими руками, решив, что служба "старших" его сейчас подставляет и вскоре потребует вновь провести рейды, в которых его люди медленно, но верно "тают": "неужели Сетар решил меня скинуть? Если мы вновь ударим по бандитам своими силами, то уже скоро станем недееспособны. А он дождется моего резонансного провала и ему даже намекать королю не придется о моем уходе - эта мысль придет Аргалу сама!". Заскрипев зубами, глава обычной стражи продолжил слушать речь Сетара стараясь сохранить при этом маску непроницаемости на своем лице.
  - Служба моего коллеги несет серьезную нагрузку в связи с разгулом преступности. К тому же вся эта ситуация бьет и по бюджету королевства. Господин Фализель уже провел косвенный подсчет потерь от этой неприятной ситуации и как я понимаю гораздо проще профинансировать карательные акции, чем терять деньги от недополученных доходов бюджета - продолжил развивать свою мысль глава Тайной стражи.
  После этих слов Фализель перестал дышать, лихорадочно соображая как сейчас лучше поступить. Обвинить в откровенной лжи опаснейшего человека в королевстве? Нет уж, с ума он пока не сошел! Молчать? Лучше молчать! А если с него потребуют ответа, то сказать что работа пока не завершена и однозначно согласиться с таким выводом - нельзя, а Сетар путь сам соображает, что на это ответить - лучший вариант из всех худших на данный момент.
  - Таким образом, я предлагаю устроить "чистку" в неблагополучных кварталах городов Форлана, а любого оказывающего сопротивление страже - считать преступником и разбираться с ним в соответствии с текущими обстоятельствами.
  - Вы понимаете, что вы предлагаете? - искреннее удивился король - Без объяснений хватать подряд всех подозрительных личностей! Это вызовет хаос!
  - Поверьте, ваше величество - у стражи на местах все бандиты давно на пересчете стоят, но им не хватает силовой поддержки и иногда - доказательств. Поддержку им обеспечат мои люди в максимально возможном количестве, а с задержанием без прямых улик - тут Сетар развел руками - Для этого нужна ваша санкция! Вопрос давно назрел и если бы я не видел в этом корни будущей нестабильности, то не предлагал бы столь решительных действий.
  Аргал серьезно задумался, а Карраст с облегчением понял, что Сетар всерьез протягивает ему руку помощи. Каков мотив? А так ли это важно? Важно, что появился шанс сбросить со своих людей ярмо обреченности, что висит на них уже не первый месяц!
  Король взглянул на Винда: поведение главы Тайной стражи сбило его с толку. Главный безопасник короля неопределенно поднял брови вверх, давая понять, что не может посоветовать ничего конкретного.
  Еще раз осмотрев собравшихся и увидев, что возражать никто не пытается король Форлана ответил:
  - Хорошо. У вас есть моя санкция!
  Возвращавшийся после совещания Фализель от досады прикусил губу: "Подставили как мальчишку! И слова не скажешь! Нет, в следующий раз он не смолчит!"
  Вдруг кто-то мягко положил ему руку на плечо. От неожиданности молодой человек остановился и, обернувшись, с удивлением обнаружил Сетара. Глава Тайной стражи лучился искренним добродушием:
  - Вы очень мудро себя повели - неожиданно мягким голосом произнес безопасник - И сделали мне этим немалое одолжение - теперь я ваш должник. Обращайтесь по любому - это слово он подчеркнул особо - вопросу.
  Высказавшись, этот человек быстро проследовал дальше, заставив Фализеля задуматься обо всем произошедшем еще больше.
  Через несколько минут после этой встречи Сетар трясся в личной карете. От его показного радушия не осталось и следа: гнев и страх, столь тщательно им скрываемые, прорвались наружу: "Клеймили как овцу!" - беспрестанно повторял он - "Как скотину! Одел мне поводок, как псу! Убью! Найду всех кто тебе дорог - и убью! А потом тебя убью!!!"
  А дома Сетара ждал Борг. Его монументальная фигура, излучавшая сейчас спокойствие, казалось, заполнила собой всю переговорную комнату.
  Когда вошел хозяин дома, Борг еле заметно кивнул в знак приветствия. Сетар никак не отреагировал на этот жест, лишь молча стянул верхнюю одежду, снял рубашку и коротко произнес
  - Ну.
  Борг вытащил из кармана какую-то странную штукенцию, напоминавшую неправильный тетраэдр и стал водить ею напротив обожженного плеча своего начальника. Этот необычный предмет был редким артефактом, чудом вытащенным из темных подземелий, схожих с Мертвыми Холмами. О существовании таких древних вещей их малочисленные обладатели всегда молчали, чтобы не распалять интереса у других к "нехорошим местам" и их тайнам.
  Эта презанятная вещица была словно сложена из маленьких серых кирпичиков толщиной в детский ноготь. Сетар чувствовал неестественный холод, шедший от "пирамидки", в отличие от державшей ее руки Борга.
  - Ничего - наконец констатировал Борг - В этом странном рисунке нет никакой магии. Ее не мог почувствовать я, ее не показывает и артефакт. Магии нет!
  - Тогда почему мне было так холодно? - спросил Сетар
  - Просто особенность этого предмета - он так проверяет на магию. Я, например, ничего не чувствовал потому что он проверял именно вас. Вот если бы вам стало горячо... ну я бы и так заметил.
  - Рука болит и почему-то иногда резко колет - с недоверием отнесясь к утверждению сильнейшего мага, продолжал гнуть свое глава Тайной стажи
  - К магии это не имеет отношения - покачал головой Борг - Дайте ране зажить.
  
  ***
  
  Медленно догорает свеча, заставляя плясать тени от предметов на шероховатых стенах глухой комнаты. В комнате сидит пожилой мужчина и сосредоточенно грызет перо. Его имя никому не интересно - просто еще один "слухач" на службе у Форлана, место его работы - Холм. Сейчас он решает дилемму и все никак не может принять решение.
  "Слухач" почти уверен, что торговца Хода с его женой очень грубо устранили. Странно, но ожидаемо. Аналитики в Саниме предрекали такой исход - глупый торгаш решил себя попробовать на том же самом поприще, что и раньше, но на другом уровне, а в результате не только подставился сам, но и утянул в могилу свою супругу. Почему супругу забрали и увезли в карете - тоже понятно. "Слухач" сам ее видел - женщина красивая, вот и решили попользовать перед смертью: чего добру зря пропадать?
  Непонятно другое: почему этим занималась служба охраны высоких персон? И вот здесь вариантов море: присмотрел ее какой-нибудь "топтун" Специальной Безопасности и расплатился по долгам с кем-то из службы охраны или приглянулась эта бабенка кому-то серьезному в Холме и он дернул за нужные ниточки или ... она оказалась куда более значима во всем этом деле о предполагаемом участии кого-то из королевской семьи в несостоявшемся торговом предприятии. Вот эта последняя версия ему очень не нравиться: ну что в этой Миранде такого? И что самое неприятное - в тот же день на тракте произошел инцидент с применением магии. Напали на экипаж, и там тоже фигурировала женщина. Разглядеть ее тот случайный торгаш, ставший крайне ценным и единственным источником не мог, потому, как только началась заваруха между магами - все улепетывали с предельной скоростью от этого места. Просто торгаш бежал медленней в силу выпирающего живота, и имел смелость пару раз оглянуться.
  Конечно вероятность того, что это была именно та карета на которой увезли Миранду, учитывая сколько их проезжает по оживленному тракту не высока. Но время уж очень совпадает у этих двух событий и женщина была.
  И все бы ничего: отписаться начальству - так и так: есть вероятность связи между двумя инцидентами. Но если вдуматься, что же получается: жену бывшего мелкого торговца Хода похищают по просьбе людей, приближенных к правящей династии Сайшелов именно "похищают" вместо того, чтобы по-тихому убить вместе с мужем, а потом вмешивается кто-то настолько серьезный что применяет в качестве боевых единиц - магов. И все это для того, чтобы спасти эту бабенку? Если предположить что все это правда, то вся агентурная сеть в Лимане скорее всего профукала что-то очень важное, о чем они до сих пор понятия не имеют. При том, что сама версия шита белыми нитками.
  И что же произойдет, если он сейчас свяжет эти события? Аналитики в Форлане всполошатся. Начальство перетряхнет всю сеть в Лимане. Полетят головы. А о нем обязательно вспомнят ... те кто получат понижение, а то и лишиться работы... вспомнят того, из-за кого начался весь этот говн*пад. Повышение в его возрасте? Три раза - "ха"! Он не первый цикл в системе - любое поощрение его не спасет от жаждущих поквитаться сослуживцев. А если версия не подтвердиться, что и произойдет скорее всего? Тряхнут всех по любому не слабо и потом тоже вспомнят с кого все началось. Формально не прикопаются, но "веселую" жизнь обеспечат.
  Нет, если эта версия окажется правдой, то "прорвет" все это явно не с него. Ищите идиотов! Конечно, есть вероятность, что кто-то из аналитиков в Саниме может прийти к тем же выводам, но ему тоже придется предположить, что все это завертелось из-за жены обычного торговца-неудачника. Не говоря уже о том, что этому человеку будет физически тяжело выловить два этих внешне не связанных факта из моря информации, что проходит через него каждый день.
  Была у "слухача" еще одна мысль: совсем уж дикая! Изначально считалось, что вся эта возня была связана с Магом Искажений, а значит Миранда на кой то ляд могла быть освобождена именно им. Однако связь между этой супружеской четой и одиозным магом - из области предположений для ненормальных! Эту мысль "слухач" загнал в самый дальний угол своего сознания.
  
  
  ***
  
  -Аааа! - завизжала дорогущая шлюха и, не выдержав, выскочила из комнаты прямо в объятия Хрума.
  Вслед за девушкой из комнаты вылетел канделябр. Хрум пригнулся, удивленно покачал головой и вцепился во вздумавшую сбежать жрицу любви:
  - Что случилось?! Ну!
  - Сначала все было как обычно. Потом он напился, снова залез на меня и перед тем как кон....
  - Без подробностей - поморщился Хрум
   - ... стал называть меня Мирандой. Потом он выпил еще и стал обзывать меня дурой, потому что я якобы жената на таком же дураке. Он совсем свихнулся - понизила голос девушка - А под конец вообще хотел меня задушить!
  - Беги - коротко приказал друг Асгала и, осторожно заглянув в комнату, решился в нее войти.
  Аналитик сидел в центре комнаты и, роняя слюни вперемешку с соплями на дорогущий ковер, тихо плакал.
  Увидев входящего друга, он произнес:
  - Они ее таки убили! Гребааанный Здравар! Гребааанные Сайшелы! - язык Асгала заплетался, что не мешало вылетающим словам сочиться яростью. - За что!?? Что она им сделала???
  - Ты знал, что они обречены - тихо произнес друг - Ее муж влез туда, где ему быть не следовало. Это закономерный итог.
  - Знал. Знал и промолчал. А ведь мог - тут Асгал закашлялся - Мог напроситься в дом и шепнуть ей, чтобы бежала! Я бы ее нашел... потом
  - А муж? Она бы ему все рассказала. Чтобы ты с ним делал?
  - Думаешь, я не изу-учил этого Здравара? Они там все трахались. Его бы не пустили, если бы он ее не про-одал. Понимаешь? Он ее продал! Мне его не было бы жаль.
  Хрум вздохнул и уселся на опрокинутый стул:
  - Ты совершаешь типичную ошибку юнцов: видишь красивую женщину и считаешь ее чистой и безгрешной. Этакой нетраханной королевой. Это не так. Откуда тебе знать, сколько у нее было мужиков до Хода? А втайне от него? А было бы потом? С чего ты решил, что она сама была бы не рада лечь под богатого Здравара? Почему ты решил, что это не она посоветовала своему мужу ввязаться в это дело?
  - Это невозможно - покачал опущенной головой Асгал - Она не такая.
  Хрум не стал поправлять друга, лишь произнес:
  - Я знаю, что есть женщины подобные налетевшему ветру. Прекрасные и недостижимые. Приносящие с собой словно саму суть жизни и тебе кажется, что ты жил ради этой встречи. Но ветер нельзя удержать в руках - они летят дальше и остаются в наших мечтах, оставляя грусть вместе с воспоминаниями о прекрасном. Пусть какая-то часть тебя верит в эту восхитительную иллюзию, но другой твоей части следует помнить, как именно устроен этот мир. Перелистни эту страницу, а начни с того, что вытри сопли.
  Тут Хрум поднялся и тихо вышел из комнаты. А на столе лежал листок, в котором было указано что Ход и Миранда мертвы с вероятностью в 95%. Человек не решившийся добавить к этой цифре еще пять процентов, посчитал это формальностью. Если бы он знал, что эти формальности придуманы не просто так и проигнорированные проценты очень скоро дадут о себе знать
  
  
  ***
  
  Ход
  
  Чудовищный удар обрушился на мой щит. Половина сферы прогнулась и разлетелась на части. Удар извне и стремительно таящие остатки первой защиты приняла на себя вторая сфера, чтобы тут же распасться, уступив свое место третьему, хаотически меняющему очертания барьеру. Поглотив большую часть убийственной энергии, он покрылся невидимыми дырами. Было ощущение, что мое тело сжали прессом со всех сторон. Воздух стремительно вылетел из легких, кости хрустнули.
  Я повалился на четвереньки, захрипел и сплюнул кровавую слюну. Этот Фалкон еще более отмороженный псих чем я!
  Наш новый знакомый гонял меня уже вторую делиму, показывая снова и снова различные убийственные комбинации, которыми можно отправить в небесные чертоги архимага 15 уровня. Этот последний комплексный удар был одним из самых сильных, что я испытывал на свое многострадальной шкуре.
  - Живой? - насмешливый голос моего "учителя" донесся словно через вату.
  - Угу - просипел я через силу.
  - С тебя на сегодня хватит.
  Все что я мог - благодарно качнуть головой, а потом с чувством облегчения смотреть на удаляющуюся спину пожилого человека.
  "Изверг!" - свербело в моей голове. Тем не менее, в глубине души я ликовал. Я искал Эльдорадо от Меннеля, но нашел Эльдорадо от Фалкона. Этот старик знал столько о способах убийств одаренных, что изучи я в академии магии Санима все сильнейшие заклинания, считал бы себя неучем по сравнению с тем, что знаю теперь. Конечно это лишь мои измышления. Но вдумайтесь: я вторую неделю противостою сверхмощным разработкам самого магически продвинутого королевства на всем континенте - Имшара! Если некоторые из них и знакомы паре человек в Форлане, то они держаться за них едва ли не больше чем за свою жизнь.
  Откуда все это известно магу двенадцатого уровня - конечно вопрос. Но Фалк похоже идет в полный ва-банк. Он не скрывает, что убивал архимагов. Узнавал секреты, как у них, так и в тех местах, где даже сильнейшие из одаренных могут рассчитать лишь на смерть: он утверждает, что бывал в Мертвых Холмах! И теперь я ему верю. Он заставляет меня держать для щитов пропускную способность на 16 уровне, чтобы не убить меня и в то же время я мог почувствовать всю убийственную мощь имшарских архимагов из Прозрачной спирали!
  Когда я говорю про ва-банк я не шучу! Чтобы "долбануть" меня по настоящему, он к своей пропускной способности добавляет "свет". Это его личный природный дар, благодаря которому он, похоже, и наводил шухер в Мертвых Холмах и им подобных местах. Благодаря ему он "телепортировался" из под удара той группы, что пришла по мою душу несколько дней назад. Универсальная штука! Фалк выложил все карты на стол и не скрывал своей цели - ему очень нужна моя поддержка в Ничейных баронствах и ради нее он готов на все.
  В конце-концов я доплюхал до стола, за которым уже собрались мои соратники.
  - Не убейте моего мужа, дедушка Фалк - шутливо погрозила пальцем моя жена, второй рукой разливая похлебку по мискам.
  Старик перехватил руку Миранды и воровато ее чмокнул. Жена залилась искренним смехом, а я вместо того чтобы воспылать ревностью лишь усмехнулся вместе со всеми. Ну, невозможно обижаться на этого человека! Есть вот такие люди!
  Застучали ложки. Пошли рутинные разговоры. Да, среди нас одна из девочек, спасенных из лап упокоенной банды Шрама. Вторая не выжила, несмотря на все старания Дока. Мы похоронили ее неподалеку от нашего лагеря. Умерла, когда уже Фалк был здесь. Он тоже не мог ее спасти. Но отнес ее к деревьям, и перед самой смертью она улыбалась, уходя без боли с тихой радостью в глазах.
  Что делать со второй я не знаю. Ее к родителям надо, но как ее отпустить? Придется наверно стирать память обо всем с момента ее исчезновения из дома, чтобы она не помнила ни про нас, ни про насилие, что над ней учинили. Имею ли я право стирать такой большой кусок ее жизни? Есть ли у меня выбор?
  Надо сказать, что Фалкону тоже палец в рот не клади. Он замучил меня расспросами про манипуляции с сознанием. Удивился тому, что я вижу ауру в цвете. Что разрабатываю "карту" ее поверхности. Он, кстати, тоже может ее видеть в цвете, соединившись с деревом. Мы уже словесно сопоставили наше виденье, использовав в качестве подопытного Керна. Выяснилось, что деревья видят ее в другом спектре. А вот манипулировать ей он, похоже, через деревья не может. Проверяли на пойманных животных. Как он тогда расстроился!
  Выпытал у меня все про внешний обеззараживатель и насел на меня конкретно, узнав про поиски "антибиотика" силясь понять, откуда я знаю про то, неизвестно что и не плод ли это моего воображения.
  Едва ли не обнюхал мою "куклу". Провел с ней какие-то "тесты" на логику и адекватность мышления. Зачем ему это я не знаю. Ну да мне не жалко.
  Благодаря Фалку мы теперь мониторим лес на десятки лаг от нашего бивака, и незамеченным к нам теперь вообще не подберешься.
  После обеда мы вдвоем как обычно решили пройти по окрестностям, а заодно улучшить мои знания о местной флоре.
  - Спокойная здесь природа в центре континета - тут маг нагнулся и сорвал какой-то цветок - Серебрянка - составной компонент безвкусного яда. Изготавливается при наличии всех составляющих за три делимы.
  - Тайная стража ничего об этом не знает.
  - Никто на континенте не знает. Это из древней книги, найденной в Мертвых Холмах. Она в моей библиотеке, в башне. Станет твоей, как и все мои знания и артефакты, если примешь мое предложение. А тайная стража вообще знает о безвкусных ядах?
  - Нет. Насколько мне известно. Дерьмо! - чуть не споткнулся я.
  - Пожалуй, я слишком сильно тебя приложил в конце. Отдыхай пару дней.
  - Спасибо - полушутливо ответил я.
  - Слушай это твоя идея про "аккумулятор" в Меардаре. Ее ведь нельзя так просто придумать. И не надо мне рассказывать про сосуды с водой, которыми можно что-то вычерпать из реки. Твоя теория магии, универсальная матрица Меннеля о которой никто не только не слышал, но даже не воображал. Это твой главный секрет! Не возражай! Откуда этот... способ которым ты мыслишь? Кто твой настоящий учитель?
  - Представь себе народ на тысячи циклов старше тех, кто живет сейчас. Народ, не теряющий своих знаний, но преумножающий их. Он знает и умеет так много, что уже не думает о еде или о крове. У его представителей появляется время искать и задавать вопросы, как и у тебя, но в них он опирается на все предыдущие знания древних предков. Я мог бы тебе рассказать о громадных домах, перед которыми самые высокие сосны лишь карлики, о каретах без лошадей способных за делиму преодолеть весь этот континент, о птицах способных нести на своих крыльях людей так высоко, что орлы в вышине будут лететь столь низко, что их не разглядеть сверху. Но ты ведь к этому не готов?
  - Нет - задумчиво покачал головой Фалкон - Если бы ты стал рассказывать такое, то я подумал бы, что все твои люди верят сказочнику. Возможно, я когда-нибудь буду к этому готов, но не сейчас.
  - Мне достались лишь отголоски знаний этого народа, но я заплатил за это страшную цену - я не помню тех, кто был мне дорог.
  - Ты хочешь сформировать здесь такой же народ? Поэтому ты ищешь равенства всех?
  - Только перед некоторыми правилами - поправил я.
  - Ты странный человек, Ход. Желаешь всем больше справедливости, пытаясь переделать то, что есть, но не хочешь увидеть ее там, где она уже есть.
  - Что ты имеешь в виду?
  - Ничейные баронства. Там один не обидит другого за просто так. Там барон стоит в одном ряду с крестьянами перед боем. Там один не голодает когда остальные сыты. И уж точно никому не придет в голову кого-то стегнуть плетью ради смеха.
  - Ой, ли. Слишком хорошо для правды.
  - Так проверь сам. Поехали со мной. И людей своих возьми. Они не будут богаты, но будут защищены и всегда найдут поддержку. Если ты поможешь, этот клочок мира не исчезнет и продолжит быть напоминанием остальным о той справедливости, которую ты сам так ищешь.
  Той ночью я принял решение. Нет, я и сам был не прочь побывать в этих баронствах, но ехать туда обычным ходом, когда у меня есть точки телепортации по пути следования Старого к окраине континента? Увольте. Вопрос был в том, можно ли доверить этот секрет Фалкону?
  И я подбил итоги: он рассказал мне о своих способностях, он спас от гибели моих людей во время нападения имшарцев, он поделился со мной заклинаниями, о которых я и мечтать не мог, он обещает раскрыть мне все свои знания включая "свет," который можно попробовать тренировать и у меня.
  На следующее утро, во время завтрака я озвучил принятое решение перед своими людьми. Учитывая мои постоянные отлучки и неизбежный риск, которому я подвергаюсь каждый раз за пределами лагеря, восприняли все эту новость более-менее спокойно. Лишь Миранда отвернулась, пытаясь скрыть бисеринки слез в краешках глаз.
  Фалк почувствовав тонкость момента, чуть дотронулся до жены и произнес:
  - Не волнуйся, дочка, я верну его в целости и сохранности.
  Миранда тряхнула волосами, чуть сжала скулы, и молча покинула навес. За столом повисла неловкая тишина.
  - Сегодня буду всех собирать- сообщил я новость сотрапезникам.
  Первым я решил вытаскивать Старого. Судя по карте, он уже в Картуке, но ждать больше нельзя. Штыри у него сложены в знаке готовности к телепортации. Сейчас раннее утро, а значит, велик шанс, что у места ночевки этого хрыча солнце еще не встало.
  Телепортировался по метке и оказался в какой-то высокой траве, достававшей мне до макушки. Зарница еще только готовилась разгораться. Первую мысль пройтись и найти Старого пришлось отбросить: лучше подождать - сам придет, и так я его уж точно не подставлю.
  Где-то через полчаса трава зашуршала, и появился мой соратник. Дед Лики встал и удивленно на меня вытаращился
  - Забыл уже меня? - подшутил я.
   Старый опомнился и прошептал:
  - Рад тебя видеть, Ход. Что-то стряслось?
  - Я отбываю. И судя по всему надолго. Собираю всех - в лагере теперь оставаться без моего присмотра опасно. Потом все расскажу: тащи своего кузнеца - устроим парню магию наяву, а не во сне.
  - Сейчас приведу. Но мы идем с караваном и если исчезнем - пойдут разговоры, да и начальник охраны - порядочный мужик. Искать начнет.
  - Тебе не приходило в голову, что ему за "порядочность" ДеВитары приплачивают? Ладно так или иначе я вас забираю - выгода от того человека, который все это затеял уже сейчас настолько велика, что придется кое с чем смириться. А Эрис пусть голову себе ломает.
  Где-то минут через пять трава вновь зашуршала, расступилась и выпустила молодую девушку со спящим ребенком на плече. Увидев друг друга, мы одновременно впали в ступор. Она - от непонятного мужика в траве, я от симпатичной круглолицей девушки с голубыми глазами и темными длинными волосами. Ой, не так я себе представлял моего будущего кузнеца!
  Потом из колосящегося зеленого ковра вышел Старый и парень - ровесник девушки. И я вспомнил: за последнее время столько всего произошло, что у меня совершенно вылетел из головы факт наличия у кузнеца семьи.
  - Ну чего, встали - решил я поторопить молодежь - Знакомиться потом будем. Встаньте друг к другу и закройте глаза!
  Парень придвинулся к девушке, а она стала внимательно изучать меня своими живыми озорными глазенками. Ох, не простая ему женушка досталась - даром что молода!
  - Дежурный охранник уже наверняка идет по нашим пятам - вставил свое веское слово Старый
  - Закройте глаза - повторил я команду.
  Юная чета меня проигнорировала и вопросительно уставилась на соратника.
  - Я же вам рассказывал о нашем господине - это он! - нервно прошипел Старый - Быстрее!
  Но пара вовсе не думала вот так сразу повиноваться. Парень смотрел на меня с сомнением и колебался: с одной стороны видимо не хотел с самого начала обострять отношения с работодателем неподчинением, с другой - вот так делать какие-то глупости по приказу человека которого он впервые видит, ему тоже не улыбалось. Взгляд девушки из любопытного превратился в холодный. В глубине ее красивых глаз теперь можно было увидеть зарождающееся чувство страха. Ребенка она непроизвольно прижала еще ближе к себе.
  Так! Расшаркиваться с ними у меня времени нет! Вышел в "пространство" и телепортировал всех троих в наш базовый лагерь.
  - Бежим! - крикнул Старому, подхватывая воткнутые штыри, и мы понеслись в высокой траве, уходя от потенциального преследователя.
  Прикидывал я так. В лагере за местом телепортации всегда кто-нибудь одним глазом да присматривает. Пока семейство обнаружат и сообразят поскорее освободить "телепортационнную площадку" в самом худшем случае пройдет этак минут пять.
  Так мы и бежали минут пять или десять пока в конце-концов не остановились. Старый схватился за живот, а я прислушался: преследователя, если он и был, не было слышно.
  - Почему людей плохо подготовил ко встрече со мной? - ловя ртом воздух задал я вопрос Старому.
  - Я им не говорил всего. Особенно про тел-пор-тацию.
  - Ты прав - немного подумав, ответил я - Ты все правильно сделал. Вставай поближе: думаю, площадка уже свободна.
  Первое что я увидел телепортировавшись в наш лагерь со Старым - растерянное лицо кузнеца, его ревущую от страха жену и ее малыша вторящего матери. Последних двоих уже окружили наши женщины и успокаивали как могли.
  При моем появлении весь женский коллектив уставился на меня. И если Тенза, Хлоя и Миранда ограничились укоризненными взглядами, то относительно недавно переброшенная из моего "засвеченного" дома в Холме Агата перехватила получше обеденное полотенце и огрела меня им пару раз, приговаривая:
  - Ты зачем девочку напугал, изверг! Видишь, вот из-за тебя два ребенка плачут! Скоро детей в подворотне стращать начнешь! Гроза женщин и малышни!
  Все кроме, знакомой с характером мой бывшей домоправительницы, Миранды от увиденного немного ошалели. Особенно вытаращились Лика со спасенной девушкой, стоящие сейчас в сторонке.
  Решив, что свой долг по воспитанию бестолкового хозяина она на сегодня выполнила, пожилая женщина направилась к жене Сауло, застывшей теперь соляным столбом наравне со всеми. Лишь одна Миранда прятала улыбку в ладошку.
  Я же предпочел пока ретироваться в кусты дикой малины, дабы не маячить лишний раз перед глазами женщин. А за моей спиной Старый уже покрывал поцелуями свою любимую внучку, не постеснявшуюся наконец-то зареветь в три ручья от счастья. Где-то через четверть часа меня в диком малиннике нашел Фалкон:
  - А ты полон сюрпризов, Маг Искажений - неслышно подкравшись со спины, произнес одаренный.
  - Деревья подсказали?
  Маг кивнул и присоединился к поеданию малины. Некоторое время мы молча лакомились редкими ягодами.
  - Видимо мне следует прочитать Меннеля.
  - Книга лежит в сундуке у небольшого закутка рядом со столовой - ответил я.
  - Ты ее всю изучил?
  - Нет. Дальше там начинается работа с "невидимыми пространствами".
  - Тебе известно, что это?
  - Я пробежался бегло. Не уверен, что здесь есть подобные термины, но очень похоже на виртуальные измерения, куда можно поместить материальные объекты и законы физики там действуют не как обычно. Время или ускоряется или замедляется, где-то отсутствует свет как таковой... все в таком духе.
  - Что за слова ты используешь "материальные", "виртуальные", "законыфизики". Это из твоего языка?
  - Вроде того - не стал развивать я тему - Кстати, тебе что-нибудь известно о возможности преобразовывать эфир не магом?
  Фалкон задумался.
  - Нет - произнес он через некоторое время - Если о таком кто-нибудь и знал, ему не следовало бы ни с кем этим делиться. Такое знание может изменить весь мир.
   - Ладно. Мне еще с кузнецом общаться - решил я прекратить разговор и направился к центру лагеря.
  Жена Сауло была по-прежнему окружена кудахтающими женщинами. Хлоя держала на руках уже немаленького сына кузнеца в положении этакого пловца: лицом вниз и покачивала его в такт невидимым волнам. Здоровый карапуз был отнюдь не против такого положения дел, довольно пыхтел и пускал пузыри, растопырив руки. Его папаша сидел недалеко от жены, но за пределами "женского кружка" и задумчиво оглядывал наш нехитрый быт и видимые окрестности.
  - Пойдем, пообщаемся - обратился я к нему без лишних церемоний.
  Парень кивнул и последовал за мной. Жена Сауло, кинув взгляд на своего довольного ребенка, тоже двинулась за нами.
  В результате под обеденным навесом оказались трое.
  - Итак, ты - Сауло. Начинающий кузнец и готов продолжить свое обучение. Все верно?
  - Не совсем. Меня пока нельзя назвать кузнецом. Когда я ушел от мастера, то был подмастерьем.
  - Мне не важна ваша внутренняя градация, что на окраине континента, что - здесь. У меня будет лишь один критерий оценки - твоя способность выполнить поставленную задачу. Если задачу нельзя решить сразу - ты мне просто говоришь, что нужно для ее решения: деньги на нужный инструмент или материалы, проплатить обучение, стороннюю консультацию - тут тебе полное мое доверие. Единственное что не принимается - лень и неспособность выполнить работу в принципе.
  Сауло задумался. Потом несмело произнес:
  - С таким подходом вам проще пользоваться услугами разных кузнецов для разных... целей, но вы все-таки выбрали меня. Не понимаю...
  - Суть в том, что о всех вещах которые ты будешь делать для меня будешь знать только ты. Что тебе рассказал обо мне Старый?
  - Вы маг. Сильный маг. Вам можно доверять. Своих вы не бросите - кузнец пожал плечами - Ничего конкретного он не говорил.
  - То как вы попали сюда - это называется телепортацией. Возможность перемещаться по всему континенту за несколько ударов сердца. Как думаешь, сколькие маги сейчас на такое способны?
   - Ни одного! - звонким голоском ответила жена Сауло - За вами охотятся? За нами будут тоже?
  Да, женушка у него явно соображает быстрее!
  - Верно: за мной охотяться! И не верно: за вами - нет. Они о вас не знают, как и о большинстве здесь присутствующих. Но если вы начнете болтать на кого работаете или делать некоторые вещи, не посовещавшись со мной: тогда да - у нас у всех начнутся проблемы.
  - Что вы предлагаете? - окончательно взяла в свои руки нить переговоров жена.
  - Как вас зовут?
  - Катрисса. Можно просто Иса.
  - Катрисса - полное имя вам идет больше. Я предлагаю вашему мужу бесплатно продолжить обучение у одного из лучших кузнецов Севетра. И я готов ему выплачивать по золотому в делиму плюс расходы на его полное содержание. Когда обучение закончиться - он работает только на меня, а условия его оплаты будут обговариваться потом отдельно.
  - Значит, какие бы условия вы потом не поставили мы не сможем отказаться?
  - Катрисса не стоит искать подвоха там, где его нет. Условия будут не хуже текущих. Сколько кузнецов по-вашему, состоявшихся кузнецов, зарабатывают такие деньги?
  Оба призадумались. А я взглянул в голубые глаза жены Сауло, встретил ее задумчивый взгляд и на секунду "завис". Где-то в самой глубине ее очей в ответ мелькнула искорка смеха или мне показалось?
  Вот дерьмо! Этого мне еще не хватало! Как бы не влипнуть!
  - Но вы не оцениваете риск, которому мы подвергаемся. И мой муж, работая только на вас, не сможет иметь собственного клейма, а значит и практики. Стоит ли это одного золотого в делиму?
  Извини, девочка сегодня это не пройдет:
  - Золотой в делиму: уже сейчас - это немало. Что касается практики: пусть потом придумывает себе любое клеймо и мы изыщем способ продавать его товары у контрабандитов, просто из-под полы. Главное чтобы качество изделий было превосходным и тогда его мечи и другие поделки будут отрывать с руками, несмотря на все гильдейские запреты. Мы не будем ограничены только одним королевством - нам доступен весь континент!
  - А где мы будем жить? - спросила Катрисса, внутренне, видимо, уже согласившись с предложенными условиями.
  - Сауло - в Шалете, а вы с сыном - с нами. Здесь становиться небезопасно, скоро я всех телепортирую в другое более защищенное место.
   - Я не согласна... - протянула девочка скорее на эмоциях, но договорить ей эту фразу не дал муж.
  - Нам надо пообщаться наедине! И еще я хотел бы поговорить со Старым прежде чем принимать ваше предложение.
   - Хорошо - кивнул я кузнецу - Думайте до вечера. И если откажетесь, я верну вас обратно. Но вы забудете все, что происходило с вами после встречи со мной. Верить незнакомцу конечно не просто, но вот вам мое слово - с вами ничего плохого не случиться. Посмотрите на этих людей - кивнул я на наших женщин и мужчин - Стали бы они жить рядом с негодяем?
  Муж с женой покинули навес, а я вывалился в "пространство": метка движущегося Силка поменяла направление относительно прежних контрольных точек. Если я правильно понял, то за последние сутки он умышленно свернул с дороги. Интересно, Алисия с ним? Сегодня вечером я его "прихвачу". Метка Руфима статична уже очень давно, и положение штырей обозначает его неготовность телепортироваться. Загулял он со свой Лейлой. Пока его тревожить не буду.
  Вечер подкрался незаметно. Подошли Сауло с Катриссой и выразили согласие с моим предложением. Жена видимо еще колебалась, но муж вместе со Старым таки смогли ее убедить. Дабы закрепить успех выдал им золотой авансом, который быстро исчез в маленькой ладошке жены кузнеца. Все вопросы хозяйственного плана, явно вертевшиеся на языке у Картиссы я сразу же переадресовал к Тензе с Агатой.
  Вывалился снова в "пространство" и увидел, что штыри у Силка скрещены в положении к немедленной эвакуации. Скрипнув зубами при мысли об отсутствии "куклы" для тестовой переброски телепортировался по метке, наказав Старому сразу же освобождать место для телепортации в случае неожиданностей.
  Очутился в темноте густого леса. Силк ожидал неподалеку. Алисия была с ним. Костер они не жгли.
  - Наконец-то! - воскликнула Алисия.
  Силк был более сдержан:
  - Рад тебя видеть.
  Я не люблю пустопорожних приветствий, поэтому сразу перешел к делу:
  - Почему не у дороги?
  - Нас преследуют.
  - Кто?
  - В Рурке я сцепился с одним мерзавцем. Думаю, люди его отца идут по нашим следам.
  - Насколько все серьезно?
  - Сложно сказать. Но вряд ли это силовики. Иначе бы я не смог их сегодня утром заметить. Видел четверых, но может быть и больше.
  В голове у меня завертелась куча вопросов, но большинство из них сейчас не уместно задавать.
  - Ладно. Готовьте лошадок к телепортации.
  Животинок я отправил первыми. Минут через пять перебросил Силка с Алисией, а сам решил посмотреть на преследователей: прислонился как можно ближе к огромному стволу местного дуба и стал ждать.
  Где-то через час я их впервые услышал. Но выдали их не собственные шаги, а тихое всхрапывание одной из лошадей. Четверо темных фигур вышли на место где меня ранее ожидали Силк с Алисией. Но вместо того, чтобы внимательно осмотреть все вокруг или двинуться дальше,ь четверка замерла.
  - Что-то не так - тихо прошептал один из них.
  Трое других молчали, но потом один из них также тихо произнес:
  - Они отсюда не уходили, но их тут нет.
  - Не знаю, кто это или что это, но я чувствую, оно нас ждет впереди и там наша смерть - произнес еще один.
  На минуту повисла мертвая тишина. Я старался не дышать. Потом четверка медленно стала отступать, уводя за собой лошадей. Вскоре я остался один.
  Да, эти ребята интуицией не обделены. Может они и не из спецслужб, но с головой у них полный порядок. И как тихо появились, лошадям, наверное, копыта обмотали чем-то мягким. И ведь не "серые". С этими я встречался, когда освобождал Инну. Те вели себя нагло и самоуверенно, а эти - собраны и предельно осторожны. От обычных наемников шуму было бы больше, и вели бы они все равно себя по-другому. Кто же вы такие? Возможно, я бы не отказался с вами посотрудничать.
  Выждав еще немного, я телепортировался в лагерь.
  - Не простые ребята за вами шли - сказал я позже у ночного костра - Даже не знаю кто.
  Силк с Алисией переглянулись:
  - Значит, отец Земана не поскупился на нашу поимку.
  - Или мучительную смерть - добавил я.
  Рассказ ребят не занял и десяти минут. О том, почему Силк проиграл потенциальному кандидату в Тайную стражу я решил не уточнять, подозревая, что один из наших с ним разговоров не прошел даром.
  - А твои родители, они теперь не в опасности? - поинтересовался я у Алисии.
  - Пока дядя Руз - один из капитанов городской стражи, папе с мамой ничего не грозит - не слишком уверенно ответила вторая половинка Силка.
  - А как у вас дела? - спросил наемник, желая увести разговор от все этой темы и глазами показывая на еще не представленного вновь прибывшим Фалкона.
  - За мной приходили из Имшара и если бы не Фалкон - кивнул я на старика - Неизвестно чем бы все закончилось.
  - Пленных не взяли?
  - Был один. Да откинул копыта по собственному желанию еще до первого вопроса. До сих пор не пойму как это у него получилось.
  - Может яд заранее принял?
  - Думали уже об этом. Вряд ли он так точно подгадать бы смог.
  - У Прозрачной спирали хватает своих секретов - проскрипел Фалкон.
  - Ну, тогда - легко отделались - подытожил Силк.
  Фалкон отвел взгляд. Каждый раз, когда мы эту тему затрагиваем, у меня чувство что он чего-то недоговаривает. Уже и мысли какие-то нехорошие появляться стали: а не навел ли этот старикашка их на нас сам, чтобы со мной скорешиться? Это конечно не отменяет всей той пользы, что принесло мне его появление: будь все так, я бы еще пару раз такое нападение перенес лишь бы встретиться с ним. Но все-ж таки...
  - Ладно. Как я понимаю, у нас появилась новая семейная пара! А мы это дело еще не отпраздновали! Завтра по совету Старого телепортируем наших женщин, Керна, Силка - тут Рик поднял руку - ... и Рика в малоизвестный у нас город Ласах, что у побережья океана - вдоволь закупимся продуктами и деликатесами, а под вечер устроим большое гулянье и танцы!
  Всю первую часть дня мы провели в приготовлениях. Закупились в портовом городке всякой снедью: крабами, сладостями, фруктами, взяли тушу какой-то коровы чье мясо очень цениться на континенте, чтобы жарить на вертеле. Напокупали кучу всяких напитков. Ближе к вечеру я телепортировал из деревни Дока и все его семейство, так что все кроме Руфима были на месте.
  А потом пошел пир горой! Танцы, музыкой которым поначалу служил веселый смех. Заметив мою промашку ко мне подошли Старый с Фалконом. Старики упросили меня портнуть их еще раз в этот город и через полчаса забрать обратно. И менее чем через час у меня появились два балалаечника. Хотя инструмент на самом деле имел более тонкое звучание и больше походил на звучание гуслей. Я тоже танцевал, но избегал жены Сауло. Не демонстративно конечно. Пару раз ей вежливо улыбнулся, один раз пошутил, но держался от нее подальше. Силк весь вечер смиренно терпел все напутствия наших женщин. Особенно долгую лекцию ему прочла Лалина. Ну, кто бы сомневался!
  Сауло увлеченно готовил морепродукты и нет-нет да жаловался на отсутствие каких-то специй. Крабы в его исполнении были чудесны.
  - Рыба, эта рыба - ее едят только богачи - с довольным видом просвещал меня кузнец, показывая полупрозрачную рыбину с одним глазом.
  В конце-концов весь этот шум и гам меня утомил, и я отошел к краешку нашей поляны. Вскоре ко мне присоединился Док.
  - Гуляем как последний раз - произнес наш врачеватель.
  - Так и есть: здесь - последний раз.
  - Тенза рассказала мне про нападение. Эти люди придут еще?
  - Видишь этого старика, что сейчас наяривает струны - благодаря ему мы знаем обо всем происходящем на несколько лаг вокруг. Поэтому мы так беспечны. Нет. Незаметно к нам никто не подберется. Хотя и оставаться тут больше не стоит. Но главная причина - я еду в Ничейные баронства, чтобы оказать ему услугу и взамен получить доступ к его информации.
  - Ты не думал о том, что это может быть ловушкой или приманкой?
  - Я читаю по ауре, не забывай. Он, конечно, чего-то не договаривает, как и все мы, но не врет и похоже зла нам не желает. Помнишь те свитки, что передали ДеВитары? Это крохи от того, что он мне раскрыл за последнюю пару делим. Вообще, он - опасный тип. Если откровенно: думаю, у меня против него нет шансов - возьмет опытом и хитростью. И я рад, что обстоятельства свели нас на одной стороне.
  - Ну, когда будешь придет время расплачиваться, не забудь узнать про известные ему свойства растений. Нам такие знания пригодятся. И куда ты перенесешь наш лагерь?
  - И вас заодно.
  Док удивленно на меня уставился.
  - Видишь ли, я прокололся. Мой дом в Холме теперь известен силовикам Лимана и, возможно, уже их коллегам из Форлана. Конечно вероятность того, что это дойдет до вас - невелика. Тем более, что твою семью и так ищут, но слишком уж много ошибок накопилось. Пора вам менять место жительства. К тому же я хочу, чтобы, случись что со мной, мои люди были все вместе и у них был доктор.
  - Куда же мы переберемся?
  - На остров. Но не распространяйся об этом. Фалкону не следует давать такую информацию. Кто знает, как повернется дело в Ничейных баронствах.
  - Но если с тобой что-нибудь случиться, как же мы оттуда выберемся?
  - Пока это единственное известное мне безопасное место. К тому же остров огромен. Там можно прокормиться, если подойти к делу с умом. Но и меня не скидывай со счетов - убить Мага Искажений не так-то просто - иронично улыбнулся я.
  Вскоре от празднующих отделилась Миранда и направилась в мою сторону. Док тактично нас оставил.
  - Давай отправимся домой - произнесла жена, расслабленно улыбнувшись.
  Потом уткнулась мне в плечо и затряслась в безмолвном смехе.
  Я провел указательным пальцем по спине свой женщины от линии бедер до лопаток, заставив ее чуть выгнуться:
  - У нас нет больше того дома, милая. Но сегодня остров еще в нашем распоряжении.
  
  
  ***
  
  От стен каменного зала отражалось привычное этому месту эхо звона стали. Пятеро мужчин разных возрастов медленно загоняли в угол обнаженного по пояс юношу с длинными светлыми волосами, в руках у которого непринужденно порхали два коротких меча, беспрестанно парируя атаки его противников. Судьба одинокого бойца, казалось, была предрешена. Но юноша изогнулся и с кошачьей ловкостью провел перекат, подрезав сухожилия ног у одного из своих противников. Мужчина средних лет с многодневной щетиной повалился вниз с воплями и проклятиями, обагряя кровью пол под собой. Игра продолжалась снова.
  Вдруг на выступающей каменной арке под самым потолком появился незнакомец с окладистой черной бородой. Бросив властный самоуверенный взгляд на происходящее внизу, он крикнул:
  - Шалон, заканчивай этот балаган! Ты мне нужен!
  Юноша молнией метнулся к ближайшему противнику, с легкостью отрубив ему руку по локоть, чтобы через мгновение вторым мечем снести неудачнику голову. Перекатившись снова, пошел в атаку на третьего противника, лениво отбиваясь от еще одного. Через три удара сердца мечи вспороли живот выбранной жертвы. Еще два удара сердца и пытавшийся его ранее достать мечник получает смазанный непринужденный удар по артерии на бедре, чтобы истечь кровью меньше чем за минуту. Юноше он больше не интересен. Единственный не поверженный противник стоит на коленях и молит о пощаде - совсем еще подросток. Слезы текут из детских испуганных глаз. Если бы он знал, сколько слез видели стены этого зала. Если бы они могли говорить то сказали бы, что плакать бесполезно, но камень - нем и подросток тешит надежду о жизни.
   - Добей их! - приказывает ему красивый полуобнаженный юноша, покидая зал. Он не обещает подростку завтрашнего дня: солнца, ветра, колышущейся травы, красивого лица любимой девушки - последняя жертва додумает все это сама.
  Через десять минут, быстро ополоснувшись в деревянной бадье стоящей на выходе из зала и обтеревшись, Шалон присоединился к главе всей сети, что опутала великий торговый путь своей паутиной. Пытки, шантаж, заказные убийства, выбивание денег из торговцев, обложение шлюх данью, торговля людьми - вот ремесло тех, кого объединяет эта сеть.
  - Никак не могу найти себе достойного противника - пожаловался на жизнь юноша, чуть тряхнув смоченными кончиками своих волос.
  На что Толстый Папа лишь усмехнулся:
  - Рано или поздно он тебя найдет - не сомневайся. Он еще не знает об этом, но он уже тебе предначертан. Ходит сейчас где-то и невольно приближается с каждым мигом к своему предназначению - достойно умереть от твоей руки.
  Юноша мечтательно улыбнулся, чтобы через секунду посерьезнеть:
  - Так, в чем вопрос?
  - Арон хочет встретиться - пояснил глава преступного сообщества.
  Арон - сильнейший маг в их организации. Своей пропускной способности он никому не раскрывает, но мало кто сомневается, что он - архимаг. Ходят слухи, что когда-то он состоял в Прозрачной Спирали. Впрочем, задавать такие вопросы ему никто не решается, даже Папа.
  - И что, ты думаешь, я его испугаю своими мечами? - спросил Шалон.
  - Не хочу оставаться с ним наедине - поморщился собеседник - Тебе доверяю, да и мягче он при тебе становиться. Не замечал?
  Юноша промолчал.
  Миновав пару коридоров и две двери, охраняемые безмолвными "солдатами" Шалон с Папой оказались в полутемной переговорной комнате. Заняв два из трех мягких кресел, они стали ждать.
  Через минуту дверь отворилась, и в комнату тихой поступью вошел маг. Цепкие карие глаза ощупали присутствующих, задержавшись на лице юноши чуть больше, чем требовали негласные правила этикета воспитанных людей. Потом Арон сел в пустующее кресло.
  - Вы любите огонь? - обратился одаренный к Папе с неожиданным вопросом.
  Хозяин задумчиво посмотрел на мага:
  - Не особо. Но огонь полезен - он нас согревает, если к нему не приближаться слишком близко.
  - Тогда может вы наняли бывшего факира, который помимо пыток и убийств обожает огонь и пытается совместить в своей работе приятное с полезным?
  - К чему эти вопросы? - стал потихоньку раздражаться Папа.
  - Зачем поджигать дома своих жертв?
  - Обычно мы так пытаемся скрыть факт убийства - пожал плечами хозяин кабинета.
  - Вы оказались так педантичны в этом вопросе, что это превратилось в характерный почерк.
  - По большому счету не скрываем своего присутствия на великом торговом пути. Почерк так почерк - продолжал гнуть свою линию Папа - Те, кто мог бы действительно нам навредить - получают свою мзду. На остальных - плевать.
  - Вы рождаете страшные слухи! До определенного предела - это оправданно, но сейчас вам следует остановиться.
  - С чего бы? - спокойным голосом спросил Папа.
  - Эти слухи пойдут эхом по континенту и дойдут до Имшара. А там любят тишину и спокойствие. Хаос и страх там тоже любят, но только тогда, когда они сами его создают.
  - У нас и там есть...
  - Да, знаю ...свои люди - перебил Папу Арон - Вот только те, кто принимают такие решения, делают это быстро, не ставя большинство своих подчиненных в известность. Это будет узкоспециализированный карательный отряд, и мы все умрем так быстро, что даже не поймем этого!
  Папа выдохнул:
  - Хорошо. Я приостановлю это.
  Маг молча поднялся и тихо вышел из комнаты.
   - Высокомерный ублюдок! - Папа наконец дал волю своим чувствам - Сбежал из своей Спирали и трясется каждый раз когда думает, что его найдут бывшие коллеги!
  - Мы этого не знаем - наконец-то подал голос Шалон - Мы вообще мало что про него знаем.
  - Ладно - Папа шлепнул руками по подлокотникам кресла - Может он и прав. Там привели новую партию, не хочешь взглянуть?
  - Я то - да - удивленно ответил юноша - А вы, тоже пойдете?
  - После встречи с этим засранцем Ароном нужно сменить обстановку: пойдем, посмотрим на голых баб.
  Парочка покинула комнату и спустилась на два пролета огромного замка вниз: еще на подходе к сортировочной комнате они поняли, что происходит что-то неладное: слышались крики и женские причитания.
  В комнате скованные цепями в две шеренги стояли обнаженные мужчины и женщины. Одна из женщин стояла на коленях и голосила что есть мочи, но слова были нечеткие, они словно сливались в непонятный речитатив.
   - Что здесь происходит? - спросил светловолосый юноша.
  Злобные крики охранников стихли, а старший над ними невольно вытянулся от вопроса, потом взглянул на вошедшего Папу и вдобавок заметно взбледнул:
  - Охрана перевозившая товар накосячила: на ночевке цепь у мужчин была плохо прикована. Они сообразили, что сбежать то далеко бы не смогли, зато баб решили попользовать. Втихую умудрились подойти, вобщем две-три минуты у них было и вот ейную дочь кто-то приложил на смерть - видать сильно сопротивлялась.
  - Всем кто отвечал за охрану в ту ночь - плетей. Одному - двоим показательно прижарить пятки. Кому - сами решите! - вынес свой вердикт юноша.
  Притихшая было мать подняла свою голову и страшно улыбнулась:
  - Многие из вас умрут. Будет вам возмездие. Не из-за мой дочери - нет! Неназванная дочь требует отмщения! И тебя убьют! - обратилась она к Толстому Папе - Ты умрешь не как мужчина защищая то, что тебе дорого, а как пес подавившийся костью! А оружие уже соткала швея и облизало пламя! Облизало пламя, но еще не взял в руки тот, кому суждено потерять надежду!
  Истерический женский хохот разнесся по комнате. Шалон коротко кивнул ближайшему охраннику и хохот превратился в бульканье. Женщина упала с перерезанным горлом.
  Увидев, что представление закончилось, Папа покинул комнату. Его скверное настроение от увиденного явно не улучшилось.
  Шалону на все произошедшее было наплевать. Он подошел к шеренге из пленников.
  - Тому, кто умеет сражаться на мечах будет подарен шанс на жизнь!
  Трое из мужчин несмело подняли руки.
  - Их оставьте мне - обратился он к охранникам.
  Когда юноша покинул комнату, один из охранников тихо шепнул другому:
  - Говорят, так и получаются Интуиты - от сильного горя.
  - Да, какой она Интуит. Несла какую-то белиберду. Оружие соткала швея! Иголкой что ли его заколют! Просто дура-баба сошла с ума!
  
  
  
  ***
  
  По одной из улиц Санима шел мужчина средних лет с пятнадцатилетней девушкой. Молодая спутница крепко держалась за его руку - словно боялась ее отпустить. Рядом проехал экипаж, обдав двоих мелкими брызгами из-под колес.
  - Неужели я никогда не вспомню вашу жену? Вас? Тензу, Хлою, Старого? - спросила девушка. Голос ее предательски задрожал.
  - Нет, девочка. Не вспомнишь - не стал ее щадить мужчина - Как и не вспомнишь тех страшных дней, что выпали на твою долю.
  - Но я не хочу забывать всего... Ваш лагерь: там было так тепло, там все нас так любили, и никто не мог меня там обидеть. Я даже не вспомню, как похоронили мою лучшую подругу...
  - Я знаю - тихо, но настойчиво прервал ее мужчина, поняв, что если он сейчас этого не сделает, то девушка обязательно расплачется - Прости, но так лучше для всех.
  Через некоторое время оно подошли к неприметному дому в среднем городе.
  - Ну вот. Пора прощаться - произнес он и слегка провел своей рукой по ее растрепанным чуть вьющимся волосам - Я присмотрю за тобой - обещаю. Ты меня уже не узнаешь, но я присмотрю.
  Девушка встала и доверчиво посмотрела в его глаза. В ответ в его глазах зажглась маленькая искорка смеха:
  - Пора.
  Он развернул ее к себе спиной, и как ни в чем не бывало, пошел дальше. Девушка простояла несколько секунд как вкопанная. Потом словно очнулась и растерянно посмотрела по сторонам. У нее было ощущение, что на ее плече только что лежала теплая мужская рука. Но никого рядом не было. Лишь серый унылый поток из множества горожан, идущих по своим делам. Она несмело подошла к двери своего дома и постучала.
  А мужчина спустился к нижнему городу и, пропетляв в его улочках, вышел к чернеющему остову, некогда бывшему пристанищем группы негодяев. Проходя мимо неподалеку ошивающегося здесь уже не первый день соглядатая, он остановился и спросил:
  - Простите, я из среднего города и немного заплутал. Не подскажете, как быстрее выйти к восточному рынку?
  Наблюдатель Тайной стражи недоверчиво окинул взглядом мужчину и, поморщившись, произнес:
  - Вверх по улице, на пятом пересечении - налево. Там - подскажут.
  Заблудившийся пешеход благодарно кивнул и двинулся в указанном направлении.
  Через полчаса он был в среднем городе и, зайдя в недорогое кафе, заказал себе цикориевый напиток. Во всяком случае, он считал его таковым. Был ли это тот самый цикорий, о котором он знал раньше, ведомо было только Богу.
  Вскоре подавальщица принесла черный дымящийся напиток, и мужчина стал маленькими глотками поглощать содержимое небольшой чашки.
  
  ***
  
  Ход.
  
  Я сидел в кафе и прокручивал в голове результат только что проведенной мною проверки. Получается, обо мне действительно не знают. Есть, конечно, вариант, что вся информация осталась на самом высоком уровне. Но какой смысл там ее держать? После сотворенного с Сетаром, я бы на его месте рвал и метал, спустив на меня всех псов. Ладно. Примем за данность, что информация обо мне осталась в Лимане. Почему? Какой смысл Сайшелам умалчивать ее?
  Еще несколько глотков из чашки. Вот мимо кафе прошел мужчина с двумя детьми под руку. Прошла женщина в длинном платье. Невысока. Нос с горбинкой как у ведьмочки, глаза голубые или зеленые - из окна не рассмотреть. Не красавица, но что-то в ней есть: глаз таки не хочет ее отпускать.
  Ладно. Сайшеллы... Что это? Молчаливое предложение не трогать пижонистого старикашку? Ты его не трогаешь, забываешь про месть, а мы тебя не сдаем. Все из-за одного члена семьи? А я ведь фигура не простая - теперь можно сказать серьезная. Вот такой вот размен? Не слишком ли, не по государственному, что ли? Или этот старый идиот смог удержать информацию только в своих руках и все семейство до конца не в курсе, что именно произошло? М-да. Если не в курсе - то все понятно. А если в курсе - какие еще сдерживающие факторы? Как он там говорил: деликатные поручения? Деликатные поручения... Еще одно невысказанное предложение? Но для этого им нужен контакт. Как они себе это видят? Прошерстят прошлое Хода - и ничего интересного не найдут: случайные люди, случайные торговые связи. Только дом и все что с ним связано. Если старикан не удержал информацию, то они там оставят подсказки как мне на них выйти. А если не выйду?
  Такая информация будет использована в нужное время при определенных обстоятельствах как разменная монета - пожалуй, так. Или они сами надеются меня взять в Лимане? Нет. Тогда им нужно будет оповестить нижние звенья и утечка в Форлан станет неизбежной. Значит это предложение? И решение надо принимать не затягивая.
  А еще это значит, что все задействованные в той операции знают теперь явно лишнего. Какая ирония судьбы: я их пощадил, чтобы их добили свои.
  Еще один глоток из чашки. Положить деньги на стол и немного чаевых сверху. Теперь можно уходить.
  На улице поднялся ветер. Я поглубже закутался в одежду и задумчиво побрел по серым улицам среднего Санима. Раз пока все не так плохо как могло бы быть, то можно сходить по тому адресу, что я попросил мне передать при первой встрече с Харуком. Маг, увидевший лишнего и вышедший в результате из "системы".
  На нужной улице я был через треть часа. Дом был обветшалый, дверь перекошенная, от окна шло легкое дребезжание при каждом порыве ветра: в одной из ставен трещина прорезала стекло пополам. Постучал в дверь.
  Где-то через минуту послышались неторопливые шаги, и дверь слегка приоткрылась. На меня вопросительно уставился парень двадцати с лишним лет от роду. Несмотря на сильное падение в социальном статусе человек явно не опустился: волосы чистые, неприятного запаха от него не шло, одет хоть и не богато, но одежда не рваная и не грязная.
  - Что вам нужно? - послышался ровный голос хозяина дома, с легкой ноткой апатии.
  - Мне дал ваш адрес Харук.
  Парень задумчиво потер лоб:
  - Кажется я его знал, вскользь... Даже не знаю с чего он меня помнит. Чего он хочет?
  Я улыбнулся:
  - Господин Сантор, я не посланник. Я представляю самого себя. У меня к вам деловое предложение?
  - С чего бы вдруг мне вам доверять? - вскинулся парень - И с чего вы решили, что мне вообще интересны какие бы то ни было предложения?
  Я повернул голову в сторону, подставив лицо ветру, и вновь посмотрел на собеседника:
  - Что в твоей жизни сейчас такого важного и хорошего, что ты готов отказаться от предложения способного изменить свою судьбу, так его и не выслушав?
  Парень опустил глаза, несколько секунд он колебался, потом молча пропустил меня внутрь.
  Обстановка в доме была спартанская: минимум мебели, некрашеный пол, но грязи как таковой не было. Мы прошли в самую большую комнату с двумя окнами, выходящими на крошечный внутренний дворик, давно поросший жухлой сорной травой. Парень указал мне на стул за громоздким грубо сколоченным столом, а сам уселся напротив.
  - Девушка есть? - задал я неожиданный вопрос.
  - Мне урезали стандартную минимальную выплату для магов в два раза.
  - Все равно это должно быть не мало, для обычного горожанина. Красотку с запросами ты конечно не потянешь, но...
  - Меня все устраивает, а когда приспичит - есть шлюхи.
  - Да дело не только в этом: со временем захочешь большего, чем просто снимать напряжение. Впрочем, я здесь по другому вопросу: как тебе мысль о занятии теорией магии? Исследования, поиск и разработка новых заклинаний?
  Парень задумчиво на меня посмотрел:
  - Интересно, но непрактично. Этим занимаются маги высоких уровней и то соотношение результата и потерянного времени не всех из них устаивает. А о моей пропускной способности вы наверняка знаете от Харука раз уж сюда пришли - я "пятерка". Настоящий интерес представляют боевые заклинания, и даже если я найду что-то новое в соответствии с моим уровнем, то применять это будет бессмысленно.
  - Можно искать заклинания за пределами твоей пропускной способности и не вслепую, а с уже некоторой наработанной мною базой. Я всерьез увлечен этим вопросом, но жизнь моя складывается так, что на исследования постоянно не хватает времени. Мне нужен прогресс по некоторым интересным мне направлениям, но на рутину нет времени. Нужно будет мотаться по континенту, ища определенные книги, которые простому обывателю, да и магу покажутся ничего не стоящими. Думать, исследовать, проводить эксперименты, развивать свое собственное мышление и мировосприятие.
  Сантор сморщил лоб:
  - Для экспериментов нужен маг. И чем выше его уровень - тем лучше.
  - Похоже, это моя проблема, а не твоя - улыбнулся я.
  - Почему я? - задал ожидаемый вопрос мой собеседник.
  - Ты честолюбив, раз посмел выступить против системы, что обещала тебе достаток на всю оставшуюся жизнь.
  - Возможно, это была просто глупость.
  - А знаешь, чем отличаются честолюбивые люди от остальных? - продолжал я, проигнорировав последнее высказывание - Они не останавливаются н-и-к-о-г-д-а - произнес я последнее слово по буквам.
  - По мне похоже, что я честолюбив? - произнес парень окинув взглядом полупустое помещение.
  - Такое бывает: это как биться головой об стену. С тобой никто не хочет связываться по милости твоих бывших коллег. Опять же пропускная способность невысокая. Так вот он я - твой шанс!
  - И все-таки, мало ли честолюбивых юношей учится в академии магии Санима?
  - Ты пошел наперекор системе - я не прошу тебя выступать против них, но и с ними тебе теперь не по пути. Мне это важно. К тому же для того чтобы высказать возмущение нужны яйца. Вроде малость - но не всех хватает даже для нее.
  - Мне надо подумать - покачал головой парень.
  - Нет. Решение надо принять сейчас. И это определенный выбор, который навсегда разведет тебя с гильдией магов. Я не приду сюда во второй раз за твоим ответом. И вот еще: есть теоретическая возможность расширить пропускные каналы...
  Тут он удивленно на меня уставился.
  - ... но не обольщайся: это неизбежно корежит ауру и делает людей идиотами. Однако в этом направлении тоже можно двигаться.
  Сантор пристально посмотрел мне в глаза и тихо, но с нажимом произнес:
  - Кто же вы нахрен такой?
  Я откинулся на стуле:
  - Возможно, самый опасный человек из тех, с кем сводила тебя жизнь.
  От напряжения парень встал, заложил руки за спину и стал ходить взад-вперед по комнате.
  - Если я согласен, то, что нужно делать?
  - Выпей - протянул я ему свою флягу с обычной водой - Там снотворное: уснешь и проснешься уже в другом месте.
  - Все это слишком быстро, неожиданно и ...
  -... опасно доверять прохожему с улицы, который просто ссылается на человека, которого ты сам почти не знал - довершил я его мысль - Все верно! Можешь не пить. Будешь жить дальше в полупустом доме. Потрахивать иногда шлюх. А потом встретишь ту, за ночь с которой полжизни бы отдал. Ты захочешь прожить с ней жизнь и если уж суждено умереть, то умереть на ее коленях как счастливый мужчина. Только полжизни не конверитруются в деньги, статус, защиту. И тебе нечего будет ей предложить кроме половинного минимального жалованья мага. А тех, кто может ей предложить все это будет намного больше. Решай. Мне мое время дорого!
  Парень остановился и видимо принял решение. Протянул руку и залпом выпил содержимое фляги, но видимо перестарался и закашлялся: вода потекла по подбородку за шиворот. Я тут же пригасил некоторые участки его ауры, заставив его впасть в ступор.
  Через пять минут мы были во временном лагере. Нового помощника, находящегося пока во временной прострации я оставил на попечение Старого, наказав ему объяснить в общих чертах, во что Сантор теперь вляпался, а Фалкона попросил передать ему позже книгу Меннеля для изучения. Прихватил с собой 30 золотых и телепортировал один из деревянных чурбанов в Холм, в тот же самый грязный замызганный угол заброшенного дома, откуда я уходил охотиться за Вильфором и его племянником. Чурбан вернулся без нижней части в десяток сантиметров: значит - угол свободен. Прыжок, и я на месте.
  Выйдя из комнатушки наткнулся на трех бомжей, которые в свою очередь вытаращились на меня с немым удивлением: видимо телепортация чурбана создала шум и эта троица решила посмотреть что происходит на облюбованной ими территории. Один из них особенно пристально на меня уставился:
  - Я тебя узнал с-сука! Говорил же еще придешь - подрежем! - в руке у него тускло блеснул нож.
  Дабы не смущать читателя подробностями "битвы" высокоуровневого мага с тремя бомжами опустим детали этого эпизода. Скажу лишь, что любитель махать железкой через пару минут оказался на великой дороге в Самире в чем мать родила. Дальнейшая участь этого несчастного так и осталась мне неизвестной. Двое его приятелей оказались в Картуке и одежду я им оставил.
  Таким образом, я разжился бомжатской одежкой, кулем в который сложил свою одежду и парой дрянных ботинок. Вышел на улицу, накинув на голову грязную дерюгу, и заковылял к ратуше, где располагалась городская стража.
  К ратуше я близко не подошел и, улучив момент, перехватил стражника: молодого да неопытного.
  - Эй, служивый - ты Нема знаешь? Того, что на границе раньше служил.
  Служака окинул меня подозрительным взглядом:
  - И чего?
  - Я его энтот, инхворматор. Да погоди ты! Я не шуткую! Денег он мне платит и тебе перепадет. Ты только ему скажи, что я его тут жду - он поймет!
  Стражник ничего не ответил и пошел дальше - к ратуше. Воспринял всерьез? Не воспринял? Позовет? Не позовет? Там ли сейчас вообще Нем?
  На всякий случай отошел на пару домов к узкой улочке, чтобы в случае чего - сразу смыться.
  Нем показался через минут двадцать - не очень то и торопился. Ну, оно и понятно: раньше я с ним так никогда не связывался, и вообще мы контактировали редко.
  На меня он обратил внимание через пяток ударов сердца, окинув всю улицу цепким взглядом. Я чуть кивнул и зашел в улочку. Нем подошел к дому, но в улочку заходить не торопился. И только когда я приподнял дерюгу, он наконец-то приблизился ко мне.
  Человек, некогда встретивший мою жену и ее брата на границе Форлана и Лимана, смешливо на меня уставился:
  - А я думал, тебя прикопали где-то в пригороде, но так неглубоко, что пришлось зарывать во второй раз!
  Потом его лицо вдруг посерьезнело, и он тихо произнес:
  - Сочувствую насчет жены.
  Нем знает, что я маг. Но не думает, что слишком сильный. Я ничего не ответил: он конечно человек хороший, но открываться я ему не могу.
  - Мне нужна помощь в рамках нашего уговора - тут я ему протянул мешочек с 30 золотыми.
  Он развязал тесемки и вопросительно на меня посмотрел.
  - Меня здесь долго не будет, а договор в силе пока я жив - пояснил я свою щедрость.
  - Отдашь из своих тому стражнику...
  - Не учи ученого - прервал он меня - Что нужно?
  - Обойди все места, где я обычно бывал: продуктовую лавку близ дома, торговку мясом, крайний правый павильончик на рынке где Мира любила покупать одежку, около дома пройди. Ищи что-то странное и чудное: возможно мне там оставили послание. Поговори с торговцами просто о жизни: вдруг, что-то необычное расскажут.
  - Тогда, примерно часа через три - здесь?
  Я кивнул и мой помощник удалился. Продолжать сидеть в переулке было глупо, да и опасно. Поэтому я стал бродить по грязным улочкам у северной окраины города. Вскоре время подошло, хотя точно его определить здесь тяжело, да и честно говоря, мало кто пытается.
  - Торговцы ничего такого не сказали, хотя один намекнул, что к нему приходили и расспрашивали кое о ком - вскоре докладывал стражник - А из странного: к продавщице одежды подходил один тип и заплатил немало денег, да еще и на полцикла вперед за то, чтобы у ней на стене висел чудной стишок.
  
  Напротив трактира стоит старый дом
  Ответ ты найдешь в нем за мутным стеклом
  
  Тут Нем вопросительно на меня уставился.
  - Я знал, что ты не прост Ход, но, по-моему, я тебя недооценивал. Скажи, что я по твоей милости не влез в большую политику между Форланом и Лиманом? Миру ведь не простые стражники забирали...
  - Ты никуда не влез Нем и так будет, ведь мы с тобой никогда не были знакомы - тихо произнес я.
  - Ладно - кивнул он, и странно на меня посмотрев, произнес - Еще раз сочувствую по поводу Миры.
  Я остался один. Наверняка он не увидел боли в моих глазах, когда говорил о жене и ... сделал соответствующие выводы. А сейчас - перепроверил. Ну что сказать: не дурак.
  В Холме не один десяток заведений увеселительного толка, однако, понять о каком именно речь шла в стишке, мне не составило труда. Напротив "Веселой дурнушки" действительно по прежнему стоял дом, хотя в стихе для рифмы проще было упомянуть "серый" чем "старый", но я на стихоплета не в обиде.
  По хорошему следовало перебросить сюда Силка с Керном с целью понаблюдать за домом и обстановкой поблизости, но во-первых - информацию обо мне не слили, а стишок - это приглашение, так что сразу убивать не будут; во-вторых - если будут убивать, то я уже неплохо прокачан чтобы противостоять Прозрачной Спирали, а уровень магической подготовки в Лимане - это даже близко не Форлан, да и мой скилл телепорта еще никто не отменял. Так что - вперед.
  Как и ожидалось входная дверь была не заперта. Пройдя внутрь дома, к усиленному до предела внешему куполу со сложным алгоритмом защиты, навесил на себя второй внутренний: с динамически изменяемой конфигурацией. На третий места уже не хватало: внутренние помещения - это всегда определенные ограничения на общий объем защитных куполов. На первом этаже было пусто. А здесь, кстати, уютненько: чисто, мебель опять же хорошая, какие-то занавески и вообще чувствуется женская рука во внутреннем убранстве.
  Идем на второй этаж: две двери. Открыл ту, которая ближе к лестнице. Обычная комната, все по-домашнему, по центру стол, за столом сидит какой-то мужчина в домашних тапочках и что-то пишет на листке бумаги, рядом лежит целая стопка таких же листов - уже исписанных. С краю стоит стакан чая. Вот смеху-то будет, если я вломился в обитель обычной зажиточной семьи!
  Мужчина поднял на меня взгляд и приветливо так произнес:
  - А, Ход! А я уже тебя заждался!
  Я взял стул, что стоял у двери, приставил его к столу и сел напротив мужчины.
  - Одежку у нищих отобрал? Так и чесотку или клещей подцепить можно - участливо покачал он головой.
  - Боюсь, в моей прежней одежде в этом городе больше показываться не стоит.
  - Это верно - улыбнулся он - Покойник, спокойно ходящий по здешним улицам, вызовет слишком много сплетен.
  Если бы не моя магическая сила, я бы уже стал бояться этого человека. Говорил он тихо и ровно, но чуствовалась в нем внутренняя сила и уверенность мужчины, не сомневающегося в собственном превосходстве над остальными смертными. Хотя магом он, судя по ауре, не был.
  - Можешь не опасаться: здесь только ты и я - продолжил он и отхлебнул чая из стакана - Как ты понимаешь, мы не зря молчим о тебе. Нам нужен помощник в непростых поручениях. Именно помощник, а не слуга. И благодарность наша не будет знать границ: если ты думаешь, что порочен - мы покажем тебе истинное лицо порока, и ты поймешь, что прежде был невинен; если ты чист душой - совершай благодеяния с нашей помощью, а если тебе плевать на всех - проси для себя всего что хочешь! Все знания, богатства, власть над любым человеком в Лимане - только для тебя! В жизни каждого бывает такой день, когда все двери открываются - сегодня он наступил для тебя!
  Хорош, деляга! Ему бы в моем прежнем мире зазывалой в секту работать - народ косяком бы пошел!
  - Вы высказались, теперь выскажусь я: мне ваше предложение не интересно.
  - Каждый может ошибаться. У тебя есть два месяца. За это время мы никому ничего не расскажем. Это жест доброй воли.
  После этих слов мужчина вновь вернулся к своему листку, продолжив на нем что-то писать. Ко мне он, похоже, потерял всяческий интерес.
  - В Форлане сейчас много нехорошего твориться, но это - не хаос. А ведь я мог бы его устроить. Обратите внимание на Сетара - произнес я, вставая со стула.
  Внешне он никак не отреагировал на мои слова, продолжая писать. Я вышел из комнаты, потом - из дома. Преследования я не опасался: между нами словно было заключено соглашение - молчаливый пакт о ненападении. Они не были уверены, что способны взять меня своими силами, а я не хотел лезть на рожон.
  Вновь накинув на голову дерюгу, я переулками двинулся к окраине города. Ну что же: пара месяцев у меня есть, а дальше - дальше будет интересно.
  
  
  ***
  
  Человек что сейчас сидел перед ними был чересчур самоуверен. Он с гневным видом переводил взгляд, то на одного, то на второго наемника.
  - Вы хотите сказать, что не смогли взять этого Силка и его бабу? И вы при этом считаете, что я вам еще что-то должен?!!
  Один из переговорщиков чуть откинулся на стуле и обратился ко второму:
  - Ты думаешь, он действительно не знает?
  - Похоже на то - задумчиво протянул первый.
  - Да вы разыгрываете меня!!! - окончательно вскипел наниматель.
  Первый приблизил свое лицо к разгневанному мужчине и, пристально глядя ему в глаза, произнес:
  - Слушай внимательно, свиная морда! Ты сказал нам, что он простой наемник, а мы чуть не попали на бойню: хрю-хрю, совсем как маленькие поросята к мяснику! И жив ты еще по тому, что мы пока верим тому, что ты действительно думаешь, что он простой наемник!
  Отец Земана задохнулся от возмущения, а собеседник нанимателя продолжил:
  - Тот, кто нас там ждал: в темноте, в чащобе - мог нас убить не задумываясь. Мы до сих пор не можем понять, почему он или оно этого не сделало. Но вот, что нам теперь понятно - этого наемника и его жену надо обходить десятой дорогой. А если ты посмеешь кому-нибудь сказать, что мы не выполнили контракт - мы тебе проложим другую дорогу - в небесные чертоги! И будем в своем праве! О возврате аванса даже не заикайся!
  Более не обращая внимания на возмущение нанимателя, парочка покинула комнату.
  
  
  ***
  
  Алый закат обагрил небеса кровью, заставив патиновые волосы Шины отливать медью. Нефар, ехавший между двух девушек телохранительниц на гнедой кобыле, невольно залюбовался этим редким зрелищем.
  - Ха-ха, наш господин таки решился сделать свой выбор! - не преминула вставить шпильку Брина.
  - Выбираю вас обеих! - радостно продекларировал их наниматель.
  Впрочем, какой наниматель? - давно уже друг и товарищ. А по деньгам - скорее компаньон.
  "Мог бы что-нибудь и поостроумнее придумать" - пронеслось в голове у Брины, что не помешало ей искренне улыбнуться этому открытому и веселому человеку.
  Впрочем, таковым его знали не многие. Например, четверке охранников, замыкавшей сейчас их маленькую процессию, подобные черты его характера были не знакомы, несмотря на то, что они работали на него второй цикл.
  - Кажется, нас решили встретить - прищурился Нефар.
  И, правда: впереди показались всадники, скачущие на встречу рысью на восьми черных как смоль жеребцах.
  Троица попридержала коней, а четверка охранников позади, положила руки на эфесы мечей.
  Подъехав, встречающие сгруппировались в два ряда. Один из них покинул строй и, внимательно осмотрев гостей произнес:
  - Приветствуем вас на землях графа Сагала! - потом, обратившись уже непосредственно к Нефару, более тихо спросил - Посылка с вами?
  - Мы же здесь - расслабленно ответил их наниматель.
  Переговорщик перевел взгляд на девушек:
  - А это и есть те самые телохранительницы с окраины континента?
  - Они самые - скучным голосом ответил Нефар.
  Брина знала, что за этими интонациями сейчас скрывается тщательно таимые их нанимателем злость и напряжение. Он терпеть не мог, когда кто-то проявлял излишнее внимание их неординарным способностям.
  - Следуйте за нами! - произнес командир встретившего их отряда - Меня можете звать Своп.
  Первая четверка поехала впереди, а вторая - пропустив их маленький отряд, пристроилась сзади. Где-то через час езды, когда небо стало стремительно темнеть, показался замок графа Сагала, которому они сейчас везли крайне ценный груз.
  - Бойся! - звонко крикнула Шина.
  Через удар сердца над головами троицы прочертила высокую дугу стрела и унеслась в ночные сумерки.
  Где-то в низких кустах слева от дороги раздался вальяжный смех нескольких человек.
   - Значит, не врут! - обернулся Своп к Нефару и скабрезно улыбнулся.
  Пригнувшийся в седле наниматель распрямился и улыбнулся в ответ. Посмотрев на лица своих телохранительниц, выражавших сейчас немое раздражение, он тихо произнес:
  - Этот заказ того стоит. Нам отвалят столько денег, что мы наконец-то наймем в отряд мага и вам не придется меня прикрывать своими телами.
  - Говорят, этот Сагал - самодур. И люди у него - соответствующие - произнесла одними губами Шина.
  В замок они въехали, когда в небе уже горели плеядами звезды, тускло освещая серые стены этого огромного сооружения.
  - Берите посылку и идите за мной! - обратился Своп к Нефару.
  - Мы не дождемся утра? - удивленно произнес их наниматель.
  - Эта посылка ему нужна срочно!
  Нефар принял небольшую шкатулку из рук одного из своих охранников.
  - Девушки остаются здесь! - отрезал Своп, увидев, что Шина с Бриной двинулись вслед за своим подопечным.
  - Они всегда со мной - упрямо произнес Нефар, остановившись.
  Их провожатый задумался на несколько ударов сердца:
  - Хорошо, но пусть сдадут мечи.
  Нефар кивнул телохранительницам и они вынуждены были отдать свои короткие мечи двум местным стражникам. Потом их бегло ощупали, но без фанатизма и сексуального подтекста.
  Их повели не через главный замковый вход, а через неприметную дверь в стене. Видимо этот путь значительно сократил им время, так как через минуты три они уже стояли в средних размеров комнате. За столом их встречал лично граф Сагал. Его округловатое лицо и доброжелательный взгляд резко контрастировали с теми слухами, что ходили вокруг его персоны. Позади него стоял мужчина средних лет в мантии. Очевидно - маг. Четверо охранников стояли с мечами наголо вдоль стен комнаты. Своп закрыл дверь с обратной стороны.
  - Покажите - коротко приказал граф.
  Нефар с торжественным видом подошел к столу и поставил на него резную шкатулку.
  - Доставлено в целости и сохранности! - с гордостью произнес он.
  Брина мысленно покачала головой. Некоторая театральность, присущая их нанимателю сейчас ее раздражала.
  Маг выступил из-за спины и осторожно приоткрыл шкатулку. Убедившись, что сюрпризов не предвидится, он откинул крышку до конца. Потом медленно извлек из шкатулки каменный восьмигранник и положил его на стол. Ничего не происходило: маг просто смотрел на эту странную вещь и молчал.
  - Он не откликается, хотя выглядит не как подделка - наконец вынес он свой вердикт.
  - Попробуй получше - с нотками возрастающего раздражения в голосе произнес Сагал.
  - Вы же понимаете возможные последствия, если я не прав? - спросил маг, явно робея.
  - Один раз живем! Делай!
  Маг поднес руку к предмету, подождал несколько ударов сердца и снова вынес вердикт:
  - Ничего. Словно, просто камень. Хотя такая обработка...
  Глаза Сагала налились кровью.
  - Бойся! - два крика слились в один.
  В руках у девушек, словно из ниоткуда, появились кинжалы. Брина вонзила свой стилет в горло первому охраннику, так и не успевшему получить приказ на захват от своего начальства. Второй охранник без всякого приказа отточенным движением нанес удар мечом в область ее груди. И быть бы ей располосанной надвое, если бы не годы тренировок в темных подземельях Шинкара. Меч пронесся в миллиметрах над головой пригнувшейся телохранительницы, срезав волосы на ее макушке, потом ее кинжал вошел в подбородок второй жертвы.
  Две фурии закололи четырех подготовленных стражников как овец, всего за три удара сердца.
  А потом в Брину врезался кузнечный молот: ее тело швырнуло к противоположной стене. Темнота, разбавленная болью, затопила все вокруг. Сквозь нее иногда просачивались чьи-то слова: ...она уже не жилец... слишком сильно приложил... может быть что-нибудь скажет... пригодиться... финансовые проверяющие... не вовремя...
  Тук-тук, тук-тук - этот звук вернул ее к жизни. Тук-тук, тук-тук - потребовалось неимоверное усилие воли, чтобы открыть глаза. Она лежала на ворохе сухой травы в каком-то полутемном помещении. На стенах чадили два факела, издавая редкое шипение. Руки были скованы цепью, цепь проходила через два кольца, намертво вмурованных в стену. Сейчас цепь была ослаблена и Брина могла лежать. Кожаных штанов не было, как и защитной прокладки из мягкой ткани в интимном месте.
  Тук-тук, тук-тук - небольшая капель шла в правом углу комнаты. Влага просачивалась откуда-то сверху и мелкими каплями падала на каменный пол. Правый верхний угол уже покрылся белой плесенью.
  - Ливневку давно не ремонтировали - неожиданно раздался мужской голос откуда-то слева - Как починят - перестанет.
  Брина сфокусировала взгляд и увидела, что у самой стены, куда еле доходил свет факелов, сидит мужчина. Он встал, разогнулся и вышел в центр полутемной комнаты. Взглянув на ее "нижний этаж", он произнес:
  - Не бойся. Трогать тебя не будут. Там правее - деревянный таз. Подтянешь ногой и можешь делать свои дела и со штанами мучиться теперь не надо.
  - Где я? - сухими губами произнесла Брина.
  - В подземельях графа Сагала. Где-ж еще? - тут он довольно потянулся, посмотрел на плесневелый угол и флегматично произнес - Не, нескоро еще починят, так и будет капать.
  - Что с Шиной и Нефаром?
  - Со второй девкой и мужиком? Мабиус перестарался. Тебе ведь второй удар прилетел, а перед первым он очканул, и переломал им обоим кости.
  Брина замолчала. На щеке проложила дорожку одинокая слеза.
  - Согласишься работать на графа - жизнь оставят. Главное - не выпендривайся. А не согласишься... как проверяющие Короны отсюда уедут, сразу вернуться самые отмороженные из "солдат" графа. Их то сейчас от греха подальше - убрали. В общем - соглашайся...
  Так прошел день. Впрочем: день ли? Лишь тревожный сон и снова капель с двумя чадящими факелами в полутемной комнате. Пока ее не кормили. Через пару часов бессмысленного сидения, за дверью послышались чьи-то приближающиеся шаги и пыхтение. Дверь в помещение противно заскрипела, и в комнату ввалился здоровый мужик, таща за ухо второго: небольшого пухленького человечка с залысиной.
  - Я.. я все расскажу... пожалуйста - ныл сейчас тот, кого сейчас держали за ухо.
  - Вот - ухнул здоровяк - Стоял у входа в подвалы и делал непотребство с этими штуками. Во второй руке у стражника лежали два странных на вид штыря.
  - Ты понимаешь что наделал!? - взъярился на здоровяка хозяин этой комнаты - Это же проверяющий Короны!!! Как мы объясним такое графу?! Он что пытался этими штуками кого-то заколоть?!
  - Так - растерянно почесал голову здоровяк - Может он маг, какой?
  - Какой маг?! Ты погляди не него - он же сейчас наложит в штаны от страха!
  - Я, я просто выполняю просьбу одного чудика. Он за меня деньги заплатил... ыыыы - простонал задержанный.
  - Кто-нибудь видел, как ты его схватил?
  - Нет. Он тута - рядом был - ответил здоровяк.
  Хозяин комнаты подошел к стене. Зазвенела цепь, проходя через кольца. Брина вынуждена была встать с разведенными руками.
  - Так. Давай его тоже пока прикуем. А я - мигом к графу - принял решение мужчина.
  Тут в комнате раздался посторонний звук, и Брина с удивлением уставилась на чудом появившийся невысокий чурбан в центре комнаты. Через удар сердца большая часть чурбана исчезла, оставив на полу его нижнюю часть сантиметров 5-7 в высоту. Потом на чурбане появился странный мужчина с гудящим шаром вместо головы. Здоровяка тут же с такой силой отшвырнуло к стене, что в комнате раздался треск ломаемых костей. Не растерявшись, Брина подтянулась на цепях и обхватила ногами ошарашенного хозяина комнаты, стоявшего сейчас за спиной незнакомца. Голова мужчины оказалась зажата между двух крепких женских бедер. Через пару ударов сердца он осел на пол, но Брина была к этому не причастна.
  - Оак, ты самый везучий человек на свете - произнес незнакомец - Я как раз решил посмотреть, где ты находишься и увидел, что с твоими штырями что-то не так.
  Невысокий человечек опешил от увиденного:
  - Так ты - маг?
  - Кто-нибудь еще видел, как тебя схватили? - вместо ответа спросил незнакомец, и гудящий шар на месте его головы исчез.
  - Нет. Я тут был недалеко - промямлил тот, кого звали Оаком и почесал свое распухшее ухо.
  - Пошли, провожу тебя до того места - если не далеко.
  - Эй, а как же я?! - закричала Брина.
  Мужчина обернулся и задумчиво посмотрел на нее своими серыми глазами:
  - Я вернусь. Только больше не кричи. А ты - обратился он к Оаку - Штыри подбери!
  Двое покинули комнату и для телохранительницы потекли минуты мучительного ожидания. В конце-концов дверь скрипнула, и мужчина вновь появился в комнате.
  - Грабила, убивала безвинных? - задал неожиданный вопрос маг, уставившись ей прямо в глаза.
  Брина нутром почувствовала, что ответ определит ее будущую судьбу:
  - Нет - тихо и уверенно произнесла девушка.
  Крайнее из звеньев в каждой из связывающих ее цепей превратилось в жидкий металл. Две расплавленные капли шипя, упали на пол. Брина была освобождена.
  - Как ты здесь оказалась?
  - Мы везли Сагалу ценный груз, но нас подставили.
  - Нас? Есть кто-то еще.
  - Мой наниматель и подруга - им повезло меньше. Они мертвы. Охранявшие нас люди, наверное - тоже.
  Удар сердца и подземелье сменилось холмом. Влажный ветер ударил в лицо, шелестела трава, голубоватая луна проложила дорожку на воде не в один десяток лаг. "Я у Великого Океана!" - пораженно подумала Брина. Через пару ударов сердца на холме появился маг.
  - Скажи, где тебя лучше оставить? Какое королевство? Город?
  - Ты спас мне жизнь. Я телохранительница и могу тебя охранять - закинула удочку девушка.
  - А я - маг! - усмехнулся мужчина - Зачем мне телохранительница?
  - Ты все время держишь над собой купол?
  - Конечно - нет.
  - А я могу почувствовать опасность до атаки. Я крикну: бойся! И ты ставишь свой купол.
  - Хм, интересно. И почему я про таких раньше не слышал?
  Брина потупила голову:
  - Магический дом Имшара признал проект неэффективным.
  Мужчина удивленно приподнял бровь.
  - Мы чувствуем страх, предвкушение, волнение, порою злость тех, кто хочет убить, но профессиональные убийцы просто делают свою работу: им чужды эмоции - от них я не уберегу.
  Тут взгляд мага упал на обнаженные ноги и лоно женщины.
  - Надо было штаны с кого-нибудь снять - недовольно проворчал он.
  - Так ты наймешь меня? - неприкрытая стыдоба сейчас ее не волновала - Ты спас мне жизнь - я буду всегда верна тебе за это.
  - Жизнь... - протянул маг - Жизнь за жизнь: а разве ты мне ее не спасла?
  - В подземелье я думала что спасла, но сейчас я уже в это не верю.
  - У меня есть жена и вряд ли ей понравиться идея с личной телохранительницей - проворчал маг - Кстати, что у тебя с волосами?
  Брина потеребила короткие волосы на макушке:
  - Мечом срезали. Прими уже решение!
  Маг удивленно на нее уставился. Крякнул.
  - Ну и характер у девушек пошел. Ладно. Пока ты со мной.
  - Этот Оак - он тебя сдаст не задумываясь - выдала Брина.
  - Он теперь ничего не помнит с момента захвата и будет дальше делать свою работу. И ты бы ничего не помнила, если бы я тебя отпустил.
  Вскоре девушка исчезла с холма. Вслед за ней растворился и маг.
  
  
  ***
  
  Архимаг Стотикус неспешно вошел в кабинет Сагала. Чуть откинув полы своего халата, он с достоинством уселся прямо напротив графа. Временный наниматель сейчас с большим интересом изучал какой-то документ с проставленным королевским гербом в верхнем левом углу.
  Взгляд архимага стал блуждать по комнате, пока не наткнулся на каменный восьмигранник, сиротливо лежащий в углу комнаты - на полу.
  - Я знал, что вы богатый человек, граф, но чтобы запретные артефакты из Мертвых Холмов валялись у вас как ненужный хлам - такого не может себе позволить даже король. Я впечатлен.
  - Пустышка - обронил Сагал - Обманка, подделка от человека от которого я такой подлости не ожидал.
  Архимаг с интересом уставился на странный предмет, поизучав его взглядом еще несколько ударов сердца, он навел на него указательный палец и в комнате раздался отчетливый щелчок.
  Предстоящая тема для беседы была забыта:
  - Как?! Как вы это сделали!?
  - Он откликается в необычном режиме воздействия и определенно отличается от всех разработок Древних, что я видел. Опасная, наверное, штука.
  - Тащите ко мне этого прохиндея Мабиуса!!! - в гневе закричал Сагал так, что его, наверное, слышали на противоположной стороне замка.
  Через пять минут провинившийся маг стоял на коленях перед своим хозяином.
  - Ты!! Идиот!!! Из-за тебя я чуть не лишился ценнейшего артефакта! Из-за твоей некомпетентности я убил курьеров! Теперь тот, кто мне его продал, будет считать меня своим врагом! А это очень влиятельный на континенте человек! Ты хоть представляешь, что мне теперь придется делать, чтобы загладить перед ним свою вину?!
  - Активировать отклик артефакта может только тот, кто много работал с такими предметами. Даже мне пришлось принять нестандартное решение для получения его отдачи - заступился за коллегу Стотикус.
  - Та телохранительница еще жива? - обратился Сагал к одному из стражников в комнате.
  Стражник кивнул.
  - Приведите ее в порядок, потом - ко мне.
  - Поднимайся! - проревел Сагал Мабиусу - Будешь отрабатывать теперь всю свою жизнь! Идиот!
  В коридоре через пару минут послышался какой-то странный шум. Дверь отворилась, и в комнату влетел ошарашенный глава замковой стражи. На нем не было лица.
  - Что еще стряслось? Говори! - коротко приказал граф.
  - Телохранительница. Она сбежала. Охрана мертва!
  Через несколько минут граф лично осматривал комнату, где ранее содержалась пленница. Стотикус и Мабиус были при нем.
  - Как можно незаметно попасть в мой замок, проникнуть сюда и увести пленницу так, чтобы этого никто не заметил? - задал риторический вопрос Сагал.
  - Это был маг - констатировал Мабиус, смотря на переломанного здоровяка у стены - Он применил очень мощный "воздушный кулак".
  Стотикус подошел к месту, где содержалась пленница. Взгляд его упал на две застывшие лужицы из металла. Не подавая виду другим, он аккуратно зашвырнул их ногой под солому.
  "Только один человек на такое способен. Значит, Маг Искажений был здесь! Что же связывает его с этой телохранительницей? Если он выступает против Сагала, то самое время расторгнуть договор с графом. Судя по тому, что здесь произошло - никакие артефакты от него не спасут".
  
  
  ***
  
  В полутемном помещении витал запах перегара. Звуки посуды перемежались с гулом множества голосов, создавая у восьмилетней подавальщицы Юни столь знакомое ей ощущение делового спокойствия. Несмотря на то, что коллектив находящийся сейчас в трактире был разношерстным, трогать ее никто никогда не решался. Потому что, во-первых, трогать подавальщиц у хозяина местного заведения вообще считалось делом опасным, а во-вторых - Юни была ему как дочь.
   Про настоящего своего отца она знала немного. Когда она была совсем еще крошкой, папа пару раз появлялся в ее жизни: маленький небритый мужчина самым большим проявлением его любви к ней было пару раз провести по ее голове своей рукой. Впрочем, и от такой нежности маленькая Юни млела, всегда с теплотой вспоминая те редкие мгновения детского счастья со своим родителем. Большую же часть жизни она провела среди трактирных подавальщиц, которые в меру своей добросердечности помогали ей дальше двигаться по жизни то словом, то делом.
  По словам окружавших ее женщин, отец сначала работал разнорабочим на хозяина одного из постоялых дворов, потом снарядился в охранники грузов, так и не вернувшись из одной такой командировки.
  "Почему он так мало приходил ко мне? Почему он не взял меня к себе? Почему оставил именно здесь с Таманом?" - поинтересовалась как-то Юни у Алины - тоже работавшей на Тамана девушки, с которой девочка сблизилась более чем с другими.
  "Говорят, у твоего папы ты была не единственная, Юни" - неловко улыбнувшись, ответила Алина, приобняв девочку - "А что касается Тамана, то он любил твою маму, когда она еще была жива".
  Так и жила Юни изо дня в день. После смерти отца ручеек из тех грошей, что он платил Таману за содержание одной из своих дочерей - иссяк, и Таман взял на себя все расходы на содержание Юни. И вот, в один прекрасный день хозяин счел девочку достаточно взрослой, решив ее выпустить в зал обслуживать клиентов.
  Будучи человеком неглупым Таман никого ни о чем не предупреждал. Он просто дождался момента, когда один из клиентов здоровый и толстый, шлепнул юную подавальщицу по мягкому месту. После этого, Таман вышел из-за стойки и самолично при всех переломал пальцы этому здоровяку, ставшему показательной "жертвой" для всех присутствующих.
  Городской страже пришлось, конечно, заплатить немалую сумму за подобное "самоуправство", но Юни с тех пор больше никто не трогал.
  А еще у Юни был секрет, о котором никто не знал. У нее был друг. Но его никто не мог видеть кроме Юни. Его звали Рупсель. У Рупселя были большие уши, огромные глаза, а сам он был маленький и очень добрый. Рупсель всегда помогал Юни: когда ей бывало тяжело, он веселил ее своими нелепыми движениями, кувыркался в воздухе как надутый бычий пузырь и смешно раздувал щеки. Когда ей было совсем тяжко, он подходил к ней и смотрел на нее снизу вверх своими огромными глазами, пытаясь поймать ее затравленный взгляд. В конце-концов ему это удавалось и, вглядываясь в его глаза, она видела в них отражение маленькой скрючившейся девочки сидящей на топчане и вся ее боль и страхи вдруг уходили, а Рупсель улыбался и растворялся в воздухе, чтобы появиться через несколько дней все таким же добрым и веселым.
  А еще Рупсель ее оберегал. Так, например, однажды, когда Юни сбежала на улицу без разрешения Тамана, она вошла в узкую улочку чтобы срезать путь и побыстрее дойти до площади, где расположился временный цирк с веселыми акробатами и шутами, о котором шептались подавальщицы в общей комнате.
  Вдруг впереди показалась парочка пьяных забулдыг, но Юни их не испугалась, ведь она знала, что ее защищает Таман, а значит эти двое не посмеют ее тронуть. Через несколько шагов она заметила справа в каменной стене дома небольшое углубление, в котором она увидела Рупселя. Ее друг улыбнулся и поманил ее к себе ладошкой. Юни остановилась в нерешительности: она очень хотела посмотреть на цирк, но ведь если друг просит к нему подойти, можно ли ему отказать?
  Юни подошла к Рупселю, зайдя в углубление. Он весело кувыркнулся в воздухе и поманил ее к себе. А сзади двое пьяниц грязно ругались, ища "поганую девчонку" и растеряно оглядывая монолитную каменную стену. Потом они ушли и Рупсель поманил ее обратно в переулок. Тем вечером Таман наказал Юни за непослушание и побег, заставив одну из подавальщиц пару раз символически шлепнуть ее по попе.
  Лишь через цикл девочка осознала, как все могло для нее кончиться в тот день, если бы не ее единственный друг Рупсель.
  Этим вечером для Юни все шло как обычно: зал был полон, клиенты ругались, шептались и обнимались в пьяном угаре. Как вдруг дверь в трактир распахнулась и на пороге показались пять городских стражников.
  Глава одной из местных шаек - Качан обернулся назад по кивку одного из своих подручных - тощего длинного парня с вытянутым лицом. Потом неспешно и медленно поднялся из-за стола:
  - А, господин Руз к нам пожаловал! Могу угостить пивом вас и ваших подчиненных!
  В это же время мелкий парнишка, сидевший на самом краю стола вместе с бандитской шайкой, молнией метнулся к черному ходу из заведения.
  - Ты знаешь, зачем я здесь, Качан - ответил тот, кого звали Рузом - Сегодня день платить по счетам.
  - Чтобы заставить кого-то платить, одного желания мало. Лучше садись и выпей с нами. Все вопросы можно решить: ты же понимаешь, чем все это для тебя кончится? Придется договариваться Руз - мир меняется, и не в лучшую сторону для тебя и твоих парней - тянул время Качан.
  Парнишка вернулся обратно и что-то шепнул на ухо долговязому. Тот, в свою очередь, утвердительно кивнул Качану.
  - Вот видишь - ты пришел один! Это называется "агония", Руз. Последний раз предлагаю сесть с нами за один стол: иначе ты уже отсюда не выйдешь.
  Отвлекшаяся на перепалку в заведении Юни вдруг заметила уже не появлявшегося несколько дней Рупселя. Ушастик стоял в проеме ведущем во внутренние помещения и, улыбаясь, манил ее снова к себе ладошкой. Девочка бросила протирать стол, и пошла к своему другу. А Рупсель манил ее за собой, уводя все дальше и дальше пока не завел в темную кладовку, которую Юни почему-то никогда раньше не видела. В кладовке был полумрак и кто-то невидимый пел песню без слов о чем-то добром и светлом под аккомпанемент серебряных колокольчиков. Юни вдруг стало так хорошо и спокойно, что она погрузилась в сладкую полудрему.
  Юни не слышала и не видела, как распоясавшаяся от собственной безнаказанности банда Качана окружила людей Руза, как они демонстративно вынули ножи, и как из центрального дверного проема и черного хода хлынула волна безликих бойцов Тайной стражи, облаченных в костюмы для спецопераций...
  В этот день в Рурке и других городах Форлана повторялось одно и тоже в разных вариациях: сначала на передний план выходили обычные стражники, а потом, сметая любое сопротивление, на бандитов и разбойников накатывала неумолимая волна из силовиков Тайной стражи. Были, правда, и исключения из этого сценария, но исключения тщательно продуманные, и утверждение одного из учителей Фалкона о том, что бывает, когда сильный и волевой человек попадает в неприятности, в очередной раз обретало свое подтверждение в реальности.
  
  
  
  ***
  
  Ближе к вечеру запах сжигаемой древесины в кузне стал рассеиваться. В последнее время заказов у Савура стало меньше и работу он и его подмастерья заканчивали раньше, чем обычно.
  Облившись по пояс в углу водой из бочки, кузнец стал натягивать рубаху, когда его отвлек один из учеников:
  - Учитель, тут к вам тот господин, что заказывал то самое кольцо...
  Савур вышел из кузни и увидел сероглазого заказчика, что предлагал по 2 золотых в день за то, что кузнец возьмет на обучение еще одного ученика. Рядом с ним мялся молодой человек - видимо тот самый кандидат на обучение.
  - Господин Савур. Я к вам с тем же предложением, о котором мы говорили более трех делим назад.
  Хозяин кузни задумчиво наморщил лоб:
  - Я думаю нам надо это обсудить. Но не здесь. Предлагаю пойти ко мне домой.
  - Конечно - тут же согласился сероглазый.
  Раздав распоряжения подмастерьям, кузнец повел этих двоих к себе домой. Жена, конечно, удивилась незваным гостям: ее муж крайне редко приглашал даже близких друзей в дом, а тут привел двух незнакомцев, с которыми был знаком хорошо если несколько часов.
  - Оставь нас - обратился он к супруге после того, как вечерний стол был накрыт. Тон, которым эти слова были произнесены, однозначно давал понять жене Савура, что подслушивать тему дальнейшей беседы ей не стоит.
  Когда жена покинула столовую, Савур окинул просителей тяжелым немигающим взглядом:
  - Знаете, в этой жизни можно зарабатывать хорошие деньги, а можно - большие. И большие деньги всегда идут рядом с возможными неприятностями.
  - Понимаю вас - согласно кивнул бывший заказчик - Сауло мне уже объяснил, что цена, которую я назвал за его обучение, абсолютно несопоставима с реалиями вашей профессии и это конечно у вас вызывает беспокойство. Оправданное беспокойство...
  Тут сероглазый взял паузу, потом продолжил:
  - Я не могу сказать, что беря его в ученики, вы абсолютно ничем не рискуете в будущем. Я мог бы поторговаться, сославшись на элементарное незнание цен на кузнечном рынке на момент моего предложения, снизив, таким образом, ваше беспокойство, но я не буду этого делать. Риск есть, но он невелик именно из-за того, что место возможного обучения моего будущего кузнеца при любом раскладе будет мало кого интересовать. Таким образом, риск даст о себе знать, в случае если сложиться цепочка из множества "если".
  Сероглазый замолчал, испытующе глядя на хозяина дома. Савур плеснул себе на дно стакана ягодной настойки и залпом выпил. Потом промокнул губы матерчатой салфеткой.
  - Допустим - я согласен, но тут у меня встает второй вопрос - с деньгами. Даже если я начну откладывать их на обезличенный счет, риск того, что мной заинтересуются будет очень высок. Возникнет вопрос: откуда у меня такие деньги? А хранить дома такие сбережения я опасаюсь.
  - У вас уже есть готовое решение, к которому вы подводите разговор или вы ожидаете предложений от меня? Во втором случае мне нужно знать ваши планы на эту сумму.
  Савур впервые с уважением посмотрел на сероглазого:
  - Я хочу всегда иметь возможность ей воспользоваться, не изменяя при этом своего образа жизни, но и не оставляя следов в сберегательных домах.
  Заказчик улыбнулся глазами:
  - Тогда я предлагаю следующее решение. Сумма в размере, ну скажем, 200 золотых будет положена на обезличенный счет одной несвязанной с вами личностью. Сумма не настолько велика, чтобы вызвать серьезный интерес в крупной сети сберегательного дома в случае ее одномоментного вывода. Реквизиты обезличенного счета будут вам, разумеется, известны. Таким образом, мы решаем вопрос с возможностью быстро воспользоваться денежными средствами в сложной для вас ситуации. Собственно вы "засветитесь" только в момент вывода средств, и то - не факт из-за относительно небольшого их общего объема по сравнению с дневными операциями крупных финансовых структур.
  Тут сероглазый тоже налил себе настойки и, принюхавшись к аромату, сделал маленький глоток.
  - Во-вторых, оставшаяся часть суммы будет храниться непосредственно у меня. И вот здесь задержка с выводом средств будет значительной. Где-то в районе трех делим, если мы с вами согласуем порядок такого взаимодействия. Более того, я возьму значительную маржу за хранение этой суммы в 25%, потому что выступать в качестве сберегательного дома, откровенно говоря, не входило в мои планы до момента нашего разговора. Таким образом, Сауло будет у вас обучаться за 1,5 в место 2 золотых за исключением ста дней.
  Кузнец потупил взгляд и серьезно задумался. Сероглазый не торопил его с решением, приступив к трапезе без спроса у хозяина.
  - Получается, я беру часть ваших рисков на себя - наконец произнес кузнец - Если с вами что-то случится, то и денег я не увижу.
  - Более того, это вообще вопрос доверия - подлил масла в огонь заказчик - Скажу откровенно - мне не улыбается решать ваши проблемы с сокрытием этих средств, но переговоры с вменяемым партнером от которого зависит и реализация моих идей не должны превращаться в ультиматумы, поэтому я иду вам навстречу.
  Хозяин разлил настойку по трем стаканам. Мужчины выпили и пожали друг другу руки.
  
  
  ***
  
  Луч солнца пробился через самую верхушку пушистого облака, отразился от вычурного рисунка на каменной плитке и мягко подсветил витражную панель, выполненную из драгоценных камней. Камни засветились калейдоскопом зеленого, красного, янтарного и фиолетового. Расфокусировав свой взгляд высокий мужчина с ястребиным носом и зачесанными назад длинными волосами погрузился в состояние близкое к нирване от водопада красок, что лились прямо в радужки его глаз.
  - Кхм - кто-то тактично кашлянул сзади.
  - Вестей, я так понимаю, по-прежнему нет? - не оборачиваясь, спросил мужчина того, кто стоял позади него.
  - Нет - тихо выдохнул невидимый сейчас собеседник.
  Послышался звук удаляющихся шагов. Мужчина прикрыл глаза и, постояв так минуту, повернулся направо. Потом медленно приоткрыл веки. Из обзорного окна находящегося на самой верхушке башни открылся вид подернутого поволокой Саартука. Дома как маленькие детские кубики расположились внизу, а суетящиеся люди были меньше муравьев. Череда бесконечных повозок на главных улицах напоминала медленно ползущую гусеницу, странным образом обхватившую границы различных кварталов столицы Имшара.
  Отсюда, с невообразимой высоты центральной башни принадлежащей Прозрачной Спирали, казалось: сделай шаг - и ты взлетишь над миром подобно орлу, что не знает преград, сомнений и страхов, и будешь парить в холодных небесах вечно, на восходящих потоках ветров, что никогда не опускаются к земле.
  В коридоре возник сквозняк: магический подъемник принес новых гостей. От группы вновь прибывших отделилась высокая блондинка с длинными волосами и подошла к мужчине. Она положила ему свою ухоженную руку с музыкальными пальцами на плечо мужчины:
  - Керк теперь знает об отчете, полученном из нашего представительства в Форлане - тихо прошептала она.
  - Я знаю, Ласана - не оборачиваясь, ответил мужчина - День будет тяжелым.
  Женщина, ничего не сказав, удалилась в главный совещательный зал. Мерри постоял еще минуту у обзорного окна и, развернувшись, направился вслед за всеми.
  Круглая купополообразная комната с резными стенами, пять широких окон, сквозь которые льется дневной свет, семь кресел для семерых - высших руководителей Прозрачной Спирали: так выглядит совещательный зал, в котором они решают важнейшие вопросы, а также улаживают свои внутренние дрязги.
  Первый - глава совета, шестидесятилетний Торрен; вторая - его внучка Ласана: она возглавляет направление разработки и поиска новых заклинаний; третий - Самун: он отвечает за внешнюю политику дома и ее реализацию на территории всего континента; четвертый - Керк: в его ведении внешняя и внутренняя безопасность их структуры; пятый - Мерри: курирует силовые операции и подготовку боевиков во всей Спирали; шестой - Кармена: финансовое управление и финансовая безопасность; седьмой - Аллан: взаимоотношения с государственной властью Имшара и общее руководство административными вопросами внутри ковена.
  Когда все заняли свои места слово взял Торрен:
  - Поскольку поводом для сегодняшней встречи являются кадровые подвижки внутри дворца, то передаю слово Аллану - был краток старик.
  - Речь пойдет о Рее Луме. Этот человек стремится всеми силами испортить отношения между нашим ковеном и дворцом. Основная его цель - снижение нашего влияния на королевскую семью и на политику Имшара в целом. Несколько дней назад его повысили до уровня консультанта по вопросам взаимоотношений с магическими ковенами.
  - Кто его двигает, Аллан? - прервала докладчика Кармена, как одна из менее всех посвященных в тематику вопроса, возникшего далеко не вчера.
  - Тетя Короля - Аспана.
  - И каковы ее мотивы?
  - Мотивами эта старая карга ни с кем не делиться - тяжело вздохнул Аллан - Но не думаю, что стоит удивляться тому, что один из членов семьи пытается сделать ее более независимой и сильной. Так вот, каждый шаг Рея по карьерной лестнице делает его высказывания более смелыми. На последнем приеме у короля он прямо высказался о том, что Прозрачная Спираль 'пустила руки во дворец слишком глубоко, что может привести к катастрофе'.
  - Разве такое высказывание играет не против него? - поинтересовался Керк - Этим он подчеркивает слабость действующей королевской администрации, если не сказать больше?
  - Давайте будем откровенны - Рей сказал то, что известно всем, и с чем королевские служащие никогда не смогут до конца смириться. Он это лишь озвучил, но такой шаг может стать катализатором для совсем не нужных нам действий от других лиц. И следующее его повышение до уровня советника короля создаст нам кучу проблем.
  - Предлагаешь его устранить? - спросил Керк.
  - Разумеется, но только с политической карты - ответил Аллан.
  - Я провел консультацию со своим замом по тайным операциям - это возможно - вмешался Мерри - Есть способ вбить клин между ним и Аспаной, а потом мы его очень сильно скомпрометируем.
  - Но нам нужно полное одобрение на этот шаг - довершил мысль Аллан.
  - Значит, вы двое уже спелись - усмехнулся Торрен - План перешлете членам совета и, думаю, проблем с его одобрением не возникнет, если вы четко сформулируете риски нахождения Рея на посту советника - тут старик внимательно посмотрел на Аллана.
  Аллан понятливо кивнул.
  - Кто-нибудь еще хочет внести вопросы на обсуждение?
  Вопрос старика повис в воздухе. Ласана опустила взгляд: она очень хотела, чтобы первым высказался Керк, тогда ее сообщение сгладит общее впечатление от промашки Мерри на этом собрании. Видимо, разгадав ее замысел, Керк молчал и Ласана не выдержала:
  - Довожу до сведения собравшихся, что следящие артефакты у Мертвых Холмов уже вторую неделю фиксируют какую-то активность.
  - Мы можем оценить достоверность передаваемой ими информации? - снова подал голос Керк.
  Мысленно обматерив главу безопасности ковена, Ласана ответила:
   - Они сконструированы на принципах разработанных Древними...
  - И какой процент от их 'кода' был задействован? - прервал ее Керк.
  - Около пяти процентов, что является для сегодняшнего дня...
  - Пять процентов 'кода', в котором даже вы не понимаете, что за что отвечает.
  Ласана покраснела от гнева, но сдержала приступ ярости.
  - Вы оба правы - разрядил обстановку ее дедушка - Артефактам полностью доверять нельзя, но и игнорировать такую информацию мы не можем: я пошлю дополнительную группу наблюдения к Мертвым Холмам.
  - Я хотел бы поинтересоваться результатами поиска Мага Искажений - наконец-то приступил к своему 'главному' вопросу Керк.
  - От группы нет сведений уже более четырех делим - принял вызов Мерри.
  - Насколько я понимаю - что-то пошло не так?
  - Не выходить на 'связь' в таком интервале запрещено - сухо ответил главный силовик - Наводчики начали поиск в области, куда удалилась группа, но площадь лесов обширна и места дикие. Ждем первых отчетов в ближайшие четыре-пять дней.
  - Вы рассматриваете возможность уничтожения или пленения группы? - продолжал давить Керк.
  - Это крайне вероятно - пришлось признать Мерри.
  В переговорной зале повисла гробовая тишина.
  - Вы понимаете, что это значит? - не выдержал Самун. Именно он был одним из инициаторов по отправке группы с целью частичного ослабления Форлана - Почему меня не поставили в известность?!
  - Я решил подождать результатов от наводчиков, поскольку гибель группы еще не подтверждена - также сухо ответил Мерри.
  - Хотел поинтересоваться: вы читали секретный отчет от нашего представителя в Форлане о гибели группы Винда, прежде чем было принято решение отправить их в область примерного расположения его лагеря? - выложил свой главный 'козырь' Керк.
  - Нет. Я читал его позже. Тем не менее, я мог остановить группу на определенном этапе, но настаиваю на том, что отчет не являлся веской предпосылкой для остановки всей операции.
  Взглянув на посмурневшее лицо внучки, Торрен решил вмешаться:
  - Я вас понимаю Мерри. Группа за десять циклов не потерявшая ни одной боевой единицы и выполнявшая с блеском все поставленные задачи... такого никто не смог бы предположить.
  - Но группу можно было усилить - высказал очевидное решение Самун. К Мерри он не имел антипатий в отличие от Керка - просто в нем сейчас говорил профессионал - И вообще: мы сейчас понимаем, о чем говорим? Кто-нибудь вообще помнит, чтобы одна из наших боевых групп была уничтожена за последние циклов сто?! Одним магом!
  - Ты прав, Самун - вмешался Торрен - Даже если ему помогали - этого человека теперь можно рассматривать как угрозу всей Спирали.
  Последнее заявление главы ковена заставило всех задуматься. Реальность словно подернулась для людей в комнате, на мгновение, явив мысль о шаткости их положения, но лишь - на мгновение. И оно прошло.
  - Керк и Мерри - начал раздавать указания Торрен - На вас разработка плана по устранению этого мага. Лично моя рекомендация: задействовать летучий отряд карателей. Возможно - сборный. Самун - ты пока не у дел: для нас это уже не политика, а вопрос безопасности. Аллан - позаботься о том, чтобы уничтожение группы стало известно как можно меньшему числу наших членов и на тебе полная изоляция информации об этом инциденте вне ковена. И еще: прошу всех пока рассматривать эти меры как предупредительные, не забывая, что информация о гибели или пленении группы пока не подтверждена. Ласана - останься со мной.
  Когда все остальные члены совета покинули зал, Торрен обратился к внучке:
  - Ласана, малышка - улыбнулись старческие губы - Ты так переживаешь за него, что этого только слепой не заметит.
  - Прости, дедушка - искренне смутилась девушка.
  - Время идет и тебе пора меняться, внученька. Твои результаты как главы нашего департамента по поиску и разработке новых заклинаний впечатляют, но выдержка на высоком посту не менее нужна. Скажу даже больше - более. На такой работе не столь важно, какую ошибку ты допустила, а важно - как ты на нее отреагировала. И это касается всего.
  - Я тебя поняла, дедушка - тихо прошептала Ласана.
  Старик ободряюще приобнял ее:
  - Не вешай нос!
  Тяжело вздохнул и продолжил:
  - Та информация от артефактов. Насколько ты ей доверяешь?
  Ласана удивленно посмотрела на деда:
  - Там определенно что-то происходит, но оценить насколько это существенно мы не можем.
  Потом она прикусила губу и решилась спросить:
  - Дедушка, ты что-то знаешь об этом? Ведь такие места не влияют на внешний мир?
  Старик выпрямился, и его лицо приняло крайне сосредоточенное выражение, даже хищное:
  - Это было давно. Мы не видели этих сущностей, но по редким свидетельствам поняли, что что-то вырвалось оттуда. Мы не распространялись об этом внутри ковена и ничего не документировали. Об этом знаю я, еще пара человек и теперь - ты.
  Торрен взял паузу и продолжил:
  - Знаешь, если забраться на самую вершину - иногда можно увидеть что происходит в облаках. А мы на вершине, Ласана. И я иногда вижу тончайшие нити, отголоски каких-то событий, которые видны во всем мире лишь мне. Как будто где-то неимоверно выше нас идет своя игра, невидимая и неосязаемая. Бредни о существах, что видимы лишь избранным, о людях, что способны исчезнуть бесследно и появиться из ниоткуда; маг, способный уничтожить наш лучший боевой отряд, эта подозрительная активность в Мертвых Холмах, а та вокруг чего все крутиться так нам и неизвестно. И есть ли оно вообще? И связано ли все это?
  - Ты, сказал 'та' - дедушка. Кто она?
  Старик дернулся:
  - Правда? Я этого не помню. Почему 'та'? Глупости. Какая еще 'та'?
  Внучка промолчала.
  - А, возможно, это лишь мое воображение разыгралось на старость лет - решил смягчить свой монолог Торрен - И я ищу связи там, где их нет и быть не может. Иди Ласана, а я еще здесь побуду, подумаю.
  Магесса с задумчивым видом покинула зал, и Торрен остался один.
  
  
  ***
  
  Абал закрыл за собой скрипучую деревянную дверь в снимаемой комнате и тут же схватился за рану на животе. Теперь он мог не сдерживаться. Прислонившись спиной к внутренней стороне двери, бывший патрульный заскрипел от боли зубами.
  Сегодня стало еще двумя бандитами меньше. Но надо признать, что к диверсионной работе и убийствам его не готовили. Все-таки он патрульный, а не охотник на людей. Еще пара-тройка дней и его вычислят. Похоже, в полной мере расплатиться по счетам за Шакура и его семью не получиться.
  Устав ждать мага по имени Фалкон, который здесь возможно вообще никогда и не объявится, Абал решил действовать самостоятельно. Используя одно из своих знакомств с прошлой работы ему удалось примерно выяснить картину произошедшего с Шакуром. Есть некая криминальная структура, впервые давшая о себе знать три-четыре цикла назад, работающая сейчас уже по всему великому торговому пути. Где-то она присутствует явно и взимает мзду с локальных банд, где-то - четко дает понять, что у ней есть конкретные интересы в определенной области в той или иной местности, а где-то - лишь присутствует и наблюдает.
   Конкретно в Шалете ей принадлежит один местный частный сберегательный дом, который, по слухам, от силы посещают 1-2 человека, а все остальные, не посвященные в то, кто является истинными хозяевами этого предприятия, и желающие разместить там свои средства, видя совершенно невыгодную тарифную политику, разворачиваются и уходят. Плюс один из самых посещаемых кабаков в городе 'Три гвоздя' - цены там явно ниже, чем в любом подобном заведении, но никто и пикнуть о такой нездоровой конкуренции не смеет. Ну и для силовой поддержки - отряд под видом наемников из менее чем десятка человек.
  За Шакуром приходили не местные ее представители: просто те, кто заварил эту кашу с семьей Эльзы, доделывали свою работу, что не мешало им остановиться в 'Трех гвоздях'. Об этом Абалу поведал захваченный им старший охранник данного заведения еще четыре дня назад. Найти поджигателей сейчас уже было нереально, и напоследок Абал сегодня свел счеты с двумя 'наемниками' из силового прикрытия - шаг не очень умный в контексте всей ситуации, но что называется 'сделал что смог'. Теперь придется покидать Шалет. Видеть его вроде никто не видел в том темном переулке, через который шли те двое в дом продажной любви, однако - рисковать не стоит. Шустрые ребята оказались: один все-таки смог его несильно пырнуть в живот, несмотря на фактор неожиданности.
  Абал наконец-то смог найти в себе силы и оторваться от двери. Разделся по пояс, промыл рану, наложил кровоостанавливающую смесь из трав и, с трудом себя перевязав, со стоном опустился на кровать, чтобы забыться в кошмарном сне.
  Проснулся поздно. С трудом поднялся и сделал себе еще одну перевязку. Есть не хотелось. Начал собирать свои вещи, как в дверь постучали. Абал замер посреди комнаты со сменой одежды в руках. Постучали во второй раз.
  - Я друг Карима. Меня зовут Фалкон. Он должен был обо мне рассказать - негромко произнесли за дверью.
  Абал, морщась от боли, взял нож в правую руку, подошел к двери и приоткрыл ее левой рукой. В дверной щели показалось благообразное лицо пожилого мужчины с проседью.
  - Значит, вы - Фалкон?
  - А вы, наверное, Абал? - в свою очередь спросил пожилой человек.
  Хозяин комнаты согласно кивнул, продолжая пристально разглядывать собеседника и, наконец, решился пропустить гостя к себе. К его удивлению Фалкон оказался не один: с ним был еще один человек - видимо он стоял у стены, вне поля зрения, и зашел в комнату сразу за магом.
  В первые несколько секунд Абал силился вспомнить, где именно он видел этого сероглазого мужчину, потом память подсказала: это же бывший торговец, которого 'Золотые коты' выгнали из-за стола!
  - Что у вас общего с этим человеком? - не мог не задать вопрос Абал, кивнув на сероглазого.
  - А вы знакомы? - в свою очередь удивленно поинтересовался Фалкон.
  - Обедали как-то вместе - усмехнулся мужчина. Сейчас он не был похож на того прежнего смиренного обывателя, что избегал неприятностей. Перед глазами Абала стоял совсем другой человек: ироничный, самоуверенный, даже - властный.
  - С вами вроде бы должны были быть еще двое? - спросил Фалкон - Карим мне про них рассказывал.
  - Салим уехал к своей девушке - решил, что втроем не стоит рисковать, а Фасим вернулся в столицу - у него там хорошая работа, которую он не хочет терять, но теперь, думаю, он к нам присоединиться.
  - В этом нет нужды - ответил Фалкон - Сейчас не можем добраться до заказчиков - на это нет времени, но вот информация, которую ты наверняка смог уже добыть, нам бы пригодилась - тут старик вопросительно посмотрел на Абала.
  - Тогда, зачем вы здесь? - в душе у Абала стала разгораться обида на этих двоих - Хотя, наверное, это не ваше дело! Вы ведь не знали семью Шакура, а его племянницу знали-то несколько дней всего!
  Фалкон молчал.
  - Зря ты так - ответил за обоих сероглазый - Мы сюда не моральную поддержку тебе пришли оказывать. И если ты думаешь, что мы сейчас все дружно за руки возьмемся и пойдем мстить за семью и родственников Шакура, то нам лучше уйти: у нас есть свои способы добыть информацию.
  Абал скрипнул зубами, но немного подумав, рассказал все, что знал о синдикате и о своей охоте на некоторых ее членов.
  - Ну, главного охранника еще понятно, а двоих боевиков зачем грохнул? - скептически спросил сероглазый, выслушав рассказ - К тому же, я гляжу, встреча не прошла бесследно - и кивнул на край повязки, выглядывающий из-под рубахи Абала.
  - А что ты собираешься делать?! - вскипел бывший патрульный - Стоишь тут, языком чешешь! Кто ты вообще такой?! Тебе какое до всего этого дело?! Торгаш!
  - Мы найдем заказчиков, исполнителей и, возможно, снимем их верхушку - тихо стал разъяснять Фалкон - Но все это потом - возможно через несколько месяцев или даже цикл. Сейчас нам нужно узнать - кто были исполнители и кто непосредственный заказчик. Наиболее информирован здесь об этом, как я понимаю из твоего рассказа, или глава их сберегательного дома или хозяин 'Трех гвоздей'. Доберемся до них - добудем информацию и пока - исчезаем.
  - До них не так-то просто добраться - остывая от гнева, произнес Абал. Призадумался и добавил - Я из письма Шакура понял, что вы где-то седьмого уровня маг. Так что нам туда самим не пробиться, придется подтянуть Фасима и еще попытаться кого-нибудь нанять, это будет тяжело - против синдиката не многие согласятся пойти, но у меня есть связи. Сам я к этому времени поправлюсь - шансы есть.
  Сероглазый на эту реплику улыбнулся, а Фалкон мягко произнес:
  - Мы закончим все сегодня.
  Абал недоверчиво уставился на мага:
  - Ну, успеете вы прикончить нескольких охранников, а потом - накроетесь щитом, а атаковать как будете? К тому же у них может быть свой маг.
  - Когда вы служили на дороге, вы видели работу магиков? - вмешался сероглазый.
  - Видел мага 8 уровня, тогда он убил девятерых хорошо вооруженных налетчиков, но он действовал под прикрытием охранников обоза. И кабак, и сберегательный дом здесь охраняются намного лучше.
  - Мы разберемся - поставил точку в разговоре сероглазый и вышел из комнаты.
  - А вам лучше покинуть Шалет - произнес Фалкон и тоже двинулся к выходу.
  - Стойте! - произнес Абал - Я пойду с вами.
  За окном вечерело. В 'Трех гвоздях' в одном из слабо освещенных уголков сидело трое мужчин. Они потягивали пиво и лениво озирались по сторонам. Через некоторое время в кабак вошли две девицы эффектной наружности, их тут же 'подхватил' один из местных вышибал и повел по лестнице наверх.
  - Он точно здесь - тихо произнес Абал - Эту светлую, хозяин себе часто заказывает, а вторая - постоянно меняется.
  - Думаешь, та дверь с черного хода точно ведет на третий этаж? - спросил его бывший торговец.
  - Да, охранник так рассказывал.
  - Значит человек пятнадцать охраны, плюс - магик.
  - Его уровня он не знал - вновь подтвердил информацию Абал.
  - Без шума не провернуть - задумчиво почесал мочку уха Фалкон.
  - Вас тот магик совсем не беспокоит? - нервно произнес Абал - А, вдруг, он 10 уровня?
  - Можешь с нами не идти - пожал плечами сероглазый - С информацией ты нам помог, дальше - мы сами.
  Абал скрипнул зубами и промолчал - отступать он не собирался.
  - Дверь на третий этаж, что ведет из внутренних помещений: надежная? - спросил бывший торговец у друга Шакура.
  - Ее не видел: не знаю
  - Надо будет ее заблокировать изнутри. Если идешь с нами - это твоя основная задача как поднимемся. Ну, все - пошли.
  Троица расплатилась по счетам и вышла на улицу: на ночной прохладный воздух. Побродив по ночным улочкам города около получаса, они вновь подошли к 'Трем гвоздям', но уже с другой практически не освещенной стороны.
  Бывший торговец подошел к двери черного хода и уставился взглядом на самый край деревянного полотна. Прошло десять ударов сердца, прежде чем он вынес вердикт:
  - Внутренние петли я срезал, но там, похоже, засов и не один.
  Потом он снова стал смотреть на дверь и тут Абал увидел, как в верхней части двери образовалась небольшая щель, словно дерево там аккуратно срезали.
  - Купол есть - подрываю - сухо произнес торговец-маг.
  Дверь тут же разлетелась фонтаном щепок. На долю секунды вся щепа распределилась в воздухе пузырем, дальше которого лететь не смогла и тут же опала на землю. Но Абала поразило не это, а то, что все это произошло в абсолютной тишине: его ноги почувствовали лишь небольшой малозаметный толчок.
  Двое магов не сговариваясь, вошли в проем. Темная лестница вела на третий этаж. На пролете второго этажа была еще одна дверь.
  - Надежно закрыта изнутри. Так просто не прорвутся - констатировал сероглазый, продолжая подниматься выше.
  На третьем этаже они остановились, уставившись, на дверь, ведущую во внутренние помещения. За ней слышался малоразличимый шум и чьи-то голоса.
  - Все еще опасаешься того магика? - усмехнулся сероглазый, взглянув на Абала.
  От этого вопроса бывший подчиненный Шакура вдруг почувствовал себя неуютно: до него окончательно дошло, среди каких волков он сейчас оказался. Тут впору не за исход всего предприятия беспокоится, ибо этот исход уже и так ясен, а за сохранность своей шкуры, как ненужного свидетеля этого штурма.
  - Мы сейчас туда заходим. Ждешь семь ударов сердца. Потом заходишь, ищешь дверь, о которой мы говорили, и блокируешь ее изнутри.
  Абал согласно кивнул и последняя преграда бесшумно пала. Выждав положенные семь ударов, он зашел в коридор. В коридоре валялись несколько охранников в неестественных позах, у нужной двери лежало перекрученное тело какого-то бедолаги. Дверь, судя по всему, была заперта, но в засов не был вставлен блокирующий брус. Установив толстую деревяшку в пазы, бывший патрульный решился идти по следу двоих магов. Продвигаясь дальше по коридору, Абал замечал, что все двери в боковые помещения были выломаны, в некоторых из них валялись бездвижные тела.
  Впереди послышалось три глухих удара. Завернув за угол он увидел того самого мага, которого сначала так опасался: одаренный лежал лицом к верху, часть его туловища от макушки до середины груди была словно прошита насквозь множеством невидимых тонких иголок. От увиденного Абала чуть не стошнило, хотя он много чего успел повидать на своем веку.
  Последний поворот и перед бывшим патрульным предстала странная картина: хозяин 'Трех гвоздей' стоит полуобнаженный на четвереньках почти что касаясь своим жирным пузом пола и что-то кричит, две девицы забились в самый угол кровати, прикрывая свои прелести дорогим одеялом, и все это происходит в полнейшей тишине. А оба мага стоят в одном из углов комнаты и задумчиво на все это смотрят.
  Потом хозяин 'Трех гвоздей' исчез: просто был и исчез, рты девиц тут раскрылись в неслышимом крике, какая-то сила сбросила их с кровати и прижала к полу, а потом - и они исчезли.
  Абал невольно протер глаза. Сероглазый обернулся к нему:
  - Надо решить: живешь ты своей прежней жизнью, забыв обо всем, или узнаешь конец этой истории с нами.
  Теперь Абалу стало действительно страшно, но он нашел в себе силы посмотреть магу прямо в глаза:
  - Я хочу вернуться домой. Теперь я понял: месть не для меня. Слишком много грязи и крови: мне не пройти этот путь. Ты убьешь меня?
  - Я не мщу. Свои долги я раздал много раньше, а ты вернешься к прежней жизни. Все это превратиться для тебя в смутный сон, но тебе его следует помнить, чтобы никогда не возвращаться в этот город.
  
  
  
  ***
  
  - Ну, и что мы имеем? - задал вопрос Артемил, проведя совещание с двумя своими заместителями.
  Помимо них в кабинете присутствовал человек, встречавшийся ранее с Ходом в доме напротив 'Веселой дурнушки'.
  - Как я уже докладывал: он отказался сотрудничать - ответил один из заместителей - Та отсрочка, что мы ему дали - вряд ли он ее оценит.
  - Эти его странные слова о Сетаре: есть теперь им какое-нибудь объяснение? - последовал второй вопрос Главы Специальной Безопасности другому своему заместителю.
  - В Форлане начались чистки в криминальной среде и можно почти наверняка утверждать, что это инициатива Сетара. Также мы не видим прямой политической выгоды для него в этом шаге, а криминальная обстановка, несмотря на всю сложность, напрямую не угрожала короне.
  - И? Вы хотите сказать, что Маг Искажений подобрал ключики к главе Тайной стражи Форлана и дает нам понять, насколько мы сами можем быть для него уязвимы?
  - Я думаю - это манипуляция - отрицательно покачал головой заместитель - Возможно у Хода неплохой источник во Дворце Форлана и он заранее знал о готовящейся акции по подавлению разгула преступности, а преподнес нам это - как намек на собственное могущество. По крайней мере, в это я верю больше, чем в его способность подмять под себя Сетара.
  - Согласен - кивнул Артемил - Твое мнение? - тут же обратившись к четвертому участнику совещания пока еще ни разу, не подавшему голоса.
  - У нас пока нет ответов на вопросы о том, какое он заклинание использовал, напав на отряд охраны? как он смог узнать маршрут их движения? и как он смог так быстро их перехватить? Мы слишком мало знаем о его возможностях, чтобы принимать решение о передаче информации о нем в Форлан.
  - Ты думаешь, что нам стоит так сильно его опасаться?
  - Я думаю - он игрок и у него есть какая-то цель. Визар хотел им манипулировать, но по большому счету - жена мага не пострадала. Если же по нашей наводке его попытаются взять службы Форлана и пострадает она или кто-то ему не безразличный из игрока он превратиться в мстителя с непонятными для нас до сих пор способностями.
  - Вижу, встреча с ним произвела на тебя неизгладимое впечатление - усмехнулся Артемил.
  - Он пришел на встречу, чтобы понять наши мотивы, а не произвести впечатление. Я просто оцениваю риски - сухо ответил собеседник.
  - Да, как продвигается расследование смерти Вильфора у нашей Тайной стражи? - перевел тему хозяин кабинета.
  - У них ничего нет. Девка и двое воров ничего не знали, да и не могли знать - ответил первый заместитель - Они бы сами очень хотели положить дело под сукно, но не могут этого сделать по политическим причинам. Топчутся, пытаются его закрыть, но сами не знают как это лучше сделать. Думаю, будут согласовывать с высшей королевской администрацией этот вопрос: очень не хотят узнать лишнего. Видимо чувствуют: чем это пахнет.
  - Я внесу для них ясность - сообщил Артемил - Дело по Вильфору надо прекращать. Что касается мага: на его сотрудничество рассчитывать больше не будем. Я срочно выезжаю в Форлан: передам информацию Сетару лично. Если маг туда вернулся - есть шанс, что он пока не скрывается, и его смогут схватить.
  Совещание закончилось, и подчиненные покинули комнату. Неслышно вошел личный секретарь Артемила. Сейчас его начальник задумчиво сидел за столом, буравя взглядом противоположную стену. Вышколенный слуга превратился в изваяние, ожидая приказов. Через пару минут Артемил откинулся на стуле и произнес:
  - Готовь карету во Дворец!
  
  
  ***
  
  
  Аарон молча подошел к новенькой распахнутой двери черного хода в 'Три гвоздя'. Только что назначенный местный глава их организации в Шалете услужливо поклонился и произнес:
  - Все оставили как есть.
  Двое магиков прикрытия, стоящие за спиной одаренного, разошлись в стороны, продолжая контролировать окружающее пространство на предмет возможных угроз.
  Внутрь Аарон зашел уже один. Местный глава хотел последовать за ним, но натолкнувшись на холодный взгляд мага, лишь еще раз услужливо поклонился и с неизменной улыбкой на лице отступил, оставшись внизу.
   На лестнице было темно, самый нижний край длинного темного плаща чародея нет-нет да и сметал легкую пыль с проморенных деревянных ступенек пока он поднимался наверх. На третьем этаже стоял неприятный запах, повсюду валялись тела охранников: трогать их было запрещено, пока маг все не осмотрит. Окинув коридор с заблокированной изнутри дверью взглядом, Аарон двинулся левее по коридору. Осмотрев с интересом несколько смежных комнат с выбитыми дверьми, он завернул за угол, где увидел единственного мага. Без признаков какой-либо брезгливости он присел и стал внимательно изучать множественные раны на бездыханном теле. Потом встал, прошел в комнату хозяина таверны и, не обнаружив там ничего примечательного, спустился обратно - вниз.
  Один из его непосредственных подчиненных сидел на корточках и изучал что-то на земле. Аарон подошел к магику.
  - Эта щепа от старой двери - пояснил подчиненный.
  - Что тебя в ней заинтересовало?
  - Она так и осталась здесь лежать по его словам - тут магик прикрытия кивнул на нового главу.
  Казалось бы, навечно приклеенная к лицу улыбка исчезла с лица обозначенного субъекта и он, шумно сглотнув, суетливо произнес:
  - Извиняемся, все прибрать не успели до конца - сейчас все вокруг вычистим.
  - Идиот - ледяным тоном произнес Аарон - Ты хочешь сказать, что щепа была снаружи?
  Глава растерянно развел руками и глупо заморгал:
  - Ну, да. Еще не все прибрать успели - произнеся последнюю фразу второй раз по инерции.
  - Они что, взломали дверь изнутри?
  - Не могу знать - побледнев, произнес формальный начальник местного представительства - Наверное - и снова глупо заморгал.
  Аарон взглянул на подчиненного мага и сухо бросил:
  - Молодец.
  Потом его взгляд обратился на главу:
  - Выясни, здесь что-нибудь происходило при нашем непосредственном участии? Что-то, что могло привлечь к нам внимание. И еще: узнай, не вел ли твой предшественник каких-то своих дел за нашими спинами. День тебе на сбор информации.
  Глава поклонился и суетливо посеменил к главному входу.
  - И еще - глава остановился как вкопанный - Тела можете убрать, а то скоро начнете терять клиентов из-за запаха.
  К середине следующего дня глава отчитывался перед Аароном в снимаемом им номере в лучшем постоялом дворе Шалета:
  - Про господина Базаса могу твердо сказать - никаких своих дел он, по крайней мере, в Шалете не вел. Сами мы здесь сидим тихо, как и предписано. На начальном этапе несколько местных банд пытались нас прощупать, но получили достойный ответ и больше нас не тревожат. С местными властями мы не пересекаемся: они делают вид, что мы обычные горожане занимающиеся извлечением дохода и исправно платящие городские налоги - их это устраивает.
  - И все?
  Глава замялся:
  - Был один случай. Но, это не совсем наши люди: дело, как я понимаю, началось на западе и закончилось у нас. Один из торговцев отказался подчиниться монополии. Сам погиб, а его дети прятались здесь - у своего дяди. Ну вот, их и ... подпалили. Но это не мы! - поспешно произнес глава - Это не наша инициатива, мы лишь предоставили кров и предложили ресурсы. Но, те трое сами все решили!
  Аарон скривился как от зубной боли:
  - Знал я, что с этих поджогов ничего хорошего не будет! Надеюсь, список погибших ума хватило составить?
  - Да, все здесь - суетливо вытащил пару бумажек глава.
  - Отправь голубя своему непосредственному начальнику в центре - пусть найдут тех троих и они подробно все опишут: сколько было людей в доме? кто во что одет? Возраст? Как вообще все было? И так далее... И еще: тех кто здесь вытаскивал тела с пожарища тоже опросите самым подробным образом.
  Таким образом, главный маг организации задержался в Шалеете еще на полделимы и ровно через пять дней перед ним снова стоял в этой же комнате глава, но теперь на пару с одним из мужиков, участвовавших в поиске тел и разборе сгоревшего здания.
  - Значит, говоришь, тел было восемь? - спрашивал маг.
  - Да, ваша светлость - нервно переступая с ноги на ногу, отвечал мужик.
  - Я не благородных кровей - просветил его Аарон - И говоришь, племянница там тоже была?
  - Ее платье я помню: видел пару раз, господин маг - исправился мужик - Оно на ней так и осталось. Обгорелое, правда.
  - Свободен.
  Оба посетителя направились к выходу.
  - Ты - останься! - остановил Аарон главу, с усталостью посмотрев на него как на безнадежного идиота - Понимаешь, что это значит?
  - Понимаю - мрачно кивнул собеседник - Наши люди видели девятерых, и описанное платье было на служанке в тот вечер. Вероятно, племянница его подарила прислуге за несколько дней до этого или в тот вечер.
  - Племянница сбежала - задумчиво произнес Аарон - И привела кого-то очень сильного, чтобы отомстить за гибель родственников и близких. Как думаешь: откуда у нее такие связи?
  Глава смущенно кашлянул:
  - Раз деньги с нее так и не выбили, то могла их все потратить на наем высокоуровневого мага...
  - ...который не побоялся с нами связаться и выкрал и, вероятно, уже убил твоего предшественника
  - прихватив пару шлюх - не к месту произнес глава.
  - Да, это странно - произнес Аарон - Если ему не нужны были свидетели, мог бы их оставить в той комнате, как и охранников. Но он сначала разведывал обстановку: главный охранник трактира не просто так исчез, а потом двое из нашего силового прикрытия.
  - Знать бы, сколько на счете было у племянницы? - задумчиво протянул глава.
  - Вот и узнай - припечатал маг - Если там было несколько сотен золотых - то у нас проблемы: есть отмороженный маг за деньги готовый рисковать своей шкурой. И не факт, что на сегодня он полностью отработал свои деньги.
  - Но сберегательный дом Амсала - это очень серьезная структура - пошел на попятную глава - Своими силами мы не сможем на них надавить.
  - Так подкупи кого-нибудь, шантажируй! Ты здесь вообще для чего?! - вскипел Аарон.
  Главу сдуло ветром из комнаты. Вскоре в дверь постучался один из магиков прикрытия.
  - Входи - разрешил Аарон.
  Подчиненный молча встал перед своим хозяином.
  - Я как думаю обо всем этом деле в целом - вроде все понятно - начал рассуждать Аарон - Но как вникаю в подробности - все не сходится. Зачем этот маг забрал шлюх? Зачем убил двоих наших 'наемников'? Почему щепа от выбитой двери оказалась снаружи, а не внутри дома? Почему просто не отобрать у девочки деньги, не связываясь с нами?
  - Я сделаю странное предположение - ответил подчиненный - Дверь открыли снаружи: ее разорвало. Это кто-то из Прозрачной Спирали был здесь проездом, и случайно встретившись с девочкой, решил повеселиться. Именно поэтому он нас не боится. Деньги ему особо и не нужны. Шлюх прихватил также ради веселья в качестве приятного дополнения к вечеру. А вот зачем ему нужно было выслеживать двоих 'наемников' и убивать их - не знаю.
  - Действительно странное предположение - задумчиво протянул Аарон - Но, кажется, ты направил мои мысли в правильную сторону. Можешь идти.
  Магик покинул комнату, а Аарон положил руки за голову и лег на кровать. Ему нужно было все еще раз хорошенько обдумать.
  
  
  
  ***
  
  
  Дверь распахнулась и в комнату, где сидел отдел планирования операций по поиску Мага Искажений, вошел мужчина без знаков различий. Михур вскочил со стула и вытянулся в струнку, его примеру тут же последовали все сотрудники. Ничего не говоря, вошедший приглашающе кивнул своему протеже и покинул комнату. Асгал бросил растерянный взгляд на Хрума, но тот лишь молча развел руками. Аналитик торопливо засеменил за своим благодетелем.
  Когда все немного расслабились Лего спросил у Хрума:
  - Без дураков - не знаешь что произошло?
  - Мне не сказали - честно ответил коллега - Наверное, действительно что-то важное случилось.
  Через пять минут Асгал сидел в мягко покачивающейся карете, невольно оценивая качество лучших рессоров в королевстве.
  - Не догадываешься что произошло? - спросил Асгала незнакомец.
  Аналитик нахмурил лоб:
  - Вы взяли Мага Искажений?
  Собеседник улыбнулся краешками губ и перевел взгляд на кристально чистое окно кареты:
  - Нет, но ты почти угадал. Теперь мы знаем, как он выглядит и, что самое важное, он сейчас здесь - в Саниме. Его случайно опознали. Прямо в этот момент он обедает в одном из лучших заведений Верхнего города. Там, куда мы сейчас направляемся, формируется ударная группа.
  Поскольку незнакомец замолчал, у Асгала появилось время переварить полученную информацию. Из всех вопросов, вертевшихся в его голове, он задал самый важный:
  - Зачем вам нужен я?
  Незнакомец снова улыбнулся:
  - Потому что ты его знаешь.
  Эти слова словно молнией пронзили молодого человека, и он практически крикнул:
  - Как?!
  - Ты ведь общался с торговцем Ходом из Холма?
  Дальнейших пояснений не требовалось. Но у аналитика сейчас словно в конвульсиях в голове непрерывно билась мысль, озаряя его болью и радостью: 'Миранда - жена Мага Искажений! Человек, прошедший через утрату приютившей его семьи Михая... ни за что! Ни за что на свете бы ее не оставил! Если бы ее действительно убили Сайшеллы - они давно стояли бы на коленях перед королем Форлана в надежде на защиту от грозного жнеца, что не оставил практически ни одного живого, связанного с борделем, куда когда-то пристроили жену и дочь приютившего его человека'.
  - Он обедает с женой? - стараясь не выдать волнения в голосе, спросил аналитик.
  - Да - тактично не смотря в этот момент Асгалу в глаза, ответил собеседник - Сайшеллы решили сыграть в свою игру и остались не с чем. Он отбил у них свою Миранду - она жива. Тебе ведь ничто не помешает выполнить свою часть работы, парень?
  Теперь незнакомец, не мигая, уставился на аналитика.
  - Да - тихо выдавил Асгал.
  - Ты поедешь со мной впереди ударной группы. Выйдешь из кареты. Тебя примет тот, кто его опознал по описанию. Пройдешь мимо заведения. Заведение дорогое - окна огромные. Он сидит так, что ты его увидишь. Подтверждаешь, что это - он, и мы штурмуем здание. Все понятно?
  - Да - снова тихо произнес Асгал.
  Вскоре они свернули к одной из ратуш на границе верхнего и среднего города. Обычную стражу из здания уже выгнали. Повсюду толпились какие-то люди в однотонной одежде. Карета остановилась, незнакомец вышел и Асгал был предоставлен самому себе примерно минут на десять.
  Тоже выйдя из кареты, он стал с интересом рассматривать стоящих группами в ратуше людей. Вдруг в одном из них он признал Архимага Форлана! Он стоял в точно такой же одежде, как и все и беседовал с группой из нескольких человек, один из которых был Асгалу знаком - архимаг на службе у Сетара! Они координируют свои действия - догадался аналитик и все ... все эти люди: похоже - архимаги! Да их тут не меньше трех с лишним десятков! Как же они смогли их так быстро собрать? Теперь он понимал среди кого оказался. С такой силищей можно брать города, не то, что Мага Искажений ловить! У Миранды и мужа совсем не шансов - горько подумал он - Совсем никаких шансов.
  Пройдя дальше, Асгал заметил свое начальство - Сетар стоял вместе с Боргом и незнакомцем, что благоволил аналитику. Большой начальник что-то серьезно выговаривал этим двоим и лицо Борга при этом было серым и крайне напряженным. Тут Борг кинул взгляд на Асгала и, признав его, быстро подмигнул, чтобы через секунду вновь сосредоточиться на речи своего начальника. Незнакомец сказал что-то Сетару и кивнул при этом на аналитика. Глава Тайной стражи изучающе посмотрел на Асгала, потом продолжил свою речь.
  Асгал вернулся в карету. Через пять минут к нему присоединился незнакомец:
  - Все выдвигаемся! - произнес он, закрывая дверь.
  Карета мягко сдвинулась с места. Вслед за ней к ратуше стали подъезжать другие кареты - в каждую из которых набивалось по пять-шесть человек. Вскоре вереница из самых современных транспортных средств этого мира потянулась в верхний город, распугивая прохожих.
  За три дома до элитного заведения карета остановилась. К двери шустро подскочил низенький человечек неприметной наружности и, поклонившись, открыл ее. Асгал вышел из кареты и неспешной походкой отправился вслед за соглядатаем. Не доходя до окон едальни 'проводник' свернул налево и перешел на другую сторону улицы, а Асгал продолжил идти прямо.
  Шаг, второй, третий и вот он у огромных окон этого заведения, чуть замедлиться, легкий поворот головы направо. Внутри человек двадцать, дорогие светильники прямо на каждом столе создают атмосферу уюта. Их столик в центре. Она сидит полубоком, видимо он что-то смешное сейчас сказал и она рассмеялась, тряхнув своими волосами, рыжий водопад растекся по плечам. Как она прекрасна и счастлива, она с ним счастлива - да. Посмотри в окно, посмотри - узнай меня! Задумайся - скажи ему! Дай ему шанс спасти тебя! Такая женщина не должна умереть, а что я делаю? - я помогаю тебя убить! Шаг, еще один - окно кончилось. Чем я могу тебе помочь? - только затянуть время.
  Асгал повернул налево, и вернулся к карете, пройдя по противоположной стороне улицы.
  - Ну? - спросил его незнакомец.
  - Мужчина отвернулся, когда я проходил - нужно еще раз пройти. Я не уверен.
  - Больше ждать не можем - отрицательно покачал головой незнакомец - Слишком велик шанс его упустить.
  Потом он кивнул крутящемуся неподалеку соглядатаю и тот опрометью бросился вниз по улице.
  - Будем считать, что ты его узнал - произнес мужчина и уставился прямо в глаза аналитика. И по его взору читалось, что он без труда раскусил нехитрую игру своего протеже.
  Поняв это, Асгал непроизвольно опустил взгляд. Незнакомец, конечно, никому ничего не скажет. В этом просто нет необходимости. Ему достаточно щелкнуть пальцами и Асгал не только потеряет работу, но и другую найти не сможет. После этого его примут разве что разнорабочим.
  Две тени пронеслись по переулку. Они решили его сначала попробовать убрать по-тихому. Прошла минута, другая. Архимаги в это время медленно окружают участок с несколькими домами, в центре которого стоит едальня. Внутри что-то несильно грохнуло. Раздался звук разбитого стекла и посетители заведения, визжа стали выскакивать на улицу.
  - Я сдамся! Только дайте выйти людям! - раздался громкий голос из едальни.
  Обезумевшие от страха посетители вперемешку с обслуживающим персоналом стали рассыпаться по улице, ища спасение подальше от места возможной схватки магов. Архимаги их пропускали без проблем, а вот дальше они попадали в руки силовиков Сетара. Это был второй круг захлопнувшейся мышеловки. Людей валили на землю, связывали руки и стаскивали в три большие кучи, не смотря на причитания и угрозы, коими щедро делились зажиточные граждане Санима. Там их очень внимательно рассматривали. Они искали женщину с рыжими волосами, но она все никак не находилась среди вынужденных беглецов. Вот кто-то заорал, что он из королевской администрации и его трогать нельзя. Его быстро заткнули, заставив подавиться парой собственных зубов.
  Когда здание опустело все архимаги Сетара нанесли по нему совмещенный удар, немало удивив такой не предусмотренной инициативой одаренных из магической гильдии. Десятки воздушных кулаков разнесли часть стен и, проникнув внутрь, устроили смерчь из множества обломков мебели, посуды, стекла и незнамо чего, превратив на несколько мгновений внутреннее помещение в маленький филиал ада.
  После этого Архимаг дал отмашку и второй удар был нанесен всеми одаренными одновременно. Такого испытания здание не выдержало: куски внешних стен брызнули фонтанами щепы, несущие конструкции подломились и крыша, словно с медленным вздохом, опустилась на груду разломанного дерева некогда бывшего домом. Удар был такой силы, что его слышал весь город. Отдача от него была столь чудовищной, что у соседних домов появились трещины в стенах, окна выбило напрочь, а щепа подобно шрапнели убила нескольких горожан имевших неосторожность следить из своих жилищ за действом стоя, вместо того чтобы спрятаться под кроватью или просто лечь на пол.
  Одаренные не пострадали благодаря своим щитам, но и за ними им было не уютно. Пыль, перемешанная с древесной взвесью, заволокла часть улицы. Вдруг крыша упавшего дома сначала зашевелилась, а потом взорвалась. Но этот удар уже был направлен вовне и не все щиты архимагов четырнадцатых уровней выдержали с честью это испытание. Около семи одаренных тут же повалились на землю, истекая кровью, а потом внутри облака пыли показался Маг Искажений. Над его головой вновь гудел искажающий купол.
  - Одно дело, когда хотят уничтожить меня! Но те, кто способен без жалости убить тех, кто мне дорог не дождутся пощады! - выкрикнул ничуть не пострадавший одаренный.
  Он вскинул руку и двое ближайших архимагов превратились в кровавую взвесь. Снова пасс рукой и другого одаренного хватает неведомая сила, швыряя его об стену ближайшего дома. Купол Мага Искажений безуспешно штурмуют удары магиков. При этом часть из них силиться взломать щит. Снова пасс рукой и еще двое противников отправляются в небесные чертоги. Вперед выходит Архимаг Форлана, чуть приседает, складывает руки бабочкой и из них вылетает морозная змейка. Она словно не замечает купольную защиту одиозного мага, но преодолев ее, чуть отклоняется и, пройдя в нескольких сантиметрах о его тела, выходит с противоположной стороны купола под другим углом.
  На мгновение оба одаренных замирают от неожиданности. Маг Искажений - от того, что кто-то преодолел его защиту, а Архимаг - от того, что его оружие не сработало. А в подвалах Академии магии Санима в этот момент 'крысиный нос' с подслеповатыми глазками хихикая, утыкается в очередной фолиант.
  Замешательство на поле магического боя длиться недолго - лишь мгновение. Архимаг Форлана валиться на землю без видимых повреждений. Двое магиков пытаются его оттащить, но тут же превращаются в два кровавых пятна на противоположной стороне дома. Грохочут удары от воздушных кулаков, безуспешно штурмующих непреодолимую защиту, и одаренные один за другим отправляются в небесные чертоги по воле разъяренного мага. Когда их остается меньше половины от общего количества начавших штурм, Борг командует:
  - Отступаем!
  Его слушают и свои, и чужие - оставшиеся без командования. Сильнейшие люди королевства бегут гонимые страхом, ибо когда ты видишь неминуемую смерть одного приказа ее встретить слишком мало. Для этого нужен другой мотив - любовь. Но бегущие люди лишь делали свою работу - их близким ничто не угрожает, и поэтому они бегут - и они правы.
  
  
  
  ***
  
  Ход.
  
  Я сидел на берегу Великого Океана, ловил лицом его влажный ветер, слушал шуршание травы рядом со мной и наблюдал за чертой, где небо и океан встречаются вместе. И чем больше я смотрел на этот бесконечно далекий горизонт, тем явственнее ощущал его призрачную суть - где-то там, за пределами видимости, граница между морем и небесами становится условной, там океан приобретает черты небесной лазури, а синева небес отражает игривые солнечные лучи от своей поверхности.
  Так и в нашей жизни, кажется, что жизнь - вот она: отсюда до бесконечности. А смерть - где-то далеко, и ты с ней никогда не пересечешься. Но черта между ними куда как более тонка, чем между небесами и водной гладью. Однако тот, кто принял эту истину не должен впадать в отчаяние. Отнюдь, приходит понимание, что упущенная сегодня возможность завтра уже может не появиться вновь и ловить ее нужно сейчас.
  Место, где я сижу находиться чуть правее нашего пляжа: здесь повыше, растет трава и есть пара поросших мхом камней, где можно присесть. Наше поселение мы разбили в живописной долине, что находиться за лесом, к которому я сейчас сижу спиной. Ваш покорный слуга сейчас работает: экскаватором, погрузчиком, занимается переноской тяжестей от общего веса которых лопнули бы рессоры у средненького грузовичка. Мои воздушные резцы шкурят огромные стволы деревьев за минуты, распиливают их на раз. Я работаю краном, забивателем свай, пардон - столбов, и вообще кем только не работаю. Один я стою десяти-пятнадцати здоровых мужиков. Немереная пропускная способность Мага Искажений используется сейчас на полную катушку в сугубо мирных целях.
  Но и результаты впечатляют: за две делимы мы построили три основательных деревянных дома, загон для птицы, обширный хлев для скотины и наш частокол уже наполовину готов. Птицу и скот купили в прибрежных городах. Работают все: и мужчины и женщины. Мастер Руфим теперь тоже с нами. Наравне со всеми вкалывает и моя новая телохранительница - Брина. Сначала она хотела сказать свое гордое 'фи', но если моя жена работает, и даже девочка Лика вкалывает за двоих, то подобное отношение в принципе недопустимо. О чем я собственно ей и сказал, дав понять, что если она решила, что просто работает по найму - пусть ищет другого хозяина. Не знаю о чем уж она там думала: может решила, что пара ее обнаженных ног и место где теплится сама суть жизни при первом знакомстве должны были произвести на меня неизгладимое впечатление. Так или иначе - я дал ей понять, что избавлюсь от нее без всяких сожалений в случае проблем, и пока она еще не дала мне оснований хоть сколько-нибудь начать сомневаться по поводу потери такого члена команды.
  А сегодня у нас выходной. Все заняты работой по самому минимуму. Жена, кстати, по поводу Брины сначала нешуточно вспылила, апогеем ее гнева стала кинутая в сердцах фраза 'всех баб домой тащишь!'. Однако эмоции-эмоциями, а дурой Мира никогда не была и факт того, что у меня появился лишний шанс выйти живым из непростых ситуаций, в которые я периодически попадаю, она, несмотря на свой гнев, со счетов не сбросила.
  Зато, пару раз заметив заинтересованный взгляд своего брата на новенькую, стала чисто по-женски с виду ненавязчиво развивать в нем этот интерес: разговорами, шутками и даже пошла на сближение с Бриной. Как я предполагаю именно для этих целей. Взаимное влечение Брины и Рика снизит шанс развития романтических чувств между мной и телохранительницей (для справки - этих чувств нет и в помине) и брат опять же будет пристроен. Брина наверное тоже не вчера родилась и считать умеет не хуже Миры понимая расклады, возможно поэтому и подыгрывает ей. Кстати у Рика и Велинды не срослось - дочь Дока нашла себе ухажера в деревне пока они жили на землях ДеВитара и, сейчас, потеряв возможность с ним общаться, ходит как в воду опущенная и жутко на меня дуется.
  Вот так вот живем. Справа зашуршал песок и жена Сауло, неся на руках малыша, присела рядом. Сердце забилось чаще - вот вроде не мальчик уже и жену люблю, а чувствую рядом с Катриссой себя порою... да чего уж врать самому-то себе - влюбился я в нее! Сам не сразу это понял, но понял. Сумбур в голове. Что делать - не знаю. Стараюсь вроде избегать, а сам ищу ее взгляда. Ух, не туда смотрит Мира на самом деле!
  Катрисса чуть вытянула ноги. Ноги у нее покрыты мелкой сеточкой сосудов, словно уже у немолодой женщины. Наверное, это из-за болезни - 'красной сетки'. Меня вообще такие ноги должны отталкивать, но ноги Исы меня притягивают - притом они совсем не 'модельные', но какие-то очень правильные. Разрыв шаблона - однако!
  - Вы ведь не очень рады моему присутствию - тихо произнесла жена Сауло.
  - С чего вы взяли Иса? - произнес я пересохшим горлом.
  - Вы избегаете нас - ответила она, имея в виду, видимо, и своего сына - Вам было бы проще иметь кузнеца без семьи.
  - Вы вовсе не обуза нам Катрисса.
  Повисла неловкая тишина. Чтобы хоть как-то ее нарушить я спросил:
  - Бывали когда-нибудь раньше у Великого Океана?
  В ответ послышался легкий смешок. Боже, какой я кретин! Спрашиваю у девушки переболевшей 'красной сеткой' была ли она у океана!
  - Я идиот, да?
  Снова легкий смешок, я посмотрел на нее и тоже улыбнулся. Наши взгляды встретились и тут мы оба не выдержали и тихо рассмеялись. Сын на ее плече недовольно завозился. Ледяная стена которую я выстраивал как только ее видел вдруг растаяла. Мне захотелось говорить с ней обо всем на свете: ветре, солнце, моей жизни, узнать, где она родилась и какая была маленькая, а я просто сидел и молчал как дундук. Но говорить что-то надо и я заговорил.
  - Простите, Иса, мою холодность. У нас у мужчин так бывает: чем лучше мы к кому-то из женщин относимся, тем тяжелее нам порою с ними общаться. Иса..
  - Извините, мне лучше уйти - тихо произнесла она, но совсем без укора на те слова, которые я хотел произнести. Скорее это был уход мудрой женщины, которая меня поняла и не хочет, чтобы я сам себя загонял в ловушку, из которой выход все равно придется искать двоим. А ведь я старше ее лет на пятнадцать...
  Тяжело вздохнул и вновь устремил свой взор на океан, попытавшись вытеснить поднявшуюся в душе бурю эмоций мыслью о зыбкости бытия. Кстати, о ней о самой - о зыбкости. Я ведь с Мирой только-только прошел по самой грани недавно в Саниме. Если бы не мои периодические 'погружения' в пространство, постепенно переросшие в привычку, я бы не заметил, что маленькая иголка в теле Сетара стала приближаться к тому месту, где мы с женой решили устроить праздничный обед. Вообще, то что происходило после того как посетители этого заведения выбежали на улицу и я телепортировал Миру на остров, нельзя было назвать верхом моей мудрости. Но гнев на тех, кто готов был ЕЕ уничтожить стал так силен, что я потерял всякую осторожность, чем и воспользовался Архимаг Форлана. И если бы не третий динамический щит, отклонивший смертельную угрозу, то вечная игра продолжалась бы уже без меня.
  Архимаг теперь находится у меня. Держу его в искусственном сне. Кадр попался конечно ценный, но что с ним делать я пока не знаю. Приводить его в сознание опасаюсь, ибо начнет магичить и это будет полный ахтунг. Примерная идея как его использовать в моей голове уже сформировалась, и обозначить ее можно просто - живой преобразователь эфира. Но мне он в таком случае нужен безвольным, чтобы не навредил никому. Опять же, в таком состоянии не факт, что удастся у него узнать, что за морозная байда пробила три моих щита. Об этом не я один, кстати, узнать хочу - Фалку тоже до одури интересно. Да и четкое виденье для чего использовать такой 'живой преобразователь эфира' пока отсутствует. В общем - думаю и не тороплюсь.
  Ладно, пора подниматься и идти в нашу 'деревню'. Преодолеваю открытое прибрежное пространство, прохожу редкие пальмы и вступаю в тропический лес. Где-то наверху галдят птицы. Ветра здесь нет. Влага стекает по стволам некоторых деревьев, конденсируется и на свисающих лианах. Лианы здесь встречаются двух видов - более плоские и более круглые. Вторые внутри пустотелые и если найти такую, что висит не строго вертикально, то в месте перегиба внутри нее скапливается вода. Привкус у такой воды очень специфичный. Выпьешь ее раз -лишь пожмешь плечами. Второй - что-то почувствуешь. А третий - поймешь, что вода очень мягкая, вкусная и содержит аромат напоминающий запах розового масла. Мы на эту 'воду' подсели уже все - специально за ней в лес ходим. Вот и я сейчас заметил одну такую лиану. Разрезал ее воздушным клинком и с удовольствием приложился к тонкому живительному ручейку. До чего же приятно!
  В кустах на несколько метров правее раздался какой-то шум. Обернулся и увидел, как мелкая косуля запрыгала через невысокие кусты, скрывшись с глаз. Здесь такие водятся. А еще какая-то мохнатая невысокая тварь похожая на барсука, но крупнее. Мясо у ней даже более вкусное, чем у косули. Охотятся на них создания напоминающие кошек, но гораздо габаритнее их, с более вытянутой мордой и светло-серой шерсткой. Нас они не трогают, поэтому Катрисса ходит здесь одна, ничего не опасаясь.
  Рик, видя такое многообразие живности, поначалу приносил по нескольку туш косуль и 'барсуков' за день. Бил птиц и некое подобие кроликов, что водятся в долине. Пришлось умерить его аппетиты. Нам теперь и привозной домашней скотины хватает. На восточной стороне гнездятся сотни птиц и дочери Лалины каждое утро приносят их яйца - хоть и маленькие, но очень вкусные. Ловим крабов облюбовавших северное побережье, ловим рыбу. В общем, в еде недостатка не испытываем. В 'джунглях' растут два вида фруктов, жаль не цурими. А вот с овощами: туго - пока все импортируемое-телепортируемое. Но моя Мира уже посадила картофель и другие более продуктивные овощи, а помогает ей в этом никто иной как Сантор. И есть у меня подозрение, что стимулом к этому занятию для него является не только большая любовь к земле. Ладно, поживем - увидим.
  Землей, кстати, не только Мира с изгоем-магом занимаются: Лалина и Старый тоже в этом деле кое-чего понимают, впрочем, как и все понемножку - все-таки здесь не индустриальное общество.
   Наконец я вышел в долину. В лицо приятно дует легкий приятный ветерок. Колоситься море травы с яркими пятнами полевых цветов, раскиданных то тут, то там, и наше поселение радует глаз на одном из пологих склонов. Чуть левее пасется небольшое стадо овец, которых лениво гоняет Лика. Необходимости следить за ними на самом деле нет - но девочке скучно. Ровесники женского пола есть, а вот мужского - нет: брат маленький, у Катриссы - тоже малыш.
  Зайдя за недостроенный частокол, увидел как Катрисса распекает мою 'куклу' за то, что он валежник не туда свалил. У нас ведь обычно 'новенькие' типа жены Силка вообще его сначала боятся, даже моя Мира не сразу привыкла, а Лалина с дочерьми до сих пор его стороной обходит. Катрисса же ни разу не сробела, а потом, сообразив, что мужа нет, а рабочая мужская сила всегда требуется, взяла мое 'бревно' в оборот. Поначалу было забавно наблюдать как она им пыталась командовать: она что-то говорит и пальцем показывает, а 'бревно' на нее забавно таращится и растерянно моргает. Потом в голове у здоровяка видно чего-то переклинило и он стал нехотя выполнять ее простейшие команды. А теперь еще и вечерами подходит к общему костру, который мы обычно жжем, просто как ритуал для формирования местного уюта, и неотрывно за Катриссой смотрит. А ей - хоть бы что. В общем... все в ней мне с каждым разом нравиться больше и больше...
  Кинув взгляд на Ису, иду дальше. Подхожу к нашему полю, где Миранда пропалывает грядки с молодой морковкой. Сантор крутиться неподалеку и периодически относит сорняки в компостную кучу.
  - Долго тебе еще? - спрашиваю жену.
  Миранда оборачивается на голос и, вытерев тыльной стороной ладони пот со лба, подходит ко мне.
  - Дойду до конца этой грядки - и на сегодня все!
  Потом шмыгнула носом - сейчас будет о чем-то просить:
  - Я видела на свадьбе у Алисии вытянутые длинные зеленые плоды. Они еще пресные, а ты их солил. Давай такие же у нас посадим.
  - В моем мире их называют 'огурцы', а здесь они вообще какая-то редкость, не знаю почему - более тихо произношу я и развожу руками - Попробую достать семена. Хотя можно, наверное, просто семена из них выковырять если они переспеют и станут желтыми.
  - Можешь к нам присоединишься - я грядку быстрее закончу.
  - Ну, Мирок - сделал я жалостливое лицо - Ты же знаешь: я с землей не очень. Вот если вспахать там что или срезать начисто.
  - Лентяй - махнула она на меня рукой.
  - Я твоего помощника забрать пришел.
  Мира грозно на меня посмотрела, а я чмокнул ее в носик. Это она так притворяется - юмор у нас такой молчаливый. Мы подобные нюансы уже без слов понимаем - смеемся потом друг другу одними глазами.
  - Ладно, уж - бери.
  - Сантор!
  Парень оторвался от грядки и подошел ко мне. Я повел его в один из наших только что построенных домов, в свой рабочий кабинет. Столь гордое название носит на самом деле еще толком не обставленное помещение без капли бытового уюта. Тут даже стола нету - только пара лавок.
  - Присаживайся. Книгу Меннеля ты, я полагаю, уже изучил?
  Парень кивнул. Нервничает, но пытается скрыть это. Из-за Миры, что ли?
  - Вот смотри - в этом ящике - кивнул я в угол комнаты - Лежат свитки с высокоуровневыми заклинаниями из Форлана. Есть среди них и те, что написаны мной от руки - это из Имшара. Почти что за каждый такой свиток некоторые маги убьют и не поморщатся, но ты и сам должен это понимать. Разбери это все - проанализируй. Изложи свои мысли на тему источника всех заклинаний создаваемых в этом мире или, может ты придешь к заключению, что его не существует. Составь план как до него добраться. В общем, опиши базовую стратегию, как осуществлять поиск новых заклинаний. Этот вывод должен быть обоснован. Если ты сочтешь такой поиск бесполезной тратой времени: тоже обоснуй - почему?
  Сантор открыл рот и разве что не дышал как рыба, вытащенная из воды.
  - Да, парень. Задачи, что кажутся неразрешимыми для архимагов, мои помощники должны уметь если и не решать, то уж точно не бояться за них браться с не меньшим рвением. К тому же учти - база для анализа у тебя гораздо лучше, чем имеется у большинства архимагов.
  - Но у многих магов на изучение таких вопросов уходят годы, и никто еще не достиг этой цели - ошарашено произнес Сантор.
  - Да, никто так вопрос толком еще и не ставил! - произнес я с нажимом - Ну разве что, наверняка, несколько человек нашлось. Но всем мешает косность мышления. Не все вообще хотят видеть что-то общее. А те, кто видят, не всегда могут правильно сформулировать задачу. Потом они сомневаются в ее разрешимости. Потом они понимают, что нужна куча ресурсов для ее решения, если этот индивид к тому моменту еще не плюнет на все это из-за многих 'если'. А я не сдамся. И могу по всему континенту искать ответы на интересующие меня, и надеюсь в скором времени и тебя, вопросы.
  Парень согласно кивнул головой.
  - У тебя есть делима на анализ всего этого. Отвлекать тебя никто не будет - я попрошу всех об этом - произнес я, оставив все еще не отошедшего от поставленной задачи Сантора в своей комнате.
  Мне очень важен результат его измышлений: так я пойму - вообще того ли человека взял? Но даже если он ничего толком не напишет, показав, что анализ и обобщение фактов не его конек, буду его использовать как своего курьера для задач типа: 'узнай - там, найди - то'. Может, хоть, добывать сведения нормально сможет. В любом случае после этого 'экзамена' его жалованье увеличиться раза в два. Сейчас я ему плачу полную минимальную ставку мага. А если он способен к анализу и в нем разгорится жажда новых знаний - получать он будет как высокоуровневый маг.
  
  
  
  ***
  
  Перешептывания в зале стихли. Быстрой кошачьей походкой Инструктор взошел на небольшую трибуну. Несмотря на седину в висках и преклонный возраст никто из присутствующих не рискнул бы схватиться с этим человеком один на один будь то открытый бой или тихое убийство.
  - Как вы понимаете ситуация по которой вас всех собрали является не ординарной - начал свою речь с места в карьер один из самых уважаемых и опасных людей в Прозрачной Спирали - То, о чем я буду дальше говорить является секретом ковена и другие ваши коллеги и даже непосредственное начальство не должно знать ни единого слова, произнесенного здесь.
  Тишина в зале установилась такая, что, кажется, собравшиеся люди перестали дышать.
  - Несколько делим назад была полностью уничтожена наша ведущая боевая группа с допуском работы по всему континенту.
  Тут оратор взял паузу, чтобы все присутствующие прочувствовали до конца серьезность момента. Несколько человек в зале непроизвольно выдохнули.
  - Думаю, все вы понимаете - продолжил он - Что означает уничтожение группы состоящей из магов-боевиков такого уровня. Из присутствующих здесь экзамен на право перехода в эту группу от силы потянули бы не больше 2-3 человек. Добавьте к этому в среднем три цикла непрерывных миссий на одного специалиста без права на ошибку. Я хочу, чтобы вы до конца осознали каких именно людей мы потеряли и насколько опасен тот человек, за которым вам теперь предстоит охотиться.
  Вот подробности, которые вам необходимо знать. У них было два боя. Во время первого они потеряли пятерых. Тела убитых в этом бое удалось найти. Потом они убили двух своих проводников из числа 'диких', чьи тела наши люди тоже видели. Зачем это было сделано - не понятно. Потом...мы не нашли никого. Ни тел, ни крови. Место куда они добрались было лагерем человека, за которым они охотились. Но наши скауты так и не смогли понять в каком именно направлении этот человек и его люди покинули лагерь.
  Тот о ком я говорю, зовется в Форлане Магом Искажений! Именно его вам предстоит уничтожить!
  - Сказки ... про него мы только и слышим сказки - тихо пробурчал кто-то в зале.
  - Если это и сказки, то сегодня вы услышали еще одну! - резко отреагировал на высказывание оратор - Я знаю, о чем вы подумали: о группе из нескольких магов. Но это не так. Вчера пришла информация из Форлана: в Саниме несколько дней назад он уничтожил около двадцати архимагов в одиночку!
  В зале поднялся гвалт. Инструктор обвел тяжелым взглядом присутствующих. Шум стих.
  - Теперь мы делаем ставку на быстрое скрытное убийство. Вы будете разделены на тройки и отправлены в различные части Форлана. Как только появляется информация о его присутствии - ближайшая тройка начинает работать по магу. Каждому из вас будут даны капсулы с ядом. Если вы провалите дело и попадете к нему, то до того момента пока яд не подействует вы должны придерживаться версии, что вы из Форлана, из Тайной стражи. Вам выдадут их форму и всякие мелочи, указывающие на принадлежность к силовикам Форлана.
  - И долго нам придется ждать, пока его где-нибудь не опознают? Его ловят там уже не первый цикл - раздалось из зала.
  - Сейчас ситуация изменилась. Его внешность стала известна. Помимо нашей агентской сети в королевстве достигнута договоренность с крупными преступными бандами, а также остатками от 'серых' которые тоже жаждут с ним поквитаться. Подкуплен ряд силовиков Форлана. Так что работать придется быстро - у вас скорее всего появятся конкуренты. Вопросы?
  - Премия за успешную работу полагается?
  - Да - жалование за цикл каждому из тройки.
  - Еще вопросы?
  В зале возникли перешептывания, но вопросов больше никто не задавал.
  - Тогда - все свободны! - объявил Инструктор.
  Люди стали расходится, но один человек отделился от общей массы и подошел к Инструктору.
  - Мне ничего добавить не хочешь? - фамильярно обратился подошедший.
  - Я и сам не все знаю. Первые потери были из-за Астарцев. Они тоже его искали, представляешь?
  - Как же они смогли убить наших? Как вообще такое возможно?
  - Фактор неожиданности. Ну и не разобрались: кто есть кто - пожал плечами Инструктор.
  - А..?
  - ...Хрок, Кара, Джалам и Лит - все были живы после того боя. И это мне нравиться меньше всего. Можно впечатлиться от уничтожения двадцати архимагов которые пол-улицы в Саниме разнесли, но на самом деле форланские увальни не так страшны, как те, кого мы знали. А там, как будто даже боя не было: не поваленных деревьев, ни содранной коры - нервно поиграл желваками Инструктор.
  - Ну, допустим, Лит был новичок. Но эта тройка так просто бы не далась - согласился собеседник - У Хрока вообще было звериное чутье на неприятности. Даже не вериться что он в небесных чертогах.
   - Хочешь совет?
  Собеседник кивнул. От такого человека как Инструктор совет всегда ценен.
  - Если придется его устранять вашей тройке - убедись что он не готов. Пока не будешь уверен, что он без купола - не атакуй. Не прельщайся премией. При малейшем сомнении - не действуй. Пусть тебя понизят. Это все равно будет временно - у тебя в Спирали много друзей, да и я в обиду не дам. Моя жена и я хотим видеть по праздникам полноценную семью, а не вдову с ребенком, оплакивающую потерю мужа.
  - Я понимаю, о чем ты говоришь - кивнул собеседник.
  
  
  ***
  
  В королевской совещательной зале было мрачно. И дело было не только в сумраке, окутавшем помещение из-за значительной части потушенных свечей: в глазах людей сидящих за столом тоже царил мрак. Мрак шел от страха и растерянности, что сейчас поселились в их душах. Аргал сидел с каменным лицом, Сетар смотрел на одну точку на столе и нервно играл желваками, Карраст был внешне спокоен, но, то и дело бросал быстрые взгляды на главу службы 'старших'. Заместитель Архимага, худосочный пожилой мужчина по имени Кессар был задумчив, но тоже не выказывал признаков беспокойства. Сидящий рядом с королем Винд, сидел, сложив руки в замок, и тяжелым взглядом поочередно буравил подчиненных Аргала.
  - Как вы могли решиться на это, Сетар без моего одобрения? - тихо спросил король.
  - Информация из Лимана пришла неожиданно, и наша служба взяла вопрос в работу очень быстро. Он как раз обедал... Мы не могли не использовать такой шанс, ваше величество.
  - И чего вы добились! - король ударил кулаком по столу. Монументальный предмет мебели безропотно выдержал такое испытание, отозвавшись лишь глухим звуком благородной древесины - А ваш бывший начальник? Куда он смотрел?!! - Аргал переключился на Кессара.
  - Я готов взять всю полноту ответственности на себя, я уверен - вы найдете на мое место более достойную кандидатуру - опустил голову Сетар.
  - По вашей милости мы потеряли пятую часть архимагов за несколько минут! А теперь вы хотите уйти? Нет уж: заварили кашу, а расхлебывать предлагаете ее без вас?!
  - Мой начальник на самом деле использовал одно из сильнейших заклинаний неизвестных ни мне, и возможно - вообще никому - попытался оправдать свое руководство Кессар - Оно прошило купольную защиту Мага Искажений без видимых усилий. Он должен был умереть там и выжил лишь чудом.
  - Помолчите - устало произнес король.
  Посмотрев на главу государства, Винд щелкнул пальцами и, словно появившийся из ниоткуда, слуга поставил перед королем стакан с водой.
  Аргал отхлебнул воды и обвел усталым взглядом собравшихся:
  - Все это будет иметь значительные последствия для нас. Посол Астара имел вчера разговор с нашим главой по межгосударственному взаимодействию, где в первые за долгое время поднял вопрос о нашем долге перед ними. Предлагал уступить часть нашей северной территории в счет его погашения.
  - Форлан не в состоянии расплатиться по долгу? - искренне удивился Кессар.
  Король не снизошел до объяснений, за него это сделал Винд:
  - Мы держим этот долг как индикатор их лояльности. Теперь они проверяют нас на прочность. Немело, но проверяют.
  - А сегодня, мне предстоит беседа с послом Имшара и отказаться я не могу. Посмотрим, что он скажет.
  - Лиман молчит? - спросил Винд у короля.
  - Сидят наверное и тихо радуются - чего им выступать?
  - Я не думаю, что это была провокация с их стороны, ваше величество - отреагировал Сетар - Они попытались взять его сами, а когда не получилось, просто решили получить преференции от нас.
  - А мы сами взяли и сели в лужу. Я тоже не верю в продуманную провокацию с их стороны - пояснил для всех присутствующих король - Сетар, ответьте, почему ваши архимаги нанесли первый удар отдельно от остальных магиков? - при этом Аргал странно посмотрел на главу Тайной стражи.
  - К сожалению, мы не смогли в полной мере скоординировать наши действия со службой Архимага на тот момент - ровным голосом ответил безопасник.
  - Вам есть что добавить, Кессар?
  - Насколько я понял, Архимаг действительно в подробностях не инструктировал всех о начальном этапе штурма - соврал претендент на будущее кресло магической гильдии. Сам он прекрасно помнил, что изначально планировались хоть и короткие, но переговоры и удар архимагов Сетара спутал ранее оговоренный план.
  В зале повисло молчание. Просидев в задумчивости пару минут, король раздал распоряжения:
  - Сетар и Кессар - с вас план по поиску и привлечению высокоуровневых магов из менее развитых королевств: будем хоть как-то восполнять потери. Карраст - пусть ваши люди также держат ухо востро. Все слухи, связанные с Магом Искажений должны незамедлительно передаваться в Тайную стражу.
  Глава обычной стражи покорно кивнул, про себя подумав, что через пару делим Сетар опять начнет жаловаться на уйму непроверенной информации, попытавшись снова сделать крайним его - Карраста.
  - Винд - останьтесь!
  Когда все вышли король обратился к самому доверенному своему лицу:
  - Я ни на серебрушку больше не верю Сетару! Он действовал через меня, планируя такое. А этот нескоординированный удар его магиков, что это было?
  - Я вижу лишь одно объяснение, ваше величество: он любой ценой хотел убить Мага Искажений. Такое бывает, когда очень боишься человека. Но почему именно Сетар? Архимагу бояться этого возмутителя спокойствия следовало бы больше - ведь именно они играют на одном поле.
  - А это странное покушение супругов Алами? Как можно покушаться на человека, идя к нему на встречу с собственной женой?
  - Расследование показало, что у Алами был серьезный мотив - случайное убийство любимого племянника людьми Сетара. Что до непродуманности: приближенные показывали, что граф в последние дни противостояния с Виртаном был сильно не в себе. Но по большому счету: всю эту версию с племянником Сетар мог обставить задним числом и тут я могу лишь развести руками: у нашей службы за пределами Дворца не так много соглядатаев, чтобы мы могли все досконально перепроверить.
  - Вы и раньше говорили, Винд, что Сетар усиливается, но теперь он стал неуправляем и не понятен мне. Начните присматривать ему замену - тихо произнес король.
  Винд понятливо кивнул.
  - Теперь по предстоящей беседе с послом Имшара: можете мне дать анализ ситуации?
  - В бойне устроенной Магом Искажений погибли архимаги, наиболее лояльные короне - начал задумчиво рассуждать Винд - Те, кто держаться в стороне от активных действий, предпочитают оказывать услуги дворянству. Именно эта группа не пострадала. Так что можно говорить о том, что давление на вас возрастет не только извне, но и некоторые ваши вассалы попробуют проверить администрацию на прочность. Окорачивайте таких сразу жестко, но без жестокости - иначе они почувствуют страх. А где страх - там и слабость. Посол все это понимает не хуже меня и попытается мягко продавить вас в каком-нибудь важном для Имшара вопросе, хотя со стороны то может показаться мелочью. Он так или иначе подведет эту просьбу под Мага Искажений или убийство архимагов. Он может предложить помощь Имшара архимагами - якобы для усиления нашей государственности и сохранения стабильности на континенте, попытавшись ослабить нашу самостоятельность, либо попытается договориться о передаче информации по Магу Искажений и использованию нашей агентурной сети. В результате он может предложить услуги их карательной боевой группы.
  - Кстати, что-нибудь слышно о той группе, что они к нам забросили?
   - Ничего - отрицательно покачал головой Винд - Либо они его еще не нашли, либо уже нашли.
  - Вы намекаете...?
  - Что мы могли наступить на те же грабли, на которые уже наступил Имшар - утвердительно кивнул силовик - Тогда свою группу они нам точно не предложат.
  - Как же они хотят тогда решить этот вопрос?
  - Возможно, они предложат что-то третье, о чем мы не подозреваем. Так или иначе, будет интересно узнать, какую именно тему поднимет посол на встрече. Это даст нам пищу для размышлений.
  - А ваш агент в Спирали, не пора ли его задействовать?
  Винд не сдержался и посмотрел на короля, как на преступника, покусившегося на святое:
  - Он с нами практически не взаимодействует. Это было лишь один раз - когда он передал информацию о 'кроте' у нас. И он проявит себя лишь еще раз - в самый критический момент.
  - А вы нашли 'крота'? - не скрывая любопытства, спросил король.
  - Ищем - сухо ответил Винд.
  - И все-таки я не понимаю, как можно обойти магическую проверку? - продолжал любопытствовать Аргал.
  - Можно, если человек особенный - поделился глава безопасности Короны, сказав на эту тему чуть больше чем обычно.
  Сам он прекрасно помнил эту удивительную женщину, что проходила тайные тренировки на его полигонах. Она была потомком разорившегося рода, державшего некогда свой сберегательный дом и оттого прекрасно разбиралась в финансах. В нее он вложил все, что знал на тот момент. Готовил ко всему, что смог придумать. Уникум, который возможно за всю его карьеру так и останется единственным. Потрясающий интеллект, красота, доброта, жесткость и воля. А на десерт.... раздвоение личности! Нужна проверка на лояльность: и перед вами искреннее преданная вам Кармена!
  - Чтобы не предложил посол, ваше величество, рекомендую вам воздержаться от ответа до консультации со мной.
  Король согласно кивнул, дав тем самым понять, что разговор закончен. Когда Винд вышел, Аргал встал и, заложив руки за спину, задумчиво стал ходить по комнате. Последняя фраза главы его личной безопасности очень не понравилась королю, однако он ничем не выдал своего недовольства.
   На главу Тайной стражи больше полагаться нельзя, Архимаг возможно мертв, но в его лояльности, по крайней мере, он не сомневался, несмотря на излишнюю одержимость женским полом, а вот его преемник еще досконально не изучен. От политики этого человека теперь будет многое зависеть и в частности твердость его трона. Винд скоро подойдет к той черте, когда начнет относиться к нему пусть и с тщательно скрываемым, но снисхождением. Не расслабился ли он? Не потерял ли хватку? История этого континента знала много примеров, когда королевская династия со временем становилась марионеточной и целиком зависела от приближенных к трону сильных волевых фигур.
  Что именно он может предпринять, чтобы переломить тенденцию своего ослабления как самостоятельной фигуры? И где корень проблемы в сложившейся ситуации? Чем именно он располагает как король? Что недоступно даже Винду? Помимо очевидных вещей связанных со статусом: право распоряжаться ресурсами королевства и права управлять - есть еще две вещи. Личные артефакты и непосредственно подчиненные ему люди.
   Артефакты в данном случае не помогут. Люди... Все-таки подбирать главу Тайной стражи следует ему самому, в не через Винда. Ладно, пусть Винд представит свою кандидатуру - я ее отвергну, а ее место должен занять человек лично преданный мне. Люди... Еще одна мысль - интуиты. Говорят, что у его тети по материнской линии в родовом поместье живет очень сильный интуит которого она постоянно слушает. Он никогда в них особо не верил. Нет, он не считал их шарлатанами - ведь они наверняка действительно верят в то, что говорят, но и не доверял особо. Говорят: что-то сбывается, что-то - нет. Но тетю все-таки навестить стоит, возможно, тот интуит что-нибудь ему подскажет.
  А через пару часов Аргал принимал у себя посла Имшара в церемониальной комнате. Стены ее были целиком отделаны полудрагоценным светло-голубым камнем, в котором были выточены прожилки заполненные золотом. Золотые линии, сливаясь, образовывали развесистые 'золотые' деревья, создавая не только ощущение богатства и роскоши, но и некой утонченности, свойственной именно тем, кто по-настоящему состоятелен. В замках богатейших графов Форлана тоже можно было увидеть золото, но в отличие от этой комнаты драгоценный металл в их апартаментах выглядел кичливо и навязчиво. Здесь же он не был выставлен напоказ - скорее как часть общей композиции.
  Советников на эту встречу король не пригласил, чем немало удивил большую часть королевской администрации и самого Винда. Лишь по краям комнаты на стороне трона стояло два охранника в церемониальных одеждах.
  Надо отметить, что обращение к королю об аудиенции от того или иного посла было делом обычным. Формально же обращаясь к главе Форлана, послы прекрасно понимали, что вести с ними беседу будут чиновники администрации и хорошо, если это будет глава межгосударственного департамента, а не кто-нибудь рангом пониже. С послом Имшара дело обстояло иначе: все его просьбы о встрече удовлетворял сам король, прекрасно понимая политический вес этой фигуры, представлявшей сильнейшее королевство на континенте, чье влияние ощущалось на самых окраинах материка в тысячах лаг от Саартука.
  Резные двери медленно приоткрылись и посол Имшара, одетый по случаю аудиенции в бирюзовый плащ достававший ему до пят, медленно проследовал к малому трону. Двери тихо закрылись. Последовал церемониальный поклон.
  - Я крайне признателен, ваше величество, что вы принимаете меня лично - мягким бархатистым голосом произнес посол.
  - Посол Имшара меньшего в Форлане не достоин - тихо, но с достоинством ответил Аргал.
  - Позвольте передать от короля Таламира соболезнования по поводу гибели ваших подданных от рук Мага Искажений и его личное беспокойство сложившейся ситуацией, для нормализации которой мой господин готов предложить вам любую помощь.
  - Благодарю за слова поддержки вас и вашего короля господин посол. Несмотря на этот непростой инцидент, Маг Искажений будет пойман и понесет заслуженную кару.
  Повисла пауза. Проситель раздумывал пару ударов сердца, потом мягко улыбнулся:
  - Могу я быть менее формален в своих речах и более откровенен, ваше величество?
  Аргал кивком дал согласие на более предметный разговор.
  - Ситуация нам кажется более сложной и мы не видим чтобы Форлан располагал возможностями переломить ситуацию. Поиски этого мага идут уже не первый цикл, а результат встреч с ним ваших подданных пока печален. Мы готовы предоставить вам наши магические боевые единицы до момента его поимки и уничтожения, но мы также понимаем, что официальное присутствие таких людей может вызвать недовольство ваших вассалов. А поскольку мы ни в коей мере не хотим даже из лучших побуждений усложнять вашу позицию в местной иерархии власти, то предлагаем перебросить такие отряды в крупные города инкогнито. Все что мы просим - информация о присутствии Мага Искажений должна незамедлительно и в первую очередь передаваться в наше посольство. Естественно все заслуги по его устранению достанутся вашим людям.
  
  Согласиться на такое - это признать свою слабость перед Имшаром, пусть об этом и никто не будет знать здесь кроме посла и нескольких человек. Даже сейчас, общаясь с послом Аргал не испытывал внутреннего дискомфорта, ощущая подавляющее превосходство над этим человеком. Теперь же, если такой план сработает, то после этого он не сможет чувствовать себя хозяином ситуации. Посол конечно никогда не выйдет за рамки приличий - но это будет важный шаг Имшара в многоходовой комбинации их взаимоотношений, который поставит Аргала при возникновении других проблем и вопросов в менее сильную позицию, чем та, в которой он находится сейчас.
  - Мы не склонны настолько драматизировать ситуацию - ровно и спокойно произнес Аргал - Проблема Мага Искажений - это внутренняя проблема Форлана и мы решим ее сами.
  Посол хитро улыбнулся, на секунду пождав губы, и поклонился во второй раз:
  - Мы услышали ваш ответ, но хочу, чтобы вы знали, что наше предложение по-прежнему остается в силе. Благодарю за аудиенцию.
  Двери в церемониальную комнату вновь бесшумно закрылись. Если Аргал после этого разговора был сосредоточен и задумчив, то посол уходил из Дворца в смятении чувств.
  Занимая должность посла в Форлане, он уже привык уравновешивать в своей работе две конкурирующие силы: Прозрачную Спираль и правящую династию Имшара. Перед каждой из бесед с Аргалом две этих силы всегда находили компромисс, пусть он иногда и выражался в невмешательстве одной из сторон. Сейчас же произошло из ряда вон выходящее событие - гибель множества архимагов, и если официальные власти Имшара повели себя логично предложив свою небескорыстную поддержку, то полное игнорирование Спиралью произошедшей в этом городе бойни крайне настораживало посла.
  По сути это могло значить, что Спираль полностью отстранилась от поставленной задачи по уничтожению Мага Искажений. Что никак не вязалось с заброшенной ранее сюда мощнейшей группой архимагов-убийц и 'мерцающих'. Либо Спираль теперь стала действовать абсолютно автономно, не ставя в известность о своих планах абсолютно никого. Этот последний вариант говорил послу о том, что Маг Искажений стал чрезвычайной угрозой для них, а значит и для Имшара в целом.
  'Этот дурак Аргал так и не понял с кем связался' - раздраженно подумал посол - 'Конечно, эти группы Имшар закинет в города Форлана и без его согласия, но перекрытый источник информации лишь осложнить им работу, при том, что это будут не люди Спирали'.
  
  ***
  
  Он вновь подбросил сына к потолку. Уже значительно потяжелевший малыш в очередной раз весело заверещал.
  Его мама, маленькая темноволосая девушка, счастливо улыбнулась, продолжая накрывать на стол, гремя при этом посудой. Мужчина наконец-то оставил счастливого карапуза разбираться с новыми игрушками и присоединился к женщине.
  Через пару минут они совместными усилиями накрыли на стол и сели за поздний ужин.
  - Долго так будет продолжаться? - виновато улыбнулась женщина, словно извиняясь за свой вопрос.
  Мужчина отложил столовый прибор, сомкнул руки и задумчиво на нее посмотрел:
  - Я и так сильно вами рискую, приходя сюда, любимая. Прости, что не могу тебя достойно обеспечить. Нужно время, но я все решу.
  Женщина снова виновато улыбнулась, углубившись в тарелку с обжаренными в масле овощами.
  - Кстати, наша арендодательница, оказывается, пыталась обмануть городскую казну не доплачивая налоги. Три дня назад ее забрала городская стража и больше ее никто не видел.
  - Повезло. Вам теперь будет легче. Приставать не будет - ответил мужчина.
  Аредодательницу звали госпожа Кеслау. Пожилая женщина прознав, что одну из ее комнат снимает мать-одиночка стала под благовидными предлогами ее навещать: дать матрац потеплее, выделить посуду получше. В ходе таких посиделок она постоянно сокрушалась о судьбе одинокой девушки:
  - Мужика тебе надо. Одной-то и ребенка нормально не вырастить и обеспечить вас не кому.
  - Папа у него есть - мило улыбалась простодушная девушка - Просто навещает нас редко, а денег хоть и не много зарабатывает, но - не бедствуем.
  Куда ведут эти разговоры Муна, (так звали девушку) поняла несколько позднее, когда на одну из этих посиделок госпожа Кеслау привела своего старшего сына. Здоровый бородатый первенец Кеслау какое-то время служил в наемничьем отряде. Может быть раньше он и был не плохим человеком, но после того как его отряд попал в засаду к разбойникам он очень сильно изменился.
  Доподлинно неизвестно, что тогда произошло. Поговаривали, что ему одному удалось вырваться из разбойничьего вертепа, а те несколько дней, что он провел в плену его и его товарищей нещадно пытали, в том числе стравливая бывших сослуживцев между собой за право прожить еще один день в том кошмаре.
  Так или иначе, сын Кеслау вернулся другим человеком. С прежними своими пассиями он стал груб до жестокости, быстро распугав их всех. О нем поползли дурные слухи, и девушки теперь сторонились его. И вот мать решила сосватать сына к Муне.
  Муна во время той беседы вела себя вежливо, но твердо дала понять Кеслау, что замену своему любимому она не ищет.
  После той беседы, разрушившей все планы арендодательницы, у девушки начались проблемы: то входную дверь кто-то нечистотами испачкает, то в ее обуви окажется острая иголка. А однажды к ней ворвался пьяный мужлан со второго этажа. На ее крики сбежались все соседи и пьянчугу совместными усилиями выволокли тогда из комнаты.
  И вот теперь, когда Кеслау наверняка сидит в городской тюрьме все эти неприятности вдруг как рукой сняло.
  Закончив поздний ужин, мужчина обнял свою суженную и долго держал ее в своих объятиях, словно боясь отпустить. Потом чмокнул девушку в губы, и вышел в ночь не оглядываясь.
  Обратно он возвращался темными переулками, как вдруг в конце одного из них он увидел мужскую фигуру. Человек стоял в расслабленной позе, прислонившись к стене здания. Мужчина внутренне подобрался, медленно подходя к незнакомцу.
  - Они знают, сколько на тебе крови, Сетар - произнес знакомым голосом тот, кто прятал лицо в тенях.
  - Ты? - удивленно выдохнул глава Тайной стражи - Как ты смог...?
  - Помнишь, я говорил, что ты моя собственность Сетар. Мое клеймо на тебе. Я о тебе не мало знаю.
  - Если ты посмеешь их хоть пальцем тронуть!!! - жилы на шее главы Тайной стражи вздулись от напряжения, а глаза налились кровью.
  - Шшш! - тихо произнес незнакомец, обратившись к безопаснику как к мальчугану - Еще немножко и тебе придется проверять: сможешь ли ты исполнить свои угрозы?
  Эти слова тихие и спокойные подействовали на Сетара словно ледяной душ. Его плечи поникли, а спина сгорбилась.
  - Кто ты для них? - задал вопрос Маг Искажений.
  - Тайный агент Тайной стражи.
  - Иронично - улыбнулся маг - Мою просьбу о притеснении криминала ты выполнил, а вот за то, что попытался убить, не дав моей жене шанса сбежать, я тебе еще припомню.
  - У ней был шанс сбежать вместе со всеми - упрямо произнес Сетар.
  - Твое счастье, что с ней все в порядке - не слушая объяснений, ответил маг - А не боишься, что она тебя узнает на каком-нибудь общественном мероприятии?
  - Она бедна - их никогда не пустят в верхний город. А мероприятий я теперь избегаю.
  Маг задумчиво потянул воздух и поднял голову к мерцающим звездам:
  - Интересно, кто еще в курсе твоей маленькой тайны?
  - Мой старый слуга, только он об этом знает.
  - Теперь и я знаю. Это же надо: у такого морального урода и нормальная семья? - удивленно произнес одаренный.
  - Она - хороший человек - тихо произнес силовик.
  - Действительно хорошая - кивнул маг - Я помогу им подняться по социальной лестнице за твой счет, разумеется. У тебя ведь с этим трудности?
  - Верно - кивнул Сетар - Одно неверное движение и о ней узнают, а доверить такое я больше никому не могу. Буду тебе должен.
  - А - беспечно кивнул маг - Ты и так моя шлюха. Я сделаю это ради нее, а не ради тебя. Сам по себе ты этого не стоишь.
  Сетар скрипнул зубами, но промолчал.
  - Мне на этой делиме от тебя будет нужна информация по всей королевской семье: кто входит в ее состав и кто где живет. Информацию передашь так: пусть твой доверенный слуга положит бумагу в карман, чтобы ее легко можно было достать и с конца делимы, в полдень, периодически ходит на центральный рынок да по самой толчее. Бумагу у него в один из таких походов вытащат - пусть не удивляется и не оборачивается, если почувствует это. Возможно, ему положат другую - с очередной моей просьбой.
  - Что с Архимагом? - не удержался от вопроса глава Тайной стражи.
  - Я найду ему применение - лаконично ответил маг.
  В голове у Сетара заскрипели шестеренки и, сообразив, что в данный момент он даже заинтересован в сотрудничестве, глава Тайной стражи поделился информацией:
  - Имшар закинул на нашу территорию свою боевую группу. Они уже давно тебя ищут: будь осторожен.
  - Боишься, что я не успею помочь твоей семье? - скривил в усмешке губы маг - Если быть точным: они были из Прозрачной Спирали и я познакомился с ними раньше, чем с вашими архимагами-дуболомами.
  От услышанного, глава Тайной стражи непроизвольно дернулся: так велико было его удивление.
  Заметив реакцию силовика Маг Искажений дополнил свой ответ:
  - Ты вообще много чего не знаешь Сетар и протри уже глаза, если до сих пор не понял, на что я способен.
  
  
  ***
  
  Фалкон вышел к замку своего друга ближе к обеду. Провожавшие его взглядами с полей крестьяне с интересом посматривали на одинокого путника, кто-то приветливо кивал, пока его изрядно поношенные сапоги месили сухой песок, поднимая облачка пыли на тропинке, что вела к замку Тассара. Редкие встречные вежливо улыбались, но не было в их улыбках узнавания. Фалкон вел отшельнический образ жизни: об одиноко живущем маге знали многие, но вот в лицо его мало кто видел.
  Только одна миловидная девушка в легком сарафане с прячущейся хитринкой в карих глазах загадочно улыбнулась. Ее взгляд напомнил магу Эльзу. Как бы он хотел ее видеть здесь: в этом спокойном крае, где одинокую девушку в пределах жилых поселений ни днем, ни ночью не обидит не один человек. Вот на безлюдных болотах опасно - да. Но кто-ж туда одну девицу-то отправит, будучи в своем уме?
  У замковых ворот стояли два охранника и лениво о чем-то болтали. В одном из них Фалк с удивлением узнал того самого начальника смены, что некогда сравнил его с отходами жизнедеятельности хваров. Теперь его признали: стражи кивнули, давая понять, что путь свободен и вопросов к нему не имеется.
  Внутри замкового двора было пустовато - была почти середина дня и солнце пекло нещадно: видимо поэтому большая часть замковой обслуги пряталась в помещениях. Только кузнец, матерясь, копался в небольшой куче железа состоящей в основном из гнутых орудий труда для землепашцев, да пара девок развешивала белье в самом углу двора. Из небольшой тени, даваемой одним из донжонов замка, выскочили две небольших шавки и, деловито обнюхав новичка, вновь вернулись на свое место, лениво позевывая.
  Маг прошел к главному зданию и открыл небольшую дверку в арочных воротах, чтобы сразу наткнуться на подозрительный взгляд охранника дежурившего в холле. Мужику было под сорок и, судя по его реакции на посетителя, Фалк ему сразу не понравился.
  - Что надо, дед? - весьма недружелюбно процедил охранник.
  - Я к барону, меня зовут Фалкон - мягко ответил одаренный, намереваясь пройти в центр помещения.
  - Стой! Не двигайся! Вот доложат о тебе - дальше ходить будешь! - грозно произнес страж.
  - Мое имя, тебе не известно? - смотря чуть выше и в сторону от охранника, с ноткой иронии спросил Фалк, но дальше не двинулся, памятуя о предупреждении.
  - Факон, Шмалкон - много вас тут таких ходит - проворчал охранник.
  На шум выскочила одна из замковых девок. Где-то еще хлопнула дверь.
  - Скажи, что Факон пришел к хозяину - обратился к ней страж.
  Девушка исчезла в одном из коридоров. А из другого, что был левее, выскочила женщина и с визгом бросилась на плечи к магу:
  - Дядя Фалкон! Наконец-то вы вернулись! - радостно улыбаясь, произнесла она - Мы уже давно вас ждем! А почему вы здесь стоите?
  - Вот он не пускает - иронично произнес маг, кивнув на охранника.
  - Пройдемте. Давайте поговорим, пока папа вас у меня не забрал!
  Тут она остановилась, и радости в ее глазах чуть поубавилась:
  - Он не пришел с вами, да?
  Фалк загадочно улыбнулся:
  - Не волнуйся, дочка. Он будет с нами, и мы утопим в болотах тела всех, кто захочет причинить нам вред!
  Последняя фраза была произнесена с таким нажимом и интонацией, что охранник опешил от несоответствия между этим на вид обычным стариком и яростью и внутренней энергией, что на удар сердца прорвалась сквозь эту невзрачную оболочку.
  А глаза Марты увлажнились: она впервые за много лет вновь увидела того самоуверенного мужчину, что спас их в Лабиринтах Мрака: прежнего, настоящего, ей словно снова пригрезилось тоже самое лицо, что когда то было освещено неровным светом медленно гаснущего факела, уступающего свое место ледяной тьме глубоких подземелий.
  Фалкон поймал ее взгляд, и на мгновенье ему стало неловко:
  - Ну, что? Пройдем к тебе?
  Они поднялись в комнату к Марте и одаренный подарил дочери Тассара загодя приобретенное в одном из небольших городов Форлана ожерелье из полудрагоценных камней, а также проказнице Калли - дорогую детскую игрушку, вырезанную из рога редкого лесного оленя, что водился лишь на восточной окраине континента, предварительно заставив левитировать подарок перед глазами восхищенной девочки.
  Пообщаться они успели лишь на общие темы, так как через пять минут в дверь настойчиво постучали, и служанка попросила одаренного пройти в гостиную к хозяину замка.
  Тассар встретил гостя, расположившись в одном из мягких кресел, и приветливо кивнул на второе - не занятое.
  Некоторое время хозяин замка пристально рассматривал своего друга, потом вынес вердикт:
  - Ты стал более сосредоточен. Как будто даже подтянулся. Но тебя что-то гнетет. Возможно, моя дочь этого не увидела, но меня не обманешь.
  Фалк склонил голову:
  - Встретил по пути девушку. Думал... будет о ком мне заботиться на старость лет. Нашла бы себе парня, жили бы у меня. Внуков бы названных нянчить стал... Но ее забрали в небесные чертоги.
  Повисла тишина.
  - По-моему с годами ты становишься слишком сентиментальным. Не обижайся, но может ты слишком многого хотел из того, что могло бы и не сбыться - отсюда и боль.
  - Друзья могут себе позволить говорить правду - криво усмехнулся Фалк - Может ты и прав - и я просто раскис.
  - Тогда перейдем к делу?
  Одаренный согласно кивнул. Хозяин разлил по стаканам ягодной настойки.
  - Кстати, почему начальник смены стоит на воротах как простой стражник? Неужели ты ему так и не простил того, что он обозвал меня тогда хваровым пометом? - с юморной интонацией спросил маг, стремясь немного сгладить ощущение внутренней неловкости за только что проявленную слабость.
  - Конечно - нет. Но ты в этом косвенно виноват - прищурился Тассар.
  - Каким же это интересно образом?
  - Те две девицы, которых ты сюда пригласил, здорово встряхнули мой замок. Они не прочь выпить, пофлиртовать и вообще... - Тассар неопределенно покрутил рукой.
  Фалк удивленно приподнял брови.
  - В общем - продолжил хозяин - Они выловили моего начальника смены и устроили втроем совместное распитие нескольких бутылок ягодного вина как раз перед его ночным дежурством. К концу этого празднества он еле стоял на ногах.
  - Ну?
  - Ну и девицы пошли спать, а он пошел на стену. Где благополучно заблевал двоих своих подчиненных, а чуть позже навернулся со стены прямо во внутренний двор. Как ты понимаешь такой конфуз здесь скрыть невозможно.
  Фалк хохотнул:
  - Марта мне рассказала, что они удачно добрались, но про такие подробности ничего не говорила.
  - Да с ними не соскучишься, но я даже рад, что они расшевелили мое сонное царство - улыбнулся барон, чтобы через секунду посерьезнеть:
  - Ты - один. Отсюда я делаю вывод, что дело не выгорело?
  - Наоборот. Все даже лучше чем мы могли представить.
  - Тогда, где же он?
  Краткий рассказ о телепортации занял минут пять. Тассар то и дело удивленно качал головой и бросал недоверчивые взгляды на Фалка.
  - И что, ты хочешь сказать, что он сейчас появиться здесь, если ты особым образом скрестишь эти странные штыри?
  - Да - кивнул головой магик - Вчера я с ним условился об этом. Но предупреждаю, что он сейчас будет лишь рассматривать возможность нам помочь, мне он своего слова не давал и вряд ли даст пока не убедиться, что у нас действительно все устроено, так как я и описывал.
  - Значит, нам повезло, что его взгляды во многом совпадают с нашим жизненным укладом. Но все-таки: он что-то попросил взамен?
  - Все мои знания, свитки, артефакты.
  Барон опустил взгляд, задумчиво постучал пальцами по столу и вновь посмотрел на одаренного: и маг и хозяин замка в тот момент поняли друг друга без слов и больше никогда не возвращались к этому вопросу.
  - Ладно - кивнул Тассар - Давай с ним познакомимся.
  Фалк объединил штыри, положив их на пол гостиной. Примерно через четверть часа воздух чуть в стороне от штырей пошел рябью и перед двумя друзьями материализовался мужчина средних лет в легком темно-сером плаще.
  Он окинул взглядом комнату, еле заметно вздохнул и произнес:
  - Барон Тассар, я полагаю?
  - А вы знаменитый Маг Искажений?
  В глазах одаренного промелькнула ирония с ноткой печали, и он быстро кивнул.
  Служанка принесла третий стул и мужчины приступили к серьезному разговору:
  - Вопрос об оплате вашего присутствия я так понимаю, решен? - первым делом спросил Тассар, глядя на мага.
  - Я верю Фалкону - сухо ответил Маг Искажений.
  - Что вы предполагаете дальше делать?
  - Посмотреть как вы живете. Оценить обстановку. Барон, пустите обо мне слух как об очередном нанятом маге перед войной с э....
  - Мейсконом - подсказал Фалк.
  - Мейсконом. Поскольку вы теперь в курсе телепортации, то я могу сказать о том, что следует начать ставить на болотах контрольные точки при помощи штырей - это даст мне стратегическое преимущество, если их армия действительно к вам вторгнется.
  - Я займусь этим - ответил Фалк.
  
  ***
  
  Ход
  
  - И еще, не могу не спросить: вы не думали о превентивных действиях?
  Тассар удивленно на меня уставился.
  - Устранить излишне ретивого сына правителя - пояснил я свою мысль.
  - Есть несколько причин этого не делать - нахмурился хозяин замка - Во- первых, пусть Мейскон не Форлан и не Имшар, но и там королевскую семью охраняют архимаги и все меры безопасности по еде и питью соблюдаются. К тому же убийство сына короля может спровоцировать еще большую агрессию. По нашим предположениям они направят сюда лишь треть своей регулярной армии, а в случае убийства... - тут Тассар развел руками.
  На самом деле я не считал эти ответы исчерпывающими, тут таилось множество нюансов связанных с политической обстановкой внутри Мейскона, то как элита этого королевства относилась к Ничейным Баронствам, но невысказанную суть неприятия такого пути я четко уловил: Тассару претила сама мысль убийства человека еще не объявившего им войну. Поэтому смолчал и тему развивать больше не стал.
  - Сколько человек вторгнется в баронства по вашим прикидкам? - вновь задал я вопрос.
  - Думаю, порядка трех тысяч - ответил барон.
  - А сколько можете выставить вы?
  - Нас наберется около двух с половиной тысяч.
  - И вот с таким раскладом они сунуться сюда на вашу территорию? - с сомнением спросил я.
  - У них это будет регулярная армия, а у нас ополчение включая женщин и подростков - прояснил ситуацию Тассар - На самом деле у нас нет особых шансов, несмотря на сопоставимые цифры.
  - Сколько с регулярной армией будет гражданских и каков их примерный состав?
  - Питание, внутреннее обеспечение, обслуга командного состава: не менее полутора сотен человек я полагаю - стал загибать пальцы Тассар - Обычно продажные девки присоединяются, но в нашем случае многие могут отказаться лезть в болота, а оставшиеся прикинут, что на такое количество мужиков их маловато будет - так недолго и здоровье подорвать, так что может и совсем их не будет. А почему вы об этом спрашиваете?
  - Честно говоря, я бы хотел, чтобы никто из вторгнувшихся не вернулся обратно: афишировать свои способности через выживших не входит в мои планы. Если девок не будет - предлагаю запустить их всех поглубже на территорию болот, чтобы потом была возможность добить беглецов.
  - Такие вопросы я самостоятельно решать не могу - кинув на меня задумчивый взгляд, ответил Тассар.
  - Понимаю. Еще у меня будет просьба: выделите мне комнату, в которую вхож буду только я один - ни у кого не должно быть ключей от нее кроме меня. К тому же со мной постоянно будет девушка - я ее сюда тоже телепортирую. И еще: у вас нет какого-нибудь отребья? Душегуба там какого-нибудь завалящего?
  Последний вопрос вогнал хозяина замка в легкий ступор:
  - Нет - ответил сбитый с толку друг Фалкона - Провинившихся мы в болоте топим. Правда, такого у нас уже как несколько циклов не было. А зачем вам такой нужен?
  - Расходный материал, господин Тассар.
  Фалк кашлянул:
  - Рина в замке?
  - Тренирует наших местных магов на заднем дворе - подтвердил барон - Предлагаешь пригласить ее сюда?
  Фалкон вопросительно на меня посмотрел.
  - Я предпочел бы с ней встретиться один - ответил я на немой вопрос магика.
  - И много у вас своих одаренных? - это уже вопрос Тассару.
  - Еще четверо.
  - Все не выше шестого уровня - дополнил Фалк.
  Собственно на этом разговор и закончился. Мне вручили ключи от комнаты, и миловидная пухловатая служанка поработала гидом, доведя меня до моих скромных апартаментов.
  Комната которую мне предоставили была явно не для простых гостей. Большая кровать, шкаф из темного дерева, рабочий столик, тумбочки, стол для принятия пищи и два створчатых окна выходивших на поля, за которыми шумел еловый лес. А аромат! Аромат цветов, летней травы и хвойная свежесть! Комната залита солнечным светом! Возможно, это лучшая комната, в которой я бывал за время всего своего пребывания в этом мире. На меня снизошла тихая радость и спокойствие.
  И я захотел поделиться этой радостью с Мирой. Запер дверь на ключ и телепортировался к нам на остров. Тут было пасмурно, и накрапывал небольшой дождик. Отыскал жену в комнате с Ликой и Сантором: парень задумчиво ворошил пергаменты с заклинаниями, а Мира с девочкой подвязывали пучки с полевыми растениями, беря их из большой кучи, сваленной на две приставленные вместе лавки.
  Парень пре виде меня стал еще более суетливо шуршать пергаментами, Лика скорчила смешную рожицу, а жена, оторвавшись от своего занятия произнесла:
  - Ну как там на болотах?
  - Сейчас сама узнаешь! - ответил я, подхватив ее на руки.
  От неожиданности Мира пискнула и дурашливо огрела меня пучком травы. И мы тут же переместились в мою комнату у Тассара.
  - Смотри как тут хорошо! - сказал я, опуская ее на пол.
  - Больше так не делай! Мне неловко! - стала выговаривать мне жена, но по ее тону я понял, что ворчит она больше для проформы, а так ей приятно.
  Она критически осмотрела мою комнату и подошла к растворенному окну, вдохнула пряную смесь, шедшую с полей:
  - Хочу туда - тихо произнесла она - Похоже, здесь прекрасное место. Поблизости где-то есть озеро или речка?
  - Не знаю. Почему ты так решила?
  - Городской житель - с небольшой печалью произнесла Мира.
  Я подошел к ней сзади и положил руки на бедра:
  - Давай займемся любовью - тихо прошептал я ей на ушко.
  Миру я вернул обратно через пару часов. Переговорил со Старым и Риком, но того что мне надо на острове не было. А нужно мне было две скобы и брус, чтобы гарантированно закрывать свою дверь в комнату, куда меня определил Тассар. С брусом конечно проблем не было, а вот с железками - проблема.
  Плюнул и как временное решение - взял только брус. Отыскал Брину и пояснил ей, что теперь она начинает исполнять свои прямые обязанности. После этого пришлось ждать ее еще минут пятнадцать, пока она собирала свои вещи.
  - Всегда можно вернуться и взять что захочешь - ворчал я, пока она паковала вещички.
  Хоть бы хны - девушка просто игнорила мои аргументы. И лишь когда сочла себя полностью готовой подошла ко мне, кивком дав понять, что готова к телепортации.
  На ней сейчас был одет походный неприметный костюм: дешевые брюки землистого цвета, походная куртка в цвет, пара неброских сапог, короткий меч на бедре, наверняка пара кинжалов запрятаны где-то под одеждой и за спину перекинута небольшая холщовая сумка.
  - Могла бы и выпендриться перед местными. Дорогие кожаные бриджи одеть, куртку из элитного штремпа: все-таки Мага Искажений охранять будешь - решил я ее поддеть.
  - Вот как начнешь носить плащ расшитый амриллом, так я сразу перелезу в кожаные бриджи - фыркнула телохранительница.
  Ладно - квиты. Телепортировал себя и девушку в комнату у Тассара.
  - Миленько - произнесла Брина осмотревшись.
  Потом покосилась на ранее предусмотрительно заправленную Мирой кровать и спросила:
  - В одной комнате жить будем?
  - Это тебе видней: ты телохранительница - без капли иронии ответил я.
  И вот тут я почуствовал, что впервые ее по-настоящему умыл. Она на секунду отвернулась, словно бы изучая интерьер, и коротко кивнула:
  - Пока пусть так и будет. Дальше - посмотрим.
  Кинула вещи на открытую полку шкафа и вопросительно на меня уставилась.
  - Погоди, проверю кое-что - с этими словами я отрезал воздушным резцом два кубика от прихваченного бруса.
  Приложил их в зазор между дверью и косяком со стороны замка. Открыл дверь, выпустил девушку в замковый коридор, предварительно объяснив ей, что буду делать. Приладил кубики снова и запустил диффузию 'погружая' дерево в дерево.
  - Можно?
  - Можно - ответила телохранительница.
  Я телепортировался прямо за дверь с другой стороны. В коридоре никого не было.
  - Давай!
  Мы оба навалились на дверь: я попытался ее вынести с плеча, а она - пинком ноги. Дверь стояла как влитая.
  - Отлично. На первое время сгодиться, но лучше разжиться скобами.
  На шум прибежала служанка, но не та, что провожала меня сюда. Она растерянно посмотрела на меня и мою телохранительницу, потом на дверь и спросила:
  - У вас замок сломался господин?
  - С замком все нормально. Проводи нас, пожалуйста, на задний двор, где тренируют магов.
  Ведомые минатюрной провожатой мы спустились на два этажа вниз, завернули в пару коридоров и вышли из главного здания через небольшую заднюю дверцу.
  На внутреннем дворике нас встретило шесть пар глаз. На небольшой бочке сидела высокая девушка с весьма аппетитными для любого мужчины формами и большими карими глазами. Это, наверное, Кира. Мне про нее Фалк рассказывал. Саму магессу я узнал: еще бы не узнать ту, которая тебя шандарахнула куполом, чуть не отправив в небесные чертоги. А ведь к этому результату даже близко не подобрались остальные форланские чародей, навалившись недавно на меня всем гуртом.
  Помимо магессы здесь наличествовали двое мужчин, подросток и девушка шестнадцати-семнадцати лет - наверное, те самые одаренные.
  Рыжеволосая уставилась мне прямо в глаза:
  - Фалк говорил, что ты придешь. Ну, говори, что хотел!
  Пока я стоял и молчал, внимание Рины переключилось на мою телохранительницу: она окинула Брину быстрым взглядом, в котором мелькнула тень презрения.
  Телохранительница за моей спиной в ответ фыркнула, но ничего не сказала.
  - Мы здесь собрались делать одно дело - начал я - И мне хотелось бы быть уверенным, что тебе не придет в голову воткнуть мне воздушный кинжал в спину.
  - Дать тебе честное слово? - продолжая выражать презрение всем своим видом, иронично улыбнулась Рина.
  - Лучше бы тебе придумать что-нибудь посерьезнее - ответил я - Иначе я просто развернусь и уйду отсюда навсегда. А ты взорвешь еще пару таких куполов - глядишь враги сами и разбегутся.
  Девушка отвернулась в сторону, видимо не желая демонстрировать, что именно у нее сейчас твориться в душе.
  - Хорошо - выдавила она - Каких гарантий ты хочешь?
  - Пока достаточно твоего слова, нормального человеческого отношения и желания сотрудничать - холодно ответил я.
  - Я даю тебе свое слово.
  Я кивнул головой и выдохнул. То, что напряжение тот час же спало почувствовали все: Кира продолжила мотать ногой, а необученные магики снова стали загонять небольшие металлические штыри в мишени. Получалось у них из рук вон плохо.
  - Может, вы продемонстрируете что-нибудь нам? - с невинным видом спросила Кира.
  Я подошел к мужичку, что изрядно пыхтел над железкой прежде чем попытаться ее в очередной раз загнать в мишень. Штырь был выплавлен из пирала весьма дурного качества с большим количеством посторонних примесей: я теперь как-никак в пирале - эксперт! Зато просто и дешево. Чтобы убить двуногого - этого хватит.
  - Вся сила в разгон до конца траектории влияния? - спросил я магессу.
  - Разумеется - пожала она плечами - Ты же и сам базу знаешь.
  - Уголь есть? - обратился я к девченке-магу.
  Ребятенок кинулся в замок и через пару минут я стал обладателем кусочка угля. Взял его в руку и начертил на каменной стене схему знаков воздействия.
  - Это в дополнение к основному разгону - пояснил я магессе.
  В основе она разобралась она довольно быстро, я даже не ожидал. Видимо получила хорошее классическое образование.
  - Ты создаешь точку каления прямо перед объектом. Очень сложная привязка - задумчиво покусала она губы - Но ведь привязка: это глупость - объект будет двигаться. Зачем?
  - Эта конструкция тебе ни о чем не говорит? - показал я на часть схемы на стене - Привязка будет действовать и в момент движения.
  - Это невозможно - произнесла Рина - Это знают все.
  - Проверь - тебе же это по плечу? - парировал я.
  - Ну, даже если так, то это потеря части разгонной траектории и точности.
  - Точности - да, а вот траектория... ну сама поймешь.
  Магесса изучала мой рисунок минут пятнадцать и сделала пару пристрелочных выстрелов на минимуме пропускной способности. Потом ограничила себя условно пятым уровнем и запулила железку классическим способом. Мишень отъехала на несколько сантиметров после попадания штыря, который углубился в нее наполовину.
  Потом она без особого доверия запустила снаряд во вторую мишень в соответствии с моей схемой воздействия. Мишень не сдвинулась с места, а внутри нее образовалась ровная сквозная дыра. Штырь без усилий пробив препятствие, воткнулся самым кончиком в каменную стену за мишенями.
  От увиденного все опешили: даже не магики. Кира встала с бочки, подошла к воткнутому в стену штырю. Попыталась вытащить, но сколько не тужилась - не смогла.
  - Я не повышала пропускную способность - слегка обалдевшим голосом пояснила Рина другим магам.
  - И вы так сможете! - обратился я к нашей магической 'гвардии'.
  - Но как? Как возможно сохранять точку привязки у движущегося объекта?! - чуть не вскричала Рина - И почему каление дает такие результаты?
  - Магесса полагаю, вы ничего не слышали о коэффициенте затухания в эфирной среде, а также о нулевом сопротивлении воздуха для 'плазмы' - профессорским тоном ответил я.
  С 'плазмой' я конечно перегнул. Я вообще в физике не силен, но о моей некомпетентности знаю лишь я, да и слово все равно никому неизвестное. Тем не менее эффект сверхразогретой точки перед объектом работает. А привязка - да, такое здесь никому и не снилось: эфир надо внимательней изучать товарищи, ну и головой думать. Как без этого? Ну и пусть потеряли в энергии и в точности разгона - все с лихвой компенсируется точкой каления.
  - Думаю, ты сможешь их обучить этому приему? - обратился я к Рине.
  Магесса согласно кивнула и посмотрела на меня с некоторой растерянностью - похоже у девочки произошел микроразрыв шаблона: разве будет маг с высокой пропускной способностью заниматься сложным конструированием заклинаний, от которых выигрыш получают лишь низкоуровневые маги? А то, что я ей сейчас доказал на практике вообще ломает одну из основных парадигм системы магической подготовки на континенте.
  Когда я развернулся чтобы уйти, я прямо кожей ощущал провожавший меня задумчивый взгляд магессы Рины.
  - Куда теперь? - спросила меня телохранительница.
  - Пойдем в народ. В передвижениях по замку и окрестностям меня вроде не ограничивали.
  На самом деле выбираясь из замка, мы немного поплутали, но на счастье встретили девушку по имени Марта, которая нас проводила до ворот, предупредив, что с наступлением сумерек они закрываются.
  Когда мы уже покидали замок, я рискнул задать вертевшийся у меня на языке вопрос, но Марта меня опередила:
  - Я дочь барона Тассара - чуть улыбнулась она, явив две ямочки на щеках - А вы тот, кого мы ждали - Маг Искажений - то ли утвердительно, то ли вопросительно произнесла она.
  - Но у вас ведь есть имя?
  - Зовите меня Ход.
  - Это действительно ваше имя или вы так называетесь лишь незнакомцам?
  Вот ведь какая любопытная!
  - Моя жена меня так называет - ответил я, и, развернувшись, зашагал по пыльной дороге из замка.
  Слева, вдалеке виднелась небольшая деревенька, навскидку дворов двадцать. Справа шли поля, заканчивающиеся лесным массивом, и оттуда явно тянуло прохладой. Значит, водоем есть - Мира была права. Налетел ветер, всколыхнув ровные квадраты пшеницы, принес запах бескрайнего поля и теплой земли.
  - Солнце скоро начнет садиться за горизонт - произнесла Брина - Можем не успеть до закрытия ворот.
  - Ничего. Заночуем в деревне. Я фокусы с магией буду показывать, а ты танцевать перед местными мужиками - на хлеб и кров этой ночью заработаем.
  Снова небольшое фырчанье за спиной. На этот раз - не презрительное. Посмотрел на нее - улыбается. Значит все идет как надо.
  К деревне мы подошли минут через двадцать. Что характерно с вилами и дрекольем нас никто не встретил. Даже игравшие на улице детишки не всполошились - лишь посматривали на нас удивленно.
  Вот из пыли поднялась маленькая бусинка и задорно перебирая ножками подбежала к нам:
  - А вы кто? - спросила малышка, засунув палец в рот и уставившись на нас с детской непосредственностью.
Оценка: 7.78*12  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) А.Эванс "Проданная дракону"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) С.Нарватова "4. Рыцарь в сияющих доспехах"(Научная фантастика) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) О.Гринберга "Гувернантка для драконьего принца"(Любовное фэнтези) М.Атаманов "Искажающие реальность-5"(ЛитРПГ) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) А.Шихорин "Создать героя"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"