Спиридонова Ольга Сергеевна: другие произведения.

Чужой мир. Ярра

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фанфиков на Фикомании
Продавай произведения на
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Первая книга серии.
      Единственная нелепая случайность - и идеально спланированное будущее идет по известному адресу. А талант, на который ты возлагала большие надежды, сыграл злую шутку, втянув в проблемы божественного масштаба. Теперь ты одна в чужом мире, и вернуться домой, пока не выполнишь неожиданно свалившуюся на тебя миссию, возможности нет никакой. Но ведь нужно куда-то идти, что-то делать. А в помощь лишь кольцо - древний артефакт, подаренный богом.
      В такой нелегкой ситуации никак нельзя без верных друзей. И не важно, люди они, феи или темные эльфы, главное, что теперь тебе есть на кого положиться.
    За обложку спасибо Игорю Савченко. Приятного прочтения!

Чужой мир. Ярра





Часть I. Индиго

"Strangers in the night
Exchanging glances
Wondering in the night
What were the chances
We'd be sharing love
Before the night was through..."

      В торопливо сброшенных наушниках с надрывом пел Синатра. Влажный воздух наполнял свежестью притихшие улицы, внизу еле слышно плескалась река, а где-то вдалеке просигналил поезд. Непривычно ярко для города светились алмазные звезды, превращая чернильную синеву ночного неба в антрацит. Романтичная картина? Еще бы. Идеальные декорации для любовных сцен, восхитительный фон для сладких поцелуев. Но, как назло, сейчас я была одна. И дело не в том, что мне так нестерпимо хотелось целоваться. Нет, просто я висела над пропастью, из последних сил цепляясь за ржавую металлическую трубу. Пальцы онемели, а я все еще держалась, надеясь хотя бы на чудо. Увы, чудо не явило себя, и я даже не поняла, в какой момент непослушные ладони разжались.
      Мгновенья вдруг стали тянуться нескончаемо долго, так сильно хотелось разуму продлить мою совсем еще короткую жизнь. Я падала, и падала, и падала, жалея родителей, себя, неудавшуюся карьеру... А ведь как все хорошо начиналось.
      Кстати, зовут меня Светлана. Мне двадцать два года, и сейчас я должна бы сидеть в вагоне, в котором трястись неделю, чтобы добраться до той тмутаракани, куда меня заслали после окончания ветеринарной академии. И я еще ехать не хотела! Как же, не просто отличница, ветеринар от бога, даже гений в каком-то роде, а тут Малые Стоки у черта на куличках вместо Института Ветеренарии, из которого я и так уже года два не выползала.
      А дело в том, что у меня есть дар: я хорошо понимаю животных. Так, словно могу влезть в их шкурку. Чувствую, если им больно и плохо, умею успокаивать. Они это тоже ощущают, и в моих руках становятся тихими и послушными. А если учесть, что благодаря знаниям я без особых проблем диагностирую и лечу, мне вообще цены нет.
      И вроде бы все замечательно, если бы не одно "но". Наш декан, будь ему не ладно, седину в бороде уже нажил, а вот беса в ребро не успел. И почему, скажите на милость, этот несчастный бес решил проявиться посредствам меня? Параметров я не модельных, блондинистостью не отличаюсь, гиперсексуальностью от меня тоже не веет. Макияж а-ля натюрель, одеваюсь неброско. Внешностью обладаю привлекательной, но не того рода, который притягивает чуть перезрелых мужчин. Что такое рассмотрел во мне солидный, умудренный опытом муж, что ему непременно захотелось пообщаться со мной тет-а-тет?!
      Вызвал к себе в кабинет. А я иду довольная, ручки потираю. Может, премию мне какую положено за выдающиеся результаты в научно-исследовательской деятельности? Вот дура. И премию тебе, и орден за наивность. Стучу в дверь.
      - Светланочка! Ну, заходи, дорогая.
      Не поняла, что за обороты.
      -Здравствуйте, Вячеслав Адольфович, вызывали?
      - Ты присаживайся, не стесняйся. Чай, кофе?
      А глазки-то блестят. Бородку свою козлиную поглаживает. Что-то это не к добру. Постою я, пожалуй.
      - Хочу тебе сказать, моя хорошая, студентка ты преотличная. Скоро ведь распределение? - Будто сам не знает. И что, спрашивается, он от меня хочет, - Есть у тебя какие-то пожелания по этому поводу?
      Эээммм...
      - Вячеслав Адольфович, еще месяц назад на меня должна была прийти именная заявка из Института Ветеринарии, - я в недоумении, ведь сама приносила бланк заявки начальнику и по совместительству, руководителю моей практики, а потом передавала уже запечатанное письмо курьеру.
      - Да, да. Я видел тот запрос. И как, хочется тебе туда?
      Что за странные вопросы, я последние два года трачу там все свободное время. И вообще, какое ему дело? Запрос ведь имеется.
      - Естественно, я ведь не просто так там пропадаю.
      -Надеюсь, не в ущерб занятиям в академии?
      Так я ему и сказала.
      -Ну что вы, только в неурочное время.
      - А знаете ли вы, Светлана, что с текущего года в первую очередь удовлетворяются запросы из отдаленных регионов, а именные рассматриваются последними? Постановление правительства, целью которого стоит развитие регионов.
      Какие мы загадочные. Сейчас еще слюна закапает, как у изголодавшегося за зиму волка перед потерявшейся овечкой.
      - Конечно, Институт Ветеринарии многое потеряет, если упустит такого перспективного специалиста, но зато какое подкрепление на периферии.
      Я начинаю закипать. "Что же это происходит?! Из-за какого-то старого извращенца моя карьера может пойти к коту под хвост!!! Вот гад! Ненавижу!" И пока я судорожно перебирала разрозненные мысли по поводу безопасного адюльтера, декан приблизился на недопустимое расстояние, провел потной ладонью по моей шее, начиная от ключицы и практически до уха, и в это самое ухо прошептал:
      - Но мы можем решить данный вопрос в личном порядке...
      Это было последней каплей. Включить дурочку уже не получится, слишком явно он показал, что от меня требуется. Лишь бы только не взорваться. Я почувствовала, как ногти впиваются в ладони. Несколько секунд помедлила, чтобы минимально успокоиться и не врезать ему в то же мгновение. Глубокий вдох, выдох.
      А он ещё и улыбается, сволочь! Решил, что уже победил! А фиг тебе.
      - И как? Прямо сейчас обсудим? - сквозь зубы выдавила я. Если бы взгляд мог испепелять, то декан вспыхнул бы сейчас как тысячелетний вампир в полдень на экваторе.
      Его ехидная улыбочка превратилась в звериный оскал.
      - А ты резвая, даже не подозревал, что с тобой можно будет так просто договориться.
      Да ты никак узрел легкость в моем поведении. Посмотрим, кто кого.
      Я подошла к нему ближе, и промурлыкала хриплым от ярости голосом:
      - Так, может, начнем?
      По-видимому, хрипотцу он посчитал соблазнительной. Стремительным движением прижал меня к рабочему столу и теперь медленно придвигался своим лицом к моему. Глаза его наполнились животной страстью. Ого, как завелся мужик. Долго, наверное, будоражила я его фантазии. Королева соблазна, блин! И кто бы мог подумать.
      Я наклонялась все ближе к поверхности стола и одновременно, пыталась найти что-нибудь твердое. Оперлась на какой-то брусок. "Щелк" - это же степлер. Отлично, сейчас мы устроим ему незапланированный пирсинг, будет знать, как шантажировать близостью молоденьких студенток. Я поудобнее перехватила инструмент и постаралась незаметно поднести его поближе к цели.
      - Ммм... Вячеслав... Вы любите острые ощущения?
      Декан на миг застыл, непонимающе взирая на мою, вдруг ставшую хитрой, мордашку. Это мне и было необходимо. Я моментально схватила его одной рукой за нижнюю губу, а второй поместила степлер в нужное положение. Резко сжала сшиватель - и кабинет огласил душераздирающий вопль.
      Декан носился по кабинету, держась за рот рукой и что-то причитая. А я находилась там же у стола. Из-за нервного перенапряжения я начала глупо хихикать, а потом и вовсе смеяться так, что из глаз брызнули слезы. В таком состоянии нас и нашла деканова секретарша. Она подлетела к Вячеславу Адольфовичу, как квочка к испуганному цыпленку. Что-то лепетала. Но я в своем истерическом припадке уже ничего не слышала.
      Потом было громогласное "вон!" и я, все так же смеясь, удалилась из злополучного кабинета. Позже у крыльца я видела скорую.
      Идти на пары настроения не было - после пережитого я чувствовала лишь опустошение. Добрела до общаги и, обрадовавшись, что соседки пока не вернулись, упала без сил на кровать. Так и проспала без сновидений, будто в черной яме, до следующего утра.
      В академии меня никто больше не трогал, декан обходил стороной, а я даже не представляла, что ждет меня впереди.
      В Институте никому не призналась о том, что, возможно, через пару месяцев меня не будет в команде. А вдруг декан решил не заниматься с такой неадекватной личностью? Это ведь может быть чревато последствиями.
      За работой, учебой и дипломным исследованием я не заметила, как пролетели оставшиеся два месяца. Наступил день "Хэ".
      Пятый курс собрался под дверями деканата. Согласно списку на информационном стенде я была пятой в очереди на распределение. Ну что ж, зато долго ждать не придется. Быстро узнаю, насколько злопамятен Адольфыч. Так, первый пошел. Пара минут. О, уже выходит. Оперативненько. Второй. Третий. Сейчас пойдет Вьюркова. Вышла секретарша. Кого-то ищет. Меня?
      - Стрельцова, войдешь последней. А сейчас, - смотрит на список, - Кириенко. Будь готов.
      И ушла обратно. Ну вот, теперь ждать, пока двадцать девять человек пройдут. А нервишки-то уже шалят.
      Прошло минут сорок, может, чуть больше. Все уже получили на руки свои направления и побежали разбираться с другими делами. А я сижу, жду. Чего, сама не знаю. Наконец-то, вышла Маша Красовская. Теперь и до меня очередь дошла. На ватных ногах тащусь в кабинет.
      - Что же вы, Светлана Евгеньевна, не торопитесь из альма-матер? - это ехидный голос председателя комиссии, то бишь декана, - А мы вам хорошее местечко подобрали, никто не помешает исследованиями заниматься, места там заповедные, пациентов много, ветеринаров кроме вас, не будет. Держите свое направление штатным ветеринаром в Малые Стоки. Только уехать придется уже в понедельник. Иначе потом не доберетесь. Так что лично для вас сдачу госэкзамена и дипломной организуем экстерном. Сразу и диплом вручим. Завтра ждем. Кабинет сто один. На экзамен только ручку возьмите. Ну, и для дипломной работы презентацию. Все. Свободны. Вопросы есть? Вопросов нет. Можете идти.
      Вышла я оттуда с отвисшей челюстью. Так загрузил, что даже ответить ничего разумного не сумела. Ну, да ладно. Что-то вроде Малых Стоков я ожидала. Госы как-нибудь сдам. Презентацию еще успею сделать.
      А как он комиссию окрутил. Никто слова поперек не сказал. Я, наверное, стала у них притчей во языцех. Студентка с неадекватной реакцией на стрессовые ситуации - в общем, псих. Вот все и сидели тихонько, только глазками хлопали. Чтобы не провоцировать.
      Жаль, на вечер выпускной не попаду. Наши организаторы что-то грандиозное задумали, да и в последний раз так соберемся. Потом ведь все разлетятся кто куда. Эээх. Не убиваться же теперь из-за всего этого.
      Так, погрузившись в свои безрадостные мысли, добрела до общаги. Подготовилась к завтрашней экзекуции и улеглась спать.
      
      ***
      Утро залило комнату солнечным светом. Город уже проснулся, и за окном вовсю кипела жизнь. Кто-то спешил на работу, кто-то на учебу. Машины, как обычно в такое время, стройными рядами стояли в пробке: через открытую форточку было прекрасно слышно, как нетерпеливые водители временами жмут на сигнал.
      Как же мне не хотелось выбираться из своей уютной и теплой постельки. Я полежала еще некоторое время с закрытыми глазами, сладко потянулась и медленно встала с кровати. Летний душ, чашечка кофе - и я бодра и полна сил. Пожалуй, завтрак мне тоже не повредит. Ничего там у нас в холодильнике не завалялось? Курочка жареная, вчерашняя, и макароны. Сойдет. Еще бы шоколадку для повышения мозговой активности. Куплю по дороге.
      Надела свою счастливую блузку - белую, с жабо - и темно-синие прямые брюки. Набросила легкий кардиган. Волосы убрала назад и закрепила шпильками. Дневной макияж. Все. Я готова. Взяла собранную еще с вечера сумку и пошла.
      Какая погода прекрасная, улица залита светом, зеленеет трава, ветерок приносит с клумб еле уловимый сладкий аромат. Везде виден отпечаток лета. Даже толпа перестала быть серой, разрядилась в яркие цвета. Мир пел и лучился. Я с удовольствием хрупала шоколадкой - потом жвачкой зубы почищу.
      Вселенная нашептывала, что мои переживания, на самом деле, такая мелочь. И не стоит грустной миной радовать декана, пусть лучше смотрит на мою счастливую улыбку и кусает локти от досады, что не сумел мне жизнь испоганить.
      К академии я подходила уже в боевой готовности. Никакие Адольфычи мне не были страшны.
      Экзамен больше походил на допрос - во всяком случае, на такой, который обычно в детективах показывают - спрашивали у меня все, что только можно было втиснуть в рамки ветеринарии. Мучили где-то час, пытаясь найти хотя бы маленькую брешь в знаниях. Ха! Не с моей любовью к выбранной профессии и фотографической памятью. К концу казалось, что комиссия больше устала, придумывая мне каверзы, чем я на них отвечая. Особенно порадовал декан: встретил он меня со злорадной ухмылкой, но уже после получаса перекрестного опроса стал напоминать кипящий чайник, только не свистел от натуги, а к концу экзамена никак не мог скрыть снедающего его разочарования. Я же получила "отлично" и взирала на всех с высоты своего триумфа.
      На очереди стояла защита дипломной работы. Такой темы, как у меня, не было еще ни у одного студента. Моя работа походила больше на диссертацию, чем на обыкновенную дипломную. Недаром я трудилась над ней весь год, не вылезая из лаборатории Института Ветеринарии. Если точнее сказать, год я работала над обобщением и анализом тех данных, которые собирала уже семь лет, то есть практически с пятнадцатилетнего возраста. Именно тогда я осознала, какая сила во мне живет и, если я хочу максимально ее задействовать в помощи всему живому на Земле, то просто обязана научиться грамотно ее использовать - юношеский максимализм в полном своем проявлении.
      Сколько себя помню, я чувствовала животных. Мне всегда казалось, что это так же естественно, как дышать. Даже видение мира я воспринимала двойственно: со стороны человеческого сообщества и принятых в нем норм социального поведения и мировоззренческих догматов - типа люди самые умные существа на планете, поэтому что хотят, то с ней и творят; и со стороны инстинктивного восприятия животных, которые в первооснове выделяют лишь опасное и безопасное, а после пытаются адаптироваться в сложившейся ситуации, не влияя на ход событий.
      По-видимому, такая противоречивость наложила свой отпечаток на мой не совсем простой характер. В детстве меня долго таскали по разного рода специалистам от штатных детсадовских психологов до узкопрофильных дефектологов. К младшему школьному возрасту я худо-бедно научилась совмещать две реальности и поступать, как это было положено ребенку моего возраста, поэтому в школу я пошла, но при условии регулярного посещения социального педагога и психолога. Благо обучение давалось легко, да и с другими детьми я нормально контактировала, поэтому через пару лет меня сняли с заметки.
      Я никогда и никому не рассказывала о своем даре - сначала, потому что считала его чем-то обыкновенным, а потом - чтобы меня не заклеймили изгоем. Да, знакомые замечали мои особые отношения с животными, но это легко списывалось на сильную любовь к братьям нашим меньшим. А то, что я с детства таскала в дом бездомных котов и собак, так это многие дети делают.
      Маму же зоопарк в квартире жутко возмущал, поэтому я потихоньку обустроила подвал заброшенного дома под обиталище моих подопечных. На удивление, и коты, и собаки, и даже птички отлично уживались в одном помещении - по-видимому, они тоже чувствовали меня и старались не расстраивать свою благодетельницу плохим поведением. Мой импровизированный приют прожил целых три года, ровно до тех пор, пока кто-то из "доброжелателей" не заметил стаю бесхозных животных, часто снующих возле заброшенного здания.
      В тот день я, как обычно, шла из школы и несла своим друзьям угощение. Покупала его на деньги, которые родители давали на карманные расходы. До питомника оставалось метров пятьсот, когда меня ударила паническая волна. Такого ужаса я не чувствовала никогда в жизни. Эмоции моих четвероногих товарищей заполняли все мое существо до такой степени, что я не могла различить свои собственные. Страх и боль заполонили сознание. Я бросила все вещи, там же, где стояла и со всех ног бросилась на выручку подопечным. Повернув за угол, я увидела, как из моего убежища валит черный дым. "Пожар! Как?! Откуда?! Там же нечему загораться?!" - промелькнуло в голове.
      Я на пределе возможности бежала к своим умирающим друзьям. Пытаясь отвлечься от обжигающей боли, думала, почему они не убежали, я ведь никогда не закрывала лаз, чтобы животные могли свободно входить и выходить, когда им это захочется. Может, из-за огня вход завалило?
      Я уже слышала жуткий вой, который доносился из горящего здания. "Потерпите, еще чуть-чуть, я уже рядом" - повторяла я, успокаивая тем самым в первую очередь себя.
      Я подбежала к лазу. Выход был забаррикадирован снаружи. Помещение явно подожгли. Как же так! Что за изверг мог сотворить подобное с несчастными созданиями.
      Соображать было трудно - страдания моих друзей отражались в каждой клеточке, но злость придала сил, и я уже сама не понимала, как мои руки раз за разом выхватывают тяжелые обломки, закрывающие вход в подвал. В животных, учуявших мое присутствие, всколыхнулась надежда на спасение, благодаря чему я получила дополнительный заряд энергии и стала разбрасывать доски и камни с ещё большим рвением. Лаз оказался не просто прикрыт, а старательно завален всем, что нашлось под рукой - кто-то не хотел, чтобы животные спаслись из огня.
      Мне казалось, что прошла целая вечность, пока я не откинула огромный деревянный щит, загораживающий вход. Он был метра два высотой и метр шириной. Не знаю, откуда во мне взялось столько силы. Видимо, правда, что в экстренной ситуации человек может совершать нереальные на первый взгляд вещи.
      Наконец-то животные вырвались на свободу. Из двадцати моих питомцев невредимыми остались лишь пять кошек и две собаки. Еще четыре получили не слабые ожоги. Голубя с перебитым крылом я вообще не чувствовала, а оставшиеся восемь уже агонизировали.
      Корчась от боли, я, обессилившая, отползла подальше от полыхающего дома и потеряла сознание.
      Очнулась от резкого противного запаха. Кто-то сунул под нос нашатырь. Еле разлепив глаза, я увидела перед собой молодого врача.
      - Ну и зачем ты туда полезла? - в его тоне слышалось неприкрытое порицание, - Жить, что ли надоело?
      - Им было больно и страшно, я не могла их бросить, - мой голос слегка дрожал от слабости.
      - Ты об этих бродячих псах? Они ведь все равно погибнут на улице: от холода, голода и болезней, кого-то собьет автомобиль, а кого-то и камнем пришибут - не все такие добрые и благородные как ты.
      До меня медленно доходили его слова, но, в конце концов, я стала осознавать, что в целом он прав. Что мои жалкие попытки помочь обездоленным животным - это всего лишь детская бравада. Бессилие нахлынуло на меня, и я горько заплакала.
      Врач что-то говорил о пережитом потрясении, что надо недельку отдохнуть. Так как никаких повреждений на мне не обнаружили, то просто отвезли домой, выписали освобождение от занятий, а маме сказали, чтобы подавала мне несколько дней успокоительного.
      Я же словно каждый раз умирала, сгорая в огне вместе с теми несчастными животными, которых не удалось спасти. С тех пор само слово смерть вызывало у меня холодящий нутро ужас. И я решила, что обязана уберечь от гибели всех, кого смогу за свою жизнь.
      Тогда мне только минуло пятнадцать, и мое сердце полнилось решимостью изменить мир к лучшему. Первое что я сделала - пошла добровольцем в Центр спасения животных. Там я проводила все свободное время, наблюдая и по возможности помогая братьям нашим меньшим, попавшим в беду.
      С тех пор я стала записывать свои ощущения при контакте с пациентами, определять реакции на лечение; а чтобы более точно понимать, что с ними происходит, принялась подробно изучать их анатомию. За три года практики я сходу могла сказать, что с животным случилось и какими существующими средствами стоит его лечить.
      Откровенно говоря, к моменту поступления в Ветеринарную академию я была уже состоявшимся специалистом, но пока не имелось диплома с соответствующим образованием, я не могла развернуться со своей спасательной миссией в полную силу. А я хотела, не много не мало, действовать в мировом масштабе. Спасать от вымирания редкие виды, организовывать заповедники и питомники, улучшить условия обитания животных в зоопарках, перевести диагностику и лечение на новый уровень. В общем, Грин Пис отдыхает. Возможно, по молодости своей я была слишком самонадеянна. Но ведь если хочешь достичь многого, нужно стремиться к большему.
      Итак, к концу обучения в академии я решила создать диагностическую программу, позволяющую любому получить результаты анализа состояния животного и рекомендации по его лечению. А суть состояла в том, чтобы запрограммировать мой дар и дать возможность пользоваться им всем практикующим ветврачам. Жаль, что мои возможности распространялись лишь на животных, иначе, сколько бы человеческих жизней я смогла спасти. Но думать о том, что могло бы быть - это глупое занятие. Это даже не журавль в небе, а неуловимая синяя птица.
      Я трудилась денно и нощно, составляя алгоритмы, описывающие действие дара, а мой научный руководитель удивлялся тому, откуда у меня взялись такие данные, но пообещал зарегистрировать их как исследование Ветеринарного института. Так я легализовала свою работу и со спокойной совестью рисовала новые цепочки связей.
      То, что я представила как дипломную работу, было еще далеко от совершенства, но функционировало неплохо. Так что, несмотря на негативное ко мне отношение комиссии, я все равно произвела фурор. После презентации меня засыпали вопросами, но уже не с целью завалить, а чтобы узнать как можно больше о моём творении. Нескрываемое любопытство горело в глазах преподавателей, и только декан сидел мрачнее тучи. В итоге, я получила еще одно "отлично", свой красный диплом и сделала всем ручкой.
      Вот и всё. Теперь я абсолютно свободна. Только радости от такого события не ощущаю. Напиться что ли с горя?
      Кстати, раз уж я завтра сутра уезжаю, надо бы с девчонками попрощаться по-нашему, по-студенчески. Сверну-ка я в магазин.
      
      ***
      Теплые дружеские посиделки с парой бутылок недорогого коньяка быстро переросли в гулянку на весь общажный этаж. На кухню кто-то притащил колонки, и толпа не совсем трезвых студентов устроила дискотеку. Как же мне было весело, просто истерически весело - наверное, сказалось напряжение последних месяцев, ну, и еще алкоголь сыграл свою роль катализатора. Так я не пила еще никогда. Двух бутылок коньяка почему-то оказалось мало, и я вытащила из закромов, купленную полгода назад литровую бутылку текилы. Порезали дольками четыре лимона и поставили на стол тарелочку с солью. И понеслось.
      Сейчас же звучала медленная композиция, сознание крутилось, будто на карусели, а голова была легкой словно перышко. Я танцевала с закрытыми глазами. Чьи-то сильные руки обнимали меня за талию, свои же я обвила вокруг шеи незнакомца. Он был близко. Слишком близко. Я слышала удары его сердца, чувствовала горячее дыхание и мягкое прикосновение упругих губ на своей щеке. Его рубашка пахла сладким парфюмом, сигаретами и немного спиртным. Если бы я почувствовала такой аромат в трезвом уме, то вряд ли бы я сочла его приятным, но сейчас он казался даже соблазнительным.
      Мы ушли с кухни-танцпола. Он взял меня за руку и повлек за собой. Все было как в тумане: движения казались плавными и чуть замедленными, звуки стали приглушенными, я двигалась словно в полусне, даже не пытаясь как-то влиять на происходящее. Мы вошли в пустую комнату. Незнакомец притянул меня к себе, его поцелуи огнем обжигали шею. Новое теплое ощущение поселилось в животе. А я уходила все дальше от реальности, погружаясь в забытьё. Внезапно в голове что-то словно взорвалось, и на меня хлынул поток дикого, чуждого мне желания, спутанных мыслей и эйфории. Все это явно не принадлежало моему сознанию, словно я одновременно была двумя людьми. Испуг, граничащий с шоком, выдернул меня из того странного состояния, и резкая боль пронзила виски. Я вскрикнула и схватилась за голову, из носа потекла струйка крови.
      Мой незнакомец оказался третьекурсником с нашего этажа. По-видимому, он испугался еще больше меня и никак не мог понять, что такое сделал, что я теперь корчусь от боли. Потом парень увидел кровь и, бледнея, выбежал из комнаты. Вот идиот, он что, крови никогда не видел? Ах, нет. Он принес мне влажное полотенце.
      Я утерлась и приложила холодную ткань ко лбу чистой стороной.
      - Ты как? - поинтересовался уже опознанный мной незнакомец.
      - В норме, - не хотелось быть многословной.
      -Может скорую вызвать?
      -Да нет, я уже в порядке. Просто надо подышать воздухом, - глупая какая-то ситуация вышла, чувствовала сейчас я себя неловко и хотелось поскорее уйти.
      -Может, тебя проводить?
      -Не стоит, я, наверное, выйду, прогуляюсь.
      -Ночью? Одна? В таком состоянии?- вот же привязался на мою голову.
      - Пожалуй, ты прав. Тогда пойду спать. Спокойной ночи, - и быстро ретировалась, пока он не предложил что-нибудь еще.
      Я прошла мимо все еще многолюдной и громыхающей музыкой кухни и направилась в свою комнату. Девчонок еще не было.
      Голова болела нещадно - то ли от случившегося приступа, то ли от наступающего похмелья. Я выпила таблетку аспирина и ушла в ванную. Долго стояла под теплыми потоками воды, которая забирала с собой весь негатив и напряжение. Мысли постепенно упорядочивались, а боль уходила. Через полчаса я была уже в состоянии рационально думать.
      Я пришла к выводу, что вспышка телепатии была спровоцирована алкогольным опьянением и что, вероятно, мой дар намного шире, чем представляла я сама. Просто я была слишком одержима своей научной деятельностью, чтобы такая случайность, как сегодня, могла произойти раньше. И самое смешное, что если бы не стечение обстоятельств, причем, не совсем хороших, я бы, скорее всего никогда не узнала о скрытой стороне своих возможностей. А теперь придется ехать в Малые Стоки и экспериментировать уже там. Что ж, чему быть, того не миновать.
      Когда я вышла из душа, часы показывали три, а поезд в пять пятнадцать, так что ложиться спать смысла уже не было. Девчонки только вернулись, поэтому мы вместе попили чай (вернее, они чай, а я кофе для пущего заряда бодрости) и я стала собираться в дорогу. Сумку с вещами мне еще вчера помог отвезти на вокзал одногруппник, чтобы сегодня самой такую тяжесть не тащить. А в рюкзаке уже была сложена всякая необходимая в дороге мелочь, несколько золотых украшений, ноутбук и запасная батарея, спортивный костюм и пижама, чтобы переодеться в поезде - ехать ведь почти неделю. Добавила туда еще зубную пасту, шампунь, гель для душа и полотенце. Вот, кажется, и все. Пора прощаться.
      - Всё, я пойду уже, так что пока, девочки. Встретимся в контакте.
      Для порядка мы пообнимались, поцеловались и я ушла.
      Заспанная вахтерша открыла двери.
      -Прощайте, Митрофановна. Я уж больше сюда не вернусь. Всего вам хорошего.
      -Прощай, Светочка, счастливого тебе пути.
      Добрая она женщина, понимающая. Всегда могла пойти навстречу студентам. Пусть ей хорошо работается.
      ***
      Времени до поезда было еще достаточно, так что я могла спокойно прогуляться по ночному городу. Кстати сказать, погода стояла восхитительная. Воздух за ночь очистился от выхлопных газов и напитался свежестью и прохладной, на небе мерцали необычно яркие для поздней весны звезды. Хотя на востоке уже было чуть светлее - через пару часов взойдет солнце. Я медленно брела по пустынной дороге в направлении железнодорожного вокзала. Предутренний город был тих и спокоен. Он словно подстроился под меня, гармонично дополняя внутреннее умиротворение. Как ни странно, тревоги и волнения отпустили меня, и сейчас я была абсолютно расслаблена. Даже Фрэнк Синатра в наушниках идеально подходил под мое настроение.
      Слабый болевой импульс застал меня врасплох. Я быстро сняла наушники и прислушалась. Где-то впереди раздавался жалобный писк котенка. Я остановилась, чтобы разобраться, откуда исходит звук. "Потерпи, маленький, я сейчас приду". Снова "мяу" и отчетливый внутренний зов. Странно, зова животных я никогда раньше не чувствовала, только их ощущения. Может после сегодняшнего опыта во мне проснулись какие-то новые таланты?
      Теперь я шла, точно направляемая зовом в нужную сторону, мяуканье становилось громче и жалобнее. Я подошла к старому мосту и поняла, что зов идет снизу. Перегнувшись через перила, внимательно вгляделась в темноту в попытке найти того несчастного зверька. Сухой треск ломающегося прогнившего дерева стал неожиданностью. Перила разошлись, и я начала падать, но в последний момент умудрилась схватиться за какую-то металлическую часть конструкции. Хлипкий мост тряхнуло, но я все же удержалась. Попробовала подтянуться, но в этом я никогда не была сильна, а сейчас мне мешал еще и рюкзак за спиной. Держась из последних сил, позвала на помощь. Жаль, но никто не пришел. Если хотя бы река была рекой, а не мелким ручейком, тогда бы просто намокла, а так упаду и прямо о дно. У-у-у-у. Зачем же ты меня звал, котенок? Неужто на тот свет? Пока я пыталась выкарабкаться, напрягая все свои силы, котенок перестал мяукать. Теперь же смирившись с неизбежным, но, всё еще лелея в душе надежду на чудесное избавление, я снова услышала зов. Он стал сильным и настойчивым, и уже без дополнения в виде "мяу". Пальцы онемели, и я даже не ощутила, как они разжались.
      В торопливо сброшенных наушниках с надрывом пел Синатра. Влажный воздух наполнял свежестью притихшие улицы, внизу еле слышно плескалась река, а где-то вдалеке просигналил поезд. Слишком яркие для города, светились алмазные звезды, чернильно-синее небо завораживало своей глубиной. Романтично? Да. Только мне было не до романтики. Я падала, падала, падала...
      
      Часть II. Авалон
      
      Странно было просыпаться под пение птиц. Еще вчера за окном шумел город, а теперь непривычные звуки и незнакомые чувства врывались в сознание. Мне передавалась та чистая птичья радость новому дню и ласковому солнечному теплу. Счастливое забвение длилось ровно до той секунды, на которой я вспомнила, что упала со старого моста и, по правде говоря, проснуться не должна была.
      Я открыла глаза и резко села. Все тело ломило, в горле пересохло, а голова напоминала пустой, но чересчур тяжелый чугунный котелок. Судя по болезненным ощущениям, я была жива: мертвым, так сказать, не болит.
      Я сидела в центре лесной поляны, которую плотным кольцом обступали высокие деревья. Поляна оказалась довольно большой. Поэтому, несмотря на окружавшую ее непролазную на вид чащу, пространство заполняли тепло и свет. С цветка на цветок перелетали экзотической расцветки бабочки. Трава переплеталась и стелилась мягким ковром: сидеть на ней было одно удовольствие. Аромат разнотравья оставлял сладкий привкус на языке. Здесь все дышало первозданностью и природной гармонией.
      Я была в полном недоумении. Где я? Как я сюда попала? Вопросы, вопросы, вопросы. Неожиданно в моей голове прозвучал незнакомый голос, именно в голове, так как звука я не слышала:
      - Ты очнулась, - голос был хриплым и слабым, - приветствую тебя, Светлана.
      Я испуганно заозиралась.
      - Я за твоей спиной, - прохрипел голос.
      Я обернулась, но никого там не увидела. Уловив какое-то движение у самой кромки леса, присмотрелась. Прямо ко мне плавной поступью двигался огромный ягуар. От подобного зрелища душа в пятки ушла: я никогда еще не видела хищников таких гигантских размеров. Я чувствовала, что от животного не исходит опасности, но жуть все равно пробирала до костей. Исполин в холке был метра два, а его лапа, навскидку, составляла полтора моих обхвата.
      Но, несмотря на это, он шагал абсолютно бесшумно. Под блестящей лоснящейся шкурой перекатывались упругие мышцы. Зверь дышал великолепием.
       Еще несколько шагов, и ягуар стоял возле меня. Я кое-как поднялась на ноги и теперь изумленно смотрела снизу вверх на это чудо природы. Воздух вокруг него заискрился и потемнел, а зверь начал стремительно уменьшаться. Когда зеленые кошачьи глаза встретились с моими, искры пропали, а воздух вновь стал прозрачным.
      - Я Ярра - бог всего живого на Авалоне, это я вызвал тебя, Светлана, - раздался в голове тот же голос.
      "Бог? Авалон? Что за чепуха? Наверное, это шутка? Или я так сильно головой ударилась? Или все же умерла?"
      - Ты не умерла. И это не шутка.
      "Он читает мои мысли?"
      - Я же бог, конечно, я читаю мысли.
      Я была в абсолютной прострации. Что, как, почему? Неужели такое возможно? И, вообще, почему я?
      - Светлана, у тебя слишком много вопросов, а у меня мало времени. Просто поверь, так надо было.
      - Кому? Мне? Или вам? Разве можно вот так брать и перечеркивать чужую жизнь ради каких-то божественных прихотей?! - у меня начиналась истерика.
      Яростный рев заставил замолчать не только меня, но и всех ближайших птиц.
      - Ты успокоилась?
      -Кажется, да, - мой голос дрожал.
      - Раз в две тысячи звездных циклов я меняю носителя. Носителем может стать только королевский ягуар, рожденный в определенное время один раз в цикл. Я не буду вдаваться в подробности. Раньше это не являлось проблемой, но последнюю сотню циклов королевские ягуары подверглись серьезному истреблению. Поэтому уже три тысячи дней я не могу сменить тело. Не родился подходящий носитель. Нынешнее тело сильно ослабло, и мои возможности притупились. Это уже отражается на природе, и если я потеряю свою силу - наступят страшные времена, а мир падет в пучину хаоса.
      - А я-то тут причем? - я была просто поражена, бред какой-то, не иначе.
      - Через три месяца родиться подходящий носитель, но я уже не могу столько ждать. Ты должна будешь найти детеныша и провести инициацию.
      - Что? Какую инициацию? Я не могу, я ведь вообще ничего не знаю, - в моем голосе проскользнули истеричные нотки.
      - Не волнуйся, на получение необходимых навыков у тебя еще есть время.
      - Но почему я? Неужели в вашем мире не нашлось людей соответствующего уровня, тем более что ты местный бог?
      - Твой дар не простой, он встречается крайне редко. Когда после нескольких звездных циклов новый королевский ягуар так и не появился, я занялся поиском подходящего переносчика, но ни один из представителей разумных рас, населяющих Авалон, не подошел. Тогда я отправился в ближайшие миры. И крайне удивился, найдя подходящего носителя в мире с нулевым магическим фоном. Но факт оставался фактом, ты оказалась идеальным переносчиком. С тех пор я приглядывал за тобой, чтобы ненароком не потерять тебя и вместе с тобой шанс на спасение целого мира.
      Я слушала раскрыв рот, просто не в силах поверить что такое происходит именно со мной. Может у меня шизофрения развилась и все это плод моего больного воображения? Ну, хотела же мир спасти - получи и распишись. И что, теперь все отрицать? Пожалуй, не стоит, может спасу здесь всех и вернусь домой... или проснусь на больничной койке с перемотанной головой.
      - А что такое переносчик?
      - В идеальном случае инициация происходит при переходе из одного тела в другое напрямую, но у меня уже нет возможности ждать рождения, если я не покину носителя в ближайшие часы, то больше не смогу произвести переход и погибну вместе с этим телом. Для таких экстренных случаев предусмотрена возможность вселиться в переносчика, тогда я смогу находиться в анабиозе еще несколько циклов. Но нам так долго и не надо, - мне показалось, что усатая морда ухмыльнулась.
      - Войти в меня? - вскрикнула я, - я на это не подписывалась! Ладно, котенка найти, ладно, какую-то инициацию провести, но носить в себе спящего бога!!!
      - Светлана, у меня нет времени на бесполезные споры, на переход твое согласие не надо, но если ты станешь сопротивляться, то будет больно, даже очень больно.
      Огромный ягуар подходил ко мне ближе и ближе. Я хотела побежать, но стояла словно парализованная, явно не обошлось без божественного влияния на мои конечности. Еще миг - и его теплый мягкий лоб коснулся моего. Зеленые кошачьи глаза гипнотизировали. Я не могла даже моргнуть. Вокруг снова заплясали искры, как тогда, когда ягуар уменьшался. Зеленоватое фосфоресцирующее свечение стало вливаться в мои глаза, неся с собой адскую боль. "Не противься, успокойся и впусти меня" - услышала я мысленный голос. Возможности к отступлению уже не было, поэтому я попыталась расслабиться: глубокий вдох, медленный выдох. Боль стала уходить - теперь лишь тепло проникало в мои глаза и постепенно растекалось по всему телу. Мне показалось, что мы парим над землей, твердой почвы под ногами я не чувствовала, лишь легкое головокружение и странную внутреннюю дрожь. Я потеряла счет времени и не могла сказать, сколько длился этот безумный танец - минуту или целую вечность, но вот поток энергии стал слабеть, и ко мне постепенно возвращалась способность мыслить. Я поняла, что мы действительно находились в воздухе и теперь по спирали спускались на землю. В последний момент, я вспомнила, что не знаю, где же мне искать нового королевского ягуара. "В Священной Роще найдешь магистра Гладиуса, он поможет. Глаз ягуара укажет тебе путь". И я потеряла сознание.
      
      ***
       Очнулась я на закате. Солнце уже спряталось за стеной леса, но небо на западе было ярко-красным, будто нерадивый художник случайно опрокинул банку с красной краской на нежно голубое полотно. Заката такого цвета на Земле я не видела, у меня сложилось впечатление, будто кто-то побаловался с регулятором яркости, все было немного нереальным, более насыщенным, чем дома.
      Удивительно, но после всех падений и обмороков у меня ничего не болело. Как это ни странно прозвучит, но на травяной постели лежать было мягко и уютно, выспалась я превосходно, и в целом, чувствовала себя великолепно, только аппетит разыгрался не на шутку.
      Спать я уже не хочу, куда-то идти на ночь глядя глупо. И что же мне прикажете делать? Еще немного посидев на траве и подумав, решила для начала обследовать поляну. Цветы уже сложили свои лепестки, но вокруг витал тонкий сладкий аромат. Никаких ягод я здесь не нашла, воды, к сожалению тоже. Приуныв, побрела на место, с которого начинала и, о чудо, по дороге наткнулась на свой рюкзак. Ура! У меня есть вода! И еда! И вода! Ой, кажется, я повторяюсь. Быстро расстегнула замок, вытащила бутылку с водой, крутанула крышку и стала жадно пить. Выпив залпом пол-литра, остановилась. Надо бы быть поэкономней, когда удастся найти воду еще не известно. Дальше пришла очередь бутербродов. Слава богу, они не успели протухнуть. Немного подкрепившись, я стала размышлять над своей дальнейшей судьбой.
      До безумия хотелось, чтобы все это оказалось всего лишь сном. Результатом комы, в конце концов. Вывертами подсознания. Я даже попыталась ущипнуть себя. Щипок оказался весьма болезненным, но результата не принес: я все так же сидела на сумрачной поляне. Скрепя сердце, я все-таки допустила, что все происходящее реально, и уже исходя из этого, принялась рассуждать.
      На данный момент имелось следующее: я одна в незнакомом мире должна отправиться неизвестно куда и найти какого-то магистра, еды у меня нет, воды также практически не осталось, навыков выживания в экстремальной жизненной ситуации не выработано. И о чем же думал этот чудо-бог? Тут в пору меня спасать, а не мир. Остаться на поляне я тоже не могу. Но в какую сторону двигаться? Вот незадача. Ярра говорил о неком глазе ягуара. Что же это такое и как оно мне путь укажет.
      Я все думала и думала, а настроение мое стремительно падало. Руки машинально вертели бутылку с водой, что-то в них было неправильное, цепляло глаз и отвлекало. Кольцо! На безымянном пальце правой руки поблескивал тонкий ободок с довольно крупным камнем. И когда же я успела выйти замуж, в бессознательном состоянии, что ли? Усмехаясь несуразности всей этой ситуации, я поднесла руку поближе к лицу, чтобы рассмотреть новое украшение. Колечко оказалось весьма интересной формы: две тонкие фигурки ягуаров замерли в прыжке, а в пересечении их лап находился круглый камушек. В полумраке трудно было определить, но, по-моему, он был зеленого цвета. Что это в центре? Грязь прилипла? Я аккуратно потерла его пальцем - и тут вокруг камня начал проявляться зеленоватый ореол света, а то, что я приняла за пятнышко, стало вытягиваться, словно зерно пшеницы. Камень действительно напоминал кошачий глаз с продолговатым зрачком, из которого тонкой полоской выходил изумрудного цвета лучик. Я подвигала рукой в разные стороны, но луч все время указывал в одном направлении. Вот, значит, ты какой - глаз ягуара.
      На чернильно-синем небе одна за другой загорались звезды, ночь входила в свою силу, заполняя пространство тишиной и прохладой. Но я даже не подумала, что теперь в лесу, тем более не знакомом, может быть особенно опасно. Спать ведь все равно не хочется. Так что лучше, чем сидеть и трястись от страха, двигаться вперед. Я подхватила свой рюкзак, забросила в него бутылку с водой и пошла в направлении, которое указал мне луч.
      Идти было удивительно легко, лес оказался чистым, под ногами ничего не хрустело, да и глаза быстро привыкли к темноте: я четко различала стволы деревьев и даже чуть приметную звериную тропку, петляющую под ногами. Возникало стойкое ощущение ирреальности - то ли законы физики в этом мире действовали немного иначе, чем я привыкла, то ли мои собственные способности выросли с "удовлетворительно" до "гениально" за один день. Помимо обостренного зрения и появления кошачьей легкости в походке, усилились слух и обоняние: еще до того как почувствовать пробегающих рядом ночных зверьков, я отчетливо слышала соответствующее шебуршание или писк, хотя раньше за собой такого не замечала; а про запахи я вообще молчу - у меня уже голова разболелась от гаммы ароматов: тут вам и сладковатая хвоя, и сырость мха в купе с прошлогодней листвой, и множество звериных меток, которые я интерпретировать не в силах.
      Так я кралась под покровом ночи, словно тать, прислушиваясь к каждому звуку и вглядываясь в каждую подозрительную тень, пока не услышала в отдалении мерное журчание проточной воды. Я рванула на звук, словно изголодавшаяся волчица на тонкое блеяние заблудшей овечки. Думалось вот-вот и выбегу на пологий бережок, а нет, еще около получаса пришлось искать источник, а потом ломиться к нему через какие-то колючие кусты. Но упорство мое было вознаграждено, продравшись сквозь заросли чего-то, я попала прямиком к искомому ручью. Интересно, а воду хоть пить можно, вдруг какая-нибудь местная дизентерия. Долго в сомнениях я не мучилась - кипятить ее было нечем и не в чем, да и Ярра не дурак, надеюсь, не мог же он отпустить меня одну, неприспособленную, на такую важную миссию, если есть вероятность погибнуть у первого же ручья. Я зачерпнула полные пригоршни воды и поднесла их к губам. Она пахла свежестью и была чуть сладковата на вкус - не то, что бутилированная из универсама. Я пила и пила, не способная оторваться. Потом умывалась и даже слегка ополоснулась, только вода была все же холодная, так что с водными процедурами закончила довольно быстро. Хорошо, что в рюкзаке осталось полотенце, пусть и не слишком большое, и смена белья. Я вытерлась и переоделась. Кушать хотелось чертовски. О, у меня же пачка печенья еще должна быть. Я быстро его нашла, и стала медленно с наслаждением жевать. Съев половину, решила, что на завтрак оставить стоит. С сожалением скрутила разорванную пачку и вернула на свое место в рюкзаке. Желудок недовольно заурчал, а на меня в очередной раз грусть накатила. В следующий раз, если он случиться, буду больше еды в дорогу брать.
      Так погоревав, решила устраиваться на ночлег, от ручья уходить было страшновато - когда еще воду найду - поэтому осталась тут, неподалеку. Поискала куст поприветливее, раздвинула ветки и пробралась внутрь. Внутри оказалось довольно уютно, если вообще так можно сказать о ночевке на свежем воздухе, без палатки и спальника, а я вымоталась и морально, и физически, так что уснула быстро и крепко.
      
      ***
      Как приятно находится в полусне. На грани между явью и сладким забытьем. Обрывки сновидений еще мелькают в сознании, но где-то внутри ты понимаешь, что это сон, и тогда ты начинаешь управлять им, создавая заведомо хорошую ситуацию. Так и мне в дреме почудилось, что падение, и бог-ягуар, и ночные блуждания с кольцом-огоньком, это просто глупый розыгрыш. А на самом деле, я сейчас встану, и ко мне подойдут друзья, хлопнут по плечу и, смеясь, скажут: "Ха-ха-ха! Как мы тебя! А ты и повелась!" Я же в шутку отвешу кому-нибудь легкую затрещину, чтобы неповадно было так над друзьями издеваться, а потом тоже рассмеюсь, от радости, от того, что закончился этот фантастический кошмар.
      Так я лежала и грезила, только сон отступал, а пробуждение становилось настоящим: я чувствовала, как ноют мышцы из-за неудобной позы, в которой провела ночь, и жуткий голод, никогда раньше не беспокоивший меня по утрам. Но друзья не приходили, никто не пытался меня разбудить и не хихикал тихонько в стороне. Пора открыть глаза и признать, что придется двигаться дальше.
      Полежала, не шевелясь и прислушиваясь. Вроде бы тихо, можно выходить из своего убежища. Со спины аккуратно перевернулась на четвереньки и медленно раздвинула укрывавшие меня ветки. Взгляд налево, взгляд направо - никого. Отлично, осталось только отсюда вылезти. И как я ночью в эти заросли забралась, ума не приложу.
      То и дело цепляясь за ветки, а иные даже выламывая, я кое-как освободилась из зеленого плена. Солнце, ну или как там его на Авалоне называют, стояло высоко, значит, был уже день, или, по крайней мере, позднее утро. Я сладко потянулась - прямо косточки захрустели - и направилась к ручью. Сидя на бережке, съела остатки печенья, но от него аппетит только больше разыгрался. С тяжелым вздохом встала и спустилась к воде. Сначала долго пила, не столько от жажды, сколько для приглушения чувства голода, потом почистила зубы и умылась.
      На улице было достаточно жарко, так что я, долго не раздумывая, бросила одежду и ополоснулась в прохладной воде. Получив заряд бодрости, я еще и белье постирала. Развесив его на кусты сохнуть и переодевшись в спортивный костюм - джинсы лучше спрятать, жалко, если порву, они и так чудом целые остались - решила поискать где-нибудь неподалеку хотя бы ягод. Это на Земле весна, и в лесу пока пусто, а здесь, судя по погоде, уже лето. Так что поищу. Все равно другого выхода нет.
      Ночью я ломилась через колючки - это я хорошо помнила, и сейчас в них лезть не хотелось, поэтому я пошла вдоль ручья, надеясь найти более удобный подступ к лесу. К счастью, метров через двести я обнаружила не слишком широкий, но вполне сносный проход в сплошной зеленой стене.
      Кусты росли широкой полосой, а дорожка шла не прямо, а извиваясь, поэтому выхода видно не было. Казалось, что ты попал в зеленый лабиринт. Ощущение не из приятных, так и клаустрофобией не долго обзавестись, благо, путь не ветвился, так что через минуту я была уже по ту сторону изгороди. Пройдя немного вперед, я обернулась: а издали вход действительно не виден. Интересно, кому понадобилось устраивать такие хитросплетения посреди леса. Пожалуй, стоит как-то отметить вход, иначе назад придется возвращаться снова через колючки. Брррр.
      Я вернулась, и, порывшись немного в рюкзаке, вытащила белый шнурок из пижамных штанов. Завязав на одной из веточек бантик, развернулась и немного отступила назад. Бантик сильно в глаза не бросался, но если знать, что искать, то заметить его трудным не представлялось.
      Теперь я могла более-менее спокойно осмотреться в лесу. А поглядеть здесь было на что. Я словно очутилась в каком-то волшебном месте: деревья казались настоящими гигантами и росли не слишком густо, поэтому лес заполнялся светом и теплом, пропуская сквозь кроны косые солнечные лучи. Все напоминало наши сосновые боры, только стволы были в два моих обхвата, а макушки заканчивались на уровне этажа этак пятнадцатого. Сколько же лет нужно расти деревьям, чтобы достичь таких размеров? Или тут метаболизм ускоренный, все растет как на дрожжах? Интересно, может здесь и люди раза в два выше меня, а я как ребенок среди них буду?
      Мое удивление перебило требовательное урчание в животе, хорошо еще, что эхо по лесу не полетело. Вода уже всосалась, и голод удвоился. Ну, где же хоть какая-нибудь ягодка. Я грустно посмотрела на кольцо. "Дорогу ты мне показало, а накормить", - выговорила я украшению. Мне показалось, что камушек на мгновение вспыхнул. Я замерла на миг, но никакой еды передо мной не появилось. Грустно вздохнув, я сделала шаг, зацепилась ногой за корень и растянулась на земле. Только хотела чертыхнуться, как вдруг увидела чуть в отдалении в очередном кустарнике зеленую полянку с какими-то черными шариками-ягодами. Встала, отряхнулась и посмотрела на кусты: из такого положения полянки видно не было - кусты и кусты. Я присела на корточки - снизу действительно виднелись просветы, через которые проглядывала поляна. Неужели и впрямь кольцо помогло? Или случайность?
      За ягодами пришлось ползти плашмя, так как обычным путем на поляну пройти было не возможно. Штаны и живот стали грязными и сырыми, а за шиворот насыпалась какая-то труха. Вовремя я переоделась.
      Полянка оказалась небольшой, а вокруг плотным кольцом росли кусты. Это не лес, а сплошная загадка, на первый взгляд он казался диким, но кусты с секретами говорили о том, что не все так просто, как выглядит. Надеюсь, впереди меня ждут только приятные сюрпризы, например, как вот эти ягоды.
      Ягодник и сами плоды походили на чернику-переростка, впрочем, здесь все отличалось размерами. Каждая черничина была с крупный шиповник. Я разломила ягоду - привычные мелкие семена; понюхала, лизнула - черника как черника. Кольцо же не может соврать? А есть-то хотелось. Я взяла половинку в рот и тщательно разжевала, боясь сразу глотать. На вкус тоже как черника, только слаще. Подождала для верности минут двадцать, больше терпеть не могла, желудок просто узлом завязывался при виде вкусных сочных ягод. Нарвала жменю и всю засыпала в рот. Еще немного подождала - никаких аллергических реакций и отравления не наблюдалось, и я со спокойной душой принялась за завтрак, хотя нет, пожалуй, обед.
      Ела я до тех пор, пока на ягоды противно смотреть не стало, потом достала из рюкзака воду и немного попила. Накормленный организм ликовал. Вот бы ягод с собой взять. Точно, у меня же есть пакет, в котором бутерброды лежали. Я вытащила пакетик из рюкзака и принялась собирать ягоды. Благодаря своим выдающимся размерам, рвать их было легко, и мой пакет наполнялся быстро: спустя какой-то час у меня уже было литра полтора ягод, а я искала, во что бы еще их можно было сложить. В итоге за тару сошла косметичка, в которой лежали шампунь, бальзам и гель для душа, а оные отправились прямиком в рюкзак. Еще час - и еще полтора литра черники. А после снова покушала. И теперь сытая и довольная ползла под кустами. Без приключений добралась до своего лагеря, сложила высохшие вещички и потерла колечко. Лучик указывал в сторону спускавшегося солнца - то есть на запад. Туда я двинулась, предварительно перейдя через ручей.
      Опять идти было легко, а кроме мелких и безобидных зверушек, никого из представителей местной фауны мне не встречалось, чему я была, несомненно, рада. Хотя обоняние и слух подсказывали, что крупные животные, и даже хищники, здесь водятся в достаточных количествах. По дороге я пару раз останавливалась подкрепиться. Пила не много, так как не знала, когда удастся пополнить запасы воды.
      Вечерело, и не помешало бы устроиться на ночлег, только ничего подходящего я пока не нашла, хотя тщательно осматривала попадавшиеся кусты на наличие очередных тайников. Небо налилось темнотой, а незнакомые созвездия перемигивались с громадной луной, раза в полтора больше нашей - наверное, она сильно влияет на местные отливы и приливы - а я все еще шла в западном направлении, надеясь найти удобное место для сна. Отчаявшись, я уже собиралась прилечь под ближайшим кустом, но пройдя очередное дерево, которое до этого закрывало обзор, увидела маячивший впереди шалаш. Я внутренне возликовала и стремительно зашагала вперед, но потом замедлилась и стала вслушиваться - а вдруг там притаился кто-нибудь не слишком дружелюбный.
      Подойдя поближе и поняв, что никого рядом не наблюдается, осмелела и вошла в шалаш. Здесь было сухо и спокойно, и никаких свежих следов человеческого присутствия. В дальнем углу стоял деревянный короб. Я не особо любопытная, но в короб свой нос сунула. Увы, ничего полезного для себя я в нем не нашла. Там лежала пара мисок, ложек, котелок, какая-то палочка и неопределенного назначения камни. Посуда это хорошо, только мне она без надобности, варить нечего, да и огонь разводить без спичек или зажигалки я не умею, а лишние тяжести ни к чему. Ну что ж, хорошего понемножку, есть крыша над головой и на том спасибо.
      Больше смотреть было не на что, поэтому я примостилась на лежанку и принялась за свой нехитрый ягодный ужин. Поела, попила и улеглась спать.
      
      ***
      Третий день начался с сюрприза. Сквозь чуткий утренний сон я ощутила чужое присутствие. Сладкая дрема слетела моментально - я внутренне подобралась, только глаз открывать не стала, чтобы не выдать себя раньше времени. Что делать!? Что же, черт побери, мне делать!? Переночевала в шалашике, ладно бы еще тут комфортабельные хоромы были, а так и под кустом не на много хуже. Вот, дура! Никого нет, и давно не было, зато сегодня появился. Ладно, Света, не паникуй. Раз я живая и не связанная, значит не бандит. Вряд ли злоумышленник стал бы дожидаться моего пробуждения. Ну, хорошо, вот проснусь я, и что ему скажу? Приветствую тебя, житель Авалона, я пришла с миром. Еще ручку вверх подниму и лицо посерьезнее. Ой, а как он меня поймет!? Я же языка местного не знаю. Хотя с Яррой как-то общалась. Но он бог. Вот же ситуация. К счастью моя дилемма разрешилась сама собой.
      - Доброе утро, - произвучал бархатистый мужской баритон, - можешь открывать глаза, я знаю, что ты уже не спишь.
      Значит, язык я понимаю. Спасибо, Ярра.
      - Доброе,- я открыла глаза и села, - если знал, почему раньше не сказал?
      В зеленых глазах собеседника плясали хитрые огоньки:
      - Все ждал, когда сама осмелишься.
      -И что же не дождался? Нетерпеливый?
      - Решил, что тебя от страха парализовало и если не вмешаюсь, то ты так навсегда спящей статуей и останешься. А мне шалаш, между прочим, дорог, чтобы из него первому встречному мавзолей устраивать.
      - Так это твой шалаш? Ну, извини, что единственную кровать заняла, тут, знаешь ли, не заперто было, - пробурчала я недовольно.
      А он красавчик. Большие зеленые глаза, черные, чуть отросшие волосы, черты лица тонкие, аристократичные. Мужественные скулы, пухлые, четко очерченные губы. Лучше бы я не смотрела на губы. Меня словно током ударило, захотелось вдруг прижаться к его могучей груди и слиться в страстном поцелуе. Я посмотрела в его глаза. Но в них читалось лишь негодование и готовность то ли бежать, то ли схватить и связать меня.
      А потом внутри опять что-то взорвалось и мое сознание словно раздвоилось. Одной своей половиной я чувствовала все ту же страсть, но второй осознавала, что это чувство не мое, а навязанное извне. Я быстро пришла в себя и накинулась на своего нового знакомца:
      - Что ты со мной сделал!
      Теперь он выглядел удивленным. А я встала и наступала на него с грозным видом. Парень тоже встал и сделал пару шагов назад. Потом вдруг остановился и, уже весело улыбаясь, сказал:
      - А ты целоваться не бросишься?
      - Ч-Т-О? - негодованию моему не было предела, - да я тебя сейчас так поцелую, что родная мама не узнает!
      Я схватила какую-то палку, попавшую мне под руку, и замахнулась на этого вредного, но чертовски соблазнительного типа. Он же легко крутанулся, отобрал у меня палку и крепко сжал - и все это за какой-то миг. А потом с превосходством сказал:
      - Чужое оружие брать в руки маленьким девочкам строго запрещено.
      Моя первая половина пищала от восторга, находясь в крепких и таких желанных объятьях, но вторая, более благоразумная, и недовольная "маленькой девочкой" тщетно старалась вырваться из сильных рук. В конце концов, уяснив, что самой не освободиться, я перестала трепыхаться.
      -Успокоилась?
      Ох, как же злит меня такой снисходительный тон, словно я какой-то нашкодивший несмышленыш.
      - Не успокоилась! Сейчас передохну и продолжу!
      -Ну-ну, - но хватку все-таки ослабил.
      Я отошла от него и сделала вид, будто отряхиваюсь.
      - Нечего свои железяки разбрасывать, я вообще подумала, что это палка, - пробубнила я себе под нос, но он услышал мою реплику.
      - Детка, к твоему сведению, названная тобою "железяка" - последняя работа великого Антананаэля, в это оружие он вложил частичку души и закалил в крови дракона. Меч сам выбирает себе хозяина, а глупцы, которые хватают его без спроса, могут недосчитаться пары пальцев. Я крайне удивлен, что твои руки на месте, - опять он меня отчитывает, ну что это такое.
      - Мне твои Антананаэли ни о чем не говорят, а если меч такой опасный, нечего его мне под руки подкладывать! - я только что ногой не топнула.
      - Да откуда ты такая свалилась!? Не знать, кто такой Антананаэль, просто невозможно, это так же, как не знать где встает Минар!
      Не догадываешься ты, на сколько прав, именно свалилась.
      -Что встает?
      - На небо посмотри!
      Я взглянула вверх, солнце уже ярко сияло на небосклоне.
      -Это ты про солнце?
      - Какой солнце?
      - Не какой, а какое! Сам ничего не знаешь, а меня еще учить пытаешься! - я понимала, что перегибаю палку, но меня всегда жутко бесили поучения, особенно если они произносятся таким тоном.
      ***
      Никому еще не удавалось вывести из себя Келзор"дорла Алеан Раэ, а эта человеческая девчонка парой фраз и своим глупым упрямством довела его до бешенства, во всяком случае, внутренне, внешне он оставался спокоен. Назвать Янтарный меч железякой, еще и с палкой его перепутать. Он не понимал одного, почему оружие не восприняло поведение чужестранки как оскорбительное. Иначе она поплатилась хотя бы пальцем, а на ней ни царапины. Девчонка все же не совсем обычная: ментальные блоки не позволили свободно считать воспоминания, но пока она спала, Кел хотя бы смог рассмотреть ее ауру. Мужчина не увидел ничего выдающегося, может небольшой магический фон. Но все изменилось, едва незнакомка проснулась: ее аура засияла, словно дерево коро в день святого Таомара. В первую очередь это и выдало факт пробуждения.
      Но то, что произошло дальше, когда его проклятие потянуло свои щупальца к ничего не подозревающей человечке, удивило темного по-настоящему. Ее аура уже успела разукраситься в огненно-красный, и девушка, одолеваемая наведенной страстью, готова была наброситься на Кела. Печально, но именно это обычно происходило с любой оказавшейся поблизости девушкой не зависимо от расы. Если бы не ее блоки, принц использовал бы внушение, а так придется действовать грубо, физически. Мужчина собирался перехватить обезумевшую человечку в любой момент, но внезапно ее аура словно взорвалась, и красная часть ушла вглубь. Девушка не экранировалась, как это обычно делали маги, а просто обуздала влиявшие на нее силы. Какое это было облегчение - понять, что не придется в очередной раз всеми силами сдерживать напор потерявшей голову дамы. Он прекрасно помнил, как пару месяцев назад, после полученного проклятия, пытался ни кому не повредив, вырваться из города. Тогда помог врожденный дар управляемой эмпатии, в другом случае остались бы от принца одни лоскутки - по кусочку у каждой встречной красавицы.
      Когда же девушка решила, что Кел умышленно повлиял на нее, то волна ярости, исходившая от нее, выкинула дроу из диапазона магического зрения, и больше загадочную ауру он не видел. Зато слишком поздно понял, что в руках у девчонки его меч. Эта глупышка могла остаться без руки! Кел в несколько мгновений обезоружил незнакомку и немного придержал, чтобы та успокоилась.
      Но тут она принялась нести абсолютный бред. Не знать Антананаэля невозможно, как невозможно не знать о минаре. И что еще за "солнце"! А тон какой! Будто она не понимает, что с дроу шутки плохи, тем более что находится она на их территории незаконно. Ей вообще повезло, что обнаружил ее именно Келзор"дорл, а не Западный патруль. В последнем случае вряд ли она вообще смогла бы разговаривать с завязанным ртом и отбиваться, находясь в кандалах.
      Пожалуй, все-таки стоит ее утихомирить.
      
      ***
      - Глупое человеческое дитя, ты сама понимаешь, что в твоей ситуации со мной спорить последнее дело, тебе вообще следует держать рот на замке до тех пор, пока я сам не прикажу говорить, - у-у-у ты какой грозный, и страшнее видели.
      -Дитя? Да ты не на много старше! И нечего меня ситуациями запугивать, хуже все равно быть не может, и вообще, если со мной что-нибудь случиться, то вряд ли тебе за это спасибо скажут! - ну почему я не встретила кого-то доброго и пушистого, чтобы меня за ручку к Гладиусу отвел, так нет, стоит, глазами молнии метает.
      - И сколько мне, по твоему? - с насмешкой произнес черноволосый.
      Это что, вопрос с подвохом? Он же выглядит лет на двадцать семь максимум.
      - Двадцать пять! - главное держаться уверенно.
      - Ах-ха-ха! Мне тысяча девятнадцать циклов, малыш. А тебе, судя по округлившимся глазам, пять? - снова насмехается, и спорить ведь сложно я ему про годы, он мне про циклы, и Ярра что-то о циклах упоминал.
      - А напомни, пожалуйста, что такое цикл? - как бы невзначай бросила я.
      - Один звездный цикл, это период, за который небесные светила проходят полный круг и возвращаются в исходную точку. В цикле двенадцать периодов, в каждом по пятьдесят дней, итого в одном звездном цикле шестьсот дней, так понятно? - теперь он недоволен, скорее всего, решил, что я дурака валяю, но я ведь действительно не знала.
      - Отлично объяснил. Наверное, у малышей арифметику преподаешь? - съязвила я, не знаю только зачем, язык так и чешется ему нахамить, - А ты старичок, оказывается. Сохранился хорошо, какой косметикой пользуешься?
      - Рррр! Да что ты мелешь! Дроу живут по десять тысяч циклов, и старости в человеческом понятии у нас не существует! - он почти кричал.
      Надо мне, пожалуй, притормозить. Я об этом мире представления вообще не имею, а мой единственный на данный момент источник знаний сейчас прибьет меня от злости.
      - Ну, извини, - резко сменила я тон, а мой собеседник от этого слегка опешил, - я же не знала, что ты этот... ммм... дроу.
      - Что, не похож? - теперь черноволосый был крайне удивлен.
      Я оценивающе посмотрела: высокий, тонкий, но мускулистый, лицо чуть загорелое и очень привлекательное, хотя не смазливое, глаза немного необычные: чуть раскосые, но для такой формы непривычно большие, губы... на них лучше не смотреть, черные густые волосы чуть прикрывают уши. Уши! Они острые! Как я сразу не заметила. Ну да, я же после губ уже ничего не видела. Вспомнила неприятное начало нашего знакомства и опять стала раздражительной.
      - Не с кем сравнивать! - не говорить же ему, что такое слово впервые слышу.
      - Допустим, ты из глубинки. Но как ты тогда очутилась на закрытых территориях?
      - Откуда бы мне знать, что они закрытые?
      - Это второстепенный вопрос. А вот каким образом ты прошла пограничные патрули?
      - Не проходила я никакие патрули! - разговор быстро трансформировался в допрос.
      - И каким же образом ты забралась так далеко в наше королевство, не переходя через границу?
      Что-то не хочется мне с ним откровенничать. Не к добру он смотрит так подозрительно. Буду дальше из себя дурочку строить.
      - Для непонятливых повторяю: НЕ ЗНАЮ!
      - Тебя телепоритировали?
      - Что такое "телепортировали"?
      - Зачем ты здесь?
      - Гуляю! Острых ощущений захотелось!
      - Кто тебя отправил в Темное Королевство?
      Он засыпал меня вопросами так быстро, что я не успевала придумать, что сказать, поэтому просто все отрицала.
      - Никто!
      -Ладно, не хочешь по-хорошему, будем по-плохому.
      Я даже не успела запротестовать, а он уже связал мои руки, когда только успел рядом очутиться - ну и скорость. Ногой я его все-таки пнула, только результата от моих потуг не было никакого. Будто камень ударила, он даже с ритма не сбился. Раз - я уже лежу, два - он держит меня одной рукой, а вторая движется так, что я ее четко не вижу, три - мои ноги связаны. А я в шоке.
      - Прости, придется тебе потерпеть. Силовое ментальное проникновение вещь не из приятных. Но ты сама напросилась.
      Он крепко зафиксировал мою голову руками, прохладные ладони легли на мои горячие щеки, а пальцы коснулись висков. Лицо черноволосого зависло так близко, что я ощутила его ровное дыхание, а моя одурманенная половина заметалась по сознанию, сгорая от желания вырваться на свободу. Я больше не трепыхалась под ним, а просто смотрела в гипнотизирующие меня зеленые глаза. Какое-то время ничего не происходило, но потом появилось странно знакомое чувство нереальности происходящего. Я вспомнила: так начинался мой недавний "приступ" телепатии. До меня уже стали доходить пока несвязные обрывки чуждых ощущений: сосредоточенность и предельная концентрация, уверенность в каждом действии - все это отражалось во мне, словно в зеркале - а потом в его мозгу промелькнула короткая, но четкая мысль: "я этого не хотел". Меня вдруг осенило: он что-то говорил про боль! Я испугалась и резко вынырнула из транса. Волна боли догнала меня на выходе, но через мгновенье, когда я пришла в себя, оказалось, что со мной все в порядке. А вот... как там он себя назвал... дроу, лежит на мне, будто мешок с картошкой и не шевелится.
      "Ой, мамочки! Я человека убила! Я не хотела!" - запаниковала я.
      Надо как-то из-под него выбираться. Я немного поерзала и потихоньку скинула с себя бесчувственного парня. Теперь надо было с узлами что-то сделать. Огляделась. В метре от меня валялся все тот же злополучный меч. Интересно, а он и правда живой? Я подползла к нему поближе и стала говорить: "Мечик, дорогой, можно я перережу тобой веревки? Надо же мне как-то освободиться и проверить, жив ли твой хо... друг". Чувствовала я себя глуповато, но в какой-то момент ощутила внутреннее позволение, чему даже не удивилась, ведь общение с животными проходило приблизительно так же, только голос оружия был намного слабее привычного звериного.
      Хорошо, что руки завязаны впереди. Я подтянула меч к себе и аккуратно установила его между колен. Стянула ножны и начала быстро двигать руки вверх-вниз. Меч оказался острым - веревка упала за каких-то четыре движения. Ноги же я освободила и того быстрее.
      Черноволосый лежал, не подавая признаков жизни. Ну, пожалуйста, будь живым, только будь живым.
      Я подползла к нему поближе и приложила ухо к груди: слава богу, сердце равномерно стучало, цвет лица был нормальным, и состояние больше походило на сон, чем на обморок. Значит, если я хочу идти дальше, то мне следует поторопиться. Проверила содержимое его сумки: там оказался довольно большой кусок солонины, сыр, крупы и, вероятно, какие-то овощи, которые я не опознала. А еще в ней лежал нож и веревка, глубже влазить я не стала, не было времени, просто располовинила мясо и сыр - пока резала, у меня слюнки текли - а взамен отсыпала своих ягод, не воровать же. Еду, нож и веревку перебросила в свой рюкзак и снова подошла к лежавшему без движения мужчине. Во второй раз проверила сердцебиение и дыхание - все было в норме. И все же он до сумасшествия привлекателен. Я не выдержала и поцеловала так манившие меня губы - одурманенная половина ликовала. Задержавшись лишь на миг, я надела рюкзак и помчалась на запад.
      
      ***
      Кел постепенно приходил в сознание. После столь серьезного энергетического удара чувствовал он себя, мягко говоря, не очень. Голова болела так, словно дроу проверил ей на прочность колоннаду Великого зала собраний в Винегарде. Хорошо, что он вовремя среагировал и успел настроиться на ускоренную регенерацию до полной отключки, иначе провалялся бы здесь неделю, а потом еще пару суток на восстановление сил потратил. Теперь же к вечеру он будет полностью здоров, только магический резерв исчерпается, а источников поблизости нет. Но ничего, неделя без магии - это маленькая плата за собственную глупость.
      Глупость же была огромной. Следовало сразу деактивировать человечку, пока она спала и не представляла угрозы. Так нет, мельком осмотрел ауру и счел ее безопасной. Мотивы проникновения узнать хотел, думал поиграть в справедливость. И это в тысячу циклов. Такое спустить можно было младшему братишке в его две сотни.
      Человечка-то непростой оказалась: маскировка идеальная, играет как профессионал. Кел вообще не заметил фальши, а менталиста с его уровнем эмпатии, провести крайне сложно, до сегодня он даже сказал бы, что невозможно. Таких, как он специалистов ментальной магии на всем Авалоне по пальцам перечесть можно, а незнакомка сделала его, как какого-то малолетку-недоучку: только Келзор стал входить в контакт, девчонка отразила воздействие на него самого, а потом еще и чистой энергией ударила. Пожалуй, будь на его месте кто-то слабее, то этот кто-то просто сгорел бы. И все же, несмотря на то, что он был одурачен и чуть не погиб, девчонка проделала все ловко и вызывала невольное уважение, а тот факт, что она человечка, ничего не менял.
       Да и как все-таки она очутилась здесь - в самом сердце Темного королевства, не пройдя через патрули. Предатели у нас? Вероятность ничтожна, все патрульные проходят ежедневную ментальную проверку, и скрыть факт сотрудничества с кем-то извне не получиться. Возможно, ее телепортировали, только координаты в лесу без детального его изучения тоже взять не получилось бы.
      Лучше шпионку поймать, пока она не вернулась к заказчикам. Вот только без магии, с ее возможностями, будет сложно. Но это все же его лес, Кел знает здесь каждый миллиметр, а эффект неожиданности способен подействовать даже лучше магии. Главное, быстрее прийти в себя и нагнать ее вовремя.
      Кел размышлял, и боль отступала на задний план. А когда сгустились сумерки, и ночная прохлада укрыла лес пеленой свежести, физически он был полностью восстановлен.
      Конечно же, девчонки здесь не оказалось. Только разрезанные веревки валялись у аккуратно уложенного меча. Опять она брала его в руки без всякого вреда для себя. Келу даже обидно стало: его меч, его верный друг, его продолжение, как он мог помочь этой человечке. Дроу осторожно поднял оружие с земли - оно отозвалось теплом и спокойствием. И ни капли сожаления. Что ж, меч всегда видит достойного.
      Сейчас Келу необходимо было поесть. Он потянулся за своей сумкой и обнаружил, что части мяса и сыра не хватало. Как и ножа с веревкой. Крупы же и овощи остались нетронутыми. Эта несносная девчонка еще и в вещах его рылась! Едва он ее поймает, научит хорошим манерам! Как это ни претило ему, дроу взял оставшееся мясо и начал есть прямо с куска, периодически закусывая овощами. Немного пресытившись, он собрался разжечь огонь. Дрова для костра были приготовлены заранее, поэтому долго возиться не пришлось: Кел быстро сложил хворост и тонкие поленца, достал припасенное на всякий случай огниво и высек огонь. Через пару минут весело потрескивал костерок, разгоняя угрюмый сумрак.
      Только теперь Кел заприметил, что возле шалаша зачем-то стояла миска. Он подошел поближе. Дроу просто не поверил своим глазам! Миска была наполнена черными ягодами марайи. Он взял один плод и внимательно рассмотрел его со всех сторон - сомнений не оставалось, это действительна была марайя. И как же она сюда попала? Неужели девчонка оставила? Келзор попробовал одну ягоду и сразу же почувствовал, как крупицы силы растекаются по его телу. Значит, ягоды были сорваны не больше трех дней назад, иначе они потеряли бы свою силу. Раньше Кел никогда не пробовал этих ягод: они растут только у мощных энергетических источников, аккумулируя в себе магическую энергию, но после срывания начинают угасать и через трое суток становятся обыкновенными ягодами, поэтому перевезти далеко их нереально. Неужели они были сорваны в Темном лесу? Что же это за человечка такая, которая может найти на закрытой территории то, что уже тысяч десять циклов сами дроу здесь не видели. И если она сбежала, зачем оставила ему эти ягоды? Ведь когда он пополнит свой резерв, поймать ее не составит никакого труда.
      Кел ел оставленные здесь ягоды и всё думал об этой странной человеческой девушке. Здравого смысла в ее поведении он не видел вообще: если она волшебница, почему сразу не применила магию, а схватила его меч, если она шпионка, почему же так легко себя выдала и не попыталась получить его доверие, для деревенской простушки слишком дерзкая, да и для обыкновенной горожанки тоже. А ее одежда - он не встречал таких тканей и расцветок ни среди простого люда, ни среди придворных, хотя повидал и тех и других за свою жизнь достаточно. Да, еще кольцо. Жаль, он не успел его рассмотреть. Во сне девушка подмяла руку под себя, и кольца видно не было, а во время их перепалки стало не до детального изучения украшений.
      Пожалуй, стоит разгадать эту загадку. Завтра сутра он этим и займется, а сейчас лучше спать, нужно подождать, пока сила равномерно заполнит все тело.
      
      ***
      Я мчалась вперед, не разбирая дороги, и сбавила темп только к полудню. Поразительно, но сильной усталости я не ощущала. Только вот есть захотелось, что не удивляло после такого утра и быстрой ходьбы вперемежку с бегом. Я отрезала себе кусок вяленого мяса и впилась в него зубами. Ммм, вкуснятина. Мясо было нежным и сочным, а после моей вынужденной диеты, казалось просто божественным. Как бы мне ни хотелось съесть весь кусок целиком, я все же запрятала две трети обратно в рюкзак и отрезала себе сыра. Всё закусила давешними ягодками и запила водой. Усталость как рукой сняло, и я помчалась дальше. За сегодняшний день я, наверное, прошла раза в три больше, чем за полтора предыдущих суток. Как говорится, главное - правильная мотивация. Ближе к ночи, удостоверившись, что погони за мной нет, я более-менее успокоилась, и решила искать очередное место для ночлега. На этот раз я не заморачивалась - пробралась вглубь зарослей погуще, выломала мешающие мне ветки и улеглась. Конечно, уснула без задних ног.
      
      "Да что же это такое! Второе утро подряд проснуться спокойно не дают, кто там так жалобно стонет! Стонет?!". Я сразу и не поняла, что за звуки меня разбудили, но когда до меня дошло, то моментально пришла в себя, и тихонько поползла из своего укрытия, чтобы разузнать, что там происходит, оставаясь при этом незаметной. Постороннего шума слышно не было, поблизости никто не мелькал, вот только откуда же стон? С моей позиции источника этого рвущего душу звука видно не было и мне пришлось выбираться наружу. Прислушалась. Кажется, идти нужно вон за тот терновый куст.
      Я обошла растение - увиденное привело меня в ужас. У куста вся в крови лежала девушка, ее будто окатили из ведра: одежда, волосы - все было пропитано красным. Чистыми остались лишь концы белокурых волос и низ белого платья, в тех местах, где оно не касалось тела.
      Я просто опешила. Стоять рядом, а тем более дотрагиваться до нее, было страшно, просто уйти невозможно, а чем помочь непонятно. Я помедлила ещё несколько мгновений, но потом взяла себя в руки и наклонилась к этому несчастному созданию.
      -Ты меня слышишь? - пожалуй, самое нелепое, что можно было спросить. Хотя нет, самое нелепое - это "как ты себя чувствуешь".
      - Чем я могу тебе помочь? - пожалуй, так лучше.
      Стон. Еще. Боже, чем же ей помочь?
      - Фааа-тыыы... - едва шевельнулись ее губы.
      -Что? Воды? Да, сейчас, потерпи немного, - с волнением в голосе проговорила я.
      Она в сознании, ужас, как ей, наверное, больно. Я вдруг вспомнила, как горели заживо мои питомцы, и ощутила ту боль, словно все повторялось заново. Мои пальцы дрожали, но я довольно быстро сняла рюкзак, достала из него бутылку с водой и открутила крышку. Вот сейчас не помешал бы и стакан.
      Одной рукой я бережно приподняла голову девушке, а другой держала бутылку и вливала ей в рот воду. Часть жидкости вытекала и смывала кровь на губах и бороде. После пары глотков девушка обмякла, и я испугалась, что она умерла.
      Что же это за мир такой, троих здесь встретила, а с ними все не так. Одного надо спасать, иначе мир погибнет, второй от общения со мной без чувств валяется, а эта прямо на руках умирает. Я на службу спасения похожа? Да, хотела добро и свет в мир нести, но во всеоружии же, а не среди леса и без малейшего понятия, что делать!
      Света! Отставить панику! Соберись, тряпка! Подумаешь, лес. Как-нибудь выкрутишься. Просто подумай. Представь, в конце концов, что это собачка. Неважно, что ты ее не чувствуешь, другие ветеринары тоже никого не чувствуют, а лечат ведь. Знания у тебя имеются, все получиться.
      Я выдохнула и принялась за дело.
      Пульс есть, ритмичный, хоть и не сильный. Откуда кровь? Рву платье - глубоких открытых ран нет, только небольшие порезы по всему телу. Переломов нет, ран на голове тоже. Неужели все из этих царапин? Может в них яд или у нее кровь не сворачивается?
      Мне бы воды побольше, чтобы смыть кровь. Вот сейчас и стоит поблагодарить Ярру, который усилил мой слух. Я сосредоточилась на звуках, окружавших меня, и через какое-то время стала различать отдельные составляющие лесного шума. Писк птенцов, вдалеке хрустнула ветка, скрипят, качающиеся на ветру деревья, не то, все не то. Стоп. Вот. Плеск воды. Совсем тихо. Далековато. Ничего, я постараюсь быстро.
      Оставшейся в бутылке водой я отмыла девушке лицо и из пары порезов на щеках на всякий случай отсосала предполагаемый яд. Во рту появился горьковатый привкус, не похожий на кровь. Значит, действительно в ранках яд. Куда же ты влезла, дорогуша. Я обработала ранки перекисью и достала из рюкзака таблетки от аллергии. Воды больше не было, поэтому положила одну ей под язык и побежала искать воду.
      Источник нашелся через километр, но он был таким маленьким - просто ключ и совсем тонкий неглубокий ручеек. Я аккуратно очистила источник от листвы, веток и небольших камней и набрала воду в бутылку.
      Через минуты три опять была возле девушки. На ее лице снова проступили небольшие капельки крови, причем не из царапин, а просто из пор. По-видимому, кровь была сильно заражена, тут бы переливание помогло. Что ж мне с тобой делать! Я продолжила очищать ранки, не уверенная, что это ей может помочь.
      Я еще несколько раз бегала к ручейку за водой и когда возвращалась, на отмытых участках то тут, то там проступали красные капли. Но ранки больше не кровоточили, и как будто даже стали затягиваться. Я повернулась к лицу и обнаружила, что порезы, которые я обработала первыми, уже исчезли, а на месте их розовели тонкие бледные шрамы. Вот это да! Ничего себе, регенерация. Может тогда с ней не все потеряно! И я принялась очищать остальные ранки с удвоенной энергией.
      Когда я закончила, девушка все еще не приходила в сознание. Крови выделялось меньше, но было понятно, что она пока заражена.
      Так как окровавленные вещи я выбросила, девушка оставалась нагой. За неимением лучшего, пришлось укрыть пострадавшую полотенцем, а под голову положить свою скрученную куртку. Я нервно вышагивала туда-сюда и все думала, чем ей помочь. Одна бредовая идея никак не хотела уходить из моей головы: ей нужно сделать кровопускание. Глупо, девушка и так много крови потеряла, куда уж больше. Но каким образом очистить ей кровь, я даже не представляла. К тому же появился еще один довод в пользу столь радикальной меры - быстрое восстановление тканей. Если раны моментально затягиваются, то и кровь должна восстановиться с той же скоростью.
      Ох, как же было страшно. Но я решилась: взяла нож - он был достаточно острым, не хуже скальпеля - вымыла его хорошенько с мылом, а потом протерла антибактериальным гелем, который всегда валялся в моём рюкзаке. Других, более традиционных антисептиков у меня не имелось.
      Когда я взяла руку девушки в свою, напряжение, не отпускавшее меня последний час, отступило на задний план, а его место заняли твердость и уверенность в своих действиях - то, что надо для хирурга, пусть и несостоятельного. Я сделала пятисантиметровый продольный разрез, и из него потекла темно-бордовая почти черная венозная кровь.
      Кровь вытекала, а я внимательно следила за сердцебиением. Удары становились слабее, но ритм оставался ровным. В какой-то момент появилась аритмия, тогда я затянула жгут чуть выше локтевого сгиба, обработала рану и наложила тугую повязку. Через минут пятнадцать расслабила жгут - бинт оставался белым, значит, кровотечения больше нет. Его пока решила не снимать, чтобы лишний раз не тревожить затягивающуюся рану.
      Теперь не помешает восполнить уровень жидкости в организме. Опять мой мозг судорожно перебирает разные варианты действий. Знаю, буду вливать в нее воду из пробки. Нет, не просто воду. Выжму из оставшейся черники сок и смешаю его с водой.
      Сказать легко. А вот во что сок выжимать, в бутылку ведь не получиться. Тут мне пришлось поломать голову. В итоге, я закрепила скотчем на четырех предварительно вбитых в землю колышках целлофановый пакетик и давила ягоды через сложенный в несколько слоев бинт. Как же хорошо, что со мной мой рюкзак!
      У меня получился стакан сока, который я смешала с литром воды. Осталось это влить в бессознательное тело. Я аккуратно влила немного жидкости в приоткрытый рот девушки, последовал рефлекторный глоток, но часть воды вытекло. Я повторяла попытки, и пострадавшая понемногу глотала. Когда стакан воды был в ней, а другой - на ней, девушка стала приходить в себя и пить уже осознанно.
      С последним глотком она открыла глаза.
      - Можно еще пить? - произнесла она слабым нежным голосом.
      - Воды больше нет, но если ты подождешь, я быстро принесу еще, - проговорила я с волнением.
      - Хорошо, - девушка прикрыла глаза и положила голову на импровизированную подушку.
      Я быстро сбегала к источнику и набрала еще воды.
      Девушка сделала глоток и скривилась:
      - Раньше я пила что-то другое, можешь мне дать тот напиток? - по-детски огромные голубые глаза смотрели с мольбой.
      - Но ты выпила все, что было, - я с сожалением развела руками.
      - Даже капельки не осталось? - хлопали невинные глазки.
      - Нет, не осталось.
      - Жаль, то питье пополнило мой резерв, но пока я не восстановлюсь полностью, энергия все время будет уходить, - девушка казалась грустной.
      - А каком резерве ты говоришь? - я не совсем ее понимала.
      - Магический резерв. Чем больше во мне силы, тем быстрее я регенерирую.
      Я задумалась. Фантастический мир, все в нем волшебное: боги, которые ягуары, люди, которые не совсем люди, магия. Почему бы волшебным ягодам не быть? Я ела чернику, и мне все время становилось легко и хорошо. Конечно, я соотносила свое состояние с утолением голода, но по здравом размышлении это действительно было чем-то большим.
      Я посмотрела на месиво, оставшееся от ягод, и решила, что из него вполне можно сделать еще немного чудо-воды. Взяла у девушки бутылку с водой, отлила немного и в освободившийся объем вместила ягодную кашицу. Закрутила пробку и хорошенько потрясла.
      - Держи, - протянула я девушке бутылку.
      -Что это? - она была крайне удивлена.
      - То, что ты просила, вода, которая прибавляет сил.
      Девушка недоверчиво посмотрела на бутылку, понюхала воду и сделала маленький глоток. Сразу же обрадовалась, и стала быстро пить. По-видимому, результат ей понравился. Она опустошила всю бутылку и теперь просто светилась счастьем.
      - Ну как, помогло? - поинтересовалась я.
      - Этот напиток даже лучше, чем тот, что я пила сразу! - девушка была в восторге, - Спасибо, спасибо тебе! Я теперь навечно твоя должница!
      Она только что в ладоши не хлопала. Как ребенок, честное слово. А на вид лет двадцать дашь. Только роста небольшого - метра полтора. Но самое главное - она была здорова! А это тянуло на чудо.
      - Где моя одежда? - как легко у нее меняется настроение.
      -Вот, - я указала на кучу окровавленного тряпья, лежавшую в метре от нас.
      -Ох, - раздался удивленный возглас, - это мое платье?
      - Извини, но его пришлось разрезать, чтобы снять с тебя, хотя вряд ли его был смысл сохранять, такое не отстираешь.
      - Но почему оно грязное? - удивлению ее не было предела.
      - Оно в крови. Ты же вся была ею покрыта. В принципе, твои волосы и сейчас такие.
      Девушка притянула к лицу прядь волос, и гримаса ужаса скривила ее кукольное личико.
      - Какой кошмар! Неужели все было так серьезно?!
      - Ты не представляешь. Я думала, что ты так и умрешь у меня на руках.
      - И зачем ты меня вообще спасала? - с каким-то раздражением произнесла девушка.
      Это меня даже обидело: стараешься тут, видите ли, изо всех сил, переживаешь, а тебе потом недовольство высказывают.
      - А что, по-твоему, надо было тебя так оставить? Всю в крови и стонущую? - я тоже злилась.
      - Почему бы и нет, подождала бы рядом да и получила то, что вы, люди, так жаждете!
      Разговор опять сворачивал в какое-то нехорошее русло, как и вчера с дроу. Пора расставить точки над "I".
      - Стоп. Во-первых, я не понимаю, о чем именно ты говоришь: какие такие люди ждут, чтобы ты умерла. Во-вторых, а ты сама разве не человек? - вполне резонные вопросы, по-моему, но моя собеседница смотрела на меня, как на душевнобольную.
      - Я - человек? Ты что, не видишь, я же ФЕЯ! - брови девушки поползли вверх.
      - А я думала, что феи маленькие и с крылышками, - в памяти всплыл эпизод из Питера Пена.
      - Вообще-то феи могут быть любого размера и не только человекообразными, все зависит от общества и ситуации. А ты действительно спасла меня просто так, не преследуя корыстные цели? - спросила уже спокойная фея.
      - Из чисто гуманных побуждений, - подтвердила я,- Слушай, а что с тобой случилось, ведь ты едва осталась жива?
      - Если честно, я сама не совсем поняла. Я просто подошла к старому терновому кусту - терн для фей священен, и это было лучшим местом для медитации. Пока я устраивалась поудобнее, то оцарапалась. Потом со мной стало твориться что-то странное, я начала терять связь с реальностью и никак не могла трансформироваться. Помню, что пыталась хотя бы отойти от того места как можно дальше, а проснулась уже здесь, рядом с тобой.
      - А этот куст ядовитый? - поинтересовалась я.
      - В том-то и дело, что нет. Единственное, что возможно, куст был специально подготовлен для поимки феи. В общине рассказывали страшилки о том, что покинувшие её феи не выживают в открытом мире. Людям нужна наша сила, и они не останавливаются не перед чем, чтобы заполучить ее, даже перед убийством. Поймать же фею крайне сложно, а в астральной форме это вообще не реально.
      - И это все правда? В смысле, с убийством и силой?
      - Вообще-то нет. Бред полный. У человеческих магов и фей абсолютно разный тип сил. Но находятся глупцы, что уж поделать.
      - Извини, я не совсем понимаю тонкости фейского бытия, но сейчас мне ясно одно: то, что ты едва не погибла не случайность и, вероятно, прямо сейчас тебя ищет некий головорез? - данная ситуация меня крайне взволновала.
      До феи, по-видимому, такая мысль уже тоже дошла и теперь она смотрела на меня своими испугано-удивленными глазищами, а я продолжала:
      - Я тебе больше скажу: за мной, полагаю, гонится разъяренный дроу, а мы торчим на этой полянке, словно маяк, - к тому моменту, как я закончила свою тираду, из рюкзака уже были выужены джинсы и кофта, - Одевайся и пулей отсюда. Кстати, ты бегать умеешь?
      Вы когда-нибудь видели фею в шоке? Нет? А жаль. Если смешать капризного ребенка, которому вместо вкусного мороженного подсунули брокколи, и блондинку из анекдотов, которую попросили извлечь корень из ста двадцати одного, будет похоже.
      - Что это? - фея двумя пальчиками держала джинсы и смотрела на них, как на вышеозначенное брокколи, - Я это не надену.
      Она нахмурилась, что-то прошептала, встряхнула головой.
      - Не выходит, восстановление медленно идет.
      Что именно у нее не вышло, я так и не поняла, но и на пустые разговоры времени не было, так что я повторно протянула джинсы упрямице.
      - Не глупи, у меня ничего другого нет. А если ты сейчас не поторопишься, то в скором времени, тебе вообще одежда не понадобится.
      Со второго раза до нее все-таки что-то дошло.
      - Ну ладно, ладно. Но как это надевать? - в ее глазах застыл вопрос.
      - Приехали. Ноги в калоши засовывай.
      - Куда?
      - Видишь? Это колоша, в нее одну ногу, в другую - вторую ногу. А здесь замок и пуговица, - я критично оглядела ее вид, - Слишком велики. И ремня нет, что же делать.
      - Не беспокойся, - фея улыбнулась, - сейчас все станет впору.
      Через секунду хрупкий ангелок исчез, а на его месте стояла девушка моего роста и телосложения. Джинсы сели как влитые. В принципе, точно так, как они сидели на мне. Ничего себе фокусы. Интересно, когда же я привыкну к магии?
      Дальше мы действовали быстро и слаженно. Я укладывала вещи и ходила за водой, фея же, как я поняла, скрывала признаки нашего пребывания здесь и свои следы сюда ведущие. Она что-то прошептала над землей, провела по ней кончиками пальцев, и бурые пятна крови впитались в почву, а трава выпрямилась, будто в том месте не то, что кто-то лежал, там даже никто не ступал. Потом она поговорила с деревьями, срастила обломанные мной ветки и просто посмотрела на меня:
      - Я закончила. Куда идем?
      - На запад, - коротко ответила я, и мы помчались вслед за солнцем.
      
      ***
      Кел проснулся с первыми лучами минара. Давно он не чувствовала такого прилива сил. Марайя сделала свое дело - энергия переполняла его, даря практически неограниченное могущество. Дроу быстро позавтракал и собрался в путь. Найти след девчонки не составило труда, он всего лишь направил потоки силы к глазам, настраиваясь на магическое зрение, и тут же обнаружил четкую полоску теплового трека. Всё это было слишком просто. Подозрительно просто. С ее способностями человечка легко бы могла стереть все свои следы, и дроу нужно было бы сильно постараться, чтобы выбрать правильное направление движения. Но она словно приглашала его пойти за собой. Слишком много странностей и нестыковок. Тогда, возможно, она не шпионка. Может, ее действия изначально были нацелены именно на него? Его проклятье итак сильно повлияло на правление отца, и если сейчас Келзор исчезнет, не решив свою проблему в ближайшие три цикла, то их Дому грозит исключение из Совета Пяти и лишение всех титулов, а это несмываемый позор. И всему виной именно он - старший сын и наследник.
      Если перед девчонкой стоит задача устранить именно его, то ей придется выманить Кела за границы королевства. Это значит, что он должен поймать ее, во что бы то ни стало в ближайшие сутки, иначе потом они попадут в Квилинг - а это уже человеческая территория, и дроу лишится защиты Леса. Конечно, он и там будет не простой мишенью, но все же Лес в любом случае укроет свое дитя, каковым является каждый из дроу.
      Кел больше не тратил время на размышления, он четко видел путь и словно хищник, идущий по кровавому следу, отдался инстинктам, лишь его размытый силуэт мелькал среди деревьев.
      Он бежал без остановки уже пять часов кряду, и если бы девчонка двигалась с человеческой скоростью, то, вероятно, он бы ее уже догнал. Тепловая полоса указывала четко на запад, что тоже удивляло, ведь выдерживать такое точное направление в лесу сложно. Все. Пора остановиться. Кел начал замедляться, чтобы сердце успело адаптироваться к спокойному темпу, и через пять минут уже сидел на небольшой лесной полянке.
      Дроу достал свою флягу, выпил воды и немного поел. Стоило все же проверить обстановку. Он принял медитационную позу, накапливая и трансформируя силу для поисковых импульсов. Сначала ничего не происходило, но спустя пару минут с пальцев Кела веером слетели видимые только ему белые огоньки. Чтобы сэкономить время, Келзор обследовал лишь западный сектор, так как именно этого направления придерживалась человечка. Зато радиус заклинания он выставил не малый - пятьдесят километров - а это уже выходило за пределы Темного Королевства.
      След девушки был четкий, но километрах в десяти отсюда он заканчивался, хотя ее ауры Кел в том месте не почувствовал. И вообще там происходило что-то странное, обрывки чужой ауры, небольшое энергетическое возмущение, явно не относящееся к людской магии - слишком мягкое и гармоничное даже для дроу и эльфов. Не будь Келзор под действием марайи, он даже ничего бы не заметил.
      Где же, черт побери, человечка? Не испарилась она, в самом деле!
      Пока он ментально обыскивал точку обрыва следа, поисковые маяки запечатлели весь западный сектор. Теперь дроу полностью видел обыскиваемый треугольник.
      Вот и его пропажа. След человечки появился еще через десять километров после разрыва. Движется быстро, но Кел все же быстрее. Однако стоит поторопиться, слишком велика вероятность, что он не успеет перехватить ее на своей территории. Стоп! А что за аура рядом с ней? Такого дроу раньше видеть не приходилось. Вот чью магию он чувствовал.
      Кто-то еще вошел в поисковую зону только уже на человеческой территории. Целая группа. Судя по преобладанию грязно-коричневых с красным оттенков аур, не самая добрая часть человечества. Скоро девчонка и ее спутник встретятся с этой группировкой. У него есть двадцать минут, чтобы перехватить беглянку. Кел мысленно рассчитал обе траектории и вычислил место встречи - это уже Квилинг. Выбрал точку перехвата и оставил там один маяк. Больше тянуть не стоило. Дроу открыл глаза - и треугольник поиска растаял. Кел телепортировался в один из пограничных пунктов и уже оттуда прошел на нужную позицию. Человечка будет здесь через пять минут.
      
      ***
      После получаса быстрого бега мы сбавили темп. Теперь появилась возможность разговаривать, и я сказала:
      - Слушай, раз уж мы теперь вместе, причем в такой щекотливой ситуации, может, познакомимся? Я Светлана, можно просто Света. А тебя как зовут?
      Фея внимательно посмотрела на меня, словно перед ней стояла не обыкновенная девушка, а невиданная ранее диковинка, и после некоторого промедления все же произнесла:
      - Света, ты человек, но ты спасла меня даже несмотря на то, что сама находишься в опасности. Я заглянула в тебя и теперь знаю: ты действительно свет. Тебя выбрал Ярра? Он не ошибся. Да о чем я говорю, если уж я рассмотрела твой свет и твой дар, то он подавно их увидел. Феи не доверяют посторонним своих имен, ведь имя дает власть над нами. Но ты доказала, что достойна владеть этим знанием и никогда не опустишься до порабощения. Мое полное имя - Аммарэ Фьйонель эль Язмин, но ты зови меня Фэй.
      Скоро шок станет моим нормальным состоянием.
      - Как ты узнала об Ярре?
      - А что тут узнавать: на тебе его защита - раз, глаз ягуара - два, а внутри он сам в анабиозе - три. Хотя последнее под силу рассмотреть только феям, ну и богам, конечно, - усмехнулась Фэй.
      - Раз уж тебе не надо ничего объяснять, то скажу больше - я не с Авалона. Ярра вытащил меня из другого мира, который мы называем Землей, - словно что-то само собой разумеющееся объявила я.
      - Хорошо, - фея не была удивлена.
      - А теперь колечко ведет меня на запад к какому-то магистру Гладиусу, который якобы должен помочь мне спасти ваш мир, - продолжила я.
      - А что там с дроу? - поинтересовалась фея.
      - Я встретила его вчера утром. Мы не успели толком поговорить, как я почувствовала...эммм, - тут я покраснела, - в общем, он меня как бы приворожил.
      - Я видела что-то такое в твоей ауре, только он тебя не привораживал, на нем проклятье страсти, а ты попала под его действие. А почему он разозлился? - Фэй хитро улыбалась.
      - Наш диалог произошел не совсем в мирной форме. Он решил, что я шпионка или кто-то в этом роде, я же была в ярости, и ничего не стала объяснять. А что было дальше, я сама не совсем поняла. Он попытался влезть в мои мысли, но в итоге свалился без чувств. Я испугалась, что убила его. Но потом послушала сердце и поняла, что он жив. Ну, и убежала, - я кратко пересказала мое знакомство с черноволосым.
      - Ого! Говоришь, вышибла его из ментала? И он жив остался? Силен. Только я думаю, что догонять он тебя бросится не скоро. После таких травм неделю восстанавливаются.
      С одной стороны, ее слова меня обрадовали, ведь это значило, что за мной никто не гонится, но с другой, грустно стало, что я кому-то причинила такую боль. Вот, бедняга. Не повезло же ему меня встретить.
      Больше мы не разговаривали, так как снова перешли на бег. Спустя некоторое время меня стало одолевать чувство опасности, я замедлилась и начала озираться.
      - Ты что-то ощущаешь? - спросила Фэй.
      - Да. Хочется спрятаться куда подальше и сидеть как мышка, - поежившись, промолвила я.
      - Это действие кольца. Нужно быть осторожными, - ответила фея, - я сейчас все проверю.
      Мы подошли к огромному дереву. Я продолжала взволнованно смотреть по сторонам и прислушивалась к звукам леса. Мне показалось, что я слышу мужские голоса. Я посмотрела на Фэй, хотела поделиться с ней своим наблюдением, но она сидела с закрытыми глазами и круговыми движениями гладила землю. В какой-то момент девушка подняла на меня свои большие глаза. В них читался испуг.
      - Это охотники! - хриплым голосом прошептала фея.
      "Почему она так испугалась? Ну, охотники, пусть себе охотятся, всем же кушать хочется", - подумала я и только раскрыла рот, чтобы озвучить свою мысль, как девушка испарилась. И что все это значит?
      Пока я стояла и соображала, что делать дальше, кто-то одной рукой обхватил меня за талию, другой закрыл рот и втянул на дерево. В густой кроне обнаружить нас не было никакой возможности.
      Я почувствовала, как встрепенулась внутри околдованная половина, которая минутой раньше не подавала никаких признаков своего существования. Черт! Неужели это дроу? Мои мысли лишь на миг опередили резкое движение сильных рук, после которого я увидела уже знакомые зеленые глаза. Упс. А Фэй гарантировала, что ближайшую неделю мы его не встретим.
      Я попыталась вырваться, но дроу лишь сжал меня сильнее и прошептал в самое ухо своим бархатным голосом: "Если хочешь остаться живой, сиди тихо".
      Нет, ну разве так можно!? Шептать своим соблазнительным голосом угрозы. А я! Сижу и таю как мороженое на солнцепеке. "Соберись, соберись, соберись", - повторяю я словно мантру. Пока сосредотачиваюсь и беру себя в руки, понимаю, что под деревом появляются новые действующие лица.
      - Камень, ты болван! Я тебя поставил наблюдать за деревом, а не баб по сараям зажимать! Где теперь эту тварь искать!? - грозно выговаривал голос внизу.
      - А какого хрена я должен месяц под этим деревом торчать! - кто-то недовольно пробубнил в ответ, по-видимому, тот самый Камень.
      - Ты чё там мямлишь, надо бы было год ждать, то и столько бы простоял! А теперь всё! Баста! Феи нет - денег нет. Хорошо, если только денег, смотри, чтобы голова осталась! - главарь был в ярости.
      Некоторое время раздавались лишь тихие шепотки, затем снова заговорил главарь:
      - Всем молчать и слушать! Дрянь смылась к ушастым, поэтому ты, Камень, пойдешь на их территорию по ее следу и притащишь обратно. После той отравы, что дал нам чародей, фея будет в полной отключке, так что ловить ее не придется, - предводитель банды четко проговаривал план действий.
      Я же все время смотрела в глаза дроу, которые разгорались недобрым огнем. Понятно, почему смылась Фэй, это ее поимку здесь обсуждают. Но поступила она по-свински: четверть часа назад клялась чуть ли не в вечной дружбе, а когда прижало, то бросила меня на растерзание банде головорезов. Если бы не дроу, то тащили бы уже меня в тот самый сарай. Спасибо что ли черноволосому сказать? Хотя нет, обойдется.
      Внизу продолжалась беседа.
      -Эээ, а че сразу Камень!? Я не пойду к ушастым, это то же самое, что к дракону на огонек заскочить! Я еще жить хочу, - едва не плача, причитал страдалец.
      - Ты мне не бухти. Развлекался, пока тварь драпала - теперь отрабатывай. А будешь упираться, я тебе быстро дракона организую. Так что собирайся. И не трясись, чародей дал схемы движения патруля. Смотри, тебе на карте даже дорожку нарисовал - куда и когда идти. Головастый мужик, все рассчитал, даже место, где фея должна была остановиться. Так что через час войдешь в лес. Всё. Пшёл отседа, - закончил с Камнем главарь, а потом обратился к остальным, - Подъём, ребятки, через час надо быть на границе.
      Когда банда удалилась, дроу заговорил:
      - Ukarima! Это нельзя спускать им с рук! Что мне с тобой делать? - дроу был недоволен, - оставлю здесь, привяжу покрепче, чтобы снова не убежала.
      После этих слов, его руки замелькали, будто крылья колибри, только жужжания не хватало. Еще и рот мне зажал, слова не сказать. Я долго не думая - времени не было - резко дернула головой, и когда рот слегка освободился, изо всех сил впилась в его ладонь. Мои действия возымели желаемый эффект, дроу остановился:
      - Вот мерзавка, кусаться вздумала, сейчас... - я не дала ему закончить и затараторила, пока он опять не заткнул мне рот:
      - Я знаю, куда они направляются.
      Он взглянул на меня с подозрением, но все же попытки обездвижить меня не возобновлял.
      - Быстро говори все, что знаешь, - тоном, не терпящим возражений, произнес он.
      - Они хотят найти тело Фэй - это фея, которая шла со мной. Утром она была ранена и, если бы я ее не обнаружила, то, вероятно, их надежды могли оправдаться.
      Неожиданно на ветке стало тесно. Рядом со мной материализовалась Фэй.
      - Воркуете, голубки? А у вас тут миленько - все зеленое, шелестящее, - промурлыкала, как ни в чем не бывало, фея.
      - Фэй, тебе не стыдно? - раздраженно сказала я.
      - За что? Я вам помешала? - продолжала шутить наглая фея.
      - За что? Кто не больше часа назад распевал мне про свет, достоинство и имя, а потом бросил меня на растерзание банды головорезов? - я начала заводится.
      Фея скривила свои губки и обиженно ответила:
      - Я тебя не бросала. Я просто знала, что с тобой ничего не случиться.
      - Три раза "ха"! Знала она. Да ты струхнула и всего-навсего бросила меня одну!
      Фея хотела что-то ответить, но тут вмешался дроу:
      - Дамы, отложите свои разборки на потом. Сначала дело. Куда отправилась банда? - лицо дроу показалось мне чересчур серьезным, чтобы сейчас спорить с ним, я хотела ответить ему, но Фэй меня опередила.
      - Место, где ты обнаружил обрыв ее следа. Помнишь? - фея кивнула головой в мою сторону.
      Дроу как будто смутился, но быстро подавил свои чувства и сказал, что помнит. А вот лично я вообще не поняла, о каких следах они разговаривают.
      Черноволосый прикрыл глаза, что-то просчитывая, потом взглянул на Фэй и произнес следующее:
      - Ты можешь быть свободна, девчонку я забираю с собой.
      Возражения не успели сорваться с моего языка, как дроу крепко прижал меня к себе и мы провалились в серую мглу. Единственное, что я услышала, это крик Фэй: "Не-е-ет!"
      Через несколько мгновений мы были уже в другом месте. Меня мутило, и кружилась голова.
      - Первая телепортация? - с ноткой удивления задал свой вопрос дроу.
      - Что это было? Где мы? И куда пропала Фэй? - посыпались из меня вопросы.
      - Я телепортировал нас в предполагаемое место прихода банды. Не узнаешь?
      Я посмотрела по сторонам. Действительно, знакомый пейзаж. В тех кустах я спала, а там нашла раненую фею.
      - Узнаю.
      - А твоей фее, если у нее есть хоть чуточку мозгов, стоит бежать куда подальше, а еще лучше - просто вернуться в общину, - начал занудствовать черноволосый.
      - Считай, что у нее мозгов нет, - откуда-то сзади раздался знакомый голос.
      - Ты уже здесь? Быстро, - негодовал дроу.
      - Даже без мозгов я догадалась взять ориентиры, - задрав нос, произнесла фея, а потом продолжила, - а девочку под удар не ставь, слишком многое зависит от ее жизни в данный момент. Зачем ты ее сюда притащил?
      - О чём ты говоришь, без году неделю появилась в реальности, а пытаешься меня учить. Разберись со своими проблемами, а потом советуй.
      - Вы что, с ума посходили? - это уже я, - Сюда сейчас придет компания недружелюбно настроенных типов, а вы орете, нас же услышат.
      Оба повернулись ко мне и в один голос прокричали:
      - Мы под куполом безмолвия!
      - А что вы на меня орете, откуда мне знать о каких-то там куполах! - обиделась я.
      Дроу опять смотрел на меня с подозрением, а потом сказал фее:
      - Видишь, она противоречит сама себе. Как с таким магическим потенциалом не заметить купола безмолвия? Вытолкнуть из ментала она может, а элементарный купол рассмотреть, значит, нет? Вдруг, она вообще на банду работает, а ты ее защищаешь!
      Тут Фэй не выдержала и едва не покатилась по земле от хохота. Всласть насмеявшись, фея глубоко вдохнула и уже спокойно сказала:
      - Да она из другого мира и с магией столкнулась впервые. Ее Ярра перебросил. Посмотри на кольцо, - с этими словами Фэй схватила мою руку и практически ткнула ее в нос ошеломленному дроу.
      Наконец-то не одна я была шокирована. Выражение лица дроу стало изумительно нелепым, будто он обзывал себя дураком, глупцом, болваном и все в том же репертуаре. Я решила прервать его мысленные излияния и сказала:
      -Ну что ж, раз мы определились с моим статусом, ответьте мне, что будем делать теперь.
      - Ты и твоя подружка ждите здесь. И чтобы ни единого шороха, - приказал дроу.
      Мы с Фэй переглянулись. Ладно, посидим, пока наша помощь не понадобиться. Хотя о чем я говорю, какая от меня помощь. Мне и в самом деле лучше сидеть как мышке.
      Похоже, дроу собрался помедитировать, во всяком случае, его поза была классической для медитаций в йоге. Он закрыл глаза и замер, словно статуя.
      -Он сканирует местность, - тихо прошептала Фэй, - я попробую аккуратно подключиться к нему. Я бы и тебя подключила, но боюсь, как бы ты не вышибла нас обоих.
      Фея уселась так же, как и дроу, и тоже закрыла глаза. Некоторое время она молчала, потом стала тихо говорить:
      - Подключилась. Вау, вот это обзор. Так. С юго-запада движется группа. Фу-у-у, какие у них гадкие ауры, сразу видно, что за отвратительные человечишки. Остановились. Один от группы отделился и идет четко по моим следам. Но я же их скрыла! Не может быть, чтобы там что-то сохранилось! Ага. Дроу убирает маяки, один возле группы остался, второй следует за отделившимся, он, кстати, на подходе.
      В это время черноволосый пришел в себя.
      - Я просил сидеть тихо и не мешать, куда ты влезла! - он был зол, - Я вижу, с вами по-хорошему нельзя!
      Его губы быстро задвигались, только слов я разобрать не могла. Едва парень закончил, я поняла что не в силах пошевелиться. Со стороны Фэй движения слышно тоже не было. Он нас парализовал, что ли?
      - Посидите так с полчасика, может, научитесь прислушиваться к обыкновенным просьбам, - с ехидством произнес дроу и пошел встречать гостя.
      Через пару минут, я услышала, что кто-то ломится сквозь кустарник. Явно не дроу, он двигался легко и бесшумно, словно профессиональный танцор. Жаль, видно ничего не было. Но зато слышала я великолепно, поэтому, чтобы отвлечься от своей окаменелости, полностью сосредоточилась на назревающем разговоре.
      - З-з-здрасти, - заикаясь, произнес тот самый Камень.
      - Что же ты пугаешься? Не ожидал здесь кого-то встретить? - невозмутимо заговорил дроу.
      Послышался треск.
      - И куда ты собрался? - с вызовом сказал черноволосый, - мы даже не побеседовали, а ты уже уходишь?
      - Й-й-й-а-я просто заблудился, - голос бандита дрожал. Неужели дроу такие страшные? - не убивайте меня.
      - Ну, зачем же так сразу, мы ведь не кровожадные убийцы, чтобы лишать жизни каждого заблудившегося в нашем лесу, - дроу играл с ним, словно кошка с мышью, - только ответь мне, милейший, как это у тебя получилось заблудиться на территории Темного Королевства и почему у тебя в руках карта, на которой проложен маршрут именно до этого места?
      По звуку мне показалось, что там случилась какая-то потасовка.
      - Huerindo, - это дроу.
      Дальше последовал крик и через мгновенье все затихло.
      Спустя минуту к нам подошел дроу. Рубашка на его боку быстро пропитывалась кровью, но мужчина держался вполне бодро. Он сделал пасс левой рукой, и мое оцепенение спало. Я воздержалась от демонстративных истерик, зато Фэй все было нипочем. Как только она смогла шевелиться, то сразу же подняла крик:
      - Ты совсем обалдел?! Меня в камень?! Да я тебя сейчас такое устрою!
      Дроу же ничего не ответил, а просто начал оседать на землю. Я испугалась и стала оттягивать разбушевавшуюся фею:
      - Фэй, успокойся, с тобой же все в порядке, ну подумаешь, посидела десять минут не шевелясь. Посмотри, он же ранен!
      - Да что ему будет, он ведь дроу, сейчас все затянется, - довольно беспечно проговорила фея.
      Мне же его состояние показалось не таким уж нормальным.
      Фея отошла в сторону и поправляла одежду. А я подсела к уже лежавшему дроу. Он попытался отстраниться, но я настойчиво отодвинула его руки:
      - Я только посмотрю, не слишком ли серьезная рана.
      Я аккуратно приподняла окровавленный край рубашки и ужаснулась. Края раны были рваные, и из нее не переставая лилась кровь, ни о какой регенерации даже речи не шло. Нужно было срочно что-то делать, иначе дроу скоро станет совсем худо, а в получасе от нас стоит банда и ждет, когда Камень притащит тело феи. А если этот Камень сейчас сюда всю шайку приведет?
      - Что с бандитом? - испугалась я.
      - Мертв, - слабым голосом ответил дроу.
      Никогда бы не подумала, что мне может стать легче от чьей-то смерти.
      - Фэй, быстрее сюда, потом дуться будешь! - скомандовала я.
      Фея моментально оказалась рядом.
      -Ну что тут у тебя? - раздраженно произнесла она.
      - Рана не срастается. Тебе не кажется, что это снова действие яда, как и в твоем случае? - я пропустила мимо ушей ее недовольство.
      Фэй сосредоточенно поводила рукой над раной.
      - Да, это тот же яд. Нужно срочно очистить кровь. Доза для дроу чрезмерно большая, его организм может не справиться.
      - Но кровь слишком быстро течет, яд должен был уже вымыться, - рассуждала я.
      - Нет, он проник в мягкие ткани и продолжает распространяться. Я сейчас кое-что попробую, должно помочь.
      Фэй что-то нашептывала и из раны как по волшебству стала выделяться белая субстанция. Она сформировалась в сферу диаметром около сантиметра и поплыла по воздуху, отдаляясь от нас.
      - Жаль природу этой гадостью загрязнять, - вздохнула фея.
      В моей голове промелькнула одна шальная идея.
      - Стой! - взвизгнула я, - не выбрасывай!
      - А куда его девать, не в кармане же носить? - удивилась фея.
      Я сбросила свой рюкзак. Порылась в косметичке и нашла пробник духов. Мне они все равно никогда не нравились. Просто баночка красивая была. Содержимое пузырька вылила, несколько раз прополоскала его водой и протянула фее.
      - Клади сюда!
      - Зачем он тебе, кого-то отравить собралась? - пошутила фея.
      - В хозяйстве пригодится, - ну не говорить же ей, что собираюсь при первой возможности изучить эту гадость.
      - Давай свой пузырек, его тоже не помешает почистить, - сказала Фэй, и из бутылочки выплыли маленькие капельки жидкости.
      Шарик яда превратился в тоненькую нитку и прошел в узкое горлышко пузырька, после чего Фэй торжественно вручила его мне:
      - Держи, грозная отравительница, только сама не забудь, что там у тебя.
      Я плотно закрыла пузырек, бережно уложило его на свое место в косметичку, после чего вернулась к раненому, а Фэй опять отошла от нас подальше. Кровь уже еле-еле сочилась, но края раны были далеко друг от друга, что замедляло регенерацию. Дроу, в какой-то момент потерявший сознание, стал просыпаться.
      - Ты как? - спросила я.
      - Уже нормально. Но что это было? Терять сознание из-за пустяковой царапины - вот это не нормально, - прохрипел дроу.
      - Я бы не сказала, что рана пустяковая, - дроу чуть усмехнулся, но я продолжила, - тем более, нанесена она была отравленным оружием.
      - Оружие? Ржавый, весь в зазубринах, нож, - возмутился дроу, по-видимому, данное состояние какого-то ни было оружия его удручало.
      - Вернемся к твоей ране. Может ее зашить? - предложила я.
      - Не стоит, просто края свести надо. Справишься? - поинтересовался дроу.
      - Однозначно, - что-что, а уж раны меня точно не пугали, не для того я на ветеринара училась, чтобы потом от вида рваной плоти в обморок падать.
      Я достала из рюкзака перекись водорода, ватные диски, пластырь и ножницы. Налила перекись прямо на рану, - в ней все зашипело и запенилось - потом аккуратно промокнула ее ватными дисками, отрезала подходящий кусок пластыря, свела края раны и закрепила их подготовленным лоскутком.
      - Все. Когда рана заживет, просто оторвем пластырь, - довольно проговорила я.
      Дроу критично осмотрел заклеенное место, дотронулся пальцами до пластыря, заинтересовано хмыкнул и с едва уловимой улыбкой произнес:
      - Ловко. Ты случайно не лекарь?
      - Что-то вроде того. Ветеринар, - с налетом таинственности ответила я.
      - Ясно, - дроу сделал вид, что понял, потом заозирался вокруг, словно что-то искал, - А где мой меч?
      - Ты пришел без него.
      Дроу легко подскочил на ноги, словно и не был ранен, и направился на "поле боя". Когда вернулся, его меч был уже в ножнах за спиной.
      - Сколько прошло времени с тех пор, как я вернулся? - обратился он ко мне.
      Я стала прикидывать в уме: пришел, расколдовал, упал - минута, пока я звала Фэй и она очищала рану - еще семь, он приходил в себя минуты две, потом я обработавыла - три, итого: тринадцать минут. Накину еще пару.
      - Около пятнадцати минут и те две, в которые ты ходил за мечом.
      - Хорошо. Значит, банда еще минут двадцать не двинется с места. Успеваю, - сам с собою разговаривал дроу.
      - Успеваешь что? - у меня появилось нехорошее предчувствие.
      - Пообщаться с этими attalya, - непонятно выругался черноволосый.
      - Ты с ума сошел? У тебя дыра в боку, а ты в разборки с целой бандой лезешь, причем один! - стала выговаривать я этому самонадеянному глупцу, а он просто рассмеялся в ответ.
      - Я с этим отродьем даже без одной руки справлюсь, а раны через двадцать минут уже не будет.
      - Вот царапнет тебя кто-нибудь своей отравленной железякой, посмотрю, как ты с ними тогда справляться будешь! - настаивала я.
      - Света, что ты надрываешься, иди вон с тем деревом поговори, поверь, толку будет больше. У него же на ауре написано - упертый остолоп, - подала голос все еще разобиженная Фэй.
      - Я не посмотрю, что ты фея, поймаю и надеру тебе зад, - не остался в долгу дроу.
      - А ты сначала поймай! - Фэй показала ему язык и исчезла, ей-богу, как ребенок.
      - Я знаю, что ты здесь. Так что пока я пойду и буду наказывать плохих дядей, ты уберешь того, который лежит за шмелевикой. А потом сидеть на месте и ждать меня! - не попросил, приказал вредный дроу.
      - Почему это я должна после тебя убирать! - раздался голос из ниоткуда.
      - Потому что ты эту кашу заварила, так что будь добра, сделай хоть что-то, дабы последствия являлись не столь катастрофичными, - сказал как отрезал и сиюминутно нас покинул.
      Тут же появилась Фэй.
      - У-у-у какой зануда! - это реплика в сторону ушедшего дроу, а потом уже мне, - Пойдем, Света, уберу того мертвого типа, а потом быстро за ушастиком.
      - Но он же попросил нас ждать здесь, - попыталась отговорить от глупостей ее я.
      - И ты занудствуешь? - нахмурилась фея, - Не дрейф, мы только понаблюдаем издалека, вдруг наша помощь понадобиться.
      Знакома с этой феей полдня, но уже подозреваю, что проблем с ней получу на полжизни. Слово нет, по-видимому, для нее не существует. Придется идти с ней, может, попридержу, если в бой станет рваться.
      Мы зашли за многострадальный куст, который, оказывается, назывался шмелевикой, и увидели распластанное тело бандита. Да тут не Камень, тут целая Скала. И вот эта огромная туша испугалась субтильного дроу? Я посмотрела на Фэй:
      - И как мы ЭТО сможем спрятать? Таких как мы еще пять надо, чтобы его приподнять.
      - А зачем кого-то поднимать? - удивилась моя новоиспеченная подруга, - Его, наоборот, опускать надо.
      С этими словами Фэй начала что-то нашептывать, а мертвец - медленно погружаться в землю, словно поверхность, только что бывшая твердой, превратилась в трясину. Через минуту от усопшего бандита не осталось и следа.
      - А что ты сделала? - как ни странно шока я больше не испытывала, неужели привыкаю к чудесам?
      - Ну, я же фея земли. Соединилась со своей стихией и укрыла тело. К тому же запустила ускоренное разложение, так что завтра от бандита даже костей не останется, - фея потерла ладони друг о друга, словно саморучно яму рыла, и продолжила, - Вот и всё. Теперь нужно поторопиться, иначе пропустим восхитительное зрелище.
      Бррр. Как у них все просто. Человека убили - пусть и плохого, пусть в целях самозащиты - и ни капли раскаяния. Мне стало не по себе. Фэй рванула вперед, я же поплелась за ней на ватных ногах. Когда я ее догнала, фея уже находилась в укрытии и внимательно за чем-то следила.
      - Ты едва не опоздала, - зашипела она в мою сторону.
      Я нахмурилась еще больше, но любопытство победило, и я посмотрела в направлении, указанном мне феей. В середине куста, как раз на уровне глаз была вырезана идеально круглая дыра. Я отшатнулась назад:
      - А нас не заметят?
      - Не волнуйся, это всего лишь око, оно только в одностороннем порядке работает, - беззаботно пролепетала Фэй.
      - Ты уверенна? - засомневалась я.
      - Вполне. Я им постоянно пользовалась, когда подслушивала заседания Совета общины, - ничуть не смущаясь, призналась фея.
      "М-да. Куда я попала".
      - Да посмотри же ты на своего дроу! Вот это мужчина! - восхитилась фея.
      "Что она там увидела?"
      Я аккуратно придвинулась к "окошку" и потеряла дар речи. За нашим природным укрытием леса уже не было, только зеленые луга с редкими одиночными деревьями и небольшими рощицами вплоть до самого горизонта, а на опушке разворачивалось чарующее действо.
      Дроу стоял метрах в двадцати от лесного массива. Пятнадцать человек крайне отталкивающей наружности плотным кольцом обступали черноволосого. Бандиты медленно передвигались вокруг него, кто-то перебрасывал дубину из руки в руку, кто-то поудобнее перехватил свой кривой ржавый меч. Они подходили все ближе, а дроу даже не шелохнулся. Почему же он ничего не предпринимает? Я уже занервничала, но вдруг заметила быстрое движение. Дроу легко вытащил свой меч из-за спины, взял рукоятку двумя руками и лезвием коснулся лба. В какой-то момент вокруг оружия проявилось желтовато-янтарное свечение, а когда дроу развел руки, то в каждой оказалось по мечу. Лица бандитов, во всяком случае, те, которые мне удалось рассмотреть, выражали предвкушение удовольствия. Почему-то они напомнили мне стаю голодных гиен из мультфильма о короле-льве, такие же кривые и с противным смешком, только слюны изо рта не хватало. Дроу же, в противоположность им, являл сосредоточие абсолютного покоя. После фокуса с мечом в рядах противника почувствовалось небольшое смятение, но один из бандитов, вероятно главарь, крикнул что-то псевдоободряющее, и головорезы продолжили свое наступление.
      Дроу принял боевую стойку: его правая рука выдвинулась вперед, а меч словно слился с ней воедино и представлял собой естественное ее продолжение, левая же была отведена назад и согнута в локте под прямым углом, но находилась на одной линии с правой. Бой пока никто не начинал, но казалось, что воздух между противниками накалился до предела. Я сразу даже не сообразила, что один из бандитов рванул вперед и тотчас напоролся на стальное идеально отточенное лезвие. Оно разрезало плоть, словно нож подтаявшее масло. Бандит упал на колени, а дроу рывком вытащил свое оружие. Пролитая кровь послужила катализатором - через секунду еще несколько человек с ревом бросилось на дроу. Грациозным движением он отскочил в сторону и одним взмахом разрубил пополам ближайшего нападавшего. Кровь, отрубленные части тел, стоны и крики и среди этого ужаса он - страшный в своем смертоносном великолепии. Выпады, подскоки и вращения - его положение можно было определить лишь по проблескам металла. Я как завороженная смотрела на танец смерти - иначе эту битву назвать было просто невозможно. Все кончилось за несколько минут, а мне показалось, будто я стою здесь целый век. Враги были повержены. Дроу соединил свой меч, почти с нежностью вытер о белоснежный платок багровое лезвие и вернул его, словно спящего младенца в колыбель, в ножны. Потом он повернулся в нашу сторону. Мне почудилось, что его глаза на секунду встретились с моими. Но ведь Фэй сказала, что нас никто не может видеть.
      Он двигался по направлению к нам. Сомнений больше не было, дроу знал, что мы рядом.
      - Зачем вы здесь? Я просил ждать меня в лесу, - голос его обдал леденящей волной.
      Я промолчала. Было совестно, как будто меня поймали на воровстве. А вот Фэй, очевидно, стыдно не было. Она дерзко произнесла:
      - Ты одного упустил.
      Фея взмахнула рукой - куст, за которым мы сейчас находились, стал полностью прозрачным и открыл обзор на всю долину. В порядочном отдалении виднелась фигурка человека, до колен погруженная в землю. Человек пытался вырваться из земляного плена, но безуспешно. Ничего не говоря, дроу развернулся и двинулся в сторону беглеца. Мы последовали за ним.
      Изменник оказался тем самым главарем. Наше приближение он обнаружил не сразу, так как стоял к нам спиной. Дроу зстыл в шаге от него и внезапно сказал:
      - Далеко собрался?
      Бандит замер. По-видимому, такая встреча его не радовала. Дроу обошел застрявшего главаря и встал напротив него. Тот неожиданно метнул в черноволосого нож, но дроу с легкостью увернулся. Не сомневаюсь, что нож тоже был отравлен.
      - С какой целью вы проникли на территорию Темного Королевства? - дроу начал свой допрос.
      Бандит зло сплюнул и прорычал сквозь зубы:
      - Не твое дело, ушастое отродье!
      Лицо дроу потемнело, но все же он продолжил:
      - Кто дал вам схему движения патруля?
      - С чего ты взял, что я стану тебе что-то говорить, - не унимался бандит.
      - А с чего ты взял, что мне обязательно ждать твоего ответа, - с этими словами он сделал пасс рукой и бандит замер. Дальше последовали какие-то действия вокруг головы пойманного в ловушку главаря - с его стороны сопротивления не было, похоже, дроу опять воспользовался парализующим заклинанием, интересно, почему он не применил его при первой встрече со мной?
      - Uquetima! - слетело с уст черноволосого, - Valarauco mapauva tin!
      Он посмотрел на меня, потом на Фэй и сказал:
      - У него стоит сложный ментальный щит. Любая попытка проникновения в сознание грозит смертью ему, и, вполне возможно, самому интервенту. Маг, установивший данную блокировку, силен и действует крайне нестандартно. С таким исполнением я еще ни разу не сталкивался за свою немалую практику. Скорее всего, сам сказать он тоже ничего не сможет, иначе снова смерть.
      - А нам обязательно это узнавать? - несмело проговорила я.
      - Да! - в один голос ответили Фэй и дроу.
      - Как минимум, мне надо знать, что за умник охоту на фей открыл. Вдруг я за руку с ним здороваться стану, а он меня цап - и на свои грязные делишки, - с легким возмущением пояснила свою позицию Фэй.
      Я перевела взгляд на дроу.
      - Фея права. Маг, который нанимает бандитов для поимки феи, оснащая их при этом неизвестным ядом, чуть ли не мгновенно обезвреживающим дроу и засекреченными данными о Темном Королевстве, не может быть безопасным ни для кого. Его деятельность нужно пресечь до того, как случится что-то непоправимое.
      - Я поняла, поняла. Вам нужна эта информация. Только вопрос, как вы ее извлекать будете?
      - Мне нужна твоя помощь, - на полном серьезе ответил дроу.
      Мы с Фэй уставились на него как бараны на новые ворота.
      - Да чем же я могу тебе помочь!? - не выдержала я.
      - У тебя огромный потенциал. Если ты позволишь мне подключиться к твоему сознанию, то наши силы не просто удвоятся - их станет в три-четыре раза больше, - чуть ли не на пальцах объяснял мне дроу.
      - Ты на что ее подбиваешь! Хочешь, чтобы ее мозг вместе с твоим сжарился, когда ты защиту ломать полезешь? - взбеленилась фея.
      - Нет никакого риска. Если я увижу, что шансов никаких, сразу выведу ее из ментала, - спокойно ответил на выпад феи дроу.
      - Точно, риска нет? Мне еще мир спасать, как-то не хочется вместе с собой вашего бога угробить, - как бы невзначай намекнула я на свое положение.
      Дроу внимательно посмотрел на меня, потом на фею.
      - Ярра в анабиозе, - это все, что сказала Фэй, но дроу, вроде бы ее понял.
      После недолгого молчания, он опять повторил:
      - Риска нет. Беспокоиться действительно не о чем.
      - Хорошо. Что я должна делать? - приготовилась я.
      - Скажи, что именно произошло, когда ты вытолкнула меня из сознания? - задал свой вопрос дроу.
      - Ну, когда ты меня загипнотизировал, ты ведь именно с этого начал, да? - дроу кивнул, и я продолжила, - Мне показалось, что я тебя чувствую и в какой-то мере даже слышу твои рассуждения. Когда ты подумал, о том, что сейчас будет больно, я испугалась и мысленно рванулась. На выходе уловила боль, но потом поняла, что это ты. Вот и все, - поведала я свою сторону ситуации.
      Лицо дроу было абсолютно непроницаемым, и сказать хотя бы приблизительно, о чем он думает, не представлялось возможным. После недолгого молчания, дроу уточнил:
      - А случалось ли с тобой что-то подобное раньше?
      - Эммм, да. Один раз. Совсем недавно. Когда до меня стали доходить посторонние мысли и ощущения, я испугалась и тоже вынырнула, - мои щеки зарумянились, но дроу сделал вид, что не заметил.
      Зато Фэй, вероятно, не знакомая со словом такт, сразу же прокомментировала:
      - И что за такие мысли ты уловила, что краснеешь, просто вспомнив их.
      - Фэй, тебе кто-нибудь говорил, что иногда можно просто помолчать? - надулась я.
      - Итак, единственное, что не дает тебе полностью погрузиться в ментал - это чувство страха. С этим я постараюсь немного помочь, а ты попробуй просто расслабиться.
      Мы сели прямо на траву. Дроу - я ведь до сих пор не знала его имени - взял меня за руку. Мне стало немного не по себе, особенно когда в глубине зашевелилась супервлюбленная "я". Я попыталась взять себя в руки и напряглась. " Не волнуйся, все в порядке", - услышала тихий и уверенный голос. Я пару раз глубоко вдохнула, а потом почувствовала, как скованность и страх растворились, а на их место пришло спокойствие. Я открыла глаза - дроу ждал.
      - Ты готова? - спросил он.
      - Да, - не знаю, что сделал со мной дроу, но я действительно была готова.
      - Тогда начнем.
      Дроу взял меня и за вторую руку, и теперь мы сидели друг напротив друга, по-турецки сложив ноги, и держались за руки.
      - Закрой глаза и постарайся больше меня не выталкивать, все будет хорошо.
      Губы дроу зашевелились, произнося на распев непонятные фразы, а я в такт словам погружалась в транс. В какой-то момент мне показалось, будто я стала маленькой песчинкой, которую ветер забросил в огромный океан или бабочкой, только что выбравшейся из тесного кокона на бескрайний простор. Я никогда не прыгала с парашютом, но, наверное, именно так проявляет себя чувство свободного полета. Эйфория заполнила всю меня, казалось, что я парю где-то в вышине, а каждый мой вдох заполняет меня чистой силой. "Тише, тише", - почувствовала я мягкое прикосновение к своему сознанию. "Вспомни, ради чего мы здесь". Знакомый голос. Ах, это же дроу. Помочь. Я должна помочь.
      Я с сожалением покидала этот восхитительно свободный микрокосмос (хотя, может и макро, кто ж его разберет по незнанию) и возвращалась в ограниченность своего тела. Здесь меня накрыло волнами уже знакомого, хоть и не моего, мироощущения. Я хотела устроиться внутри поудобнее, но все тот же голос меня предостерег: " Не надо, ты ведь не хочешь раскрыть передо мной все свои мысли?" "Как и ты", - промелькнуло у меня в голове. "Да". "Он меня слышал?" "Конечно, мы сейчас на верхнем уровне ментальной среды, так что все четко сформулированные мысли ощущаются практически как свои". "Ясно. Говори, что я должна делать". "В принципе, ничего. Я объединю наши ментальные поля, ты лишь не сопротивляйся и не выталкивай меня. Как только я закончу или решу, что взломать защиту без последствий хотя бы для нас невозможно, то отключусь сам. Ты все поняла?" "Да. Ни при каких условиях не выталкивать тебя из своего сознания". "Отлично. Приготовься, я начинаю" .
      Я почувствовала легкое покалывание в висках, было не так уж и неприятно, я готовилась к чему-то более болезненному, поэтому первый этап выдержала без труда. Но дальше ощущения изменились. Появился дискомфорт сродни бегающим по телу мурашкам, так и хотелось стряхнуть с себя невидимых щекочущих созданий, но я терпела, хоть и с трудом. Неожиданно все прекратилось. Я поняла, что больше не чувствую себя целой, но это не раздражало и не расстраивало. Наоборот, пришло осознание причастности к чему-то большему, ценному, словно благодаря мне ожил и заработал организм всесильного существа. Внутренним взором я видела, как новый дроу-человек проверяет свои возможности, как он аккуратно направляет свои силы в третий, закрытый разум. Я наблюдала за его действиями чужими глазами. Мир вокруг нас был другим. Все полыхало и переливалось разными цветами, словно северное сияние сошло с небес на землю и пролилось на каждое живое существо. Феерическое высокотехнологичное файер-шоу - только такое сравнение приходило на ум. Просто не верилось, что это может быть реальностью.
      Я наблюдала за волшебством, словно ребенок, впервые увидевший салют. Дроу же, не отвлекаясь, занялся снятием защитного блока с разума бандита. Налюбовавшись невиданными ранее красотами, я повернула свой мысленный взор в сторону дроу. Он снял уже два слоя блокировки, и теперь перед ним раскрылась чистая память.
      Волна недовольства, исходившая от дроу, заставила поежиться. Он раз за разом подключался к уже освобожденной памяти, но никак не мог выудить необходимую информацию. Там было детство, там были лица, имена, но ни одной зацепки о теперешнем чародее-нанимателе. Руки чесались порыться в памяти самой, но дроу просил не вмешиваться, поэтому я просто наблюдала со стороны.
      Семь лет непрерывного анализа собираемых мною данных на фоне фотографической памяти сделали свое дело, я легко находила закономерности там, где, казалось бы, их не может быть. Вот и теперь я замечала, что некоторые картинки - просто небольшие обрывки - находятся не на своих местах. Словно кто-то разорвал воспоминание на мелкие клочки, и все эти ошметки замаскировал в других, чем-то схожих воспоминаниях. Я потихоньку, не привлекая внимания дроу, маркировала выделяющиеся детали. Дроу так увлекся поиском, что даже не обращал внимания на постороннюю активность. Я же по кусочку вытаскивала обрывки памяти и складывала из них пазл.
      Воспоминания у бандита были просто отвратительны: насилие, разбой, грабеж - грязь и мерзость. Меня едва не передергивало от всплывающих картин, и даже язык не поворачивался, чтобы назвать его человеком - слишком много зла и ненависти было в этом существе. Я чувствовала, что дроу тоже не доставляло удовольствия рыться в свалке мерзостей. Раз за разом он выныривал из склада чудовищных мыслей и внутренне содрогался.
      Когда удалось собрать более-менее цельную картинку из деталей-обрывков, я аккуратно позвала дроу. Он мгновенно откликнулся: "Что случилось?" Я почувствовала, как он касается моего сознания, проверяя, все ли в порядке. "Со мной все хорошо. Смотри", - я указала ему на составленный мной сектор памяти. "Как ты это нашла? Как ты вообще догадалась, что надо делать?" - я чувствовала его волнение и удивление. "Я заметила нестыковки в картинках, стала их отмечать, потом нашла закономерности в узорах обнаруженных деталей и попробовала сложить их как пазл". "Как что?" - по-видимому, это слово дроу не было знакомо. "Головоломка такая - чтобы получить целое изображение, нужно сложить вместе хаотично разбросанные детали", - уточнила я. "Значит, кусочки".
      Мы с дроу принялись рассматривать собранную мной мазайку. "Кажется, я знаю, чего здесь не достает", - дроу снова вернулся к памяти бандита и быстро извлек из нее еще несколько деталей. "Я все никак не мог понять, почему некоторые эпизоды меня смущали, но теперь все ясно, на них было наложено вот это", - дроу показал мне новые детали и поставил их на пустые места. "Это же Черномир - человеческий маг-ренегат, его еще циклов пятьдесят назад отлучили от Магического Конвента за применение запрещенных заклинаний и методик. Ему ведь заблокировали доступ к силам. Он больше не был способен полноценно колдовать, только мелкие бытовые заклятья", - мне передались ощущения дроу, от которых холодок пробежал по спине. "А он не мог как-то активизировать доступ к силам?" - поинтересовалась я. "Самолично нет, для таких действий тоже нужны силы. Все, будем выходить. Самое важное мы уже узнали".
      Дроу мысленно притянул меня к себе, и мы стали медленно двигаться вперед. В голове прояснялось, и через пять ударов сердца я раскрыла глаза. Дроу все так же сидел напротив, держа меня за руки. Он уже был в сознании, поэтому, увидев, что я пришла в себя, сразу же отпустил их.
      - Ну как? - незамедлительно дала о себе знать Фэй.
      - Черномир - человеческий маг, - коротко ответил дроу.
      - Я так и думала, что ловить фей - идея человека, - недовольно пробубнила фея.
      - Неужели люди так плохи? - мне стало даже обидно.
      - Не все. Просто у людей нет такой прочной связи с природой, как у эльфов, дроу и тем более фей. Они обычно не замечают последствий от своих действий, поэтому часто творят большое зло всему миру, не понимая, что в реальности делают хуже самим себе, - печально проговорил дроу, потом перевел разговор в другое русло, - А ты как себя чувствуешь? - обратился он ко мне.
      - Вроде бы хорошо, только слабость небольшая. Прилечь хочется, - призналась я.
      - Ты молодец, не у каждого в первый раз так легко вход в ментальное поле получается. Даже не вериться, что ты новичок, - похвалил меня дроу.
      Я его слушала, но уже переставала понимать, что он говорит. Потом прилегла, и глаза закрылись сами собой. Меня, кажется, позвала Фэй. Но дроу ее остановил. Последнее, что я услышала, это были его слова:
      - Пусть спит. Она сильна для человека, но и ее резерв не бесконечен, особенно, после того, что она сегодня пережила.
      
      ***
      Девчонка уснула. Чего и стоило ожидать.
      - Света, Света, - позвала ее фея.
      - Пусть спит. Она сильна для человека, но и ее резерв не бесконечен, особенно, после того, что она сегодня пережила, - прервал попытки разбудить человечку Кел.
      Вот несносная фея, опять надулась. Она хоть что-то может, кроме как обижаться по пустякам?
      - Посиди с ней. Если она проснется до того, как я вернусь, дай ей воды, - приказал Кел.
      - Какие мы заботливые стали! Еще утром ты гонялся за ней по лесу, думая, что она шпионка, а теперь только что на руках не носишь! - опять завела свою песню фея.
      - Если надо будет, и на руках понесу. От ее жизни зависит будущее Авалона, а ты тут комедию ломаешь, - Кел оставался спокойным.
      - И без тебя справимся. С твоим проклятьем мы дойдем до ближайшей деревни, а потом девушки тебя на ленточки разорвут, - не унималась вредная фея.
      - Разговор окончен. Убери главаря, а я вернусь на место боя, там тоже не помешает все прибрать, - с этими словами Кел развернулся и направился в сторону леса.
      Стоянка бандитов напоминала бойню - земля пропиталась кровью, повсюду валялись разрубленные тела. Келзор никогда не любил убивать, для него единение с мечом было чем-то на подобие искусству, движения выстраивались в ряд, рождая гармонию, точно так же как отдельные ноты составляли песню. Он сам был такой песней: направляющей свой меч, словно волшебную мелодию. Жаль, что результатом этой песни зачастую становилось море крови. Реальный бой оставлял после себя горький осадок неоправданности его искусства.
      Келзор еще некоторое время посмотрел на печальное зрелище, а потом стал призывать свою стихию. Огонь легко откликнулся на зов хозяина, он льнул к рукам Кела, словно ласковый котенок. Но дроу прекрасно понимал, что этот теплый и нежный огонек таит в себе бурю. Огню нельзя давать полную свободу, его необходимо беспрестанно контролировать, иначе тепло и свет, дающие жизнь, превратятся в бушующий пожар, ту же жизнь забирающий.
      Язычок пламени соскользнул с руки дроу. Он быстро растекался по пятнам крови, обнимал истерзанные тела, ему хотелось большего, но Кел мягко придерживал его, не давая разойтись во всю свою силу. Когда последние следы боя превратились в пепел, Келзор позвал огонь к себе. Тот вернулся к своему хозяину, словно послушный пес. Огонь не хотел засыпать, и Кел это хорошо чувствовал. Он позволил языкам пламени обнять его самого. Огонь спалил разорванную окровавленную рубашку дотла, но не оставил ни одного следа на белой коже.
      Теперь огонь был доволен, он медленно затих и вновь скользнул на горячую ладонь. Последняя искра впиталась в синие вены и растворилась в крови. Стихия замолкла, а Кел снова стал спокоен.
      Он достал фляжку и отпил немного воды. Остатки вылил на лицо. Прохладные струйки потекли по разгоряченному телу. Кел вернулся в лес, чтобы забрать оставленную там сумку, достал полотенце и новую рубашку. После того, как привел себя в порядок, телепочтой отправил отцу информацию о Черномире. Этим вопросом не помешает заняться вплотную разведке. А ему нужен Ярра. Если Кел поможет в его возрождении, то у принца появится шанс на избавление от проклятья. Бог ведь не откажет в помощи своему спасителю.
      Закончив все свои дела, дроу отправился назад к оставленным девушкам. Когда он вернулся, человечка все еще спала, а фея демонстративно молчала. Но главаря убрала, значит еще не все потеряно.
      Если он собирается идти с ними, с феей надо как-то помириться. Хотя Кел и не понимал, почему та так завелась. От нее исходили волны обиды, но чтобы это понять его эмпатия и не была нужна: все читалось на лице. Кел попробовал направить на нее поток дружелюбия, но обиженная фея это заметила.
      - И не надо применять ко мне свои эльфийские штучки, у меня иммунитет! - она резко прервала эманацию.
      - Почему эльфийские, я не эльф, а дроу, - сдержал раздражение Кел, - Между прочим, твою фразу кто-то может счесть за оскорбление.
      - А мне все равно! - не унималась фея.
      - Я тебя предупредил. Учись делать выводы, проживешь дольше, - Кел старался быть спокойным.
      - Феи бессмертны, - не совсем уверенно произнесла фея.
      - Абсолютного бессмертия не существует ни среди дроу и эльфов, ни среди фей, ни среди богов, ты это сама прекрасно понимаешь. А теперь просто объясни, Фэй, почему ты на меня так обиделась, - вроде бы так ее называла человечка.
      - Я тебе не Фэй, так меня могут звать только друзья! - фея никак не шла на контакт. Кел был наслышан об обидчивости и импульсивности фей, но не представлял, что это может доходить до абсурда.
      -Хорошо, как тогда я могу к тебе обращаться? - дроу не сдавался. Все-таки это фея, а иметь в союзницах одну, значит иметь покровительство всей ее общины. С учетом того, что связь с феями давно утеряна, наличие хотя бы такого вздорного экземпляра что-то да значит.
      - Аммарэ, - ответила фея с высоко поднятой головой.
      Келзор встал и начал свою речь, следуя королевскому этикету:
      - О, высокочтимая госпожа Аммарэ, я, Келзор"дорл Алеан Раэ, прошу принять мои глубочайшие извинения за причиненные вам неудобства. Все мои действия были направлены лишь на сохранение вашей драгоценной жизни. Этот факт, надеюсь, смягчит ваше сердце. Я даже не чаю на полное прощение с вашей стороны, но буду искренне благодарен, если вы хотя бы обдумаете возможность забыть так расстроивший вас инцидент, - с этими словами Кел отвесил поклон по полной форме и выжидающе посмотрел на фею.
      Использовать данный прием Келу было не впервой, постоянные игры с придворными дамами позволили ему отточить свое мастерство. Сказанная им тирада сумела бы растопить сердце даже крайне принципиальной особы. Именно такой результат он ожидал увидеть и с феей.
      Фея же смотрела на него крайне удивленно, а потом просто расхохоталась. Такой реакции Кел даже не мог предвидеть.
      - Ты бы посмотрел на свою физиономию со стороны, какой важный павлин! - из ее глаз прыснули слезы.
      Фея уже каталась по земле, и от ее хохота проснулась человечка. Она удивленно хлопала глазами и переводила взгляд с озадаченного Кела на веселящуюся фею.
      - Я смотрю, вы наконец-то помирились? - сладко потягиваясь, сказала девушка, - А что такого веселого он тебе сказал, что ты до слез смеешься? - эта фраза относилась уже к фее.
      - Ой, ты не представляешь, какой он оказывается франт, этот Келдзор, тьфу, Келзор"дорл, он тут у меня прощения просил, так я теперь успокоиться никак не могу. И самое главное, он же на меня повлиять сразу хотел. А зачем? Тут на одной харизме можно клоуном подрабатывать, без всяких управляемых эмпатий. Всё, только за твою гримасу тебя прощаю, - фея наконец-то угомонилась.
      М-да, такого отношения к себе Келзор"дорл, принц благородных кровей, наследник Правящего Дома, пусть и в изгнании, никак не ожидал. Смеяться с его имени, с его манер, что же эта фея из себя возомнила? Нашлась королевна, пальцем в ее сторону не поведи - обижается, а сама даже не задумывается, прежде чем что-то сказать.
      - Не вижу ничего смешного и, тем более, предосудительного в знании хороших манер. А вам, госпожа Аммарэ, не помешало бы взять пару уроков этикета, - Кел вложил в свою небольшую фразу максимум достоинства.
      -Я не понимаю, вы намерены дуться друг на друга по очереди? - вклинилась в разговор девушка, - Достаточно. Фэй, объясни мне, пожалуйста, почему он зовет тебя госпожой Аммарэ.
      - Мы с ним не настолько близки, чтобы позволить ему называть меня Фэй, а вот госпожу он сам добавил, - пожала плечами фея.
      - Ясно. Теперь вы, господин, как я поняла из слов Аммарэ, Келзор"дорл, - человечка акцентировала "вы", - Мне казалось, что мы все перешли на ты в самом начале нашего знакомства. Откуда, ответьте мне, пожалуйста, появились все эти условности? - она вопросительно смотрела на Кела.
      Внезапно Кел ощутил слабость, овладевающую девушкой. " Ukarima! У нее же сильное обезвоживание, а она еще и в миротворца играет! Ну что за нездоровые стремления!" Кел хотел снять с пояса свою фляжку, но вспомнил, что уже израсходовал всю воду.
      - Где ваша вода? - его вопрос показался девушкам неожиданным.
      - Не уходи от темы, - продолжала человечка, сдерживая дрожь в голосе, но Аммарэ тоже почувствовала что-то неладное.
      Она рванула к стремительно бледнеющей девушке и потянула за рюкзак:
      - Скорее снимай, надо достать воду, - фея нервно дергала за сумку, и в такт ее движением сотрясалась человечка.
      Кел не стал ждать, в мгновение ока он очутился рядом с ослабевающей девушкой, деликатно отстранил фею и снял рюкзак. В мимолетное замешательство привел его механизм замка, но он быстро сообразил, как тот работает, и со стороны промедление заметно не было. Дроу раскрыл сумку. Благо, бутылка с водой лежала на самом верху. Странный материал. Он аккуратно, чтобы ненароком не повредить диковинную посуду, открутил пробку. Одной рукой придержал голову человечке, второй поднес к ее губам бутылку.
      - Пей так много, как сможешь, - мягко произнес Кел.
      Девушка медленно глотала. Выпив около пинты, она остановилась. И так не плохо.
      - Теперь ляг и расслабься. Я ускорю твой метаболизм. Кровь слишком загустела, нужно скорее ее разбавить, так как создается большая нагрузка на сердце.
      Кел уложил девушку на мягкую траву и поместил свои руки четко над солнечным сплетением. С каждым ударом сердца мужчина направлял небольшой энергетический импульс в выбранную точку. Вода все быстрее проникала сквозь стенки сосудов в кровь, а та разносила живительную силу влаги по всему организму. Дроу почувствовал, как внутреннее напряжение стало спадать, и девушка постепенно возвращалась к нормальному состоянию.
      - Теперь можешь продолжать свои разборки, - в голосе Кела прозвучала некоторая насмешка, но человечка не обратила на нее внимание.
      - Спасибо, - сказала она и потянулась за бутылкой, чтобы еще немного попить.
      "Вежливая, ведет себя иначе, чем вчера утром. Может, хотя бы с ней таких, как с феей, проблем не будет", - подумал про себя дроу. Молчание затягивалось, но тут человечка снова заговорила:
      - Кстати, мы как будто уже знакомы, но я не представилась. Светлана, можно просто Света. И еще один вопрос?
      Келзор согласно кивнул.
      - Могу я звать тебя Кел или еще как-то? Просто Келздор, тьфу ты, Келз... в общем, язык сломаю, - она смущенно захлопала ресницами.
      - Да. В неофициальной обстановке именно так, либо Келзор, - кратко пояснил дроу.
      - Вот и хорошо. Раз мы все познакомились и помирились, может, теперь перекусим? - опять на лице человечки появилось смущенное выражение.
      Она извлекла из сумки остатки сыра и мяса, стащенные днем ранее у Кела.
      - Это все, что у меня есть, - виновато произнесла человечка.
      Кел усмехнулся, но ничего по поводу краденой еды говорить не стал.
      - У меня совсем ничего нет. Но я, вообще-то неделю могу без пищи обходиться, а если трансформируюсь, тогда еда и вовсе мне не нужна, - как всегда непосредственно заговорила Фэй-Аммарэ.
      - Это значит, феи не едят? А как вы живете тогда? - удивилась Света. Келу тоже было интересно, ведь феи на Авалоне уже стали превращаться в легенды, но приставать к Аммарэ с расспросами он не спешил.
      - Наши тела астральные, они состоят из чистой энергии и не нуждаются в физической подпитке. Когда мы принимаем какую-то иную форму, например, человеческую, то оболочку все же приходиться питать, хотя и не в том объеме, в котором нуждаются настоящие люди. Но это вовсе не значит, что нам нельзя есть. Даже в своем измерении мы устраиваем пиры: едим и пьем, только ради удовольствия, а не для насыщения, - объясняла фея.
      Кел в это время достал из своей сумки те же сыр с мясом и немного овощей. Ближайшая деревня всего в пяти милях к юго-западу, так что можно спокойно все доедать, а потом пойти закупаться. Света нарезала сыр и мясо мелкими кусочками. Причем, эти действа производила его ножом. Девушка заметила взгляд Кела, и покраснела:
      -Ну, извини, а что мне оставалось делать? Еды нет, охотиться я не умею, что съедобное, а что нет - не знаю. Ножик еще этот, знаешь, как плохо без ножа в лесу?
      - А то, - Кел едва не рассмеялся.
      - Свет, ты что, его ограбила в придачу? - глаза феи хитро загорелись.
      - Вы еще отчитывать меня начните, - надулась человечка, - Держи свой нож, - она протянула Келу рукоятку. Дроу взял нож и разрезал им свою долю. Аккуратно разложил продукты на тарелку и убрал в сумку злополучный ножик.
      - Дамы, приступим к трапезе, - наигранно пригласил к "столу" девушек Кел, - Аммарэ, ты тоже ешь, - поддержал он сомневающуюся фею.
      - А как же потом без еды? И воды? - посмотрела на него человечка.
      - В пяти милях отсюда есть деревня, там закупим все необходимое. Да и заночевать можно там же, - успокоил ее Кел.
      - Стоп! У меня же денег нет, чем я заплачу за припасы и за ночлег! Так не пойдет, - раздосадовалась Света.
      - Я могу заплатить! - радостно пропела фея, - Смотри!
      Она сорвала росший рядом цветок, положила его на ладонь и тихонько дунула. Цветок в тот же миг превратился в золотистый кругляш.
      - Вот! - словно ребенок, щебетала фея.
      - А она настоящая? - недоверчиво посмотрела на новоявленную монету человечка.
      - Сейчас - да. Но завтра снова станет цветком, - спокойно ответила ей Аммарэ.
      - Фэй! Нельзя расплачиваться такими деньгами, это ведь мошенничество! - возмутилась Света.
      Фея же, как всегда, скривила обиженную гримасу. От нее другой реакции ожидать не приходилось. Что за странное существо! Неудивительно, что они сидят в своей субреальности и носа из нее не высовывают. За исключением крайне взбалмошных особ, конечно.
      - В этот раз заплачу я, потом посмотрим что делать. У тебя, Света, я вижу неплохой работы золотые серьги. Их можно отнести в лавку к ювелиру и выручить хорошую сумму. Возможно, у тебя есть еще какие-то украшения? - увел разговор в сторону Кел.
      - Золота немного, но есть еще бижутерия, вдруг и ее можно будет продать? - с надеждой заговорила девушка.
      - Покажешь все ювелиру, на месте решите, - подтвердил дроу.
      - Кел, а где находится деревня. Мне бы не хотелось отклоняться от курса, - продолжала Света.
      - Видишь вон ту рощу? - дроу указал на юго-запад, там как раз рос небольшой лесок, - За ней и стоит деревня.
      - Хорошо, она немного в стороне, но мне подходит, - объясняла сама себе девушка.
      По ее тону, да и по эмоциональному фону Кел догадался, что человечка не рассчитывает ни на чью помощь и собирается куда-то идти одна. Ему даже смешно стало. На что она надеется: в чужом мире, без подготовки и минимального знания местности идти вслепую. Да, у нее на пальце глаз ягуара, так что выпутается кое-как. Но ведь если постоянно рисковать, то и кольцо может дать осечку.
      - Света, а ты хотя бы знаешь, куда направляешься? - начал издалека Кел.
      - На запад, - просто ответила она.
      - Но когда-то же придется остановиться, - продолжал дроу.
      - Когда дойду до Священной Рощи, тогда и остановлюсь, - с толикой возмущения произнесла человечка, - ты давай, не ходи вокруг да около, говори, ради чего разговор затеял.
      А она не такая уж глупышка, моментально почувствовала, что не праздный интерес за разговором прячется. Ну, хорошо. Прямо так прямо.
      - Я пойду с тобой, - констатировал дроу.
      Света немного помолчала, словно что-то обдумывая, а потом заговорила:
      - Конечно, я рада, что мне не придется в одиночку бродить по абсолютно незнакомому миру, что кто-то даст дельный совет и так далее и тому подобное, вот только одно "но": зачем это тебе? Ладно, Фэй, она шла, просто чтобы идти, без определенной цели. Ее не интересует направление, а вдвоем все же веселее, поэтому можно и со мной.
      Фея фыркнула с негодованием.
      - Фэй, ну я ведь права, ты никуда не собиралась? - вкрадчиво поинтересовалась человечка.
      -Никуда, - и почему эта фея вечно всем недовольна?
      - И ты решила идти со мной? За компанию? Вместе проще и веселее, - Келу на миг показалось, что человечка направляет на фею успокаивающие волны, тем более, Аммарэ вновь становилась дружелюбной. Но никаких сопутствующих эманаций не наблюдалось, а фея не бросилась на Свету с обвинениями во влиянии на ее драгоценную персону, потому дроу решил, что он ошибся.
      - Однозначно, я пойду с тобой! Нужно же тебя защищать от этого коварного типа! - фея весело кивнула в сторону Кела, - Объясни девушке, на кой ты с нами собрался, только правду! Пусть ты и сильный менталист, но я-то фея, и все скрыть от меня не выйдет! Откровенную ложь вмиг почувствую!- фея посмотрела на дроу с хитрым прищуром.
      - Пожалуйста. Мир, в котором живем и я, и ты, и много других созданий, прекрасный мир, несмотря на наличие в нем далеких от совершенства элементов, может рухнуть. Это не нужно никому, мне в том числе. И почему ты думаешь, что я с чистой совестью могу отдать мою судьбу, судьбу моего народа и моего мира в руки неопытной девчонки, по нашим меркам, еще ребенка? Пусть даже ее избрал сам Ярра, одна она не справится, - Кел не солгал, просто он не сказал всю правду. Его личный интерес не обязательно афишировать, да и вообще, лучше не упоминать лишний раз о проклятии.
      Фея посмотрела на Свету и спокойно произнесла:
      - Он сказал правду, но только что-то еще есть, личное, о чем он не хочет говорить с посторонними.
      Человечка расстроилась, но виду старалась не подавать. Вероятно, Кел немного переборщил с высказываниями. Все-таки стоит поддерживать в ней боевой дух, а не упрекать в том, в чем она абсолютно не виновата.
      - Давайте собираться, сегодня выдался действительно тяжелый день. В деревне есть постоялый двор, так что сможем передохнуть с большим комфортом, чем в лесу. Сегодня устроимся, а завтра начнем сборы, продумаем маршрут и все сопутствующие действия.
      Мясо, сыр и овощи были доедены. Так что дроу уложил свою тарелку, человечка забросила в рюкзак почти пустую бутылку с водой, и все втроем двинулись в путь.
      
      Часть III. Обретение
      
      "Наконец-то я высплюсь по-человечески: на кровати, с подушкой, с одеялом", - пронеслось в голове, когда мы входили в деревню, и я мечтательно заулыбалась. Благо, навстречу нам никто не шел, еще сочли бы меня недалекой. Хотя, какая разница.
      Вечер только-только начинался, и летнее солнце пусть и повернулось на запад, все же висело довольно высоко, заливая улицу ярким светом. Я озиралась, утоляя свое любопытство: интересно же, как люди в другом мире живут. До этого я только лес и видела. А лес, он и в Африке лес. Увы, дома были, как и у нас, с прямыми углами - не круглые и не пирамидальные. На окраине чуть попроще, деревянные избушки с маленькими окошками, ближе к центру - каменные здания, с мощеными дорожками и благоухающими палисадниками.
      На мое удивление, никого из аборигенов мы пока не встретили.
      - Кел, а куда все подевались? - обратилась я к дроу, ведь Фэй сама не больше меня знает, хоть и пытается казаться осведомленной.
      - Работают люди, - сказал как отрезал.
      - Поголовно, что ли? - не унималась я.
      - Подойдем, ближе к центру, будут тебе люди, - успокоил меня Кел.
      - А трактир еще далеко? - я задала очередной вопрос.
      - Уже близко. Через три двора повернем налево - там и будет трактир, - дроу был невозмутим.
      - А ты в нем раньше останавливался? - не умолкала я.
      - Да, и не раз.
      - И как твои впечатления? А у них ванна есть? - мне хотелось помыться.
      Дроу молчал некоторое время, по-видимому, размышляя, потом ответил:
      - Обычный трактир, точно не из худших. Я же говорил, что деревня пограничная, так что чужаков хватает, а для постоялых дворов это именно то, что надо. За отдельную же плату и ванну тебе организуют, и даже спинку потрут.
      Последнюю фразу он сказал с легкой иронией. Шутник, нашелся.
      Пока он думал, а потом рассказывал, мы дошли до вожделенного трактира. Здание его выглядело весьма колоритно: двухэтажное, первый этаж каменный, свежевыкрашенный в белый цвет, второй - бревенчатый, с рядом небольших окошек. Всю эту конструкцию венчала четырехскатная красная крыша, полагаю, черепичная. По всему видно, что хозяин постоялого двора не бедствует.
      Мы поднялись на каменное крыльцо.
      - Аммарэ, Света, вы молчите, я говорю. Поняли? - приказал Кел.
      Фэй только фыркнула, я просто промолчала. Пока посмотрю да поучусь, а потом сама буду решать, говорить мне или нет, а то выискался начальник.
      Дроу что-то пробормотал себе под нос и в непонятном жесте сложил пальцы. И что бы это значило? Может, местные так крестятся, типа "с богом"? Я хихикнула, Кел посмотрел на меня, как на душевнобольную, а Фэй прошептала: "Это он чары, отводящие взгляд, применил, чтобы на него девушки не бросались, если оные имеются в данном заведении". О, на нем же проклятие, я и забыла. Сама-то уже начала привыкать к затаившейся влюбленной половинке.
      Поразмышлять Кел не дал. Бесцеремонно втолкнул меня задумчивую в уже открытую дверь, пропустил вперед Фэй - воспитанный какой - а потом вошел сам, не забыв закрыть за собой дверь.
      - Садитесь за вон тот столик, а я к хозяину, - скомандовал ушастый, кивнув головой в направлении дальнего темного угла зала.
      Терпеть не могу, когда мне указывают, будто без его монаршего разрешения я шагу ступить не смогу. Внутри все закипало, сейчас я все тебе выскажу, гад. И только я хотела открыть рот, как заметила, что Фэй позлее меня будет. Надо срочно успокоить эту разъяренную фурию, иначе снова придется ночевать в чистом поле, вернее в страшном лесу.
      - Фэй, - потянула я за руку фею, у которой едва ли молнии из глаз не вылетали, - на пару слов, - и повела ее в сторону, противоположенную, указанной нам вредным дроу. Краем глаза, я заметила, как Кел покачал головой и, развернувшись на сто восемьдесят градусов, потопал к стойке.
      - Света, ты уверенна, что он нам так уж сильно нужен? Давай, прикопаем его за сарайчиком и отправимся к твоему Гладиусу вдвоем, - предложила воинственно настроенная фея.
      - Фэй, это ведь не гуманно - человека живьем да в землю, - ответила я со всей серьезностью, на которую меня хватило, и с облегчением плюхнулась на скамейку у выбранного мною столика.
      - Так я его по пояс, как того бандита, - продолжала живописать Фэй, аккуратно пристраиваясь подле меня.
      - Выкопается, догонит, надает по шее и все равно пойдет с нами, - констатировала я, - И - да, он действительно нам нужен. Ты хоть и местная, все равно толком о здешней жизни не знаешь, про себя же я вообще молчу. А вот то, что он слишком много о себе мнит, ничего, и не таких обламывали.
      Я вдруг вспомнила декана, его уверенность, что мне никуда от него не деться, и впервые мне стало смешно. Все показалось мелким, несущественным и таким далеким, хотя еще три дня назад я расхлебывала последствия своего активного отпора.
      Что ж поделать, не люблю я давления, до такой степени не люблю, что готова своим благом пожертвовать, лишь бы в ответ надавить посильнее. Хотя с дроу тягаться сложно будет, мне и дня с ним хватило, чтобы понять, что он непробиваем, как скала.
      - О чем задумалась? - интерес светился в глазах феи.
      - О прошлом... - со вздохом сказала я и, выдержав паузу, с ухмылкой добавила, - и о том, как посшибать рога этому благородному оленю.
      - Не поняла, а причем здесь бедное животное? - похоже, Фэй была в недоумении.
      Я захохотала, представив, как ношусь по лесу за оленем, чтобы обломать ему рога.
      - Фэй, не воспринимай все буквально, это выражение такое, вроде "поставить на место", "сбить спесь". Как-то так, в общем, - объяснила я фее.
      - Ясно. А оленем ты ушастого назвала? Так он не олень, он самый настоящий казябр, им рога обламывать точно нужно, - блеснула остроумием фея.
      Теперь пришла моя очередь глупо смотреть на неё.
      - И что за зверь такой - казябр? - спросила я.
      - О! Великолепный во всех пониманиях! - улыбаясь, произнесла фея, - Сейчас я тебе его покажу.
      После этих слов Фэй окинула намеренно небрежным взглядом обеденный зал, убеждаясь в отсутствии сторонних наблюдателей, и стала "колдовать" над своей левой ладонью. Уже через несколько секунд на раскрытой руке проявился смазанный силуэт, который быстро принял положенную ему форму. Теперь передо мной стояло абсолютно несуразное животное сантиметров десять в холке (думаю, это все же уменьшенный вариант). Его туловище походило на тело упитанного кабанчика, шея короткая, голова круглая с приплюснутой мордой, обвислые треугольники ушей, длинный хвост с редкой кисточкой, все это умещалось на тонких ногах и, как апофеоз, голову этой чуды-юды венчали шикарные ветвистые рога в количестве трех штук. У меня челюсть отвисла от этого постапокалиптического кошмара.
      - Фэй, что это за эксперимент демиурга-недоучки? - пораженная зрелищем, задала я свой вопрос.
      - Казябр, я же говорила, - с наигранной гордостью ответила фея.
      - И каким боком он похож на Кела? - я была раздосадована, - Я понимаю, ты с дроу не ладишь. Да, он заносчивый и сверхсамоуверенный, но вроде как, он не лишен благородства, во всяком случае, мое первое впечатление именно такое. И уж то, что он красавчик - неоспоримо. А ты его с этим жуткоказябром сравнила. Ужас! - не люблю я несправедливость, даже если она звучит из уст назревающей подруги и в отношении не самого положительного человека, точнее, дроу.
      - А что же ты его защищаешь? Влюбилась? - съехидничала Фэй.
      - Нет, просто смотрю на него объективно, в отличие от крайне обидчивых фей, - так, теперь она еще и на меня дуться начнет, надо заканчивать глупый спор, тем более Кел уже к нам идет, - Прячь казябра, дроу идет. Только больше мне такую жуть не показывай, - это произношу с улыбкой, - еще заикаться начну с перепугу.
      Уффф, вроде, не обиделась. Одной проблемой меньше. А вот и наш "я-всегда-знаю-что-делаю" Кел. Что бы там не говорила Фэй, а все-таки он великолепен. Э-эх.
      Я цыкнула на свою зачарованную половинку, которая было рванулась внутри, и приготовилась внимать. А дроу подтянул к себе стул и уселся в торце столика.
      - Неужели так сложно меня послушать? Ладно, о делах поговорим вечером, сейчас нам принесут нормальный обед. Я заказал три номера и ванны, воду уже греют, так что поедим и можно подниматься наверх.
      В этот момент к нам подошла официантка с тремя тарелками супа и выставила их на стол. Аромат был просто умопомрачительный. Возможно, его притягательность усиливалась предыдущими полуголодными сутками.
      Я взяла ложку и предложенный кусок хлеба, зачерпнула побольше и отправила ее в рот. Ам-ням, какая вкуснотища. Я даже тихонько застонала от удовольствия, из-за чего словила на себе косой взгляд Кела. Повторила свой маневр, пусть негодует, если ему так хочется, а я горячего три дня не ела, у меня, может, организм в нирвану ушел от такого счастья.
      - Я не буду это есть! - демонстративно скривилась фея, вот глупая.
      - Давай мне, я и твою порцию осилю, как сюда попала, практически ничего не ела, - прожевав, сказала довольная я.
      - Если ты ничего не ела, то две порции тебе нельзя, - спокойно ответил Кел, потом добавил, - плохо станет. Так что не рекомендую, даже назло мне. А фее все равно есть не обязательно, так что ее порцию заберу себе, - и потянулся за нетронутой тарелкой.
      Блин, и вот прав же. Даже не поспоришь.
      - Нет, - снова Фэй возмущается, сколько можно быть недовольной, - лучше я сама съем, тебе меньше будет, - показала дроу язык, и принялась за еду.
      Кел только головой покачал. А я подумала, что он специально с ней дразнится. В принципе, добился, чего хотел: Фэй ест.
      Так и пообедали, ну, может, и поужинали, быстро и в тишине. Потом хозяин показал наши номера и сообщил, что ванны наполнят через десять минут. Наши с Фэй комнаты были напротив, а со мной через стенку соседствовал Кел.
      - Через час зайду, - предупредил дроу.
      - А давай, через два, - эдак невинно похлопала я глазками.
      - Хорошо, зайду через два, - сказал дроу и скрылся за дверью.
      Мы с Фэй тоже тянуть не стали: быстро разбежались по номерам.
      Я вошла в комнату и осмотрелась: кровать, деревянный стол у окна, два стула - один у стола, второй возле кровати, небольшой шкаф, а рядом тумба, на которой имелся таз и кувшин с водой, ну и зеркало - я так поняла, что тумбочно-кувшинный комплекс - это умывальник. Просто, но чисто, а это самое главное. Я сбросила свой рюкзак и оставила его на стуле. Сняв кроссовки, улеглась на свеже застланную кровать. Даже удивительно, как я соскучилась по цивилизации. Вроде и в походах участвовала, в которых приходилось спать под открытым небом. Вот только на природе с друзьями и костерком было весело, а эти три дня оказались слишком напряженными. Наверное, я устала все же не от прогулки по свежему воздуху, а от постоянного стрессового состояния. Когда же принесут ванну?
      В коридоре кто-то шумел. "Интересно, что там происходит?" Я встала с кровати и только подошла к двери, как в нее постучали. Я, соответственно, открыла.
      Передо мной стояла молодая девушка, та, что подавала нам обед, с ворохом полотенец в руках, а за ее спиной маячили двое, держа с двух сторон большую деревянную бадью.
      - Извините, госпожа, мы приготовили вашу ванну. Разрешите пройти? - прощебетала блондиночка.
      - Входите, конечно, - ответила я, а сама подумала, что наговорил хозяину дроу, что к нам такое подчеркнуто уважительное отношение.
      Ванну внесли, потом наполнили ее водой и покинули меня, сказав, что все уберут, когда я спущусь вниз. Я заперла дверь, скинула с себя грязную одежду и перебросила ноги через край бадьи. Температура что надо. Я соскользнула в воду и расслабилась. Внутреннее напряжение, сковывающее меня несколько последних суток, уносилось вверх вместе с еле заметным облачком пара. Я же просто наслаждалась моментом, не думая абсолютно ни о чем. Провалявшись так минут двадцать, потянулась за рюкзаком, из которого не подумала заранее достать все гигиенические принадлежности, но такие мелочи сейчас меня абсолютно не расстраивали. Достала шампунь и бальзам. Ради такого замечательного случая распаковала мыло ручной работы, которое мне на прощанье подарили девчонки, оно было выполнено в форме яблока и аромат имело тоже яблочный - один из моих любимых.
      Тщательно намылила волосы и с головой погрузилась под воду - есть в этом что-то приятное, чувствовать, как со всех сторон тебя обволакивает теплая вода, забирая с собой весь негатив.
      Вынырнула, нанесла бальзам и потянулась за мылом - оно так вкусно пахнет, что я едва сдерживаю желание откусить немного. У меня получилась полноценная ароматерапия, во всяком случае, настроение точно поднялось. В такие моменты осознаешь, как мало нам для счастья надо.
      Еще немного повалялась, а потом вспомнила, что примерно через час заявится Кел, и решила, что пора выползать. Встала, потянулась за кувшином с чистой водой и ополоснулась. Прохладная вода быстро привела меня разомлевшую в тонус. Теперь я была полна сил и готовности спасать новообретенный мир.
      Аккуратно, чтобы ненароком не поскользнуться на мокром полу, я выбралась из деревянной ванны и потянулась за оставленным на кровати полотенцем. Подсушила волосы и промокнула тело. Потом достала из рюкзака свои крема и белье. Намазалась, надела черные кружевные трусики и бюстгальтер - мой любимый комплект, и уселась на кровать досушивать расческой волосы.
      В таком виде и застала меня Фэй, неожиданно материализовавшись прямо напротив меня.
      - Тьфу, на тебя, напугала! - воскликнула я, - как ты вообще сюда попала?
      - Перенеслась. Ты ведь знаешь мое имя, поэтому я могу прийти к тебе из любой точки Авалона - мы теперь словно связаны одной нитью, - поведала мне фея, как ни в чем не бывало.
      - Ничего себе, так что, ты в любое время можешь появиться рядом? А если ты придешь в какой-нибудь неподходящий момент? - скривилась я.
      - Нашла из-за чего переживать! Как приду, так и уйду. Если момент действительно будет неподходящий! - сказав это, фея многозначительно улыбнулась.
      Я же решила замять тему, пока фея окончательно не вогнала меня в краску своими недвусмысленными намеками. Интересно, она вообще может быть серьезной хотя бы пару минут?
      - А ты просто так ко мне заглянула или по делу? - поинтересовалась я, накидывая на себя легкое одеяло, потому что Фэй откровенно разглядывала меня, отчего я почувствовала себя немного не в своей тарелке.
      - Что? - фея перевела взгляд на мое лицо, - А, зачем пришла? Одежду твою вернуть решила, - с этими словами она протянула руку в сторону, и вытащила аккуратненькую стопочку прямо из воздуха.
      Кстати сказать, Фэй выглядела так, как я впервые ее увидела - не в том смысле, что она была вся в крови - просто девушка снова стала маленькой белокурой куколкой в легком светлом платьице. Вообще-то такой вид, пожалуй, более всего соответствовал ее характеру: воздушный наряд, босые ноги, чуть растрепанные волосы и веселые искорки в небесно-голубых глазах - теперь она напоминала шаловливого ребенка, на которого трудно было долго сердиться. Не хватало только полупрозрачных крылышек за спиной. Будь они там, ее портрет можно было смело помещать как иллюстрацию в книгу по какому-нибудь фэйриведению, как представительницу типичных фей. Во всяком случае, такими мне феи и представлялись, только ростом раз в десять меньше.
      - Но я смотрю, ты уже оделась, - Фэй не пыталась скрыть свою лукавую улыбку, однако, я пока не понимала, к чему она клонит, - А в вашем мире все носят столь откровенные наряды?
      - Ты о чем? - до меня действительно пока не доходило, что она имеет в виду.
      А потом я поняла, что она так внимательно изучала - мое белье. Вот балда! Она, наверное, такого раньше никогда не видела! Я прикрыла рукой глаза и беззвучно засмеялась. Быстро успокоившись, я заговорила:
      - Это просто нижнее белье, мы носим его под одеждой. В таких "нарядах" по улицам никто не гуляет.
      - Странные вы какие-то, зачем под одну одежду надевать другую, - пожала плечами фея, - Хотя как самостоятельный наряд - этот комплект выглядит очень даже ничего - пикантненько. Думаю, нашему дроу такое бы понравилось. Ладно, ты собирайся, а я к себе, - и на этом она исчезла.
      Только вот как-то странно ее глаза заблестели, неужели что-то задумала? Надеюсь, на меня ее шалости не распространяются, хотя бы временно, пока она еще не забыла о своем чудесном спасении.
      Я еще некоторое время порасчесывалась, потом встала с кровати, уронив одеяло, которым прикрылась от любопытной феи, сладко потянулась, запрокинула голову и запустила пальцы в волосы. И как специально в этот момент закрытая на замок дверь распахнулась, и в нее вошел дроу.
      - Что случи-лось, - окончание фразы как-то смялось, и по мне пробежал оценивающий взгляд Кела.
      - Твою мать, - сорвалось у меня с языка. Я быстро подхватила валявшееся в ногах одеяло и укуталась в него по самую бороду. Я эту фею удушу собственными руками.
      После секундного замешательства, дроу все же заговорил:
      - Ты меня звала, чтобы продемонстрировать прелести своей фигуры? Оценил. Живот подкачать не помешает, но в целом ничего, - еще ухмыляется, гад.
      Разозлившись, я схватила с кровати оставленную там расческу, забыв придержать одеяло, которое снова живописно пало к моим ногам, и швырнула в сторону этого ушастого гада. Жаль, но он успел захлопнуть дверь за мгновение до того, как расческа в нее врезалась. А так хотелось стереть с его слащавой физиономии наглую ухмылку.
      Настроение опять испортилось. В придачу ко всему, надеть нечего. В рюкзаке осталась лишь пижама, спортивный костюм весь извазюканый, на коленях следы от травы. Я взяла с кровати кофточку и после беглого осмотра, решила, что она чистая, да и пахнет цветами, словно ее только постирали и воспользовались ополаскивателем. Джинсы оказались тоже в идеальном состоянии. Наверное, здесь без магии не обошлось. Я удовлетворенно хмыкнула и поспешно натянула одежду. Хоть какая-то польза от этой вредины.
      - Фэй, быстро сюда! - крикнула я.
      - И зачем так орать, я тебя прекрасно слышу, - раздалось у меня за спиной.
      Я обернулась - конечно же, за мной стояла довольная фея.
      - Знаешь, кто ты? - зло проговорила я.
      - И кто же? - пропела Фэй и мягко опустилась на кровать.
      - Ты, ты, ты не Фэй! Ты - Аммарэ! Подруга называется! - из моих глаз прыснули слезы, и я резко отвернулась от этой предательницы.
      Фея тут же материализовалась передо мной:
      - Ты что, обиделась? - в ее голосе звучало нескрываемое удивление, - Я же просто хотела поиграть на нервах ушастого, я даже не думала, что ты расстроишься из-за такой глупости!
      Фэй все лепетала, а я никак не могла успокоиться. А самое главное, что обижалась я не столько на глупую фею, сколько на этого надменного, заносчивого не знаю кого, просто слов нет. Ну ладно, вошел ты не вовремя. Но зачем же оскорблять-то! Живот ему мой не нравиться! Его не касается ни мой живот, ни другие части тела.
      - Света, прости меня! Я ведь не знала, что ты все так воспримешь. Я больше не буду! Только прости, хорошо?
      Фея сама уже едва не ревела. Она мягко обняла меня и тихонько вздрагивала в такт моим всхлипам. А потом я успокоилась.
      - Все, я в норме, - я отстранилась от сжимавшей меня подруги.
      Та посмотрела на меня своими грустными голубыми глазами и без привычной улыбки, серьезно спросила:
      - Я для тебя Фэй или Аммарэ? - вопрос мог показаться глупым, но я уже поняла, что для фей обращение имеет большое значение, поэтому ответила без лишних слов:
      - Фэй, - она радостно улыбнулась, а я добавила, - но еще одна такая шутка - и станешь Аммарэ навечно!
      - Обещаю больше не использовать тебя в своих шутках без твоего ведома! - фея картинно подняла руку на манер принесения клятвы.
      Я улыбнулась, но улыбка моя оказалась вымученной и печальной. Я решила, что этой глупышке не стоит говорить, что обидел меня дроу. С нее станется идти и устраивать разборки. Лучше я сама придумаю что-нибудь, чтобы отомстить. Посшибаю рога этому казябру! Я усмехнулась, вспомнив, как недавно доказывала фее, что Кел не казябр.
      Фэй восприняла мой смешок, как улучшение настроения. Что ж, не стану ее переубеждать.
      Я потянулась за своим спортивным костюмом.
      - Фэй, ты ведь отчистила одежду, которую я тебе одолжила. Можешь и вот это отчистить? - я протянула ей грязный костюм.
      - Легко! - девушка радостно схватила его.
      Еще бы. Я ведь ее простила.
      
      ***
      Келзор легко привел себя в порядок. В воде мужчина долго находиться не любил: все-таки его стихия огонь, а с водой они в противоборстве. Поэтому он быстро смыл с себя дорожную пыль, очистил и разгладил одежду бытовыми заклинаниями и сел медитировать.
      На все про все ему хватило бы и часа. Но человечке почему-то понадобилось два. Ладно, пусть отдохнет. Люди не такие выносливые, как представители других рас, а сил на дорогу необходимо уйма. Так что, пока есть такая возможность, лучше набраться их побольше.
      Спустя час в его комнату, словно ураган, ворвалась фея.
      - Сидишь? - ее голос был переполнен надменностью.
      Кел спокойно открыл глаза и молча посмотрел в ее сторону. А она изменилась. Внешне. До этого фея была один в один как человечка, только голова другая - и начинка головы тоже. Да и одежда на ней была странная. Теперь же Аммарэ походила на настоящую фею: миниатюрная, легкая, в платье из лепестков. Интересно, какую клумбу она оборвала?
      - Не знаю, что у Светы произошло, но она срочно зовет тебя, - сказала и испарилась.
      "Странно, что могло случиться у человечки, если я ей понадобился. Может фея пошутила? Все же проверю. Я все равно уже закончил, так что пойду вниз, заодно и к девчонке загляну".
      Кел в одно мгновенье спрыгнул с кровати, обновил заклинание отвода глаз и вышел из комнаты. Пару секунд, и дроу уже распахнул дверь в соседний номер.
      - Что случи-лось, - окончание фразы он произнес немного скомкано.
      Девушка, практически обнаженная, стояла у кровати, запрокинув голову. Еще влажные волосы едва касались ягодиц, обтянутых черной кружевной тканью, такой же тканью была прикрыта высокая грудь. Плавный изгиб спины, закрытые глаза, шея, словно подставлена для поцелуя. Чувственная картина. А это кружево! Так и хочется подойти и снять его. Казалось, будь она обнаженной, то это не произвело бы такого впечатления. Да, ее тело далеко от темноэльфийских эталонов, недостает утонченности, присущей эльфийкам. Но такое несовершенство влечет, оно новое, еще неизвестное и столь женственное. Ммм.
      - Твою мать, - лицо девушки залил румянец, и она поторопилась укутаться в валявшееся тут же одеяло.
      "Интересно, причем здесь моя мама. Пожалуй, это какое-то иномирское ругательство. Жаль, что девчонка так важна для Авалона, с ней было бы интересно поиграть, но дела с развлечением лучше не смешивать. Да, жаль".
      - Ты меня звала, чтобы продемонстрировать прелести своей фигуры? Оценил. Живот подкачать не помешает, но в целом ничего, - пожалуй, немного грубовато, зато проще будет контролировать проклятье.
      Реакция человечки была довольно предсказуемой: полетевшая в Кела расческа в последний момент встретилась с дверью. И да - одеяло снова упало, явив дроу привлекательную фигуру в черном кружеве. Принц усмехнулся своим мыслям и в приподнятом настроении поспешил спуститься в обеденный зал.
      
      ***
      Фэй быстро почистила всю мою одежду: оказывается, магия нужна не только для глобальных целей, она еще и в быту активно используется.
       Пока фея работала, я заплела на бок косу, подкрасила губы и ресницы, благо тон у меня и свой был ничего, так что делать полную "боевую раскраску" необходимости не возникало. Мы управились довольно быстро и вместе покинули комнату. Как я и подозревала, Кел преспокойно сидел внизу за дальним столиком и медленно потягивал что-то дымящееся из пиалы. Фэй направилась сразу к нему, а я задержалась, ища глазами девушку, которую хотела попросить убрать ванну. Вот и она.
      - Госпоже что-нибудь нужно?
      - Да, не могли бы вы убрать из комнаты ванну, она мне больше не нужна.
      - Хорошо. Что-то еще?
      - Нет, спасибо.
      Девушка побежала в дверь за стойкой, по-видимому, подсобку, а я пошла к своим.
      Обида на Кела уже поутихла, девяносто-шестьдесят-девяносто - это явно не про меня, так что нечего на правду обижаться. И все же, когда подвернется такая возможность, отомстить надо.
      Как только я для себя все решила, сразу полегчало. Так что к столику подходила уже в приподнятом настроении. И фея, и дроу сидели молча и старательно делали вид, что не замечают друг друга. Как дети малые, честное слово. Чувствую, что с такой компанией дорога в Священную Рощу скучной не покажется. Может, оно и к лучшему. Будет что вспомнить в старости. Главное до нее дожить.
      - Что сидим, кого ждем? - весело поинтересовалась я, после чего меня одарили не самым дружелюбным взглядом. Кел был не доволен, что я задержалась, а Фэй, как я поняла, тем, что я оставила их наедине.
      "Буду я еще на их недовольство внимание обращать! Больше делать нечего, я итак нервная стала в последнее время". С такими мыслями я уселась рядом с феей, потеснив ее на скамье. К нам тут же подскочила официантка с предложением что-нибудь заказать. Есть пока не хотелось, поэтому я попросила только кваса, чтобы не сидеть за столом с пустыми руками. Мои спутники поступили примерно так же, в итоге фее подали молоко, а дроу опять пиалу с дымящейся жидкостью. Мой теперь сверхчувствительный нос определил запах, напоминающий корицу, гвоздику, нотки цитруса и немного алкоголя. Надо же, и здесь глинтвейн готовят. Хотя как пить этот напиток в такую жару, не представляю. Его бы зимой, с мороза, в теплый плед укутавшись - от такого даже я не отказалась бы. Но ни как не летом. Ну и вкусы у местных жителей.
      В общем, каждый получил, что хотел, и, наконец, заговорил наш самопровозглашенный предводитель.
      - Значит так, в деревне нам ловить нечего. Слишком близко к границе, дерут за услуги, да и за лошадей, втридорога. Украшения скупают только по дешевке, - это было сказано для меня, - Тем более где-то поблизости шляются остатки банды, а с ними нам лучше не встречаться. Так что завтра утром берем почтовых и едем в Подлеск - это ближайший город. Не слишком крупный, но для наших нужд подходит. Там сейчас ярмарочная неделя, приезжих много, никто на нас внимания не обратит, - Кел на секунду замолчал, переводя взгляд с меня на Фэй, потом обратно на меня и продолжил, - Я так понимаю, одеты вы в свои традиционные костюмы (это было сказано с легкой усмешкой). Придется их снять. Я попросил хозяина подыскать что-нибудь более подходящее. А ты, Аммарэ, пожалуй, верни свой прежний вид и, если умеешь, конечно, волосы темнее сделай. Сойдете со Светой за двойняшек. Кстати, по легенде, вы мои взбалмошные племянницы, полуэльфки. Вы убежали из дома, чтобы наконец-то увидеть своего отца. Непостижимым образом добрались до границы с Темным Королевством, но были пойманы патрулем. После короткого разбирательства выяснилось, что ваш отец действительно дроу, поэтому вас передали на руки новообретенной семейки. И теперь я, как примерный дядя, препровождаю вас в родные пенаты, дабы вы не накуролесили по дороге и попали точно по назначению.
      М-дя, такого бреда я еще не слышала. Ему нужно писать сценарии к бразильским сериалам. У Фэй, вон, вообще челюсть отвисла от подобных измышлений. Ах, я забыла, ей же еще под меня косить надо: двое из ларца одинаковы с лица, блин.
      - Еще что-то, дядюшка? - прощебетала я тоненьким голоском, не забывая глупо хлопать ресницами, так сказать, в роль вживаюсь.
      Фэй уже пришла в себя, ну что ж, послушаем, что она скажет.
      - А почему дядя, а не дедушка или сам нерадивый папаша? И может мне не сестрой притворяться, а лошадью? А что, я могу. Ручей только найти надо, я тут же в кэлпи переквалифицируюсь! Я похожа на шута? Почему нельзя просто как есть отправиться в ту несчастную рощу, без всяких переодеваний и притворств? Или ты еще не наигрался в шпионов? - фея просто пылала от возмущения.
      По-видимому, Кел был готов к подобной реакции, так как воспринял он ее спокойно. Подождал, пока девушка не прервется на секунду, чтобы набрать побольше воздуха в легкие для продолжения своих излияний, и в этот момент опять заговорил:
      -Аммарэ, ты понимаешь, что сейчас тебе даже на лбу писать не надо, что ты фея. Хорошо, что тебя такой никто пока не видел, - я взглянула на дроу вопросительно, - Как только вы показались на лестнице, я нацепил на нее иллюзию. За ней гоняется знаменитый на весь Авалон маг-псих, у которого в придачу имеется неизвестный сильнодействующий яд, а она здесь демонстрирует свою фейскую наружность. Жить надоело? - это было уже для Фэй.
      - Нет, - пробубнила девушка.
      - Кстати, ауру твою тоже нужно замаскировать, иначе тебя любой мало-мальски подкованный маг раскусит. Света, твоя аура также на обыкновенного человека не тянет. Поэтому я и решил, что представляться полуэльфками для вас лучше всего - на чистокровных внешность не тянет, а за полуэльфок, не самых красивых, сойдете.
      - Слушай, давай-ка без оскорблений. Скажи еще, что мы на полутроллей смахиваем, - не выдержала я.
      - Детка, ты просто не видела эльфиек. Между ними и тобой приблизительно та же разница, как между тобой и упомянутыми полутроллями, если бы они существовали. Ни один из представителей разумных рас, будучи в здравом уме и трезвой памяти, не станет заводить потомство с троллями. Так что, поверьте, девушки, самый лучший вариант прикрытия я вам предложил и упираться с вашей стороны глупо.
      "Конечно, в чем-то дроу был прав, но зачем быть таким категоричным? И вообще, мне обидно! Сколько можно меня опускать! У меня, к слову, гордость имеется! Как будто я просила его о помощи! Рррр". Немного поругавшись мысленно, я быстро взяла себя в руки и уже спокойно заговорила - устраивать прилюдные истерики не для меня:
      - Знаешь, Кел, против конспирации я ничего не имею, все-таки Фэй на самом деле угрожает опасность, и ей лучше не афишировать свою расовую принадлежность. Но зачем прятаться мне? Я ведь здесь нахожусь с "великой миссией", так сказать, - в моем голосе проскользнули нотки сарказма, - мне думалось, что в такой ситуации каждый захочет мне помочь, - я вопросительно посмотрела на дроу.
      - Света, твоей наивности нет предела! Во-первых, многим, и в особенности людям, абсолютно все равно с какой целью ты у нас появилась, а вот иномирское происхождение никого равнодушным не оставит: одни будут тебя бояться, другие - допекать, третьи захотят заполучить тебя в качестве игрушки. Так что, говорить налево и направо о твоем реальном происхождении все же не стоит. Конечно, если не хочешь застрять в каком-нибудь нелегальном гареме - это в лучшем случае. И - да, тебе нужно сменить имя. Оно слишком необычное.
      Я слушала и не верила его словам. А потом вспомнила о "Зоне пятьдесят один" и решила, что он все-таки прав. У нас за инопланетянкой точно бы гонялись по всему миру. Поймали, пустили на опыты, и даже не обратили бы внимания на лепет о каком-то божественном спасении. Так что лучше уж полуэльфкой прикидываться. Интересно, а они действительно такие неотразимые или этот вредный дроу сгущает краски? Хотя сам он бесспорно привлекательный мужчина, словно с обложки журнала сошел, моя очарованная половинка на задворках сознания аж слюной заходится. "И какое же мне имя придумать?" - это уже было произнесено вслух.
      - Придумывать его не нужно, оно у тебя и так есть, позже проведем обряд и узнаем.
      - Вы издеваетесь? У меня есть мое имя, и Я ЕГО ЗНАЮ! Какие обряды? - я смотрела на Кела и на Фэй поочередно, так как фея выглядела сведущей в этом странном "именном" вопросе.
      - Свет, ну что же ты так испугалась? - Фэй положила руку мне на плечо, - Для нас имя не просто слово, которым к тебе обращаются, имя - это сущность человека. Когда имя выходит на поверхность - существо становится цельным. Узнав его, мы разбудим силу, которая дремлет в тебе. Ты сможешь перейти на новый этап и развиваться дальше. Только одно "но": полное имя никогда не называй посторонним людям. Если кто-то услышит его из твоих уст, он получит власть над тобой. И многие не побрезгуют злоупотребить этой властью, - слова Фэй звучали слишком уж серьезно, меня даже передернуло.
      - Зачем тогда вообще узнавать это имя, мне, знаешь ли, и без рабства жить неплохо.
      - Не волнуйся, ты всего лишь не представляйся полностью - это достаточная гарантия безопасности, - фея прямо-таки излучала спокойствие, но мне все равно было не по себе.
      - Стоп! Но ты же мне представилась, да и Кел, если я не ошибаюсь, назвал тебе свое полное имя? - я вконец запуталась.
      - Свое имя я тебе сказала - это благодарность за мое спасение, теперь, если тебе понадобиться моя помощь, ты можешь призвать меня в любой момент, я ведь уже объясняла. А Келзор не представлялся мне, он использовал свое имя в официальном извинении, поэтому магия имен не была активирована для передачи. Магия в данном направлении работает только тогда, когда от тебя исходит намерение передать свое имя кому-либо. Если ты его озвучиваешь во время извинения или клятвы, магия направлена только на подкрепление твоих слов, то есть благодаря имени твои слова становятся нерушимыми, - завернула уже не кажущаяся глупой девчонкой фея.
      - В общем, если на вопрос "как тебя зовут" отвечать Света, а не Светлана Евгеньевна Стрельцова, тогда меня не поработят? - да, трудно мне понять заморочки аборигенов.
      - Пока не проведем обряд обретения, абсолютно неважно, как ты будешь представляться, полное имя твоего мира - это ведь оно? - не может активировать магию, но принцип правильный, - дроу, как обычно, был серьезен.
      Я хотела узнать больше о предстоящем обряде, но не успела даже раскрыть рот, как заговорила Фэй.
      - Ой, а ты сейчас на самом деле свое полное имя назвала? Такое звучание занятное. И что оно означает? Ты не подумай ничего плохого, мне просто интересно? - в голубых глазах феи и впрямь загорелось любопытство.
      - Ну, если ничего плохого, - я немного растянула окончание, словно решая сказать или нет, чтобы малость подразнить неуемную девчонку, - Тогда ладно, объясню. Там, где я живу, в смысле не на Земле, а в стране, полное имя состоит из собственно имени, в моем случае "Светлана", отчества - это имя по отцу, Евгеньевна, что означает - отца зовут Евгений - и фамилии, то есть имени рода, которое у меня Стрельцова, вот так все просто, - с этими словами я улыбнулась фее, - теперь твоя очередь.
      - Рассказать о наших именах? То, что собственные имена - это отражение личности, и их никто не дает, они узнаются с помощью обряда обретения, ты уже знаешь. Так, мое истинное имя - Фьйонель, Аммарэ - официальное имя, для посторонних, эль - приставка, означающая принадлежность к общине, ну а Язмин - моя община. Как видишь, тоже не сложно. Нет только имени по отцу, как у тебя. И объясняется это просто: у фей нет отцов, и матерей нет. Феи не относятся к живородящим.
      Опа! Вот это интересно, сразу чувствуется, что на другую планету попала. А то ходят тут на людей похожие, говорят понятно, будто я никуда и не переселялась.
      - И как же вы на свет появляетесь? - теперь уже в моих глазах интерес засветился, я даже про обряд забыла. Дроу вон тоже уши навострил... ой, нет, они же от природы у него острые. Хи-хи.
      - Рождение новой феи сравнимо с чудом. Должно совпасть несколько довольно редких событий, чтобы фея смогла сформироваться. Мы не состоим из крови и плоти, как другие представители разумных рас. Феи - энергетические сущности и, для нашего рождения в первую очередь нужна магическая энергия. Если бы каким-то образом магия исчезла из нашего мира, новые феи не смогли бы больше появляться. Уже существующие никуда бы не делись, но молодых фей можно было не ждать.
      Фэй на миг прервалась, и я задала интересующий меня вопрос:
      - А откуда берется магическая энергия?
      Фэй усмехнулась, Кел, вроде бы, тоже.
      - Энергия есть везде. Наша планета окутана сетью энергетических линий, на таких линиях ее (в смысле, энергии) концентрация возрастает. В точках пересечения магический фон еще больше, но максимальных своих показателей магическая энергия достигает в ключах. Ключи - это источники магии на Авалоне. Они каким-то образом связаны с богами, как эта связь поддерживается нам не известно. Да и вообще, многие считают такую связь гипотетической. Понятно, что проверить ее наличие невозможно, ведь для этого нужно убить бога. К тому же абсолютное большинство заинтересовано в существовании магии. Для нас она - главный столп цивилизации. Исчезновение магии привело бы общество к хаосу. Поэтому убивать богов никто не рискует. Глупо пилить сук, на котором сидишь.
      "Вот оно что. А мы и без магии как-то справляемся", - подумала я, а вслух сказала:
      - С магией более-менее понятно, а что дальше-то про рождение феи?
      И Фэй продолжила свой рассказ:
      - Я уже сказала, что для рождения необходима магическая энергия, причем, нужно ее много. Поэтому все наши общины находятся у ключей - только там может появиться новая фея. Вторым важным элементом является жизненная энергия. Она, конечно, есть во всех живых существах, но мы пользуемся лишь силой растений. У каждой общины есть свое Священное Древо - у нас таким древом служит жасмин. Остальное зависит от движения небесных светил. Во-первых, Идары не должно быть на небе. То есть, рождение может осуществиться либо до ее восхода, либо после захода, - Фэй не обратила на мое замешательство внимания, а вот Кел заметил, что я немного не понимаю, после чего я услышала в голове тихий шепот "Идара - ночное светило, ближайшее к Авалону небесное тело", ничего себе, он еще и телепат.
      А Фэй продолжала:
      - Просто Идара влияет на магические флуктуации, - ей все просто, а я ничего уже не понимаю, ладно, буду считать, что местная луна негативно сказывается на магии, - Дальше Око Тигра, Альканор и Зириус выстраиваются в Великий Треугольник, - поверим, что это важно, ибо данные названия мне не говорят абсолютно ни о чем, - и вот когда светила занимают указанные положения, семь старейшин и глава общины активируют октограмму вокруг Древа. Каждый занимает свое место у вершины, и начинается обряд: на верхнюю точку Древа направляются восемь потоков силы, когда они встречаются друг с другом, разделяясь при этом на тончайшие нити, глава подхватывает какую-то их часть и начинает выплетать, словно узор, дух будущей феи. По очереди к нему подключаются все семь старейшин. Нити пружинят и извиваются, подчинить их своей воле невозможно, только задать направление, и чем сильнее участвующие в обряде феи, тем крепче и непослушнее потоки сил, исходящие от них, поэтому и узор получается неточным и непохожим ни на какие другие. Старейшины вычерпывают свою силу до конца, оставляя лишь жизненную энергию, и когда последние нити уже самостоятельно закрепляются в кружеве новой жизни - рождается молодая фея.
      Остаток рассказа я слушала затаив дыхание. Да, феи - это действительно чудо. Даже не верится, что та, которая сидит передо мной, на самом деле соткана из энергетических потоков. Вон, даже Кел проникся. По-видимому, откровения Фэй тоже оказались для него в новинку, несмотря на то, что они как бы из одного мира.
      - А что потом происходит со старейшинами? - поинтересовался дроу, я, кстати, о них даже не подумала.
      - Да что с ними может случиться? Феи не перегорают: пока в них есть жизненная энергия, они всегда будут способны восстановиться, причем резерв после таких серьезных испытаний еще и увеличивается. Так что они даже сильнее становятся, - лично я из слов Фэй каких-то определенных выводов не сделала, а Кел все воспринял хорошо, по-видимому, именно такого ответа ожидал на свой вопрос.
      - И что же с резервами? Я тут немного не в теме, - задала свой вопрос обоим встреченным мной впервые магам.
      - У любого магически одаренного существа есть резерв сил - это максимальное количество энергии, которое может использовать маг за один заход. Чем значительнее резерв, тем дольше маг способен колдовать и тем серьезнее его заклятья. Ты тратишь силы - они восстанавливаются. Но если расходуешь много, то и времени на восстановление требуется значительно больше, причем не пропорционально, а в геометрической прогрессии. Ну а если ты исчерпал весь резерв, то не факт, что восстановишься вообще. Грань, которую переступать нельзя, слишком тонкая: когда сил практически не осталось, одно самое элементарное заклинание - и каналы, несущие энергию извне, перегорают, - объяснил мне весь драматизм ситуации дроу.
      - А я думала, раз магия повсюду, то и магичить можно сколько угодно.
      - Воздух тоже повсюду, только вдохнуть больше, чем позволяет объем твоих легких, ты все равно не сможешь.
      - Ну, если с такой позиции посмотреть, то да, выше головы не прыгнешь, - наконец до меня стало что-то доходить. Хорошо, что я не маг, хоть не надо в экстренном порядке всю эту ерундистику учить.
      -Кстати, Кел, а у темных эльфов тоже такие сложности с мммм... этим... с рождаемостью? - мой интерес был исключительно научный, но этот ехидный эльф даже не попытался скрыть ухмылку.
      - Нет, у дроу все намного проще, но это не значит, что менее захватывающе. Показать?
      - Эй! Без членовредительства, пожалуйста! - я даже немного испугалось, таким многообещающим стал взгляд гада остроухого.
      - Ты зачем девочку пугаешь? Не видишь, что ли, она еще не вступила в ту фазу жизни, в которой твои недвусмысленные намеки воспринимаются хотя бы без такого вот милого румянца, - Фэй совсем не вежливо ткнула своим пальчиком в сторону моего еще сильнее краснеющего лица.
      - Ты считаешь, что единственная здесь ауры видишь? Я все прекрасно рассмотрел еще при первой нашей встрече. За два дня ничего не поменялось.
      "Блин! Они мою личную жизнь обсуждают, вернее, отсутствие оной, как будто здесь не я сижу, а какой-то предмет мебели! А Фэй, защитница хренова, везде свой язык сунуть надо! Я тут сейчас под свеклу мимикрирую с ее защитой!"
      - Всё! Хватит! - наконец мое негодование перевесило мое же смущение, - Я в вашу личную жизнь не лезу, ауры не рассматриваю, вот и вам нечего! И вообще, не было у меня времени всякими глупостями заниматься!
      "Нет, и чего они ржут. Что такого смешного я сказала, что даже довольно скупой на эмоции дроу не сдержался, а Фэй чуть под стол не сползает, хихикая".
      - Злые вы, уйду я от вас, - я надулась и демонстративно вышла из-за стола, все равно спать пора, и так засиделись, поэтому можно спокойно уходить, а их пусть совесть мучает, если она, конечно, существует.
      - Правильно, иди спать, завтра вставать рано, - голос Кела прозвучал уже довольно спокойно.
      Меня так и подмывало развернуться и показать язык, только это уж совсем детская выходка, так что я сдержала душевный порыв и, собрав остатки поруганного достоинства, удалилась в номер.
      "За всеми разговорами, я забыла поинтересоваться о предстоящем мне обряде. Как там он назывался? О! Обретение. И не отвертишься же. Слишком серьезные лица были у обоих, когда они говорили об "истинном имени", значит, уверены, что это действительно необходимо, хотя я не понимаю, зачем. Неужели без всех этих местных обычаев обойтись нельзя? И вообще, я к своему имени как-то привыкла за двадцать два года, оно родное и любимое. Ярра мне сказал, идти к Гладиусу, без всяких переименований и еще каких-либо лишних действий". Я посмотрела на подаренное (возможно, данное во временное пользование) кольцо. Тонкий зеленый лучик все еще выходил из камня, ненавязчиво указывая мне путь. "Интересно, когда я вернусь домой и смогу ли я вообще туда возвратиться? Эххх. Бедные мама и папа, как они переживут мое исчезновение? Хоть бы с ними все в порядке было, - по щеке покатилась слезинка, оставляя за собой мокрый след, - ладно, как там Скарлет говорила? Я подумаю обо всем этом завтра. А теперь просто спать. При мысли о том, что я наконец-то лягу в свежую постель, накроюсь настоящим одеялом, а под моей головой будет подушка, а не рюкзак, я внутренне возликовала, по-другому даже не скажешь. На радостях я еще ускорилась и в мгновении ока очутилась у себя в комнате. Напевая веселый мотивчик, смыла косметику, почистила зубы и, подмигнув своему отражению в зеркале, направилась к кровати. Быстро переоделась в свою любимую розовую пижаму с "Hello, Kitty!" на груди и нырнула под одеяло. Несмотря на все перипетии судьбы и на недавние обиды, засыпала я с блаженной улыбкой на лице. Как, все-таки, человеку мало для счастья надо. Что-то я повторяюсь.
      
      ***
      "Подъем, соня!" - прокричал до противного бодрый мужской голос.
      Такой восхитительный сон прервал. Стоп! Мужской? Память услужливо продемонстрировала картины прошлых дней, и я с сожалением поняла, что это был не сон, и не такой уж восхитительный. Я приоткрыла один глаз, все еще надеясь, что рядом стоит не дроу и все мне только примерещилось, но это был он собственной персоной, такой же наглый и невозмутимый, как и два предыдущих дня.
      - И тебе доброго утра, - недовольно пробубнила я, желая ему как раз таки обратного, но ему на мои пожелания было глубоко фиолетово.
      Я выползла из-под одеяла, по привычке шаря ногами по полу в поисках тапок, потом вспомнила, что искать нечего и плюнула на это неблагодарное дело. Окно выходило на запад, так что солнца видно не было. Но явно утро раннее. Во всяком случае, свои положенные восемь часов я точно еще не отоспала. Глаза ни в какую не желали раскрываться, и я полусонная побрела к умывальнику. Придется Келу подождать, так как в теперешнем моем состоянии толку от меня ноль. По дороге я зацепила стул, а потом еще и в косяк врезалась, чем изрядно повеселила находившегося тут же дроу. Благо, прохладная жидкость, которую я пригоршнями лила на лицо, быстро привела меня в чувства.
      - Кстати говоря, просыпаться в неправильную фазу сна вредно для здоровья, - наконец-то отреагировала на его несанкционированное вторжение проснувшаяся я.
      - Ничего, твой молодой организм способен выдержать такие серьезные стрессы, как подъем в неурочное время, - прокомментировал мое замечание странно рассматривающий меня Кел.
      Мне самой даже интересно стало, на что он так пялится, и я опустила глаза вниз: пижама как пижама, скромненькая, майка с коротким рукавом и бриджи. Розовая, с котиком. А что такого?
      - И все-таки не больше пятнадцати, - задумчиво произнес остроухий.
      - Что не больше пятнадцати? - не поняла я.
      - Тебе не больше пятнадцати.
      - Ты сейчас издеваешься?! - как легко я выхожу из себя по утрам.
      В ответ только ухмылка.
      - Так, говори, зачем приперся, и можешь катиться отсюда, - ух, как я зол!
      Нет, а он еще улыбается. Ну, сколько можно издеваться надо мной.
      - Одежду принес тебе и твоей подружке. Через час выдвигаемся, так что собирайся и вниз завтракать, - с этими словами он выложил два свертка на кровать и преспокойно удалился.
      "Как он вошел? Я ведь точно помню, что запирала на ночь двери. Никакой личной жизни!"
      Понегодовав для приличия уже самой себе, я все-таки раскрыла свертки - возмущения возмущениями, а поторопиться действительно стоит. В первом оказались вполне приличные брюки из прочной, но легко тянущейся ткани коричневого цвета и кремовая простая рубашка, во втором - брюки, идентичные первым, только зеленого цвета и нежно-салатовая туника, а еще, как я поняла, комплект белья: простые серые панталоны и что-то отдаленно напоминающее бюстье. Я долго не думая взяла первый комплект - коричневый с кремовым все-таки мне больше подходит. Белье проигнорировала, свое имеется, к счастью. Одежда оказалась на удивление удобной и как ни странно впору, облегающие брючки совсем не стесняли движений, а натуральная ткань рубашки хоть и была немного жестковатой, приятно холодила кожу - для прогулки по летнему зною лучше не придумаешь. Еще бы на голову что-нибудь, чтобы солнце не напекло. В лесу-то у меня такой проблемы не возникло, только лес и наезженная дорога - это совсем разные вещи.
      Немного подвигавшись и решив, что мне действительно комфортно, я задумалась об обуви. Кроссы как-то сюда не вписывались. Но выбора все равно не было. Пришлось натянуть кроссовки и отправиться за Фэй в таком виде.
       Я не наглый дроу и не бесцеремонная фея: постучала в дверь, прежде чем войти.
      - Входи, Свет, - довольно бодро прощебетала фея.
      Я не заставила себя долго ждать и вошла в любезно приоткрывшуюся дверь. Фэй выглядела точно так, как и вчера после преображения: в общем, я, только голубоглазая блондинка. А еще на ней не было ничего, кроме такого же, как на мне белья, только белого, а не черного.
      -Ну как я тебе? - фея, абсолютно не стесняясь, продемонстрировала свой комплект.
      - Э-э-э, нормально, - я немного опешила, - А где ты его взяла?
      - Немного поколдовала над своим вчерашним нарядом, - с гордостью ответила девушка, потом обнаружила мой легкий ступор, и, усмехаясь, пояснила, - Свет, ну я же фея, я могу сделать себе любую одежду. Конечно, если это будет просто иллюзия, то она не согреет, да и сильный маг, вроде твоего дроу, ее рассмотрит, поэтому я предпочитаю работать с настоящим материалом. Вчерашнее платье я сделала из лепестков жасмина, его же и в эту прелесть переделала. Смотри, я и для тебя комплект соорудила, - с этими словами фея протянула мне аккуратно сложенный комплект.
      Я удивленно смотрела то на фею, то на ее подарок. Фэй светилась искренней радостью, поэтому я не стала огорчать ее отказом, несмотря на то, что принимать в подарок белье от малознакомого человека, вернее, малознакомой феи, было неловко. По-видимому, Фэй не причисляла себя к малознакомым, и лучше мне к такому ее поведению привыкнуть, потому что как ни крути, а отталкивать едва обретенных друзей в чужом мире из-за своих глупых комплексов и тотального недоверия не самый умный поступок. Я взяла в руки презент. От прикосновения к нежной прохладной ткани по телу пробежала волна удовольствия. Ничего себе, она на ощупь действительно как цветочные лепестки. По ощущениям это белье ни в какое сравнение не идет с моим любимым кружевным комплектом.
      - Спасибо, - запоздало поблагодарила я фею, - и оно всегда таким будет? Лепестки не завянут?
      - Нет, конечно! Я знала, что тебе понравиться! - Фэй выглядела довольной, - Кстати, а зачем ты пришла?
      - Мы выезжаем минут через сорок, так что нужно поторопиться, чтобы еще и позавтракать успеть.
      - Знаешь, я завтракать не буду. Мне ведь не нужно столько пищи, сколько обыкновенным людям. Я так понимаю, что на тебе тот наряд, который притащил остроухий? И меня такой ожидает?
      - Да, только зеленый, у меня на кровати. А вот обуви нету, не знаю, как это такой предусмотрительный Кел забыл о столь важном элементе гардероба. И еще бы на голову что-нибудь, чтобы солнце не напекло. Ладно, об этом по ходу разберемся. Раз ты не будешь есть, я тогда побегу вниз, а ты собирайся.
      - Хорошо. Я подожду в твоей комнате.
      - Ок.
      -Что? - не поняла моего сленга Фэй.
      - Ок, говорю, значит, да, хорошо, - пояснила я.
      - Ну, тогда ок, - подмигнула мне подружка.
      А я спустилась по лестнице и быстро пошла в направлении ставшего привычным столика, за которым уже сидел дроу и снова потягивал что-то из глиняной кружки. Он окинул меня оценивающим взглядом, который резко остановился в области стоп.
      - Да-да, об обуви ты не подумал, - наигранно пожурила его я.
      - Вообще-то подумал, она возле дверей стояла.
      - Упс, а я не заметила.
      - А что у тебя в руках? - взгляд дроу с кроссовок плавно перетек на белую тряпочку в моих пальцах.
      - Еще раз упс, - теперь я покраснела, - знаешь, пожалуй я схожу переобуться, а ты, может, завтрак мне закажешь?
      - Ты полагаешься на мой вкус? - опять в его глазах заплясали странные огоньки.
      - Ну, ты... блин! Сама закажу! - если честно, я не совсем понимаю его поведения, может между нами культурный барьер?
      - Иди переобувайся и укладывай свои тряпочки, закажу, - пошел на попятную этот странный тип.
      Я развернулась и побежала к лестнице, и, уже будучи на ступеньках, услышала:
      - А прошлая демонстрация была эффектней.
      Вот гад! Я же не специально. Сколько уже можно надо мной прикалываться! Когда-нибудь ты у меня получишь. Будешь знать, как над землянками измываться!
      Я ураганом влетела в комнату.
      - Что-то ты быстро, - Фэй еще только натягивала тунику поверх своего великолепного белья. Штаны уже были на ней. А ничего так смотрится. Я что, тоже так выгляжу?
      -Да опять этот ко..., - я запнулась, - казябр глумиться надо мной. Надо же мне было белье с собой потащить! - я негодовала.
      - А-а-а! - Фэй была сама невозмутимость, что меня даже слегка обидело, - Не переживай, это у него такая защитная реакция. Кстати, возле двери стояли две пары верховых сапог. Я их слегка модифицировала, чтобы в такую жару в них комфортно было.
      Интересно, Фэй осознанно перевела разговор с дроу? Но на сапоги я все же взглянула. А они оказались ничего. С невысоким каблучком и чуть заостренным носиком, из темно-коричневой кожи. Все голенище и часть сапога на стопе покрывали разнокалиберные дырочки, слаживающиеся в изысканный растительный орнамент: из них вырисовывались и разнообразные цветы, и листья всех форм и разновидностей, и тонкие веточки. Смотрелось все это эстетично и как нельзя лучше подходило для езды на лошади. Я торопливо обулась, кто бы сомневался, что размер подойдет. А как в них было легко и удобно! Лучше я бы и сама не выбрала.
      - Вау! - это все на что меня хватило, - Фэй, да ты волшебница!
      - А то, - заговорщицки подмигнула мне фея, теперь садись, пора лоск наводить. Раз уж мы полуэльфки, будем ими по полной программе! Пощекочем нервы твоему остроухому.
      - Слушай, только не надо Кела моим называть, он настолько же мой, как и твой. И что ты там говорила про защитную реакцию?
      - Помолчи минутку, - опять улизнула от ответа Фэй.
      Я решила и вправду помолчать и не дергаться, она что-то там делала с моим лицом, а рисковать им не хотелось. Потом фея перешла к волосам. Она справилась минут за пять, что не удивительно, ведь ее руки мелькали передо мной с нереально высокой скоростью, я их толком рассмотреть не успевала даже с моим улучшенным зрением.
      - Смотри, - девушка подсунула мне зеркало, явно удовлетворенная своей работой.
      - Это я?!
      Волосы были подняты в высокий хвост, который доставал почти до лопаток. Благодаря этому зрительно мой рост стал больше, а я соответственно, выглядела стройнее. Что стало с лицом - это отдельная история. Фэй вроде меня красила, вот только самой косметики видно не было, зато результат, в прямом смысле, на лицо. Все черты стали более тонкими, аристократичными, что ли: четко очерченные скулы, прямой нос, прозрачно красный оттенок на губах, как будто они не накрашены, а действительно такие и есть, брови идеальной формы с легким изгибом. Ресницы словно наращены: пышные, длинные, закрученные, с такими даже тушь не нужна. Я не удержалась и тихонько дернула одну. Настоящие что ли? Я удивленно взглянула на Фэй:
      - А как ты это сделала?
      - Нравиться? Вижу, что нравиться, - фея улыбалась, - Да ничего такого я не делала, просто подлечила микротрещины на лице, чтобы тон идеально ровным стал, лишние волоски удалила, к ресницам питание направила, а в губах кровообращение усилила.
      - То есть, здесь нет косметики?- у меня уже закончился резерв удивлений.
      - Нет.
      - Так не бывает!
      - Свет, в нашем мире бывает и так, особенно если у тебя есть знакомая фея. Не сиди, нам же выезжать через двадцать минут, иди завтракать.
      -Ага. Я, было, поднялась, а потом кое-что придумала и быстро рванула к рюкзаку. Выудила оттуда коробочку с украшениями и достала деревянный комплект: круглые сережки в виде среза тонкого поленца и такой же формы подвеска на шнурке. Простые украшения, но я их люблю. Купила когда-то на выставке ремесленников, они скромненько так висели в стороне от остальных более сложных и немного вычурных побрякушек и подкупали своей непосредственностью. Странно, но после, всегда, когда их надевала, на душе теплее становилось. Вот и сейчас втянула в уши металлические крючочки, поболтала головой - деревяшки приятно ударили по шее. Подвеску же протянула фее.
      - А это тебе, она не дорогая, но моя любимая.
      - Спасибо, - Фэй улыбнулась и взяла подарок, - а я вижу, что она любимая, от нее идет твоя энергетика, добрая и светлая энергетика. Это почти как амулет.
      Фэй сразу же надела подарок.
      - Да иди ты уже, - со смехом сказала она, - я вещи сложу и вниз спущусь, можешь не подниматься.
      Я помахала фее рукой и побежала. Черт, снова забыла спросить, что она имела в виду под защитной реакцией.
      За столом меня ждал сытный завтрак, ну и дроу конечно. Заметив меня, он на мгновенье приподнял брови, но потом снова принял скучающий вид.
      - И что это значит? - спросил он, когда я разместилась напротив и принялась за оладушки со сметаной.
      - Ты же сам сказал, что мы с Фэй сестры-полуэльфийки, вот, поддерживаем твою легенду, - ответила я и взяла вторую оладью.
      - А где же твоя сестра? - сыронизировал Кел.
      - Спустится скоро, тогда и поедем. И предвосхищаю твой вопрос, есть она не собирается.
      - Я уже догадался. А ты жуй, давай, а не болтай.
      Я не выдержала и показала ему язык, давно хотелось это сделать, прямо на душе легче стало. Он всего лишь покачал головой на мою выходку и продолжил спокойно пить свое травяное варево, кажется, на этот раз без алкоголя.
      - А что ты пьешь все время? - поинтересовалась я, расправившись с очередным вкусным блинчиком. Их тут, к слову, целая горка лежала, и если честно, я собралась слопать все.
      - Это травяной настой, помогает силы восстанавливать.
      Оу, ему же реально вчера досталось. А я уж и забыла, просто он все время такой бодрый и внешне вполне здоровый. Мне даже не по себе стало, когда я вспомнила вчерашнюю его рану в боку. Снаружи-то порез затянулся, а что там внутри? Вдруг инфекция или яд еще остался, или внутренние органы повреждены.
      - Ты хоть в норме, ехать можешь? Или останемся, пока ты не восстановишься полностью? - голос предательски дрогнул, выдавая охватившее меня волнение.
      - Ты обо мне беспокоишься, что ли? - дроу откинулся на спинку скамьи, - Ты о себе лучше побеспокойся, ешь и воды в свою бутылку набери, а то спасай вас потом обморочных.
      Нет, ну он нарочно! Я тут переживаю, а он снова мне гадости говорит. Мне даже есть расхотелось. Я положила обратно в тарелку надкусанную оладушку и ушла. Руки мыть. В номер. Как раз столкнулась в дверях с Фэй.
      - Почему вернулась?
      - Руки мыть, - пробубнила я.
      - А что с настроением?
      -Догадайся!
      - Твой дроу не оценил внешний вид? - она еще издевается.
      - Нет, он не оценил мое искреннее участие!
      - Значит, вид все же оценил?
      - Да какая разница! - и я влетела в осиротевшую комнату, чтобы помыть, наконец, свои руки.
      Помыла, умылась, успокоилась.
      Фэй ждала меня у двери.
      - Что за защитная реакция? - тусклым голосом спросила я.
      - А, запомнила, - Фэй вздохнула, - лучше бы мне промолчать, но что поделаешь, язык мой враг мой. Ты его заинтересовала. Ты необычная, а за тысячу циклов встретить что-то необычное довольно трудно. Практически нереально. В этом минус долголетия. Для меня за триста циклов община в ад превратилась. Так что я его даже могу понять, ему-то около тысячи, поди. Вот и ввязался в приключение, еще и его проклятие. Я думаю, ему даже нравится, все это. Хоть какая-то встряска: проклятье снять, проблему мирового масштаба решить, поиграть со странной девочкой из другого мира. Все это от скуки. Скажу тебе одно, постарайся в него не влюбиться. Конечно, пока в тебе Ярра, ты под защитой, да и не в его интересах мешать возрождению бога. Но потом у дроу развяжутся руки.
      - Я все равно не понимаю, причем здесь защитная реакция.
      - Да отталкивает он тебя, особенно в те моменты, когда ты его еще больше привлекаешь!
      -Я привлекаю? А кто говорил, что эльфийки поголовно красотки, а мы с ними рядом не стояли? Ему все равно! Просто он злой, ехидный говнюк!
      - Что, понравился? - Фэй наклонила голову набок.
      - А ты не думаешь, что я все же под действием проклятья?
      - Не отрицаю.
      - Может он вообще так себя ведет, чтобы я на него случаем не набросилась в попытке изнасиловать? - я уже несла откровенную чушь, но остановиться не могла.
      - Вполне возможно, - Фэй меня поддерживала, но мне почему-то казалось, что сейчас она не совсем искренна.
      - Ну а что, был бы он душкой, как бы мне хватило сил сдерживать свою влюбленную до розовых соплей половинку? А так на злости и держусь, - я уже начала успокаиваться.
      - Знаешь, ты, пожалуй, права. Вряд ли наследный принц с тысячей циклов королевского воспитания может вести себя с дамой, пусть и человеческого происхождения, так оскорбительно без веских на то причин, - как-то наигранно все это звучит.
      - ЧТО? Он еще и принц? Убиться об стену! - я по упомянутой стене чуть не сползла вниз.
      - Ну что, посплетничали? - капец, то есть дроу, подкрался незаметно, - Тогда пойдемте вниз, - он развернулся на все сто восемьдесят и потопал в обратном направлении, а мы за ним, куда же деваться.
      - А откуда ты знаешь, что он принц? - шепотом спросила я у феи.
      - Так он же представился Алеан Раэ, а последние пятнадцать тысяч циклов это Правящий Дом в Темном Королевстве, - так же шепотом ответила мне Фэй, - А зачем мы шепчемся, у него отличный слух и он все равно нас слышит, - это тоже было сказано тихо.
      - Фея права, у дроу отличный слух.
      После этих слов, я еще покраснела, и уже шла, как пристукнутая. Даже не заметила, что Фэй вместо моего рюкзака дала мне какую-то миниатюрную сумку через плечо в этническом стиле.
      - А где мои вещи? - испуганно спросила я.
      - В сумке.
      - В этой? Да в нее же кроме косметички ничего не влезет!
      - Да что ты все время пугаешься! Это сумка открывается в третье измерение, туда твоих рюкзаков еще десять штук влезет!
      - Не шутишь?
      Фэй задумалась.
      -Ну не десять, это я преувеличила, но еще два точно поместиться.
      - И она все время такой легкой будет?
      - Конечно, ее вес не меняется.
      Хоть что-то в этой жизни не меняется! Однозначно, не в тему, но звучит жизнеутверждающе.
      Всю остальную дорогу до почтовой станции, где нас, по словам "его высочества" дожидались лошади, я молчала. Хотя, пожалуй, следовало сказать, что я ездить не умею.
      Кел перебросился парой фраз с Фэй, что-то про ауру, и что "она неплохо поработала, но нужно еще сделать так и так, и тогда ее от эльфийки без дополнительного препарирования не отличишь". К слову сказать, фея выглядела восхитительно. Ее прическа была на порядок сложнее моей: множество косичек, выложенных в причудливую форму. Я бы такое даже не осилила, или если постараться и предварительно на бумажку записать, что в какую сторону закручивать, тогда бы мне пару часов поработать пришлось, а она справилась за каких-то десять минут. Глядя на фею, я невольно залюбовалась, потом вспомнила, как выгляжу сама, и подумала, что мы и впрямь напоминаем родных сестер. Даже настроение поднялось.
      - Света, когда ты обретешь свое имя, напомни, чтобы я показал тебе, как ставить ментальные щиты. Мне от твоих резких перепадов настроения уже дурно становится, - это был злой дроу.
      - Да что на этот раз я сделала?! Я вообще иду и молчу!
      - Ага, и сшибаешь волнами негодования и радости поочередно. Хорошо хоть мысли твои не читаются просто так, врожденный блок, наверное.
      - Фэй, да в чем дело, объясни хотя бы ты мне?!
      - У тебя просто сильный эмпатический дар, причем пока что стихийный, так что ты периодически, сама того не зная, забрасываешь нас эмоциональными атаками, - фея хихикнула, - Но мне нравиться, давно я не испытывала такого хоровода чувств!
      Кел на нее недовольно покосился: по-видимому, он такому изобилию рад не был.
      - А вы что, защититься не можете? - я опять была вне себя от досады.
      - Ну как тебе сказать, уровень твоего дара настолько высок, что защититься от него нам просто не хватит сил. Вернее, хватит на минуты три. Это у меня, насчет дроу не скажу.
      -Десять, - веско ответил Кел.
      - Вы сейчас просто шутите?
      - С чего бы? - пожала плечами Фэй.
      - И что мне теперь делать? - я была в полной растерянности.
      - Для начала, просто не нервничай, это самый лучший вариант. А потом мы пробудим твою магическую энергию, и дроу научит тебя ставить ментальные щиты, - успокаивала, но не совсем действенно, меня Фэй.
      Я пару раз глубоко вдохнула, чтобы уменьшить волнение, вызванное... да всей этой фигней вызванное! Что за ерунда, это прямо из огня да в полымя! Света, дыши, дыши. Фу-у-у, кажется, полегчало.
      - А почему Кел меня научит щиты ставить, а не ты? - ее решение меня удивило, мне казалось, что ей дроу не особо нравиться. Хотя, что я знаю о феях! Я ведь с другой планеты!
      - Я бы с удовольствием, только вот Кел у нас маг-менталист, а я фея "quet-cemen", с землей общаюсь, так что придется тебе с ним поработать, - развела руками Фэй.
      - Но ведь ты тоже умеешь ставить щиты, сама говорила!
      - У меня это происходит инстинктивно, это связано с моей сущностью, всегда срабатывает при попытках внешнего воздействия.
      - И почему тогда твои естественные защитные механизмы держатся всего три минуты, раз ты такая крутая?! - я едва не срывалась на крик.
      - Извини, но сказать что-то конкретное я не могу, раньше феи с таким не сталкивались. Это, скорее всего, связано с твоим происхождением. Ты просто другая и способности у тебя другие. Ты же умная, должна понимать, как вырабатываются защитные механизмы. Все связано с существующими в нашем мире угрозами, а ты не из нашего мира, на тебя иммунитет еще не выработался, да и вряд ли выработается в массовом порядке. Ты ведь одна. Возможно, со временем я и Кел, или еще кто-то, с кем ты будешь тесно контактировать, научимся эффективно противодействовать твоим способностям, но больше это никому не будет доступно. Так что прими как данность, что ты не как все и успокойся.
      Не знаю, что на меня нашло, но я едва сдерживала слезы. Как-то глупо я реагирую, вроде ничего страшного, а мне так паршиво. А от осознания, что мое "паршиво" передается всем, находящимся возле меня, становиться еще хуже.
      - Света, остановись, - с какой-то обреченностью в голосе сказал Кел.
      Я почувствовала его прикосновение на моем плече, и вздрогнула.
      - Давай я тебе помогу.
      Я подняла свои блестящие от назревающих слез глаза на дроу и с недоумением спросила:
      - Чем?
      - Я вижу, как тебе тяжело, - меня от этих слов немного покоробило, - Я всего лишь могу на тебя слегка повлиять, ты успокоишься и сможешь здраво на все посмотреть. Ведь на самом деле, не все так плохо, как тебе рисует твое расстроенное воображение, - Кел ожидал моего ответа.
      - Х-хорошо, - я чуть-чуть запнулась, все-таки перемены его настроения меня немного пугают, - И что я должна делать?
      - Помнишь, как мы взламывали воспоминания того головореза?
      А как же. Я кивнула в знак согласия.
      - Вспомни, как ты впускала меня в свое сознания. Повторишь?
      - Постараюсь.
      - Вот и умница, тогда дай мне свои руки и расслабься.
      Я протянула ладони дроу и ощутила мягкое касание его рук. Снова глубоко вдохнула и попыталась успокоиться. Получалось неплохо. Уже через четыре вдоха, я почувствовала легкое ментальное прикосновение. Рефлекторно хотелось вытолкнуть из своей головы что-то чужеродное, но я сосредоточилась на дыхании и постепенно расслабилась. Я все еще чувствовала чужое присутствие, но оно больше не раздражало. Было даже комфортно, тем более в организм возвращалась радость и легкость бытия, словно выныривая из детства. На какое-то мгновенье мне почудилось, будто что-то дотронулось до моих губ, но ощущение было прервано коротким "Все, надеюсь, до следующего потрясения ты уже научишься ставить щиты, а сейчас ты в норме".
      - Спасибо, - прошептала я, догадываясь, что дроу все равно меня услышит.
      Он ничего не ответил, но мне было все равно, ведь мир такой замечательный. Я уловила взволнованный взгляд Фэй и улыбнулась, после чего ее напряжение спало.
      - И как настроение? - спросила она задорно.
      - Не помню, когда мне было так хорошо. На душе спокойно и светло. Даже не верится, что пару минут назад меня могли волновать какие-то магические и ментальные сверхспособности, - я усмехнулась, подставляя лицо по утрене ласковому солнцу, ну или как там его.
      Фея почему-то вздохнула, но я решила не обращать на это внимания. До станции мы дошли минут через пять и без проблем взяли лошадей (тут я весело заметила, что весь мой опыт верховой езды заключался в получасовой поездке по загону, причем лошадь держали под уздцы, не смотря на все мои заверения, что она меня не сбросит). Кел любезно подсадил меня на самую покладистую лошадку: она действительна была добродушной, я чувствовала ее ободряющий посыл. Потом оказалось, что Фэй тоже никогда не ездила верхом. Кел хотел помочь и ей, но та только фыркнула и довольно грациозно заскочила на высокого жеребца. Я почувствовала недовольство, идущее от лошади, но Фэй ей что-то шепнула на ухо, и та моментально стала не норовистее моей кобылки. Кел такую выходку никак не прокомментировал. Ему, похоже, было все равно. Он сел на своего черного красавца, и мы неспешно двинулись в путь.
      Я предположила, что скорость была такой низкой для того, чтобы мы с Фэй более-менее освоились в седле. Некоторое время мы ехали молча. Я смотрела по сторонам и восхищенно вздыхала при виде очередного цветка. Я уже привыкла к Марусе - так я назвала свою лошадку, о чем не преминула сообщить ребятам - и то и дело выскакивала вперед или, наоборот отставала, залюбовавшись очередным неизвестным мне созданием природы. Я на Авалоне уже четвертый день, а все эти чудеса стала замечать лишь сейчас! Вот растяпа! В лесу ведь столько всего было, а я просто бежала вперед, не обращая ни на что внимания.
      ***
      - Что ты с ней сделал? - зло поинтересовалась Фэй у невозмутимого дроу.
      - А что, чудесный ребенок.
      - Лучше бы она психовала! Сложно было зафиксировать ее на какой-нибудь более поздней эмоции?
      - Вообще-то не так просто лазить по чужой голове, чтобы не нарушить личное пространство. Я почувствовал самое умиротворенное ее состояние и зафиксировал, а рассматривать, что оно являлось детским, мне было недосуг. Или лучше было перелопатить все ее воспоминания и выбрать состояние на свой вкус?
      Фэй замолчала, но ненадолго.
      - И что, действительно не покопался в ее внутреннем мире?
      - Нет. Не имею привычки искать скелетов в чужих шкафах, если того не требуют обстоятельства.
      - Ну-ну, - сыронизировала фея, - И все-таки нужно поскорее привести ее в чувства. Ты хоть знаешь, как обряд проводить?
      - В теории. А ты?
      - Тоже в теории. И что будем делать?
      Кел усмехнулся.
      - Ты сомневаешься в своих способностях?
      - Ха! Еще чего! Только в твоих!
      - Ну-ну, - теперь пришла очередь дроу иронизировать.
      - Когда там у нас по плану остановка? - Фэй хитро сощурила глаза.
      - Ты так устала от быстрой скачки? - Кел был на удивление несерьезен.
      - Нет, я так устала от плодов твоего непрофессионализма, снующих туда-сюда под ногами в виде девушек пятнадцати циклов с поведением циклов на пять.
      - Аммарэ, не глупи, к обряду нужно подготовиться. Сделаем все вечером в спокойной обстановке. Я тебя не понимаю, то ты девчонку защищаешь, имя ей свое открыла, то хочешь над ней с магическими обрядами экспериментировать. Помнишь, что она человек - создание весьма хрупкое и недолговечное? Или решила, что все же зря ей имя сказала и теперь желаешь исправить ошибку радикальным способом?
      - Ну ты... - покрасневшая фея не нашла, что сказать и поскакала вперед, догоняя великовозрастное дитя.
      Келзор же остался в гордом одиночестве. Да, с девчонкой как-то глупо вышло. У него таких осечек не было циклов со ста. А самое смешное - из-за чего! Не мог немного потерпеть эту эмоциональную бурю. Ведь фея была даже в чем-то права: чувства, хоть и чужие, странно будоражили кровь, привносили свежую струю в рутину обыденности. Знал же, что в этом нет ничего опасного: человечка не пыталась никем манипулировать, причем, она даже не догадывалась о каком-либо влиянии со своей стороны. А потом просто научил бы ее блокироваться - это ведь самый первый и крайне необходимый навык для мага-менталиста. Да, и кто бы мог подумать, что Кел когда-нибудь встретит менталиста с потенциалом, еще большим чем у его самого, тем более, среди человеческой расы. Интересно, каков ее магический резерв? То, что у девчонки есть способности к магии было понятно сразу, но определить ее уровень на данный момент не представлялось возможным. К тому же Кел не был полностью уверен, что обряд обретения даст однозначный ответ. Тем более она находится под защитой Ярры. И другой мир. Возможно, не стоило относиться к ней, как к представительнице человеческой расы на Авалоне. Вероятно, что она принадлежит к группе совсем иных созданий, а схожесть с людьми дают только внешние морфологические признаки.
      Келу становилось все интереснее. Девушка превратилась для него в загадку. А оставлять какие-то ни было загадки неразгаданными не соответствовало его характеру. Вот только фея все время мешается под ногами. Хотя, с другой стороны, так даже лучше - дополнительные преграды придают игре особый, пикантный привкус.
      Дроу вспомнил еще одну глупость, сделанную им, вероятно, под воздействием волнений человечки. Уже на выходе из сознания девчонки зацепился за недавние ее воспоминания: черное кружево обтягивает упругое тело, голова запрокинута, прикрытые веки, и ее лицо так близко... Он не сдержался и обвел пальцем контур пухлых, чуть красноватых губ. От этого прикосновения палец словно кольнуло тысячами микроскопических иголочек, передавая болезненно-приятный импульс по телу. Что он делает? Кел никогда не опускался до отношений с человеческими женщинами. Да, многие его соплеменники не видели в таких отношениях ничего предосудительного, даже тот, которого он по праву считает своим другом, не однократно встречался с человечками, из-за чего, кстати, Келзор и получил это дурацкое проклятие. Но сам он не воспринимал человеческих девушек как объект "любви", и такую "любовь" считал извращением. Во всяком случае, до сих пор.
      Дроу потряс головой, словно отгоняя назойливые мысли, и прислушался. Похоже, что на тракте было спокойно: никаких посторонних шумов его тонкий слух не улавливал, птицы весело щебетали в придорожных кустах, чуть дальше в лесочке паслось стадо миленов - ничто не нарушало гармонию природы. Пожалуй, это нормально, после того как он вчера утром выкосил всю банду, орудующую на данной территории, но терять бдительность все же не стоит.
      Кел посмотрел на небо. Минар был уже довольно высоко, значит скоро полдень, а они проделали только треть пути - слишком медленно. Конечно, до заката в Подлеск они успеют, но хотелось бы прибыть туда раньше. Дроу ускорил лошадь, чтобы нагнать ушедших вперед спутниц, и не удивился, обнаружив их за ближайшим поворотом, спешившимися. Волосы человечки были распущены, а на голове возлежал венок из цветов, такой же она пыталась надеть на хохочущую и уворачивающуюся от нее фею. Как странно, еще утром девчонка напоминала воительницу со своим высоким хвостом и диким взглядом. Теперь же волосы, рассыпанные по плечам и спине, украшенные цветами, и по-детски наивные глаза делали ее похожей на диэнну.
      - Если ускоримся, то через полчаса доберемся до прекрасной полянки, где можно спокойно отдохнуть и пообедать. Так что по коням, дамы, и вперед, - скомандовал Кел и пришпорил своего жеребца.
      Девушки переглянулись и вскочили на лошадей. Даже Света, которая еще утром не могла это сделать самостоятельно, ловко села в седло. Просто за эти пять часов пути она спешивалась и забиралась обратно уже раз шесть. И конечно, у нее стало отлично получаться, но, наверное, все же сказалось присутствие силы ягуара, а не ее врожденные способности.
      Они быстро нагнали дроу и скакали уже втроем. Вышло так, что до указанной поляны путники добрались всего за четверть часа. Но скачки при этом получились восхитительные. Первым, без сомнений, прибыл Кел, за ним прискакала фея, и третьей стала разгоряченная от быстрой езды девушка.
      - Вот это да! Никогда бы не подумала, что скакать на лошади так захватывающе! - промолвила она, спрыгивая со своей кобылки.
      "А не плохо у нее выходит для той, которая впервые верхом едет", - подумал дроу, глядя на часто дышащую, раскрасневшуюся человечку. В ее глазах застыл восторг, и тот же восторг исходил от нее, передаваясь всем живым существам на тысячу шагов в округе. "Такие эмоции можно и потерпеть", - Кел мысленно улыбнулся, внешне при этом оставаясь серьезным и собранным.
      - Отойдем немного вглубь леса, там есть небольшое озеро, где могут попить лошади. Около него и разместимся, - сказал дроу, беря своего коня за уздечку.
      Он прекрасно знал это место, ведь всегда здесь останавливался, если стояла необходимость сделать привал на данном участке дороги. Вот и теперь Кел уверенно зашагал в сторону леса, чтобы всего через каких-то пять минут очутится на поросшем пологом берегу водоема.
      - Ах, какая красота! Никогда не видела ничего подобного! - объявила девушка, вывалившаяся из зарослей шмелевики.
      "Трудно было следом за мной пройти, так нет - в кусты влезла. А лошадь где? О, вот она! Эта разумнее оказалась, по дорожке пошла".
      Фея тоже не стала пробираться через кустарник. Она появилась следом за кобылой человечки и, в отличие от первой, держала своего жеребца за уздечку. Неужели здравомыслие проснулось?
      Лошади были предоставлены самим себе и, напившись, преспокойно щипали траву. Путники же расселись вокруг выложенной на полотенце снеди и принялись за обед. Поели они быстро, да и разговор не особо клеился.
      - А здесь можно плавать? - вдруг спросила девчонка.
      Фея и дроу удивленно переглянулись.
      - Почему нет? - поинтересовался Кел.
      - Вдруг в озере чудища какие-нибудь живут. Я в воду войду - а они тут как тут. Раз - и нет меня больше, - доходчиво объяснила, ничего не скажешь.
      - Не волнуйся, если кто здесь и живет, то тебя не съест - подавится, - констатировал дроу.
      - Я не поняла, так можно купаться или нет? - человечка просто проигнорировала последнюю реплику Кела.
      - Да можно, кого ты слушаешь, - махнула рукой фея.
      - Ну и отлично! - девчонка встала и бодро зашагала к озеру.
      Там она сбросила брюки и рубашку, оставшись в одном белье, том самом черном, и медленно вошла в воду.
      - Знаешь, я думаю, не скажет она тебе спасибо, после того как в себя придет, - задумчиво произнесла фея, глядя на плывущую к середине озера девушку.
      Та же, проплыв еще немного, нырнула, а вынырнула уже почти у берега, где воды было по пояс. Она встала, отбросила назад мокрые волосы и направилась в сторону берега, ведя пальцами по водной глади. Кел видел, как капельки воды стекали по шее, плечам, животу, по округлым бедрам, часть из них падала на землю, часть терялась в черном кружеве. Она походила на видение, которое плавно приближалось, гипнотизируя своими движениями.
      - Господа маги, кто-то из вас поможет мне высохнуть? Вы же это умеете? Фэй? - девушка с надеждой повернулась к фее.
      Та по каким-то ей одной известным причинам опять была не в духе, поэтому ответила невежливо:
      - Я не маг воздуха, не маг воды и даже не маг огня, хочешь, грязью забросаю?
      - А как же бытовая магия, ты говорила, что многое можно делать и без использования стихий? - удивилась человечка, по-видимому, нынешнее ее состояние не позволяло определить, что подруга не в духе.
      - Ну, извини, - развела руками фея и уставилась на землю.
      - Нет, так нет, значит, буду сохнуть долго.
      - Долго нам не подходит, через десять минут выдвигаемся в путь. И раз вы уже сносно держитесь в седле, то таких задержек, которые были утром, больше не повториться, - обе девушки уставились на Кела, - Вы хотите заночевать на открытом воздухе? Нет? Тогда не задерживаемся. И да, раз Аммарэ не может тебе помочь, то смогу я.
      С этими словами Кел подошел к человечке, стоявшей к нему в пол-оборота, и мягко положил руки ей на плечи.
      - А без рукоприкладства никак? - с раздражением спросила фея.
      - Я думаю, бесконтактный способ ее не устроит.
      Кел быстро окинул взглядом кромку леса, ища какое-нибудь небольшое растение. Куст селении, находившийся в десяти шагах от озера и усыпанный плотными бутонами нежно-голубых цветов, оказался как нельзя кстати. Дроу развернул ладонь в его направлении и выпустил огненный поток. Растение будто утонуло в пламени. Девчонка от такого зрелища перестала дышать, фея же смотрела на дроу с немым укором (феи чувствительно относятся к любым проявлениям природы). Потом пламя опало - и куст остался невредим, только вместо бутонов его покрывали пушистые шишечки бледно-голубых цветов.
      - И что сейчас было? - первой в себя пришла, как ни странно, не дышавшая до сих пор человечка.
      - Могу тебя так высушить, как видишь, это вполне безопасно? - не скрывая ухмылки, предложил Кел.
      - К огненному душу я пока не готова, да и против рук ничего не имею, так что начинай, - девушка все еще недоверчиво косилась на селению.
      Дроу вернул руки ей на плечи, сосредотачиваясь, закрыл глаза и настроился на поверхностную терморегуляцию. Кожа девушки моментально нагрелась, лишняя влага испарилась, и Кел остановился. Дальше он легко дотронулся до мокрой ткани, выпуская на нее пару маленьких огненных змеек. Те быстро скользнули по влажной поверхности, оставляя за собой сухой след. За пару минут с сушкой было покончено, а девушка побежала одеваться.
      Келзор же после секундного промедления отправился собирать вещи. И все время его преследовал сладкий фруктовый аромат, который оставили в памяти темные локоны человечки.
      "И все-таки есть что-то в этой ее детской непосредственности. Жаль, скоро все вернется на круги своя, и она снова начнет колоться как атакованный иглоспин".
      Уже вскакивая на лошадь, человечка спросила:
      - А как называются цветы, которые ты едва не сжег?
      - Paeonia Caeruleflora.
      - Как-как? Пайолия каруфлора? - лицо человечки приняло странное выражение, словно она плод лимеллы укусила.
      - Можешь называть их селенией, Кел просто выпендривается, - вклинилась фея.
      - А что он сказал?
      - Это на Оберийском наречии. Много веков назад, еще до Мирового Альянса, в Оберии находилась знаменитая на весь Авалон Академия травников, тамошние ученые изучили и классифицировали все авалонские растения. Классификация, соответственно, была создана на Оберийском. Теперь во всех государствах используют для общения эльчег - объединенный язык трех рас, но такие вещи, как Оберийский классификатор, используют только на языке оригинала.
      - Понятно, это что-то вроде нашей латыни, - пробормотала сама себе девушка, - Но, Маруся! - прикрикнула она на кобылу и помчалась вперед.
      
      ***
      До вечера больше ни о чем не разговаривали - гнали лошадей, не останавливаясь на отдых. Мне поначалу нравилась быстрая скачка, но однообразная картина скоро надоела, а ритмичное покачивание даже слегка усыпляло. Если бы скорость была пониже, я бы и уснуть могла. Зато в Подлеск мы въехали рано, чем дроу остался крайне доволен.
      Разница между давешней деревушкой и городом была очевидна. Во-первых, город обступала каменная стена, что для меня казалось чем-то совсем нереальным. На воротах стояли стражники, которые потребовали с нас въездную пошлину. Кел вручил им золотую монетку, и те сразу потеряли к нам интерес. Да, миры пусть и разные, но нравы, как оказывается, везде одинаковые. Деньги любят все.
      Во-вторых, дорога здесь была мощеная и довольно широкая. В деревне же под ногами стелился всего лишь хорошо утоптанный грунт, и только главная площадь, где, кстати, и находился трактир, в котором мы останавливались, выделялась аккуратно уложенной брусчаткой.
      В-третьих, в Подлеске везде сновали люди. Кто-то спешил по делам, кто-то просто прогуливался и заглядывал в витрины магазинов, которые тут имелись, в-четвертых.
      В общем, у меня появилось ощущение, что я попала в наше земное прошлое, век эдак в восемнадцатый или даже девятнадцатый. Я тихонько плелась позади Кела и пялилась по сторонам, словно провинциалка в мегаполисе. Мое состояние можно было описать одним емким словечком "прикольно". Вроде и страшновато, мир то не мой, и все равно до жути интересно! Так и хотелось сунуть нос в какую-нибудь местную лавочку, но дроу взял одному ему ведомый курс и двигался вперед, не сбавляя шага.
      - Фэй, а ты была когда-нибудь в человеческом городе? - спросила я шепотом.
      - Когда? Я только пару недель как из общины ушла, - так же тихо ответила мне фея.
      - И как тебе, нравится вне дома?
      -Шутишь? Мне нравится все, что я вижу после своего ухода! Мне даже умирать понравилось в каком-то смысле, это ведь совершенно иной уровень восприятия! Я думаю, что на ближайшие тысячу циклов мне будет, чем заняться, ведь Авалон такой огромный! - голубые глаза феи лучились счастьем.
      Я прекрасно понимала и вполне разделяла ее восторг, ведь мне тоже не приходилось видеть ничего подобного ранее. Вот только на тысячу циклов вперед я строить планы не могла, мне бы до пятидесяти дотянуть! О! Я уже привыкаю к местному летоисчислению! По которому мне, оказывается, всего шестнадцать.
      Так мы и добрались до второго в моей жизни постоялого двора. А это заведение выглядело помасштабнее, чем деревенский трактир. Каменное здание в три этажа внушало уважение. Оно было каким-то фундаментальным что ли. Большие витражные окна, закругленные сверху навевали воспоминания о романских зданиях средневековья. А огромная дверь придавала ему сходство со старинным замком. Судя по размещению окон, высота первого этажа доходила метров до четырех, а вот второй и третий были немного скромнее - где-то по два с половиной метра. Причем их окна были прозрачными, в отличие от нижних. Здание не имело никаких архитектурных излишеств. От него веяло некоторой строгостью и даже угрюмостью, и особого желания остановиться в нем у меня не возникало. Но Кел уже спрыгнул с лошади и двигался в его сторону. Нам с Фэй пришлось последовать за ним.
      К нам резво подбежал какой-то мальчонка. Дроу бросил ему поводья, потом кивнул в нашу сторону и дал мелкому монетку. Тот довольно улыбнулся, потянувшись и за нашими лошадьми. Мы смирно передали пацану поводья и снова потащились за Келом. Единственная мысль, которая меня занимала в данный момент, это как дроу будет открывать исполинскую дверь. Я так и представляла себе картинку, как он упирается в нее двумя руками и, пыхтя и краснея, пробует отодвинуть тяжеленную створку. И каково было мое разочарование, когда дверь медленно распахнулась перед нами сама, едва мы приблизились к ней на расстояние полуметра. Нет, я, конечно, понимала в глубине души, что вряд ли для попадания в трактир нужно прилагать неимоверные усилия, но чтобы все оказалось так высокотехнологично!
      - А как?.. - наверное, в моих глазах стояло такое разочарование, что Фэй даже постаралась сдержать улыбку, но я все равно ее заметила.
      - Магия, - ответ оказался до банальности прост.
      Тут к нам развернулся Кел и, слегка приподняв одну бровь, спросил:
      - И что же ты такое себе напредставляла, что открытая дверь вызвала в тебе столько негодования?
      После слов дроу мое лицо стало заливаться краской. "Хоть бы он не видел тех нелепых картинок в моей голове, он ведь телепат, с него станется". Фэй тихонько захихикала. "Она что, тоже телепат?" Я в страхе на нее воззрилась.
      - Да не пугайся ты так, никто твои мысли не читал, - ответила она на мой немой вопрос.
      - А как ты догадалась, что я именно этого испугалась?! - зашипела я.
      - Если бы ты видела свое выражение лица со стороны, то не задавала таких глупых вопросов, - пояснила уже успокоившаяся фея.
      Дроу благополучно прошел внутрь, а мы как привязанные, за ним. У меня возникло чувство дежавю. Обстановка и места дислокации стойки, лестницы на второй этаж и двери в подсобку ни чем не отличались от предыдущего трактира. Словно под копирку сделано. Только места раз в пять больше, соответственно и столов больше. Ну и мебель, что ли поновее выглядит. Я не успела толком осмотреться, как Фэй мне прошептала:
      - Все же ответь, что ты там придумала смешного про дроу, что потом заалела, словно майская фроза, только он у тебя об этом спросил?
      - Представила, как он дверь открывать будет, упираясь в нее двумя руками и пыхтя от напряжения, - сказала я еще тише, чем до этого Фэй, памятуя об отличном темноэльфийском слухе.
      Благо, Кел снова ушел общаться с хозяином и вряд ли мог услышать мои слова.
      Фэй прыснула со смеху и чуть погодя, все еще сквозь смех, выдавила:
      - Ну, ты даешь, я бы сама до такого не додумалась! Дроу, они же знаешь какие сильные, любой из них такую дверь налегке откроет, даже на секунду не замешкавшись. Это они с виду сухопарые, а силищи столько, что на двадцать человек хватит. Но идея действительно смешная, - и фея продолжила тихо похрюкивать.
      Кел уже поговорил с хозяином и теперь шел к нам, странно глядя на Фэй.
      - Отчего веселишься? Может, и мне расскажешь, я тоже посмеюсь.
      - Не-е-ет, вам, мужчинам не понять тонкого женского юмора, - с довольной ухмылкой проговорила фея, - Правда, Света?
      Теперь странным изучающим взглядом темный эльф удостоил меня.
      - А может, уже поедим уже? - произнесла я тоном мультяшной Маши и глупо похлопала глазками. Нужно ведь как-то разговор в сторону увести. Мне не хочется проверять на собственной шкуре, вправду ли так сильны дроу.
      Кел на мою реплику только головой покачал, отвернулся и пошагал вперед.
      - Что стоите, вы вроде есть собирались, - бросил он застывшим в нерешительности нам (хотя, нерешительность тут только мне присуща, фея все еще хихикала - ну сколько можно?!).
      Я схватила эту неуравновешенную за руку и потащила к столику, где уже разместился дроу - есть мне на самом деле оооочень хотелось. И не удивительно, обедали ведь в полдень, а потом скакали без остановки. Не знаю как мои маги, а я устала. Лошади, кстати, тоже. Так что сейчас у меня было всего три желания: поесть, помыться и поспать - и именно в таком порядке.
      - Я есть не буду, - заявила с ходу фея, - так что говори, какой у меня номер, и я пойду.
      - Пожалуйста, - это было сказано таким тоном, словно подразумевалось "ну и вали, ради бога", - третий этаж, комната двенадцать.
      Фея сделала нам ручкой и потопала наверх. А я, постанывая, уселась за стол. Все тело ломило ужасно - непривычная я к верховой езде.
      - Ты уже что-то заказал?
      - Да.
      "Краткость сестра таланта, блин. Хотя я уже пообвыклась с его манерой вести диалог. Когда ему что-то нужно было, голос дроу становился мягким и вкрадчивым, а главное по его словам получалось, что это "что-то" необходимо мне, а не ему. Но если я чем-то интересовалось, то его ответом было сухое "да", "нет" или очередная насмешка. И вот думай после такого, издержки ли это возраста, или все-таки мир их совсем другой, или, может, принцы всегда так себя ведут? Да, Фэй, пожалуй, ведет себя еще более ненормально. И что мне с ними делать? Может не реагировать на их странности вообще? Мне, между прочим, еще мир спасать, лучше бы об этом беспокоилась, а не ломала голову над поведенческими аномалиями представителей инопланетных разумных рас. Схарчить не хотят? Не хотят. Помогают? Пока что, однозначное "да". И что мне еще надо? Стоп! Я ведь им, наверняка, тоже странной кажусь. Терпимее, терпимее надо быть к людям. То есть, к феям и эльфам".
      Пока я рассуждала о том, о сем, принесли наш ужин. Кел, оказывается, две порции заказал. Догадался, значит, что Фэй от ужина откажется. Передо мной поставили горшочек, из которого поднимался белый парок, неся с собой просто восхитительный аромат. У меня прямо слюнки потекли. Не дожидаясь особого приглашения, я принялась за еду. "Ммм-ням". Я, кажется, вслух это сказала. Но ведь действительно до одурения вкусно. Ломтики нежного мяса просто таяли во рту, а неизвестные мне овощи были сладковато-пряные, пропитанные крепким мясным бульоном. Интересно, а вот это светлое и крахмалистое, картошка или нет?
      Слегка утолив голод, я начала есть медленнее, анализируя вкус блюда и сопоставляя его ингредиенты с продуктами из нашего мира. Выловив очередное "нечто" из горшочка и отправив его в рот, я прикрыла глаза, чтобы лучше сосредоточится на ощущениях. Мясистый и мягкий, с мелкими зернышками и едва уловимым островатым привкусом (скажу откровенно, раньше я так хорошо вкусы не различала, неужели это все наследие ягуара?) овощ больше всего походил на баклажан. Я бы именно так его обозвала, если бы не видела что он желтого цвета. Дальше я подцепила кусочек мяса и вдумчиво стала его разжевывать. Оно напоминало родную свининку хорошего качества, в магазине такую не купишь. Пару раз соседка по комнате домашнюю привозила, вот на нее и похоже. Дальше была местная картошка, чуть желтоватая и крахмалистая, и... яблоко? Маленькое такое, красное, кисло-сладкое, запеченное в кашу.
      - Что ты делаешь? - не выдержал моих извращений с едой дроу.
      - Изучаю местную кухню, - спокойно ответила я, - Что вот это, например, - помахала я вилкой, на которой было наколото очередное яблочко.
      - Квинти, фрукт такой, довольно распространенный, кстати.
      - Вот, а у нас есть аналогичный фрукт - яблоко называется. Ну а это я бы назвала картофелем, мы его клубни из земли выкапываем, - вытащила из горшочка очередной ингредиент.
      - Это патат, тоже клубнеплод.
      - А мясо чье? - на этот раз прошло без демонстрации.
      - Миленина.
      - Что за зверь такой?
      - Милен, копытное, травоядное. Между прочим, мы сегодня проезжали невдалеке от стада миленов, если бы ты была повнимательнее, то наверняка бы их заметила. А вообще на авалоне есть фермы по выращиванию миленов: у нас разводят мясные породы, молочные. Относительно недавно вывели декоративных, некоторые их держат в качестве питомцев, - закончив лекцию о животноводстве, Кел на мгновение замолчал, а потом посмотрел как-то особенно серьезно и спросил, - Тебе действительно интересно?
      Его вопрос меня удивил.
      - Конечно, интересно! Мне все интересно! Я же в другом мире! Если бы я никуда не торопилась, я бы забралась в какую-нибудь библиотеку и не вылезала из нее год. И ваша магия! Если все как следует изучить и объединить ее с нашими технологиями, это же безграничные возможности! - лучше бы он не спрашивал, меня уже понесло, а главное - ведь трезвая.
      - И что, уровень ваших технологий так высок? - в глазах дроу промелькнула искра заинтересованности.
      - Несомненно, нам есть куда расти - так сказать, нет предела совершенству, но да, ученые на Земле шагнули далеко вперед, - во мне вдруг вспыхнула гордость за нашу планету, - Если хочешь, я могу показать тебе пару земных изобретений, - я хотела вытащить свой смартфон и ноут, но дроу меня одернул.
      - Не тут же! Да, все думают, что ты мне рассказываешь о модном нынче в Алвакроуне фасоне вечерних платьев, но доставать что-то необычное не стоит.
      - О, я как-то не подумала, - да что со мной творится, веду себя словно ребенок, - А где находится Алвакроун? - жаркое я уже доела, и теперь мелкими глотками попивала горячий травяной настой, в общем, фиточай.
      - Это столица Светлого Королевства, предугадывая твой следующий вопрос, скажу, Светлое Королевство - государство светлых эльфов.
      - Ясно. А в Темном Королевстве какая столица? - он действительно предугадал мой предыдущий вопрос.
      - Винегард. И, пожалуй, с географией закончим на сегодня. За почти две декады пути до Священной Рощи успеешь задать все свои вопросы. А сейчас, если ты закончила, поднимемся наверх и покажешь свои изобретения.
      Опять в его голосе проскользнула теплота, а, значит, хочется ему посмотреть на иноземные приспособления, хоть и делает вид, будто разрешает малышке похвастаться своими игрушками. Ну что ж, позволим утолить его люnbsp;бопытство. Ведь дроу в плохом расположении духа еще тот попутчик. И вообще, он меня пока что кормит и предоставляет жилье за свой счет. Надо срочно решать данный вопрос. Не люблю быть кому-то должной.
      Я допила свой чай и, не медля, подскочила:
      - Закончила, так что можно идти.
      - Отлично.
      Кел встал и пошел вперед, указывая мне путь. Мы быстро поднялись на третий этаж, прошли ряд дверей и остановились в конце коридора. Дроу сложил пальцы в какой-то неведомой мне комбинации, дверь распахнулась и мы вошли.
      Комната была обставлена не в пример лучше давешней. Да и размер помещения показался мне раза в два большим. Количество мебели совпадало, но внешний вид отличался в положительную сторону. У добротной кровати с массивным изголовьем лежал коврик, рядом стояла тумбочка. Возле окна разместился письменный стол с резными ножками и мягкий стул. Рядом со столом, в углу стояло кресло, а на стене над ним висела полка с несколькими книгами. С противоположной стороны возвышался шкаф, в дверцу которого было вмонтировано большое зеркало. Справа от кровати находилась еще одна дверь. Скорее всего, ведущая в ванную или что тут у них.
      Бегло всё осмотрев, я направилась к кровати и, сбросив сапожки, забралась на нее с ногами. Усевшись по-турецки, я положила перед собой чудо-сумочку и выудила из нее рюкзак. Весело оказалось засовывать руку по локоть в миниатюрную сумочку, больше напоминающую кошелек, и шарить по ней в поисках рюкзака. Рюкзак нашелся быстро и ощутимо оттянул руку. Уже из него я вытащила свой смартфон и ноут. Они, кстати сказать, далеко не передовые. Но для демонстрации достижений в мире, где о нанотехнологиях понятия не имеют, сойдет.
      Для начала я включила мобильник, и позвала Кела, до этого стоявшего напротив и внимательно следившего за моими действиями. Я сдвинула свои сумки и ноут в сторону и похлопала по кровати рядом с собой:
      - Садись, смысла в том, что ты посмотришь на телефон со стороны, нет никакого. Я тебе сейчас все покажу и расскажу.
      Дроу соизволил подойти и сесть, хотя мне показалось, что это стоило ему кое-каких усилий. Не буду заморачиваться. Если он испытывает дискомфорт от моего присутствия - это его проблемы, лично меня ничего не беспокоит. Я вкратце объяснила ему предназначение сего предмета, продемонстрировала, как им пользоваться. В смысле, к уху приложила и стала нести всякую чушь. Да, у меня сегодня целый день с настроением нечто странное творится. И началось все после копания дроу в моем мозгу. Нет, я ему конечно, благодарна, но с другой стороны, никак не могу взять себя в руки и стать серьезной.
      - Ну как?
      - Значит это просто переговорное устройство?
      - Изначально оно было таковым, но теперь в нем много различных функций. Сейчас что-нибудь самое элементарное и не требующее сети покажу.
      Экран уже некоторое время светился, и я привычно набрала пин-код. Индикатор сети оказался перечеркнутым - кто бы сомневался. Я переключила телефон в авиарежим, чтобы зря батарейку не садил интенсивным поиском хоть какой-то сети, а потом придвинулась ближе к Келу, поднося трубку к лицу.
      - На самом деле для выполнения основных своих функций ему необходимо подключиться к сети. А в таком виде можно, например, сделать фото. Смотри.
      Я ткнула пальцем в иконку фотоаппарата на рабочем столе, запустив камеру, направила мобильник на Кела и щелкнула. Раздался характерный звук.
      - Это ты, - довольно улыбаясь, я перевернула экран в его сторону.
      Кел протянул руку и взял трубку. Его пальцы на мгновение коснулись моих. Внутри что-то колыхнулось. Неужто влюбленная половинка проснулась? А я понадеялась, что она уже исчезла. Слишком тихо весь день в сознании было. Вот незадача, я отдернула руку и решила впредь вести себя осмотрительней, не хватало еще, чтобы это "проклятийное недоумение" надо мной верх взяло. Дроу тем временем внимательно рассматривал мой смартфон, покрутил его, провел пальцем по задней панели, потом по экрану.
      - Что это? - теперь он повернул экран в мою сторону.
      - О! Когда это меня щелкнуть успели? - на мониторе светилась фотография, где я в белом халате и защитных очках стоя у микроскопа, укладывала пинцетом на предметное стекло тонкую розовую полоску. Наверное, Лика, моя одногруппница, сфоткала, когда мы на лабораторных занятиях были, - Это я провожу исследование образцов мышечной ткани животного на присутствие личинок Trichinella spiralis, - блеснула я знанием латыни, не одному ж ему словами страшными ругаться.
      Кел, как и всегда, оставил свои мысли при себе. Только как-то пристально на меня посмотрел. И расценивай его взгляд как хочешь. Может, впечатлился, и больше не станет шутить о моем возрасте?
      - С фото понятно. Что-то еще?
      - Музыку можно слушать! - и я включила первую композицию в списке "Animals" Maroon 5.
      Я вслушивалась, чуть прикрыв глаза, покачивая головой и плечами в такт музыке, и тихонько подпевала на припеве:
      "Baby I"m preying on you tonight
      Hunt you down, eat you alive
      Just like animals, animals, like animals-mals
      Maybe you think that you can hide
      I can smell your scent from miles
      Just like animals, animals, like animals-mals
      Baby I"m..."
      
      Где-то на задворках сознания мелькнула мысль "Хорошо, что он не понимает текста".
      Кел не прерывал меня, и когда я с сожалением выключила плеер, поняла, что в воздухе повисло странное напряжение. На миг мне почудилось, что в глазах дроу пляшут огоньки. Честно, я жутко испугалась в тот момент. Мне казалось, что на меня смотрит хищник, опасный, непредсказуемый.
      Но ничего не произошло, глаза Кела были нормального зеленого цвета, лицо спокойным. Может на меня так странно песня подействовала? Хотя с чего бы? Раньше за собой подобной впечатлительности не замечала. Настроение испортилось. Больше уже не хотелось ничего показывать и объяснять.
      - Знаешь, я что-то устала, давай комп тебе в другой раз покажу, - я соскочила с кровати и подхватила свои вещи, - какой у меня номер?
      - Двенадцатый.
      Я вопросительно взглянула на Кела, все еще сидящего на кровати. Вроде бы у Фэй двенадцатый.
      - Номер двухместный. Есть возражения? - дроу говорил ровно, без тени язвительности, что абсолютно на него не походило.
      Хоть убей, не понимаю его поведения. Мой мозг отказывается принимать эту кучу ненормальностей!
      - Никаких, - я некоторое время помолчала, но потом все же задала, волнующий меня вопрос, - Кстати, как твой резерв? Уже восстановился?
      Он просто заржал. Иначе не скажешь.
      - Дитя, иди-ка ты да отдохни, - это было сказано уже абсолютно серьезно.
      Я, было, развернулась и, обиженная на очередное "дитя", сделала шаг в направлении двери, но услышала брошенную мне в след фразу, и остановилась.
      - И да, сегодня в полночь проведем обряд обретения. Так что без четверти двенадцать зайду за вами. К тому времени будьте готовы.
      Я забыла про свои обиды и уже собиралась задать ему тысячу вопросов, но он не дал мне и рта раскрыть.
      - Вопросы к фее. Всё. Свободна, - тоном, не терпящим пререканий, выдал Кел.
      Вернулся. А я даже волноваться начала, куда исчез этот высокомерный заносчивый г... дроу, одним словом.
      И я пошла. К фее. Начну ее доставать расспросами о непонятном обряде. Интересно, какое у меня имя будет? Надеюсь, не Доздраперма.
      
      ***
      Дверь захлопнулась, и Кел подскочил с кровати. Он нервно зашагал по комнате, потом развернулся в сторону неприметной двери ванной и направился туда. Главный плюс крупных городов - развитая инфраструктура. Здесь имелся в наличии водопровод! Дроу быстро крутанул вентиль, и из крана потекла вода. Он набрал целую пригоршню прохладной жидкости и плеснул в лицо. Постоял некоторое время, опершись руками на края раковины, потом сунул голову под кран. Вода тонкими струйками стекала по отросшим волосам, приятно остужая и унося с собой остатки напряжения.
      Уже несколько веков он не чувствовал подобных эмоций. Чего скрывать, настолько сильных чувств, практически лишающих рассудка, он не ощущал с первого совершеннолетия. Эта человечка, Светлана, каким-то образом смогла вызвать в нем то, что практически недоступно для эльфов после циклов пятисот - слепую страсть. Отключать разум, отдаваться эмоциям с течением времени становится все труднее.
      Еще там, внизу, он понимал, что не стоит идти сюда.
      Она отправила в рот кусочек квинти, прикрыла глаза, позволяя собой любоваться. Плавные движения, чуть подрагивающие губы и окружающая ее аура чистоты. В ней нет притворства и фальши. Она не смотрит на него, как на наследника, лакомый кусок. Да, он привык к таким взглядам. Все те совершенные эльфийки - тонкие и изысканные, тщеславные и хитрые. Они стремятся к одному - власти. Плетут интриги, играют. Неужели они думают, что Келзор не видит их манипуляций?
      Но ему было все равно, он сам играл с ними. Чтобы развеять скуку, чтобы внести в жизнь хоть какое-то разнообразие.
      Теперь появилась она. Внешне маленькая и хрупкая, наивно, а порой возмущенно, смотрящая своими большими карими глазами. Она сама не знает своей силы.
      Кел не хотел с ней играть. Не хотел связываться с человеком, его не прельщали подобные связи. Но он ошибся в одном: Света не обычный человек, она абсолютно другая. Да она больше на фею похожа (только не столь легкомысленна), чем на среднестатистическую человечку.
      Сейчас им овладело только одно желание - она должна стать его. Она будет принадлежать ему. Новая игрушка, волшебная, уникальная игрушка.
      Кел вспомнил ее, сидящую совсем близко. Ее странную, непонятную, но завораживающую музыку. Вспомнил, как девушка двигалась в такт этой музыки, шептала незнакомые слова, едва шевеля притягательными губами. Сладкий запах ее волос, биение сердца. Она была совсем рядом, излучая томное удовольствие. Она влекла. Она разжигала в нем огонь, сама того не понимая. Келу хотелось коснуться ее, вдохнуть ее пьянящий аромат. Но магия закончилась, едва она ощутила опасность. Девушка испугалась. Даже находясь под влиянием детского мироощущения, она не поддалась любопытству. Что будет, когда она обретет имя? Ее придется приручать. Шаг за шагом заставлять расслабиться. Нельзя ее напугать, человечка должна открыться ему. Только так он сможет завладеть ей.
      Дроу сбросил сапоги и растянулся на кровати. Он заложил руки за голову и довольно улыбнулся, предвкушая новое развлечение. Что ж, для начала пусть обретет имя, тогда хотя бы можно будет оценить ее потенциал, но сейчас он просто отдохнет. Час. А дальше последует подготовка к обряду: собрать все необходимое, найти подходящее место. Еще бы фея под ногами не мешалась.
      Кел закрыл глаза и моментально погрузился в сон. Темнота заполонила его сознание ровно на час. За тысячу циклов он научился прекрасно чувствовать время, так что теперь без проблем мог просыпаться в любой нужный для него момент.
      Всего один час, и игра начнется.
      
      ***
      События пятиминутной давности начисто вытеснили из моей головы более актуальные проблемы. Предстоящий обряд это вам не какие-то глюки с пламенем в глазах. Мной целиком и полностью овладело жгучее любопытство, которое я собиралась удовлетворить посредствам феи. Конечно, немного смущал тот факт, что я не испытываю ни тени беспокойства, ввязываясь в авантюру: слишком уж не соответствовало данное мироощущение присущему мне довольно осторожному поведению, но разум в очередной раз подсказывал, что сегодняшнее мое состояние напрямую связано с копанием дроу в моем мозгу. Пожалуй, больше его туда не пущу. Неизвестно, что он еще нароет, и как на меня повлияет. Лучше постараюсь держать себя в руках, а то расклеилась, всяких неблагонадежных типов в святая святых - в сознание свое и подсознание - едва ли не приглашаю, потом еще удивляюсь неадекватному поведению. Но обряд пройду. Да, интересно. Ну, и вроде безопасно. К тому же, как я слышала краем уха, после него вернется мое нормальное состояние.
      Пока рассуждала, невзначай прошла весь коридор и уперлась в глухую стену. Усмехнувшись своей невнимательности, развернулась и подошла к ближайшей двери, чтобы проверить номер. Уставилась на табличку в поиске каких-либо цифр, но кроме непонятных закорючек на ней ничего не значилось. И тут до меня начало доходить: речь-то я странным образом понимаю: возможно, данный феномен явился последствием божественного вмешательства в лице одного котообразного, только о письменности этот усатый, по-видимому, не подумал. А мне теперь во все комнаты ломиться прикажете?
      На столь радикальные меры решила не идти. Мало ли на кого нарвусь? Я ведь девушка хрупкая. Вернулась к двери Кела и отсчитала в обратном порядке. У него, кажется, пятнадцатый? Аккуратно толкнула ручку и глянула в образовавшуюся щель.
      Уффф. На кровати сидела Фэй и расчесывала волосы. Она, кстати, снова была сама собой.
      - Долго под дверями топтаться будешь? - послышался звонкий голосок феи.
      Я без промедлений шмыгнула в комнату и негодующе заговорила:
      - Оказывается, я не знаю ваших цифр. Едва двенадцатую комнату нашла.
      - В чем проблема? Выучи, - Фэй, как и всегда, была сама невозмутимость.
      - Числа, буквы и ГРАММАТИКУ. Второй раз в первый класс, - сказала я со вздохом.
      - Начни с чисел. Их всего десять.
      - Хорошо хоть не шестнадцать, перестраивать мыслительные процессы в другую систему исчисления - вот это бы тренировка для мозга оказалась. О старческом слабоумии можно было бы смело забыть, - посокрушалась я для приличия, но потом вспомнила про обряд, - Кстати, Кел за нами зайдет без пятнадцати двенадцать, и потопаем все вместе имя моё на свет белый вытаскивать.
      - Вот же стервец! - воскликнула Фэй - Все равно один решил обряд проводить.
      - Почему один? А я, да и ты с нами будешь? - ничего не понимаю в тонкостях обрядоведения - И вообще, хоть кто-то обязан мне объяснить, что я должна делать! Я, если ты не забыла, в местных традициях разбираюсь как свинья в апельсинах!
      - Мне так нравятся твои фразеологизмы! Вот бы еще знать, что есть свинья и апельсины, - глаза феи шаловливо светились.
      - Если поведаешь мне об обряде, то так уж и быть расскажу да и покажу, кто такие свиньи, и что такое апельсины, - ответила я, а сама подумала, что зарядки ноута хватит часов на пять, если фильмы не смотреть.
      - Покажешь? - фея прямо заерзала от нетерпения, - А как?
      - На вот этом, - вытащила я комп, и Фэй сразу же протянула к нему свои загребущие ручки, - Э, нет. Сначала обряд, - я прижала ноутбук к себе и вопрошающе посмотрела на фею.
      Та, естественно, надулась и продолжала молчать. С минуту мы поиграли в гляделки, а дальше Фэй сдалась:
      - Уууу, вымогательница! Слушай уж.
      Я уселась поудобнее и приготовилась внимать. "Словно в детстве, когда бабушка сказки вечерами рассказывала", - промелькнуло в моей голове. Ощущение просто похожее было: "в ожидании чуда", именно такое словосочетание передает гамму чувств, наполнившую меня сейчас и наполнявшую лет эдак пятнадцать назад. Фея, по-видимому, прониклась, так как больше не ерничала, а приняла самое серьезное выражение лица, на какое была способна, и начала свой рассказ.
      - Я уже говорила тебе о силе истинного имени, поэтому объяснять, как это важно, в особенности для магически одаренного создания, без разницы, эльф перед нами, человек, гном или фея, не стану. У разных рас только возраст для проведения обряда отличается. Да и то данный порядок обусловлен естественной длительностью жизни. Люди, например, стараются провести обряд как можно раньше, ведь для них имеет значение каждый цикл. Чем раньше ребенок научится управлять своими силами, тем быстрее он сможет обучаться. И тем больше вероятность, что он достигнет такого уровня мастерства, при котором преодолевается порог ЕДЖ, - я хотела поинтересоваться, что значит ЕДЖ, но Фэй жестом попросила меня молчать и продолжила, - поэтому человеческие дети проходят Обретение цикла в три-четыре, когда они хоть как-то способны обучаться. Эльфы и гномы проводят обряд в двенадцать-тринадцать циклов, когда их чада начинают понимать свою ответственность и осознанно относятся к магической науке. А феи узнают свое имя через пять-десять дней после рождения, в общем, как только рожденная усвоит всю необходимую для жизни информацию и осознает себя феей, а старейшины восстановятся, сразу же проводится и Обретение. Кстати, что ты хотела спросить?
      - Ты говорила о каком-то ЕЖД. Что это значит?
      - Естественная длительность жизни - продолжительность жизни без оказания магического воздействия на организм с целью продления его молодости. Как правило, у людей составляет сто двадцать - сто тридцать циклов, у эльфов, как темных, так и светлых, около десяти тысяч, у гномов тысячи две циклов. Феи по естественным причинам не умирают, так как не имеют жесткой привязки к физической оболочке.
      - Ого! - только и сказала я, а сама подумала: "Словно страничку на википедии прочла, четко, ясно, немногословно и абсолютно не похоже на Фэй с ее легкомысленностью. А еще на Кела грешит, будто тот не является тем, кем хочет себя показать. Все вы тут не лыком шиты, господа долгожители".
      - Больше вопросов нет?
      - Пока нет, но думаю, все впереди. Ты, между прочим, еще к самому главному не приступила, об обряде пока ни слова не было.
      - Не спеши. Я тебе саму суть донести хочу, чтобы ты прочувствовала важность момента, а не восприняла все словно какое-то развлечение.
      Я фыркнула - сколько пафоса! Но в одном Фэй оказалась права, до сих пор я воспринимала происходящее именно как игру. Что ж, послушаем дальше.
      - Кстати, затягивать с обрядом тоже не самый лучший выбор, особенно с большим магическим потенциалом.
      - Почему?
      - Мммм. Расскажу тебе на примере жизненной энергии. Когда зарождается новая жизнь, еще в утробе матери, она обладает толикой силы, всего лишь маленькой искоркой. Существо крохотное, и сила - жизненная энергия - заполняет его целиком. Создание растет, и его энергия тоже увеличивается, но не так быстро, как сам организм. А ему нужно все больше и больше просто чтобы выжить. И тогда энергия, вместо того, чтобы распыляться на весь организм, превращается в тонкие нити, соединяющие, все его участки, питая и позволяя ему дальше развиваться. Сила циркулирует и несет в себе жизнь. Эта сила пропитывает кровь, и уже сама кровь становится жизненной энергией. Поэтому магию жизни, иногда называют магией крови. Так вот, представь себе ситуацию, в которой каналы, пропускающие через себя жизненную энергию, закупорены. Представила?
      Я кивнула. Вообразить, что будет с кровеносной системой - а именно с ней я ассоциирую движение "жизненной энергии" - не так уж сложно: повышение давления со всеми вытекающими.
      - С магической энергией происходит приблизительно то же: когда она накапливается в достаточном объеме, появляется необходимость ее равномерного распространения и постоянной циркуляции, однако, каналы для перемещения закрыты. Магический резерв продолжает расти, увеличивая при этом внутреннее магическое давление. Истинное имя служит ключом, открывающим путь для течения магических сил. Поэтому лучше не допускать ситуации, когда давление достигнет критической точки. Если произойдет внутренний взрыв, то каналы просто напросто лопнут. При относительно небольшом магическом потенциале создание лишится магических способностей, но если потенциал достаточно велик, человеку грозит смерть, эльф вероятнее всего выживет благодаря быстрой регенерации, хотя опять-таки останется без магических способностей.
      После слов феи мурашки по коже пробежали. Это что же получается, если не проводить обряд, то можно погибнуть? Надеюсь, мне не поздно его проводить. Не хочется преждевременно покидать мир, пусть и чужой, из-за каких-то глупых обрядов. А может и не таких глупых?
      - Фэй, а мне не грозит смерть от магического инфаркта? Я уже бояться начинаю, мне ведь не четыре цикла и даже не двенадцать.
      - Не переживай, до сих пор ты находилась в безмагической среде, накапливаться нечему было, а за несколько дней на Авалоне, даже при громадном потенциале, смертельной дозы ты не наберешь, - Фэй усмехнулась.
      Ей только бы шутки шутить, а мне реально страшно.
      - Что, прониклась? Про обряд рассказывать или посмотришь на все своими глазами?
      - Конечно, рассказывай. Вдруг я что-нибудь не то сделаю. Будете меня тогда по кусочкам собирать.
      - Давай без пессимизма, я же сказала, что тебе ничего не грозит, - недовольно пробубнила фея.
      - Шучу я. Да, не смешно. Должны же у меня быть хоть какие-то недостатки, - что-то юмор из меня так и прет, но если вспомнить, то в каждой шутке есть доля шутки, а остальное правда.
      - Ладно. Дальше трагизма не будет, - Фэй призадумалась и продолжила свое повествование, - День обретения - это всегда большой праздник, к нему готовятся заранее, оговаривают дату проведения со жрецом, зовут гостей, шьют специальную обрядовую рубашку. Когда этот день наступает, с ребенка снимают всевозможные обереги, украшения, пояски, всю одежду, распускают волосы и надевают подготовленную рубашку - это, между прочим, не дань традициям. Ничто не должно мешать потокам энергии во время обряда. В идеале, обретающий должен остаться совсем без одежды, но находится посреди площади, нагишом некомфортно, что ли. Благо, существуют виды растений, не влияющие на магические флуктуации, из них и делают специальную обрядовую одежду, которую также носят жрецы, да и все остальные, кто может себе это позволить. Кстати, у нашего принца, наверняка такая рубашечка отыщется. Что-то я отвлеклась. Так, что там дальше. Короче, когда все подготовительные моменты закончены, обретающий размещается на алтаре, вокруг которого установлено шестнадцать каменных колонн. В круге, кроме ребенка никого быть не должно, а жрец находится на специальном постаменте, возвышающемся над алтарной площадью. По обычаю, площадь с колоннами накрывается защитным куполом, это на случай повышенного внутреннего магического давления у обретающего, но с детьми такого не бывает, поэтому данная предосторожность лишняя. Потом жрец начинает плести заклинание вызова. На колоннах одна за другой возникают элементали: ундина из воды, воздушный сильф, огненная саламандра и дверг - элементаль земли. Так четыре раза, пока не заполнятся все шестнадцать колонн. Элементали ощущают запертую внутри обретающего силу и инстинктивно протягивают к ней пучки тонких нитей, но не все нити достигают цели. Вокруг создания существует невидимая сверхтонкая оболочка, некоторые пучки, достигая ее, разрушаются, и выпустившая их элементаль исчезает. На данном этапе определяется предрасположенность к какой-либо стихии. В конце остаются элементали, принадлежащие к одной стихии. Как только происходит прорыв, разум обретающего получает самое важное знание - свое истинное имя. Это знание похоже на первый вдох ребенка, едва воздух врывается внутрь, его легкие расправляются, и запускается новый механизм кровообращения. Так и здесь, имя открывает путь для магической энергии, которая втягивает в себя частичку сил элементалей. Нити обрываются, последние элементали исчезают и обряд завершается. Счастливые родители забирают свое чадо и уходят домой, где всех, кроме малыша, ждет праздник. А уже обретший отлеживается. Так как после обряда идет перестройка организма под новые магические течения и гармонизация внутренних энергетических процессов. И чем больше был потенциал, тем больше времени требуется на восстановление. Вот и все.
      - И что, я после обряда нормально функционировать не смогу? А как долго? Мы ведь в гостинице живем, да еще и за чужой счет. Я так не могу, - затянула я старую песню.
      - Да сколько можно объяснять, все с тобой нормально будет. Отоспишься до утра и как новенькая станешь. Все равно завтра мы в путь не выдвинемся. Кел закупками займется, а ты отдохнешь.
      - А ты?
      - А я помогу тебе отдыхать, - с улыбкой произнесла фея.
      Я с сомнением покачала головой, но что тут поделаешь, все равно надо обряд проходить, и как я поняла, чем раньше, тем лучше.
      - И что мне теперь делать? - со вздохом произнесла я.
      - Да ничего не делай. Просто расслабься и поменьше беспокойся. А то тебе не после обряда восстанавливаться придется, а после нервов.
      - Ну и ладненько. Тогда я в ванную, - сказав это, я поспешила к неприметной двери у противоположенной стены.
      - Эй! А как же свинью показать? И апельсины? И штуку свою прямоугольную? - крикнула мне вдогонку раздосадованная фея.
      - Все потом! - деловито ответила я уже из-за двери.
      Сквозь шум текущей воды я расслышала недовольное бормотание. Но мне было все равно. Я уже тянулась к полке с маленькими флакончиками, так как свою косметичку естественно не захватила. Откупорив парочку пузырьков из стекла темного света, принюхалась к содержимому. Беэээ. Такие ароматы можно использовать для отпугивания маньяков в темном переулке. А, может, у авалонцев по-иному обоняние устроено? Вдруг для них мое "зеленое яблоко" отвратительным кажется? Хотя вряд ли. Не думаю, что Кел, да и Фэй, промолчали, если бы, по их мнению, от меня несло как от помойки. Придется идти за своими вещами. Я быстро шмыгнула в комнату и вытащила из валявшегося на кровати рюкзака свою косметичку.
      - И что тут у тебя? - Фэй материализовалась на кровати прямо у меня перед носом.
      Я даже вздрогнула от неожиданности. Когда привыкну к ее трюкам?
      - Гель для душа, шампунь и бальзам.
      - Теперь то же самое, но чтобы я тебя поняла.
      - Гель для душа - это такая скользкая полужидкая субстанция для мытья тела, шампунь - чтобы волосы мыть, а бальзам - чтобы волосы были мягкие, блестящие и легко расчесывались. Так понятнее? - я торопилась назад в ванную, там ведь все еще вода набиралась, не хватало потоп устроить.
      - Да. Покажешь потом? Я таких баночек ни разу не видела.
      - Без проблем, - заходя в ванную, ответила я, - если есть желание, можешь в моем рюкзаке порыться, а я когда выйду, расскажу о том, что тебя заинтересует. Только телефон - маленький белый прямоугольник со стеклом с одной стороны - не сломай, - добавила я, закрывая за собой дверь.
      Быстро сбросила одежду, заколола волосы, чтобы не намокли, и забралась в воду. Сейчас бы еще пену для ванн, или соль, или отвар каких-нибудь трав на худой конец и музыку приятную. Размечталась, как говорится.
      Мышцы, уставшие из-за целого дня верховой езды, постепенно расслабились, а по всему телу растеклась сладкая истома. Сейчас бы нырнуть под одеяло и уснуть, вот только обряд, едрит его налево, впереди, так что о сне не может быть и речи.
      Закончив с водными процедурами и простирнув вещички, я наконец-то вползла в комнату и улеглась на застланную кровать, но фея расслабиться мне не дала.
      - Уже освободилась?
      - Как видишь, - со вздохом ответила я.
      - Тогда двинься.
      Я приняла сидячее положение и Фэй вывалила груду моих вещей тут же на кровати. Потом она долго и упорно пытала меня на предмет синтетических тканей, пластмассовых баночек, бижутерии и другого мелкого хлама. Я показала ей фотку свиньи и картинку с апельсинами, дала побаловаться с телефоном и включила пару любимых композиций. Болтали мы долго и упорно о всякой ерунде, пока не услышали стук в дверь.
      Я побежала в ванную одеваться, так как на мне было только полотенце, а Фэй отправилась открывать дверь.
      - Вы еще не готовы? - услышала я недовольный голос дроу.
      - Почему же, готовы, - невозмутимо ответила фея.
      - А где Света? - недоверчиво переспросил Кел.
      - Я здесь, - вышла я из ванной, на ходу застегивая верхние пуговицы рубашки.
      Дроу пристально на меня посмотрел, и не найдя к чему прицепиться, произнес:
      - Тогда следуйте за мной.
      Он развернулся и направился к выходу, а нам ничего не оставалась, как послушаться и двинуться за ним.
      
      ***
      Ночь встретила нас прохладой. Я поежилась от легкого дуновения и сразу же пожалела, что не набросила куртку. Покосилась на фею, одетую в легкую тунику, но ей, по-видимому, холод не мешал. Мне даже завидно стало. Я обняла себя руками, чтобы сохранить хоть немного тепла. Это движение не осталось не замеченным: Кел снял свой дублет и протянул его мне. Если честно, не ожидала от него такой галантности. "Спасибо", - тихо поблагодарила я, но он ничего не ответил. Как хочет. Я накинула куртку и довольно быстро согрелась.
      Расслабившись, я стала озираться по сторонам. Несмотря на поздний час, на улицах было людно, а из открытых окон кабаков летели звуки музыки вперемешку со смехом, визгом и отборной руганью. Как и на Земле, ночной город жил своей жизнью.
      Мы, не замедляя шага, прошли по мощеной дороге, которую освещали необычные фонари, придавая местности некоторую загадочность. Казалось, будто то тут, то там на невысоких деревьях с обрубленными ветвями громоздились гигантские светляки. Они излучали мягкий белый свет, разгоняя сумрак ночи и указывая путь запоздалым пешеходам.
      Светляков стало меньше, улицы затихли, а прохожие практически не встречались. Значит, мы достаточно удалились от центра. Судя по рассказу Фэй, сейчас мы направлялись на площадь с шестнадцатью столбами, и скорее всего, в ночное время она не пользовалась популярностью.
      - Пришли, - хрипловатый после долгого молчания голос дроу разорвал тишину.
      От неожиданной остановки я едва не врезалась в его спину, но вовремя успела затормозить.
      - Ну и темнота, - сказала я, вглядываясь в чернильно-синее пространство впереди меня, но глаза быстро адаптировались и через минуту, я четко различала каменный подиум, вокруг которого громоздились невысокие столбы.
      С ладоней Кела сорвалось несколько белых светляков, которые пронеслись вперед и замерли над "обрубленными деревьями".
      "Вот, значит, что это за фонари. И здесь без магии не обошлось", - подумала я.
      - Раздевайся, - без намека на шутку скомандовал дроу.
      - Что?! - возмущенно переспросила я.
      - Раздевайся, говорю, - повторил он.
      Я опешила и глянула на Фэй.
      - Я ведь тебе говорила, что обряд в обычной одежде не пройдешь, - обескуражила меня фея, а потом незаметно кивнула в сторону Кела и одними губами прошептала: "Ру-баш-ка".
      Точно, она же что-то упоминала, что принцу по статусу положено в таких рубашках ходить. Я взглянула на дроу. На нем действительно была рубашка белого цвета, только из подходящей ли она ткани?
      Я бросила на землю дублет и смущенно расстегнула верхнюю пуговку. Жаль, что белье надеть не успела, вернее, не подумала подхватить его с кровати Фэй, ведь то, что в ванной осталось, было мокрым, так что расстегивать рубашку дальше постеснялась. Поэтому подняв обиженный взгляд на застывшего в ожидании дроу сказала:
      - И с чего же я одна раздеваться должна. Ты тоже раздевайся!
      Кел хмыкнул, скрывая усмешку, но быстрым движением развязал тесемки и бросил рубашку между нами. Потянулся к пуговицам на брюках, а я едва успела вскрикнуть: "Хватит!", - засмотревшись на обнаженный торс с рельефно очерченными мышцами.
      - Уверена? - самодовольно спросил остроухий гад, чуть склонив голову на бок.
      Гад, но, черт побери, соблазнительный. Проклятье сказывается, что ли?
      - Отвернись, - сказала я, покусывая нижнюю губу, чтобы не улыбнуться.
      Хорошо, что он сразу послушал меня, так как через секунду, не удержавшись, я уже улыбалась его спине. Я быстро сбросила остальную одежду и натянула рубашку, все еще хранившую его тепло. Какое-то странное волнение пробежало по телу, но я вдохнула поглубже, и, выбросив из головы все лишнее, произнесла:
      - Все, я готова.
      Дроу повернулся с самым серьезным лицом, но, увидев меня, сразу не сумел скрыть своего разочарования. Эх, мужики! Эльфы ли, прЫнцы, все об одном думают!
      - Как догадалась? - этот вопрос предназначался исключительно фее.
      - Легко и непринужденно, - легко и непринужденно ответила Фэй.
      Кел только покачал головой, потом повернулся ко мне.
      - Знаешь, что делать?
      - Идти на алтарь и ждать, - отчеканила я.
      - Вот и умничка, - прозвучало из его уст как оскорбление.
      Я никак не отреагировала, просто, развернувшись, пошла к каменному возвышению в центре колоннады и забралась на него. Желудок сжался внутри и комом подкатил к горлу - начало сказываться волнение. Я посмотрела вперед и заметила Кела, уже занявшего свою позицию на высоком постаменте с внешней стороны окружности. Было темно, дроу стоял довольно далеко, но мне вдруг почудилось, что он внимательно смотрит на меня, потом в голове пронеслось "все будет хорошо". Не знаю, его ли это мысль или моя, но я поверила.
      Я простояла в полной тишине минут пять. Мне уже становилось не по себе. Может, у них что-то не получается? Находиться на месте было неприятно и холодно, поэтому я слегка приплясывала, частично, чтобы согреться, частично, чтобы успокоиться. Но вдруг я ощутила странное напряжение в воздухе, и в тот же момент на колоннах один за другим начали формироваться непонятные силуэты. Первой появилось "оно", переливающееся разными оттенками синего. Существо, словно вылитое из воды, по очертаниям походило на девушку, только стояла та не на двух конечностях, а на одной, будто это была русалка. На второй колонне из воздушного вихря вышел полупрозрачный кентавр. Он периодически перебирал копытами, то и дело трансформируясь во все тот же вихрь. Следующая колонна напомнила мне извергающийся вулкан: она вся была в потеках лавы, а на вершине извивалась огненная то ли змейка, то ли ящерка. Из четвертой колонны выползло нечто черное и бесформенное, потом оно приобрело человекообразный силуэт и стало стремительно обрастать зелеными лианами с редкими листочками. Дальше цикл повторялся еще три раза, пока на всех шестнадцати колоннах не переливались, мерцали, горели и шелестели существа неизвестного мне онтогенеза.
      На мгновение мир замер, а потом ко мне со всех сторон, словно щупальца, потянулись разноцветные нити. Я едва сдерживала желание завизжать и отмахнуться ото всей этой мерзопакостности. Но когда мне казалось, что вот-вот они доберутся и опутают меня, как совсем рядом одна из нитей - зеленая - лопнула, словно струна, а ее обросший листвой хозяин исчез. Со всех сторон послышалось треньканье и хлопки. Это продолжалось ровно до тех пор, пока вокруг меня не остались лишь застывшие кентавры. "Воздух", - только успела подумать я, и следом, словно шепот, в голове пронеслось "Ca-le-mar". А дальше внутри что-то взорвалось, и огромная волна покатилась по телу миллиметр за миллиметром, нарастая с каждой секундой, превращаясь в самое настоящее цунами. В какой-то миг я перестала чувствовать опору под ногами, и когда энергия до боли заполнила мой организм, я потеряла сознание. Перед этим лишь вспомнилось: "...если потенциал достаточно велик, человеку грозит смерть...". Только не сейчас. Мама...
      
      ***
      Ближе к полуночи приготовления были окончены. Кел даже не сомневался, что все пройдет без эксцессов. Проснувшись, он первым делом наведался к местному жрецу под предлогом покупки восстанавливающего резерв сбора. Последнему не обязательно было знать о проведении несанкционированных обрядов, поэтому дроу, перебирая разложенные на столе мешочки, незаметно выудил из его памяти всю необходимую информацию: местоположение алтарной площади, текст заклятия вызова и порядок использования элементов. После общения с двумя ментально изолированными особами, манипуляции над чужим сознанием явились приятной разминкой. Убедившись, что он ничего не упустил, дроу сунул под полу дублета первый попавшийся мешочек с травами и, оставив на столе монету, преспокойно удалился.
      Следующим пунктом стаяло посещение магического хранилища - для обряда были нужны специально зачарованные элементы четырех стихий. Вход в хранилище находился на заднем дворе, и Кел, предварительно убедившись, что рядом нет посторонних, легко перемахнул через забор. Он направил потоки энергии на глаза, усиливая итак неплохое ночное зрение. Теперь окружающая обстановка виделась словно при дневном свете. Быстро вскрыв замок, дроу вошел в помещение, и полностью полагаясь на память жреца, без осложнений добрался до нужного ему стеллажа. "Так, что тут у нас? О, кажется то, что надо: пузырек с ледниковой водой, черный гномий камень, капсула с высокогорным эфиром, жидкий огонь из действующего вулкана. Отлично". Кел бережно сложил элементы в специально предназначенную сумку-переноску и, словно тень, скрылся в сумраке ночи. На двери едва качался вернувшийся на место замок.
      Дроу даже не стал заходить к себе, а сразу направился к комнате номер двенадцать. После короткого стука в дверь, он расслышал быстрый топот и хлопок. Сразу после этого входная дверь распахнулась. На пороге стояла фея в своем истинном обличии. Человечки видно не было, а куча на кровати наводила на мысль о полной несобранности.
      - Вы еще не готовы? - недовольно произнес Кел.
      - Почему же, готовы, - невозмутимо ответила фея.
      Дроу окинул взглядом комнату, и не найдя человечки, спросил:
      - А где Света?
      - Я здесь, - девушка вышла из ванной, на ходу застегивая верхние пуговицы рубашки.
      "Все ясно, готовность нулевая", - подумал Кел и произнес:
      - Тогда следуйте за мной.
      После своих слов он развернулся и направился к выходу, а девушки, ничего не говоря, двинулись за ним следом.
      Все трое покинули здание и бок обок зашагали по ночному городу. Лицо обдавала приятная прохлада. Кел мельком взглянул на спутниц: фея спокойно шла рядом, а вот человечка вся сжалась от холода. И какого, спрашивается, она вышла в одной рубашке? Почему-то на нее, такую маленькую и беззащитную, жалко было смотреть. Келзор снял свой дублет и протянул его девушке. Та удивленно на него посмотрела, но, пробормотав слова благодарности, взяла предложенную куртку.
      До алтарной площади они добрались минут за десять. Кел зажег фонари и в предвкушении игры повернулся к Свете.
      - Раздевайся, - сохраняя абсолютно серьезный вид, скомандовал дроу.
      - Что?! - с возмущением переспросила девушка.
      - Раздевайся, говорю, - повторил Кел.
      Девушка в растерянности воззрилась на фею.
      - Я ведь тебе говорила, что обряд в обычной одежде не пройдешь, - спокойно ответила Аммарэ.
      Девушка грустно взглянула на Кела, бросила на землю дублет и смущенно расстегнула верхнюю пуговку рубашки, а потом, задержавшись на миг, с вызовом произнесла:
      - А почему это я одна раздеваться должна. Ты тоже раздевайся!
      "Становится интересней", - подумал Кел, усмехнувшись самому себе, и быстрым движением развязал тесемки, бросив рубашку между ним и стоявшей напротив человечкой. Потянулся к пуговицам на брюках, но девчонка вовремя спохватилась и вскрикнула: "Хватит!"
      "Жаль, я уж решил, что она пойдет до конца".
      - Уверена? - спросил Кел, не скрывая ехидной улыбки.
      - Отвернись, - сказала девушка, нервно и так эротично покусывая нижнюю губу.
      Кел сразу же отвернулся, хотя, по его мнению, все это действо было глупым с самого начала: какой смысл отворачиваться, пока она раздевается, если в итоге человечка все равно останется нагишом? Да и глупо думать с ее стороны, что через тысячу циклов Келу так уж интересна нагота человеческой девушки.
      Он слышал шорох сбрасываемой одежды, но за своими мыслями не заметил, что процесс занял немного больше времени, чем этого требует обыкновенное раздевание.
      - Все, я готова.
      Дроу повернулся с самым серьезным лицом, но, увидев Свету, одетую в его же рубашку, не сумел скрыть некоторого недоумения. "Черт, рубашка же из аврельского хлопка, почему я сам об этом не подумал?"
      - Как догадалась? - этот вопрос предназначался исключительно фее.
      - Легко и непринужденно, - самодовольно ответила Аммарэ.
      Кел только покачал головой на такую ее мелочность, потом повернулся к девушке.
      - Знаешь, что делать?
      - Идти на алтарь и ждать, - четко ответила Света.
      - Вот и умничка, - Кел обратился к девушке, словно к неразумному малышу, в принципе, в некотором роде он так ее и воспринимал.
      Человечка никак не отреагировала, а просто, развернувшись, пошла к каменному возвышению в центре колоннады и забралась на него. В свою очередь Кел направился к постаменту, предназначенному для жреца, и легко взбежал наверх по ступенькам. Фея разместилась рядом, чтобы не упустить ничего из происходящего, но старалась не мешаться, что казалось необычным для нее, но достаточно разумным.
      Кел мысленно пробежался по этапам обряда, и, удостоверившись, что ничего не забыто, установил стандартный защитный купол. Далее следовало разместить на специальных подставках все элементы. Дроу раскрыл сумку и извлек оттуда четыре различных вместилища с элементами. Вода на голубой креалит, воздух на хрусталь, огонь на красную медь и землю на камень, привезенный из долины валунов.
      Келзор сделал глубокий вдох. На секунду задержал дыхание. "Все будет хорошо". Выдох.
      А дальше, словно дивную песнь, он запел заклинание вызова, четко произнося каждое слово, позаимствованное из чужой памяти:
      "Celumeli Nenye Lanyar Lanne
      Tular, Undinar, Ni Maqueta".
      Тонкая струйка воды потекла по креалиту, и на четырех колоннах появились голубые всполохи.
      "Suli Querar Surequer.
      Hlarar, Silfi, Yalwa".
      Кел раздавил капсулу с эфиром. На хрустальной подставке завертелся маленький вихрь - еще над четырьмя колоннами повисла полупрозрачная пелена.
      "Nare Lilta, Terhata Ondo
      Mittanya Calen Uruvoite Salamandri".
      Жидкое пламя разлилось по медной чаше - и следующие четыре колонны подсветились красным.
      "Cemen Palya Sumanda
      Lerya Illuennalva Dvergi".
      Камень раскололся пополам, отправляя к последним четырем колоннам проблески зелени. Один за другим на колоннах проявлялись элементали: вода переливалась всеми оттенками синего, воплощая волшебную ундину, вихрем кружился стремительный сильф, словно танцуя среди пламени, извивалась огненная саламандра, зеленым изваянием замер дверг. Цикл повторялся снова, и снова, и снова. Когда воплотились все шестнадцать элементалей, Кел продолжил:
      "Suyar Nevissacemeoni Tenyar Vala
      I Coirea-onna Fura".
      Едва дроу произнес последнее слово, как в центр площадки, туда, где на алтаре замерло испуганное человеческое создание, потянулись шестнадцать разноцветных нитей. Они медленно продвигались вперед, опасаясь и одновременно страстно желая коснуться чистой силы живого существа. Элементалей, обладающих лишь зачатками разума, инстинктивно влекло к жизненной энергии, словно бабочек к яркому огню. И они так же, как и бабочки, не понимали, что энергия жизни для них опасна.
      Когда первая нить, принадлежащая двергу, дотронулась до энергетической оболочки девушки, раздался характерный хлопок - и одна из колонн опустела. Мгновенно кольцо из элементалей стало редеть. Не прошло и минуты, а на площади остались только сильфы. Их полупрозрачные щупальца настойчиво бились о защитную оболочку, пытаясь проникнуть в ядро силы. В какой-то момент по прозрачной поверхности защиты протянулась паутинка трещин, пропуская наружу голубоватое свечение.
      Кел за всю свою долгую жизнь видел всего десять обрядов обретения, в памяти жреца их было около тысячи, но то, что произошло дальше, не подходило не под какие каноны.
      Оболочка раздулась и по форме напоминала скорее кокон или чрезмерно вытянутое яйцо, но ни как не человеческий силуэт. Трещины ширились, пропуская все больше света и втягивая в себя сильфов, у которых уже не хватало сил сопротивляться. Едва элементали растворились в голубоватом свечении - кокон разорвало, а девушка повисла в метре над землей, с бесчувственно запрокинутой головой. Из ее горла бил фонтан голубого света, разбиваясь о защитный купол, который Кел установил перед началом обряда. Он чувствовал, как подрагивает купол под напором вырывающейся из девушки силы. В один миг давление усилилось, а из груди девушки вырвался луч зеленого цвета - дроу, завороженный разворачивающимся на его глазах действом, усилил защиту - нельзя было выпускать разбушевавшуюся энергию за контур. Вслед за зеленым, из живота пробился желтый поток, сразу за ним - оранжевый и красный. Купол завибрировал, готовый лопнуть в любую секунду - Кел вкладывал в его поддержание все силы, но энергия, вырвавшаяся на свободу давила с огромной силой. В какой-то момент он понял, что не справится один.
      - Фэй! Ставь эгиду! Скорее, пока я еще удерживаю купол! - прокричал он буквально оцепеневшей фее. Благо, та среагировала моментально и начала быстро сплетать узор щита. Фея закончила как раз вовремя: она установила маленькую, но сверхпрочную полусферу прямо над девушкой, за секунду до того, как лопнул купол.
      - Сколько он продержится? - слабым голосом спросил Келзор.
      - Пять минут точно, - ответила Фэй, - Но мне кажется, что все закончится раньше. Смотри, потоки бледнеют и истончаются.
      Да, Кел видел.
      - Как ты думаешь, она выживет? - фея немного запнулась на последнем слове.
      - Скоро это станет известно, - мрачно ответил дроу. Он не хотел верить, что все может закончиться так глупо. Казалось бы, из-за пустякового обряда.
      - Знаешь, до этого я видела всего один обряд, в котором свое имя узнала. Я даже не представляла, что может случиться такое.
      - Веришь, я тоже не представлял, - Кел был немного раздражен, но все же постарался не показывать своего состояния.
      Когда свечение практически исчезло, они подошли ближе, но эгиду пока снимать не рисковали. Прошло еще пару минут, и фея произнесла:
      - Все, сопротивления больше нет, я убираю щит.
      Полупрозрачный колпак рассыпался на тысячи осколков, и Кел мгновенно оказался подле лежащей без сознания Светы.
      - Дышит! - едва сдерживая волну радости, сказал он и подхватил девушку на руки.
      Сквозь тонкую ткань рубашки проникало тепло ее тела, снимая напряжение, не отпускавшее дроу последние минуты.
      - Жива! Жива! Жива! - кричала и кружилась рядом Фэй.
      Кел думал, что феи не могут испытывать теплые чувства к существу, отличному от них самих, но эта странная привязанность убедила его в обратном. Как много в действительности он не знает.
      - Если ты подашь мне дублет, а еще возьмешь одежду Светы и мою сумку, я буду тебе благодарен, - попросил он максимально дружелюбно.
      - Пожалуйста, - фея так и лучилась счастьем.
      Дроу бережно укутал девушку в свою куртку и остановился, поджидая фею. Когда та явилась, держа его сумку в одной руке, а вещи человечки в другой, они без промедлений отправились в трактир.
      Первая волна радости сошла на нет, поэтому обессилившие фея и дроу шли молча. Кел почувствовал усталость и практически полное опустошение резерва. Фэй находилась в лучшем состоянии, но слабость все равно была заметна. Сил придавало лишь осознание того, что со Светой все в порядке. Келзор видел, как внутри девушки медленно, но верно устанавливается энергетический баланс, а от непонятных световых потоков не осталось и следа. Ее обморок перешел в здоровый сон, и теперь человечке необходимы были лишь отдых и еда.
      То, что произошло на алтарной площади, сейчас казалось нереальным. Такого просто в природе не бывает. Это всего лишь странный и непонятный сон, который мог привидеться лишь в горячечном бреду. А девушка - вот она. Тихая, мягкая, теплая, окутанная незнакомым сладким ароматом.
      Они отсутствовали в трактире меньше часа, но казалось, будто их не было целую вечность. Фэй навела чары, отводящие взгляд, и они без промедлений поднялись на второй этаж. Дверь под номером двенадцать приветливо скрипнула, пропуская вперед жильцов. Кел аккуратно положил свою ношу на кровать. Девушка спала, ее ресницы беспокойно подрагивали. Одна прядка волос непослушно упала на бледное лицо, и Кел с затаенной нежностью отвел ее назад.
      - Иди-ка ты отдыхать. Дальше я сама справлюсь, - услышал он спокойный голос за спиной.
      Да, сегодня был трудный день. Точнее, трудный час. Он взял свои вещи и, молча, покинул комнату. Дверь за ним тихо затворилась. Кел вошел к себе и, сбросив сапоги и брюки, без сил упал на кровать. Просто поспать - это все, что ему сейчас было нужно. Это все, что нужно было им всем.
      
      ***
      - Как она?
      -Еще не просыпалась, но судя по состоянию ауры, приходит в норму.
      Обрывки разговора вплывали в мой сон и покидали его, не потревожив сознания...
      ... Тихонько скрипнула дверь.
      - Все еще спит?
      - Да, - последнее "да" прозвучало как-то напряженно.
      - Ты уверенна, что с ней все нормально?
      - Посмотри сам, - раздраженные нотки в шепоте казались странно знакомыми. Прошло какое-то время, минута ли, час, я не понимала, но потом снова послышалось:
      - Действительно, аура полностью восстановилась. Магический фон в норме. Может, будить?
      - Давай до утра подождем. После вчерашнего удивительно, что у нее артерии не выгорели, я не говорю уже о том, что она жива осталась.
      - Ладно, но утром попробуем будить.
      Кого будить? А что вчера было?..
      ... Калемааар, Калемааар...
      ...- Света, пора вставать, доченька, - мама распахнула шторы, и солнечный зайчик, прошмыгнув по подушке, ударил по глазам.
      - Мама? А что ты здесь делаешь? - я была крайне удивлена.
      - Где, здесь? - мама обернулась, и я увидела, как темные тени пролегли под ее глазами.
      - Мама, что случилось? - обеспокоенно спросила я.
      - Тебя нет, - одинокая слеза скатилась по маминой щеке.
      "Что это значит?! Я же вот тут, прямо перед ней!".
      Вдруг мама начала таять.
      - Мама! Мамочка! - я рванулась из постели, но попытка оказалась тщетной, меня словно что-то держало.
      - Проснииись, Калемааар... - мамин голос скорее походил на дуновение ветра, чем на реальный человеческий. После этих слов она исчезла, унеся с собой солнечный лучик, а комната наполнилась мраком. Единственное, что осталось - ощущение абсолютной скованности.
      Я напрягала все силы, чтобы шевельнуть хотя бы пальцем, но ничего не выходило. Да что же со мной такое!..
      ... - Света, проснись, проснись же ты, в конце концов! - странно знакомый голос вывел меня из небытия. " Проснуться? Я же не сплю. Или сплю?" Я дернулась - и опять ничего. "Когда же это все закончится?! Где я, черт меня подери?!!" Я рвалась вперед, я билась в истерике, я звала, но меня никто не слышал. Тогда я просто сдалась. Плюнула на все и перестала сопротивляться. И в полной тишине, окутанная мраком, я услышала где-то внутри себя: "Калемааар, дышиии. Разорви цееепиии, воздух тебе помооожет".
      "Калемар? Обряд! Калемар мое истинное имя, а Воздух - моя стихия!" Я вспомнила все. Кела на постаменте, тянущихся ко мне элементалей, цунами внутри меня. "Вот что со мной произошло! А Фэй уверяла, что все будет в порядке! Фэй! Это она меня звала. Значит, мама - это просто сон, лишь отражение воспаленного подсознания". При мысли о маме сердце болезненно сжалось. "Ведь меня теперь нет, для них. Им больно, им плохо. Я просто обязана вернуться! Дышать, значит?"
      Я полностью сосредоточилась на своих ощущениях. Вдох. Выдох. Вдох. Выдох. Первое время ничего не происходило, но вскоре один за другим, ремни, державшие меня, начали лопаться. Раз - на грудь больше ничего не давит, в легкие врывается еще больше воздуха. Где-то вдалеке слышу: "Фэй, отойди, я попробую". Это Кел, я узнала его бархатный голос. Два - и я уже могу приподнять голову. Три - теперь шевелятся руки и ноги. Радость наполняет меня. Я справилась, я свободна и лечу навстречу свету. Еще один миг - и я открываю глаза, чтобы встретить поток воды, несущийся прямо в мое лицо.
      - Тьфу! Блин! Вы с ума сошли? - заорала я, бешено глядя на парочку оторопелых нелюдей.
      - Надо было сразу так сделать, а все ты со своим "слишком радикально, слишком радикально", - повернувшись к Фэй, выдавил из себя дроу.
      Я свесила ноги с мокрой кровати и попыталась встать, но не тут-то было, не удержавшись на ногах, плюхнулась обратно.
      - Светочка, ну как ты? - залепетала фея, отмахнувшись от Кела.
      - Как, как? Как мокрая курица! - пробубнила я.
      - Шутишь - следовательно, все хорошо, - констатировал один слишком умный дроу.
      - Фэй, лучше помоги мне встать и дойти до ванной.
      Фея не успела и шелохнуться, как я была подхвачена на сильные мускулистые руки.
      - Конечно, спасибо, за заботу, но я Фэй просила, - вообще-то, я не была против такого участия, но в данный момент мне уж очень хотелось в туалет, а присутствие мужчины, пусть он и не человек, а эльф, не способствовало расслаблению.
      - Не дури, ты сейчас не в том состоянии, чтобы передвигаться самостоятельно, - сказано было так, что хрен поспоришь, но я попыталась.
      - Кел, ну пожалуйста, отпусти меня, не такая уж я беспомощная, - я состроила самую невинную рожицу, на которую была способна.
      Но он ничего слышать не хотел, тем более что дверь ванной уже любезно распахивалась перед нами.
      Оказывается, ванна уже была наполнена, причем в воде плавали какие-то травы. Дроу сделал шаг в ее сторону, но я вскрикнула до того, как он прямо в рубашке поместил меня в нее:
      - Стой! Мне нужно туда, - слегка порозовев, я ткнула в сторону унитаза.
      - М-да, что-то я об этом не подумал, - после этих слов, он отнес меня в нужном направлении и аккуратно поставил на пол, - садись.
      - Может, выйдешь? Я, между прочим, стесняюсь.
      - А если ты упадешь, расшибешь свою голову и еще полтора суток без сознания валяться будешь, стеснения поубавится? - строго, но справедливо.
      - Фэй! Пожалуйста, подойди ко мне!
      - Все в порядке? - девушка была обеспокоена.
      - Подержи эту глупышку, чтобы не упала. Когда закончит, позовешь, я ее в ванну переложу, - дроу сказал и вышел.
      Уффф. Прям полегчало.
      - Поможешь мне встать? - спросила я у феи, та, конечно, не отказала.
      Я попробовала подняться, но ноги подкашивались сами собой. Кошмар! Так ужасно чувствовать полную беспомощность.
      - Не получается, - грустно глядя на поддерживающую меня фею, сказала я.
      Она долго не думая, крикнула:
      - Кел!
      Тот сразу вернулся. Окинул взглядом меня еще больше побледневшую и, недовольно покачав головой, выдал:
      - Ты понимаешь, что к мастеру Гладиусу нам нужно добраться за три недели? Мы уже просто так потратили трое суток, а из-за твоего никому ненужного упрямства можем задержаться еще на несколько дней. Тебе это надо? Или мне? Или подружке твоей? - я виновато посмотрела на дроу, - Поэтому в следующий раз, прежде чем что-либо предпринять, вспомни, что ты ответственна не только за себя, но и в какой-то мере за судьбу целого мира, и подумай, вправе ли ты рисковать своей жизнью.
      Мне стало обидно. Да что я такого сделала, что на меня выплеснули целую волну негатива:
      - Знаешь что?! Я, между прочим, ничего плохого не делала! Кроме того, если бы не обряд, на котором настояли именно вы, уверяя, что это безопасно, со мной сейчас все было бы в порядке! Так что нечего на меня кричать, если я всего лишь проверила, смогу ли встать самостоятельно! - заканчивая свою тираду, я почувствовала дурноту и едва не свалилась с "места заседания", но вовремя была подхвачена и водружена в чуть подостывшую воду.
      - Дыши глубже и постарайся не нервничать, тебе нельзя сейчас терять сознания, ты и так едва выкарабкалась, - теперь голос Кела был мягким и успокаивающим, но с едва уловимыми тревожными нотками, - Фэй, сходи вниз, и закажи завтрак, только что-нибудь легкое, например, суп куриный. Короче, что болезным положено. Попроси, чтобы в номер принесли. Пожалуйста.
      Удивительно, но фея не сказала ни слова против. Спокойно вышла из ванной, а потом и из комнаты - это я догадалась по скрипу наружной двери. Мне уже стало лучше, и я заговорила.
      - Вы помирились?
      - Что? - переспросил сосредоточенный на чем-то своем дроу.
      - Ты сказал "Фэй", а не "Аммарэ", она же не стала возмущаться. Вы помирились, спрашиваю?
      - Вроде того. В экстренной ситуации само собой вышло.
      - А что случилось-то?
      - Ты ничего не помнишь? - Кел был немного удивлен.
      - Помню элементалей, как они тянулись ко мне, потом начали исчезать и то, что остались только воздушные. А потом имя, взрыв и больше ничего до сегодняшнего утра.
      - Значит, истинное имя ты все же обрела.
      - Ну да, ведь обряд для этого и проводился, - пожала я плечами, начиная зябнуть в прохладной воде, - Но что все-таки произошло потом, когда я отключилась?
      - Был мощнейший выброс энергии. Если бы не щиты, которые мы с Фэй удерживали, то энергетическая волна снесла бы все на пару миль вокруг. От города могли остаться только камни.
      - Ничего себе, - я была поражена, - но Фэй говорила, что выброс может случиться, только если накопилось слишком много магической энергии, а за четверо суток, которые я здесь находилась, она просто не успела бы накопиться.
      - Не знаю даже что тебе ответить. Возможно, это связано с тем, что ты из другого мира. К тому же ты ягоды марайи ела, а они являются мощным источником магической энергии. Таких случайностей и возможностей, если вдуматься, наберется не мало, так что это действительно мы виноваты, что так получилось. Прости.
      Мне нечего было сказать. Сама дура. Все время забываю, что я не отсюда. Тяжело вздохнув, я посмотрела на Кела.
      - Может, достанешь меня из ванной? Я уже замерзла. И, кстати, зачем было меня в нее окунать? Не проще ли было отлежаться?
      Кел начал совершать какие-то непонятные пассы, но я уже догадалась, что это он магичит, так что задавать глупых вопросов не стала, к тому же дроу первый заговорил.
      - Доставать из ванной еще рано. В нее добавлен специальный восстанавливающий сбор. Посиди еще минут двадцать. Без него силы к тебе вернуться только через декаду, а так завтра забегаешь, - он некоторое время молчал, отвлекшись на заклинание, от которого вода в ванной стала значительно теплее, и я смогла расслабиться, а потом строго добавил, - Но сегодня нужно соблюдать постельный режим. Никаких попыток встать, иначе вся работа пойдет насмарку, и нужно будет начинать лечение заново.
      - Поняла уже. Фитотерапия у вас дело серьезное, - сказала я, надувшись.
      - Фито-что?
      - Фитотерапия - лечение травами, - объяснила я.
      - Так у нас только два способа лечения - магия и травы. А вы лечитесь как-то иначе? - что-то последнее время я его часто удивляю.
      - Традиционно - химическими веществами, созданными искусственно. Но есть и нетрадиционная медицина - в нее и входят всякие травки-ягодки-цветочки, иглоукалывание, грязи и еще много-много способов с недоказанной эффективностью.
      - Ваш мир поразителен, чем больше я узнаю о нем и о тебе, тем больше хочется узнавать, - в глазах темноэльфийского принца светился неподдельный интерес.
      Вернулась Фэй.
      - Вы еще не закончили? - спросила она, внимательно вглядываясь в мое лицо.
      - Еще десять минут и можно доставать, - отчитался дроу.
      - Ну и отлично, как раз суп принесут, - довольно ответила Фэй, удовлетворенная результатом своего рассматривания.
      Было не привычно видеть, как они мирно беседуют, но все-таки приятно. Хоть какой-то прок от моей беспомощности.
      - А когда мы сможем выдвинуться в путь? - как бы невзначай бросила я.
      - Если будешь паинькой, то завтра окончим все сборы и послезавтра отправимся в дорогу, - с улыбкой ответила Фэй.
      - Да что вы со мной как с ребенком разговариваете!
      - Вспомни сколько нам, а сколько тебе, и больше не задавай такой глупый вопрос.
      Спелись!
      - Ну что, пожалуй, можно доставать, - сменил тему дроу и встал с заблаговременно принесенного сюда стула.
      Он опустил руки в воду и вытащил меня оттуда. Аки русалку. Насквозь мокрую. Я же в его рубашке водные процедуры проходила. Да-да, именно в той, которую обманом у него умыкнула для обряда.
      - Полотенце хоть подайте, - взмолилась я.
      Фэй хихикнула, а дроу что-то шепнул и от меня пошел пар, да что там пошел - повалил. Будто в парилке от камушков, водой облитых. Я даже ойкнуть не успела, как оказалась полностью сухой, но в помещении с нулевой видимостью. Мы буквально вынырнули из молочно-белой пелены и вошли в комнату. Ежики в тумане, блин.
      - А зачем тебе полотенце, ты, вроде, использовала метод быстрой сушки, или забыла уже? - съехидничала Фэй, а я вспомнила, как дефилировала неглиже перед дроу, и легкий румянец залил мои щеки.
      Кел сделал вид, что ничего не заметил и спокойно водрузил меня на кровать.
      - Попробуешь сама встать - привяжу, - сказал он полушутя, но экспериментировать с подъемами я не рискнула, а вдруг и впрямь привяжет, - сейчас я в город по делам, вернусь к двум, на следующую процедуру. Фэй, проследи, чтобы она ела. Через два часа дашь ей выпить отвар люцерны. Пока! - и ушел.
      Минутой позже раздался стук в дверь - мой суп принесли. Фэй взяла миску, ложку и со словами "давай, покормлю, горе ты луковое" села рядом со мной, полулежащей на постели. Я скривилась от ее слов, но что тут поделать, пришлось есть.
      - Ты зря переживаешь. Кто несколько дней назад меня спасал? Кровь с меня смывал? Марайей отпаивал? Так что выкинь свои предрассудки из головы и спокойно ешь.
      Однозначно, Фэй была права. Я ведь ей от чистого сердца помогла и не думала даже, что это сложно или, может быть, неприятно. Просто так надо было. И сейчас тоже надо. Подумав так, я приободрилась. Тем более, что завтра я буду в норме, если Кел не соврал.
      Поначалу есть не хотелось, но после пары ложек аппетит резко проснулся. И я затребовала добавки, отчего получила укоризненный взгляд от моей добровольной сиделки.
      - Ай-ай-ай, такая большая девочка, а не знаешь, что после долгого перерыва в питании, сразу много есть нельзя, даже если хочется.
      Я только недовольно фыркнула и отвернулась.
      - Да ладно тебе, скажи лучше, имя свое узнала? Не зря теперь мучаешься? - смягчилась резко повзрослевшая фея.
      - Узнала. Калемар, - все еще обиженно промямлила я.
      - Свет земли, значит? Почти как твое обычное имя, - тихо проговорила Фэй и ненадолго задумалась.
      Я решила не отвлекать подругу и в молчании ждала, что она скажет еще. Долго терпеть не пришлось. Глаза феи странно сверкнули и она, серьезно взглянув на меня, вдруг сказала:
      - Знаешь, повезло, что дома назвали тебя именно Светланой. По сути, Светлана и Калемар одно и то же имя. Благодаря такому совпадению открылся твой дар и благодаря ему же, сейчас ты жива. Помнишь, как я рассказывала про внутреннее магическое давление? - я кивнула - Так вот, то, что я скажу, прозвучит не совсем корректно, но зато будет легче понять смысл явления. В тебе с самого начала была пробита брешь, через которую выходила лишняя магическая энергия. Не знаю, как такое возможно, спишем все на иномирское происхождение, но попав на Авалон ты за те три несчастных дня полностью загрузила свой потенциал и если бы не брешь, сделанная именем Светлана, то ты не дотянула бы до обряда. И блоки ментальные, через которые не смог пройти Кел - последствие уже активной, хоть и в малой степени, магической силы.
      - Это что же, если бы меня мама с папой назвали, к примеру, Катей или Машей, то я просто напросто была бы обычным человеком без необъяснимых способностей?
      - Я думаю, да. А еще Ярра бы тебя не нашел и ты не попала бы к нам.
      У меня просто слов не было, неужели обыкновенное имя может так сильно влиять на жизнь? В подобные моменты начинаешь чувствовать себя рабом обстоятельств, что на самом деле не очень-то приятно.
      - Не хмурься! Расскажи лучше, ты чувствуешь изменения, которые начались после обряда? - Фэй повернула русло разговора в другом направлении.
      - Честно сказать, пока не совсем. Я не понимаю ровным счетом ничего, что связано с магией, не важно, воздух это или вода, земля и огонь. Не представляю, что мне с ней делать и как применять. Я видела, что Кел что-то шептал, пальцы по-особенному выкручивал. А как должна поступить я?
      - Скажу одно, тебе нужен кто-нибудь, кто для начала просто объяснит, как почувствовать силу внутри себя, чтобы потом ею управлять. Увы, я не знаю человеческих методик. Нас магия заполняет целиком и полностью, а вас она пронизывает, словно сеть кровеносных сосудов. Вероятно, Кел сможет поработать с тобой на начальном этапе, но с заклинаниями он тоже не помощник, ведь его стихия - огонь, - фея виновато развела руками.
      - Ничего страшного. Я ведь без магии прекрасно справлялась до этого. С мыслью о ее существовании я свыклась, глядя на вас с дроу, но чтобы самостоятельно сотворить что-нибудь эдакое - мой мир с ног на голову перевернется. Если на то пошло, я бы лучше телепатию потренировала. Как ни крути, но ее проявления мне хоть немного знакомы.
      - Так, что-то мы заболтались. Тебе отвар пора пить! - Фэй взяла со стола стакан с мутной коричневой жидкостью и протянула его мне, - Наслаждайся! - прозвучало издевательски.
      Я потянулась за стаканом и с печальным вздохом сделала первый глоток. Все оказалось не так уж плохо. Вкус у отвара был слегка сладковатым с пряными нотками. Такими лекарствами можно и полечится. Быстро опустошив стакан, вернула его Фэй и опять вздохнула, только по иной причине.
      - Скучно мне и совестно. Нужно действовать, а я разлеживаюсь тут.
      - Не переживай. Я полагаю, Кел быстрее справиться со сборами, если мы под рукой мешаться не будем. Так что твоя "болезнь" ему в некотором роде даже на руку: сидим в номере тихонько и ни в какие истории не влипаем.
      - Что-то ты о нем хорошо отзываешься. Мнение поменяла? - съехидничала я.
      - Не дождешься! Дроу самоуверенный, упертый, эгоистичный болван - и это факт. Но опыт-то у него не отнимешь, и силу тоже. Так что пусть он лучше будет с нами, чем против нас, - состроив гримасу обиженной невинности, ответила Фэй, а после добавила, - И зачем что-либо делать самому, если кто-то другой готов добровольно сделать это вместо вас, причем качественнее.
      Прямо Карнеги отдыхает!
      - Скажу еще вот что. Дроу как народность, те еще сволочи. Они Никогда Ничего не делают Просто так. Будут добренькими притворяться, а ты, даже зная, что все это неспроста, никогда не догадаешься, что им действительно от тебя надо. Так что либо с ними вообще не связывайся, либо будь готова платить, - выговаривала мне фея.
      - А ты готова платить? - с вызовом спросила я.
      - Я в любой момент могу уйти во второе измерение. А там меня ни один дроу не достанет. Но что касается тебя, всегда оставайся на чеку. Не просто так он возле нас крутится. Нет, конечно, спасение Ярры - это важно для всех, и для него в том числе, но чует мое сердце, одним Яррой здесь не обойдется. И на меня он планы строит, и на тебя.
      Жутко стало после ее слов. Вроде, живешь спокойно, доверяешь человеку, вернее эльфу, а потом на тебе - получи фашист гранату.
      - А ты уверенна в своих словах?
      - Пойми, пусть я и прожила во втором измерении все свои триста семнадцать циклов, но о верхнем Авалоне знаю многое. Мы ведь не гуляем в своих общинах. Мы учимся, познаем мир, изучаем его историю, развитие рас. У всех есть ментальные особенности. И это не просто характер. Они проистекают из условий жизни, традиций, длительности жизни, еще много из чего. Дроу такие - хищные, властные, темные. В некотором роде даже коварные. И твой Кел - не исключение. Просто помни.
      - А сегодня таким заботливым казался, - грустно проговорила я.
      - Вот и пользуйся его заботой. Он играет - ты играй. Будет проще, - посоветовала мне фея.
      - Но я никогда не играла. Я прямолинейная, если меня просят - говорю правду. И ничего поделать не могу. Поступаю, как сердце велит, а не из-за какой-то призрачной выгоды.
      - Ну и не ищи выгоды. Получай удовольствие. Игры для того и придуманы.
      - Ладно, давай не будем о грустном. Мне нервничать не с руки. Я намерена завтра встать, поэтому никаких больше плохих мыслей и ненужных действий.
      - Вот это правильное решение, - улыбнулась Фэй.
      И мы просто болтали. Рассказывали друг дружке веселые истории. В основном, конечно, Фэй рассказывала: как она доводила своими выходками старейшин общины. Оказывается, даже для феи она еще тот отлет.
      В два пришел Кел, поинтересовался самочувствием у меня и поведением - моим же - у Фэй, и снова окунул меня в загодя разогретую ванну.
      - И чем ты занимался все утро, если не секрет? - завела я разговор, просто молча сидеть в ванной рядом с мужчиной привлекательной наружности немного неловко.
      - Покупал нам лошадей и собирал трехдневный запас провизии. Пока все.
      - Фэй говорила, что ты можешь показать, как управлять потоками магии. Это так? - я решила прощупать почву на предмет обучения.
      Кел приподнял одну бровь.
      - Пожалуй, чему-то научить я тебя смогу, но не раньше, чем ты полностью восстановишься. Кстати, открою тебе тайну, мастер Гладиус воздушный маг. Он, конечно, не берет учеников последнюю тысячу циклов, но все в твоих руках.
      - А откуда такая информация? - я была заинтригована.
      - Детка, Гладиус - один из сильнейших магов в истории человечества. Да, он давно удалился от дел политических, с головой ушел в исследования природы магии, но теоретически все еще остается потенциальным врагом. А о врагах нужно знать все.
      Его "детка" резанула по ушам, а речи о врагах слушать вообще неприятно было. В чем-то Фэй однозначно права, Кел сильный и опасный. От таких мыслей меня даже передернуло.
      - Холодно?
      - Есть немного, - соврала я, но потом испугалась, не почувствовал ли он этого, - Слушай, а ведь ты говорил, что научишь меня какие-то там щиты ставить, чтобы мои эмоции на окружающих не действовали.
      - Помню. Повторю опять, пока не восстановишься, даже не мечтай. Тебе лишнее движение вредно делать, не то, что магией заниматься.
      - А когда я восстановлюсь-то полностью? - не выдержала я и возмутилась.
      - Если не будешь психовать, дня через три, максимум пять.
      - А если буду? - спросила я уже в нормальном тоне.
      - Зависит от интенсивности. После истерики, например, можешь вообще не восстановиться. А вот недавний выплеск отодвинул твое выздоровление всего на час.
      Я смутилась. Как ему удается всегда сохранять полное спокойствие? Интересно, я когда-нибудь так смогу?
      Мы еще немного посидели, потом Кел вытащил меня из воды, за минуту высушил, так же как и утром и усадил на кровать, рядом с которой меня ожидала фея с ложкой наперевес.
      - Есть будем? - по-боевому спросила она.
      - А куда я денусь?
      - Действительно, куда? - дурачилась Фэй.
      Та стала меня кормить, а дроу засобирался на выход.
      Прожевав очередную порцию чего-то там овощного с кусочками мяса, я вдогонку ему бросила:
      - Ты сильно занят? Я же к ювелиру собиралась. Так, может, чтобы завтра не задерживаться, один к нему пойдешь?
      - Не боишься, что я себе деньги возьму? - хитро заулыбался тот.
      - Неужели на Авалоне у принцев денег не хватает, что приходиться у нищих иномирок последнее отбирать? - я решила ему подыграть.
      - Так на том и живем, - не унимался дроу.
      - Ах, как жесток ваш мир! - произнесла я с пафосом и картинно водрузила руку на лоб, - И наш не особо добрее!
      - Руками поменьше маши, - сдался Кел перед моим "актерским талантом", - После обеда зайду и посмотрю на твои украшения.
      С этими словами он вышел, а Фэй ткнула мне в рот очередную ложку рагу.
      Удивительно, но за разговорами, едой и водными процедурами каждые четыре часа день пролетел быстро. А поначалу мне казалось, что конца ему не будет.
      Кел все-таки продал мои украшения. Денег он выручил не так, чтобы много, но, как мне объяснили, на пару-тройку ночлегов в человеческих условиях и месячный запас провизии на одну меня должно было хватить. Я же пришла к выводу, что если бы не дроу с небольшим, по его словам, денежным запасом, то брела бы я полуголодная, грязная и оборванная до той рощи, в которой мастер Гладиус обитает.
      После приема очередной целебной ванны мне так и не разрешили встать. Просто снова напоили какими-то травками и спать приказали. Я надулась, отвернулась к стеночке и уснула. Крепким здоровым сном. Как же я надеялась, что завтра все будет иначе.
      Часть IV. Путь
      
      Утро бывает двух видов. Когда ты просыпаешься полный сил и энергии и, в противоположность, когда ты не выспался и готов покусать любого, кто встретится на дороге между кроватью и ванной. Сегодня мое утро выдалось замечательным: шаловливый солнечный зайчик разместился аккурат на краю подушки и не раздражал глаз, где-то совсем рядом раздавалось тихое мелодичное пение, в открытое окно влетал ветерок, неся с собой утреннюю свежесть.
      Исключительно любопытства ради я приоткрыла одно веко - Фэй явно делала что-то интересное. Во всяком случае, ее пение казалось радостным и довольным.
      - О, ты уже проснулась? А я нашу одежду ездовую немного переделала. Смотри, как здорово получилось, - глаза феи светились такой гордостью, что я и впрямь заинтересовалась и, присев на кровати, стала рассматривать ее обновленный наряд.
      Вышло действительно красиво, хотя, для наших целей, все же, слишком нарядно.
      Ее простая туника превратилась не иначе как в диковинный сад: начиная немного выше уровня талии, на ткань были нашиты мелкие цветы от бледно-розового до глубокого фиолетового оттенка. Сверху совсем редко, но чем ниже опускался узор, тем гуще он становился, а подол и вовсе представлял собой сплошную цветочную массу. Рукава являли похожую картину. У брюк же появились тонкие лампасы из зеленого чуть струящегося стебелька, от которого местами отходили крохотные зеленые листочки. Честно, будь стебель потолще, или листы крупнее и гуще, то в сочетании с расцвеченной туникой это был бы уже перебор. Но узор был настолько сдержанным и неброским, что наоборот дополнял восхитительную блузу. Сапоги же видоизменений не претерпели. Хотя фея над ними и в прошлый раз неплохо поколдовала.
      - Фэй, это же не одежда, это произведение искусства, в ней ведь на лошадь садится жалко, - я была поражена, - а цветы, они словно настоящие!
      - Почему словно? Они и есть настоящие !
      - Но как?
      - Света, я ведь маг земли, что за вопросы! - улыбнулась фея.
      Ну да, что-то я не подумав ляпнула.
      - А они не завянут? - с некоторой долей грусти спросила я.
      - Конечно, нет! Я им обменные процессы остановила, - с гордостью произнесла Фэй, - Твой наряд показать?
      - А что, он тоже весь в цветах?
      - Сейчас увидишь! - говоря так, фея подхватила с кровати то, что раньше являлось моей одеждой.
      Я была в шоке от увиденного. Нет, мой наряд никоим образом не походил на нежный комплект феи. Он был дерзким и, в своем роде, вызывающим. Такое я бы осмелилась надеть только на костюмированную вечеринку, но как дорожный вариант - никогда. От строгой рубашки остался только цвет, да и то лишь в тех местах, где присутствовала ткань, сама же она была испещрена перфорированным растительным узором: листочки с тонкими прожилками, стебельки, завитки. Смотрелось красиво, но слишком "голо".
      - Фэй, а ты уверена, что мне стоит надевать... эммм... такой откровенный наряд? - спросила я вкрадчиво и очень мягко, дабы нечаянно не обидеть распалившуюся фею.
      - Не переживай, рубашка идет в комплекте с вот этим! - и Фэй продемонстрировала мне следующую деталь одежды.
      В руках фея держала корсет. В отличие от рубашки, он был достаточно скромным. Тон в тон совпадал с брюками, имел заостренный низ, а вверху закрывал грудь. Спереди имелась шнуровка. Она, как мне показалось, была сделана из тоненьких лиан. Ну да, если надеть его, то у рубашки будут видны лишь рукава, плечи и декольте, а об остальном можно лишь догадываться.
      Дальше последовали брюки. Они, так же как и рубашка, были перфорированы на растительный мотив, но только по внешней стороне ноги: разветвляясь на бедре, а к щиколотке переходя в одиночный отросток.
      - Ну как тебе? - с ожиданием посмотрела Фэй.
      - Выглядит восхитительно, но не слишком ли смело?
      - Ой, не дури! Ты не видела, как эльфийки одеваются! Они могут на себя десяток шнурков нацепить - и скажут, что это шедевр дизайнерского искусства.
      - А ты откуда знаешь? Ты же живьем еще ни одной эльфийки не видела!
      - Не веришь, спроси у дроу.
      - А он что, последняя инстанция? - я не желала уступать.
      - Нет, но он точно живых эльфиек видел! - Фэй тоже не сдавалась, - Скажи просто, что тебе не понравилось!
      - Мне понравилось!
      - А в чем тогда проблема?
      - На меня же все смотреть будут!
      - Ну и пусть смотрят, тебе жалко, что ли?
      - Фэй, ты не исправима!
      - Наденешь?
      - Надену, - капитулировала я.
      - Вот и славненько, - заулыбалась довольная фея.
      А что мне оставалось делать? Из местного у меня лишь данный наряд и имелся. Думаю, в джинсах я буду не менее заметной фигурой, только они еще и лишние вопросы вызовут.
      - И вот скажи, когда ты успела сотворить это произведение, - назвать данные предметы одеждой, язык не повернулся.
      - Пока ты спала.
      - Ну, ты даешь! А спать не хочется? - Фэй меня убила наповал своим признанием.
      - Сколько можно повторять, у меня не такой режим приема пищи и сна, как у людей, я ф-е-я!
      Я только покачала головой. Хотя ей лучше знать.
      - Фэй, как ты думаешь, мне уже можно вставать? - честно, руки, точнее ноги, чесались подскочить и помчаться в уборную, но памятуя о наказе строгого дядюшки Кела, экспериментировать побоялась.
      - Теоретически, можно, но давай для начала я тебя немного поддержу, - проявила энтузиазм фея.
      И только она ко мне подошла и подставила свою тонкую, но сильную руку, чтобы я могла на нее опереться, как, казалось бы, запертая дверь распахнулась, и в комнату вошел весь из себя важный дроу. Скептически посмотрел на сложившуюся перед ним картину и сказал:
      - Ни на минуту вас одних оставить нельзя! Неужели я вчера неясно выразился? Самой не вставать! И что я прямо сейчас вижу?
      - Кел, не перегибай палку! - возмутилась я, - Ты вчера выразился ясно, что сегодня я буду бегать! А я, между прочим, не устраивала здесь испытаний, едва глаза открыв. Так что не надо бросаться на меня и Фэй с необоснованными обвинениями!
      Пока я страстно проговаривала ему свою речь, принц подошел, аккуратно подвинул фею и ожидающе уставился на меня.
      - Что? - немного смутившись, произнесла я.
      - Жду, когда ты закончишь.
      - Закончила, и что дальше? - ему мои слова как горохом о стену, ничего слышать не желает.
      - А дальше будем вставать, - как ни в чем не бывало, ответил Кел.
       Все, я сдаюсь. У меня просто нервов не хватает на этого наглого самоуверенного типа. О чем с ним вообще можно разговаривать?! Пока я мысленно возмущалась, дроу без предупреждения подхватил меня на руки. Есть что-то притягательное в том, чтобы находится на руках у сильного привлекательного мужчины - начинаешь чувствовать себя легкой, словно перышко и прекрасной, словно королева. Но дабы соблюсти правила приличия, все же стоит немного посопротивляться.
      Увы, не успела я даже пискнуть, как мягким движением была опущена на пол, и уткнулась носом в широкую темноэльфийскую грудь. К слову, эта грудь была прикрыта рубашкой, аналогичной той, которая на данный момент окутывала меня. Таким образом, я оказалась в стальных объятьях мужчины, словно сошедшего с обложки глянцевого журнала. Я не удержалась и вдохнула чуть терпкий аромат, исходивший от свежей ткани. Голова на миг закружилась, и я потеряла равновесие, но Кел меня придержал.
      - Ну как? - он практически прошептал мне в ухо, я даже почувствовала его дыхание на своей щеке.
      - Если ты меня отпустишь, узнаю, - с некоторым недовольством произнесла я, на что он только усмехнулся, но хватку ослабил.
      Наконец-то я нормально прочувствовала свои ноги. Недолго постояла, прислушиваясь к внутренним ощущениям. Удостоверившись, что падать не собираюсь, сделала первый осторожный шаг. Кел все еще поддерживал меня за талию.
      - Фэй, дай мне руку, - попросила я наблюдавшую со стороны за нашими незамысловатыми действиями фею.
      Та моментально откликнулась и протянула мне свою ладонь. Я, естественно, ухватилась за нее и попросила Кела отпустить меня. Тот не слишком охотно, но все же осуществил мою просьбу. Конечно, все это я проделала исключительно, чтобы отвязаться от дроу. До меня внезапно дошло, что происходит нечто ненормальное. В последнее время он слишком близко. Влечет своим магнетизмом и одновременно пугает. Непредсказуемый и эгоистичный - так говорила Фэй. Он чего-то хочет от нас обоих. Да, Фэй предлагала играть. Хорошо ей говорить, но я даже не знаю, как. Поэтому для меня существует лишь один выход - держать дистанцию.
      Я прошлась по комнате, немного хмурая от нахлынувших рассуждений.
      - Ты точно в порядке? - спросила обеспокоенная моим видом фея.
      - Да, нормально, всего лишь сосредоточилась на своих ощущениях, - уверила я фею, - Так что в ванную иду сегодня самостоятельно. Кел, спасибо тебе за помощь, не знаю, что бы я без тебя делала, - добавила я учтиво.
      - Всегда рад помочь, - ответил он дежурной любезностью, - Раз уж я здесь больше не нужен, спущусь позавтракать. И, кстати, особо не расслабляйся, если к полудню твое состояние будет удовлетворительным, то выдвинемся в путь.
      Последнее было сказано его обычным чуть высокомерным тоном, отчего мне полегчало. Пусть лучше демонстрирует свое превосходство, чем притворяется добреньким.
      Дверь за ним захлопнулась, а я поспешила в ванную. В первую очередь, чтобы фея не задавала лишних вопросов. На самом деле, физически, по моему мнению, я уже нормализовалась и поэтому морально готовилась отправиться в дорогу. Осталось лишь привести себя в порядок, собрать немногочисленные вещи и позавтракать. После этого хоть марафон.
      
      ***
      "Вот, идиот! И о чем только я думал?! Такой удачный случай подвернулся - помог бы ей восстановиться, получил бы ее доверие! А теперь что? Шаг вперед и два назад. И из-за чего! Словно мальчишка, не сдержал порыв, хотел ощутить ее аромат, обнять гибкое тело". В его голове снова вихрем пролетело воспоминание: "Она, такая хрупкая и нежная, такая слабая, в кольце его рук. Он слышит ее затаенный вдох, чувствует, как подкашиваются ее ноги..." Внутри, как и в тот момент, разгорается пламя. Интересно, до чего бы дошло, не будь рядом феи. Нет, он бы не отпустил девушку просто так. Кел вспомнил сладкий запах ее кожи, представил, как скользит губами по белой шее: один поцелуй - легкое касание практически у самого ушка, второй ниже, третий еще ниже, возле ключицы; мягким движением сдвигает желтоватую ткань, открывая округлое плечо... " Черт, она превращается в наваждение. В сладкое желанное наваждение".
      Кел резко выдохнул, прочищая свой разум, и наконец, отлип от стены, о которую оперся, едва вышел за дверь. "Все же следует взять себя в руки. Теперь подобраться к человечке будет сложнее. Но тем интереснее". В глазах дроу вспыхнул огонь. Хищник вышел на охоту. Теперь его уже ничто не остановит.
      
      ***
      Я заперлась в ванной и, включив воду, спиной прислонилось к стене. Сама не понимаю, что на меня нашло в тот миг. Кел ушел, но странное внутреннее возбуждение накатывало волнами, словно он был рядом. Я явственно чувствовала его нежные прикосновения, легкие поцелуи жгли шею. Ноги дрожали, мне казалось, что я вот-вот упаду. Надо все выбросить из головы. Глубокий вдох. Ненадолго задержала дыхание, закрутила кран и влезла в ванну. Прохладная вода быстро взбодрила меня. Теперь никакие, даже самые умопомрачительные, дроу не лезли в мои мысли.
      Может так проклятье подействовало? Хотя, честно признаться, после того, как я пришла в сознание, больше не чувствовала в себе запрятанную вглубь одурманенную половинку. Я снова обрела целостность и, кроме того, лучше стала понимать себя, научилась смотреть на внутренние процессы проще, воспринимать их как мое естественное продолжение. Даже последний эпизод с дроу не вызвал во мне стыда или испуга. Но я понимала одно, чтобы там не говорила Фэй, с Келом лучше не шутить - я не смогу испариться при первом же намеке на опасность.
      Я и хотела и не хотела одновременно, чтобы он находился рядом. С ним дорога казалась не такой пугающей, какой она мне грезилась первые дни на Авалоне, я знала, что он действительно доставит меня к Гладиусу, понимала, что защитит в случае реальной угрозы, верила, что научит в какой-то мере обращаться с магией и с телепатией. Но с другой стороны, я его боялась. Он притягивал меня, будто совку, пламенем. Я осознавала, что могу обжечься, но все равно жаждала прикоснуться к его внутреннему огню. Зачем я ему понадобилась? Чего он хочет? Неужели все это только из-за моего иноземного происхождения?
      Мне вдруг стало обидно. "Конечно, как я сразу не догадалась! Я ведь экзотика! Ему скучно. Почему бы мною не заняться? Нет, дорогой, ничего у тебя не получится! Можешь из кожи вон лезть, только я не стану твоей собачонкой! Посмотрим, кто больше получит от нашего с тобой общения".
      Теперь я разозлилась. Хочет играть - отлично. Я принимаю его вызов.
      Из ванной я вышла другим человеком.
      - Спрашиваю еще раз, ты в порядке? - Фэй смотрела на меня с некоторым недоверием.
      - А почему ты спрашиваешь?
      - Да лицо у тебя такое, словно ты сейчас порвешь стаю иглоспинов.
      - И кто такие иглоспины?
      - Мелкие грызуны, с противным характером и к тому же жутко колючие.
      - Ясно. Ежики, короче. Ну, что-то вроде того. Одного точно рвать буду. И ты мне в этом поможешь.
      Фэй понимающе улыбнулась:
      - Прозрение нашло?
      - Ага. Не нравится мне его поведение. Придется перевоспитывать. Давай свой супернаряд. Буду выводить его из равновесия всеми доступными мне средствами.
      - Ты только без фанатизма, он нас еще до Священной Рощи довести должен, - отреагировала испугом на мой энтузиазм фея.
      - Ну что ты, ему вообще не стоит знать, что я перестала быть белой и пушистой. Пусть думает, что это всего лишь твое дурное влияние, - я состроила самый невинный взгляд.
      - Вот и замечательно, - потерла руки довольная фея, - тогда быстренько одевайся и завтракать!
      Я надела белье, полученное в подарок от феи, а потом принялась и за новый экстравагантный комплект. Облачилась в рубашку, от которой осталось одно название, натянула брюки и со вздохом принялась за корсет, представляя, сколько с ним придется возиться, чтобы каждый раз его снимать и надевать. Но едва я натянула одежку на положенное место и дернула первый шнурок, как все само подогналось по моей фигуре. Приятно удивилась. Мысленно. Все равно ответ на мой неозвученный вопрос был очевиден: "Свет, ну я же фея, сколько можно задавать глупые вопросы". Натянула сапожки и подошла к зеркалу.
      "Вау! Это у меня такая обалденная фигура!?" Наряд сам по себе выглядел привлекательно, но на мне все смотрелась просто зашибись! Я дар речи потеряла, увидев, свое отражение. Ажурный верх придавал дополнительный объем на первые девяносто и выглядел никак не вызывающе, а очень женственно. Строгий, без излишеств корсет подчеркивал талию и делал ее тоньше, позволяя при всем этом свободно дышать. Плавные линии округлых бедер очерчивали соблазнительный силуэт. Да, в таком виде нервы пощекотать можно даже самому выдержанному и равнодушному типу, каковым, вероятно, и является дроу. Теперь, главное, держаться естественно и забыть обо всех своих планах. Любые действия должны представляться спонтанными. Никакой наигранности и фальши, иначе дроу раскусит нас вмиг. Я знаю, что нужно: поддаваться на подначки Фэй и периодически отключать здравый смысл. Во всяком случае, я постараюсь.
      В мои мысли ворвалось восклицание феи, которая устала ждать хоть какой-нибудь реакции по поводу ее рукотворчества:
      - Эй! Ты разговаривать разучилась? Все настолько хорошо или настолько плохо?
      - Фэй, у меня и вправду нет слов. Я не думала, что могу выглядеть так!
      - Мы сейчас над волосами поработаем, и ты станешь просто неотразимой! - мой восторг воодушевил фею еще больше, и она готовилась к новым подвигам.
      Кажется, у меня появился личный стилист, и пока что я не имела ничего против. Лично я в сложившейся ситуации вряд ли особенно задумывалась бы о своем внешнем виде, но Фэй сама представляла собой сплошное великолепие и меня к тому же усиленно толкала.
      После пятиминутного снования вокруг меня и легкого подергивания отдельных прядей фея остановилась.
      - Любуйся! - девушка удовлетворенно оповестила об окончании экзекуции.
      Как? Как можно сотворить такое с моим пучком волос? Кажется, что их стало втрое, а то и вчетверо больше. Волнистые локоны пышной копной вздымались над головой и с легкой небрежностью свивались в тугую косу, перевязанную кожаным ремешком. Несколько прядок будто невзначай выбились и нежно обрамляли лицо. Вся конструкция казалась легкой и воздушной, но я чувствовала, что с прической ничего не случится даже после восьмичасовой скачки верхом. Ни один лак даже сверхсильной фиксации не сравнится с магией. Надо бы и мне поучится всяческим хитрым приемчикам, чтобы щелкнуть пальцами и вмиг стать красивой. Я внутренне улыбнулась своим недалеким мыслям и повернулась к фее.
      - Тебе уже говорили, что ты просто волшебница?
      - С самого рождения! - сияя, ответила она, - Ты есть собираешься? Или от зеркала не оторвешься никак?
      - Собираюсь. Пойдем!
      И мы пошли.
      
      ***
      Кел практически закончил с завтраком. Он задумчиво вылавливал кусочки квинти из горшочка и, не глядя, отправлял их в рот. Дроу слышал, как по лестнице спустились девушки, слышал, как они заказывали себе завтрак и даже не удивился, что через мгновение рядом раздалось спокойное:
      - Еще не ушел?
      Он поднял глаза и... " Что творит эта демонова фея!" Перед Келом стояли две обворожительные полуэльфийки. Одна из них напоминала чудесный сад: нежные цветы рассыпались по бледно-зеленому полотну туники, придавая ей ореол чистоты и невинности. От второй веяло женственностью и соблазном: через паутинку материи просвечивалась розоватая кожа, подготавливая место для полета фантазии, мягкая ткань плотно обтягивала тонкий стан, а сквозной узор на бедрах так и манил провести по ним ладонью и прикоснуться к оголенному телу. И этой второй являлась Света, влекущая его, словно неразгаданная тайна.
      - Нет, - единственное, что он смог вымолвить.
      - Кел, я думаю, что после завтрака можем трогаться в путь. По-моему, я в отличном состоянии, - серьезно и уверенно сказала девушка.
      - Хорошо, я наверх. Через час выезжаем. Вам хватит часа?
      - Вполне, - ответила фея, присаживаясь за стол напротив дроу и выражая всем своим видом, что она не сдвинется ни на дюйм.
      Свете ничего не оставалось, как сесть рядом с Келом.
      Легким дуновением до него донесся все тот же сладкий аромат, который последнее время не давал дроу покоя. "Отвлечься, нужно отвлечься..."
      - Кстати, раз уж вы так замечательно вжились в роль, тогда с именами тоже не мешает определиться. Фэй, твое краткое имя лучше не упоминать, на людях оставайся Аммарэ. Света, ты получила имя?
      - Да.
      - И как тебя называть? - аккуратно спросил дроу.
      Ответила фея:
      - Калемар.
      Ничего себе, вот, оказывается, откуда такие выраженные способности - Calemar, свет земли. Это тоже, что "Светлана".
      - Отлично. Калемар. Кали - можно так тебя называть? - повернулся он к сидящей рядом девушке, и та чуть заметно вздрогнула.
      - Зачем? - спросила она, широко раскрыв свои темно-карие глаза.
      - Свет, ну что за вопросы? Я Аммарэ, ты Кали - мы ведь эльфийки. Где ты видела эльфиек с именами Фэй и Света! - вклинилась фея.
      - Ладно, Кали так Кали, - человечка легко согласилась.
      Им принесли завтрак, и разговор, который и так не особо клеился, оборвался полностью. После минутного молчания Кел сказал:
      - Пожалуй, я пойду.
      - Хорошо, - ответила Света, продолжая есть, как ни в чем не бывало.
      - Я могу пройти? - с нетерпением проговорил дроу.
      - Иди, - девушка была самой невозмутимостью.
      "Все ясно. Надо мной издеваются. Ну-ну". Он развернулся в полобоборота, подхватил ничего не подозревавшую человечку и стремительно встал уже с нею на руках. Один шаг и он вышел из-за стола, мимолетом вдохнул аромат ее волос и так же быстро вернул ее на место.
      - И что это было? - возмутилась порозовевшая девушка, заправляя выбившуюся прядь.
      - Я не виноват, что ты слов не понимаешь, - ответил Кел и, уже отходя, добавил, - Через час приду за вами в номер. К тому моменту чтобы были готовы. И без фокусов.
      
      ***
      Когда дроу скрылся из виду, я не сдержалась и хихикнула. Фэй по-доброму мне улыбнулась.
      - Знаешь, ведь все это какое-то ребячество.
      - Ты же сама просила действовать без фанатизма, - не согласилась я.
      Та только покачала головой.
      - За практически три декады выдумаем что-нибудь более масштабное.
      - Это да, время поразмыслить еще есть. Да и повод может подвернуться подходящий.
      На том и порешили. Потом спокойно позавтракали, поднялись наверх и собрали наш скудный скарб.
      - Воды в свою бутылку набери. А то расслабилась.
      Действительно, что-то я расслабилась. Какой бы эгоистичной сволочью не был Кел, но нужно отдать должное, все заботы он взял на себя, а я тут в бирюльки играю вместо того, чтобы делать что-то ради возложенного на меня дела. Даже совесть взыграла. На него ополчилась, а сама не лучше. Он вообще не обязан со мной нянчится.
      Набрала воды и впихнула бутылку в миниатюрную на вид сумочку, в которую вместились все мои вещи, еще и свободное пространство осталось. К магии, как и ко всему хорошему, привыкаешь быстро.
      Часа, выделенного Келом, нам хватило с лихвой, поэтому до его прихода мы просто валяли дурака.
      Наконец-то раздался долгожданный стук в дверь, после чего на пороге очутился собранный и серьезный принц. В руках он держал достаточно массивные сумки. Кел окинул нас оценивающим взглядом и изрек:
      - Готовы, значит. Отлично. Вот ваши вещи, - Кел положил увесистые мешки у двери, - Забирайте и спускайтесь.
      Дроу ушел, а мы потащились за выделенным нам грузом. Втиснули тяжелые сумки в наши миниатюрные, и с облегчением вздохнули: раздобытые феей сумочки тяжелее не стали.
      Налегке спустились за Келом и нашли его уже на улице, седлающим великолепного жеребца - смоляно-черного, с ярко-красной гривой и необычайно высокого, такого чуда я еще не встречала. Рядом с ним стояли еще две лошадки: поскромнее да пониже, одна гнедая, вторая серая.
      - Ого! Вот это прелесть! - не сдержала я восторга.
      Я подошла к жеребцу, который нетерпеливо сучил ногами, и протянула к его морде руку.
      - И как же тебя зовут, красавчик! - погладив меж шелковистых ноздрей, спросила я.
      Конь нагнул свою голову ниже, подставляя под руку лоб.
      - Хорошо-хорошо, сейчас и тут поглажу, - ласково потрепала я жеребца, прекрасно ощущая его удовольствие.
      Вдруг кто-то рывком оттащил меня назад. Я испуганно повернулась, и встретила яростный взгляд Кела.
      - Ты что творишь!? Без руки остаться хочешь? Додумалась лезть к чужому найтмару.
      С одной стороны на меня орал взбешенный дроу, рядом с которым стояла хмурая фея - по-видимому, в данный момент она находилась полностью на стороне Кела - с другой я чувствовала ехидство, исходившее от... коня?!
      Я мгновенно развернулась и посмотрела на лошадь, та заржала, подтверждая мою догадку. Дроу же все воспринял по-свойму.
      - Дошло, наконец, чем чреваты твои необдуманные поступки? - спросил он уже в более спокойном тоне.
      Только вот я не собиралась мириться с таким ко мне отношением.
      - Слушай, ты, принц доморощенный, орать будешь на своих избалованных роскошью подружек, а мне указывать не смей! Во-первых, это мои руки, куда хочу туда и сую, а во-вторых, я всю жизнь с животными общаюсь и прекрасно знаю, грозит мне опасность или нет, - высказав все, что я о нем думаю, развернулась и пошла обратно к лошадям.
      По дороге нежно провела по теплому черному боку жеребца и отправила ему мысленный импульс: "Так ты все понимаешь?". Ответа, увы, не последовало. Но когда я подошла, к оставшейся неоседланной серой лошадке, мне вдогонку, словно шепот, полетело: "Тинвэ". Я обернулась и увидела смотрящие прямо на меня оранжевые без зрачков глаза. Странно, но я совершенно не боялась. "Калемар", - почему-то я представилось истинным именем.
      Больше конь ничего не говорил, вернее не передавал мысленно, и я спокойно занялась своей доброй серой лошадкой. В отличие от красавца-найтмара, моя девочка была самой обыкновенной. От нее исходили естественные животные эманации. Я потрепала ее по холке, поговорила что-то успокоительное, достала из кармана выпрошенный на кухне кусочек квинти и угостила свою девочку.
      - Ух, ты моя Марусечка, - почесала за мохнатым ухом кобылку.
      - Ты не оригинальна, опять Маруся, как будто других кличек нет, - посетовала фея.
      - И ты туда же? - сверкнула я на нее глазами, - Может это мое имя любимое, у меня от него на душе теплее становится!
      Мне действительно нравилась эта кличка. Просто в память вклинился мультик про лошадь Марусю и песня старого извозчика. И теперь такие вот смирные лошадки ассоциировались с Марусей.
      Наконец-то и я оседлала свою лошадь, и, бросив прощальный взгляд на последний оплот цивилизации, ловко вскочила в седло.
      - Веди нас, Ванька Сусанин! - поэтично обратилась я к принцу.
      Конечно же, моя шутка осталась непонятой, - другого я не ожидала - а саму меня одарили презрительным взглядом. Ну и пусть, зато такой дроу вызывает у меня больше доверия.
      Кел на своем огненногривом найтмаре пошел впереди, а мы с Фэй пристроились за ним. Через пару кварталов фея приблизилась ко мне как можно плотнее и тихо спросила:
      - А кто такой Ванька Сусанин?
      - Герой. У нас на родине персонаж довольно известный. Его враги в добровольно-принудительном порядке попросили дорогу показать в селение одно, чтобы провернуть там свои грязные делишки, а он их в противоположном направлении увел, на болота. В итоге там и остался, в не совсем целом состоянии. Зато царя спас.
      Фэй понимающе кивнула и отъехала в сторону, давая больше пространства для маневров. Других вопросов у нее не возникло.
      Спустя четверть часа мы покинули стены города. А я со своими нематериальными травмами не успела ничего рассмотреть. Жаль. Но теперь что-либо делать поздно. Собралась немного погрустить, но не тут-то было. Перед нами распласталась широкая, утрамбованная сотнями колес, копыт и ног дорога или, я бы сказала, тракт, и кони рванули вперед, ведомые жаждой свободы, хотя, возможно рванул лишь Тинвэ, а наши с Фэй лошадки помчались как угорелые за своим прекрасным вожаком. При такой скачке в голове вертелась единственная мысль: "как бы из седла не выпасть", а грусть улетучилась сама собой, подгоняемая свистом ветра.
      К счастью, Тинвэ, насладившись чувством скорости, перешел на нормальную рысь - кобылки замедлились сразу же, и я вздохнула спокойно. Не такой я профи в верховой езде, чтобы срываться с места в карьер.
      Весь день мы скакали, прерываясь лишь пару раз на отдых и перекус и к вечеру, когда Кел привел нас на какую-то укромную поляну, у меня лично сил хватило лишь на то, чтобы кулем свалиться с Маруси.
      - А мы все три недели так мчать будем? - взмолилась я, глядя на Кела с самым мученическим выражением лица.
      - Нет, лошади не выдержат такого темпа, - спокойно ответил дроу, приводя в порядок своего найтмара.
      - Это я не выдержу такого темпа, - заныла я.
      Кел строго на меня взглянул и без малейших признаков жалости сказал:
      - Привыкнешь.
      Я мысленно показала ему язык и направилась к Маруське, она ведь тоже устала и сама с себя седло снять не сможет.
      Разобравшись с лошадью, подумала, что мне бы самой переодеться не помешало. И помыться. Верховая езда даром не проходит. Только где же здесь воду найдешь?
      - Фэй, ты поблизости какого-нибудь озера, речки или хотя бы ручейка не видела?
      - Света, когда? Я могу спросить у тебя то же самое, - всплеснула руками фея, потом покосилась на деловито снующего туда сюда Кела и добавила, - у него нужно спрашивать. Похоже, наш принц не все тысячу циклов во дворце отсиживался, хорошо эти места знает.
      Я взглянула на дроу, потом на свой костюм со стойким амбре конского пота и решила попытать счастья.
      - Кел, а здесь по близости какой-нибудь водоем есть? - неуверенно поинтересовалась я.
      - Пятьдесят метров на север ручей. Раз уж туда идешь, лошадей с собой возьми, пусть попьют.
      - Хорошо, - едва не пританцовывая от радости, пропела я и побежала за Марусей, - Фэй, ты со мной?
      - Нет, я здесь останусь, - с этими словами она передала мне поводья своей лошадки.
      - Как хочешь, - пожала я плечами и отправилась отсчитывать пятьдесят шагов на север. За мной спокойно шли кобылки, а вот Тинвэ, наоборот, шел впереди, словно указывая мне путь.
      До места добрались быстро. Только здесь был не ручей, а скорее, маленькая речушка. Лошади сразу же подошли к воде и стали пить. А я разделась до белья, вытащила полотенце и чистую одежду.
      Оказалось, речка довольно теплая. Но, к сожалению, глубиной по колено. Отчаявшись найти место поглубже, я улеглась на песчаное дно и провалялась так минут десять, отдаваясь на волю спокойного течения. Удивительное дело, но текучая вода унесла с собой усталость, подарив телу легкость, а разуму чистоту. Решив, что с меня достаточно, я выбралась на берег. Будучи мокрой, явственно ощутила еле уловимые дуновения прохладного ветерка и слегка озябла. Это придало мне ускорение, и я поторопилась вытереться и одеться в свой спортивный костюм. Что ни говори, но в земном уютном и мягком костюмчике и в удобных кроссах, чувствовала я себя на порядок лучше.
      Свежая и довольная я побрела назад, конвоируемая лошадьми.
      - Наплескалась? - бодро спросила неутомимая фея.
      - Угу. Зря со мной не пошла - водичка супер!
      Фэй просто пожала плечами. "Чем ей вода не угодила? Ну и ладно, посмотрю, чем Кел занимается". А занимался он следующим: аккуратненьким домиком выкладывал дрова. "Значит, костер будет. Горяченького поедим!"
      - Собираешься огонь разжечь? - начала я беседу.
      - Как видишь, - дроу в своем репертуаре, был лаконичен, словно спартанец.
      - Что готовить будем? - бросила я невзначай.
      Кел на меня странно покосился, но не ответил ничего.
      - Эй, я же помочь хочу. Может что-то сделать нужно? Почистить или порезать?
      - А ты умеешь? - прозвучало не столько с удивлением, сколько с оскорблением.
      - Нет, блин. Я всегда думала, что еда из скатерти-самобранки выходит, - вспылила я, - Умею!
      - Ну, тогда, пожалуйста, - Кел выудил из своей безразмерной сумки уже виденный мною ранее котелок и торжественно вручил его мне.
       М-да, а из чего хоть готовить? Я-то просто помочь собиралась. Что ж, назвался груздем - полезай в кузов. Пороюсь, для начала в мешке, который дроу мне утром всучил. Наверняка там какая-нибудь снедь имеется.
      И я пошла. Прямиком к Фэй, возле которой оставила свою сумочку, перед тем, как отправиться купаться.
      - Фэй, мне нужна твоя помощь, - взмолилась я.
      Та уставилась на меня вопрошающе-подозрительно. В это время я уже вытащила мешок из своей волшебной сумки, в очередной раз вспомнив сказку, где в чемодане толпа роботов хранилась, и принялась в нем усердно капаться, извлекая наружу то, что можно назвать продуктами.
      - Не волнуйся, готовить тебя не заставлю, - поспешила ее успокоить, хотя сама подумала, что она могла бы и подсобить, а не валяться под деревом с отсутствующим видом, - всего лишь расскажешь, что есть что из вот этого, - и указала на солидную кучку будущей еды.
      - Оу, травить будем? - ехидно заулыбалась фея.
      - Вообще-то, я тоже есть собираюсь. Так что даже не думай подстроить какую-то ни было пакость!
      Фея ничего не ответила, но как будто устыдилась, от чего мне стало легче. Не хочется провести ночь в кустах из-за фейской вредительской самодеятельности.
      Я раскрыла аккуратно скрученные кулечки и развязала плотно завязанные мешочки, чтобы изучить их содержимое. Первым делом идентифицировала соль, макнула в нее пальцем и лизнула. Солененько.
      - Что ты творишь! - запоздало вскрикнула фея, - А если бы это яд какой-нибудь был?!
      - Это же соль, - испуганно ответила я, не будучи уже такой уверенной.
      - Да, соль, но могло бы и другое что-то быть, а ты сразу в рот! Сначала спрашивай!
      Больше я экспериментировать не решилась. Фэй мне обо всем рассказала, что-то я даже на вкус попробовала. И в итоге решила приготовить блюдо "ноу-нэйм" собственного сочинения. Отсыпала три пригоршни риса - бурого, отрезала шмат копченой миленины с прослоечкой, выбрала луковицу покрупнее, пару желтых помидоров, какой-то дожон, по вкусу схожий с болгарским перчиком, только мясистый, сочный и с одной большой косточкой. Попытала фею на тему душистых травок. После чего та с энтузиазмом ползала на коленках, выискивая в траве чабер. Нашла. Довольная, протянула мне пять небольших веточек с мелкими овальными листочками и бледно-лиловыми цветками.
      Это чудо местной флоры пахло и вправду приятно - остренько и пряно, отдаленно напоминая мой любимый базилик.
      Ну что ж, будем поражать некоторых остроухих кулинарной изобретательностью славянских женщин.
      Перетащила все ингредиенты к уже разгоревшемуся костерку и демонстративно начала нарезать кубиками мясо, предварительно так же демонстративно расстелив на широком полене целлофановый пакетик, пожертвованный мною из скудных земных запасов на известные цели. Когда мясо было подготовлено, я обратилась к дроу, который делал вид, что созерцает движение пламени, а на самом деле внимательно следил за моими действиями, что я прекрасно чувствовала. Только не пойму, каким таким местом.
      - Кел, можешь котелок над огнем подвесить?
      На его лице промелькнула странная ухмылка, но он все же исполнил мою просьбу.
      Я забросила на дно ароматное мясо и сразу же принялась за нарезку овощей. Когда через пару минут в котелке зашкварчало, всыпала заранее промытый и ждущий своей очереди рис, еще через несколько минут в ход пошли овощи. Потом я залила варево водой, подсолила и... Блин, а крышки то нет!
      Кел заметил мое смятение:
      -Что-то не так? - в голосе прозвучали издевательские нотки.
      Ну и пусть!
      - Крышки не найдется?
      - Пожалуйста, - дроу взмахнул рукой и словно из воздуха вытянул черный плоский кругляш.
      - Спасибо, - я скромненько, по старинке, подошла к Келу и своими собственными руками взяла крышку, которую радостно водрузила на котелок.
      В посудине закипело. Эх, огонь бы уменьшить.
      - Ке-е-ел! - позвала я притихшего дроу.
      - Да?
      - Ты же можешь огонь сделать не таким сильным? - улыбнулась я, состроив глазки и прикусив указательный палец.
      У того чертики в глазах запрыгали и уголки губ едва дрогнули, после чего дроу выдал:
      - А что мне за это будет?
      - Могу сказать, что будет, если ты это не сделаешь, - напустив на себя загадочный вид, промурлыкала я.
      - И что же? - в тон мне спросил гад остроухий.
      - Наш ужин приобретет специфический горьковатый привкус, поменяет оттенок с коричневого на угольно-черный, а вокруг распространится восхитительно-тошнотворный аромат горелой пищи.
      - Калемар, а вы умеете мотивировать, - сказал Кел и легким движением руки успокоил пламя.
      Теперь его язычки едва касались дна и стенок котелка, обеспечивая равномерный нагрев и не давая воде преждевременно испаряться.
      Через минут десять я не выдержала и сунула-таки свой нос в тихо побулькивающий котелок - по лесу распространился приятный запах, отчего живот требовательно заурчал. Я бросила туда ароматную травку, и аккуратно помешивая свой кулинарный экспромт, проговорила:
      -Варись, варись зелье! - с языка просто сорвалось.
      Дроу только приподнял одну бровь.
      - Все! Можно снимать! - торжественно произнесла я.
      - А есть? - незаметно подошла фея.
      - Ты будешь есть? - я, если честно, не ожидала, она же почти всегда отказывается.
      - Не могу не попробовать, что ты там накашеварила. Ты же поделишься с бедной голодной феечкой? - она состроила такое лицо, будто месяц на хлебе и воде сидела.
      - Ладно, уж, изголодавшаяся ты наша. Только надо немного подождать. Чтобы пропиталось все. Так вкуснее будет.
      Того времени, за которое мы перекинулись парой фраз с внезапно нарисовавшейся феей, Келу хватило, чтобы снять котелок с костра и переставить его на невысокую колодку. И все это не вставая с места, исключительно магией или силой мысли, в таких тонкостях я пока не разбираюсь.
      - И когда же наш шеф-повар позволит отведать столь изысканное блюдо, - с ехидцей произнес ушастый зубоскал.
      - Неужели высокочтимый принц рискнет своим монаршим здоровьем и испробует стряпню такого неблагонадежного мастера, коим я являюсь? - о да, я вхожу во вкус словесных игр. Оказывается в переливании из пустого в порожнее тоже есть своя прелесть.
      - По воле судьбы, монаршим особам приходится с малолетства нарабатывать устойчивость ко всем известным ядам, иначе недолго им радовать Авалон своим присутствием. Поэтому пища, каковой бы она не была, вреда Нашему королевскому высочеству не принесет, - и поклонился в конце, хотя искорки в глазах плясали однозначно.
      - Ну, раз вам ничего не грозит, то пожалуйте, - я церемонно провела рукой в направлении каши, - А мы после Вас. Увы, наши организмы к ядам не приучены.
      Сзади кто-то тихо хихикнул. И этот кто-то явно был фейского происхождения.
      - А ты что смеешься, небось, отрава тебя тоже не берет? Так иди с принцем на дегустацию, а я часика через пол после вас, - я самодовольно улыбнулась, уверенна же, что вкусно будет.
      Смех затих, и Фэй обиженно надула губки. А вот Келу было абсолютно все равно на мои инсинуации. Он же видел, из чего я готовила, и среди ингредиентов ничего несъедобного не мелькало. Так что дроу без зазрения совести уже накладывал себе солидную порцию дымящейся рассыпчатой каши. Живот напомнил, что пора бы поужинать, и я направилась к котелку следом за шустрым эльфом. Фэй перестала дуться и пристроилась рядом со мной, дабы получить свою законную долю.
      С полными мисками мы расселись вокруг костра и принялись за еду. Ели дружно и молча. Да, когда ты голодный, к тому же на свежем воздухе целый день, даже такая вот каша "я-тебя-слепила-из-того-что-было" превращается в умопомрачительный деликатес. В общем, я была довольна собой, кашей и счастливой рожицей обычно сытой феи. Только дроу ел медленно и абсолютно спокойно, не выражая ни чем своего отношения к моей готовке. Но где-то на задворках сознания я чувствовала, что ему тоже понравилось. Интересно, это телепатия во мне просыпается или я просто дура? Будем надеяться на первое.
      После ужина вдруг жутко захотелось спать. Кел начал раздавать какие-то команды, но я никак не могла понять, что же он от нас с феей хочет. Я прилегла у теплого костра и прикрыла глаза. Всего на секунду.
      - Эй, Кали! Ты спишь? Кел, что с ней?
      - Чабер подействовал.
      - Так он же тонизирующий!
      - По-видимому, на ее организм он иначе действует.
      - А почему ты решил, что это именно чабер?
      - Все остальное она уже пробовала. Такой реакции раньше не наблюдалось. Остается лишь чабер. Но можем завтра контрольный тест провести. Отвар ей дадим выпить и посмотрим, заснет или нет.
      - А ты уверен, что с ней все в порядке?
      - Уверен.
      Мир качнулся. Я рефлекторно пошевелилась, занимая более удобное положение и обвивая руками... чью-то шею? Ну и пусть. Ведь так тепло и уютно. Сквозь сон я почувствовала, как меня аккуратно укладывают на что-то мягкое и укрывают. Нежное прикосновение к щеке. Почудилось? А дальше темнота и спокойный глубокий сон.
      
      ***
      Мы уже четвертый день в пути. Скачем - отдыхаем, скачем - отдыхаем. Какая-то круговерть. Даже мысли не думаются. Я словно сомнамбула, все делаю по инерции: подъем, умылась, поухаживала за Марусей, позавтракала и в путь; слезла с лошади, обед и в путь; передышка минут пятнадцать - и в путь; вечер, свалилась со взмыленной коняшки, умылась, поела - и в путь, тьфу ты, спать. У меня скоро рвотный рефлекс на слово путь срабатывать начнет.
      Откровенно говоря, мне Марусю жалко, и фейскую, гнедую. Лошадки просто из сил выбиваются, а этим волшебствующим извергам все равно, они их как-то там по-своему тонизируют, чтобы те по дороге не упали. Вот Тинвэ другой, в нем столько силы... Меня саму порой его энергией захлестывает так, что кажется, будто я еще неделю без передышки скакать смогу. А на самом деле я уже подустала. Что с меня взять - дитя цивилизации. В душ нормальный хочется, на постельку мягонькую... Когда все это закончится, неделю ничего делать не буду, только отдыхать.
      Первые впечатления от чудес улеглись, даже к магии вроде привыкла. Учить меня, как я поняла, пока никто не собирается. Жаль. Я уже точно ощущаю, что со мной происходит нечто ненормальное, не вписывающееся в обычное самочувствие. Эмпатия однозначно усилилась - я практически постоянно улавливаю отголоски настроений моих спутников. От феи так и веет взбалмошностью, а дроу излучает спокойствие и уверенность. Кстати, из-за этого рядом с Келом мне особенно комфортно. Только немного стыдно становится, когда я, словно вампир энергетический, эдак невзначай неподалеку околачиваюсь, чтобы его спокойствием подпитаться. Он делает вид, что не замечает. Но именно что вид делает, а так все знает. Ой, и аукнутся мне когда-нибудь мои несанкционированные действия.
      Интересно, а что я почувствую, когда в общество попаду? Надеюсь, нервы выдержат напор чужеродных эмоций. Не превратиться ли мой дар в проклятие? Как-то мне нехорошо. Надо по этому поводу с Фэй переговорить, может, она что-нибудь дельное посоветует. Да и Кел ведь живет со своей телепатией. С ним бы стоило пообщаться, но только слишком уж я зависима от него становлюсь, рискую потерять самостоятельность. Так не годится, риски следует диверсифицировать. Печально, что диверсификационный портфель маловат - темный эльф да фея. Положусь на то, что за пару декад со мной ничего страшного не случится. А там еще мастер Гладиус появится.
      Солнце, то есть минар, уже высоко, скоро первый привал. Хорошо, а то кушать хочется.
      От мыслей про еду даже желудок резануло. Диета по-авалонски: пока скачешь, есть невозможно, а скачешь ты постоянно. "Уголь прописали? В таблетках? - Нет, в вагонах".
      - Через пять минут сворачиваем с дороги, - ворвался в мои рассуждения о вечном деловой возглас главнокомандующего эльфа.
      - Есть, командир! - отрапортовала я, не забыв при этом ладошку ко лбу приставить.
      Опять мне подарен скептический взгляд: этот жучок еще и лапками машет?
      Ну-ну. Продолжай в том же духе, мне уже самой интересно, когда чаша моего терпения до краев наполнится. Железная я что ли? Между прочим, на Фэй он так не взирает. И почему я удостоилась столь сомнительной чести?
      К моей превеликой радости через пять минут мы даже уже не сворачивали, мы располагались на обед под сенью огромного платана. Чтобы обхватить его ствол трех меня явно было бы не достаточно. Пока я водила хороводы вокруг древа - у меня язык не поворачивается назвать такого исполина обычным деревом - и пыталась его обнять, Маруся мирно щипала травку.
      - Ласки не хватает? - за моей спиной раздался насмешливый голос.
      - Да ты телепат, - пробормотала я, уткнувшись носом в шершавый ароматный ствол, - А ты что, тоже за лаской пришел? Так не стесняйся, дерево большое, на всех хватит.
      - Предпочитаю обнимать кого-то мягкого, теплого и размером поменьше.
      - М-да? И как успехи?
      - В чем?
      Не догадывается, к чему я веду, значит, мысли не читает.
      - В поимке мягких и теплых, которых можно пообнимать, - я откровенно расхохоталась, как оказалось, зря.
      - Девочка, думай, что и кому говоришь, иначе потом думать будет слишком поздно, - в голосе принца прозвучал металл.
      Он покинул поле боя, а я осталась стоять и думать над своим глупым поведением. Но недолго мне пришлось находиться в одиночестве - практически сразу объявилась фея.
      - Смотрю, ты перестаешь быть занудой!
      - Ты имеешь в виду, что я в язву превращаюсь?
      - Да ладно, ведь так жить веселее, - Фэй светилась словно солнышко.
      - Ага, много врагов, насыщенное и захватывающее времяпрепровождение по организации спасения собственной жизни.
      - Не будь такой пессимисткой! Ведь жива пока, а сколько раз за последние десять дней умереть могла?
      - Ох, и не говори, - вздохнув, подтвердила я, - Кстати, я хотела с тобой поговорить.
      - О чем? - Фэй вся обратилась в слух, интересно, что она ожидает услышать.
      - У меня эмпатия усилилась, я все время чувствую вас с Келом...
      - Ого! Все-все чувствуешь?
      - Не все, просто общий фон, преобладающее направление настроения, но...
      - И даже Кела чувствуешь? Он ведь с ментальными блоками!
      - И Кела чувствую, - я уже злиться начала, не дает мне мысль досказать! - Но меня волнует кое-что другое, - уф, успела высказаться до следующей ее реплики.
      - Что-то не так? - наконец-то она приняла серьезный вид.
      - Я не сойду с ума, если в город попаду, где людей ооочень много и эмоций, которые я начну улавливать тоже много?
      - Хороший вопрос, - Фэй задумалась, - А ты свои способности выключать умеешь или глушить их как-то?
      - Если бы умела, то такой вопрос не возник бы.
      - Ну да, ну да. Даже не знаю, чем тебе помочь. Теоретически, все с тобой должно быть в порядке, Кел ведь рассудком не повредился. Гад, конечно, но это всем дроу присуще. Кстати, у него спросить не желаешь?
      - Нет, если честно, но, наверное, придется, - и я снова тяжело вздохнула.
      - А по поводу телепатии какие-то сдвиги есть?
      - Как только прочту коварные мыслишки, что таятся в твоей светлой головушке, сразу же сообщу, - сказала и подарила фее улыбку во все тридцать два.
      - Не забудь другие коварные мыслишки прочитать и мне их поведать, - Фэй ответила такой же белозубой улыбкой.
      - Ладно, пойду обедать, ты со мной?
      - Нет. Иди уже, а то поесть не успеешь.
      - Ладно.
      И я пошла, ведь правда голодной останусь. Вытащила из сумки чуть почерствевший хлеб, мясо копченое, сыр и овощи, бутылку с водой и направилась к Келу, мирно жующему свой обед. Уселась напротив и тоже стала есть.
      - Ты что-то хотела?
      - Угу, - промычала я, поспешно проглатывая кусок бутерброда и запивая его водой, - Мне бы хотелось узнать, как управлять эмпатическими способностями, - выпалила на одном дыхании.
      - Ты что-то чувствуешь? - дроу оживился и как-то насторожился.
      - Есть немного. Но можешь не волноваться, ничего нового я не узнала.
      - И сейчас ощущаешь?
      - Мммм, да.
      - А теперь?
      - Тоже, а не должна? - я недоумевала.
      - Занятно.
      Кел некоторое время помолчал, потом с крайней заинтересованностью посмотрел на меня.
      - Пустишь меня в сознание?
      - Извини, но нет, мне уже хватило твоих экспериментов, - я даже немного отстранилась.
      - Ладно, а в чем, собственно, проблема? Ну, знаешь ты, что другие чувствуют, это ведь тебе на руку.
      - А я умом не тронусь от переизбытка чувств? Вас-то сейчас двое и меня это не напрягает, но как быть, когда людей вокруг станет десятки или сотни?
      - Ах, вот оно что. Во-первых, чтобы ты о себе не возомнила, у твоих способностей есть радиус действия, так что сотню одномоментно ты вряд ли уловишь. Аммарэ чувствуешь?
      - Ага, она ушла в нирвану.
      - Что она? - Кел скривился, словно я чушь неслыханную выдала.
      - Медитирует, наверное, и сейчас "ее разум соединился с макрокосмосом", - как высокопарно я заговорила. Выпендриваюсь.
      - Неплохо. Она сейчас от нас в пятнадцати шагах. А давай-ка ты встанешь и пройдешься в противоположенном от нее направлении, когда фея исчезнет из твоего эмпатополя, остановись, - раскомандовался, я ему подопытный кролик что ли?
      Но все же встала и пошла, самой интересно, как далеко идти придется. Бутерброд и воду с собой взяла, с голодным организмом не поспоришь.
      Иду, жую, водичку попиваю, а фея все медитирует и медитирует. Я уже в лес вошла, стоянки не видно. Метров сто, пожалуй, протопала, и только тогда мой внутренний мир перестал троиться. А вот эльфов ко мне интерес прекрасно ощущала. Прям сумасшедший профессор. Мне даже жалко себя стало: такой пустит на опыты без малейшего зазрения совести.
      - Кел, я уже остановилась! - крикнула я в направлении предполагаемой стоянки.
      - Зачем так орать? - произнесли совсем рядом.
      - Ты за мной шел? - я возмутилась.
      - Зачем? Телепортировался, как только ты перестала двигаться.
      - Как?
      - А на тебе маяк установлен. Если до тебя будет не больше километра, я в любой момент могу оказаться рядом, - это было сказано прямо в ухо, шепотом.
      Дальше меня заключили в кольцо крепких рук. По телу пробежала волна желания. Только я не поняла, от кого она исходила. И снова соблазнительный шепот: "Видишь, как просто поймать кого-то теплого и мягкого". Нежные пальцы скользнули по шее, и я невольно запрокинула голову. "Но мне не нужно никого ловить, достаточно поманить..." Мой подбородок был ловко взят в плен сильной ладонью, подушечкой большого пальца очерчен контур приоткрытого рта. Я замерла, боясь дышать. Дроу же сделал глубокий вдох, уткнувшись лицом в мои растрепанные волосы, упиваясь их ароматом. Коленки задрожали...
      В один миг все исчезло вместе с испарившимся эльфом. Если бы не знала, что он снова телепортировался, решила бы, что у меня галлюцинации. Немного постояв в ступоре и успокоившись, потопала обратно. Да, я телепортироваться не умею.
      - Злопамятный, значит, - не спросила, констатировала я.
      Ясно же, что демонстрация была вызвана моими подколками у дерева. Но и эффект она возымела, если бы я была не такой принципиально-упертой, вероятнее всего, поддалась бы его чарам. Ничего не скажешь, он чересчур соблазнительный, даже со всей своей монаршей надменностью. Впервые я встретила того, кто переплюнул меня саму по силе характера, заставляя тем самым почувствовать пресловутую женскую слабость.
      - На память не жалуюсь. Кстати, сотню точно захватишь, радиус твоего эмпатополя сто двадцать метров. И, по-видимому, это не предел. Особенно, если тренироваться, - ушел от назревающего разговора верткий дроу.
      - И что мне делать?
      - Потренируешь приглушение. Эмоциональный фон не исчезнет, но ты сможешь контролировать его интенсивность и со временем научишься даже выделять определенного человека из толпы.
      - Рассказывай, - я приготовилась внимать.
      - Во-первых, прими удобную позу. Можешь лечь или сядь, как для медитации.
      Я скрестила ноги, руки положила на колени и закрыла глаза.
      - Теперь прислушайся и остановись на каком-то четко выделяющемся звуке.
      Стала вслушиваться. Ого, а я ведь и не замечала, сколько вокруг меня звуков: пчелы снуют туда-сюда, где-то ручей журчит, птицы поют, даже мышка попискивает неподалеку. Привыкла к усиленному слуху и перестала обращать внимание на безопасные шумы. "Так, на каком-нибудь звуке нужно остановиться. Пусть будет ручей". Я сконцентрировалась на бегущей воде и в какой-то момент поняла, что кроме нее больше ничего не слышу, а эмоциональный фон едва ощущался и совсем не напрягал. Я радостно распахнула глаза, желая как можно скорее поделиться своими успехами с Келом, но, увы, удержать достигнутое состояние не удалось. На мгновение потеряла концентрацию - и все вернулось на круги своя.
      - Черт! - выругалась я.
      - Ты думала, что научишься регулировать интенсивность эмпатополя с первой же попытки? - дроу стало смешно.
      Я надулась и промолчала. Конечно, не думала, но когда получилось - обрадовалась, в этом есть что-то криминальное?
      - Ладно. Принцип поняла?
      - Да, - кивнула я.
      И почему он все душевные порывы обламывает? С ним даже разговаривать не хочется. Грубиян.
      - Отлично, тренируйся непрерывно. Можешь поиграть с усилением улавливаемых эмоций. Суть та же. Просто концентрируйся не на звуках, а на самих эмоциях. А теперь доедай. Через десять минут продолжаем движение.
      Дроу встал и направился к найтмару, а я принялась за свой обед, попутно пробуя регулировать уровень эмпатии. Получалось, скажу я вам, фигово. Одновременно жевать и концентрироваться никак не удавалось. В итоге, я изменила стратегию, и вместо того, чтобы слушать и есть одновременно, переориентировалась на еду: старалась как можно внимательнее изучить ее запах, вкус, текстуру. Наконец-то, я абстрагировалась от чужих эмоций! Ненадолго, на пару минут. Едва Кел окликнул меня, напоминая о времени, волна инородных чувств снова нахлынула. Но главное, начало было положено. Я знала, что мне делать и это успокаивало.
      Мы оседлали лошадей и шагом стали выбираться из редколесья.
      - Ну как ты? - подъехала ко мне фея, которая практически весь обед промедитировала.
      - Нормально. Учусь эмпатию глушить. Оказывается, в этом деле без медитации не обойтись, так что скоро с тобой на пару сидеть буду, - призналась я.
      - Охохох, дорогуша, все еще впереди. Вот когда магию осваивать начнешь, медитировать придется столько, что ты забудешь, что может быть что-то кроме.
      "Умеет же она обрадовать! Или просто краски сгущает, чтобы мне жизнь медом не казалась? Ведь по ее мнению, чем сложнее, тем веселее. Причем, магии меня пока еще никто обучать не соглашался, так что не факт, что мне вообще ее осваивать придется. Разберемся с ягуаром божественного происхождения - и домой, в Нижних Стоках (или в Малых, не помню точно) ветеринарию поднимать".
      Странно, но мне даже взгрустнулось от мысли, что скоро все может закончиться. И не будет больше волшебства, фей и эльфов, и никто не назовет меня Кали, ведь дома я Светлана Стрельцова. На Землю вернется Света, Авалону достанется Калемар. Это может показаться смешным, но я действительно ощущаю себя как Калемар. Я - Света, я - Кали. Словно меня всегда так звали.
      - Почему грустишь? - наверное, на моем лице вся гамма чувств отразилась.
      - Да так, подумала, что скоро все закончится.
      - Глупая! Когда заканчивается что-то одно, то начинается что-то другое! Не думай о том, чего еще нет, наслаждайся тем, что есть, иначе все пропустишь! - Фэй весело рассмеялась и рванула вперед, так как мы уже выехали на дорогу.
      - Лошадь пожалей! - крикнула я ей вдогонку.
      - Не волнуйся! - долетело ко мне вместе с ветром.
      "Ага, не волнуйся. У нее, видите ли, душа полета требует, а полет лошадь организовывать должна! Ни капли сочувствия! Гринписа на нее нет!"
      Учить фею - дело гиблое, поэтому я решила потренироваться с приглушением, как и рекомендовал мне дроу. Мерный стук копыт оказался как нельзя кстати. Вначале я ориентировалась на него, считала удары о землю, вслушивалась в характер звука. Когда мне это дело надоело, принялась внимательно изучать придорожные кусты, пыталась на ходу рассмотреть форму листов, прислушивалась, не прячется ли в них какой-нибудь зверек или птица. Когда и это надоело, начала мысленно песни напевать, стихи рассказывать, анекдоты вспоминать. В итоге, спустя пару часов пришла к выводу - самое главное занять мозг чем-то важным или псевдоважным. Но хорошо, если ты где-то сидишь или на лошади скачешь, которая сама тебя везет, потому что за найтмаром следует и старается не отставать. А что делать в том случае, когда ты идешь по городу, и нужно как минимум по сторонам смотреть, поэтому сконцентрироваться на чем-то одном и выключить все остальные чувства нереально? Нет, такой вариант мне не нравится, какой-то он не универсальный и однобокий. Надо что-либо другое придумать, но об этом порассуждаю позже, а теперь попробую усиление. Что там Кел говорил, просто концентрироваться на улавливаемых эмоциях? На нем и потренируюсь, все равно феи не слышно.
      Я прикрыла глаза и постаралась по возможности ровно дышать, сосредотачиваясь на эмоциональных колебаниях, исходивших от дроу. Он был всего в пяти метрах от меня, поэтому уверенность, исходившую от него, я прекрасно чувствовала. Я вспомнила, как еду смаковала, чтобы уловить все оттенки вкуса, так и здесь решила медленно разобрать его эмоциональные волны по капелькам.
      С усилением оказалось работать намного интереснее, возникло ощущение, что я головоломку разгадываю. Вот она, основа фона - его внутренний стержень, та сила, которая меня влечет и пугает одновременно, дроу абсолютно уверен, что справится с чем угодно. Как бы эту составляющую отделить, чтобы пробраться дальше и ощутить больше?
      Шли минуты, а я все ярче ощущала Кела. Если провести аналогию со слухом, то я вслушивалась в каждое малейшее колебание его эмоций, и это завораживало. С едой было значительно проще, но и тут я стала различать еле заметные, выбивающиеся из общей картины ниточки чувств. Теперь я переключила свое внимание на одну из таких нитей и постаралась усилить ее. Секунда, вторая - я ее коснулась. Азарт?
      Маруся резко затормозила, и я испуганно открыла глаза. Рядом находился Кел и взирал на меня гневным взглядом с высоты своего гигантского найтмара.
      - Ты что творишь?!
      - Ээээ, тренируюсь, - мой голос явно выдавал испуг.
      - Ты сама хоть понимаешь, что делаешь? - дроу, вроде, слегка успокоился, во всяком случае, последний вопрос прозвучал не зло, а слегка обреченно.
      - Эмоции усиливаю, как ты и говорил, - где же ты, моя уверенность.
      - А барьер как прошла?
      - Какой барьер? - мне что-то не по себе, куда я опять влезла?
      - Хорошо, расскажи, что ты делала.
      - Я сосредоточилась на твоих эмоциях и начала медленно наращивать их силу, когда достигла максимальной мощности, остановилась и просто смотрела, - описывала свои ощущения, как могла, просто тяжело объяснить то, что невозможно разглядеть, услышать, унюхать, потрогать, что-то, что существует вне диапазона всем привычных пяти чувств.
      - И все? - дроу явно ждал продолжения.
      - Фон, он колеблется, понимаешь?
      - Понимаю.
      - Я всего-то следила за колебаниями и через некоторое время отметила места наиболее сильный отклонений. Подловила момент и протянула сознание к такому выдающемуся месту. А дальше ты знаешь, - закончила я свое повествование.
      - М-да, и что с тобой делать? - Кел посмотрел на меня так, словно хотел на рентгене просветить.
      - В смысле? - он меня снова пугал.
      - Слышала пословицу: меньше знаешь - дольше живешь? - сейчас дроу выглядел угрожающе.
      - Впервые слышу, а на что это ты намекаешь? - от практически прямой угрозы я, как ни странно, разозлилась.
      - Ни на что. Пока.
      - Я тебе тоже могу пару фраз из народной мудрости привести: "не буди лихо, пока оно тихо" и "в тихом омуте черти водятся"! Так что заруби себе на своем темноэльфийском носу, не стоит мне угрожать, я это ненавижу! - выкрикнула я в спину удаляющемуся принцу.
      - Детка, и когда же ты продемонстрируешь упомянутое тобой лихо? Или же оно в летаргие? - Кел даже остановился, чтобы подарить мне свой насмешливый взгляд.
      - Я тебе не детка! - внутри меня поднималась волна крайнего негодования.
      - Малыш, ты еще недостаточно разозлилась? - за один только этот издевательский тон хотелось припечатать его чем-нибудь тяжелым.
      - Я тебе не малыш! - казалось, что я вот-вот взорвусь.
      То, что случилось дальше, не ожидали ни я, ни, по-видимому, дроу. С кончиков моих пальцев сорвался десяток воздушных полупрозрачных копий и устремился к моему обидчику. "Ой, мама! Что сейчас будет!" Меня чуть кондратий не хватил за те доли секунды, пока копья летели в Кела. Время растянулось на целую вечность, и все происходило как в замедленной съемке: насмешка исчезла с лица дроу, глаза чуть расширились в удивлении, левая рука выброшена вперед в защитном жесте. Ах, нет, из центра ладони стремительно потекло пламя, выстраивая иллюзию щита, пики врезались в огненную стену, прогибая ее, словно резиновую, но не исчезли. Мгновенье, другое - и на месте противостояния двух стихий прогремел взрыв, поднимая столб огня метров на десять вверх.
      Коленки дрожали. Маруся не понятно как осталась на месте. Хотя я знала, что ей хочется нестись отсюда как можно дальше. Я увидела, что Кел в порядке и от этого стало легче. Но шок все еще давал о себе знать.
      - Здравствуйте, я ваше лихо! - сорвалось с губ, - Кел, ты в норме?
      - Да. Но, пожалуй, злить тебя все же не стоит, - ответил пораженный до глубины души дроу.
      - Извини, - абсолютно искренне сказала я.
      Он только головой покачал.
      - Я не знаю, как это произошло, - мне действительно было стыдно и как-то не по себе, а перед глазами так и стояла картинка: покореженные стволы, вывернутые с корнем из земли деревья, свинцовое небо, а внизу подпись: "Психанула".
      - На этот раз извинения приняты, но если ты снова попробуешь меня убить, то до Рощи поедешь в связанном виде, - прозвучало как жесткий ультиматум.
      - Сам виноват! - бросила я и пустила Марусю в карьер, той необходимо было разогнать адреналин, а мне уйти от очередной словесной перепалки во избежание новой катастрофы.
      Минуты три бешеной скачки плавно перетекли в галоп, а потом и в ровную рысь. Как раз, когда я окончательно пришла в себя, из-за поворота появилась взволнованная фея, она быстро домчалась до меня и, обнаружив, что я жива, здорова и не выгляжу напуганной, уже со спокойным видом спросила:
      - И что за взрыв огласил всю округу?
      - С Келом поспорили, - не спешила выложить все сразу я.
      - А фейерверк для чего? Он пытался тебя запугать? - глаза феи хищно сузились.
      - Эээм, вообще-то это я, - потупив глаза, призналась я.
      - Что ты? - Фэй явно не въезжала.
      - Вернее не я одна, а мы вместе, - мои глаза опустились еще ниже, с одной стороны чувствовала себя нашкодившим ребенком, а с другой, смешно становилось, но это уже последствие стресса.
      Фея явно ничего не понимала, в итоге я сжалилась и вкратце поведала ей о нашей локальной катастрофе.
      - Взрыв вместе сделали. Я решила попрактиковаться с эмпатией. Тебя рядом не было, поэтому подопытным стал Кел. Сама того не ведая, я его барьер сломала или просто перешагнула - но это все детали. Он, конечно же, разозлился и стал недвусмысленно намекать, что если я узнаю что-то, что мне знать не положено, то могу попрощаться с жизнью. Тут уже разозлилась я, и попросила не нарываться, иначе хуже будет. Он, соответственно не поверил, начал надо мной издеваться (про детку и малыша я тактично умолчала), вот тут-то и началось - от каждого его слова внутри все закипало. Возникло непреодолимое желание запустить в него чем-нибудь. Я и запустила. Пиками. Из воздуха. Десятью. Потом сама испугалась, думала, конец нашему принцу. Но, на счастье, он быстро среагировал и поставил огненный щит. Когда копья с ним встретились, получился большой бум. Кел в норме, а я смылась от греха подальше.
      - Да-а-а, не думала что вы столь взрывоопасная парочка, - выдохнула с воодушевлением фея, - Кстати, поздравляю с боевым крещением, воздушный маг Калемар!
      - Давай без шуточек, мне от такого крещения не сладко. А если бы я его ранила или еще хуже - убила?
      - Перестань, ему тысяча циклов. Защита до рефлексов доведена. Кел даже во сне смог бы щит поставить, - Фэй выглядела крайне беззаботно.
      - Ты его лица не видела в тот момент, он был крайне удивлен, - не поверила я в фейские уверения.
      - Конечно, он удивился. Сначала его барьер обошла неведомо как, а потом еще и без подготовки первый выброс совершила, причем оформленный и крайне мощный. Свет, ты уникум, - фея похлопала меня ошарашенную по плечу, - Я не знаю, возможно, для вашего мира это норма, но смотришь на тебя по авалонским меркам - человек как человек, девчонка совсем, только имя обрела - и тут опа! Сюрприз - в перспективе самое сильное существо на планете, понятно, не считая богов.
      - Так это я местный Кларк Кент получается? В юбке.
      - Не знаю вашей мифологии, но если ты имеешь в виду кого-то крайне сильного и с нестандартными способностями, то да.
      - И сильного, и нестандартного, и доброго (люблю себя любимую), и мир спасающего.
      - Значит он самый.
      - Охохох, тяжелы будни начинающих супергероев, - проснулась моя самоирония.
      - Давай, супергероиня, езжай вперед и больше на темноэльфийских принцев не нападай, они у нас редкие.
      - Принцы редкие, а супергеройские инопланетяне на каждом шагу валяются? - с притворным негодованием ответила я.
      - Но-но, успокойся, феи в человеческой форме тоже копий боятся, - она теперь меня из-за этого долго подкалывать будет?
      Мы ехали и дурачились. Беседуя с Фэй, я уверилась, что ничего страшного на самом деле не случилось, реальной угрозы для Кела не было и что все просто замечательно.
      - Фэй, а я на вас больше не воздействую? - я решила задать волновавший меня вопрос.
      - Самопроизвольно не воздействуешь, но я думаю, что ты можешь делать это осознанно. Только с Келом практиковаться не рекомендую, он на раз чужое влияние почувствует и даже если не сможет блокировать, то по шее врежет уж точно. Он все-таки один из лучших, если не самый лучший менталист Авалона. Во всяком случае, был, до твоего появления.
      - Не преувеличивай. Пока что я ничего не умею и, как ни крути, на фоне тысячелетнего опыта мой эфемерный потенциал выглядит бледно.
      - Не спорю, чтобы превзойти Кела, сотней циклов обучения не отделаешься, - согласилась с моими доводами фея.
      - Поэтому давай не будем вспоминать о моем предполагаемом могуществе, иначе у меня возникает чувство, будто на меня возлагают надежды, которые я не могу оправдать, - поставила я точку в этом бессмысленном диалоге.
      Мы скакали довольно медленно, но Кел не спешил нас догонять. Интересно, хотел побыть наедине с собой или избегал исключительно моего общества? Волновало меня еще кое-что, я чувствовала его присутствие, отдаленно, где-то на границе моих возможностей, и все же чувствовала, но в радиусе двухсот метров не было ни души. Он что, по лесу едет? Ну да ладно, его дело.
      А потом я поняла, что в зону действия моей эмпатии попала агрессивно настроенная группа лиц. Опять-таки на дороге никого не было.
      - Фэй, остановись, - произнесла я настороженно.
      - Что случилось? Ты что-то чувствуешь? - фея придержала свою гнедую.
      - Ага. Большие неприятности. Назад поворачивай, скорее! - я развернула Марусю, догадываясь по накатывающим на меня эманациям, что нашему появлению сильно обрадовались, и теперь торопились занять более выгодные позиции для нашей поимки.
      - Много их? - фея, похоже, не торопилась отступать.
      - Как я их тебе посчитаю?! Явно больше десяти! - у меня начиналась легкая паника.
      - Ясно, - довольно спокойно отреагировала фея.
      Она спрыгнула с лошади, присела на одно колено и, положив ладонь на землю, стала шептать: "Razzme Tours Quantero Metto Turo Mon Omm Quero Quero Quero". Потом стремительно вскочила на лошадку и бросила мне:
      - Теперь бежим!
      И мы побежали. Точнее поскакали верхом и довольно резво. Сзади послышались ругательства. Я на миг оглянулась - дорога за нами превратилась в трясину, в которой завязло десятка два лиц бандитской наружности. Те пытались выбраться, барахтались, но погружались еще глубже. Мне на миг полегчало, но потом чувство опасности усилилось - кто-то явно за нами наблюдал и собирался напасть.
      - Фэй, в болоте не все остались, у меня плохое предчувствие! - Маруся, которой передались мои опасения, ускорилась.
      "Черт, где же Кел!"
      Фея была на пару метров впереди, и я увидела, как в ее сторону летит какая-то странная мерцающая голубоватым светом сеть.
      - ФЭЭЭЙ! Берегись! - крикнула я фее и та успела увернуться.
      К сожалению сеть, которая летела на меня, я не заметила, поэтому через секунду сама лежала на земле и глотала дорожную пыль.
      - Одна есть, - услышала я совсем рядом, - Лови вторую, пока она в астрал не ушла! Две феи вместо одной! Хозяин будет доволен! - проговорил некто хриплым скрипучим голосом.
      "Черт, они же на Фэй охотятся! Кел, где же ты?" - подумала я, а потом закричала что есть сил:
      - Фэй! Уходи в астрал! Это охотники!
      За свою самодеятельность получила тычок по ребрам и застонала от боли.
      - А ты молчи! Подружку твою все равно поймаем, за ней должок еще с Темного Королевства! - прорычал сипатый.
      "Хоть бы Фэй скрылась. И где же носит дроу, когда он так нужен".
      Меня перебросили через плечо и куда-то потащили. Спустя минут пять я довольно грубо была сброшена на землю под огромным деревом и после слов "шоб лежала и не рыпалась" успешно позабыта. Я притихла, чтобы лишний раз не нервировать бандитов и иметь возможность обдумать свои дальнейшие действия. Незаметно пошевелилась и поняла, что из магической сети вырваться не представляется возможным. Вот же вляпалась, и хваленое кольцо не спасло. И тут я обратила внимание на странное жжение в области безымянного пальца, как раз под колечком. Перевела взгляд на руку и не поверила своим глазам: в том месте, где сеть касалась зеленого чуть мерцающего камня, ее волокна медленно, но верно расползались. Крохотные зеленые искорки выжигали сдерживающую меня магию. Через пару минут ладони уже были свободны, и я смогла дотронуться кольцом еще в нескольких узлах сети, после чего процесс пошел быстрее. Но время ликовать еще не наступило, потому что, будь я трижды развязана, убежать из бандитского лагеря, находясь в поле зрения десятка кровожадных амбалов, казалось чем-то на грани фантастики.
      Сеть растаяла целиком, однако я лежала, не двигаясь, выжидая подходящий момент или попросту чудо. И почему я не умею магией пользоваться?! Сейчас бы всех по одному сняла. Вряд ли кто-нибудь бы заподозрил в лежащем под деревом, запеленатом и обездвиженном создании злобного диверсанта.
      Время шло. Я из всех сил прикидывалась связанной, а это было крайне нелегко, так и хотелось перевернуться, пошевелить затекшими руками и ногами. Но страшно было жутко, только потому и держалась. В лагере ощущалось волнение - по-видимому, часть группы, которая отправилась на поимку Фэй, задерживалась. У меня были догадки по поводу такой задержки: должно быть они встретились с одним рассерженным темным эльфом, во всяком случае, я на это надеялась.
      Вот только почему вышеупомянутый эльф до сих пор не объявился здесь? Я вдруг вспомнила, как его ранили отравленным кинжалом, и мне стало страшно! Ведь нападавшие явно связаны с той, первой бандой, а, значит, у них тоже есть яд, действующий на эльфов и фей.
      Отступившая ранее паника, вернулась с удвоенной силой. "Бежать! Как?! А если единственные в этом мире друзья на дороге кровью истекают!? Что же делать? Света, успокойся". Я глубоко вздохнула и попыталась вернуть трезвость рассудка. "Во-первых, нужно внимательнее прислушаться, может, я почувствую Кела или Фэй". Нет, их присутствия я не обнаружила. Но это ни о чем не говорило, я же улавливаю эмоции только со ста двадцати метров. "Нужно идти другим путем. Что я могу противопоставить десятку громил? Только свои способности, которыми еще пользоваться не умею. Но иного выхода нет, просто так я не убегу, догонят и успокоят самым действенным способом. Что делать? Что делать? Что делать?" Внезапно ко мне пришла одна нелепая идея: я вспомнила о том, как Фэй рассказывала о возможности влиять на эмоции людей, и еще как я работала с ранеными и порой не самыми дружелюбными животными - говорила с ними, искренне успокаивала. Звери ощущали, что я иду к ним с добром и становились смирными и послушными. Может и с этими так попытаться, только мысленно? Но для начала стоило самой остыть. Я аккуратно подвигалась, принимая позу поудобнее, и закрыла глаза.
       Дышу ровно и глубоко, чувствую, как внутри растет умиротворение, оно разливается по телу, наполняя каждую клеточку спокойствием, и заставляя расслабить напряженные мышцы. Внутри рождается нечто доброе и светлое. Оно разгорается, словно звезда, и расправляет свои лучи, выходя за границы моего тела. Тонкие лучики тянуться к темным центрам серых колеблющихся полей, они их легонько касаются, чтобы не спугнуть, и очень медленно начинают опутывать белой невесомой паутиной: "Вы так устали от боли и страха, вы ждали приключений и праздника, получили лишь кровь на руках и чужие слезы, устали слушать злые приказы, устали служить бесовскому отродью, вам это не нужно, не нужен крик ужаса, а нежная улыбка любимой, не нужны искореженные тела, а крепкое плечо друга, не нужны мольбы старушки, а ласковый взгляд матери... Сейчас усните, спите крепко, спите долго. Смотрите, что дает другая жизнь - честная, добрая, справедливая. Проснетесь и идите. Оставьте тьму, ищите свет..."
      Мое подсознание само подсказывало нужные слова, я видела, что в темных точках остались едва различимые белые искры, я чувствовала, как на бандитов, скорее всего уже бывших, снизошел покой. Едва я осознала, что у меня получилось, и вынырнула из транса, как в мой мир ворвалось знакомое ощущение уверенности и силы. Я одурманенным взором посмотрела на принца, тот лишь слегка улыбнулся и с хитрым прищуром сказал:
      - Ну что, тебя уже можно не спасать?
      - Как видишь? - развела я ослабевшими и чуть подрагивающими руками.
      - Что, после массовой гипнотерапии сил не осталось? Ты решила таким образом весь мир перевоспитать? - сказал Кел, и поняв, что встать самостоятельно я не могу, бесцеремонно подхватил меня с земли и забросил к себе на плечо.
      - Почему ты так долго? - только и успела спросить я.
      Дальше была яркая вспышка, и через минуту мы уже находились на светлой просторной поляне у небольшого лесного пруда. Я была бережно усажена на мягкую траву и оперта спиной о теплый гладкий ствол. Здесь же сидела странно смирная Фэй. Я даже не успела удивиться ее нетипичному состоянию, как дроу пошевелил пальцами, и та сразу же принялась орать:
      - Да как ты смеешь! Ты опять меня парализовал! Ты, ты..., - потом она сообразила, что я рядом и принялась трясти меня за плечи, - Света, что с тобой. Тебя ранили, что же ты молчишь!
      - Прекрати ее сотрясать, она на поляне массовый гипноз устроила, сил не рассчитала, теперь расплачивается. А в остальном с ней все в порядке, - спас меня от бешеной феи странно добродушный эльф.
      - Свет, это правда? Но как у тебя получилось? - фея не унималась.
      - Фэй, давай потом, хорошо? Мне даже говорить тяжело. Главное мы все живы и относительно здоровы, а теперь я хочу...
      И не договорив последнее слово, я сползла вниз по стволу и уснула. А снилось мне белое пламя, теплое и ласковое, оно исходило из земли, в том месте, где я лежала. И только ветер тихо шептал голосом принца "Калемар..."
      
      ***
      - Сам виноват! - выкрикнула человечка и отправила лошадь в самый быстрый галоп, на который та была способна.
      Кел же свернул с дороги и поехал искать подходящее место для стоянки. Девушки все равно далеко не ускачут, лошади не уйдут от найтмара на расстояние большее, чем две мили. За это время Кел расположится и в спокойной обстановке поразмыслит, что делать с просыпающимися силами Кали. Сегодняшнее происшествие только подтвердило его подозрения о значительном потенциале человечки, а с учетом того, что она не имеет ни малейшего представления, как с ним управляться, такое положение может нести определенную опасность даже для нее самой. Возиться с ее обучением дроу не очень-то хотелось, но, похоже, придется ее немного потренировать. С другой стороны, хороший повод приблизить ее и усыпить бдительность феи.
      Принц нашел прекрасную светлую поляну с небольшим прудом прямо среди леса. Он спешился, прошел по мягкому ковру из трав и цветов и коснулся рукой зеркальной глади. Вода была теплая и чистая. "Тинвэ, призывай лошадей," - отправил он мысленную просьбу своему найтмару, а сам отошел от пруда и сел возле развесистого дерева.
      По лесу прокатился эхом трубный зов найтмара. "Что ж, подождем".
      Ждать пришлось с четверть часа. Далековато он отошел от дороги. Но вскоре недалеко послышался треск ломаемых веток, и на поляну выскочила взъерошенная фея верхом на гнедой. Рядом скакала пустая лошадь Светы.
      - Где Кали? - буквально прорычал дроу.
      - Охотники устроили засаду, Свету поймали! - выпалила та на одном дыхании.
      - А ты куда смотрела! - Кел вскочил и попытался телепортироваться сразу к человечке, но та оказалась слишком далеко, маяк не работал.
      - Это все та же шайка, часть которой мы в лесу у границы с Темным королевством похоронили. Стрелы с отравленными наконечниками, такие же мечи и кинжалы, сети какие-то странные магические, я ни о чем подобном раньше не слышала. Я смогла уйти только через второе измерение, - оправдывалась фея.
      - Слушай, ты же маг земли, неужели справиться с какой-то шайкой не могла! - дроу ругался и одновременно вскакивал на найтмара.
      - У них артефакты, развеивающие чары фей. Что бы я не делала, они со всем справлялись!
      - Ты уверена, что с ними не было сильного мага? - засомневался дроу.
      - Нет! Говорю же, бандиты. Только артефактами снабжены далеко не простыми.
      - Ясно. Значит, твое присутствие бесполезно, - пробормотал Кел и направил парализующие чары на ничего не подозревающую фею.
      Взмах руки - и та смирно разместилась у ближайшего дерева.
      - Пожалуй, навешу на тебя отведение взгляда, для пущей безопасности. Не хватало еще и тебя потом спасать. Не магичка, а одно название, - выругался Кел и, сделав фею незаметной для любого, кто пройдет рядом, поскакал к дороге.
      Остановившись у кромки леса, дроу раскинул простую поисковую сетку, километрового радиуса, однако результаты оказались не особо впечатляющие. Никаких подозрительных групп и передвижений. Что ж, если у бандитов серьезная магическая поддержка, то вполне вероятно, они используют глушащие сигнал артефакты. Стоило попробовать поисковые заклинания более высокого уровня. После минутного раздумья Келзор пустил огненный ковер - ультратонкое полотно из пламени, проносящееся так быстро, что заметить его практически невозможно. В отличие от стандартной сетки, огненный ковер применяется исключительно магами огня высшего уровня. Его плюс в том, что никакое магическое воздействие не способно скрыть физический разрыв полотна, который происходит при обыкновенном шаге на него. По импульсам от разрывов, возвращающимся к магу-реципиенту можно судить о количестве отслеживаемых объектов, скорости их передвижения и расстоянии, на котором объекты находятся от реципиента.
      Через минуту пришел отклик. В лесу по ту сторону тракта рассредоточившись, передвигалась группа численностью пятнадцать человек. Кел застегнул дублет, поправил перевязь и, отдав Тинвэ мысленный приказ, не двигаться, тенью нырнул вглубь леса.
      
      ***
      - Кто здесь?! - пробасил хриплым от дрянного курева голосом Сенька Кривопят.
      Ответом ему была лишь тишина. Он на всякий случай оглянулся, и удостоверившись, что рядом действительно никого нет, продолжил обследовать свой участок.
      - И понадобилась Дробу это вторая фея. Уговор же на одну был, поймали - и гулять. Так нет, ползай тут по кустам да вынюхивай. А та, может, давно того, в воздухе растворилась. Без феи не возвращаться, без феи не возвращаться! Как будто это баба простая, которую за косу схватил, и энта никуда ужо не денется, - Сенька явно был недоволен решением нового главаря Дроба.
      Недовольство вызывала не столько погоня за фейским отродьем, сколько вынужденное служение одному из колдунов. Недолюбливал эту братию Сенька еще с детства, когда на болотах за их весью поселился один такой. Как их папка в трясине утоп, все говаривали, что без чародея не обошлось. Ходили тогда всем селом на болота, с вилами да косами, только что их косы и вилы супротив силищи супостатовой: тот рукой взмахнул, вихрем обернулся и исчез.
      А надысь, как фею у темных прохлопали, да половы банды в одночасье лишились и на знатного главаря осиротели, явился такой же: нос длинный, с патлами серыми, аки лунь. Говорит складно, а как зыркнет, аж до костей пробирает. Навешал на всех цацак бабских, так что не снять их. Говорит - защита. Только что ему нас защищать. Ой, чует сердце, отдадим мы ему фею, да получим в оплату не злато да каменья обещанные, а камень надгробный в чистом поле.
      Мимо Сеньки промелькнула серая тень, заставляя его вынырнуть из размышлений.
      - Кто тут? - то слева, то справа, а то и позади бандита раздавался треск, шум, шорох, - А ну выходи, чертовка! Твоя подружка у нас, ты тоже никуда не денешься, - Кривопятый сам не верил в то, что говорил.
      Дрожащими руками он вытащил из-за пазухи рогатину, вырезанную из какого-то там особенного дерева, которое заставляет фею проявиться, во всяком случае, так уверял давешний чародей.
      - Где ты? - он держал палку перед собой и испуганно озирался.
      Очередной поворот и...
      - Эй, ты кто? - бандит опешил.
      Незнакомец наклонил голову набок, хищно сощурив глаза. Его взгляд пробирал не хуже, чем чародейский. Чуть отросшие волосы ссыпались на одну сторону, открывая заостренное ухо.
      - Ельф? Т-т-т-темный? - заикаясь, проговорил Сенька.
      - А ты ждал принцессу? - мелодично и одновременно жестко ответил дроу.
      Бандит попытался развернуться и броситься наутек.
      - Daro! - сказал эльф, и бандит остановился, сам того не желая.
      Дроу подошел вплотную к Сеньке и поместил свою ладонь ему на лоб. В голове загудело, а на глаза упала красная пелена. Все тело обмякло, но странное оцепенение все еще поддерживало его в вертикальном положении. Сердце стучало где-то в горле, не позволяя свободно дышать.
      - М-да, Черномир постарался на славу, блок на всех стоит. Что ж, девчонка жива, и этого пока достаточно.
      Темный эльф отошел, и Сенька свалился на землю. Последнее, что он слышал, хруст ломающейся шеи. "Все беды от колдунов..."
      
      ***
      Этот был уже седьмым. Все они точно видели Черномира совсем недавно, так как на них стояли свежие ментальные блоки. Удивительно, что Кел не засек мага еще в приграничье. По-видимому, у отступника в сообщниках сильный менталист. Ведь помнится, что сам он в ментальной магии не очень-то хорош. И еще: на кой ему сдались феи?
      Решив, что новой информации здесь не добудет, дроу довольно быстро снял оставшихся членов банды и двинулся по их следу, намереваясь поскорее добраться до стоянки. Главное, чтобы те не догадались переправить человечку телепортацией. Неизвестно как отреагирует на оплошность наемников маг, вполне возможно, попробует устранить физически столь неприятную "ошибку".
      Кел раз за разом проверял, не появился ли в зоне слышимости маяк, помещенный на Кали, но тот все еще был недоступен. Далеко же ее затащили. Наконец, когда дроу прошел около километра, маяк активизировался. Вспышка - и принц стоит рядом с лежащей на земле, обессилевшей девушкой. Первую секунду он не мог сообразить, что происходит, но потом до него дошло, что абсолютно необученная девчонка применяет групповой гипноз высокого уровня и сама находится в трансе. Он аккуратно коснулся ментальных связей, чтобы ненароком не нарушить хрупкую телепатическую сеть и подключился к гипнотическому процессу: "...оставьте тьму, ищите свет". Кел застал самый конец. Он так же осторожно отключился, поражаясь способу, который выбрала девчонка, чтобы освободится. Сам он, в лучшем случае, просто стер бы им память, а мог и массовое самоубийство устроить, но чтобы направлять кого-то к свету. Через несколько мгновений девушка очнулась.
      - Ну что, тебя уже можно не спасать? - с легкой улыбкой сказал принц, отметив, что в таком рассеянном состоянии она выглядит еще соблазнительнее, чем когда гневается.
      - Как видишь? - она развела чуть дрожащими руками.
      - Что, после массовой гипнотерапии сил не осталось? Ты решила таким образом весь мир перевоспитать? - сыронизировал Кел и подхватил явно недееспособную девушку с земли.
      - Почему ты так долго? - ослабшим голосом спросила Кали.
      "Хм. Ждала," - промелькнула мысль, приятно пощекотавшая самолюбие.
      Потом яркая вспышка телепорта - и они оказались на уже знакомой поляне. Кел усадил девчонку на траву рядом с феей, снял с последней чары и мысленно позвал ждавшего его у дороги Тинвэ.
      Фея тут же подняла крик, но быстро успокоилась, узрев сидящую рядом Калемар и начав ее усердно трясти. Девчонка же явно была обессилена. Не хватает ей пока практики, а какой экземпляр замечательный. Идеальный диверсант. Только мягкосердечная чересчур, но, пожалуй, это единственный недостаток, да и тот исправимый.
      Человечка не выдержала напора неуемной феи и уснула на полуслове. Что ж, на сегодня дорога окончена.
      
      ***
      Проснулась я бодрой и довольной, вот только есть хотелось зверски. Сладковатый дымок раздразнивал аппетит еще сильней. Я привстала, перебросив на плечи плащ, которым до этого была укрыта. У костра сидела необычно мирная и задумчивая фея и что-то старательно перемешивала в бурлящем котелке.
      - Привет, - сказала я охрипшим после сна голосом.
      - Ты уже проснулась? Как себя чувствуешь? - обернувшись, доброжелательно спросила Фэй.
      - Хорошо, только есть хочется, - призналась я.
      - Завтрак практически готов, так что тебе недолго мучится, - сказала фея и после минутного молчания добавила, - Спасибо, ты снова спасла мою жизнь.
      - Глупости, я всего лишь предупредила тебя об опасности, - отмахнулась я, - А где Кел? - нужно же было уйти от неприятной темы, не хотелось лишний раз вспоминать вчерашние события.
      - Бродит где-то. Он мне не отчитывается.
      - Ясно.
      Разговор не клеился. Я полезла в свою сумку и вытащила оттуда бутылку с водой, хоть попить, пока еда не приготовится.
      - Ты сегодня готовишь? Попробуем фейскую национальную кухню? - пошутила я.
      - Ага, блюдо называется Смерть темного, - это уже какой-то черный юмор.
      - Вы что, опять поссорились? - я решила расставить все точки над "i", мне же роль миротворца играть.
      - Он на меня вчера снова каменеющие чары наложил. И здесь, оставил, под деревом. И еще обозвал меня плохой магичкой, - Фэй надулась, словно ребенок, которого поставили в угол за шалости, - И все потому, что они тебя схватили, а я ничего не сделала.
      - Фэй, ну что ты могла сделать? Они же были подготовлены именно для поимки тебя. Ты поступила правильно, что предупредила Кела, а не бросилась вытаскивать меня самостоятельно. Каким образом он нас обоих выручал бы? Тем более, сеть меня просто держала, а как бы она подействовала на тебя? Вот честно, еще раз смотреть на то, как ты медленно истекаешь кровью, мне не хотелось. А дроу, он и есть дроу, ты ведь сама не раз повторяла, что бесчувственность у них в крови. Так что вычеркни из памяти свои обиды, - я говорила мягко и вкрадчиво, словно вкладывая в фею по капле радость и спокойствие.
      Та улыбнулась и сказала:
      - Ты сейчас на меня влияешь?
      Я прямо опешила.
      - Я? Даже не думала, - честно призналась.
      - У тебя это самопроизвольно получается, скоро научишься разбираться и контролировать этот процесс.
      - Извини, я не хотела.
      - Да ладно, мне ведь действительно легче стало.
      Это уж я почувствовала. И то, что не обижается, тоже. Кстати, сегодня ощущения ярче стали, и эмоции насыщенней передаются. Неужели вчерашние эксперименты сказались?
      - А давай есть, - предложила Фэй.
      - Давай.
      Фэй ловко заполнила мою миску, потом свою и вручила мне ложку. Оказалось, она приготовила что-то вроде овощного рагу с большими сочными кусками мяса. От посудины поднимался ароматный горячий пар. У меня прямо слюнки потекли. Я подцепила один кусочек и с тщанием на него подула. Ммм-ням, вкуснятина.
      - А откуда мясо свежее?
      - Кел вчера тапира подстрелил. Ты спала, делать нечего было, вот старались занять свой досуг максимально плодотворно. Я, кстати, трав полезных насобирала и пару эликсиров восстанавливающих приготовила.
      - Опять из-за меня задержка, - вздохнула я.
      Теперь наступила очередь феи меня успокаивать. Жаль, внушение она делать не умела.
      Уже доедая вкусный и сытный завтрак, я уловила появление дроу.
      - Кел на подходе, - сказала я.
      - Чувствуешь его присутствие?
      - Он только что вошел в зону слышимости. Мы вчера определили ее как стодвадцатиметровую.
      Мы ждали, что он вот-вот появится, но дроу вышел из леса только минут через пять.
      - Кел, а где ты был минут пять назад? - поинтересовалась странно интригующим голосом Фэй. И зачем она влезла? Вдруг тот по нужде остановился, а мне из-за ее любопытства красней. Как будто за подсматриванием в щелку застали.
      В отличие от меня, темный эльф воспринял вопрос правильно и сразу же отреагировал:
      - Что, она засекла меня еще пять минут назад? Весьма занимательно, - это было сказано самому себе, а вот следующая реплика адресовалась мне, - Ты растешь не по дням, а по часам! Семьсот метров - это серьезно. Не хочешь разведкой заняться?
      Ага, Джеймса Бонда нашел или Айсидору, которая Дункан? Держи карман шире.
      - Пожалуй, я откажусь от столь щедрого предложения.
      - Смотри, вакансия остается открытой. Исключительно для тебя по старой дружбе придержу, - его эти шутки с намеком на полный серьез немного пугают. То убивать собирается, то "по-дружески" в наниматели метит.
      Меня аж передернуло от данной перспективы. Бррр.
      - И что же фея накашеварила? Оу, да ведь это стью в мерейском соусе. Неужели феи тоже умеют готовить? - это завуалированный комплимент или искусно преподнесенное оскорбление?
      - Принц, да вы никак тонкий ценитель островной кухни, раз по одному виду блюда можете определить используемый в нем соус?
      - Почему же только по виду, запах играет не менее важную роль в процедуре идентификации.
      - Прекращайте свои нелепые расшаркивания! Они меня бесят, а что бывает, когда я злюсь, вы оба уже знаете! - намекнула я на вчерашний инцидент.
      Кел бросил на меня один из своих уничижительнейших взглядов, зачем не знаю, для профилактики, наверное, так сказать, чтобы не расслаблялась, и как ни в чем не бывало, стал накладывать вышеназванное стью. Фея же налила мне какой-то травяной отвар. "Укрепляющий", как выразилась она, а сама отправилась медитировать. Опять.
      - Я решил, что стоит с тобой позаниматься, - снизошел до меня трапезничающий темный эльф, - во избежание несчастных случаев, так сказать. Поэтому, как допьешь ту дрянь, которую тебе всучила фея, приступим к первому уроку, будешь учиться достижению внутреннего энергетического баланса.
      - Нет! - честно, до слова "дрянь" я готова была выполнить любые требования, лишь бы хоть немного поднатореть в магическом искусстве, но этот его тон и наговоры на довольно-таки приятный напиток, подняли во мне волну негодования, и как всегда в подобной ситуации я начала противоречить.
      Кел внимательно на меня посмотрел, но, не дождавшись продолжения, спросил сам:
      - Что значит твое "нет"?
      - А то и значит! Я не буду с тобой тренироваться!
      - Так, что за ребячество? То ты хочешь учиться, то не хочешь! Решила всех нас угробить своими вспышками силы?
      - Кого это "всех вас"? У тебя регенерация отменная, а Фэй вообще условно-бессмертная! Так что, малыш, - ох и чесался язык так его назвать после всех тех деток-малышек, - тебе ничего не грозит, подумаешь, пару царапин получишь! И вообще, достаточно меня не злить, тогда все будет замечательно!
      - Это сейчас тебя достаточно не злить, но через неделю, если баланс держать не научишься, с пальцев какая-нибудь гадость сорвется от любого, даже небольшого, перепада настроения. А с твоим потенциалом это грозит локальным катаклизмом.
      - Не верю тебе! Ты же манипулятор! Специально мне сказки рассказываешь, чтобы я поддалась! Так что нет, и это мое последнее слово!
      - Отлично, если ураганом снесет какую-нибудь придорожную деревню, чтобы мне потом не ныла. Так как я предупреждал.
      Самое обидное, что он все еще не злился! А так хотелось вывести его из равновесия.
      - Нет! - деревню жалко, но из вредности не поддамся, тем более я уверенна, что дроу утрирует.
      И вот тут он разозлился. Отобрал у меня уже пустую чашку и швырнул ее куда-то в сторону, схватил саму меня в охапку и отнес подальше от костра. Я попыталась вырваться, но это оказалось бесполезным занятием, дроу держал меня будто в железных тисках. Дальше я была опрокинута на землю, а этот венценосный засранец уселся сверху, фиксируя мои руки и ноги. Шевельнуться не представлялась возможным, и в душу ледяной змеей заползал страх.
      -Что ты творишь! Ненавижу тебя! Фээээй! На помощь! - закричала я.
      - А она тебя не услышит, на нас полог безмолвия, - усмехнулся дроу и стал наклоняться к моему лицу.
      - Мамочки, что происходит-то! Средь бела дня убивают! - вопила я исключительно с целью досадить остроухому.
      - Ну что ты так орешь, больно будет совсем недолго, а если перестанешь сопротивляться, вообще все пройдет замечательно, - из уст мужика, нависшего над тобой столь незамысловатая фраза прозвучала пугающе.
      Я вдруг запаниковала.
      - Кел, ты что творишь?! Пусти меня!! - пискнула я, усилив отчаянные попытки вырваться.
      Где же этот чертов спонтанный выброс, когда он так нужен!
      Его лоб коснулся моего, и Кел забормотал что-то непонятное:
      " Kolo Vesti Tour Malisto Palentino..."
      Адская боль пронзила мою голову, словно тысяча длинных игл разом воткнулись в мозг со всех сторон. Я кричала, но не было сил убежать от этих жутких ощущений. А дроу не отпускал и все продолжал шептать свое странное заклинание:
      "... Nori Bastinel Koruedo Siero Elen Sventi Kalemar".
      После того, как он произнес мое имя, боль ушла. Теперь Кел меня не удерживал, и я смогла сесть. По щекам катились слезы. Я посмотрела на дроу, от которого веяло жесткостью и уверенностью в своей правоте.
      - За что? - выдавила я из надорванного горла.
      - Не хотела учиться по-хорошему, получила по-плохому.
      - Что получила? - всхлипнула я.
      - Знания. Не чувствуешь еще?
      Конечно же я ничего не чувствовала, кроме жесточайшей обиды и негодования. Зачем он это сделал, что хотел доказать? Я и так знаю, что он сильнее.
      - Объясни, зачем? - боль наполняла мой голос.
      - Повзрослей. Ты должна понять, что большая сила - большая ответственность. А если ты не хочешь это понять, то я заставлю. И буду заставлять до тех пор, пока не уяснишь, что от тебя сейчас зависит судьба целого мира, и прежде чем сказать "нет", нужно хорошенько подумать о последствиях.
      - Ты сделал мне больно, - прошептала я.
      - А что ты хотела? Если бы получение знаний таким путем было приятным, кто-то захотел бы тратить столетия на практику, вместо того, чтобы прочесть заклинание и воспользоваться опытом великих мира сего? Детка, в твой разум было внесено всего одно незначительное умение, совсем крошечное. Зато теперь ты понимаешь, как замечательно просто тренироваться.
      - Ты меня не понял. Больно здесь, - я прижала руку к груди, - Это же насилие. Мне плохо сейчас. Я не могу на тебя смотреть, - я отвернулась, и слезы снова покатились по щекам.
      Я почувствовала изменение в состоянии эльфа. Что-то схожее с раскаянием, недовольство собой.
      - Уйди! Я не хочу знать, что ты чувствуешь! Мне все равно! - выкрикнула я, затыкая уши и зажмуривая глаза, как будто это могло помочь мне не принимать чужие эмоции.
      Через мгновенье осталось только равновесие, исходившее от медитирующей феи, так как Кел просто испарился.
      Я недолго посидела у огня, а потом направилась к Фэй. Села рядом и включилась в процесс: в данный момент, это лучшее, что я могла сделать, чтобы хоть немного успокоиться.
      
      ***
      "Да что же это происходит! Она ведь просто девчонка! Едва человечка перестает меня опасаться, как опять случается что-то, отталкивающее ее. А со мной что твориться? Почему ей удается вывести меня из равновесия? И это ее "нет". Такое категоричное. Она ведь жаждала заниматься - и что я слышу, предложив свою помощь? "Нет". Я даже не предполагал, что через тысячу циклов, после сотен женщин, и эксцентричных, и послушных, умных и пустых, взбалмошных и спокойных, кто-то сможет пошатнуть мой баланс".
      Кел со всего размаха ударил кулаком в ствол гигантского дуба, но облегчение такой маневр принес ненадолго. Он впервые не мог кого-то понять, не мог просчитать следующий шаг, проникнуть во внутренний мир, и это бесило. Всю жизнь его способности ставили Кела на ступеньку выше над большинством, он практически каждого мог разгадать. С Кали же все было иначе, будто в тумане или в кромешной тьме, казалось, вот оно, разумение, вот ключ к ней, но он раз за разом сворачивал не туда. И сейчас. Все же было в порядке. Почему он сорвался? Подождал бы день или два, и она сама умоляла бы научить ее.
      "Я не могу на тебя смотреть!" Ее крик, ее отчаяние терзали Кела. Теперь он понимал, что своим поступком оскорбил ее, хотя в тот момент не видел в нем ничего ужасного и предосудительного. Злило то, что она чувствовала его, а он ее нет. И даже барьер установить не было возможности. Дроу предполагал, что у девушки шире диапазон восприятия, что те варианты ментальных барьеров, которыми пользуются в его мире, для нее ничего не значат. Единственный способ проверить свою гипотезу, это подключиться к ее разуму, увидеть все ее глазами, тогда, вероятно, он смог бы выяснить, в каком направлении двигаться, и решить эту проблему. Но она не позволила, а без согласия и, даже больше, без содействия девушки, Кел не проникнет в ее сознание.
      А он обязан сейчас успокоиться, прийти к внутренней гармонии. Чтобы не было больше срывов, чтобы не было больше ее слез. Никогда еще ни одна женщина не плакала по его вине, и Кали больше не заплачет.
      
      ***
      Удивительное дело, эта медитация. Поначалу я никак не могла сосредоточиться: мысли роились в моей голове, словно стая докучливых мошек. Тем более, что обида на дроу не отступала. Я все время возвращалась к тому неприятному эпизоду, пытаясь понять, что двигало принцем: просто упертость и желание доказать, кто здесь круче или все же нечто большее. Может, по-своему он был прав. Не в том смысле, что силой передал мне некое умение, которое я пока не осознала, а в том, что я должна проглотить свои личные домыслы и действовать исключительно во благо пусть и чужого, но все же мира. Да, это несправедливо, нечестно, неприятно, но жизнь она такая. Кому-то ведь нужно делать грязную работу. Почему же этим кем-то не могу быть я?
      Я все думала и дышала, дышала и старалась не думать, потом вспомнила, что во время медитации можно мычать что-то вроде "оммм". Попробовала. И как бы глупо себя не чувствовала, оказалось, что это вот "оммм" действительно мозг от посторонних мыслей очищает. Наконец-то во мне начало устанавливаться хоть какое-то подобие равновесия. Я еще некоторое время помычала, а дальше настроилась на волны, которые излучала умиротворенная фея. Я погружалась в ее состояние все глубже и глубже, пока не перестала понимать, где заканчиваюсь я, и начинается она. Ничего себе диффузия астрального порядка. Где-то внутри шевельнулся страх, и мне захотелось вынырнуть, но внезапно я ощутила поддержку Фэй, словно та руку протянула и на грани слышимости прошептала: "Не волнуйся, все хорошо". А потом мы полетели. Далеко. И высоко. Туда, где нет места печалям. Туда, где сердце взрывается, рассыпаясь на мириады осколков, а вместо него загорается сверхновая, будто второе солнце. И ее чистый, ничем не омраченный свет, заполняет все существо первозданной радостью. Все теряет значимость, все сливается воедино. Ты становишься всем, все становится тобой. Счастье вокруг: в воздухе, который врывается в легкие, в шелесте листвы, в солнечных лучах, целующих открытое лицо. И хочется подняться выше, пробить пушистые облака, коснуться звезд...
      "Нам пора". "Зачем? Я хочу остаться здесь". "Нельзя". "Почему?" "Ты можешь потерять себя". "Ну, и пусть". "Тебя больше не будет. Тебя больше не будет. Тебя..."
      - Калемар, заклинаю твоим именем, вернись!
      Голос Фэй силой выдернул меня из сладкого плена, и я испуганно распахнула глаза.
      - Что это было? - спросила я, едва начиная осознавать, что я это я, и все окружающее, существует реально и отдельно от меня самой.
      - Мы вошли в шанти, обычно я во время медитации достигаю именно ее и там останавливаюсь, это, знаешь ли, мозг прочищает, от рутины позволяет абстрагироваться, ощутить мир в душе в полной его мере. Но ты не остановилась, ты пошла дальше и едва не осталась в париниббане. А вот это уже могло стоить тебе жизни, и Ярре, между прочим, тоже. Еще минут десять, и все, ты бы растворилась окончательно. Прости, что пришлось взывать к магии имени, но другого выхода я просто не видела, - фея выглядела обеспокоенной и оправдывалась одновременно.
      - Да что же это за ерунда, медитировать, что ли тоже небезопасно? - я прониклась ситуацией.
      - Как сказать. В идеале париниббана - это то, к чему стремится каждое существо, это словно из букашки превратиться в целый мир. Но это в идеале. А уж если посмотреть на такое дело прагматично, лучше уж оставаться букашкой, но живой, чем умереть и проверить, достигнешь ты единения с вселенной или нет. И вообще, чтобы достигнуть такого состояния, у некоторых приверженцев столетия, а то и тысячелетия уходят, а ты сходу туда влетела. Так что, скажу лишь одно, тебе все небезопасно, хорошо хоть воздухом нашим дышишь без проблем. Можешь сейчас руки сложить, спрятаться за чью-нибудь широкую спину, да хотя бы и за дроу, а можешь двигаться вперед, преодолевая преграды и рискуя на каждом шагу, но остаться свободной, решать только тебе, - вот так жизнь и ставит перед выбором.
      - Мы не ищем легких путей, - с грустной улыбкой выдавила я.
      - Вот и ладненько, я в тебе даже не сомневалась. Ты просто будь немного осторожней и даже если очень захочется, не лезь туда, где еще ни разу не была. Не маленькая ведь. Ну, завтра вместе помедитируем?
      - Давай это завтра и обсудим, - сейчас меня не тянуло на подвиги.
      - Слушай, а где остроухий? И, кстати, с чего ты медитировать взялась?
      Чувствует она что ли, где жареным пахнет? Хотя, по здравому размышлению, сама я идиотка. В принципе не стоило с дроу заводиться. Хотела его разозлить? Разозлила. Теперь нечего обижаться.
      - Вышла у нас размолвка с ним в одном важном вопросе, - нехотя начала я.
      - Давай, не томи, - заныла фея.
      - Он предложил мне помочь с обучением.
      - Так ты же сама его просила, - Фэй пока не понимала, к чему я веду.
      - Да. Но он предложил это в таком тоне, что я отказалась. Причем, не совсем тактично. В итоге, знания впихнули в меня силой, по-видимому, чтобы я не выпендривалась, - я максимально сократила весь рассказ, не желая вдаваться в подробности.
      - Ничего себе! Он что, заклинание Гермеса применил? Что он тебе хоть передал? - и снова в глазах феи горело любопытство.
      - Даже не представляю! Не было у меня времени на всякие разбирательства. Я от самого инцидента с полчаса отходила, а ты про знания спрашиваешь. Сказал, что мелочь какую-то.
      - А что ты чувствовала? - халата белого ей только не хватало, папки, ручки и очочков на носу! Исследователь, блин.
      - Думала, голова взорвется! - воскликнула я, припоминая ту тысячу иголок, которая терзала мой несчастный мозг.
      Больше я такой учебы не хочу. Лучше по старинке.
      - Так больно? - глаза феи жалостливо сузились.
      - Ужасно. Как будто трепанацию без анестезии делают, - подтвердила я.
      - Что делают? - опять я что-то непонятное для фейства ляпнула.
      - Череп, говорю, кроят, а обезболить забыли.
      - Да, неприятно.
      - Не то слово.
      - А не хочешь в себе покопаться? Интересно же, каким образом чужой опыт в тебя транслируется.
      - Сейчас я ничего не хочу. Только сесть на Марусю и скакать до тех пор, пока всё-всё из головы не выветрится.
      Я вспомнила, как в зарождающейся истерике кричала "Уйди! Не хочу знать, что ты чувствуешь! Мне все равно!", и скривилась, словно кислого лимона откусила. Ведь на самом деле, не было все равно. Ему тоже стало больно, и я прекрасно это понимала. Кел исчез, оставив лишь крошечный осколок своей боли, всего-то небольшой отголосок, но внутри уже поселился червячок совести, который точил и точил, намекая на то, что сама я во всем виновата. И глупо сейчас искать его помощи, а прощения просить гордость не позволяет. Да, я сваляла дурака, но я же на него не нападала. Так что он виноват даже больше, вот пусть сам и извиняется.
      Опять мои размышления привели меня в тупик. Что ж, посмотрю, как поведет себя дроу, когда явится. От этого и буду отталкиваться.
      Кел не заставил себя ждать. Следов переживания я не заметила, но исчезал ведь он не просто так, следовательно, уже успокоился и снова окружил себя ореолом уверенности.
      - Девушки, по коням. Мы и так практически целый день пропустили, так что сегодня будем наверстывать. От меня не отъезжать, быть постоянно начеку. Вы же понимаете, что вчерашняя встреча не случайна? Так что включите мозги и не делайте глупостей, - дроу не иронизировал, не смеялся над нами, он был абсолютно серьезен, так что мы не стали спорить и, торопливо собрав еще не спрятанные вещи, заняли свои места на лошадях в арьергарде.
      И снова дорога, только теперь мы не скакали сломя голову, а периодически останавливались. Кел своими странными методами сканировал местность километров на пять в округе, а Фэй спрыгивала с Гнедой, клала ладонь на дорогу и слушала. Оказывается, земля ей многое могла рассказать. Даже о притаившемся враге.
      Благо, сегодня обошлось без приключений. Останавливались на более-менее продолжительную передышку с обедом мы всего лишь раз, и к вечеру я устала и проголодалась не меньше, чем наши несчастные лошадки.
      Я повторила подвиг первого дня и кулем свалилась на покрытую росой траву.
      - Не разлеживайся, сейчас быстро поужинаем, а потом заниматься, - услышала я над собой суровый голос темного эльфа и удивленно на него уставилась, оторвавшись от сырой земли, - Что?
      - Ничего, - я решила не вступать в конфронтацию.
      Встала, отряхнула одежду от прилипшего мусора и принялась разнуздывать лошадь. Потом ослабила подпруги и пустила ее немного попастись. Фэй что-то пошептала ей в ухо, и та снова стала довольной жизнью.
      - А меня так полечишь? - не удержалась от вопроса я.
      - Извини, но реального облегчения такой способ не принесет, это всего лишь фикция. Обман утомленного организма, - пожала плечами фея.
      - И что, ей на самом деле все так же плохо? Просто она этого не понимает?
      - Увы, но это лучше чем ничего. Так она хотя бы быстрее восстановится.
      Жалость к бедному животному сжала мое сердце, как же мне захотелось ей помочь на самом деле. Я подошла к Марусе, мирно щипавшей травку, и провела ладонью по гладкой шее.
      - Ну что, моя хорошая, устала сегодня?
      Я гладила лошадь и сама не заметила, как перешла на новый уровень ощущений. Мне чудилось, что я воспринимаю, словно тонкую вибрацию, работу каждого сантиметра кубического массивного тела животного. Чувствовала, как стучит сердце, как медленно восстанавливается кровообращение в затекшей спине, как подрагивают мышцы, натруженные за целый день практически непрерывной скачки. Но самым необычным являлось то, что я резонировала с цельным организмом, самопроизвольно исправляя сбои и нарушения в его работе. Когда процесс настройки завершился и резонанс стал гармоничным, меня аккуратно вынесло из странного немного отрешенного состояния.
      Сказать, что я была в шоке - не сказать ничего. Чем больше дней проходило после обряда обретения, тем больше необъяснимых способностей во мне проявлялось. И, честно, мне стало страшно. В кого же я превращаюсь? Чудеса и волшебство постепенно переросли в кошмар. Что же это? Я мутант? Ошибка природы? В каком месте генетического кода произошел сбой? Одинокая слезинка скатилась по щеке и, зависнув на мгновенье на подбородке, упала вниз, затерявшись среди капель росы.
      - Света, что с тобой, Света! Кали! Черт тебя дери!
      - Что? - встрепенулась я, поняв, что кто-то меня изрядно трясет.
      Этим кем-то оказалась взволнованная фея.
      - Что случилось? - Фэй смотрела на меня в упор, ожидая незамедлительного ответа.
      - Я чудовище, - скорее самой себе, чем ей, ответила я.
      - Шутишь? Твоя Маруся полна сил и энергии! Вот если бы она сейчас издохла, тогда да, ты была бы в полном праве называть себя хоть чудовищем, хоть монстром, хоть пожирателем жизни. Но это не так, поэтому нечего на себя клеветать! - отчитала опустошенную и полностью безразличную ко всему меня фея, - Слушай, а Гнедую полечишь? Она ведь тоже изнурена не меньше Маруси.
      Я с сомнением уставилась на фею, не разделяя ее восторга по поводу моей неоднозначной персоны.
      - Не полечит. Разуй глаза, она сама сейчас истощена и на пределе, а ты ее к лошади отправляешь! - высказал дроу свое недовольство по поводу идеи взбалмошной феи.
      Я переводила глаза с одного на другого, и отказывалась понимать происходящее. Единственное, что никаким боком не укладывалось в моей голове, что творится с Келом. То он мне угрожает, то спасает, то знания силой в мозг впихивает. Теперь вот избавить от неуемной фейской энергии пытается.
      - Кел, ответь мне на один единственный вопрос, только честно, - я посмотрела в его изумрудно-зеленые глаза, - Что тебе от меня нужно?
      Дроу бросил на меня недоумевающий взгляд, и я поспешила немного уточнить свою просьбу, чтобы невзначай не спровоцировать еще один скандал:
      - Не подумай ничего плохого, просто я в последнее время никак не могу понять твоего поведения.
      - Тебя это так волнует? - Кел был сдержан и, вроде бы, не злился, что меня частично утешило.
      - Да, - сказала я после секундного размышления.
      - Можешь спать спокойно, - тут дроу оценивающе смерил меня глазами, - мне лично от тебя ничего не нужно, абсолютно.
      Каждое слово было сказано четко, с особым ударением на "лично" и "абсолютно". Эльф развернулся и ушел, как подобает принцу, важно и с высоко поднятой головой. А я стояла и думала: "Он засранец от природы или же это я ему как кость поперек горла?"
      - Так Гнедую подлечишь? - по-видимому, Фэй было все до лампочки.
      Я повернулась к ожидающей ответа фее и устало произнесла:
      - Фэй, я не знаю, как у меня получилось с Марусей. Попробовать, конечно, могу, но не факт, что выйдет что-то путное.
      - Практика тебе не повредит.
      - Надеюсь, ты права, - сказала я со вздохом, подозревая, что столь высокая концентрация "практики" за последние два дня вполне способна принести вред.
      Да, фейская лошадка, на мой взгляд, была еще более измучена, чем моя. Я потрепала ее по склоненной голове, запуталась пальцами в гриве и медленно, ни на что не отвлекаясь, стала подключаться к энергетическому полю Гнедой. Теперь мои действия имели осознанный характер, я видела организм как цельную систему, замечала малейшее нарушение в ее работе и мысленно исправляла все погрешности. Когда я полностью удовлетворилась результатами, то просто отделилась от чужого биополя и с легкостью пришла в себя.
      Только самочувствие у меня было ужасное. Руки тряслись, ноги подкосились, едва я сделала шаг. Поняв, что идти уже не могу, постаралась максимально ровно и не привлекая к себе лишнего внимания опуститься на траву.
      - Ты хочешь перегореть? - услышала за спиной знакомый недовольный голос.
      Значит, остаться не замеченной не удалось.
      - Я понимаю, если бы выбора не было, от этого жизнь твоя зависела! Так нет, поиграть захотелось. Ты еще не чувствуешь той черты, которую переступать нельзя, фея же о границе вообще лишь на словах знает, так что я повторюсь, включай свой мозг и не делай глупостей.
      Меня снова отчитали, словно мелкую негодницу. Как же это надоело!
      - Кел, а тебе не кажется, что я уже достаточно взрослая, чтобы принимать решения, касающиеся моей жизни и моих способностей, самостоятельно? - я была возмущена.
      - Не кажется, малыш, - он снова издевался надо мной, - до тех пор, пока ты не научишься поступать разумно, взрослой не станешь.
      - Извини, но ты мне надоел! - с этими словами я демонстративно отвернулась и закрыла ладошками уши.
      Он только усмехнулся, что я, конечно же, прекрасно расслышала. Вдруг передо мной материализовалась миска с ароматным варевом. Я удивленно уставилась на еду, потом повернулась, желая убедиться, что это все фокусы одного темного эльфа, но того и след простыл. С минуту посверлив глазами пространство между мной и пищей, поняла, что голодна до такой степени, что уже не чувствую самого голода, а лишь полное бессилие во всем теле. Поэтому, плюнув на разногласия между мной и дроу, вытащила, торчащую в центре блюда ложку, и дрожащей рукой зачерпнула побольше каши.
      Я ела и чувствовала, как ко мне возвращаются силы. Даже настроение поднялось, и я перестала злиться на вредного эльфа. "Ты сам не свой, когда голоден. Не тормози, сникерсни", - вспомнила я рекламный слоган, отчего мне еще веселее стало.
      Мир показался таким волшебным и ярким. Даже несмотря на сумерки, я отчетливо видела каждую травинку. Звуки стали громче, запахи сильнее. Эмоции зашкаливали, хотелось подхватиться и плясать, что я и попыталась сделать, но поняв, что встать мне не удается, расхохоталась.
      - Эй, Света, что с тобой? - рядом очутилась удивленная фея.
      У нее была такая удивленная рожица, что я не выдержала, и стала хохотать еще сильнее.
      - Да успокойся же ты! - странная фея, сама делает, что в голову взбредет, а на других ругается.
      - Динь-динь, где твои крылышки? - меня колбасило не по-детски.
      Рядом с феей обнаружился задумчивый эльф.
      - Кел, а эльфы помогают Деду Морозу? Или только Санте?
      - Что с ней? - Фэй ко мне больше не обращалась, ну и ладно, мне и так хорошо.
      - Неожиданно, - серьезно произнес дроу.
      - Что неожиданно? - у Фэй эдак смешно глаза вытаращились, хи-хи.
      - Я ей порошок кервеля дал, чтобы восстанавливалась быстрее.
      - Даааа. Интересно. На нее ненормально только тонизирующие травы действуют, или все?
      - Не все точно, в самой первой таверне простой отвар она пила без последствий.
      - С травами все ясно, но только что теперь с ней делать?
      - Чабера дать, пусть спит.
      - А как ты ей, в таком-то состоянии, чабер всунешь?
      - Ментальный сон на нее не подействует, у нее же блоки.
      - Кел, а не проще ли чары Морфея применить? Или мы не ищем легких путей?
      Эти двое явно что-то замышляли, только я никак не могла уловить суть их беседы. Дроу деловито сложил руки, а фея довольно ухмыльнулась и хрустнула пальцами.
      - Morfus Cometus! - выкрикнула Фэй и развернула в мою сторону ладони.
      - Что за чёёё...
      Последнее, что я увидела, это как Кел помотал головой.
      
      ***
      Похоже, засыпать где попало, а просыпаться бережно укутанной в свой дорожный плащ становится для меня традицией. Третий раз меньше чем за неделю, это уже напоминает правило, а не исключение. Интересно, Келу еще не надоело меня таскать? А, может, это Фэй? Отлеветировала, например, или каким-нибудь магическим приемом воспользовалась. Но самое главное, что со мной вчера произошло. Я ведь прекрасно помню, как меня истерическим хохотом накрыло. Надеюсь, крыша у меня не едет?
      - Вставай. Через десять минут тренировка, - рядом нарисовался совсем обнаглевший дроу.
      И заметил же, что я проснулась.
      - Ответь мне сначала, не ты ли какой-то гадости в кашу добавил, отключив мне тем самым здравый рассудок? - раз уж он мне сутрnbsp- Чабера дать, пусть спит.
а пораньше на мозг капает, то я тоже в долгу не останусь.
      - Кто виноват, что твой организм ненормально реагирует на некоторые особо сильные стимуляторы.
      - Ах, вы, значит, меня еще и допингом подкармливаете?
      - Нет, всего лишь пытаемся вернуть тебя в форму после твоих экспериментов.
      - Но ведь применение магии не должно истощать организм в физическом плане, или я что-то не так поняла? - пора бы уже разобраться во всех этих тонкостях.
      - Магия не должна, но вчера ты не использовала магию.
      Ответ эльфа запутал меня окончательно. А что я тогда делала? Мне все приснилось что ли?
      - Что-то я уже ничего не понимаю.
      - Есть магия - это управление стихиями и использование заклинаний. Выброс стихийной магии у тебя уже был, так что это ты представляешь, заклинаний же ты пока не изучала, поэтому ими воспользоваться не можешь. Также существуют ментальные способности: телепатия, эмпатия, гипноз, экстрасенсорика. Не обязательно маг ими владеет, но тот, у кого есть и те, и другие способности, конечно же, имеет сравнительно большие перспективы. Встречается и третий дар - умение влиять на жизненную энергию. По сути, существо, обладающее таким даром, способно спасти умирающего, вырастить растение из зерна, вылечить любую болезнь. Но при этом оно отдает частичку своей энергии. Конечно, со временем собственная жизненная сила нормализуется, но в момент передачи можно потерять сознание и даже умереть, если сил не рассчитаешь. Последнее, если существо владеет хоть каплей инстинкта самосохранения, вряд ли случится. Только осознанно или при абсолютной глупости, - Кел многозначительно посмотрел на меня, намекая, по-видимому, на мою глупость, и продолжил, - Кстати, третий вариант обычно не совместим с первыми двумя. Только боги могут быть и магами, и обладать всем спектром ментальных способностей, и жизненной энергией управлять.
      Я испуганно-удивленно вытаращила глаза и открыла рот в попытке выдавить хотя бы одно слово.
      - Не возгордись заранее. Существует большая вероятность, что половина твоих способностей связана с анабиозом Ярры. Однозначно сказать нельзя, так как такие прецеденты крайне редки. Последний раз в анабиозе был Мортис циклов так тысяч сорок назад. Следовательно, все проясниться лишь после перерождения.
      - А кто такой Мортис? - я уже смогла говорить.
      - Темный Бог или Бог Смерти, - кратко ответил Кел.
      - А его тоже спасали?
      - Конечно.
      - Но для чего, он ведь Бог Смерти!
      - Кали, крошка, все должно быть в равновесии. Если исчезнет смерть, то жизнь со временем превратится в ад. Смерть не всегда зло - она может стать избавлением, она дает возможность двигаться вперед.
      - Хорошо, но ведь вы, в смысле дроу и эльфы, с вашей чертовски долгой жизнью практически бессмертны, получается, что вы идете против природы, нарушаете баланс.
      - Не нарушаем. У нас обновление поколений идет крайне медленно. И темные и светлые эльфийки способны родить лишь одного ребенка, иногда бывает, что у кого-то рождается двое детей, трое же и вовсе на грани фантастики. А в детородный возраст они вступают где-то после тысячи циклов. Все, хватит с тебя демографических особенностей различных этнических групп, мы уже сутки собираемся заняться твоим обучением, но все время что-то идет не так. Теперь ты окончательно проснулась, поэтому принимай медитативную позу и расслабься.
      - Ааааа, а завтрак? - я, между прочим, голодная и шокированная полученной порцией информации, а он медитировать заставляет.
      - Не следует отвлекать организм на пищеварение, сначала тренировка.
      Дроу был строг и собран, и я не решилась с ним спорить. Тем более, мне действительно пора заняться магическим ликбезом. Поэтому я устроилась поудобнее в своей излюбленной позе лотоса и постаралась расслабиться.
      - Ничто не существует просто так. Магический дар дается тоже не для забавы. Изначально он служит дополнительным защитным механизмом, поэтому магическая сила вплетена в нервную систему, что позволяет ей быстро реагировать на внешние раздражители. Перед лицом смертельной опасности самопроизвольно активизируется щит, например. Так же магия откликается на острые желания и вступает с ними в резонанс: желание пробуждает силу, та в свою очередь подстегивает желание, и так до тех пор, пока концентрация энергии не становится предельной и не происходит выброс. Такой выброс случился и у тебя.
      Когда дроу заговорил, моя сосредоточенность на внутреннем мире испарилась, а едва он упомянул недавний инцидент и к тому же объяснил, что я этого сильно хотела, мое лицо приобрело нежно-розовый оттенок, как у маленького поросенка. Нет, я то знала, что хотела запустить в него чем потяжелее, но думала, что он не догадывается о моем постыдном желании, а дроу, оказывается все понял в тот же самый момент.
      - Так вот, чтобы избежать подобных эксцессов, нужно провести внутреннюю настройку и балансировку защитных рефлексов, чтобы механизмы срабатывали лишь в экстренных случаях, а в остальное время ты могла использовать их лишь осознанно, - ага, получить права админа, а не пользователя, - все знания для данного процесса у тебя уже есть, - я скривилась, вспомнив каким путем они у меня появились, - осталось лишь ими воспользоваться. Теперь сосредотачивайся, будем вместе до них докапываться.
      Я выпрямила спину и повторно закрыла глаза.
      - Дыши ровно и глубоко.
      Дышу. Долго дышу. Кел молчит.
      - Сосредоточься исключительно на своих ощущениях.
      Ага, на ощущениях. Ветерок обдувает лицо, нежно и немного щекотно, там, где прядь упала на щеку. Солнце едва-едва греет темную макушку. Вокруг на все лады поют птицы. Пахнет сладковатым дымком от костра...
      - Ай! Ты что делаешь?! - дроу резко уколол меня в руку, от чего внутри все всколыхнулось.
      - Почувствовала?
      - Что?! Укол?! - я была возмущена до предела, короче, почти кричала.
      - Нет, реакцию на раздражитель, - Кел явно не шутил.
      Я успокоилась и погрузилась в анализ собственных ощущений: сижу, прислушиваюсь к окружающему миру, резкая боль... И сразу же следует что-то еще, еле уловимое. Всплеск силы? Прокручивала в мыслях тот момент раз за разом, пока, наконец-то не смогла выделить то, что меня взволновало. Получалось, что мозг, получив болевой сигнал, отправлял импульс по магическим каналам и активировал магическую энергию. Вау, до меня дошло, причем достаточно быстро!
      - Ну как? - поинтересовался новоиспеченный наставник, заметивший изменения в моей мимике.
      - Здорово! А что дальше? - у меня так все и кипело внутри от жажды знаний.
      - А дальше настройка.
      - Но я даже не представляю, как это сделать?
      - Главное начать, потом подключатся полученные знания, и все пойдет своим чередом. Попробуй взглянуть вглубь себя. Представь, что ты и есть тот маленький импульс, который мчится, чтобы разбудить магическую силу.
      Дроу говорил что-то еще, а я уходила все дальше и дальше, к истокам своего сознания. Мне казалось, что я стою посреди густо сплетенной двухцветной паутины. Одни ее нити были серебристо-белыми, другие голубовато-прозрачными, но все они так тесно перепутывались друг с другом, что разделить их казалось нереальным.
      Как ни странно это прозвучит, хоть раньше я здесь не бывала (не случалось гулять по собственным внутренностям, да и если честно, существование такой возможности даже в голову не приходило), но разум подсказывал, что я должна делать. В принципе, я уже и не удивлялась. После всего со мной случившегося, места для удивления не осталось. Тем более, я осознавала, что все это последствия интервенции в мой мозг одного не в меру самоуверенного темноэльфийского принца.
      Рука сама потянулась к тонкой голубой нити. Я аккуратно дернула ее, освобождая от непрочной связи с дендритами и разрушая синапсы. Одна за другой расходились нити, теряя связь с нейронами, пока, в конце концов, не осталось лишь несколько ключевых соединений, существующих для действительно экстренных случаев. Покончив с настройкой, я стала медленно подниматься на верхние уровни сознания и вскоре пришла в себя.
      - Кел, это восхитительно!
      Тот только усмехнулся моему детскому восторгу, но я не была в обиде.
      - И что, теперь магия не выйдет из-под контроля?
      - Нет. Но тебе придется сильно потрудиться, чтобы научиться ею управлять.
      - Вряд ли у меня будет много времени, чтобы достичь в магическом ремесле каких-то серьезных успехов. Через несколько месяцев Ярра возродится и отправит меня обратно домой, а магией у нас и не пахнет. Так что не стоит тратить время на ненужные итерации. С выбросами на самом деле что-то нужно было делать, а в остальном, и так обойдусь.
      Я говорила, а Кел вдруг занервничал.
      - Что-то не так? - решила я уточнить на всякий случай, может, нас враги окружили, а я и не заметила, в отличие от бдительного дроу.
      После моих слов тот снова собрался и стал излучать свою обычную уверенность.
      Опять я что-то не то сказала. Ну почему его блоки на меня не действуют? Так он скоро шарахаться от меня начнет, дабы я чего-нибудь лишнего не узнала. Хотя, пусть лучше шарахается, чем убивает.
      Раз уж разговор зашел куда-то не туда, нужно его сворачивать.
      - На сегодня с занятиями все?
      - О чем ты, все еще только начинается. С сегодняшнего дня каждая остановка на отдых будет сопровождаться уроком, - дроу продемонстрировал хищный оскал, по-видимому, предвкушая забаву для себя и издевательство для меня.
      - Отлично, будет не так скучно, - ответила я, продемонстрировав ему белозубую улыбку. А что, кислой миной его, что ли, радовать? Никогда!
      Дальше же все прошло как обычно: завтрак и скачка до полудня с перерывами на разведку.
      
      ***
      Больше столь чудесных путешествий в мир собственного разума у меня не было. На самом деле все занятия заключались лишь в том, чтобы банально, почувствовать стихию. А это как на велике научиться ездить, пока не поймешь что к чему, ни за что не получится, но едва прокатишься пару метров, и ты уже ездок. Так вот, у меня пока что ничего не выходило. Возможно, причина была в том, что Кел маг огня, и он не мог внятно объяснить, что должен ощущать маг воздуха, но чувствовала я себя, мягко говоря, не очень умной. Даже несмотря на то, что дроу не выказывал ни раздражения, ни призрения. Временами вмешивалась Фэй, но, как оказалось, методы фей абсолютно не подходят другим магам. Феи управляли стихией извне, а эльфы и люди создавали внутренние потоки. К тому же говорящую-с-землей понять было намного сложнее, чем мага огня, так как воздух и земля антагонисты.
      Вот мы и маялись: в короткие дневные перерывы дроу выдавал мне порцию теоретических выкладок по общим магическим принципам, а вечером, воруя у сна целых два часа, я медитировала, пытаясь уловить движение стихии в своем организме. Мне казалось, что я должна заметить что-то похожее на дуновение теплого ветра, и я искала, искала, искала. Потом незаметно для себя засыпала. А сутра все повторялось снова. Прямо день сурка.
      На девятый день пути Кел отправился в близлежащую деревню закупить провиант. Мы, конечно же, хотели поехать вместе с ним, но тот приказал ждать его в лесу и не высовываться, дабы никто из местных не опознал фею и псевдофею - то есть меня. Мы с Фэй печально вздохнули, но делать нечего, остались на месте. Фея хотела навесить какой-то колпак невидимости, но дроу запретил, аргументируя тем, что его не видно только обычным зрением, а в магическом спектре он светится как какое-то там дерево коро в день святого Таомара. Надутой фее пришлось ограничиться отводом глаз самого низкого уровня, исключительно в целях остаться незамеченными совершенно случайными путниками и не дать обратить внимания на магические колебания, тем, кто действительно может нас искать.
      Потом Кел пересел на Гнедую, чтобы Тинвэ лишний раз не засвечивать, и ускакал, прихватив все наши безразмерные сумки, а мы с Фэй остались готовить обед.
      - Фэй, скажи, что я не так делаю, почему я до сих пор не уловила движение магических потоков? - в коем-то веке я могла поныть и пожаловаться подруге, не боясь быть услышанной одним типом с острыми ушами и таким же острым слухом.
      - Может, ты ищешь что-то не то? Как ты вообще это делаешь? - Фэй сочувствующе на меня смотрела и готова была помочь, если бы это было в ее силах.
      - Кел говорил, что нужно представлять свою стихию. Вот я и представляю, ласковый ветер: как он обдувает мое тело, развевает волосы, шумит в листве.
      - А реальный ветер слушать не пробовала? - это уже фейские приемы.
      - Пробовала, в тайне от Кела, который почему-то сильно противиться вашим методикам. Но все равно никакого отклика не почувствовала.
      - Жаль. Но я еще подумаю над твоей проблемой.
      Мы обе задумались. Я пыталась понять, что делаю не так, а Фэй, наверное, думала, как мне помочь. А, может, и нет, мысли я пока читать не умею.
      Дрова тихо потрескивали, в котелке закипала вода, а мы с феей все так же молча строгали последние овощи для супа.
      - У меня есть одна идея, не скажу, что гениальная, но все же стоит попробовать, - прервала тишину Фэй.
      Я вся обратилась в слух. Пусть идея будет даже глупая, но попробовать надо все.
      - Феи тоже имеют разный потенциал. Моя наставница, когда я только училась слушать землю, рассказывала историю о том, как одна lindaya-et-sule - поющая-с-ветром - долго не могла услышать голос стихии. Все остальные феи были шокированы, неужели фея не станет магом? Это же нонсенс! И тогда та фея, так и не услышав ветер, покинула общину. Она, понятное дело, приняла человеческий облик и ушла жить к людям. Так как магия в ней еще не проснулась, никто даже не подумал, что она не человек. Та преспокойно поселилась в человеческой деревне, подружилась с соседями, работала наравне со всеми и так далее. Но через несколько циклов, точно не могу сказать сколько, да это и не важно, случилось так, что на деревню обрушился ужаснейший ураган. И вот тогда, когда стихия неистово бушевала, она наконец-то услышала ее и запела. Ветер утих, успокоенный своей повелительницей, а поющая-с-ветром стала настоящим магом и, в придачу, местным героем, спасшим деревню от гибели. По факту оказалось, что она просто не воспринимала тихий ветер, он находился вне диапазона ее слышимости, и только буря смогла пробудить ее силу. К чему я это все рассказываю. В тебе ведь мощь четырех элементалей - а это не просто много, это много в кубе. Ты же ищешь легкий бриз, а, возможно, следует искать торнадо.
      В словах феи, конечно, был смысл, но все-таки не найти в себе торнадо, как такое может случиться?
      - История интересная, и я, конечно, попробую поискать в себе нечто большее, чем ветерок. Но неужели ты думаешь, что можно пропустить большое, когда ищешь маленькое?
      Фэй усмехнулась.
      - Света, да, мы порой сравниваем магическую силу со зрением, слухом, с кровью, которая течет по венам, но все же это нечто иное, поэтому, пока ты не почувствуешь именно ее, говорить, что ты замечаешь, а что нет, слишком сложно.
      - Может мне прямо сейчас попробовать?
      - Давай! Все равно Кел вернется не раньше, чем через час, так что время есть.
      Я спихнула все обязанности по готовке обеда на фею, а сама погрузилась в медитацию.
      Я уже наловчилась успокаивать свой разум, так что в состояние транса вошла всего за пятнадцать минут. В голове закружился хоровод картин, изображающих стихийные бедствия. Просто шквальный ветер, ураганы, торнадо, срывающие крыши и поднимающие в воздух авто. Всплыли и кадры из фильмов-катастроф. Сначала разбушевавшуюся стихию я наблюдала словно со стороны, но в какой-то момент сама стала ее центром. Мне казалось, что ветер вырывается отовсюду: из рук и ног, живота, груди, головы. Страх обуял меня, мне чудилось, что я попала в бурю, и меня несет неведомо куда. Я попыталась сопротивляться, пойти против ветра, но меня бросало туда-сюда как пушинку. И тогда я просто расслабилась. Отпустила страх, восстановила дыхание и начала слушать. Стихия все еще бушевала, но она воспринималась совсем иначе, когда я почувствовала себя в безопасности. Постепенно, порыв за порывом я привлекала к себе ветер, утишая его, делая гибким и послушным моей воле. Вскоре вокруг меня, словно лепестки воздушного цветка, ярились вихри. Я чувствовала их мощь, и знала, что вся она в моих руках. Осознание этого приводило меня в состояние эйфории, вознося все выше и выше. Я поглаживала свои ручные смерчи, и они откликались на мои движения, запутывались в пальцах, словно тонкие змейки обвивались вокруг моих рук.
      Наверное, я долго купалась в волшебном чувстве незамутненной радости, но потом ко мне стало приходить осознание того, где я нахожусь, и что со мной происходит.
      Я резко открыла глаза и внезапно шлепнулась на землю с высоты в полметра. С восклицанием "ой" потерла ушибленное место и уставилась на мирно сидящих Кела и Фэй и взирающих на меня.
      - А что здесь было? - недоумевающее спросила я, когда до меня дошло, что, будучи в трансе, я висела в воздухе.
      - Поздравляю, теперь ты маг воздуха, - не совсем поздравительным тоном ответил дроу.
      "Дела. Ветерок-ветерок. А слона-то я и не заметила".
      - Спасибо. А почему с похоронным видом? - надо же узнать, чем не доволен мой наставник.
      - А ты по сторонам посмотри, - посоветовал мне недружелюбный эльф, фея же молчала в тряпочку, она что, свое уже получила?
      Дааа. То, что я увидела, походило на последствия Катрины, только радиус разрушений поменьше был. Метрах в десяти вокруг меня не было ровным счетом ничего: ни вещей, ни кустов, ни костра и супа, ни даже травы - ведьмин круг какой-то, и мне кажется, я знаю кто ведьма.
      - Это все я? - я не нашлась, что ответить.
      - А кто ж еще? Я, что ли здесь бурю устроил?
      - Но я ведь даже не догадывалась, что может случиться такое!
      - Девочка, скажи спасибо фее, что она успела эгиду поставить, иначе бы здесь уже леса не было. А вот за то, что она надоумила тебя на устроение локального апокалипсиса, не благодари.
      - С вами, человеками, попробуй разберись! Кто ж знал, что она, нафантазировав смерч, перенесет его в реальность!
      - Слушай, фея недоученная, какой с нее спрос, она про магию полторы декады назад узнала, а тебе, почитай, уж циклов триста. Включила бы мозги и подумала, если вы в первый раз успокаиваете реальную стихию, то мы в тот же первый раз рождаем внутреннюю. Кали нужно было постепенно в полную силу входить, чтобы она тренироваться незаметно могла, а теперь для занятий придется мощнейшие щиты ставить да еще усиленно глушить значительные магические колебания.
      - А давай ее заклятиям учить, простеньким каким-нибудь, а со стихийной магией пусть Гладиус занимается. Он, как ни как, профессор и преподаватель, хоть и отошел от дел.
      - Я подумаю над этим, - кратко ответил дроу, а потом добавил, - А теперь порядок наводите. Тебе восстановить растительность, - это предназначалось Фэй, - а тебе заняться обедом, - данный приказ касался уже меня.
      И мы пошли выполнять. Что тут поделаешь, сами виноваты.
      
      ***
      Кел уже совершил все необходимые покупки и собирался заглянуть в местный паб. Ведь это лучшее место для сбора слухов, а именно они его сейчас интересовали. Было бы здорово разузнать, не появлялся ли здесь Черномир, и не слыхали ли деревенские что-нибудь о банде, которая занимается поимкой фей.
      Дроу проехал практически всю главную улицу, в поисках подходящего места, но когда он заприметил нечто соответствующее его целям, все планы пришлось резко поменять. Он развернулся и поскакал в сторону леса, распугав по дороге опешивших прохожих.
      А все дело в том, что до него донеслось эхо сверхсильного энергетического всплеска. Такое устроить могла лишь Кали, а после настройки баланса, выброс подобной силы означал лишь то, что она в серьезной опасности, вероятно, на грани выживания и в бессознательном состоянии.
      "Что же им не сидится, их не могли обнаружить просто так! Неужели слишком сложно посидеть на месте всего один час! Ukarima! Если эти дурехи останутся живы, свяжу, честное слово!" Дроу мчался на пределе возможностей Гнедой, а когда до Кали оставался один километр, сразу же телепортировался прямо к ней, на ходу вытащив янтарный меч - и оказался рядом с мирно висящей в воздухе человечкой.
      "Обошлось". Келу хватило одного мгновенья, чтобы понять, что здесь случилось на самом деле. Он вернул меч на место, подошел к измученной фее и уселся рядом с ней на вывернутый ствол.
      - Чем вы думали? - с нотой упрека произнес он.
      Фэй подняла на Кела уставшие глаза и прошептала:
      - Кто ж знал.
      - Ты уже забыла обретение? Пойми, наконец, она из другого мира, ее выбрал Ярра, Кали не может быть простым привычным для нас человеком. Следует забыть данное слово, так как оно к девушке не относится. Да, она не обучена, но сил в ней столько, что их хватит, чтобы стереть с лица авалона пару-тройку близлежащих селений.
      Фэй просто молчала.
      - Ты хоть что-то поняла?
      - Поняла уж, и без твоих нотаций, - пробурчала фея, - Когда увидела разлетающиеся в стороны платаны, потом когда эгиду держала до дрожи в коленках.
      Кел бросил взгляд в сторону девушки, зависшей в полуметре над землей, с закрытыми глазами и со счастливой улыбкой на нежном лице. Ее волосы трепал шаловливый ветерок, вертящийся вокруг нее, словно разыгравшийся щенок. Глядя на столь идиллическую картину, сложно поверить, что еще пятнадцать минут назад, эта светлая диэнна могла стать духом смерти.
      - Почему ты не поставила защитный купол сразу же, как она вошла в транс? - Кел вернулся к воспитанию безалаберной феи.
      - Мы никогда не ставим щиты во время медитации, - оправдывалась та.
      - Где не ставите? В своем измерении? А у вас есть что рушить?
      Фьйонель снова виновато молчала, подтверждая догадки дроу об образе жизни и местах обитания фей.
      - Ладно, скажи лучше, давно она так висит?
      - Минут пятнадцать уже. А сразу как рванула метров на десять вверх. Я сразу же эгиду и выбросила, десятиметрового радиуса. Что творилось под куполом потом, словами не описать! В нем все смешалось: земля, воздух, трава, ветки, и только Света в центре этого сумасшествия мерцает. Минут через пять все стихло, а она ниже опустилась. Я для верности еще немного купол подержала, а потом решила снять.
      - Покажешь?
      - Еще чего! Пусти тебя в свой мозг, а ты заодно с происшествием, еще и пару фейских секретов выведаешь.
      - Жаль.
      - Ой!
      Кел одновременно с феей повернулся в сторону, из которой донеслось восклицание. Пока они спорили, Кали вернулась в реальность и, не удержавшись в воздухе, свалилась на землю.
      - А что здесь было? - недоумение отразилось на лице девушки.
      - Поздравляю, теперь ты маг воздуха, - сыронизировал Кел.
      - Спасибо. А почему с похоронным видом? - человечка окончательно пришла в себя и уже начала дерзить.
      - А ты по сторонам посмотри, - не меняя тона, произнес Кел.
      Та, конечно же, повертела головой, и снова уставилась на дроу, но теперь с ошарашенным видом.
      - Это все я?
      - А кто ж еще? Я, что ли здесь бурю устроил?
      - Но я ведь даже не догадывалась, что может случиться такое!
      - Девочка, скажи спасибо фее, что она успела эгиду поставить, иначе бы здесь уже леса не было. А вот за то, что она надоумила тебя на устроение локального апокалипсиса, не благодари, - и все-таки Кел был раздражен из-за случившегося. Причем, злился в большей степени на себя. Нужно было предвидеть такую вероятность, объяснить обеим, чего делать категорически нельзя. Кали совсем не понимает своей силы, а фея не чувствует той грани, которую не следует переступать.
      Дальнейшие разговоры уже не имели смысла, хотя фея, воодушевленная пробуждением Кали, стала менее уступчивой и активно защищалась, подняв тем самым волну негодования в душе принца.
      Он очередной раз отчитал распоясавшуюся фею, и отправил обоих на работы по исправлению того, что осталось от поляны по их милости.
      Девушки с виноватым видом разбрелись по искореженной поляне, а Кел задумался о предложении феи. "Вообще-то девчонку не мешало научить приемам самозащиты, а с этим все же эффективнее справляется стихийная магия, но паре-тройке боевых заклинаний первого класса ее все-таки можно обучить. С учетом потенциала человечки, даже простые чары будут эффективны против далеко не слабого врага. Главное здесь эффект неожиданности. И еще щиты. Ментальные атаки ей не грозят, и это огромный плюс, так что нужна защита от магии. Эгиду отложим на потом. Сначала попробуем Арма, он будет попроще".
      Решив, с чего стоит начать магическое образование Кали, дроу в очередной раз проверил окружающую обстановку. В пятикилометровой зоне было спокойно. Гнедая уже вернулась на зов Тинвэ и мирно паслась рядом с Марусей.
      Фея хорошо поработала, от недавних разрушений не осталось и следа: земля поглотила все вывернутые стволы и обломанные ветки, а на месте проплешины уже зеленела молодая трава.
      Света же стояла у костра и что-то старательно перемешивала в котелке. После произошедшего девушка казалась какой-то чрезмерно тихой и задумчивой. Неужели так впечатлилась?
      Они быстро поели, и, убрав после себя все следы своего пребывания, стремительно помчались на запад.
      
      ***
      - Так, Кали, повторяй за мной: Itteri Folcato Sou Quero! - после слов Кела фантом, созданный им для тренировки, споткнулся на обе ноги и плюхнулся лицом в мокрую траву. Мокрую, потому что ночью был дождь. Я бы даже сказала, ливень.
      А теперь ранним промозглым утром дроу пытался вдолбить мне в голову какую-то идиотскую фразу, в которую нужно обязательно вложить чуток магии, и сбить с ног мнимого нападающего.
      - Itteri Folcato Sou Quero, - повторила я раз десятый, но фантом даже не замедлился и швырнул в меня имитацию файербола, которая, между прочим, вполне ощутимо жглась.
      - Блин! Кел, давай хотя бы без болевых ощущений! - вскрикнула я.
      - Нельзя, я и так все эффекты снизил до предела, а для качественного закрепления материала нужна максимальная приближенность к реальности. Если бы в тебя вот так вот файерболом попали, ты бы сейчас валялась без сознания. Так что тренируйся и не ной!
      - Ты же видишь, у меня ничего не получается. Может, что-то другое попробуем? - напрягали меня повторение заученной фразы и игра в Гарри Поттера.
      - Нет, данное заклинание одно из элементарных. Как только ты поймешь, как правильно его произносить и каким образом вплетать в текст силу, у тебя все получится. Я объясню еще раз. Становись в стойку.
      Я стала, как учил дроу. Тот обошел вокруг меня.
      - Ноги шире. Как ты стоишь, тебя же от самого легкого воздушного кулака снесет. Укрепи позиции. Представь, что ты из земли растешь, что ли! Жестче. Еще.
      Я представила, что на мне сапоги из свинца. Достаточно ярко это вообразила, даже икры заныли.
      - Так уже лучше. Теперь расслабь плечевой пояс. Руки должны чувствовать свободу. Это твои главные инструменты!
      "Ага. И ни какой тебе волшебной палочки".
      Кел подошел сзади, аккуратно развел мои плечи.
      От внезапного вторжения в личное пространство, я внутренне поежилась и при этом еще больше напряглась.
      - Расслабься, говорю! Сила должна свободно циркулировать, а ты все каналы перекрываешь!
      Я глубоко вдохнула и постаралась сделать то, что от меня хотели.
      - Немного лучше. Тогда закрой глаза и подыши в таком положении.
      Глаза закрыла. Дышу. Но дроу, присутствие которого я ощущаю каждой клеточкой, нервирует.
      - А ты не мог бы отойти подальше?
      - Я тебе мешаю?
      - Что-то вроде того.
      - Ты думаешь, если я сдвинусь на пару метров, то станет легче?
      - А ты попробуй. Пожалуйста, вдруг получится, тебе ведь и с двух метров будет все хорошо видно, а мне спокойнее, - я поменяла тактику, и вместо жесткой просьбы, граничащей с приказом, добавила в голос немного мольбы. Главное, не забыть в конце глазками похлопать.
      Если с таким приемом не перебарщивать, то действует безотказно. Кел, конечно же, отошел.
      Я стала поудобнее, развела плечи, закрыла глаза и стала глубоко дышать. Вышло что-то вроде медитации стоя.
      - Itteri, - я почувствовала, как сила концентрируется где-то в области солнечного сплетения.
      Руки медленно пошли вверх.
      - Folcato, - ладони остановились на уровне груди.
      - Sou, - плечи ушли немного назад, локти чуть согнулись, чтобы совершить толчок.
      - Quero, - руки резко выдвинулись вперед, выпуская из центра ладоней сгусток энергии.
      Назад в меня ничего не полетело. Уфф. Неужели вышло?
      - Браво, с одиннадцатой попытки, твой враг слегка запутался в ногах, отчего файербол отклонился от намеченной траектории.
      Я открыла глаза, но не успела порадоваться, как получила порцию упреков.
      - НО! Что это было? Ты выпустила не заклинание, а какую-то однобокую каракатицу. И знаешь в чем причина? Вместо того, чтобы четко произнести каждое слово, ты мямлила. От этого и чара вышла хлипкая и кривая. Не забывай про артикуляцию. Нижняя челюсть жесткая. Акцентируй "р", это важно. Язык гибкий, губы активно участвуют в произношении. Это раз. Два. Начинаешь говорить чуть тише, "Quero" должно быть громким, с небольшим восклицанием. Что-то вроде выстрела. И три. Никогда не закрывай глаза! Это фантом работает по вложенной в него программе, а враг не дремлет. Нужно всегда быть начеку, потому необходимо смотреть в оба.
      Попробовала с открытыми глазами - ничего не выходит. Я не чувствую концентрацию силы тогда. Жалобно поглядела на дроу.
      - Ладно, тренируйся пока с закрытыми. Произношение отрабатывай, четко прочувствуй, что происходит с организмом в момент чтения заклинания, привыкни и запомни. Позже попробуешь ускориться. Когда все доведешь до автоматизма, откроешь глаза.
      Часа два я опрокидывала всепрощающий эмулятор, у меня уже болели руки и челюсти. Зато глаза я все-таки открыла. Вначале чувствовала себя немного глупо, взрослая девчонка играет в волшебницу, будто по ней комната с желтыми стенами плачет. Но когда я увидела воочию своих рук дело, наконец-то до меня дошло, что это все не игры и крыша у меня не поехала, я действительно маг, и все, что сейчас происходит, захватывающе и восхитительно.
      - На сегодня достаточно, - наконец-то сжалился надо мной наставник.
      Я только мотнула головой, так как говорить что-либо не было ни сил, ни желания. Погода, к счастью, улучшилась. Минар висел над горизонтом уже не слишком низко и успел подсушить промокшую землю. Я села у костра. Немного передохнув и попив воды, любезно поданной мне феей, я принялась за завтрак. Оказывается, занятия магией возбуждают аппетит не меньше хорошей пробежки на свежем воздухе.
      - Зверствует? - посмотрела на меня измученную Фэй.
      - Не знаю, - пожала я плечами, - сравнивать не с чем.
      - Держи, я тебе отвар восстанавливающий приготовила.
      - А его пить не опасно? - с подозрением покосилась я на чашку, припоминая кашу, которую мне Кел подсунул.
      - Не волнуйся, это тот же, который я тебе в прошлый раз давала. От него ведь ничего не случилось, - успокоила меня фея.
      - Тогда давай, - и я протянула руки, подхватывая переданную мне кружку.
      Пила медленно, наслаждаясь спокойствием и тишиной. Свежий воздух приятно бодрил.
      Подошел Кел. Звука его шагов слышно не было, но я все равно поняла, что он приближается по изменению эмоционального фона. Странно, но мне показалась, будто от него веет нежностью, едва уловимой, но такой приятной. Я немного взволновалась. Либо мои способности еще больше обострились, либо у меня галлюцинации. Но Кел и нежность в моей голове никак не сочетались. Я абстрагировалась от этого навязчивого чувства и замерла в ожидании его слов.
      - Трудно? - странное начало разговора.
      - Я пока не решила. Через неделю смогу сказать точнее. Одно утро в сильном напряжении в какой-то степени приятно, а что будет дальше, посмотрим.
      - Тренировки неправильно выстроены, - я посмотрела на дроу, не понимая, к чему он клонит, - В нашем мире обучение магии начинается задолго до того, как человек ли, эльф смогут ей воспользоваться. Мы начинаем тренировать тело. Важны гибкость, сила, уверенность в движениях. Когда ты с самого начала подготовлен, заклинания ложатся сразу. Ты же еще не готова ни физически, ни морально. Но другого выхода нет, для самозащиты нужно выучить хотя бы пару заклинаний. По вечерам станем заниматься тау вместо медитации, это хоть как-то позволит тебе почувствовать свободу и гармонию движения.
      Хотела спросить, что такое тау, но потом решила помолчать. Никогда не видела Кела таким доброжелательным. Так что не буду его раздражать глупыми вопросами, вечером увижу собственными глазами, что это за чудо такое.
      Мы еще некоторое время посидели. Потом быстро собрались и снова отправились в дорогу.
      
      ***
      Опять вечер. Мы спрыгнули с лошадей и свернули в лес, чтобы снова переночевать под открытым небом. Кел, как всегда в последнее время, с особым тщанием проверил окрестности на наличие нежелательных элементов. Удостоверившись, что мы в безопасности, отпустил Тинвэ поохотиться, так как в рацион найтмара должно входить свежее мясо. Мы же своим лошадям подвесили мешки с овсом и сами занялись ужином.
      Поев тушеных овощей и выпив чудодейственный отвар Фэй, я достаточно взбодрилась и теперь бездельничала, ожидая, когда Кел расскажет о том самом тау. Дроу же не торопился с занятиями, он старательно вычищал недавно вернувшегося Тинвэ и, казалось, ни на что не обращал внимания, а потом, не сказав ни слова, и вовсе куда-то исчез.
      Я, чтобы не тратить время даром, решила потренировать свои ментальные способности. Прикрыв глаза, чтобы ничто не мешало сосредотачиваться, я вслушалась в окружение. Незаметно для себя, я научилась не обращать внимания на большинство обыденных незначимых ощущений. Поэтому сейчас, когда я специально усилила свое восприятие, на меня резко нахлынула волна чужих чувств. Поток больно резанул по сознанию, и я рефлекторно вернулась в обычное менее восприимчивое состояние.
      Немного передохнув и подумав заодно, я решила поменять тактику: не охватывать сразу всю доступную мне площадь, а наращивать ее постепенно.
      Снова сосредоточилась на восприятии чувств и начала расширять анализируемое пространство. Оно растекалось медленно, словно пролитое масло, накрывая тонкой пленкой каждое встреченное на пути живое существо.
      Я заметила, что выбранный мной способ дает возможность оценивать не только принимаемые эмоциональные вибрации, но и примерное расстояние до их источника. Еще я поняла, что стала намного сильнее, теперь я не чувствовала разве что бактерий и одноклеточных. До меня доходили даже отдаленные импульсы копошащихся насекомых. Нет, если бы я была заядлым энтомологом, то такие способности пришлись бы кстати, но в текущей ситуации они создавали лишние помехи, и мне стоило научиться как-то их оделять. А для того, чтобы что-то отделить, сначала это что-то нужно изучить. Правильно? Правильно. Поэтому я тут же углубилась в мысленное созерцание колебаний эмоционального поля, создаваемых насекомыми.
      После пятнадцатиминутного вдумчивого наблюдения и сравнения, я выяснила, что эмоциональное излучение от живых существ имеет четкие различия, чем ниже уровень развития нервной системы, тем слабее поступающие от нее импульсы. Осталось лишь придумать, как отключать восприятие какой-либо группы живых существ. Ломала голову на все лады, но ничего дельного в нее не приходило. В памяти всплыло, как я вступала в резонанс с Марусей и Гнедой. Резонанс-резонанс. Что-то в этом есть. Нужно покапаться в себе, и попробовать изменить спектр своего собственного излучения, если он совпадет с излучением только одной группы, а не всех сразу, то я эту единственную группу и услышу.
      Придумала то я неплохо, но реально ли мою идею воплотить в жизнь? Не факт, хотя попробовать стоит, ведь лучшего варианта все равно нет.
      Значит, снова транс и путешествие в свой внутренний мир. Спасибо тебе Кал за такие полезные, хоть и довольно болезненные, знания.
      Я привычно нырнула в глубины своего разума и направилась прямиком в то место, где проходила настройка. Там все осталось без изменений. Нити сил были разделены, лишь в нескольких местах сохраняя связь с нервной системой. Теперь нужно было понять, каким образом мой мозг принимает ментальные сигналы других существ. Где же твой корень, шестое чувство?
      Кел упоминал, что с магией ментальные способности не связаны, значит, магические каналы в расчет не берем. Что же делать?
      А если попробую настроиться на Фэй, находясь прямо здесь. Может, я увижу какие-то изменения? Ох, и влетит мне от Кела, если тот узнает, что я опять экспериментировала. Но ведь интересно!
      То, что со мной происходило, напоминало осознанное сновидение: вроде все вокруг, включая меня, нематериально, но я четко понимала, что со мной происходит, поступала согласно своим соображениям и самое главное - я ощущала абсолютно все. Поэтому и Фэй мне удалось найти без труда. Причем, в моем нынешнем положении, я улавливала не только эмоции, но и отголоски мыслей. Оказалось, что фея находилась поблизости и что-то наколдовывала, думая что-то вроде "могла и предупредить, я бы сразу купол поставила". О-о-о, вероятно, она была под впечатлением от моей прошлой медитации и теперь, заметив, что я снова в трансе, решила подстраховаться. Я мысленно покраснела: действительно стоило ее предупредить.
      Стоп, что-то изменилось. Я отключилась от феи, но, изучив свой виртуальный разум, не заметила ни чего необычного. Правильно, отвлекаться меньше надо. Пробую еще раз.
      Фея уже закончила со своим щитом и внимательно следила за мной. Ее одолевало нетерпение. Как бы она не хотела увидеть что-то сверхординарное, надеюсь, мои опыты пройдут мирно, спокойно и без светопреставления.
      Все больше настраиваюсь на ментальное поле Фэй и краем сознания замечаю происходящие во мне изменения. Вот оно! Активность в крайней группе нейронов. Хорошо, а если я сейчас сосредоточусь на животных?
      После всех моих проб, опытов и так далее и тому подобное, я все-таки разобралась с механизмом ментального восприятия. Отключаться и переключаться я, к сожалению, не научилась, но передо мной открылось огромное поле для деятельности. Это не магия, так что использовать свои новые возможности смогу и дома.
      Я уже собралась возвращаться в реальность, как в радиус досягаемости вошел некто. Его появление резко ударило по моим чувствам, но я все же удержалась и постаралась настроиться на чужака. Тот явно почувствовал мое вторжение, но почему-то обрадовался и подогнал лошадь.
      Я торопливо вынырнула из транса и проговорила, встрепенувшейся от неожиданности фее:
      - Кто-то едет к нам! С востока, едет быстро, будет здесь минуты через три.
      - Ты уверена? - Фэй скорее не засомневалась, а насторожилась, она уже успела прикоснуться к земле и промедлив всего секунду, добавила: - Заклинание утреннее помнишь?
      Я мотнула головой, не совсем понимая, зачем фее мое слабенькое заклинание, но та быстро объяснила:
      - Мне нужно немного времени, чтобы создать паутину Аранеи, а наш гость будет через минуту. Я начну плести заклинание, а ты готовься. Когда скажу раз, бросай чару.
      Мне стало не по себе, но времени паниковать не было.
      - Десять, - Фэй начала отсчет, а я приняла необходимую стойку и начала концентрироваться, - девять, восемь, семь, шесть, пять, четыре...
      - Itteri, - привычно прошептали губы, выделяя звонкое "р" и отправляя руки на подъем.
      - Три...
      - Folcato, - сила притекла к ладоням, ожидая толчка.
      -Два...
      - Sou...
      - Один!
      - Quero.
      На поляне только что появился всадник, но в него уже летела моя подножка. Лошадь чужака заржала и встала на дыбы, а сам пришелец, не ожидая такой подлости, свалился на влажную от росы траву. В следующую секунду на него была наброшена тщательно выплетенная паутина Фэй. Гостю не дали даже мгновения, чтобы опомниться и выставить хоть какую-то защиту.
      - Что теперь делать? - посмотрела я на довольную собой фею.
      Та задумалась.
      - Может, в землю его? - не поняла, это она так шутит?
      - Ты что, а вдруг он просто мимо проезжал?
      - Подумаешь, одним дроу больше одним меньше.
      - Он дроу?
      - Да.
      - А как ты догадалась? - я его и рассмотреть-то не успела.
      - По ауре.
      Да, ауры я пока что не видела. Хотя почему пока что, возможно, мне и не дано их видеть, итак способности зашкаливают.
      - Может, подойдем к нему? - неуверенно спросила я, ведь и правда, человек, то есть дроу, нам не сделал ничего, даже слова сказать не успел, а мы на него набросились.
      - Опасно. Паутина его всего лишь тесно сдерживает, не блокируя магию. У него уровень выше моего, - это уже было совсем тихим шепотом, ну да, у эльфов же слух острый, скорее всего он слышал весь наш разговор от слова до слова.
      - Вы всем такой горячий прием оказываете или мне особый почет? - голос дроу прозвучал задорно, что мне показалось странным в данной ситуации.
      - А я смотрю, тебе понравилось, - нараспев произнесла фея.
      - Восхитительно! Никогда я еще не был пленен двумя столь очаровательными созданиями! - не унимался странный гость.
      Мы с Фэй удивленно переглянулись.
      - Зубы заговаривает, - констатировала Фэй, и сделала уже виденный мною неоднократно пасс рукой.
      Дроу частично ушел под землю, но пыла своего не растратил.
      - О, милые девы, не беспокойтесь, я и не думал вас покидать, так что смело ослабляйте свои чары, и мы продолжим наше знакомство за бутылочкой прекрасного эльфийского вина.
      - Сс... Кали, нет, ну ты видела каков наглец? - поведение незнакомца смутило не только меня.
      - И что здесь происходит? - раздался за спиной знакомый голос, отчего мне сразу полегчало, - Сурендил?
      Не поняла, они знакомы, что ли?
      - Кел, дружище, попроси своих великолепных спутниц освободить меня!
      Кел же никого ни о чем не просил, в один миг тончайшая, но от этого не теряющая в прочности паутина вспыхнула алым и истлела. Незнакомец, который оказался вполне знакомым для дроу, быстро поднялся, отряхнулся от серого пепла и через секунду уже обнимал своего друга.
      - Кел, неужели ты внял гласу рассудка и завязал отношения с человеческими девушками? - улыбаясь, проговорил новый дроу, но потом нахмурился и добавил, - Проклятье?
      - Ни то, ни другое. И посмотри внимательнее, это не люди, а полуэльфки, - не поняла, это жест недоверия? А на друзей похожи. Хотя этот второй совсем не такой как Кел.
      - Ты избавился от проклятия? - глаза вновь прибывшего засветились надеждой.
      - Пока нет, но думаю, что и эту проблему скоро решу, - голос нашего дроу был ровным и сдержанным, но я прекрасно чувствовала, как потеплело у него на душе, и поэтому, незаметно для себя тоже расположилась к новому знакомцу.
      - Но тогда я ничего не понимаю, они ведь не одержимы, - дроу мотнул головой в нашу сторону.
      - А на них проклятье не действует, - кратко пояснил Кел.
      После его слов, Сурендил, кажется, одарил меня с Фэй заинтересованным взглядом. Кстати, его эмоции читались на порядок легче, чем у Кела и Фэй, и я прекрасно почувствовала, что тот не прочь познакомиться с нами обоими поближе. Вот же бабник! Я сразу почувствовала себя немного неуютно.
      - Лучше скажи мне, друг, как это ты умудрился попасться в ловушку?
      - Не поверишь, сам удивлен. Я почувствовал ментальное прикосновение. Но блоки, которые ты устанавливал саморучно, пройти никому не под силу. Я сразу же понял, что ты рядом и ускорился. Только на поляну выскочил, а в меня уже спотыкалка летит! Даже доли секунды не было, чтобы щит выставить. Кому сказать, что меня спотыкалкой сбили, засмеют! В голове мелькнула мысль, что заклинание простецкое, а тут заклятье Аранеи. И все, я даже шевельнуться не смог.
      Дроу негодовал, так ярко и жалобно, что мне смешно стало. А вот Фэй снова надулась. Она расстроилась из-за спаленной паутины. Пока парни общались, я подошла к фее, которая принципиально осталась от нас в отдалении, и попыталась ее утешить.
      - Фэй, ну что ты так переживаешь. Зато мы дроу врасплох застали. И ты его своей паутиной поймала, он ведь шевельнуться не мог.
      - Я слабая, - потухшим голосом сказала фея.
      - Не выдумывай! Я бы вообще ничего сделать не смогла, или спряталась бы, или к Келу помчалась. А ты мало того, что сама эту свою паутину крутую наколдовала, так и еще мои скудные познания умудрилась применить! Ты же умная! - вроде мои слова ее немного утешили.
      - Я, конечно, понимала, что Кел сильный маг, но чтобы мгновенно убрать паутину Аранеи! Такое под силу только архимагу! - я не поняла, она сейчас убивается по своей несостоятельности или из-за того, что Кел какой-то там архимаг?
      - Ну и что, - пожала я плечами, - значит, он архимаг.
      - Ты не осознаешь масштаба его способностей! Ему всего тысячу циклов, а архимагами обычно становятся не раньше трех тысяч! - Фэй говорила чуть ли не с придыханием.
      Я догадывалась, что Кел ненормальный даже для дроу, хотя и видела их всего лишь в единственном экземпляре. До сегодняшнего дня. Но второй тоже, мягко говоря, необычный.
      - Ну и пусть. Молодец. Но ты-то чего дуешься?
      - Обидно как-то. Стараешься, ловишь личностей подозрительных, а тебе вместо спасибо, раз и сильное заклинание буквально в угольки превратили.
      - Ты еще пожалей себя, как вон тот, которого ты подозрительным назвала.
      - А он себя жалел? - в душе феи шевельнулась радость: значит, не зря она старалась, заклинание трудное выплетала.
      - Есть немного. Гордость его задели, поймали, как младенца, - я хихикнула, вспомнив то по-детски откровенное горе, с которым он жаловался Келу на свой промах.
      - Что, не очень типчик? - поинтересовалась фея.
      - Не знаю. Ровно до того момента, как решил затащить нас обоих в постель, казался мне даже милым.
      - Ну, пусть попробует. Ловелас темноэльфийский, - глаза феи недобро сощурились, она явно решила напакостить еще одному самоуверенному дроу, - Кстати, ты знаешь, что на тебе защита Ярры? Так что до того момента, пока ты не избавишься от бога внутри, даже если сама этого сильно захочешь, ничего не получится. Кровать сломается, пол треснет, водопровод лопнет, да хоть землетрясение начнется, но не выйдет ничего.
      - Эээ, да? - я-то ничем таким в ближайшее время заниматься не планировала, но все равно неприятно все это.
      - Я это к чему. Может, устроим ему удар по самолюбию. Облом за обломом, - Фэй смотрела на меня заискивающе, словно так и ждала моего соглашения.
      - Нет, нет и нет! Я в этом не участвую!
      - Ну Кали, Ну Калемарушка, ну Калемушечка...
      - Не издевайся над моим именем! Фэй, я не смогу, понимаешь?
      - Но ведь ты будешь в полной безопасности.
      С ней спорить бесполезно.
      - Давай, я хотя бы подумаю, с мыслью свыкнусь. Не сегодня, короче, хорошо?
      - Я знала, что ты согласишься! - Фэй подлетела ко мне - реально подлетела - и сдавила в неожиданно крепких объятьях.
      - Ты меня сейчас задушишь, - прохрипела я.
      - Ой, извини.
      "М-да. В этом мире я не соскучусь никогда. С такой подругой ни дня без приключений. Хорошо хоть все благополучно заканчивается". Кольцо блеснуло изумрудным светом, словно подмигивая мне. "Как же я могла забыть, глаз ягуара спасет меня в любой ситуации. Попросить что ли Ярру, чтобы оставил мне его на память? На Земле такая вещица тоже будет небесполезной".
      Мы с Фэй подошли к костру, где говорили "за жизнь" старые друзья. К слову сказать, второй эльф во внешности ничем не уступал первому. Был так же высок, только помускулистей выглядел. Четко очерченные скулы, благородный римский нос, губы бантиком, чуть пухлые и весьма притягательные. Глаза такой же чуть раскосой формы, как у Кела, только пронзительно-голубые, обрамленные пышными темными ресницами, не смотря на общую блондинистость. Волосы длинные, на висках две тонкие косички, которые вплетены в толстую плотную косу на затылке, благодаря чему открывается прекрасный вид на чуть заостренные сверху уши.
      - Кел, извини, что перебиваю, - я влезла аккурат в паузу, случившуюся из-за нашего с феей появления, - тау сегодня не будет?
      Если он занят, то я, пожалуй, продолжу свои эксперименты с менталкой, чего зря времени пропадать.
      - Кел? - его друг был немного удивлен.
      - Нет, на сегодня тренировка отменяется.
      -Хорошо, - ответила я и уже отходя, услышала:
      - Дружище, ты стал наставником? Это не шутка?
      Что ответил наш дроу, я не расслышала, но интерес разбирал недюжинный. Почему Сурендил удивляется всему, что связано со мной и Фэй? Неужели Кел поступает слишком нетипично?
      Что ж, это еще предстоит узнать, а сейчас поброжу-ка я по своему сознанию.
      - Фэй, я в транс. С магией баловаться не буду, так что не переживай, - решила все же ее предупредить, а то опять вокруг меня защиты понаставит.
      - Хорошо, тренируйся. Я, пожалуй, тоже позанимаюсь, мне не помешает, - и все-таки сегодняшнее происшествие ее задело, раз она о практике говорит.
      Фэй отошла к самой кромке леса, и, крутанув руками, исчезла, а я расстелила свой плащ и начала медитировать.
      
      ***
      - Сурендил, в королевстве все в порядке? - первым делом спросил принц. Он, конечно, рад был видеть друга, но чтобы тот без веской причины ослушался приказа короля и последовал за изгнанником, даже от него такого опрометчивого поступка Кел не ожидал. Это означало бы, что его друг добровольно стал изгнанником сам.
      - Все хорошо. Твой отец принял во внимание сообщение о Черномире. Внедрение агента прошло успешно, но шесть дней назад тот вдруг отказался от работы, говорил о каком-то свете, что он из тьмы уходит. Мы его вернули назад и обследовали. Оказалось, с нашим агентом поработал сильный менталист, у бедняги мозги на почве добродетели вывернуло, пришлось от него избавляться в срочном порядке. Но это мелочи, а то, что у Черномира, слабого по ментальной части появился соратник, вот это плохо. Хотя его методы удивляют. Они же не секту организовывают, а фей вылавливают, где здесь добро и смысл?
      - Сурендил, у Черномира точно есть помощник, причем не обязательно человек, но гипноз не его рук дело.
      - Ты знаешь, кто вывел из строя нашего человеческого агента?
      - Знаю, она, - Кел кивнул в сторону сидящей человечки.
      - Ты не шутишь?
      - Нет. Ее способности только просыпаются, но уже поражают своей силой.
      - Это действительно так? Человеческий гений? - Сурендил никак не мог поверить, что это может быть правдой.
      - Она из другого мира.
      - Что?! Ты сейчас издеваешься? - для молодого эльфа такая весть была просто поразительной.
      - Нет, я абсолютно серьезен. Ее телепортировал Ярра. Она переносчик.
      - Значит, Ярра все же в анабиозе, - задумчиво произнес дроу, - вот почему среди дриад чувствуется тревога. Ты знал, что Лес замолчал?
      - Ожидаемо. А что от наших светлых сородичей слышно?
      - Внешне ничего не изменилось, но из достоверных источников известно, что магия жизни ослабла.
      - Плохо.
      - Не все думают, так же как и ты. Эльфы сдают позиции, а дроу выдвигаются на первый план. Темное Королевство возвысится до небывалых высот, - похоже, что Сурендил придерживался мнения большинства.
      - Сур, здесь вырисовывается сложная комбинация. И я полагаю, что эльфы в данном случае нам не противники, а союзники, так что не стоит радоваться их ослаблению.
      - Ты знаешь что-то еще или о чем-то догадываешься? Расскажи.
      - Нечего рассказывать, у меня есть всего лишь тень догадки, только крупицы информации. Не вырисовывается даже части общей картины, но я чувствую, что происходит что-то глобальное, что может нарушить весь ход нашей истории. Жизненно важно доставить девчонку в Священную Рощу.
      - Но это же территория светлых! Нас просто не пропустят!
      - Я планирую проникнуть туда незаметно. Но если это не удастся, то официально пропустят однозначно.
      - Кел, не знаю, что ты задумал, но подозреваю, что не зря покинул наше королевство. С тобой мне будет весело как никогда.
      - Думаю, что все самое веселое ты уже пропустил, - принц покосился на медитирующую человечку, потом нашел взглядом якобы невидимый тренировочный купол феи и снова посмотрел на своего вновь прибывшего друга.
      - Много проблем? - Сур, знающий о "любви" своего верного товарища к человеческой расе, расценил взгляд принца именно так.
      - Достаточно. Кстати, скажу тебе по большому секрету. Вторая - не человек и даже не полуэльф, она фея.
      - Что? Настоящая фея? В нашем измерении? Да где же ты ее нашел? - для дроу, еще не дожившего до своего второго совершеннолетия пятьсот циклов столько грандиозных известий было даже чересчур: его эмоции зашкаливали, заставляя Кела мысленно морщиться.
      - Успокойся, иначе у меня от твоих восторгов голова взорвется!
      - Извини, отвык сдерживать эмоции, все равно дома никто кроме тебя столь чувствительно к их проявлению не относится. Так, где ты ее нашел? - Сур немного успокоился, и сразу стало легче дышать, даже человечка все воспринимала не так эмоционально.
      - Не я, Калемар. Она ее спасла, и фея за это открыла ей свое имя.
      - Ничего себе! Она случаем не сумасшедшая? Открыться первой встречной, пусть и спасшей тебе жизнь!
      - Есть немного, - Кел усмехнулся, - но человечка ей свое имя тоже поведала, так что они теперь в равных условиях.
&nbnbsp;sp;     - И почему я раньше за тобой не поехал? Слушай, а магия фей, какая она?
      - Заклинания те же. Только способ управления стихиями иной. Они общаются с природой, но не творят ее. Хотя данная фея слишком молода, чтобы говорить о каком-либо могуществе.
      - И сколько ей?
      - Что-то около трехсот.
      - А паутину хорошую сплела, первую минуту даже магию блокировала, для трехсот это довольно неплохо, - Сурендил говорил так, словно разменял уже не одну тысячу циклов, хотя самому едва пятьсот стукнуло, - что еще ты мне поведаешь?
      - Извини, друг, но на сегодня с разговорами закончим. Раз уж Кали отработала подножку в реальных условиях, завтра на рассвете будем щит осваивать, так что необходимо выспаться, как следует.
      - Кали? - прозвучало немного удивленно.
      Кел ничего не ответил, делая вид, что углубился в размышления. Но от него не ускользнула промелькнувшая в голове друга мысль "Он назвал человечку коротким именем? С каких пор Кел поменял отношение к людям?"
      "Не менял, но Кали другая, она больше, чем человек, она Калемар - "свет земли"".
      
      ***
      - Все сначала! На позицию. Щит, подножка, щит, подножка. Быстрее, не останавливайся!
      Кел гонял меня уже второй час. Заклинание простого щита далось мне легко. После того, как я научилась вплетать силу в заклинание, мне не пришлось мучиться со щитом, так же, как вчера с подножкой, все вышло сразу, хоть и немного неуверенно. Заклинание было коротким "Arma", но сложность состояла в том, что потоки силы требовалось не выталкивать по прямой, как было в первом случае, а ставить вертикально и наслаивать друг на друга. Первостепенную роль тут играла плавность в движении пальцев: сверху вниз проводишь ладонью перед собой, при этом поочередно отклоняя каждый палец, начиная с мизинца. Если пальцы двигаются неравномерно или отклонение больше либо меньше, то щит сразу же рассыпается. В крайнем случае, немного ослабляет удар, что я хорошо прочувствовала на собственной шкуре, когда фантом без капли сожаления в своей искусственной душе вел прицельный обстрел моей драгоценной тушки. Спустя первые полчаса мне казалось, что это не я тренируюсь щит ставить, а фантом учится метать файерболы по статичной мишени.
      Потом Кел сжалился и дал мне десятиминутную передышку. Я посидела, размяла пальцы, немного успокоилась и приготовилась ко второй порции артобстрела. Хорошо хоть гостя не было видно, позориться перед Келом я уже привыкла, а вот веселить еще одного зрителя своими провалами не очень-то хотелось.
      Второй заход, можно сказать, удался. Во всяком случае, четырнадцать из двадцати файерболов я отбила, чем заслужила неожиданную похвалу от Кела.
      - Отлично, теперь усложним тебе задачу. Будем отрабатывать связку защита-атака.
      - Как это? - не поняла я.
      - Просто. Ставишь щит, а потом заклинание подножки. Не тормози!
      Кел махнул рукой, и в меня тут же полетел файербол. Я, конечно, щит выставить не успела, за что получила ощутимый удар и упала на землю. Хотела встать, но меня сбил с ног очередной удар.
      - Кел, прекрати! - взмолилась я.
      Фантом испарился.
      - Нападающий не скажет тебе, что пора щит ставить, так что давай как-то сама. Вставай. Попробуешь еще раз.
      Куда деваться, встала и приготовилась к атаке.
      - Давай! Щит, подножка, щит, подножка...
      И закрутилось. Я почувствовала себя в игре, где по мишеням стрелять надо, которые из разных мест выскакивают. Так и со мной было. Фантом возникал в самых неожиданных местах: появлялся из-за огромного валуна, мелькал среди деревьев, даже на ветках обнаруживался. А я вертелась, как волчок и бесконечно обновляла щит.
      Среди стволов мелькнула фигура, я быстро выставила щит и метнула в ту сторону подножку.
      - Кали! Что ты творишь! Это же я! - долетел до меня раздосадованный оклик феи.
      Но не успела я извиниться, как получила в спину ощутимый тычок, от свободно разгуливающего фантома, который материализовался как раз с обратной стороны. А еще и дроу внутренне хохочет! Я разозлилась и бросила подножку в сторону ничего не подозревавшего Кела! И, о боги, ОН СВАЛИЛСЯ! Я сбила с ног архимага! Пришла и моя очередь смеяться, но недремлющий злобный фантом зарядил в меня особо мощным огненным шаром, подпалив мой единственный наряд, эксклюзивной ручной работы. И самое главное, нет, чтоб только дырку пропалить! Искры быстро распространились по всей поверхности ткани, оставив меня в одном белье.
      - Кел! Это мой единственный наряд! - я прекрасно понимала, что без прямого участия опрокинутого мной дроу здесь не обошлось.
      - А мне и так нравиться! - довольно ответил мстительный остроухий извращенец.
      Я прекрасно почувствовала, что ему нравится. И не только ему, между прочим, кому-то такое зрелище понравилось значительно больше, чем Келу. Как не кстати объявился новый дроу. Я покраснела и быстро побежала к своим вещам, чтобы вытащить хотя бы джинсы с рубашкой и кроссы, пока не подыщем что-нибудь менее экзотичное.
      - Я смотрю, тренировки проходят в неформальной обстановке? - усмехнувшись, сказал дроу, который Сурендил.
      В душе Кела мелькнуло волнение.
      Не поняла, он переживает, что второй видел меня в белье или же, что тот подумал при этом? И какое ему дело?
      Самое смешное, что Кела я не слишком смутилась. Неужели мы успели настолько сблизится? А вот новый, со своими пошлыми мыслишками меня напрягает.
      Фэй оказалась рядом.
      - Ты в порядке?
      - Да. Только костюма жаль. Он был таким красивым, - я печально вздохнула.
      - Жаль. Но ничего, мы еще отомстим этому остроухому! - фея не слишком сокрушалась по поводу истлевших вещей, что меня обрадовало, я волновалась, как бы та не расстроилась.
      - Я так поняла, это он мне отомстил. За подножку. Так что мы вроде квиты.
      - Нет уж, за поруганную честь он еще ответит!
      Мне стало смешно, и я не сдержала улыбки.
      - А что это ты такая довольная, понравилось щеголять перед принцем в полуобнаженном виде?
      - Если честно, все равно, - призналась я.
      - Так-так-так. Пора приниматься за твое воспитание, - зловеще прозвучало из уст феи.
      - Поздно. Возраст невоспитабельный.
      - Очень даже хороший возраст, просто методы правильные использовать надо.
      - Ты только без фанатизма, а то перевоспитаешь на свою голову, потом сама жалеть станешь. А все-таки, лучше Сурендила перевоспитать. Слишком однобоко он к девушкам относится.
      - Что, кто-то позволил себе мысленные вольности в отношении практически нагой девушки? - Фэй хихикнула, - А ты не думала, что это нормальная реакция молодого мужчины?
      - Но Кел же себе такого не позволяет!
      - А Кел в два раза старше и на человечков не падкий.
      - Откуда такая информация? - с подозрением покосилась я на фею.
      - Всего лишь анализ ауры.
      - И почему я ничего подобного не вижу?
      - Ты свои ментальные способности потренируй и без всяких аур душу на изнанку вывернешь, - ответила на мои "охи" фея, - Оделась? Пошли завтракать, я уже три дня не ела, так что пора подкрепиться.
      И мы отправились к костру, за своей порцией сытного завтрака.
      
      ***
      - Кел, дружище, мы до сих пор друг другу не представлены, пора исправить столь досадное упущение, - Сурендил встал, приветствуя подошедших к костру девушек.
      - Как скажешь, - сдержанно произнес принц.
      Впервые его нервировала манера друга обращаться с особами противоположного пола, вернее не столько обращаться, сколько мысленно относить их в категорию своих.
      - Калемар, Аммарэ, познакомьтесь, это мой давний друг Сурендил.
      Последний поочередно взял руку каждой девушки, с особым трепетом поцеловал и легко скользнул быстрыми пальцами по мягким ладоням.
      Аммарэ недовольно фыркнула и выдернула руку. Кали едва заметно скривила губы. "Ах, да. Она уже великолепно читает эмоции, и судя по всему, отношение Суре ей не по нраву". Странно, но поняв это, Кел немного успокоился и более не раздражался от присутствия Сурендила.
      Пока сидели все вместе, разговор не вязался, но девушки, позавтракав, скрылись из виду, и обстановка разрядилась сама собой.
      - Кел, твои спутницы просто восхитительны! Обе воплощают в себе вызов и тайну, - настрой друга принцу не понравился, - С твоего позволения, я бы одной из них занялся. Пожалуй, Калемар. Она такая чистая и светлая, так и тянется рука приласкать ее, словно котенка.
      - Нет! - принц готов был взорваться прямо сейчас. Как он смеет говорить о ней так, как он смеет думать о ней! Она принадлежит лишь ему, это его свет, его Кали.
      "Кел, все в порядке?" - эхом прозвучал в голове взволнованный голос девушки и сразу же отрезвил принца. "Ukarima! Кали, ты что-то слышала?" "Нет. Просто ты никогда не был настолько взволнован. Я испугалась. Думала, что случилось что-то серьезное" "Все в порядке. И больше так не делай" - дроу не мог даже разозлиться на нее. Беспокойство в голосе, ее тихий ментальный шепот успокоили его окончательно. Девушка отключилась, а дроу посмотрел на друга уже без пламени в глазах.
      - Кел, что с тобой? - Сур выглядел обеспокоено и настороженно.
      Дроу сам не ожидал, что способен на такие бурные проявления эмоций и никогда представить не мог, что хотя бы на миг забудет, что перед ним друг, и воспылает к нему ненавистью.
      - Уже все нормально. Суре, хочешь играть - играй с Аммарэ, фея крепкий орешек, можешь зубы обломать. Но о Калемар забудь, даже не думай о ней.
      - Кел, ты... - Сурендил запнулся на полуслове, так как прекрасно понимал, что принц читает его, словно раскрытую книгу.
      - Не знаю, - дроу действительно не знал. Его тянуло к человечке, его влекло к ее силе, мыслям, свету, но он не знал, что это означает. Он не знал, что будет потом, когда она захочет уйти, не знал, что делать, когда его вновь примут в семью. Его выбор вел в никуда, Кел это понимал, но все равно не мог от нее отказаться.
      - М-да, тяжелый случай. Говоришь, Аммарэ крепкий орешек? Что ж, это будет весьма и весьма занятно.
      
      ***
      Мы с Фэй быстро позавтракали и удалились. С появлением Сурендила что-то пошло не так. Несмотря на всю его внешнюю привлекательность, он казался мне неприятным. Я прекрасно осознавала, что не будь у меня моих экстрасенсорных способностей, то развесила бы уши и слушала дифирамбы в мою честь, была бы польщена, смущена. Ну а как же! Не мужчина, а Аполлон. Эффектный, обходительный... но жуткий бабник. Зато испытав всю гамму эмоций в нашу с Фэй сторону, сразу стало ясно, где собака зарыта. Так что даже даром такого великолепия нам не надо. Вот мы и скрылись от греха подальше.
      Пусть мальчики беседуют, раз уж им охота, а мы лучше потренируемся: Фэй в заклинаниях, а я ментально.
      Мы нашли прекрасное местечко. Не слишком далеко от поляны, среди высоких, могучих деревьев, в кронах которых запутались лучи еще сонного минара, зависшего бледно-желтым диском над плавно колышущимися верхушками. Здесь было так волшебно, что мы с Фэй решили остаться. Я расстелила на траву предусмотрительно захваченный плащ, разулась, прошлась босиком по мягкой прохладной траве и сладко потянувшись, уселась на плащ. Фей находилась всего в паре метров от меня и что-то увлеченно наколдовывала.
      Я, более не задерживаясь, с легкостью погрузилась в ментальную среду. Здравствуй, разум мой родной. Как же ты работаешь?
      Снова настроилась на фею. Та была в крайней степени сконцентрирована. Что же она такое мастерит? Я всей своей сущностью потянулась к центру активности фейской энергии и тут меня накрыло: "Somme Torto Sveli Goul, нет, что-то не то, еще раз. Somme Torto... Опять! Мезинец на Torto, безымянный на Goul!" "Фэй", - я тихо позвала, чтобы не испугать своим внезапным вторжением сосредоточенную фею. "Света? Ты здесь? У тебя телепатический прорыв?" "Не знаю, как это называется, но да, я сейчас мысленно с тобой разговариваю" "Я даже не почувствовала, как ты вошла! Что ты сделала?" "Ээээ, почувствовала, где твоя мозговая активность наиболее высока, туда и направила свой разум, как-то так" "Но как же ты через блоки проходишь?!" "Чего не знаю, того не знаю. Я просто не вижу никаких блоков. Ладно, прости, что помешала, я, откровенно говоря, сама не ожидала, что в мысли твои попаду" "Что ж тут поделаешь".
      Фэй не злилась, поэтому я со спокойной совестью покинула ее сознание и продолжила изучать собственные реакции.
      Неожиданно, меня накрыло волной ненависти. Не поняла? Это Кел? Что с ним происходит? Может, на них напали? Но я не чувствую посторонних. Сурендил недоумевает, хотя, нет, он в шоке! Что же твориться! Кел сейчас кого-то спалит!
      Я отчетливо почувствовала, как огонь полыхает в моих глазах. Это все ощущения Кела, но они были настолько сильными, что перебивали мои собственные. Я испугалась, и мысленно рванула уже к нему, повторяя трюк, только что проделанный с феей.
      "Кел, все в порядке?" - я вклинилась в его беспорядочные размышления. "Ukarima! Кали, ты что-то слышала?" - дроу, как и Фэй, не почувствовал проникновения и был озадачен моим появлением. "Нет. Просто ты никогда не был настолько взволнован. Я испугалась. Думала, что случилось что-то серьезное", - стала оправдываться я. "Все в порядке. И больше так не делай" - хорошо, что он не начал на меня орать, и угрожать, как в прошлое мое несанкционированное вторжение. Я убедилась, что Кел остыл, и стремительно ворвалась в свое тело.
       Вышла из транса. Меня еще немного трясло, после всей этой эмоциональной чехарды, но я уже видела, что буря миновала. Я прилегла на плащ и расслабилась. Ну, его, с этой эмпатией и телепатией. Своих забот выше крыши, так еще и за других переживай. С животными оно как-то проще. Полечил, покормил, приласкал - и они счастливы.
      - Света, ты как? - надо мной нависла встревоженная фея.
      - Мне бы отвара твоего целебного, а в остальном норма, - ответила я.
      - Выглядишь неважно. Может, стоит с Келом проконсультироваться по поводу телепатических возможностей. Вдруг, ты делаешь что-то не так?
      - Мне кажется, я просто перенервничала.
      - А в чем причина?
      - Как думаешь, нормальный тысячелетний уравновешенный эльф способен в одну секунду захотеть убить лучшего друга?
      - Не знаю, я же не тысячелетний уравновешенный эльф. А что, Кел собирался Сурендила поджарить? - Фэй, как обычно, не стеснялась в выражениях.
      - Что-то вроде того. Я вмешалась, и он сразу успокоился. Но я до сих пор чувствую жар, который заполнял его глаза.
      - Вот это поворот событий! А в чем причина, он тебе не объяснил? - Фэй не переживала ни минуты, она наоборот, была в восторге от произошедшего.
      - Нет, конечно. И спросил, слышала ли я что-либо, что слышать не должна была.
      - А ты что?
      - Сказала "нет".
      - А на самом деле?
      - Да не слышала я ничего! - возмутилась я поведением феи.
      - Жаль. Хотя у меня есть несколько идей по этому поводу, - ухмыльнулась, ни чуть не устыдившаяся фея, - причем одна из них, скоро либо, подтвердится либо отпадет.
      - Скажешь?
      - Нет. Извини, но боюсь, за мой длинный язык темноэльфийский архимаг мне голову оторвет, и не посмотрит, что я фея.
      - Подруга называется, раньше ты его не особо жаловала, - обиделась я.
      - Раньше я не знала, до какой степени он может быть опасным.
      - И что теперь делать?
      - Живи и жизни радуйся. Во всяком случае, тебе рядом с ним ничего не грозит.
      Что-то темнит фея. Но ничего не поделаешь, в чужой памяти ковыряться банально совесть не позволяет. Да и навыков маловато. Придется ждать.
      Я еще некоторое время повалялась, окончательно приходя в себя, и мы с Фэй отправились на место стоянки.
      - Нагулялись? - наш дроу выглядел так, будто ничего не произошло, - Собирайтесь, мы выезжаем.
      Сурендил с безмятежным видом восседал на своем великолепном жеребце белой масти. Все-таки он едет с нами? Я недовольно поджала губы и посмотрела на фею, та лишь развела руками. Что ж, этого стоило ожидать, тем более, что назревавший конфликт между старыми друзьями легко разрешился, не оставив ни следа недавнего напряжения.
      Мы побросали немногочисленную мелочь в сумки. Я накинула плащ поверх своего
      неформального наряда - все же демонстрировать его нередким конным и пешим встречным было бы глупо с моей стороны - а после таких незамысловатых действий мы запрыгнули на лошадей и тронулись с места снова глотать дорожную пыль.
      
      ***
      - Нужно что-то сделать с твоим внешним видом, - после критичного осмотра изрек заевшийся дроу, - Ты в своем иномирском наряде привлекаешь слишком много внимания.
      - Сам виноват, - упрекнула я.
      - Могу повторить.
      - Давай, тогда я явно перестану привлекать чье-либо внимание, - ехидно высказалась я по поводу его предложения.
      Днем было так жарко, что я не выдержала и сняла плащ. Как назло, сразу после этого мы встретили группу селян, возвращавшихся с ярмарки. Те торопливо сошли на обочину, уступая нашей колоритной четверке дорогу. Вначале они с ужасом взирали на гигантского найтмара, потом с восхищением на обоих темных эльфов, и на последок одарили меня ошарашенным взглядом. Не замеченной осталась одна лишь фея, восседающая на обыкновенной лошадке, не обладающая ярко выраженными признаками принадлежности к иной расе и облаченная в привычную одежду.
      К вечеру уже вся округа будет говорить о странной четверке, разъезжающей по старому тракту.
      - Аммарэ, можешь сделать ей обычный дорожный костюм?
      - Чтобы ты и его спалил? - Фэй заортачилась.
      - А ты что-нибудь огнеупорное сооруди, - подал голос Сурендил.
      Фэй одарила его презрительным взглядом, и вернулась к словесной перепалке с Келом.
      - Допустим, я что-то и сделаю, но из чего?! Ты ведь ткань спалил! Цветы же не подойдут, она сразу на фею станет похожей. Пусть лучше чудной выглядит, чем фееподобной.
      - Хорошо, что тебе нужно, - сдался дроу.
      - Желательно, уже готовый комплект, который я бы смогла быстро переделать во что-то подходящее.
      - Другие варианты, - по-видимому, добывать для меня одежду, находясь посреди леса, в его планы не входило.
      Фея призадумалась.
      - Ну, для обуви нужна кожа. Что предложишь?
      - Тапир подойдет?
      - Вполне.
      - Что еще?
      - Шерсть и хлопок. Это минимум. Достанешь?
      - Зачем шерсть и хлопок?
      - А брюки и рубашку я тебе из воздуха наколдую? - Фэй стояла на своем.
      - Кел, к чему такие сложности, наложи на нее иллюзию, - внес свое предложение молодой дроу.
      И чего они тогда мучаются и меня мучают, если вопрос можно решить так просто! Я не хочу, чтобы ради меня несчастное животное убивали, когда нужно всего-то мою одежду замаскировать. Пока я мысленно радовалась столь замечательному способу решения моей небольшой проблемы, сам способ резко раскритиковали.
      - Нельзя, нам не стоит использовать много магии, так как она сработает в качестве маяка. На них уже стоит качественная иллюзия ауры, - принц мотнул головой в нашу с Фэй сторону, - Если прибавится еще и динамическая иллюзия одежды, тем более на нестабильную Калемар, нас сразу обнаружат.
      - Но вы же тренируетесь, магия все равно используется, - второй дроу вполне резонные вопросы задавал, во всяком случае, я тоже так рассуждала.
      Кел лишь усмехнулся на данный вопрос.
      - Сур, ты считаешь, что арма и подножка могут поколебать магический фон?
      - Ну, вы же на этом не остановитесь?
      -Кто тебе такое сказал? - оборвал его Кел.
      - Что? Я больше не буду тренироваться? - мне стало обидно.
      - Будешь. Но не в магии. Займемся менталкой и тау. Если бы не насущная необходимость обучить тебя хоть какой-то самозащите, то я бы даже не начинал твое обучение.
      Приехали. Я окончательно скисла и ушла к потрескивающему костерку. Помешать кашу, которая над ним варилась. Потом вернулась обратно. А то они мою судьбу, видите ли, решают, а я не при делах.
      - Держи, - я подошла в тот момент, когда Кел метнул Фэй некий белый комок.
      Фея его развернула, и я увидела знакомую рубашку с завязками. Именно ее я обманом выманила у дроу перед обретением.
      - Небось, последнее с него содрала? - пошутила я, обратившись к Фэй.
      - Ничего, у него во дворце такие на каждый день месяца припасены, - ответила подруга, подыгрывая мне.
      Первый дроу никак не отреагировал на мой некачественный юмор, а второму понравилось. По-доброму так, по-дружески.
      Я обернулась и поймала его лукавый взгляд. Чувствую, что что-то в нем изменилось, но понять не могу, что именно.
      - Фэй, за работу! - привычно скомандовал Кел, - Суре, ты со мной.
      - А я? - пискнула я.
      - Что ты? - прилетело от мельтешащего дроу (он просто двигался быстро, я даже уловить не могла, что именно он делает).
      - Мне что делать? - решила я уточнить.
      - Сама придумай, не маленькая.
      - И давно ты это осознал? - впервые он сказал, что я не маленькая, а не наоборот.
      На меня взглянули строго. Вот скажите, как можно без слов, одним только движением брови и чуть искривленным уголком рта дать понять, что зря я возникаю. Надеюсь, он не испортить мой следующий костюм.
      - Если ты еще раз спалишь мою одежду, сам без штанов останешься! - предупредила, медленно отступая назад.
      - И как ты это устроишь?
      Язык мой, враг мой! Я почувствовала, как в дроу проснулся азарт! Он смотрел прямо мне в глаза и с каждой секундой становился все ближе. Я отошла за костер, но языки пламени, обернулись вокруг моих щиколоток, удерживая меня на месте. Хорошо хоть не обжигали. Что делать? Что делать?
      -Arma! Itteri Folcato Sou Quero! - само собой сорвалось с моих губ и полетело в нужном направлении.
      Но вместо того, чтобы сбить свою цель с ног, заклинание словно отбилось от невидимой стены и полетело обратно. Как назло, выставленный наспех щит лопнул и я, распластав руки, полетела назад. Сковывающие меня огненные кольца оказались достаточно крепкими, и вместо того, чтобы лежать на сырой траве, я плюхнулась на нее пятой точкой.
      - Ты думала, что такой фокус пройдет дважды?
      - Отпусти, - сказала я обиженно, а сама подумала, что совсем не думала, хотя не помешало бы. Тавтология, но зато отражает истинную картину.
      Оба дроу испарились, и мы с Фэй остались вдвоем.
      - Хочешь отомстить? - сразу же предложила фея.
      - Хочу, - я даже спорить не стала.
      - Я одну штуку придумала с твоей одеждой. Когда наденешь ее, главное, сама не пугайся, все с ней в итоге будет нормально. А вот принцу твоему нервы потреплем. Третьей запасной рубашки у него точно не будет.
      - Мне что делать нужно?
      - Победно улыбаться.
      - И это вся месть? - я засомневалась в ее секретном плане и в моей роли в нем.
      - А что, ты хотела его одежду в костер бросить? Ну, давай, посмотрим, как он отреагирует.
      Я представила, как прыгаю в костер следом за одеждой и решила, что такие шутки плохи. Лучше уж фейский кот в мешке.
      - Ладно, согласна на твои условия, - ответила я и снова направилась к каше. Ее снимать минут через пять нужно.
      Дроу отсутствовали всего-то минут тридцать. Оба, довольные, разгоряченные притащили пару так называемых тапиров, хотя мне они больше напоминали бородавочников - с похожими наростами на удлиненной морде и полоской гривы на спине, только клыки у них были раза в два больше, что выглядело внушающее и опасно. Животные были бесцеремонно брошены у костра. Я почувствовала, как жизнь вытекает из еще теплых тел, и мне стало мучительно больно. Спазм сдавил горло, дыхание переняло, а из глаз брызнули слезы. Продержавшись в таком состоянии около минуты, я потеряла сознание.
      
      ***
       Кел резко втянул воздух, до боли наполняя им легкие. Судя по стойкому мускусному аромату, лежбище тапиров было неподалеку. Дроу прислушался: на северо-востоке стадо устраивалось на ночлег, но оно принца не сильно интересовало, необходимо было выследить заматеревших одиночек.
      Дроу, делая значительный крюк, чтобы не потревожить животных, двинулся дальше на северо-восток. Ветер трепал отросшие волосы, когда тот мчался через лес, едва касаясь ногами земли. Минуты через три Келзор стоял на краю маисового поля, которое являлось излюбленным местом жировки диких тапиров. Принц осмотрелся, направив дополнительную силу к глазам, и с легкостью заметил место входа тапиров на поле. Удача, что он вышел как раз с подветренной стороны. Теперь оставалось аккуратно подобраться к осторожным животным. Стараясь не делать лишних движений, Кел медленно продвигался вперед, то и дело протискиваясь сквозь тонкие просветы между растениями. Шаг, еще шаг. Дроу уже отчетливо слышал характерное похрюкивание. Адреналин быстро разошелся по крови, обостряя и без того сильные ощущения.
      Принц находился уже в паре метров от спокойно кормившихся животных, когда один из них поднял голову и заметил надвигающуюся опасность. Он издал трубный рев, и в тот же миг вся группа бросилась врассыпную. Кел, не тратя ни секунды, рванул за самым крупным.
      Тапир наращивал темп, пытаясь оторваться от преследователя, но дроу не отставал ни на шаг и даже сокращал расстояние между ними. Кел чувствовал страх, переполнявший животное, и это чувство заставляло двигаться его быстрее, полностью отдаться инстинктам охотника. Минут через пять тапир, поняв, что скрыться ему не удастся, сменил тактику. Он резко затормозил, повернулся на сто восемьдесят градусов и вперил налитый кровью взгляд на ненавистного врага. Кел тоже остановился, готовясь к последнему броску.
      Мгновенье они смотрели друг на друга. Из-под копыт полетели комья грязи. Животное двинулось вперед, выставляя свои мощные клыки таким образом, чтобы попасть обидчику прямо в горло.
      Кел стоял, отсчитывая удары сердца. Раз, два, три. Прыжок. Тихий хруст шейных позвонков. Тапир безжизненной тушей упал к ногам хищника.
      Еще через пять минут Кел стоял в двухстах метрах от поляны, ожидая возвращения своего друга. Тот явно был на подходе: это ощущалось по все нарастающим эмоциональным колебаниям, которые принц улавливал.
      - Что-то ты не торопишься, - Келзор окликнул мелькнувшего среди темных стволов товарища.
      Сурендил, замерший спустя мгновенье напротив друга, довольно прищурился и бросил свою добычу возле тапира, принесенного Келом. Мертвые животные не уступали друг другу в размере.
      - На этот раз ничья, - улыбался молодой дроу.
      - А ты клыки посмотри, - предложил Келзор.
      Сур наклонился, поочередно присматриваясь то к одному, то к другому зверю.
      - Демоны! Кел! Как тебе удается всегда меня обойти?
      - Пошли уж, - дроу ободряюще хлопнул друга по плечу, потом легко подхватил стокилограммовую тушу и двинулся в сторону поблескивающего между деревьев огонька. Сурендил последовал за ним.
      У костра сидела притихшая Калемар. Фея что-то мастерила в отдалении. Дроу бросили туши поближе к огню, а сами отошли к своим вещам, чтобы попить воды и перевести дух. Тихий шлепок заставил Кела повернуться. Девушка, только что мирно сидевшая у костра, теперь лежала без сознания. Дроу хватило одного мгновенья, чтобы оказаться рядом с ней.
      - Кали, - позвал он, сдерживая волнение.
      Естественно, девушка не откликнулась. Ее губы посинели, а на лице проступила смертельная бледность.
      "Что же с тобой происходит?!" Сердцебиение Кали сильно замедлилось, грудь едва заметно вздымалась, выдавая ослабевшее дыхание, а Кел никак не мог понять, что случилось, чтобы хоть что-то предпринять. Единственным выходом было войти в ее ментальное поле, но дроу еще не забыл, как при первой их встрече пытаясь пройти блоки девушки, едва не простился с жизнью сам.
      Принц даже не заметил, как Сур и Фэй оказались рядом.
      - Кел, что с ней?! - фея была на грани истерики - Ее аура гаснет!
      - Не мешай ему, - прошептал младший дроу.
      - Не трогай меня! - это предназначалось Суру, видимо, пытавшемуся оттянуть взволнованную фею, - Почему ты сидишь! Сделай хоть что-нибудь! Она же умирает!
      Крики феи не приносили пользы. Кел никак не мог сообразить, что можно сделать с существом из другого мира, которое без малейшей на то причины вот-вот расстанется с жизнью.
      "Она не умрет. Все будет хорошо". Дроу закрыл глаза, и аккуратно дотронулся до ее разума - сразу же сработали внутренние щиты, отзываясь легким покалыванием в его висках. Кел немного отстранился. "Она под защитой Бога жизни, на ней Глаз ягуара, если единственный путь спасти ее - пройти сквозь блоки, я пройду". Дроу снова направил свой внутренний взор к энергетическому центру девушки, исследуя каждый сантиметр защитной оболочки, но едва он замечал слабое место и касался его, как получал энергетический удар, который с каждой попыткой проникновения становился лишь сильнее. "Не получается!"
      - Фэй! Используй Имя, прикажи пропустить меня! - скомандовал дроу перепуганной фее.
      - Но...
      - Что "но"! Ты хочешь, чтобы она выжила? Тогда без всяких "но", взывай!
      - Хорошо, - смирилась фея и начала читать заклинание вызова, - Calemar, Videor! Aborior Exsequor! Nocens!
      В тот же момент Кел вернулся в ментальное поле и замер в ожидании. Щиты не спадали, но в один миг защитная оболочка начала меняться, вытягиваясь в сторону принца. Несколько секунд - и Кел, сам не ведая как, соединился с разумом девушки.
      Хххээ - воздух тяжело проходил через спазмированные дыхательные пути. "Что за черт!" - первое, что промелькнуло в голове дроу. Постоянное ощущение удушения никак не давало сосредоточиться. Дроу приложил неимоверное усилие, чтобы отвлечься, и на сколько это возможно быстро направился в нейронный центр.
      Область восприятия слабо мерцала зеленоватым светом, отдавая по тонким каналам жизненную силу каким-то неведомым существам. Кел тронул одну из тонких нитей. "Демоновы тапиры!" Принц оборвал непрочную связь и сразу же принялся блокировать все - и ментальные, и магические способности, и способности к управлению жизненной энергией, благо, находясь внутри защитного кокона, он беспрепятственно оперировал своей силой, перекрывая нейронно-аксонные синапсы. Когда дроу покидал разум Кали, та все еще была без сознания.
      - Все, она скоро нормализуется, - выходя из транса, сказал Кел понурой фее.
      Та сразу же оживилась, и набросилась на дроу с расспросами:
      - Что с ней было?
      - Непостижимым образом подключилась к тапирам, и отдавала уже мертвым животным жизненную энергию.
      - И что же ты сделал? - фея не прекращала допрос.
      - Просто оборвал связь.
      - И все? - недоверчиво прищурив глаза, спросила Фэй.
      - Еще заблокировал все ее способности, - намеренно обыденно произнес дроу.
      - ЧТО?! Все способности?! Ты хоть понимаешь, что с ней теперь будет? - фея рвала и метала.
      - Ничего, адаптируется. Тем более что постоянно она пользовалась лишь эмпатией, - Кел был невозмутим.
      - Ты бездушный, эгоистичный, хладнокровный засранец! - фея разошлась не на шутку.
      - Мне плевать на твои истерики, мне плевать на то, что ты обо мне думаешь. Я планирую довезти девчонку до Рощи живой и невредимой, а ее способности, включающиеся регулярно и не вовремя, создают слишком много проблем.
      - Зачем тогда был весь этот цирк с самозащитой, с заклинаниями?
      - Я не предполагал, что все зайдет так далеко. Но это уже не имеет значения, - намереваясь закончить пустой разговор, дроу повернулся к Сурендилу, находившемуся все время рядом, и обратился к нему, - Суре, тапиров уносим подальше. Фэй, приготовь восстанавливающий отвар. Дашь ей выпить, когда она очнется.
      Злополучные животные были перенесены за пределы видимости, освежеваны и разделаны.
      - Кел, ты уверен, что поступил правильно? Блокировка способностей - это серьезно, не всем отступникам полностью силу блокируют, а тут ни в чем не повинная девчонка, - принц чувствовал, что Суре сомневается в нем.
      - И ты туда же? Не веришь в мое здравомыслие? - Кел грустно усмехнулся.
      - Я просто не понимаю, чего ты добьешься этим. Вряд ли человечка скажет тебе спасибо, а мне казалось, что ты стремишься вызвать у нее чувства, отличные от обиды или же тихой неприязни.
      - За десять дней, что нам осталось проехать, ничего с ее психикой не случится, а обиды дело проходящее, тем более что я прав, и она это поймет. Не сразу, но все же поймет.
      - А если нет?
      - Значит, я в ней ошибся. И тогда в формировании отношений нет никакого смысла.
      - Кел, у терпения тоже есть свои пределы. Если она поняла и простила раз, второй, третий, это не означает, что четвертый тоже простит. Если она тебе действительно так нравится, мог бы и помягче с ней. Хотя бы не отпугивай.
      Кел скривился от данных речей - впервые Сурендил читал ему нравоучения, а не наоборот.
      - Знаешь, твои слова имеют смысл лишь в том случае, если Кали будет живой. Ты сам видел, что случилось сегодня. За две недели пребывания ее на Авалоне, она в похожем состоянии находилась уже пять раз. А на ней Глаз ягуара, который якобы ее защищает.
      - Я начинаю тебя понимать.
      - Будь моя воля, я бы просто запер ее где-нибудь подальше ото всех и не выпускал до тех пор, пока есть хоть малейший риск для ее жизни.
      - Никогда, что ли? - усмехнулся Суре.
      - Не исключено, - а вот Кел был абсолютно серьезен.
      - Я начинаю ее жалеть, - молодому дроу стало совсем весело, - Ты что, на самом деле влюбился? В человека?
      - На данный вопрос у меня нет ответа.
      - Ладно, пойдем уж, - Сурендил ободряюще хлопнул по плечу своего друга, - Даааа, кому сказать, не поверят: принц Келзор"дорл влюбился в человечку!
      - Молчи, лучше! - Кел укоризненно посмотрел на друга, а потом набросил на разделанные туши и заклятую для защиты от ранений шкуру чары невидимости, - Чувствую, кто-то еще долго не сможет смотреть на свежее мясо.
      - Не знал бы, что ты влюбился, подумал бы, что рассудком повредился, - прокомментировал действия принца безбашенный дроу.
      - Забудь это слово, договорились?
      - А то что?
      - А то существуют более жесткие методы вытравливания воспоминаний из неразумных голов.
      Сур передернулся - он был прекрасно осведомлен о таких методах и не раз видел, как глава департамента разведки - то есть Кел собственной персоной - промывал мозги чересчур осведомленным особам.
      - Слушай, а о чем мы сейчас с тобой говорили? Что-то я совсем ничего не помню! - Суре сделал крайне озабоченное выражение лица, но Кел чувствовал, что тот, как обычно, дурачится и просто помотал головой.
      - Иди уже, друг мой забывчивый.
      И они зашагали обратно к поляне.
      
      ***
      В этот раз мое пробуждение было далеко не приятным.
      - Наконец-то! - взвизгнула, скучавшая рядом фея.
      Я сморщилась - меня словно обухом по голове треснуло от ее воплей.
      - Тише, пожалуйста! - простонала я.
      - Что, все так плохо? - жалостно спросила фея, предварительно сбавив звук до пианиссимо.
      - Отвратно, - выдавила я из последних сил.
      - Отвар будешь? - предложила участливая Фэй.
      - Если это улучшит мое состояние, то соглашусь даже на самое гадкое и противное варево, - ответила я и попыталась подняться, но у меня ничего не вышло.
      - Сейчас, - фея взмахнула руками и подо мной что-то зашевелилось.
      Я не успела толком испугаться, как оказалась сидящей в живом плетеном кресле, кстати, довольно удобном. Ко мне чинно подплыл стакан с дымящейся жидкостью и медленно опустился в трясущиеся руки.
      - Пей, - скомандовала фея и внимательно на меня посмотрела.
      Я сделала маленький глоток, потом еще один и еще. Постепенно силы стали ко мне возвращаться, и вдруг я поняла, что что-то не так.
      - А где Кел? - спросила я взволнованно, просто я больше не чувствовала его степенной уверенности, которая в последнее время подступала ко мне все ближе, незримо поддерживая и успокаивая.
      - Не очень далеко, - сказала фея и насторожилась.
      Когда головная боль утихла, и вместе с ней исчез гул в ушах, донимавший меня первые минут двадцать после пробуждения, я поняла, что случилось: я больше не чувствовала ничего! Ни одной чужой эмоции, ни одного даже самого маленького колебания! Словно меня в вакуум поместили. Я взволнованно посмотрела на фею.
      - Ничего не чувствуешь, - со вздохом сказала, не спросила, она.
      - Ты знаешь? - сглотнув, уточнила я.
      Та кивнула головой в ответ.
      - Я потеряла свои способности? - прозвучало приглушенно, словно это и не я произнесла.
      - Не совсем, - начала Фэй, и мне сразу полегчало.
      - Значит, все восстановится? - надежда проскользнула в моем окрепшем голосе.
      - Все зависит от Кела, - потупив взгляд, ответила фея.
      Я, недоумевая, на нее уставилась.
      - Он заблокировал все твои способности.
      Внутри все так упало.
      - Как?
      - Прости, но ты умирала. Он потребовал, чтобы я воспользовалась магией имени и приказала тебе пропустить его сквозь щиты. У меня не было выхода, - Фэй казалась расстроенной и виноватой, но я до сих пор ничего не понимала. Почему она винит себя, зачем Кел блокировал мой дар и как вообще это возможно?
      Я задумалась, восстанавливая в голове события, предшествующие моему обмороку. Вернулись дроу, бросили добычу в метре от меня и отошли. Я посмотрела на несчастных животных и заметила, как что-то уходит: из них, из этого леса, из всего мира. Мое нутро воспротивилось такой потере, в голове помутилось - и я больше не могла ни на что повлиять, мой организм сам подключился к уже мертвым тапирам и по капле начал восполнять тающие жизненные силы, используя собственный потенциал. Прошла минута, и я упала в темноту, из которой вынырнула только сейчас. Ни магии имени, ни присутствия в своей голове Кела я, конечно же, не заметила.
      - Это было необходимо? - спросила я, сомневаясь, что Кел просто так заблокировал мои способности.
      - Нет, достаточно было оборвать связь с тапирами, что он и сделал сначала, а потом взял и отключил все: эмпатию, телепатию, магию, управление жизненной энергией, - стала зло перечислять фея, - так и знала, что все это добром не кончится, ну не может дроу не сунуть свой нос в чужую жизнь!
      И что я ему сделала? Он же отобрал у меня то единственное, на что я свою жизнь полагала, то, что было исключительно моим. Мне стало себя так жалко, что по щеке покатилась одинокая слезинка. Я ведь чувствую, насколько он сильный. Как много в нем могущества, что ему я? Всего лишь девчонка из другого мира, которой через месяца три здесь и в помине не будет. Почему я его вообще встретила?
      Последнее я сказала вслух. Фея как-то смутилась и посмотрела мне за спину. Я обернулась - там стояли оба дроу. Сурендил выглядел немного озадаченным, на лице Кела не дрогнул ни один мускул.
      - Живая? - прозвучало резко и надменно, - Аммарэ, вот материал, - дроу указал перед собой, но я ничего не заметила, - Можешь заняться работой.
      После своих слов он просто испарился, прихватив с собой дружка. И никаких объяснений, ни грамма сочувствия, даже упрека никакого! От его поведения мне стало еще горше, я что, пустое место? Живая и ладно! Не лезу своими способностями в темноэльфийскую душу - просто замечательно! Слез прибавилось: теперь я не только не чувствовала, но и ничего не видела - мутная пелена размыла очертания окружающих предметов.
      - Свет, да не плач ты, - полная раскаяния, проговорила фея, - Он же не единственный, кто блоки умеет ставить и снимать. Придем в Рощу, там Гладиус, он ведь тоже архимаг, к тому же раза в три старше дроу, снимет все блоки за минуту. Хочешь, мы прямо сейчас уйдем, вдвоем!
      Фея все лепетала и лепетала, а я даже толком вслушаться в ее слова не могла. Уйти - это хорошо, только у меня сейчас ни физических, ни моральных сил на побег нет.
      Слезы потихоньку высохли, и только плечи изредка вздрагивали, выдавая сильное нервное напряжение. Меня жутко клонило в сон.
      - Фэй, можешь возле меня не сидеть, я уже успокоилась, - уверила я фею в своем нормализовавшемся состоянии.
      - Уверена? - Фэй сомневалась.
      - Я буду спать, не волнуйся, - вымучено улыбнулась я.
      - Хорошо. Выпей вот это, тебе лучше станет, - ко мне подлетел еще один стакан с травяным отваром.
      Я взяла очередное производное фитотерапии и сделала несколько глотков. Сон опустился мягко и ненавязчиво. Последнее, что я почувствовала, как мой плетеный стул трансформируется в нечто, позволяющее мне принять горизонтальное положение.
      
      
      ***
      И снова утро. Проснулась я абсолютно здоровой, только в препаршивейшем настроении. В лагере чувствовалось оживление, по-видимому, я встала последней.
      - Поешь, - всунула в руки кашу заботливая фея.
      Я машинально взяла поданную мне посудину и ковырнула густое варево. Аппетита не было совершенно, еда казалась безвкусной и какой-то противно-вязкой. С трудом проглотив пару ложек, я незаметно отошла к кустам и все остальное выбросила. Потом разом выпила с пол-литра воды, умылась, почистила зубы.
      - Ты закончила? - послышался утрированно веселый голос Фэй.
      Я хмуро кивнула в ответ.
      Та сделала вид, что не заметила моего траурного вида и продолжила разговор:
      - Пойдем, переоденешься!
      Ах, да. Мне же нужно надеть что-нибудь из местного гардероба. Я уже все забыла. Думала только о том, что я как крот, вылезший на поверхность - не хватало привычных ощущений, казалось, что я не просто лишилась своих экстраординарных чувств, а словно ослепла, оглохла и ноги сломала.
      Фэй отвела меня за те кусты, в которые я выбросила кашу и подала плотный сверток.
      - Снимай джинсы и рубашку, - скомандовала та.
      Я, словно сомнамбула, еле передвигая пальцами, расстегнула все пуговицы, замок и небрежно сбросила одежду. Прохладный утренний ветерок заставил поежиться.
      - Ты себя нормально чувствуешь? - покосилась на меня подозрительная фея.
      - Вполне, - кивнула я.
      - Выглядишь как-то болезно.
      Я вздохнула, но отрицательно мотнула головой.
      - Отставить сопли и одеваться! - прозвучало нарочито грозно.
      Тогда я развернула нечто белое - это была все та же рубашка дроу, только размером поменьше, с вырезами на плечах и завязками снизу. Смотрелось вполне пристойно, и я без лишних раздумий надела ее поверх своего белого кружевного комплекта. Ткань приятно коснулась голого тела, но я, вспомнив, что эта же ткань касалась кое-кого другого, еще больше приуныла. Почему-то любая мысль о Келе болью отзывалась в груди.
      Фея сразу же заметила перемену в моем лице, и рассудила ее по-своему:
      - Только не говори, что не понравилось!
      - Почему же, красиво. И как раз в моем стиле - без излишеств.
      - А что с лицом? - конечно же, фея не унималась, ей обязательно хотелось знать все обо всем.
      Я опустила голову вниз, и принялась изучать, как снуют в траве букашки, то и дело заползая на голые пальцы.
      - Только не говори, что ты такая кислая из-за остроухого! - недовольно воскликнула Фэй.
      Я ничего не ответила, только посмотрела на нее жалобно-жалобно, моля взглядом не упоминать его в разговоре вообще.
      - Ладно, брюки держи! И от процесса не отвлекайся! Я в этот раз учла твои пожелания: все скромно и не броско, сидит по фигуре, но движений не стесняет.
      И я стала натягивать мягкие эластичные, но при этом кожаные штаны. По сторонам шли полоски широких лампасов, похоже, сделанных из остатков рубашки, только цвета другого, чуть светлее, чем черное полотно кожаных брюк. Дальше последовали черные сапожки со шнуровкой на восьмисантиметровом каблуке. Следующим фея подала мне широкий кожаный пояс, инкрустированный черными и белыми камнями. Крупные, средние и совсем мелкие, все вместе они представляли собой изображение солнца - хотя, наверное, минара - и выпускали сотни лучиков, светясь и поблескивая на свету.
      - Фэй, это что? - не сводя восхищенных глаз с драгоценной мазайки, произнесла я.
      - Это твой символ, - заулыбалась фея, и увидев, что я ее не понимаю, ударилась в объяснения, - Ты Калемар, то есть "свет земли". Минар и белые бриллианты символизируют твой свет, а черный цвет означает землю.
      Я, пораженная и тронутая до глубины души, произнесла:
      - Но ведь это так дорого.
      - Шутишь? Я же говорящая-с-землей, я всего лишь попросила.
      - Так что, ты можешь добыть все, что есть в земле?
      - Не совсем так. Земля может отозваться, а может и не отозваться. Она не откликнется, если ты обратился к ней с дурными намерениями или корыстными целями. Взывать к ней можно лишь с добром.
      - Спасибо тебе, - обняла я это волшебное существо.
      - Погоди ты, это еще не все, - отстранилась радостная фея, - еще есть куртка. Честно говоря, я не планировала ее делать. Просто не хотелось выбрасывать остатки зачарованной кожи. Надеюсь, она сможет тебя защитить в опасный момент, - с этими словами Фэй протянула мне простую кожаную куртку.
      Я ее сразу же примеряла. Та застегивалась на настоящий замок, который скрывался под небольшим запахом с пуговицами.
      - В твоих джинсах подсмотрела. Удобно, но прятать надо, так как на Авалоне молний еще не придумали, - прокомментировала фея.
      Куртка плотно облегала тело, в полностью застегнутом виде имела воротник-стойку, дополнительно прикрывая шею, и отличалась исключительной простотой. Вся в коже, я напоминала себе байкершу или же незабвенную женщину-кошку с Хэлли Берри в главной роли.
      - А почему зачарованная? - решила уточнить я.
      - Кел зачаровал. Теперь она защищает от ударов острыми предметами, режущих и колющих заклинаний, ожогов, обморожений. В общем, получше arma работает, - фея, говоря это, смутилась, а меня крайне удивила новость о том, что дроу что-то там для меня зачаровывал. Хотя чему я удивляюсь, меня же нужно в Рощу живой доставить, во мне ведь Ярра, пока жива я - жив и он.
      - Спасибо, - сухо сказала я, снимая и складывая куртку.
      - Ты не рада? - грустно спросила фея.
      - Твоим подаркам рада и очень тебе благодарна. Извини, что не прыгаю от восторга, - бросила я раздраженно, - в этом нет твоей вины.
      "Просто я дура!" - добавила я про себя и вышла из-за нашего природного укрытия.
      - Подожди! - крикнула вдогонку Фэй, но я уже уверенно шагала по поляне в сторону своих вещей - выезжаем скоро, нужно собраться.
      Я сосредоточилась на том, чтобы не смотреть в сторону беседующих у лошадей Кела и Сурендила, и не сразу обратила внимание, что мне стало как-то зябко.
      - Аммарэ! Что это? - разгневанный рык темноэльфийского принца заставил меня вздрогнуть, и тут я осознала, что сдержанный костюм, в котором я была одета, куда-то исчез. Вместо рубашки на мне красовалось фривольного вида платьице или туника, смотря как на него взглянуть. Плечи были полностью открыты, просторный рукав у локтя перехватывала резинка, и вниз свисали кружевные оборки. Подол так же представлял собой многослойное полупрозрачное кружево. Поверх этой прелести разместился не слишком туго стянутый корсет, лишь немного приподнимая и подчеркивая грудь. Брюк на мне не наблюдалось, вернее, они неведомо как разделились пополам. Под платьем полностью скрывались кожаные шорты, а ноги обтянули черные ботфорты на высоком каблуке. В общем, нет слов! А так хотелось незаметно шмыгнуть на Марусю, пристроиться в хвосте и стать невидимкой.
      - Неужели я ошиблась в своих предположениях? - Фэй невинно посмотрела на дроу, но тот не на миг не смягчился, - Мне казалось, что подобное амплуа именно то, что тебе не захочется превратить в пепел.
      - Чем ты думала, когда портила зачарованную кожу! Какой смысл в этом куске тряпки? - никогда не видела Кела таким злым, в глазах его снова плясали языки пламени, превращая зеленый изумруд в кроваво-красный рубин.
      - Но эти тряпки так приятно снимать, - заулыбалась фея. Идиотка!
      - Вы оба меня достали! - заорала я, - Ты своими замашками тирана! - это я прокричала удивленному дроу, глаза которого снова приобрели нормальный зеленый цвет, - А ты своими неуместными необдуманными несвоевременными шутками! - данная реплика предназначалась для притихшей феи, - Верни все обратно, - чуть успокоившись, попросила я.
      Фея, ожидавшая от меня другой реакции и поддержки, расстроилась в конец, взмахнула рукой и исчезла. Костюм быстро пришел в норму, но совесть проснулась, и стала вгрызаться в мой несчастный измученный разум. Я двинулась туда, куда не дошла, то есть к вещам. Кел молчал и смотрел мне в след. Я собралась, запрыгнула на Марусю и попыталась тронуться, но лошадь стояла как вкопанная. Тогда я спрыгнула вниз и с хмурым видом уселась на траву. Явно, что без дроу и здесь не обошлось.
      - Фэй, - позвала я тихонько, догадываясь, что она где-то рядом.
      Та полупрозрачным призраком приземлилась подле меня.
      - Прости меня, - сказала я печально, - Не готова я была к такому повороту событий, вчера все воспринималось иначе: проще и веселее, сегодня же мне не до шуток.
      - Я уже поняла, - та чуть помолчала и добавила, - я ведь хотела предупредить, но не успела. Ты так быстро вылетела из нашего укрытия. Тебе так плохо из-за потери способностей?
      - Нет. Мне так плохо из-за того, что я пустое место. Что я контейнер, в котором лежит нечто весьма ценное. И пока это ценное не будет возможности безопасно извлечь, контейнер нужно беречь, чтобы тот ненароком не сломался и не повредил свое содержимое. У контейнера никто не спрашивает, нравится ли ему такая "забота", потому что он просто предмет. Глупо разговаривать с предметами, - высказала я наболевшее.
      - Ты на самом деле так думаешь? - Фэй, пораженная, сидела уже в привычном виде.
      Я просто пожала плечами. А что мне еще думать? Если так оно и есть.
      - Ты сильно ошибаешься. И в этом есть моя вина тоже. Именно я тебя настраивала против Кела, именно я заставляла думать о нем лишь в плохом свете. Но ведь всегда есть место для чего-то хорошего и искреннего, даже среди темных эльфов.
      - Выезжаем! - крикнул Кел, и наш разговор оборвался, толком и не начавшись.
      
      ***
      День пролетел быстро. Ни приключений, ни треволнений он не принес. На закате мы остановились у еще одного лесного озера. Несмотря на то, что вечер теплом не радовал, вода в озере напоминала парное молоко. Теплые ключи? Да какая разница, главное, поплавать можно. Я без лишних разговоров разделась и, не задерживаясь, погрузилась в воду. Уставшие от нескончаемой скачки мышцы приятно расслабились. Я перевернулась на спину и замерла на поверхности. Мой мир снова заполнила всеобъемлющая тишина, принеся с собой безотчетную грусть.
      - Вот ты где! - внезапно донеслось с берега.
      "А раньше приближение феи я бы заметила метров с пятисот или даже больше", - промелькнуло в голове. Я вновь перевернулась на живот и поплыла к замершей в ожидании феи.
      - Есть будешь? - был ее единственный вопрос.
      Я хорошенько вытерлась единственным полотенцем и натянула захваченный с собой спортивный костюм.
      - Что-то не хочется, - честно ответила я.
      - Ты не заболела часом?
      Я только руками развела. Если и заболела, то явно не ОРВИ.
      - Можешь отвар свой целебный мне предложить. От него не откажусь, - сказала я для успокоения фейской души.
      Мы вместе пошли к нашей стоянке. Пока Фэй колдовала над своим гербарием, составляя укрепляющий сбор, я потрепала по голове Марусю, скормила ей пару квинти и насыпала местного овса. Проблемы проблемами, а животное оставлять голодным негоже.
      - Готово, - протянула мне дымящуюся кружку фея.
      Я взяла ее, поблагодарила Фэй и сделала маленький глоток. Горячая жидкость полилась в пустой желудок, приятно его согревая.
      - Я помедитировать собиралась, пойдешь со мной? - ровно спросила фея.
      - Пойду. Только медитировать не буду, просто рядом посижу.
      - Как хочешь. Тогда вставай. И кружку с собой захвати, - скомандовала засуетившаяся подруга.
      Я послушно встала, держа в руках сладковато-мятный напиток, и побрела вслед за феей. Не было никакого желания оставаться одной в лагере, где в любой момент можно столкнуться нос к носу с высокомерным дроу.
      Мы расположились недалеко от озера. Фэй закрыла глаза и быстро погрузилась в медитативное состояние, а я потихоньку встала и отправилась к водоему. Нашла невысокий обрыв, где вода подступала прямо к берегу, разулась, закатала штанины выше колен и села на самый край, опустив босые ноги в теплую воду. Так и сидела, потягивая остывающий напиток и глядя на идеально гладкую поверхность. Впервые я видела мир таким: без посторонних эмоций и ощущений, только реальные звуки и пейзажи - и он был прекрасен. Он не отвлекал, не беспокоил, а наоборот приносил умиротворение и покой в уставшую от переживаний душу.
      -Айа, - неожиданно раздалось за моей спиной.
      -Что?, - не поняла я.
      - Так здороваются у нас в Темном Королевстве, - объяснил странное обращение дроу.
      - Ясно, тогда и тебе айа, - ответила я Сурендилу.
      Тот уселся рядом и только потом спросил:
      - Не помешаю?
      Я улыбнулась, подумав, что не чувствуя его эмоций, воспринимать такой доброжелательный тон проще и приятней.
      - Нет.
      Мы сидели вдвоем, не нарушая гармоничной тишины, спускающейся на отходящую ко сну природу. В сумерках запели неизвестные мне насекомые, да пролетающие мимо жуки наполнили воздух едва слышным гулом.
      - Обиделась на Кела? - от его вопроса в груди защемило.
      - С чего ты взял? - стараясь держать себя в руках, задала я встречный вопрос.
      - Вы так непринужденно общались еще вчера, а теперь избегаете друг друга, словно злейшие враги.
      - Тебе показалось, - единственное, что нашлась ответить я, хотя прозвучало это глупо, так как все было ясно и без слов.
      Сурендил сверкнул белозубой улыбкой.
      - Не любишь, когда задают лишние вопросы? Он тоже не любит. Ну, хорошо. Допустим, ты не обиделась, тогда что произошло?
      Я машинально скрестила руки на груди и серьезно на него посмотрела:
      - Зачем это тебе?
      - Я, конечно, не эмпат, но и смотреть на то, как ты мучаешься, нет никаких сил!
      Доктором Курпатовым заделался? "Пьяный мачо, лечит меня и плачет..." - всплыли строки из Земфиры.
      - А не смотреть не пробовал? С чего ты решил, что я страдаю. Может, я пессимистка по жизни - не пожалею себя, значит, день прошел даром.
      Если бы он сейчас стал спорить, что-то доказывать, то разговор бы на этом и закончился. Но он посмотрел на меня так тревожно-внимательно и очень натурально спросил:
      - Правда?
      А гримасу состроил, как у блондинки из анекдота! Я не выдержала и расхохоталась. Обстановка разрядилась сама собой.
      - Не похоже? - смягчившись и насмеявшись, сказала я.
      - Нет, - тот искренне улыбнулся в ответ, - Ты расстроилась из-за того, что Кел заблокировал твои способности? - он вновь перешел на щекотливую тему.
      - Не совсем. И не то чтобы я именно на него обиделась. Просто все неправильно, понимаешь? Получается, словно я вещь какая-то! Тут включил, там выключил, а вот здесь подправил, и ему больше ничего не мешает. А у меня никто не спросил! У меня не спрашивали, когда в мир этот перебросили, в добровольно-принудительном порядке в меня вселялись, теперь вот способностей ни за что ни про что лишили! Потому что так удобно другим! Банально, спросить, предложить, аргументировать - зачем? Можно и силой, кого интересует мое мнение! Я понимаю, что в данный момент мои способности на самом деле подвергают всех опасности. Если бы он просто сказал, все было бы иначе.
      Я замолчала. Бывает же так, человек, с которым едва знаком может вызвать на откровенность одним своим видом. Располагающая внешность, мягкий спокойный голос, сочувствующий и одновременно подбадривающий взгляд - и язык развязан. А главное, я все это оценила только после отключения способностей.
      - Общий смысл мне понятен, только поставь себя на место всех тех, кто, по-твоему, поступил с тобой несправедливо. Для любого из них каждая минута была на счету, а на кону стояли жизни. Пустились бы они в длительные аргументации, дали бы тебе время подумать, и было бы слишком поздно. Поэтому все они действовали, полагая, что ты достаточно разумна, чтобы понять их постфактум. Так вот скажи, ты достаточно разумна? - он смотрел на меня своими пронзительно голубыми глазами и чего-то ждал, а я не могла ответить. Потому что я все понимала, но стыдно было признавать, что мне всего на всего саму себя жалко.
      - Достаточно, - в итоге выдавила я.
      - Тогда к чему весь этот спектакль с отказом от еды, избеганием, молчанием? - он заставил меня покраснеть, - Стыдно?
      - Это ты меня сейчас как нашкодившего котенка носом в лужу тыкаешь? - я рискнула обернуть все в шутку.
      - Сама решай. И лучше прекращай дуться.
      - Знаешь, лучше своему другу мозги прочисти. Я ему вообще ничего плохого не сделала, а он ведет себя так, будто мой вид вызывает у него несварение желудка! - негодовала я. Сидят, видите ли, воспитывают, а за собой ничего не замечают.
      - Ты уверена, что ничего ему не сделала? - голос Сурендила прозвучал так, словно тот намекал, будто я действительно чем-то обидела дроу.
      Я даже засомневалась, но ничего не припомнив, просто пожала плечами. Сурендил с лукавой улыбкой помотал головой. Да что же такое я сделала или сказала, что непрошибаемый принц дроу мог обидеться! Я, конечно, сомневалась, что безразличный ко всему Кел обратил внимание на такую мелочь, как человек, но у Сурендила, кажется, не было причин врать. Или были? Он ведь тоже дроу со всеми вытекающими. Ох, как же мне сложно! Голову сломаешь с их этническими особенностями. По-видимому, весь мыслительный процесс живописно отражался на моем лице, так как собеседник, заинтересованно наблюдавший за сменой гримас, в конце концов, спросил:
      - О чем ты так сосредоточенно думаешь?
      - О культурном различии представителей разных миров, - я решила не вдаваться в подробности, а отделаться общей фразой.
      - Знаю способ, как ускорить мыслительный процесс. Интересует?
      - Эээм, допустим, - промычала я.
      - Давай кружку.
      Я недоуменно протянула ему пустую тару. Он снял с пояса неприметную фляжку и налил из нее нечто насыщенного темно-фиолетового цвета, потом вернул кружку мне.
      - Пей, - и сам сделал несколько глотков прямо из фляги.
      Я подозрительно принюхалась, от чуть сладковатого запаха приятно щекотало в носу.
      - И что это? - недоверчиво спросила я.
      - Не волнуйся, не мышьяк.
      Я покосилась на дроу, сделала один осторожный глоток, а потом картинно схватилась за горло и захрипела, изображая удушье. Сурендил весело хмыкнул, а я в ответ рассмеялась. Кстати, жидкость оказалась довольно вкусной, чуть тягучей и кисло-сладкой. Я пила медленно, наслаждаясь каждой каплей, а по телу незаметно растекалось тепло и расслабление. Проблемы отошли на задний план и в сердце воцарился покой.
      - Вы с Келом совсем не похожи! - вдруг выдала я.
      - А должны? Мы вроде как не родственники, - легко проговорил Суре.
      - Но вы же оба дроу: надменные, корыстные, хитроумные, коварные, - посыпались из меня эпитеты. Странно, но я почему-то говорила все, что приходило в голову, не задумываясь о последствиях.
      - И кто тебе такое сказал? Кел, что ли? - дроу хихикнул.
      - Нет, Фэй, - я тоже засмеялась, только не понятно почему. Весело мне стало, ненормально весело и легко.
      - Так и сказала? - Сур хитро прищурил глаза.
      - Ага, - кивнула я и сделала еще один глоток чудо-напитка, - Сказала, верить ни одному слову нельзя, потому что, если вы уж и снизошли до человека, то, считай, он ваш должник до конца жизни. И никуда не денешься, и не чем не откупишься. Выгода у вас на первом месте.
      - А ты не думала, что Фэй может чего-то недопонимать? Она ведь физически на Авалоне всего ничего, не на много дольше тебя.
      Я посмотрела на Сурендила. Тот был серьезен, как никогда.
      - Не спорю, для мира в целом картина вырисовывается похожая, но есть же еще и круги общения. Во втором круге играют по иным правилам. Здесь существуют такие понятия как честь, благородство, дружба, в конце концов.
      - Круги? А что это такое? - я заинтересовалась.
      - Есть ты, а есть весь мир вокруг тебя, - Сур изобразил в воздухе огненный силуэт. Маг огня, все ясно, - Весь мир, безликая серая масса, жаден, опасен, не подпускай его слишком близко, иначе он проглотит тебя, без жалости и сожаления. Ему плевать на тебя, относись к нему так же, - говоря это, Сур окружил силуэт огненным кольцом, схематично отделяя его от гипотетического мира, - Но существуют и те, кто теряет свою безликость, они переходят черту и попадают во второй круг, - дроу изобразил прорыв внешнего кольца, и вокруг огненного силуэта заплясали искорки. Потом он протянул еще одну огненную линию и замкнул ее вокруг центрального силуэта, чтобы не допустить искры слишком близко, - Находясь во втором кругу, можно быть уверенным, что твои слова и поступки не остаются без внимания. Это пространство реальных отношений, здесь могут присутствовать родные, друзья, возлюбленные, враги...
      - Враги? - решила уточнить я.
      - А что удивительного, за врагами следить надо еще пуще, чем за друзьями. Все о них знать, чтобы предугадывать каждый шаг.
      Если посмотреть с такой стороны, то тогда я соглашусь.
      - А что здесь? - я тыкнула в небольшой пятачок, который остался вокруг силуэта.
      - Первый круг. Личное пространство, так сказать.
      - То есть в нем находится лишь дроу? Никто в него не проникает?
      - Не совсем. В первый круг тоже можно попасть. Это те люди, которым ты доверяешь, так же как себе, если не больше. Ими могут стать близкие друзья, истинная любовь, возможно, кто-то из родных, - Сур отделил одну искорку и подвел ее к последнему кольцу. Та мягко нырнула в стену из огня, а вынырнула уже полноценным силуэтом, но в кругу оставалась так мало места, что силуэты слились воедино, формируя новый - более крупный и яркий, - Такое происходит крайне редко, но если кому-то посчастливилось встретить существо, достойное первого круга, то оба от этого лишь выигрывают. Они дают друг другу то недостающее, что переводит их на новый уровень бытия. Только вдвоем достигается полный баланс сил и энергии.
      Сур развеял свой огненный рисунок и весело мне подмигнул.
      - Ну что, теперь ты не считаешь нас такими ужасными? Подругу свою не забудь просветить, а то так и останется в неведении.
      - Она вас все равно не боится! - вырвалось у меня.
      - Даже так?
      - Сказала, что в любой момент может уйти во второе измерение, а там вы ее не достанете, - раскрыла я фейские карты, и кто меня за язык тянул!
      - Ой-ли! - всплеснул руками раззадоренный дроу.
      - Что, можете? - не поверила я.
      - Я - нет, а вот Кел, пожалуй, и на такое способен.
      - Но как? - я была поражена больше, чем следовало.
      - А ты сама у него спроси, - заухмылялся молодой дроу.
      Я долго не думая, прокричала: "Кеееел!"
      Как ни странно, тот появился прямо из воздуха в метре от меня. От неожиданности я даже ойкнула. Дроу внимательно посмотрел в мои глаза, и, повернувшись к своему другу, с подозрением спросил:
      - Что ты ей дал?
      Суре, не говоря ни слова, протянул Келу фляжку. Тот сделал пару глотков, и недовольно уставился на младшего дроу.
      - Вино из плодов мангиферы? Афродизиак?
      - Кел, девочке необходимо было расслабиться! Ты же прекрасно знаешь, что я не думал ни о чем таком, - стал оправдываться Сур.
      - Знаю. Иначе сейчас я бы с тобой не разговаривал.
      Слушала их и недоумевала. Вино? Афродизиак? Но я ведь ничего не почувствовала. Хотя, настроение поднялось, болтаю лишнее, что не очень-то характерно для меня. И почему Кела это волнует?
      - Кел, не перегибай палку, - похоже, Сур обиделся.
      - Извини, - прозвучало строго, словно принц не просил, а приказывал его простить.
      Дальше, как я предположила, разговор перешел на уровень телепатии. Потом Сурендил встал, попрощался и ушел в направлении все еще медитирующей феи.
      - Даже друзьям приказываешь? - не сдержала я сарказма.
      Кел проигнорировал мою реплику. Посмотрел как-то странно, словно изучая нечто незримое, находящееся между нами.
      - Сама встанешь?
      Я решила поартачиться. Подняла вверх еще не допитое, как оказалось, вино, и выдала:
      - Я еще не закончила!
      - Хорошо. Я подожду, - не стал спорить он и застыл надо мной величественной статуей.
      Я же повернулась лицом к озеру, и, наслаждаясь, стала потягивать плескавшийся в кружке напиток. Я не видела дроу, но ощущала его взгляд. Чувствовала, как он скользит по моим обнаженным плечам, как вместе с ветерком пробегает по волосам. От нахлынувших чувств, внутри что-то защемило, поселилось в животе, заставляя глубже дышать. Я на миг прикрыла глаза, мечтая о том, как его пальцы мягко скользнут по моему лицу, едва касаясь кожи. Состояние было немного странное: как будто навязанное, но такое сладостно-томное, что не возникало желания его отвергнуть, а напротив, погрузиться в него, сделать своим собственным.
      - Ты закончила? - прошептал в ухо дроу, чуть коснувшись его губами.
      Не было сил даже раскрыть глаза, не то чтобы ответить. Воздух подо мной словно уплотнился, выталкивая вверх, и теперь я плыла в пространстве, объятая чем-то теплым и ласковым. Страшась упустить столь прекрасный миг, я все еще держала глаза закрытыми. Через несколько секунд меня поймали сильные руки и бережно опустили на землю, крепко сжимая в объятьях. Вспышка. От неожиданности я все же распахнула глаза. Озера рядом не было, как и Фэй, и Сурендила. Были лишь я и он, нежно обнимающий и глядящий на меня сверху вниз. Его колдовские зеленые глаза гипнотизировали, заставляя забыть о здравомыслии. Привстав на цыпочки, я как во сне потянулась к манящим устам и легко коснулась их. Мой невесомый поцелуй утонул под напором жадных губ. Коленки задрожали, и казалось, что я сейчас упаду. Одно стремительное движение - за спиной обнаружилась опора: гладкий ствол могучего древа. Дроу, не прекращая поцелуя, провел ладонью по моему телу, и я поняла, что вместо обычного дорожного костюма на мне надето то самое платьице развратного вида. Я не успела опомниться, как поцелуи покрыли мое лицо, глаза, шею, грудь. Каждое новое прикосновение заставляло вздрагивать. Я прикусила нижнюю губу, сдерживая стон. Мир вокруг закружился, и я не сразу заметила, что уже не стою, а лежу на неведомо откуда взявшемся плаще, а дроу продолжает страстно целовать мои плечи, руки, каждый пальчик. Его ладонь пробежала по обнаженным бедрам, и, сталкнувшись с преградой в виде кожаных шорт, возвратилась вниз, на колени. Высокие сапоги медленно сползли с ног от короткого паса, шнуровка на корсете разошлась сама собой, и я поняла, что не смогу его остановить, а что еще хуже, я не хочу этого делать. Мне стало страшно, но дроу столько нежности вкладывал в каждое прикосновение, так упоительно целовал, что я постепенно забыла о тревоге, желая только, чтобы он не прекращал этот пьянящий ритуал.
      А потом он просто остановился. Я не сразу догадалась, что что-то не так, но открыв глаза и увидев берег озера, пустую кружку, валявшеюся тут же, и фею, сидящую рядом, с грустью осознала, что все это было сном, ярким, словно осколок реальности, притягательным и желанным, но все же сном.
      - Почему так расстроилась? Кого-то другого ожидала увидеть? - бодро спросила фея.
      - Ты уже закончила? - ушла я от вопроса.
      - Как видишь, - ответила та, - Только представляешь, открываю я глаза, а возле меня вместо тебя дроу сидит!
      - Кел?
      - Нет, Сурендил! Сидит, смотрит и улыбается! У меня так руки и зачесались его оскал подправить.
      - И как? Подправила? - уточнила я, вспоминая, что в моем сне Сур к фее пошел, а Кел со мной остался.
      - Нет, тебя искать отправилась! - возмутилась фея, только мне было не до ее недовольства, я заподозрила подвох и решила разобраться.
      - Давно здесь сидишь? - как бы невзначай поинтересовалась я, не хотелось уведомлять фею о моих снах, особенно, если сама не знаю, сон ли это.
      - Минут пять всего, - спокойно ответила ничего не подозревающая фея, а я уже принюхивалась к кружке, определяя, отвар в ней был или вино.
      - Что ты делаешь? - удивленно уставилась на меня Фэй.
      - Да так, гипотезу одну проверяю, - в кружке явно было вино, значит, Сур со своим разговором мне не приснился, - А Суре что тебе говорил?
      - Ересь какую-то! - Фэй смутилась.
      - Он к тебе клеился, что ли? - удивленно спросила я.
      Фэй еще больше смутилась, я ее такой никогда не видела и ни за что бы не подумала, что она такая стеснительная.
      - Что-то вроде того, хотя я точно не знаю!
      - Ладно, подумаем над этим вопросом позже. А сейчас пойдем в лагерь. Я что-то проголодалась.
      На самом деле я хотела поговорить с младшим дроу. К Келу пока решила не подходить, слишком явственно жгли его поцелуи, чтобы стоять рядом с ним спокойно.
      За время хождения, медитации и просмотра пикантных снов на лес опустился сумрак. Деревья утонули в густой темноте, давая кров пугливым теням. Чудилось, что среди веток мелькали неведомые ночные создания, бросая в сторону непрошеных гостей опасливые взгляды. В отдалении мерцал костер, даря свет, тепло и защиту запоздалым путникам. К нему мы с Фэй и направились.
      У огня сидел Сурендил и увлеченно точил свой меч. Кел чистил Тинвэ за кругом света, и даже не смотрел в нашу сторону. Я подошла к котелку, давно снятому с огня, зачерпнула простывшей, чуть загустевшей каши, и разместилась у огня как раз напротив Сурендила.
      - Суре, а когда ты ушел? Я как-то пропустила этот момент, - спросила я, поразмыслив, с чего начать разговор.
      Дроу перестал точить и посмотрел на меня.
      - Не удивительно! Ты же уснула на полуслове! Раз - и уже лежишь. Я даже испугался по началу, Кела позвал. Тот убедился, что ты в порядке и объяснил, что на тебя нетипично действуют некоторые травы, и как оказалось, соки, - с видом невинной простоты объяснил Сур. Вот когда я действительно пожалела об утерянных способностях. Глаза у дроу честные-пречестные, а что в душе твориться, не разберешь.
      - Соки? А разве это было не вино? - не сдавалась я, надеясь, что хоть где-то он допустит ошибку.
      - Так вино это производная сока, тебе не кажется? - ладно, это направление мне ничего не даст.
      - Хорошо. И вы меня бросили спящую на берегу озера? А если бы я свалилась и утонула?
      - Ну, ты даешь! Кел на этот случай физический контур поставил, так что ни падение, ни звери, ни случайные прохожие тебе не грозили.
      - Когда ты ушел, Кел еще со мной оставался? - я шла ва-банк.
      - Нет, он телепортировался еще до того, как я ушел. Кали, что-то случилось? Ты выглядишь озадаченной.
      Вот кого я хотела расколоть? Может, Суре и не тысяча циклов, но он тоже не мальчик, тем более друга мне ни за что не выдаст. Так что придется мне мучиться в сомнениях. Ведь эта их мангифера действительно способна была вызвать реалистичные галлюцинации. Я мимолетом взглянула на принца - сердце отозвалась болью. Во сне он был таким нежным и чувственным, и тот его образ совсем не походил на реального властного и самоуверенного принца Келзора. Я не сдержалась и тихо вздохнула. Мне померещилось или на губах второго дроу заиграла плутоватая ухмылка? Я тщетно присматривалась к сосредоточенному на любимом оружии Суре - больше никаких подозрительных эмоций он не демонстрировал. Я повторно вздохнула и принялась за ужин. И все-таки спокойные нервы положительно влияют на аппетит.
      
      ***
      Кела тревожило поведение Кали. Она ни на что не реагировала, отказывалась от еды, избегала малейшего контакта. Неужели потеря способностей действительно далась ей так тяжело? Принц намеревался поговорить с ней, но оброненная девушкой фраза "лучше бы я его не встречала", не давала ему сделать шаг к примирению. Он жаждал ею обладать, человечка незаметно проникла во все его помыслы, ломая тысячелетние представления о жизни, заставляя ставить ее благо выше своего. Но с ней он не мог позволить себе даже мысли использовать силу, поэтому ее нежелание видеть его, ее отвращение стали единственной преградой на пути к его вожделенной цели.
      Единственным проблеском эмоций явилась утренняя вспышка гнева. Всегда сдержанную Калемар неожиданно было видеть в такой ярости. Но и этот эпизод не привнес оживления в ее потухший взгляд. Кел впервые в жизни сожалел о своем поступке. Никогда он не поддавался эмоциям - никогда его решения не были неверными, а это нежное светлое создание других миров привело его на путь ошибок и промахов. Однако дроу не раскаивался ни на мгновенье, ведь давно он не ощущал себя настолько живым.
      Вечером они остановились у лесного озера, Кел намеренно выбрал данное место, памятуя, как девушка каждый раз с надеждой спрашивала, нет ли поблизости хоть какого-нибудь водоема.
      Очередной отказ от еды и незаметный ее уход не вызвал удивления, хотя встревожил Кела. Он некоторое время последил за девушкой через поисковое заклинание, но, убедившись, что с ней фея, частично удовлетворился подобным положением вещей и занялся установкой защитного контура, проверкой магического поля на подозрительную активность и сканированием местности. Судя по колебаниям, характерным ориентированной телепортации и мощным выбросам серьезных поисковых заклинаний, в десяти километрах по юго-восточному направлению объявился сильный человеческий маг. Вовремя Кел сменил направление: по Старому тракту двигался фантом, за ним следовала группа, высланная как раз из Рокова - селения, в котором предположительно действовал маг, а они фактически пересекли роковский лес и уже завтра должны были выйти на Эльфийскую магистраль, теряя при этом всего один день пути.
      Кел закончил с делами и отправил ментальный импульс Сурендилу. "Демоны Морланда! Он с Кали!" Принц быстро нырнул в сознание друга. Удостоверившись, что тот не помышлял ничего запретного, дроу уже спокойно влился в течение беседы.
      Сурендил обладал одним замечательным качеством: своим очаровательным дружелюбием он мог вызвать на откровенность любого. Вот и теперь, девушка, немного посопротивлявшись, все равно сдалась и пошла на контакт. Где-то в потаенном уголке души принц ощутил укол ревности. Но друг действовал исключительно в интересах Кела, хоть и без его ведома, поэтому дроу подавил губительное чувство и сосредоточился на сути разговора.
      "Если бы он просто сказал, все было бы иначе..." О, как помогли ему эти слова! Насколько лучше Кел начал ее понимать, а стоило лишь поговорить, всего-то услышать то, что она неоднократно пыталась до него донести. Принц так сильно привык полагаться на свой телепатический дар, что забыл о совсем простом способе достижения взаимопонимания - о разговоре. Он никак не мог пробить барьеры Калемар, чтобы разгадать мотивы ее поступков, а достаточно было вызвать ее на откровенность. Глупец! Еще и фея постаралась на славу! Конечно, в чем-то она была права, но вырабатывать столь негативный настрой у человека с нулевыми знаниями о мире, в который он попал - это уж слишком. Осторожность не должна доходить до абсурда.
      Сурендил ненавязчиво - так как умеет только он - подвел девушку к мысли о том, что дроу не вероломные монстры, ради личной выгоды готовые пустить в расход мать, отца и все семейство. Но дальше его мысли приняли другое направление, Сур решил разузнать про фею. Что ж, пусть лучше на нее охотится, чем занимается самодеятельностью.
      "Кеееел!" - в сознание ворвался странно веселый голос извне, заставляя вернуться в реальность.
      Дроу моментально телепортировался к растерявшейся от неожиданности Кали и внимательно посмотрел в ее чуть замутненные глаза.
      - Что ты ей дал? - девушка явно была не совсем вменяема. Во всяком случае, Кел сразу же заметил ненормальный задор в ее лице.
      Суре без разговоров подал Келу фляжку. Принц сделал пару глотков и сразу же узнал сладкий вкус "Клиодны".
      - Вино из плодов мангиферы? Афродизиак?
      - Кел, девочке необходимо было расслабиться! Ты же прекрасно знаешь, что я не думал ни о чем таком, - стал оправдываться Сур.
      - Знаю. Иначе сейчас я бы с тобой не разговаривал, - вспылил дроу.
      - Кел, не перегибай палку, - Суре забеспокоился.
      - Извини, - процедил сквозь зубы Кел и перешел на мысленный диалог.
      "Суре, ты всегда был мне другом и только поэтому я терпимо отношусь к твоим выходкам. Я могу и сам разобраться в своих отношениях с Кали, так что больше не нужно ничего предпринимать, не предупредив при этом меня". "Кел, ты тоже всегда был мне другом, поэтому скажу тебе откровенно, ты попросту дуреешь. Помни, что она - не единственное, что нужно тебе в жизни. Иначе, в погоне за химерой, можешь потерять голову. Я всегда готов тебе помочь". "Запомню. А сейчас оставь нас". "Как скажете, Ваше Высочество".
      Сурендил встал, попрощался и ушел в направлении все еще медитирующей феи.
      - Даже друзьям приказываешь? - с нотками сарказма произнесла человечка.
      Кел пропустил ее реплику мимо ушей, так как его заинтересовало кое-что другое. По-видимому, мангифера каким-то образом повлияла на способность девушки удерживать барьер. Во всяком случае, он изменился: стал тоньше и слабее.
      - Сама встанешь? - Кел не знал однозначно, как сильно действует на нее "Клиодна", используемое среди эльфов в качестве афродизиака и легкого антидепрессанта.
      - Я еще не закончила! - Кали продемонстрировала недопитое вино.
      - Хорошо. Я подожду, - ответил принц, и приготовился наблюдать за переменами в ее защитном поле.
      Девушка повернулась лицом к озеру и поднесла кружку к губам. Защита продолжала ослабевать. Кел поддался искушению и осторожно потянулся к раскрывающемуся разуму. Все-таки мангифера сделала свое дело - Кали находилась в особенно чувственном состоянии. Каждый сантиметр ее кожи готовился воспринять легчайшее прикосновение и передать его по тончайшим каналам в центр наслаждения. Понимание этого дразнило его, принуждая погружаться в более глубокие слои сознания.
      Дроу проходил сквозь тончайшие оболочки, получая доступ к новым, еще сильнее волнующим ощущениям. Все это походило на замкнутый круг: чем больше Кел растворялся в ней, тем ярче становились чувства, вовлекая его в дальнейшее путешествие. Наконец, он добрался до чистого разума, места, не омраченного условностями и страхами, до той сущности, которую порой прячут даже от самих себя, стараясь зарыть ее как можно глубже в подсознании. "О, Кали, ты даже не представляешь, как ты прекрасна!" Не сдержавшись, дроу скользнул астральной рукой по лицу спящей в светящейся сети диэнны. Девушка мечтательно улыбнулась, но глаз не распахнула. Сквозь принца пронеслась волна трепета, охватившая все слои человеческой материи. Кел победно улыбнулся: "Ты будешь моей, Калемар. Ты еще не знаешь, но ты уже моя. Моя Кали, мой Минар". Дроу, переполненный сладостным чувством господства и томимый возбуждением, помчался вверх, к реальности.
      Девушка все так же сидела, опустив ноги в воду теплого озера, и допивала вино из мангиферы. Она была тиха, словно кервесская ночь, но Кел знал как та жаждет его прикосновений. Поэтому он не раздумывая подошел к человечке, опустился за ней на колени и прошептал в самое ухо:
      - Ты закончила?
      Ответа не последовало. Кел немного отдалился и протянул к ней полосы холодного огня. Пламя подняло девушку над землей и, нежно лаская послушное тело, привлекло ее в объятья принца. Он бережно поставил человечку на землю, не отпуская при этом ни на мгновенье. Короткая телепортация - теперь никто им не помешает. Кали резко раскрыла глаза и, поняв, что они уже не на берегу озера, остановила свой взгляд на дроу. Кел смотрел на нее не веря, что все происходит в реальности: она, его мечта, сейчас в его руках. Так близко, что он слышит ее учащенное дыхание. Девушка потянулась к его губам, легко их коснулась, и замерла на миг. Секунды хватило, чтобы Кел потерял рассудок, и смял ее сладкие уста в жарком поцелуе. Кали уже непрочно держалась на ногах, и он бессознательно двинулся вперед, прижимая упругое тело к гладкому стволу ближайшего дерева. "Mutare", - беззвучно шепнул дроу, и провел ладонью по одежде, которая стала меняться от его касания, трансформируясь в соблазнительный наряд, придуманный феей. Не давая девушке опомниться, он сладко целовал ее лицо, шею, грудь. Кали вздрагивала, подаваясь вперед, словно желая продлить каждый поцелуй. Кел медленно поднял их в воздух и мягко перевернул в горизонтальное положение, незаметно опускаясь на материализованный плащ. И все это не прерывая обжигающих ласк. Он целовал ее плечи, вдыхая пьянящий аромат ее кожи, ее гибкие руки, тонкие пальцы. Его ладонь скользнула по обнаженным бедрам и устремилась вверх, до начала кожаных шорт. "Ладно, с этим разберемся позже", - пролетела мимолетная мысль, и дроу переключился на другие предметы одежды. Легкий пас - и черные ботфорты сползли, оголяя стройные ноги. Шнуровка без проблем разошлась, лишь он подумал об этом. Кел почувствовал, что Кали заволновалась, и постарался быть как можно нежнее, успокаивая девушку каждым своим движением, прикосновением, поцелуем. Человечка расслабилась, заставляя Кела внутренне ликовать. От предвкушения кружилась голова, он жадно впивался в горячие алые губы, стягивая еще ниже освободившееся платье.
      "Ukarima! Демонов Ярра!", - жесточайшее разочарование сразило Кела: девушку окутало зеленое свечения, не позволяя даже дотронуться до нее. Бог жизни застраховался на все случаи, теперь нужно ждать до тех пор, пока она не освободиться. "Что же делать?" Кел быстро принял решение. "Прости". Он провел ладонью над ее глазами и шепнул: "Aliquem herbis". Телепортировался вместе с ней к озеру. Фэй все еще медитировала. Кел мысленно позвал Сурендила.
      - Что с ней? - спросил явившийся на зов дроу.
      -Просто спит, - сухо ответил принц.
      Сур недоверчиво посмотрел на раздраженного друга:
      - Она была против?
      Кел лишь промолчал.
      - Что тогда? - не прекращал свои расспросы младший.
      - Ярра ее защитил, - пояснил дроу.
      - И что теперь? Зачем ты ее усыпил? Как объяснишь потом? Тебе мало было прошлого раза? - Сурендил смотрел на старшего товарища укоризненно.
      - Она будет думать, что это всего лишь сон. Галлюцинации из-за мангиферы. Но если попытается узнать что-то у тебя, скажешь, что она отключилась во время разговора. Ты позвал меня, и я определил, что она всего лишь уснула, так как на нее нетипично вино подействовало, - Кел завершил свой инструктаж.
      - Не понимаю, чего ты добиваешься. Какие-то у тебя странные методы обольщения, - Сурендил не был в восторге от идеи Кела, но все же подчинился его воле.
      - Тебе не нужно ничего понимать. Я знаю, что так будет лучше - и этого достаточно.
      Он бросил последний взгляд на спящую девушку и телепортировался в лагерь. А Сурендил вновь отправился дожидаться выхода феи из транса.
      
      ***
      - Раз потеря способности никак не сказалась на твоем психическом здоровье, вечером примемся за тау, - предупредил Кел.
      - Смысл? - спокойно произнесла я, проглотив кусок бутерброда.
      Да, мы разговаривали без натяжки, ровно и невозмутимо. Просто утром наконец-то состоялся назревавший диалог, и мы расставили все точки над i. Конечно, осадок остался, что тут греха таить. Во всяком случае, у меня. Но теперь установилось некое подобие мира, а это, как ни крути, морально легче выдерживать, чем молчаливый двухсторонний бойкот.
      - Для общего развития? - от въедливого дроу поступило предложение.
      - А может историю Авалона? Культуру? Политику? Экономику? - я внесла встречное предложение.
      - Давай без шуток. Если ты хочешь максимально быстро научиться управлению магическими потоками, тау необходимо практиковать постоянно. Оно развивает гибкость тела и разума, привносит плавность и гармонию в движения.
      - Кали, ну что ты упираешься? - к Келу подключился его дружок, - Мы же все время скачем и скачем, а тут что-то новенькое. Расслабишься, отвлечешься. Я бы, между прочим, тоже к вам присоединился. Кел, ты не против?
      Возможно, он и был против, но ни словом, ни видом этого не показал.
      - Фэй, а ты что думаешь? С нами не хочешь? - я посмотрела вопросительно на фею, сидящую чуть поодаль и старательно имитирующую сильную занятость. По правде сказать, она просто избегала Суре, который при любой возможности делал ей недвусмысленные намеки. Та бурно реагировала и каждый раз начинала с ним спорить, чего, в принципе, младший дроу и добивался.
      - Я не против, если только вот он, - тонкий розовый пальчик тыкнул в невозмутимого блондина, - будет находиться от меня как можно дальше!
      - Фэй, мой свет, тебя так сильно волнует моя близость? Мы можем решить данную проблему довольно просто. Достаточно лишь удовлетворить твое тайное желание, и некоторое время ты будешь способна думать о чем-то кроме меня, - фее была подарена пошлая ухмылочка, на что та лишь фыркнула и отвернулась. По-видимому, даже ей надоело спорить с неуемным дроу.
      - Полагаю, ты не позволишь ей думать о чем-то кроме тебя, - шепнула я совсем распоясавшемуся Сурендилу, на что тот лишь обворожительно улыбнулся. Здесь явно шло планомерное добивание феи. Странные у этих дроу способы обольщения. Убийственные.
      - Зачем так жестко? - с упреком добавила я.
      - К каждому нужен свой подход, - прошептал Сур и, приставив палец к губам, беззвучно сказал, - Шшшш.
      Я решила не вмешиваться в их игры, так как, понаблюдав за феей, пришла к выводу, что ее все устраивает. Наверное, Суре действительно умеет найти подход к каждому.
      Обед подошел к концу, и мы вновь забрались на лошадей, чтобы как можно скорее пуститься в путь.
      
      ***
      Сразу бросалось в глаза, что данная дорога, намного оживленнее, чем та, по которой мы ехали первую половину пути. Мы постоянно с кем-то пересекались: и с пешими, и с конными, и даже с каретами. Лес был на приличном расстоянии от обочин, делая проезд безопаснее: никто не притаится за поворотом - дорога хорошо просматривалась на километры вперед. Вот только и самим укрыться где-то не было возможности. От этого усиливалось ощущение погони. Казалось, что встречные через одного злоумышленники, готовые схватить нас и передать незримому врагу. Боюсь, с таким успехом у меня разовьется мания преследования со всеми отягчающими.
      -Кел, а куда ведет эта дорога? - спросила я в одну из тех минут, когда мы пускали лошадей шагом, чтобы они немного отдохнули.
      - В Светлое Королевство. Это Эльфийская магистраль - главный путь, по которому идут все торговые караваны из большинства государств на Авалоне. Только островные идут в порты на северном побережье, - объяснил принц.
      - А почему? - поинтересовалась я такой расстановкой.
      - А потому, что Светлое Королевство граничит только с Квилингом. Теоретически еще и с нами, но нас разделяет непроходимая горная гряда, так что лишь умалишенный рискнет ехать к эльфам через Темное королевство.
      - И что, мы по этой магистрали доедем до Священной рощи?
      - Нет, только до границы с эльфами. А дальше либо нелегально пересечем границу, либо, если первый вариант окажется неосуществим, с официальным визитом в Алвакроун. Но лучше все же первый. Чем меньше человек о тебе знает, тем лучше, - слова Кела почему-то внушали тревогу, казалось, будто он знает что-то, но не говорит нам.
      - А почему обо мне не стоит знать эльфам?
      - Если бы о тебе узнали эльфы, в этом на самом деле не было бы ничего плохого. Ярра ведь их покровитель, и они сделают все, чтобы вернуть его. Но боюсь, что едва мы попадем в Алвакроун и объявим о твоем существовании, на тебя сразу же начнется охота. Тот, кто так щепетильно и усердно готовил план по уничтожению Ярры, тратя на его реализацию не один десяток циклов, просто не позволит ему провалиться из-за какой-то девчонки.
      - Ты думаешь, что проблема Ярры не случайность? - я наивно уставилась на Кела.
      Тот усмехнулся и сказал:
      - Детка, неужели ты предполагаешь, что бог может случайно погибнуть?
      Я не знала, что и сказать. Сама того не ведая, я оказалась в центре политических хитросплетений целого мира. И что мне, неискушенной, честной и доверчивой, делать? Остается лишь слушать опытного, изворотливого, тонкого интригана - темноэльфийского принца. Я со вздохом посмотрела на кольцо. То в ответ мне сверкнуло своим зеленым глазом. И вот как это расценивать? Оно со мной согласно? Эх, все равно иного выхода нет. Если только убежать от него темной ночью и снова красться в направлении, указанном кольцом. Но боюсь, этот меня все равно догонит. Потом свяжет, перекинет через плечо, и потащит в Рощу. Аргументируя "потому что так надо"!
      - Кали, неужели в вашем мире все праведные? Ты так удивляешься, словно впервые слышишь о мировом господстве, о политиканах, о людях, повернутых на своем вознесении?
      - Не впервые. Но почему бы мне не попасть в утопию? Где все играют по-честному, заботятся о всеобщем благе. Так нет же, в другой мир попала, а здесь то же самое. Только вместо технологий магия!
      - Не забывай, что без плохого не будет и хорошего. Так что меньше витай в облаках, воспринимай все как данность и в своих поступках отталкивайся от реальной ситуации.
      - Не учите меня жить, лучше помогите материально, - всплыло как-то не к месту.
      Дроу, конечно же, посмотрел на меня как на помешанную. И я его понимала, сама бы усомнилась в разумности собеседника, который бессмыслицу несет.
      На такой нелепой ноте наш разговор был бесцеремонно прерван... Тинвэ, который, достаточно отдохнув, опять сорвался в галоп. Кел унесся вдаль, а мы трое на наших рядовых лошадках засеменили следом.
      
      ***
      Сегодня я осталась без ужина. Обоим дроу и фее все равно, они долго не есть могут, а мне бы подкрепиться не помешало. Но Кел разрешил съесть лишь маленький кусочек вяленого мяса и попить воды. Не положено, видите ли, тренироваться с полным желудком. А с пустым, значит, ничего? Переживу?
      - Кали, ты чего такая кислая? - шепнула мне Фэй.
      - Есть хочу! - надувшись, ответила я.
      - Так ты же поела, - это она издевается, что ли?
      - Шутишь? Я только аппетит раздразнила! Лучше бы вообще не ела.
      - Вообще нельзя, силы нужны, - рассудительно сказала Фэй.
      - Ладно, проехали, - нет сочувствия к голодным человекам у этих нелюдей.
      Я натянула свой спортивный костюм и обулась в кроссы, потом была схвачена феей за руку и утащена на поляну, где ждали нас дроу. Я невольно засмотрелась: на зеленой лужайке, подсвеченной по периметру красными огненными пульсарами, стояли они - оба высокие, статные. Небрежно раскрытые рубашки обнажали мускулистую грудь, черные и белые пряди трепал ветерок. Два титана с Офрийской горы явились нам, прекрасные, словно древнегреческие статуи богов. Их выдержанные лица хранили в себе спокойствие вечности.
      - Челюсть подбери, - шепнула мне в ухо фея.
      Я укоризненно на нее посмотрела. Та лишь хитро улыбнулась.
      - Готовы? - спросил, обнаруживший наше присутствие Кел.
      - Ага, - кивнула я головой.
      - Тогда становитесь на свои точки и начнем.
      - А что начинать-то? - фея опередила меня с вопросом.
      Принц задумался, потом выдал:
      - Хорошо, раз вы не имеете даже малейшего представления о тау, тогда я вас немного просвещу. Садитесь.
      Мы все уселись прямо на траву, подобрав под себя ноги, и Кел начал повествование.
      - Тау - это не просто некий комплекс упражнений, это целое искусство. В нем движения тела не существуют сами по себе, они подчинены течению внутренней энергии. Ты поднимаешь руку, и сила перетекает по ней к кончикам пальцев, ты делаешь шаг - и сила устремляется вперед вместе с тобой. Поэтому главное здесь - не повторить чьи-то перемещения, а слиться воедино с потоками энергии, не задумываясь над правильностью своих жестов. Тело должно стать послушным и гибким, перетекая в пространстве, словно подводные течения морских глубин. Не думайте, что у вас все получится с первого раза. Не злитесь, дайте своему организму время, он должен привыкнуть к новому состоянию, расслабиться и отпустить привычные ощущения, - дроу прервался и поглядел на Сурендила, - Суре, продемонстрируй двадцать четыре формы.
      Сур встал, отошел от нас метров на пять и застыл на месте. Минуту ничего не происходило, а потом началось: короткий шаг в сторону, руки плавно идут вверх, потом вниз совместно со всем корпусом, ноги едва заметно сгибаются в коленях, легкое движение в сторону, нога отводится... Это походило на медленный загадочный танец, в котором бессмысленно было пытаться выделить какое-то отдельное движение. Тело дроу незаметно перетекало из одной позиции в другую, извиваясь, сгибаясь, отклоняясь. Глядя на него, я вспомнила монахов Шаолиня: что-то подобное практиковали и они. Считалось, что такие техники позволяли победить противника, даже не вступая с ними в схватку, не зависимо от его силы, ловкости и весовой категории.
      Мы с Фэй как завороженные наблюдали за непривычно мягким и гибким Суре, но через минуты две случилось нечто из ряда вон выходящее. Кел проговорил какое-то заклинание, взмахнул рукой - и по телу молодого дроу потек огонь. Он следовал четко за выверенными движениями. Или это движения догоняли огонь?
      Суре ни разу не запнулся, не сбился с ритма, казалось, он перемещался по поляне без заведомо известного порядка, но, в конце концов, вернулся в исходную точку, руками вобрал огонь в себя и застыл.
      Мы еще некоторое время смотрели на него, в надежде, что демонстрация продолжится, но тот довольный и бодрый подошел к нам, и как ни в чем не бывало, сказал:
      - Впечатляет?
      - Это было круто! - все, что смог выдать мой загруженный мозг.
      - Теперь вы! - задорно подначил нас дроу.
      - Шутишь? Позориться? - мне, если честно, стыдно становилось только от мысли, что я сейчас буду как корова на льду, вкривь и вкось па выделывать.
      - Нет ничего зазорного в том, что у тебя что-то не получается в первый раз, а вот трусить по пустякам откровенно глупо. Так что подъем. Начнем с разминки, - Кел был настроен серьезно, поэтому ни я, ни Фэй не стали спорить, просто поднялись на ноги и пошли на свои места.
      Сначала мы разогревали суставы, делали приседания, отжимания - проще говоря, ничего подобного на то, что показывал Суре. Дальше учили первые движения, объединяли их, повторяли в связке, но никакой циркуляции силы я не замечала. Сразу чувствовалась некоторая неловкость и зажатость, но спустя полчаса я пообвыклась, расслабилась и уже без задней мысли выполняла все упражнения.
      - Теперь забудьте все, что мы делали до этого момента, - вот так заявочки, - примите первую форму, - стали: ноги на ширине плеч, руки расслаблены, вдоль тела, - медитировать и входить в транс вы умеете, так что следующее действо не должно вызвать у вас особых сложностей. Очистите разум от посторонних мыслей, сосредоточьтесь на своих собственных ощущениях. Дышите глубоко, почувствуйте, как сила концентрируется внутри вас при каждом вдохе.
      Я старательно прислушивалась к своему состоянию, но после того как Кел вырубил мои способности, уловить хоть что-то никак не удавалось. Меня такая ситуация лишь расстраивала и заставляла разуверяться в своих возможностях.
      - Меньше думай, все получится само собой, - раздался тихий бархатный голос позади, отчего я вздрогнула, - Не волнуйся, ты не даешь силе сформироваться в вещество. Я тебе помогу.
      На этих словах Кел подошел ко мне практически вплотную, я чувствовала его дыхание на своей макушке, ощущала тепло его тела. Внутри все сжалось, ожидая неизвестно чего.
      - Сколько можно повторять, расслабься, я тебе ничего не сделаю. Даже пальцем не дотронусь, - сказано было достаточно тихо, чтобы кроме меня никто не услышал, но крайне настойчиво.
      Может не дотронется, но он так близко, что и этого хватает. Я взяла себя в руки и попыталась отвлечься, вернее, забыть, что принц стоит за моей спиной. Пару минут в таком провокационном положении, и я все же пришла к равновесию.
      Дальше его руки, все так же не касаясь меня, опустились над моими плечами и сомкнулись напротив солнечного сплетения. Я ощутила, как тепло проникает сквозь плоть и поселяется где-то под ребрами.
      - Попробуй удержать, - дроу мурлыкнул в самое ухо и исчез.
      А я осталась стоять и пытаться не упустить маленькое солнце в моем животе. Мне было страшно даже вздохнуть, чудилось, что малейшее шевеление - и комок огня погаснет. Я держалась из последних сил, но внутри все дрожало от перенапряжения, и в тот миг, когда я поняла, что терпеть долее невмочь, к огненному шару, словно к магниту, потянулись из всех моих частей и членов потоки воздушной энергии. Они окутали огненный шар в прозрачный кокон, не давая ему распасться. Я, пораженная происходящим, распахнула глаза, но сгусток двух энергий никуда не делся - он упрочнился и стал практически осязаемым.
      Возможно, мне показалось, и это было всего лишь игрой света, но Кел резко побледнел, заметив мои метаморфозы.
      - Что-то не так? - испугалась я его необычной реакции.
      - Нет, все хорошо. Раз получилось удержать, начнем движение. Фэй, Суре, вы готовы?
      - Да, - ответили оба в один голос.
      И мы стартовали: нога в сторону - я почувствовала, как шар внутри качнулся вправо как-то резковато, плавный подъем рук вверх, остановиться на уровне плеч - шар, словно попрыгунчик, подскочил до макушки.
      - Кали, ты слишком напряжена. Получай удовольствие от процесса, - поправил мои действия "учитель", - Фэй, а ты, наоборот, не отвлекайся, слишком расхлябано.
      Я исполняла движение за движением, но сама чувствовала, что делаю что-то не так, потому что шар был слишком тяжелым и прыгучим, он ни как не хотел плавно перекатываться. Когда я дошла до последней двадцать четвертой формы, каждая моя клеточка просила пощады. Я наконец-то вернулась в исходное положение, кое-как утихомирила постоянно качающийся энергетический сгусток и развеяла его.
      - Все, я больше не могу, - выдала я, без сил опускаясь на траву.
      - Плохо, - покачал головой принц.
      - Что, нужно все повторить? - испуганно переспросила я.
      - Не в этом дело, плохо, что ты так измотана, ты чересчур напряжена, прилагаешь много усилий, а нужно отдаться естественному течению, чтобы не ты энергию двигала, а она двигала тебя.
      Я посмотрела на фею и на второго дроу, они выглядели отдохнувшими и довольными. Да, я опять что-то напортачила.
      - Перестань! - оклик Кела меня ошарашил, и я уставилась на него с широко раскрытыми глазами, - Прекращай саму себя ругать, так ты все усугубляешь. Обучение должно приносить удовольствие, только тогда оно станет эффективным. Сейчас мы разберем ошибки, а после можно будет поужинать.
      И мы снова сели в круг, чтобы слушать, кто и что делал не правильно. Я даже забыла спросить, как Кел узнал, что я сама себя костерю за неудачу: догадался или же моя защитная система сбоит? Получили все, даже Суре, который, казалась бы, должен быть мастером. Конечно, его дроу отчитал за то, что тот, пытаясь совместить выполнение форм и допекание фее, сместил точку баланса, а это недопустимо с его уровнем. Оказывается, Сур в идеале должен такими вот плясками десяток неприятелей уложить и с ритма не сбиться, а потеря баланса вообще недопустима. К нам с Фэй принц так не придирался, по сути, мне нужно было относиться к процессу проще, а фее наоборот серьезней. А что касательно движений и баланса, для первого раза сойдет.
      Наконец, огненные маги по-быстрому разожгли костер (ранее они для этого дела магию не использовали), и я приготовила незамысловатый ужин: похлебку с мясом, крупой и травами. После дня на лошади и часовой тренировки все зашло на ура. Фейский отвар завершил сею славную трапезу. И я, едва добравшись до импровизированной пастели, уснула без задних ног. Зато в коем-то веке сама.
      
      ***
      Теперь каждый вечер мы тренировались. На третий день я все же поняла, как это - расслабиться - и процесс пошел быстрее. Со стороны мы вряд ли отличались особой грацией - скорее пара бегемотов на выпасе. Хотя зря я на Фэй наговариваю, ее движения действительно напоминали танец, не такой, как у Сурендила и Кела - она больше бабочку, перепархивающую с цветка на цветок, напоминала, - но по-своему прекрасный. Однако, как я поняла из слов принца, смысла от ее плясок было не много - течение энергии в ней постоянно обрывалось. Я же с энергией управлялась неплохо: поток не всегда доходил до нужной точки, часто дрожал и истончался, но все же сохранялся до конца упражнений. Кел особо гонял меня на разминке и растяжке, объясняя данные действия, необходимостью выработать гибкость и силу мышц. Немного смущало, когда он довольно резко давал понять, какая я слабая и негнущаяся. Было даже обидно, я ведь всегда считала себя довольно спортивной, а тут - "как камень", "тебя и стрекоза крылом смахнет".
      Но, в общем и целом, мне нравились занятия. Они действительно поднимали настроение и вносили разнообразие в однотипные будни. После тренировки даже на душе спокойней становилось, и не так давала о себе знать потеря способностей.
      После тренировки шестого дня, уплетая вкусный ужин (Если честно, все то время, что я здесь нахожусь, ужины, как и завтраки с обедами, стали непередаваемо вкусными. Вот и думай - это из-за незнакомых продуктов или же из-за постоянных физических нагрузок наряду с круглосуточным нахождением на свежем воздухе?) и думая о том, как мне сейчас сладко будет спаться под безымянным кустом, я никак не предполагала услышать следующее:
      - Завтра после полудня мы прибудем в Квилингфорт.
      Я от неожиданности ложку до рта не донесла, так и застыла на середине пути. Нет, новость хорошая. Просто как так можно? Ни предупредить заранее, ни словом не обмолвиться, что мы едем в какой-то там форт.
      - И что мы там будем делать? - произнесла я, устав изображать немое изваяние.
      - Переправляться к светлым, - кратко и непринужденно пояснил принц дроу.
      - Это что же, конец пути? - я не знала радоваться или переживать, Роща казалась чем-то далеким и нереальным - и опа! Завтра мы можем там оказаться, или где-то неподалеку от нее.
      - Будем на это надеяться, - тон Кела не придавал уверенности.
      - Кел, а у тебя есть план? - вклинился в нашу беседу Сурендил, за что был одарен недоброжелательным взглядом, или же он вопрос неверный задал? Лишний, так сказать, не для наших с Фэй ушей.
      - Есть, - сухо ответил принц.
      - Посвятишь? - не знаю, чего добивался Сур. Может, таким способом надеялся переубедить Кела и склонить его ко второму, официальному, варианту?
      Мне стало откровенно страшно. Не хватало быть схваченной эльфами за нарушением их границ.
      - Пожалуйста, - хмыкнул дроу, - Приезжаем в Квилингфорт, ты следишь, чтобы с ними, - кивок в нашу с Фэй сторону, - ничего не случилось, а я ищу подходящих контрабандистов, добываю информацию о проверенных переходах. Потом ждем темноты и переправляемся. Достаточно сказал?
      - Вполне. А потом нас засекают эльфы и закатывают международный скандал, - Сурендил продолжил цепочку, предложенную Келом.
      - Сур, когда это ты стал таким осторожным? - покосился на него принц.
      - С тех самых пор, как по моей вине некоторых монарших особ лишили права престолонаследования и отправили в изгнание.
      Кел многозначительно хмыкнул, после сказал:
      -Во-первых, отлучили меня лишь до тех пор, пока я не избавлюсь от проклятья.
      - А во-вторых? - поинтересовался младший дроу, для которого первый пункт казался неубедительным.
      - А во-вторых? Ты за три месяца, что меня не было дома, забыл о моих возможностях?
      - Кел, это ведь не игра! - странно было слышать такое заявления от Суре.
      - Вот именно, друг мой, это не игра. Это не игра даже в большей степени, чем ты можешь себе представить! - у принца даже желваки заходили, может, мысленная беседа понапряженнее вышла?
      Я еще больше уверилась в том, что Келу известно нечто такое, что представляет собой угрозу по масштабам значительнее, чем исчезновение Ярры. Хотя куда уж хуже? Во что все-таки я вляпалась, мне кто-нибудь объяснит?
      - Суре, это решенный вопрос. Завтра переправляемся - имеешь что-то против, разворачивайся и скачи обратно, - предупредил грозный дроу.
      Второй лишь плотно сжал губы и отвернулся. Он явно остался недоволен, но пришел к выводу, что дальнейший спор бесполезен: с Келом лучше согласиться или же последовать его совету и ехать назад в Темное Королевство.
      А я была в полном ступоре, переводя взгляд с одного дроу на другого.
      - Аааа...- решила раскрыть рот я.
      - Не обсуждается, - Кел оборвал меня, не прослушав даже начала.
      Я не обиделась. Мне только жутко совсем стало. И Фэй где-то шляется, травы собирает. Поговорить не с кем. Лучшее, что я могла сейчас сделать - пойти спать. Утро вечера мудренее, так вроде?
      Долго крутилась с бока на бок - земля будто еще жестче, чем обычно, стала. Понимала, что Кел все-таки прав. И что рядом с ним бояться нечего, но все равно было стремно. В итоге, посмотрела на свое кольцо: "Колечко, а, колечко, правда, ведь все в порядке будет? Не зря же тебя мне Ярра дал?" Кольцо снова моргнуло мне своим зеленым глазом. И я, на удивление, успокоилась. Сказала себе, что все будет хорошо, и наконец, уснула.
      
      ***
      Вот он - Квилингфорт. Оплот человеческого государства на границе с эльфами. Величественный и неприступный, словно гора Джамалунгма. Не просто город - настоящая крепость. Огромная. Обнесенная по периметру кольцами каменных стен с узкими провалами бойниц, высокими сигнальными башнями и башенками чуть пониже. Мы заметили его еще задолго до того, как реально смогли коснуться желтовато-серых стен. Практически с самого утра он маячил на горизонте, не желая приближаться ни на йоту ни после часа пути, ни после двух, ни даже после трех. Только к вечеру, когда наливающийся красным минар завис над бурлящими жизнью улицами, мы добрались до восточных ворот.
      - Нравиться? - усмехаясь, спросил Сурендил.
      - Это нечто! - не было смысла распинаться о своем восторге, он прекрасно читался в моих глазах... и еще в челюсти, живописно отпавшей. Однако я быстро опомнилась и вернула ее на место.
      Не верилось, что такую махину реально построить без использования техники. С другой стороны майя же как-то справлялись? Тем более у этих магия есть. Потом я еще и Великую китайскую стену вспомнила, египетские пирамиды, Колизей - и градус моего восторга чуть упал. Нет, я все еще была в восхищении, но пришла к выводу, что ничего сверхъестественного здесь нет. Просто я у нас особо нигде не путешествовала, поэтому сравнивать не с чем, только с картинками всевозможными.
      По-видимому, здесь обитались представители всех мастей и народов, так как скучающие у ворот стражники с кислыми минами взяли с нас въездную пошлину и продолжили скучать - и никакого тебе праздного любопытства по поводу наших нетривиальных, казалось бы, персон.
      Когда мы немного отдалились от блюстителей закона, Сурендил чуть приостановил медленно шагающего коня, и когда я и Фэй с ним поравнялись, с заговорщицким видом произнес:
      - Ну что, стену трогать будем?
      Предложение, мягко сказать, меня смутило. Фэй же, подозрительно сузив глаза, поинтересовалась:
      - А зачем?
      - Как хотите. Кел? - на Суре посмотрели скептически и недовольно, но ничего не ответили.
      Молодой дроу спрыгнул с коня, развернулся градусов на сто тридцать и потопал к стене. Мы с Фэй переглянулись.
      - Издевается? - спросила у меня фея, на что я только пожала плечами.
      Кел спрыгнул с Тинвэ, и стал поправлять его сбрую, делая вид, что он вообще не при делах.
      Я подумала-подумала, а потом все же решила последовать за Суре. Ловко соскочила с Маруси и позвала фею:
      - Ты со мной?
      - Ладно, посмотрим, что там со стеной. Но если он пошутил, - это было сказано чуть громче, специально для некоторых стремительно удаляющихся остроухих, - то пусть на себя пеняет.
      Фэй сделала воинственный вид, и, спорхнув с Гнедой, словно мотылек, двинулась следом за мной. Сурендила мы догнали только у стены. Он приложил ладони к каменной поверхности и закрыл глаза, так ничего нам и не объяснив. Пришлось следовать его примеру без каких-либо наставлений и инструкций.
      Я осторожно опустила руки на шершавые теплые камни. "Ничего", - промелькнуло разочарованное в моей голове. Я уже собиралась оторваться, как вдруг непонятная энергия прошила мои ладони насквозь. Я испуганно распахнула глаза и отшатнулась от стены.
      - Вауууу! - восхищенно выдохнула, стоящая рядом фея.
      Она в отличие от меня отстраняться даже не думала, а наоборот, прижалась к стене всем телом, при этом интригующе-довольно улыбаясь. Что ж, попробую еще раз.
      Снова коснулась стены, мысленно готовясь к энергетическому удару. Он не заставил себя долго ждать: ладони сразу ощутили заполнившую их чуждую силу. Увы, приятного в этом ничего не было, но я все же решила подождать - что-то же фее понравилось! Странная магия обволакивала, то слабела, то становилась интенсивнее, она будто переливалась по контуру стены, составляя ее верхний невидимый, но вполне осязаемый слой. Он мерцал наподобие северного сияния, только сполохи его нельзя было увидеть глазами, они определялись лишь магически. Я замерла, постепенно привыкая к необычным ощущениям, вносившим в мой организм некоторый диссонанс.
      - Ну как? - раздалось сзади, выводя меня из полного сосредоточения.
      Я отняла ладони от серо-желтых камней и повернулась к Келу. Кисти чуть подрагивали. Кел хмыкнул и то ли с вопросом, то ли с утверждением: "Слишком для тебя", взял мои руки в свои. Мне стало не по себе от такого жеста, но сил вырываться не было, да и грубо это как-то. Я не успела ничего сообразить, как принц притянул мои непослушные ладони к губам и легко дунул на них. Я, онемевшая от удивления, смотрела, как он бережно переворачивает обе руки тыльной стороной и повторяет свое незамысловатое действо, дуя и на эту их сторону, потом отпускает, разворачивается и уходит, так и не сказав ни слова. Лишь после того, как Кел вернулся к Тинвэ, до меня дошло смутное понимание того, что руки больше не дрожат.
      Я глянула на застывшую у стены парочку, подумала: "Вот извращенцы!" и потопала подальше от странной стены.
      - Спасибо, - сказала я, приблизившись к Келу и к оставленным тут же лошадям.
      - Можешь не благодарить, - голос дроу звучал сухо и отстраненно, - Проблемы из-за твоих онемевших пальцев мне ни к чему.
      "В его репертуаре", - грустно подумалось мне, но вслух я продолжила:
      - А их онемевшие пальцы, руки и другие части тела тебе, значит, не помешают?
      - С ними ничего не будет. У них порог чувствительности стандартный.
      Я нахмурилась. "И тут отличилась!" Только Кел тем временем продолжал:
      - А чего ты хотела? Магические способности завышенные, следовательно, порог чувствительности магии также завышен. Мне квилингфортская стена тоже не приятна.
      - Если ты знал, почему меня не предупредил? - я обиделась. Или рассердилась? Или одновременно обиделась и рассердилась?
      - Что-то бы изменилось, если бы я сказал? - насмешливо произнес дроу.
      - Я бы была готова!
      - А ты и так должна быть готова. Ко всему. Так что не расслабляйся, - прозвучало жестко.
      Теперь я точно обиделась. Только на саму себя. Кел ведь прав - я слишком расслабилась, спихнула заботу о себе на чужие плечи и ерундой страдаю. А это плохо и неправильно. Помолчав немного и мысленно пообещав себе исправиться, снова обратилась к Келу, все равно Сур и Фэй у стены.
      - Что со стеной-то?
      - Она древняя. Намного старше, чем внутренний город. Принято считать, что она защищала главную человеческую цитадель, как от физических, так и от магических атак. При строительстве в стену вплели все существовавшие защитные заклинания, причем не только человеческие. В ее укреплении участвовали и гномы, и феи, и вероятно, кто-то из эльфов-ренегатов. В итоге получилось вот это чудо, которое смогло противостоять несокрушимой эльфийской армии. Сколько бы ее не поливали боевыми заклинаниями и разрушающими чарами, она становилась лишь крепче. С тех пор минул не один десяток тысячелетий, старый город разрушился сам собой, а стена так и осталась стоять. Но главное то, что повторить подобное никто не сумел. Феи ушли в другое измерение, а гномы слишком ревностно относятся к своим тайнам, чтобы без крайне весомой на то причины, раскрывать их.
      - Кел, а что за война?
      Дроу скривился - явно тема была не из приятных.
      - Это темное пятно в истории всего Авалона. На самом деле о ее причинах и ходе достоверных сведений не существует. Но то, что происходило между людьми и эльфами, можно было назвать бойней. Уничтожались целые поселения исключительно по расовому признаку. Есть лишь две причины, по которым человечество выжило: уровень магической науки был намного ниже, и то, что, в конце концов, за них вступились феи и гномы. Хватило сотни циклов и эльфы стали сдавать позиции. Потом потянулась череда мирных переговоров, и наконец-то был заключен Мировой Альянс. С тех пор такого идиотизма не повторялось.
      - Выходит, эльфы проиграли?
      - Войну - да, но в принципе, выиграли все. Глупо уничтожать человеческую расу.
      - В смысле, не гуманно?
      Губы дроу скривились в надменной усмешке:
      - В смысле, экономически не выгодно. Люди - единственная раса, способная к быстрому возрождению. Они обеспечивают семьдесят процентов мирового спроса, и, следовательно, наше благосостояние.
      И никакой тебе жалости, исключительно меркантильный интерес. А чего я ожидала от темного принца?
      Молчание затянулось, неся с собой чувство неловкости. Мне, не дроу. Судя по серьезно-сосредоточенному лицу, тот явно выделывал некие ментальные приемы. Отвлекать его я не рискнула, поэтому тихонько двинулась в сторону зависавших Фэй и Суре.
      - Эй, люди! То есть нелюди! Может, хватит? Вы уже минут пятнадцать здесь стоите, как два истукана, - реакции ноль, - Фэй, Сурендил! Совесть есть?
      Я дотронулась до плеча феи, о чем сильно пожалела - снова тот же энергетический удар! Словно пальцы в розетку сунула!
      - Кали, ты чего? - Фэй наконец-то вернулась в реальность и посмотрела на меня обижено-удивленно.
      - Это ты чего? Дозваться вас не реально! Ты вообще слышала, что я говорила?
      - Нет, - недоумение отразилось на фейской мордашке.
      - А чувствуешь ты себя как? - памятуя о своем состоянии, поинтересовалась я.
      - Замечательно! Легкость такая, словно я не из плоти, а из воздуха! - восторженно закатив глаза, выдала радостная фея, - А тебе как?
      - Ужасно, - да, в моих глазах восхищения не читалось, - Пальцами нормально шевелить не могла, Кел реанимировал.
      Вспомнила реанимацию в его исполнении. Румянец не заставил себя ждать. А главное, в тот момент в шоке была, сообразить ничего не успела. Только теперь накрыло: его руки мягко сжимают мои, легкое дуновение, губы практически касаются онемевших ладоней... Я потрясла головой, отгоняя непрошеные мысли. Фэй подозрительно сощурила глаза, но ничего сказать не успела, так как я моментально переключилась на другую тему.
      - Надо Суре вытягивать. Давай ты, мне как-то не хочется еще один разряд получить.
      - Действительно так неприятно? - сочувствующе спросила фея.
      - Очень. Так что вперед, - и я легонько подтолкнула подругу в сторону дроу.
      Фея решила не церемониться и ощутимо шлепнула Суре по спине. Зря она это сделала. Мне бы такие рефлексы! Молодой дроу среагировал мгновенно: стремительный разворот - и фея уже прижата к стене всеми конечностями.
      - Что это было? - промурлыкал ей на ушко, оценивший ситуацию и в одночасье расслабившийся Сур.
      - Отпусти, ты, эльф недоделанный! - воинственно выкрикнула придавленная фея.
      Не подумавши сказала. Опрометчиво с ее стороны. Глаза дроу опасно сузились.
      - Суре, отпусти ее, пожалуйста! - я испуганно взмолилась. Ох, как мне не понравился этот его взгляд. Фееубивательный.
      - Повтори, - процедил дроу сквозь сжатые зубы, абсолютно не обращая внимания на мои поскуливания. Дотрагиваться до него я откровенно боялась. Но Фэй все было нипочём:
      - Эльф. Недоделанный, - было сказано тем же надменно-оскорбительным тоном.
      Я зажмурилась, ожидая незамедлительного возмездия. Но Сур то ли чуть поостыл, то ли вспомнил, что месть - это блюдо, которое подают холодным, поэтому поменял захват, перебросил извивающуюся фею, через плечо, и бодро зашагал в сторону мирно стоящих лошадок.
      - Пусти! Пусти меня! - Фэй смешно дрыгала ногами, пытаясь пнуть захватчика, за что вышеупомянутый интервент весомо шлепнул ее по тому самому месту, откуда ноги и растут.
      Я рассудила, что Фэй ничего страшного не грозит, и решила не вмешиваться. Пусть сами разбираются. Кел по-видимому, придерживался той же позиции, так как сидел на Тинвэ со скучающим видом.
      - Ты об этом пожалеешь, рептилия остроухая! - Фэй перешла от угроз к действиям, и, взмахнув рукой, вырастила под ногами дроу ухаб. Тот грациозным прыжком преодолел препятствие, и как ни в чем не бывало, двинулся дальше.
      Потом ему в затылок полетел солидных размеров камень, но и здесь Сур не сплоховал: отбил его невидимым щитом. Глаза у него на спине, что ли? Увы, дорога до лошадей закончилась, и Фэй не успела предпринять что-либо еще. Дроу вытащил из седельной сумки веревку, чтобы применить ее по назначению, но фея, понявшая, что у нее нет ни шанса, взяла и испарилась. Я мысленно усмехнулась ее выходке.
      - Идиотка! - реакция Кела была неожиданной, - Аммарэ, быстро к стене, выходи на первый уровень плотно к ней прижавшись! Все на лошадей! Сур, отведешь их в центр, желательно на рынок, в общем, туда, где людей побольше! Старайтесь не привлекать внимания, ведите себя естественно! Я вас найду! - тихо, но от этого не менее строго и четко приказал Кел и помчался к воротам, через которые мы недавно вошли.
      Фэй уже появилась и теперь бежала к нам. Сур поторопил меня, и я, совсем ничего не понимая, запрыгнула на Марусю, ошалело оглядываясь по сторонам.
      Все молчали, но в точности следовали инструкции, выданной принцем. Вернее, Сур следовал, а мы старались от него не отставать. Быстро, но не чересчур торопливо проехали во вторые ворота и, не останавливаясь ни на секунду, двинулись по узкой улице куда-то к неведомой цели. Из-за волнения я не сразу обратила внимание на одну странность: между первой и второй стенами по сути было пустое пространство - ни тебе домов, ни лавок, одна лишь трава и дороги. Но когда до меня дошло, то спросить о причинах такого упущения не представлялось возможным.
      Пока ехали, я украдкой смотрела по сторонам - ведь не просто так Кел всполошился, вдруг замечу опасность какую? Жаль, что я без способностей, мне бы сейчас спокойнее было, чувствуй я настроение проходящих мимо особ.
      - Оставляем лошадей, - скомандовал резко затормозивший дроу.
      От его тона еще страшнее стало.
      - Что-то случилось? - испуганно прошептала я.
      - Нет, на рынок пойдем, туда верхом не принято ездить, - Сурендил выглядел довольно спокойно, так что от души у меня отлегло - перестраховывается просто.
      Мы оставили лошадей у коновязи. Сур что-то поворожил над поводьями, и мы потопали к высоким арочным воротам, над которыми красовалась деревянная вывеска с незнакомыми мне символами.
      - А что там написано? - шепнула я хмурой фее.
      - Квилингфортская ярмарка, - буркнула та.
      "Ну да, рынок же. Что там еще написать можно?"
      Наша троица опрометью нырнула в толпу и поплыла по ее течению.
      -Суре, а что все-таки случилось? - наконец подловив момент, спросила я.
      - Не место об этом говорить, - деликатно оборвал меня дроу.
      - Все так плохо?
      - Не очень хорошо, это уж точно. Подруга твоя сглупила, но я полагаю, она и сама уже поняла, где просчиталась. Так, Аммарэ, золотце мое? - поддел итак расстроенную Фэй язвительный темный эльф.
      Та ничего не ответила, лишь хмуро поглядела на нас и отвернулась. Я сделала шаг в ее сторону и взяла фею за руку. Поддержки ради, да и в толпе чтобы не потеряться. Было, конечно, не совсем удобно, но все же лучше так.
      - Ф...Аммарэ, - вовремя я опомнилась, мы же договаривались на людях не называть ее кратким именем, - не тревожься так, все будет в порядке.
      Зло выдохнув, фея ответила:
      - Сам виноват! Тайн понаделывает из того, из чего не надо, а потом я идиотка! Трудно было предупредить? Намекнуть хотя бы! А ты что смотришь? Я не права, что ли? - последнее было адресовано не мне, а Суре, взирающим на Фэй с неодобрением.
      - Он не хотел сеять панику. Кел внимательно следил за ситуацией и все держал под контролем, вы были в полной безопасности.
      - Предпочитаю обеспечивать свою безопасность лично! Жила же я раньше как-то, и теперь проживу!
      - А на меня почему орешь?
      - Да если бы не ты, вообще ничего подобного не случилось бы!
      - То есть я еще в придачу виноват в том, что ты взбалмошная бестолковая девчонка?
      Их спор начал заходить слишком далеко, поэтому на этот раз я поспешила вмешаться:
      - Так, вы оба, успокоились! Устраивайте свои семейные разборки без свидетелей!
      Оба спорщика посмотрели на меня крайне возмущенно, и подозреваю, не столько из-за того, что я их прервала, а из-за того, что назвала разборки "семейными". Ничего, может, в следующий раз подумают, прежде чем пускаться в выяснения отношений прилюдно.
      Дальше шли молча, и некоторые с обиженным видом. Я же внимательно смотрела по сторонам - внутри нарастало чувство тревоги, неприятно скручивая живот. Безымянный палец вдруг защипало, - не сильно, едва ощутимо - но меня от нахлынувшего ужаса даже передернуло. Я подняла руку к глазам. Кольцо светилось интенсивно-зеленым и указывала новое направление.
      - Суре, Ф...Аммарэ, смотрите! - я показала им полыхающий изумруд.
      Дроу сразу же собрался: спина его стала напряженной, глаза опасно сузились.
      - Почему стоишь? Развернулась и пошла, куда кольцо указывает. И ее прихвати! - дроу кивнул в сторону насторожившейся феи.
      - А ты? - чуть слышно проговорила я.
      - Посмотрю, что к чему. А вы поторопитесь!
      Фэй схватила меня за руку, и со словами "Там такие ткани замечательные продают, давай посмотрим" потянула меня в сторону зеленого лучика, которого, похоже, кроме нас, никто больше не замечал.
      Через секунду мы нырнули в открытую лавку. Тканями здесь и не пахло. Зато куча стеллажей со всякими баночками, пузырьками, коробками и прочей тарой высилась в человеческий рост, укрывая посетителей от посторонних глаз. Может, остальным посетителям в голову не приходило за полками прятаться, но мне и Фэй такое расположение витрин было только на руку.
      - Да не оглядывайся ты на двери, не найдет он нас здесь! - воскликнула вдруг фея.
      Я зажмурилась и незаметно постучала пальцем по виску, демонстрируя всем своим видом, что я о ней думаю. Фэй лишь слегка качнула головой и моргнула чуть медленнее, чем следовало. И как это понимать? Что она удумала?!
      - Добрый вечер, девушки! Чем я могу вам помочь? - раздалось приветливое за моей спиной.
      - Да проблемы у нас с кавалером! - выдала экспромтом фея, а я скривилась. Это она за "семейные разборки" мстит?
      - Так может вам приворотное зелье? - предложила хозяйка.
      Куда мы попали? Тут, что ли колдунья обретается? Я резко обернулась, ожидая узреть сгорбленную, седовласую старуху с кривым носом, а оказалось, что за моей спиной стояла молодая женщина довольно привлекательной наружности.
      - Лучше уж отворотное! - продолжила свою байку бессовестная фея, - Моя сестра молодая совсем да глупая! Каждого привечает, зло ответить не умеет. Вот и липнет к ней шваль всякая! Хоть не выходи с ней никуда!
      Хозяйка внимательно осмотрела меня с ног до головы, остановилась на горящем от стыда лице, языком прищелкнула, головой помотала и заключила:
      - Вижу-вижу, сердце мягкое. А сама-то хороша, любой заметит. Могу тебе помочь. Не уходите никуда, я скоро вернусь.
      Хозяйка ушла, только шум переставляемых товаров где-то у входа послышался. Мы с Фэй переглянулись, я недоуменно, а фея с довольной физиономией.
      Вдруг дверь скрипнула, и послышался грубый мужской голос:
      - Эй, ведьма! К тебе девчонка не забегала? Косы темныя, глазищи большие да кария.
      Я дышать перестала. Фэй меня за руку сильно сжала, даже пальцы заболели. Лишь бы не выдала!
      - Да ко мне такие по пять раз на дню забегают, поточнее приметы есть? - уффф, не сказала, что мы здесь.
      - Какие там приметы! Девка как девка! Пригожая, только худовата малость. Не высокая и не низкая.
      - Не знаю, друже, если и заходила такая, то давно. Поищи где-нибудь так.
      - Ну, бывай! - прогремел залихватски бас, и дверь захлопнулась.
      Минут через пять к нам вернулась довольная хозяйка. Мы стояли на том же месте, не рискуя выходить из магазина.
      - Ушел, не тряситесь так. И вправду дурной человек, - обратилась ко мне колдунья, сочувствующе покачав головой, - Дам тебе амулет, он от злых людей убережет, лиходеям глаза отведет. Только сама по чести поступай, иначе он худо тебе обратно вернет.
      Говоря так, женщина протянула мне маленькую булавку с болтающейся на ней подвеской: металлический прямоугольник с двумя закругленными сторонами, на котором выступали три вертикальные линии, разделенные в свою очередь еще на три части горизонтальными разрезами. Вверху и внизу линий имелось два треугольника. Я удивленно воззрилась на хозяйку магазина, не понимая, что вообще происходит.
      - Руку протяни, - сказала странная женщина, и я рефлекторно выставила перед собой раскрытую ладонь.
      - Ego Reddere Voluntate, - произнесла она, после чего холодный металл коснулся моей кожи.
      - И что мне теперь делать? - растеряно спросила я.
      - Пристегни к изнаночной стороне одежды. Украсть у тебя его никто не сможет, и не потеряешь.
      - Сколько я должна за него? - не верилось мне в щедрость первых встречных колдуний.
      - Дитя, такие амулеты невозможно продать или купить. Только передать по собственной доброй воле. Так что ступай и не беспокойся.
      - Кали, пойдем скорее, нужно уходить с рынка, пока нас не нашли, - Фэй потянула меня за руку.
      - Спасибо, - на ходу поблагодарила я неожиданную покровительницу.
      - Сохрани свой свет! - бросила она мне вдогонку.
      Мы вышли на улицу, воровато оглядываясь - никаких подозрительных личностей не наблюдалось. К нам подошел Сур, и, заметив мое недоумение, поинтересовался:
      - Все в порядке?
      - Сейчас да. Не считая вот этого, - я раскрыла ладонь, демонстрируя подарок.
      - Где взяла? - его вопрос прозвучал взволнованно.
      - Хозяйка лавки дала, - призналась я.
      - Добровольно? - не унимался подозрительный дроу, в принципе, мне самой как-то не по себе было.
      - Она заклинание передачи произнесла, - вклинилась, понимающая больше меня, фея.
       Сур заметно расслабился. Значит, действительно вещь необычная?
      - А делать мне что? - страшно было непонятные символы на себя напяливать, хотя с Глазом ягуара проблем не возникло, живая ведь до сих пор.
      - Пристегивай! - в один голос скомандовала дроу-фейская парочка.
      Пока я цепляла булавку, Фэй кратко поведала Суре о случившемся в лавке, включая визит искавшего меня типа.
      - Тааак. Заходил тут один. Нужно его срочно найти. Следуйте к выходу, я быстро.
      Сурендил развернулся и двинулся за моим преследователем, ловко лавируя в толпе, а мы отправились в противоположенную сторону. Увы, так проворно, как дроу нам перемещаться не удавалось, мы больше зигзагами ходили, чем прямо. В один момент я почувствовала на себе чей-то хищный взгляд, но, обернувшись, никого опасного не заметила.
      До ворот еще было далеко - метров сто, если не больше. Секунду передохнув у очередной лавки, мы с Фэй поймали следующую живую волну и слились с ней, чтобы продолжить наше черепашье продвижение. Ощущение опасности не отпускало, и я взволнованно озиралась по сторонам, ища невидимого противника.
      - Кали, кольцо! - вскрикнула фея, хватая меня за руку.
      Я посмотрела на камень - он просто кричал об опасности, ежесекундно вспыхивая зеленым огоньком. Мы заторопились к выходу, расталкивая прохожих, и получая в ответ нелицеприятные высказывания на наш счет.
      - Кали, слева! - предупредила меня Фэй.
      Я повернула голову и поймала на себе жадный взгляд черных глаз. Преследователь плотоядно улыбнулся, понимая, что хоть я его заметила, но предпринять все равно ничего не успею. Потом он подал знак кому-то позади нас. Я резко обернулась, и выделила из толпы второго охотника, тот выглядел не так нагло, скорее сосредоточенно. Да, и сосредоточен он был на нашей с Фэй поимке.
      Их было шестеро. Нас окружили со всех сторон и постепенно сжимали кольцо. Мы же с Фэй мчались к выходу на сколько это было возможно в толпе, лелея призрачную надежду проскочить между парочкой головорезов, лениво ожидающих нас впереди. Я чувствовала себя загнанным зверем: сердце колотилось от страха, а глаза видели лишь спасительный выход. О том, что мы будем делать за пределами рынка, я думать боялась.
      - Sursum! - выкрикнула фея, и из земли стала расти узкая каменная дорожка, поднимая нас над головами шокированного народа. Последние десять шагов мы проделали на высоте трех метров. Внизу замерла ошалелая от таких фокусов публика. Только наши преследователи после секундного замешательства всем скопом ринулись к выходу, надеясь нас перехватить. Но у нас появилась фора! Поэтому мы, не замедляясь, слетели по крутому каменному спуску и по инерции еще долго бежали среди невысоких каменных зданий, то и дело сворачивая в переулки. Минут через десять остановились, чтобы отдышаться. Фэй выглядела бодрой и довольной, чего не скажешь обо мне. Чуть переведя дух, я потребовала объяснений:
      - Что это было?
      - Здорово я их, да? - в глазах феи пылал огонь азарта.
      - Почему сразу так не сделала? - я старалась подавить обвинительные нотки. Просто я чуть с ума не сошла от ужаса, а оказывается, того кошмара можно было избежать!
      - А почем мне было знать, что все настолько плохо? - Фэй все же почувствовала укор в моем голосе, - Тем более, применять магию в такой толпе чревато последствиями. Пока придумала, как выкрутиться, пока землю призвала. И вообще, не так уж я долго!
      - Извини, - я уже поняла, что погорячилась, - просто я сильно перепугалась! Думала, нам крышка!
      - На кольцо посмотри, - немного обиженно посоветовала подруга.
      Изумруд чуть светился.
      - Нас ищут, - Фэй словно мои мысли прочла.
      - Что делать будем? - вопрос самый что ни на есть насущный. Обоих дроу нет. Способностей нет. У меня. Бандиты на хвосте.
      - Что предлагаешь? - Фэй не спешила с инициативой.
      - Давай хотя бы спрячемся где-нибудь, а то среди улицы нас однозначно найдут.
      После моих слов мы быстро осмотрелись. На первый взгляд подходящих мест не находилось. Правда, возникла у меня одна идейка.
      - Фэй, а ты еще кусок земли вверх поднять сможешь? - осведомилась я.
      - Смочь то смогу, только боюсь, нас из-за моего колдовства вычислят вмиг. У них магические компасы, реагируют на всплеск силы.
      - Откуда ты знаешь?
      - Так на шее у них болтались. А ты что-то придумала?
      - Можно на крыше спрятаться. Вон на той, например, там, где скатов нет, - я указала на трехэтажный дом с плоской крышей, - только без лестницы и без магии это у нас не получиться.
      У меня некстати защипало палец.
      - Фэй, они приближаются! - спавшее было напряжение, снова стало сжимать мои внутренности.
      - Вот же! Крылья мне в попу! - выругавшись на странном фейском лексиконе, Фэй посмотрела в миллионный раз по сторонам, и, схватив за руку, потащила меня к невысокому домику, заросшему плющом.
      Я сразу не сообразила, что она хочет сделать, но когда мы подошли к дому, та завернула за угол и прислонилась к растению.
      - Что ты делаешь! Мы туда не влезем, - воспротивилась я втаскиванию меня в зеленую стенку.
      - Тише! Когда откроется проход, заныривай. А сейчас смотри, чтобы никто нас не заметил!
      - Но магия... - начала я
      - Это не магия! Я просто взываю к своей стихие! Не мешай! - прошипела сердитая фея.
      Я замолчала и принялась следить за окрестностью, чтобы вовремя выявить нежелательных свидетелей или, не приведи господь, наших злопыхателей.
      - Готово! - тихо позвала меня фея в шатер из листьев.
      Как только я в него шагнула, вход стремительно зарос листвой. Сквозь оставшиеся мелкие щели просматривался кусок улицы.
      - Фэй, - как можно тише прошептала я, - Ты думаешь, нас здесь не найдут?
      - Нет, - так же тихо ответила мне фея, - снаружи все выглядит так, словно плющ здесь вьется не первый десяток циклов, поэтому, если точно не знать, где искать, нас ни за что не обнаружат.
      - А как у тебя это получилось без магии?
      - Я же тебе говорила, что феи не создают стихию, как это делают маги других рас, они просят помощи у реальных элементов. Природа откликается на зов, а магия лишь позволяет придать ей необходимую форму. Я же ничего не меняла в растении, я всего лишь попросила его укрыть нас.
      - Получается, что каждый кустик разумен? - такое положение вещей привело меня в состояние легкого ступора.
      - Не совсем. Если бы стихии обладали разумом в том виде в каком обладаем им мы, то вряд ли ими можно было управлять, - в полутьме лица феи видно не было, но по голосу стало понятно, что та ухмыляется.
      - Тогда как она понимает, что ты ее зовешь? - я пыталась докопаться до сути процесса.
      Фэй молчала, по-видимому, рассуждая о том, как донести мне смысл, чтобы я его таки уяснила.
      - Это как с бабочкой, летящей на огонек, - начала она, - Бабочка неразумна, но она, завидев свет, тянется к нему, словно из темной коробки пытается вырваться на волю. Так и стихия: своим зовом мы указываем ей путь к свободе.
      Из всего вышесказанного я поняла лишь то, что у стихии нет разума. Но вот каким образом тогда она откликается на призыв фей? В общем, это находится за гранью моего понимания, а ломать голову на околофилософские темы в столь напряженный момент себе дороже. Я сделала вид, что все поняла, и мы замерли, прислушиваясь к происходящему на улице. Пока все было тихо. Странно, если честно, уже вечереет, а на улице никого.
      - Фэй, а где все люди?
      - Мне почем знать, может для них это нормально. Я ведь тоже здесь впервые, - пробрюзжала в ответ фея.
      Не знает, и не знает. Зачем же злиться?
      Минут через пять невдалеке послышались гулкие шаги. Мы с Фэй застыли, стараясь не дышать.
      - Куда они задевались? Твоя железяка что-нибудь показывает? - раздалось поблизости.
      - Неа, - после небольшого промедления мы услышали ответ.
      - Может она того? Накрылась медным тазом? - иронично заметил один из бандитов.
      - Могла и накрыться! Видел, как стрелу мотало, когда эти недолюдки землю повыворачивали?
      Фэй от злости заскрипела зубами. Я осторожно коснулась ее плеча, намекая на то, что меньше нужно слушать всяких кретинов.
      - Добро, ща по дворам метнемся. Позорянцы видали, как две девахи сюда своротили.
      Диалог прервался. Минуты поползли медленно, словно насекомые, застрявшие в липком сиропе. Временами с улицы доносилось гневное чертыхание, другой раз что-то падало и громыхало - злодеи явно устраивали качественный, всеобъемлющий обыск вокруг домов. Чем ближе к нашему убежищу подбирались охотники, тем тяжелее было держать себя в руках. Хотелось сорваться с места и бежать что есть сил, но я прекрасно понимала, поступи мы так, и нас наверняка поймают. Меня, во всяком случае. Что-то внутри подсказывало, что Фэй до сих пор в человеческой форме исключительно из-за моей персоны. От нервов я стала грызть пальцы, до боли прикусывая фаланги - вот так и появляются вредные привычки!
      - Дуй сюда! - прозвучало совсем близко. Бандиты двигались в нашу сторону, - Глянь-ка, трава примятая, и вот тута земля сковырнута. Свежая, просохнуть не успела. Были они здесь. Давай искать.
      Мы слышали, как наемники стучали в дверь, проверяли, нет ли где открытого окна, заглядывали в постройки на заднем дворе.
      - Эй, Захер! - голос одного из бандюганов как-то поднапрягся, - Тут крысоловы работали! Надо сматываться, коль живот дорог!
      - А я думаю, откель тишина такая - ни людей, ни зверей! - многозначительно протянул именуемый Захером, - Лады, пойдем.
      Только от сердца отлегло, как в метре от нас послышались шаги.
      - Смотри, тут тоже топтались! - просветы в листве закрыла чья-то здоровущая спина, - Взлетели они что ли?
      - То ж феи. Крылы свои расправили и вверх.
      - А если на крышу залезли? - хорошо, что мы лестницу не нашли.
      Внезапно огромная ручища просунулась сквозь зеленую стенку и ухватилась за тонкий ствол сантиметрах в десяти от моего носа.
      Я перестала дышать. Фэй рядом тоже. Лишь удары бешено колотившегося сердца гулко отдавались в ушах.
      Верзила раз-другой тряхнул хлипкий стволик, сверху посыпались сухие листья, падая на голову, плечи и за шиворот.
      - Ну что? - послышалось громовое по ту сторону зеленой завесы.
      - По такой тока цыплята и влезут, - ответил обладатель ручищи и вытащил оную из зарослей - я наконец-то смогла дышать.
      - Ща за лестницей метнусь, - сказал первый и куда-то ушел.
      "Господи, господи, пожалуйста! Только бы вы отсюда свалили поскорей!" - мысленно причитала я. Второй вернулся быстро - минуты через две. Поставил лестницу и пополз наверх. От каждого его шага зеленая стена ходила ходуном, отчего у меня появился еще один страх - лишь бы вся зеленая конструкция не обвалилась, обнажив тем самым наше укрытие.
      - Нету никого. Скока видно - везде пусто, - над нашими головами раздался бодрый крик.
      - Всё. Слазь шустро и ноги отседа уносим, - скомандовал второй.
      Кусты снова затряслись, потом был прыжок, и оба бандита быстро ретировались, оставив нас с феей в блаженном покое.
      Минут через пять тревожного ожидания мы с Фэй решили выбираться. Фея бережно взяла в ладони один из листочков и прошептала над ним: "Agimus". Ветки стали быстро расплетаться, открывая нам проход. Я с опаской выглянула наружу и, убедившись, что рядом никого нет, вынырнула на свежий воздух.
      - Фэй, а что они говорили про крысоловов? Нам не опасно здесь находится? - взволнованно спросила я.
      - Признаться честно, не знаю, что они имели в виду, но я опасности не чувствую. Есть остаточные следы какого-то масштабного магического воздействия, хотя сказать что-либо однозначное без применения специальных заклинаний невозможно. А вообще, главное, что мы еще живые и свободные.
      Ну, да. Теперь желательно такими и оставаться, вот только выполнять это становится все труднее и труднее.
      Мы крались по пустынной улице, то и дело ныряя во дворики и скрываясь за каменными стенами. Остановились лишь тогда, когда до нас стал долетать шум с оживленных улиц.
      - Что дальше? - спросила я у призадумавшейся феи.
      - Не знаю. Сидеть здесь не хочется, а выйдем - опять на нас кто-то укажет.
      Я нервно выдохнула. Как же быть? У меня мелькнула одна идея, конечно, но осуществление ее казалось нереальным.
      - Фэй, а если немного поколдовать, нас точно обнаружат? - стала я прощупывать почву.
      - То, что засекут вспышку магии - сто процентов, - да, неутешительно.
      - Но они же сюда придут? А если мы сразу же скроемся? - продолжала я.
      - Далеко не успеем, снова придется убегать и прятаться. Но что ты придумала? - Фэй внимательно на меня посмотрела.
      - Можно изменить внешность. Как-нибудь радикально. Бабульками стать, или мужчинами. Сможешь? - теперь уже я с затаенной надеждой уставилась на Фэй.
      По всему было видно, что фея серьезно задумалась. Потом она ухмыльнулась и сказала:
      - Знаешь, давай попробуем.
      
      ***
      Кирим уже час топтался на углу Малинового переулка. Он довольно похлопал себя по оттопыренным карманам, в которых приятно хрустели монеты. Подумать только, стоя на одном месте он без малейших проблем срезал целых четыре кошеля, и никто ничего не заметил. А все потому, что на бандите был один из тех амулетов, которые раздал нанявший их маг. Теперь парня не замечали прохожие, и он внимательно следил за многолюдной толпой, пытаясь выловить вложенное в его память лицо, попутно ощипывая зазевавшихся пешеходов.
      Из переулка только что вышли Захер и Плут. Фей они не нашли. От такой вести Кирим даже обрадовался, значит, с места пока его никто снимать не будет, и он наполнит все свои карманы звонкой монетой. А вечером отправиться в "Шалунью" навестить пышнотелую Амалику. Да, давненько он туда не заглядывал, да и в Квилингфорте давно не показывался.
       Кирим с предвкушением улыбнулся и срезал еще один кошель у прошедшего практически вплотную к нему лопуху. Лепота! Денежки сразу пересыпались в карман, а вор с азартом стал высматривать следующую жертву.
      Вдруг стрелка на его магическом компасе усиленно задергалась. "Вот демоны! Там же никого не было! Откуда магия?!" Бандит на всякий случай активировал ловчую сеть, и завернул в переулок, злой на своих нерадивых подельников и готовый в любой момент набросить сеть на фей. Шаг, другой - опа! Лучше бы он сюда не заглядывал. В переулке о чем-то усиленно спорили на своем языке два темных эльфа. За спинами у обоих имелись мечи, да и магами остроухие считались отменными. Поймут, что тут свидетель нарисовался, и костей от него не останется. Кирим тихонько попятился назад, надеясь, что те его не заметят, но внезапно беловолосый повернул голову и направил на бандита пылающий яростью взгляд. Рука дроу медленно поднялась и тот начал что-то бормотать. Кирим долго не думая, развернулся и бросился на утек.
      Бандит бежал не разбирая дороги, лавируя в толпе и то и дело сбивая удивленных и ничего не понимающих прохожих. Минуту спустя из Малинового переулка вышли двое дроу и направились в противоположенную от бандита сторону. Видно было, что темные спешили.
      
      ***
      - А ты говорила, не выйдет! Такие вот типчики как огня темных боятся. Хотя о чем я говорю, их боятся все! - сказала Фэй.
      Как-то странно было видеть перед собой Сурендила с голосом феи. Вначале-то и голос у нее был такой же, как у дроу, просто иллюзию решено было создать легкой, чтобы фон незначительно поколебался, поэтому и рассеиваться быстро начала. Сейчас мы шли назад к рынку в надежде забрать лошадей и найти Сура, желательно вместе с Келом. К тому же мы полагали, что рынок - последнее место, где нас станут искать.
      - Видела, как улепетывал наш грозный преследователь? - Фэй радовалась, словно ребенок, только мне все равно было страшно.
      Я чувствовала, что опасность все еще не миновала: охотники были везде. Практически на каждом перекрестке стоял молодчик с магическим компасом на груди.
      - Фэй, ты его видишь? - тихо спросила я у развеселившейся феи, указывая кивком на одного из предполагаемых противником.
      Фэй проследила за моим движением, и бросила скользящий взгляд в нужном направлении.
      - О, дрожащие недра! Да сколько их здесь? - воскликнула та, а потом взволнованно взглянула на меня, - Пока ты не сказала, я их не видела. На них скрывающие амулеты. Но как тебе удалось их увидеть?
      - Может, Кел не все способности заблокировал? - пожала я плечами.
      - Я думаю, нет. Это либо из-за кольца, либо из-за нового амулета. Но в любом случае, когда истает иллюзия, твои артефакты нам уже не смогут помочь. Так что сейчас поворачиваемся и идем на ближайший постоялый двор. Может, в номере успеем спрятаться. Главное, чтобы наши лица не проявились в самый неподходящий момент.
      - А голоса! Как мы с женскими голосами будем номер заказывать! - простонала я от безысходности.
      - Быстро идем! Наших образов максимум еще на десять минут хватит! - прошипела расстроенная не меньше меня фея.
      Мы только что не бежали. Благо, постоялый двор отыскался быстро. Фэй первая залетела на крыльцо, но потом, резко развернувшись, с убийственным выражением лица вернулась ко мне.
      - Мест нет! - выпалила она.
      Черт! Что делать?! Я судорожно оглянулась. Вот оно!
      - Пойдем! - бросила я на ходу уже начавшей проявляться фее.
      Та послушно последовала за мной. Мы стремительно вошли в конюшню и сразу же юркнули в тень, пока нас никто не заметил. Как раз вовремя - через минуту передо мной уже стояла обычная Фэй.
      - Все, нам конец, отсюда мы уже точно никуда не убежим, - печально произнесла я и уселась на кучу сена, обхватив при этом голову руками.
      - Свет, все будет хорошо, - фея радостью тоже не отличалась.
      Да, давно меня уже Светой не называли...
      Неожиданно на входе послышались чьи-то тяжелые шаги. Мы с Фэй испугано вскочили и отошли в самый дальний угол. Хорошо, что здесь утвари разнообразной хватало, так что если специально сюда не подходить, то со входа нас видно не будет.
      Незнакомец молча прошел до конца помещения. Лошади нервно похрапывали и ржали. Некто явно решил проверить и стойла. Вошедший медленно, но верно двигался в нашу сторону. Внутри все сжалось от ужаса.
      Только беда подобралась оттуда, откуда ее никто не ждал. Внезапно чья-то сухая прохладная ладонь накрыла мне рот, а вторая цепко обвила талию. "Это конец!" -промелькнула предательская мысль, а дальше я провалилась во тьму.
      
      ***
      Кел планомерно обыскивал весь город, но никак не мог почувствовать Кали, чтобы сразу к ней перенестись.
      Если бы он знал заранее, что от фантома, выстроенного им за пределами Квилингфорта, будет так мало толка, то не оставил бы человечку одну. Но с другой стороны, фантом все же отвлек на себя десяток противников и дал хоть небольшую, но фору Суре и девушкам.
      Когда последнее тело превратилось в пепел, Кел развернул Тинвэ и поскакал обратно в город. К своему глубокому сожалению, возле рынка он встретил лишь Суре. Кел мгновенно считал последние события с памяти друга и недовольно нахмурился.
      - Что делать? - ожидая распоряжений, спросил молодой дроу.
      - Иди в "Ночную звезду", снимешь комнату и установишь там маяк, - с этими словами принц передал другу небольшую пирамиду из оникса, - Как только я их найду, передам тебе координаты. Человечку заберу сам, ты сразу же отправишься за Аммарэ. С ней - к стене. Набросишь маскировку и будешь ждать моих дальнейших распоряжений. Все, иди.
      Сурендил, не мешкая, отправился на Северную улицу, а Кел принялся за поиски. Принц жалел, что при блокировке способностей девчонки не сделал еще и ментальную привязку - тогда бы даже вопрос о ее местонахождении не стоял, а теперь поди найди ее в такой толпе без малейших отличительных признаков. Остается надеяться, что он все-таки попадет в километровый радиус действия ее маячка и сможет перенестись к девушке. Главное, найти ее первым. Судя по встреченным им охотникам, рыскающим в переулках, фею и Кали еще не поймали, что не могло не радовать. А вот концентрация наемников уже не радовала: на каждом перекрестке кто-то стоял. Черномир не поскупился: все его многочисленные люди были снабжены скрывающими амулетами и магическими компасами. Хотя второе, если учесть немалое количество практикующих магов на территории города, не будет достаточно эффективно.
      Коварная улыбка скользнула по губам дроу. "Значит, на магические колебания ориентируетесь? Будут вам колебания". Кел выстроил мысленные образы феи и человечки, отправляя их в соседний проулок. "Subsistentia esto!" Незаметное движение рукой - и стрелка на компасе ближайшего охотника начала нервно вибрировать. Тот сорвался с места, одновременно активизируя ловчую сеть, и скрылся между домов. Темный же эльф спокойно двинулся дальше по улице, аккуратно прощупывая пространство на наличие знакомок и синхронно подыскивая следующую жертву иллюзии.
      Внося элемент хаоса среди противника, Кел обследовал весь восточный сектор, однако следов беглянок не обнаружил. Короткая векторная телепортация - и теперь дроу стоял в центре южного сектора, но девчонки поблизости также не было. Справа принц ощущал эхо от дератизации, поэтому, здраво рассудив, что в район, где она проводилась, соваться никто не станет, отправился в противоположенную сторону. Увы, и здесь Кали со своей подружкой не объявлялась.
      Возвращаясь назад, дроу столкнулся нос к носу с одним из охотников. Тот, обнаружив в кого он врезался, из белого стал серым и попытался развернуть отказывающийся слушаться корпус. Несомненно, темноэльфийская раса считается самой злопамятной и мстительной, но подобная реакция уже ни в какие ворота не лезет. Дроу мгновенно прощупал подозрительного типа и весьма удивился, найдя в его памяти свой образ. Значит, девушки все же решились использовать магию. Весьма необычный выбор иллюзии, тем не менее, действенный. Вряд ли наемник мог испугаться так же сильно кого-то другого.
      Кел усмехнулся девичьей изобретательности и устремился туда, где они были недавно замечены, отматывая в обратном порядке передвижение нерадивого охотника на фей. Как бы он не торопился, но почувствовать Кали все равно не успел. А хуже всего, что эти дурехи таки наведались в район дератизации. Им повезло, что заклинания уже практически развеялись и реального вреда не принесли. Что ж, раз принц не встретил их по пути, стоит предположить, что они двинулись в противоположенную сторону, то есть к рынку. Но зачем? О, великая женская логика, неужели ты присуща и созданиям из иных миров?
      Долго не задерживаясь, дроу взял курс на рынок, но на полпути наконец-то уловил знакомую пульсацию. "Суре, семьсот метров на юго-запад от рыночных ворот. Я перемещаюсь", - Кел отдал мысленный приказ младшему дроу и сразу телепортировался к Кали. "Конюшня. Здесь гость," - он послал ментальный импульс своему товарищу и бесшумно приблизился к ничего не подозревающей девушке. Чтобы та не выдала их местонахождение, принц быстрым движением закрыл ей рот, и притянул к себе, одновременно активируя экстренный портал.
      
      ***
      - Ты что делаешь! У меня чуть сердце не стало! Я ведь решила, что нас с Фэй поймали! - у меня началась запоздалая паническая атака, - Нельзя было предупредить?!
      Зря я, наверное, кричала, но вывалившись на деревянный пол из самой настоящей черной дыры и оставшись при этом живой, а после еще и узнав, что с жизнью попрощалась благодаря одной хорошо известной темноэльфийской личности, истерику устроила неосознанно.
      - Все сказала? А теперь попробуй помолчать, иначе охотникам никакие магические побрякушки не понадобятся, чтобы тебя обнаружить, ты и так выдашь себя с головой, - дроу сказал это спокойно, только спокойствие его было столь угрожающим, что я моментально пришла в себя исключительно из чувства самосохранения.
      - Что с Фэй? - спросила я, присаживаясь на кровать - коленки просто тряслись, стоять было трудновато.
      - К ней пошел Сурендил, так что можешь не беспокоиться, - Кел замолчал и принялся внимательно меня рассматривать.
      От столь пронзительного и прямого взгляда мне стало не по себе.
      - Что? - спросила я, машинально скручивая руки на груди в попытке хоть как-то отгородиться от навязчивого изучения меня.
      - Ложись, нужно печень подлечить, - деловито произнес Кел и встал, разминая пальцы.
      - Ээээ... - единственное, что я смогла из себя выдавить, находясь в полном ступоре.
      - А нечего по закрытым районам шляться! Попади вы туда часа на три раньше, пришлось бы вас обморочных оттуда вытаскивать! Хотя с феей, вероятнее всего, ничего страшного не случилось бы. А вот на человеческий организм, как обладающий низкой регенерацией, заклинания дератизации оказывают пагубное влияние, - дроу подошел ко мне вплотную и выжидающе остановился.
      Мой ступор превратился в крайнюю степень потрясения, и я на автомате приняла горизонтальное положение.
      - Вы что, магией крыс травите? - до меня стал доходить смысл сказанного.
      - Это так удивительно? - вопросом на вопрос ответил дроу, делая непонятные пассы в области правого подреберья.
      - Есть же еще яды, - сказала я, но сосредоточенный на загадочном священнодействии "доктор Кел" никак не отреагировал на мои слова.
      - Все, можешь вставать, - заговорил темный эльф после пятиминутного махания руками над моим торсом, - А яды на местных крыс не действуют.
      - Почему? - я все же решила докопаться до истины.
      - Потому что земля здесь магией пропитана, не только стены, - голос дроу не казался довольным, наверное, я его достала своими глупыми вопросами.
      Немного помолчав, я все же задала еще один вопрос:
      - А людям тут жить безопасно? - на крыс же местность влияет, мало ли здесь среда мутации вызывает и необратимые последствия.
      - Крысы же не дохнут от простой отравы, думаешь, людям хуже? У них шансы на выживание возрастают, а ты о безопасности спрашиваешь, - развел руками дроу.
      Да ну ее, такую выживаемость. Как-то мне поскорее уйти захотелось из этого странного города с его зачарованными стенами и живучими крысами. Кстати, про "уйти".
      - Кел, а как мы выбираться будем? И еще: нас здесь не обнаружат? Ты ведь магию применял, - удивительно, но рядом с дроу я ощутила себя намного уютнее - ушло то давящее чувство опасности, осталось лишь беспокойство за Фэй и желание поскорее покинуть заставивший меня пострадать Квилингфорт.
      - Детка, ты полагаешь, что архимаг не способен скрыть свое присутствие от среднесортных артефактов и бестолковых наемников? - со снисходительным превосходством пропел темный эльф.
      И опять эта "детка"!
      - Не знаю, на что архимаг способен, но то, что он уже четыре месяца не может снять с себя проклятие - это факт! - выпалила злая я.
      Взгляд принца мгновенно стал колючим, в глазах вспыхнуло пламя, а я, подумав, что язык мой - враг мой, испугано сжалась на кровати. Дроу заметил такой маневр, и быстро успокоился. Сжалился над моей безголовой персоной.
      - Не говори о том, чего не знаешь. Или же будь готова ответить за свои слова, - Кел сделал паузу и отошел к окну, - А проклятье, между прочим, практически рассеялось, - последнее сказал тихо и даже в какой-то мере обреченно. Но почему? Радоваться надо! И все же, наученная горьким опытом, спрашивать о причинах я у него не стала. Однако без ответа остался первый, главный вопрос.
      - Кел, что теперь делать?
      - С чем? - принц резко развернулся и подозрительно уставился на меня.
      "Нет, что сейчас не так! Уж нейтральней вопроса и не придумаешь! Я же мысли его, в конце концов, не читаю! Кстати, о чем он думал, если на простой вопрос такая бурная реакция последовала?"
      - Каким образом сматываться будем? - как можно спокойнее уточнила я, а то что-то дроу дерганый в последнее время. Довела.
      - Ах, ты об этом? - а о чем еще? - План остается прежним. Только ты сидишь здесь как мышка, носа наружу не высовываешь. Суре вместе с феей под маскировкой у стены. А я, как и было задумано раньше, узнаю обходные пути на границе.
      - Ты уходишь? - испуганно пролепетала я вслед дроу, и тот застыл у двери. Мимолетная улыбка коснулась его губ.
      - Не бойся, если сама не напортачишь, никто тебя здесь не найдет. Но ты ведь достаточно благоразумна, чтобы не делать глупостей? - прозвучало так, словно мне четыре, и папа говорит, чтобы, пока его не будет, я чужим дверь не открывала.
      На подобный тон я просто ничего не ответила, дабы новых нелепых ссор не затевать. Кел же многозначительно хмыкнул, и покинул поле боя, то есть оставил меня одну. Дверь аккуратно закрылась, потом послышался тихий щелчок и удаляющиеся шаги. "Еще и запер для верности".
      Я подобрала под себя ноги и в попытке разогнать тревожные мысли, решила подумать о том, как докатилась до жизни такой. Тем более, что за все путешествие я впервые осталась наедине с собой. Что ни говори, но постоянное присутствие кого-то рядом, не позволяет в полной мере расслабиться, хотя сейчас мне и так было не до расслабления.
      "Вот почему дроу действует на меня так успокаивающе? Почему, когда он рядом, ни какие бандиты не страшны? Он ушел - и мне сразу не по себе стало. Мне не нравится такая зависимость!" - сидеть я уже не могла, спрыгнула с кровати и стала нервно метаться от стенки до стенки.
      Своими размышлениями я добилась того, чего хотела: я больше не боялась. Более того, казалось, встреться мне сейчас хоть десяток охотников, я их всех разом пошлю куда подальше разными дорогами - а они и пойдут, как миленькие. И все, потому что я зла. В первую очередь, на саму себя: незнакомый мир, хитроумные и коварные темные эльфы окружают, а я ничего не делаю, чтобы хоть как-то защитить себя, наоборот, сама отдаю свою жизнь в чужие руки и при этом еще радуюсь.
      И вдобавок ко всему зла на одну фею, которая своими выходками ставит под угрозу всю нашу миссию. Мою миссию. Вот он, второй этап, я больше не злюсь. Теперь я расстроилась. Вновь забралась на вовремя подвернувшуюся кровать, и стала травить себе душу: "С какой стати они должны носиться со мной? Особенно Кел. И ведь по сути выходит, что это он нас ведет, заботится о нашем пропитании и безопасности. А я даже не удосужилась на карту посмотреть. Теперь еще и охотники эти. Надо же было им меня за фею принять!.."
      Наверное, мое состояние можно было назвать тихой истерикой: в голове сумбур, то слезы по щекам, то яростно сжатые зубы. Я не могла понять, что на меня нашло. Возможно, последствия сегодняшнего стресса, или просто накопилось за прошедшие недели. А еще пугало то, что Кел доведет нас до Рощи и исчезнет навсегда - проклятье ведь почти рассеялось, и ждать возвращения Ярры, чтобы тот помог снять его, больше не имеет смысла.
      Наплакавшись от души, я уснула.
      
      ***
      Что ж, Кел нашел, что хотел.
      С наступлением ночи в Квилингфорте разворачивалось иное, полное риска и отчаяния действо. На границе с эльфийским королевством контрабанда процветала. С закрытой территории поставляли все, что возможно: от ажурных чулок до зачарованного оружия прославленных мастеров. И на какие только ухищрения не шли талантливые авантюристы, чтобы переместиться через хорошо охраняемую, в том числе и магически, границу Светлого Королевства: плащи-невидимки, позволяющие отклонить в сторону магические лучи, не разрывая их, модернизированные на все лады амулеты отвода глаз, артефакты случайной телепортации с переменным следом. Хотя последнее, вещь мало того, что неприятная, так и крайне опасная. Если артефакт создан дилетантски, неточно высчитаны пути переброски и их искривления, если генератор случайных чисел ошибочно привязан к реальному треку, а не к дублям, то на выходе вместо целого человека появится только нога или рука, а остальное разбросает по округе. Но несмотря на все сложности и связанные с нарушением границ риски, раз за разом с закрытых территорий вывозят-таки какие-нибудь ценности, становящиеся еще более ценными из-за их труднодоступности, а контрабандисты не перестают удивлять своей целеустремленностью и изобретательностью.
      Теперь и перед Келом стояла нелегкая задача перемещения через светлоэльфийскую границу. Единственный плюс, не было необходимости возвращаться назад. Но зато и минус огромный имелся: вместе с собой нужно было переправить еще троих. И желательно, чтобы Черномир не смог обнаружить следы их перехода. Конечно, в Роще они будут в безопасности, но если маг узнает, где они скрываются, то спокойно выйти им уже не удастся. Вывод напрашивался только один: при переправе необходимо использовать минимум магии, а желательно и вовсе артефакты. Следовательно, первое, что ему требовалось - информация. Именно за ней дроу и появился в "Распутном единороге", пристанище представителей всех сфер теневого ремесла. В данном типе заведений чужаков не приветствовали, и чтобы не привлекать лишнего внимания, Кел еще на подходе к таверне, раскинул над ней полог приязни, теперь все входящие внутрь будут воспринимать друг друга как нечто само собой разумеющееся и бесстрастно реагировать на все происходящее, а ни один магический указатель не среагирует, так как полог относится исключительно к ментальному воздействию.
      Принц вошел в ни чем не примечательное здание и двинулся вглубь зала, к дальнему столику, за которым уже сидела компания подвыпивших людишек воровской наружности. Те что-то весело обсуждали, отпуская сальные шуточки и громко хохоча.
      - Вы уже уходите, - ровно произнес дроу, и шайка без малейших препирательств поднялась, быстро покидая место своей дислокации. Через пять минут они и не вспомнят лица того, кто им отдал ментальный приказ.
      Келзор свободно разместился теперь за пустым столиком, к которому сразу подлетела молоденькая девушка-разносчица. Она собрала, брошенную в беспорядке посуду, и унесла в неприметную дверь за стойкой, потом вернулась, протерла стол и предложила сделать заказ. Весьма неплохо для такого-то заведения.
      Принца немного удивило присутствие здесь столь нехарактерной для здешнего контингента обслуги, и он, заказывая выпивку, параллельно аккуратно прощупал девчонку. Оказалась, это всего лишь студентка местной магической школы, подрабатывающая здесь по возможности. Она предусмотрительно обвешалась защитными амулетами, на взгляд опытного мага не особо эффективными, но для защиты от обычной шушеры сносными.
      Дроу рассчитался сразу же и вместе с чаевыми вручил официантке небольшую подвеску в форме пятиконечной звезды, прикрепленную на простой шнурок. Такая форма амулетов была широко распространенной, из-за чего не привлекала к себе особого внимания. Но сам по себе кулон являлся неплохим артефактом со свойствами магической и ментальной защиты. В принципе, Келу он был ни к чему - архимаг и без таких мелочей способен защитить себя от любых негативных воздействий, но он сам удивился своему поступку: раньше принцу было глубоко наплевать на любых представителей человеческой расы, даже на самых беззащитных или же привлекательных. Он принимал во внимание лишь людских магов высшей категории, а остальных попросту считал досадным недоразумением. Но после тесного общения с Калемар дроу сам не заметил, как перевел людей в разряд разумных существ. Тысяча циклов неизменного мнения - и какая-то девчонка пошатнула его, казалось бы, извечные взгляды. Кел усмехнулся своим мыслям, а через мгновенье приступил к тому, ради чего он и появился в "Распутном единороге": поиску подходящих знаний.
      Направив потоки силы к ушам, он улучшил и без того острый слух. Теперь темный эльф досконально слышал все, что обсуждалось в таверне: какофония голосов не способствовала качественному восприятию, поэтому Кел поочередно переключал свое внимание с одного посетителя на другого. За соседним столиком бурно обсуждалась кончина доброго малого по имени Сенька Кривопятый, такого рода истории его не волновали, поэтому дроу быстро перешел на парочку, разместившуюся в противоположенном от него углу. На первый взгляд солидный мужчина просто заигрывал с молодой не лишенной привлекательности женщины, но Кел прекрасно знал, что за простой картинкой скрывается крайне серьезный разговор. Оказалось, что мужчина - торговец оружейной лавки - договаривается с представительницей Кирийских воительниц о поставке крупной партии зачарованного оружия. Кел взял на заметку услышанный разговор, так как Кирия - клочок земли, граничащий с Темным Королевством на северо-востоке - давно и безуспешно пытается заполучить контроль над Небесной долиной, месторождением синей шпинели, меняющей цвет на пурпурно-фиолетовый при свете магических ламп.
      Так же привлекла его внимание четверка, расположившаяся у самого выхода, но, к сожалению, это всего лишь некий делец обратился в гильдию убийц для устранения особо удачливого конкурента.
      С четвертым посетителем ему повезло больше. Здесь коллекционер редкостей, прослышавший о том, что в лавке некоего господина Мираэля по ту сторону светлоэльфийской границы продается великолепной резки камея, относящаяся еще к доальянсовой эпохе, договаривался с посредником о возможности ее доставки в Квилингфорт. Когда договоренность была достигнута, и довольный заказчик покинул таверну, а исполнитель, дабы обмыть выгодную сделку, заказал себе еще вина, Келзор принялся за планомерное и всеобъемлющее изучение сознания своей мишени.
      
      ***
      Для Сержия переходы не были редкостью, однако, столь выгодные соглашения появлялись все же нечасто: товар мелкий, не ворованный и стоит столько, что пятнадцати процентов от стоимости - обычная такса за доставку - хватит на полгода безбедной жизни. Конечно, радоваться пока рано, но он не смог удержаться, и заказал бутылку лучшего вина, которое имелось в этой дыре, тем более, оно всегда помогало рождению его гениальных идей.
      А подумать было над чем - как только светлые раскрывали очередную уловку, используемую при переходе, поток контрабанды сразу же перекрывался до тех пор, пока не обнаруживались новые возможности попасть на другую сторону. Как раз сейчас и был тот печальный период затишья, когда все метедоры корпели над новыми обходными путями, так как последний вариант плаща-невидимки эльфы уже рассекретили и обновили защиту. Разумеется, существовал один верный способ, для экстренных ситуаций - случайный телепорт. Сержий скривился, вспоминая, как пару циклов назад ему пришлось активировать артефакт на обратном пути. Тогда его засекли остроухие. После того, как контрабандиста бросало, крутило и выворачивало во всех направлениях в липкой серости на границе измерений и спустя бесконечный час все же выплюнуло на твердую землю незнакомого леса в неизвестной местности, благо, уже в Квилинге, он зарекся использовать случайную телепортацию только под страхом смерти.
      Серж сделал небольшой глоток, и терпкая жидкость потекла в горло, обволакивая его своим особым вкусом. Он прикрыл глаза, внимательно прислушиваясь к собственным ощущениям и одновременно вдыхая винный аромат.
      Когда-то давным-давно, еще во времена босоногого детства его прадед рассказывал, как он сам, будучи зеленым пацаном, нырял с товарищами в Сонное озеро за беззубками и обнаружил на дне среди заиленных коряг странную тяжелую крышку. Тогда им с друзьями так и не удалось сдвинуть ее с места, и, в конце концов, забыв об овладевшей ими поначалу жажде приключений, мальчишки забросили попытки открыть тайную дверь. Только не прадед. Загадка Сонного озера манила его, но понимая, что без должной подготовки за древнюю дверь не заглянуть, он приступил к поискам любых сведений об озере и его тайне. Прадед фанатично трудился всю жизнь, своим поведением доводя до отчаяния сначала родителей, потом жену и детей. Из-за этого его работа не нашла отклика в сердцах родичей, и только спустя два поколения он встретил родную душу в своем правнуке - озорнике и мечтателе Сержике Песецком.
      Именно прадед посеял в мальчишке зерно авантюризма. Именно его рассказы толкнули молодого парня на опасный, но захватывающий путь контрабандиста.
      Из заметок деда Сержий узнал, что под озером вероятнее всего скрыт проход в эльфийское государство, вырубленный самими эльфами для тайной переброски войск на человеческие территории. Древний переход, которым после войны никто больше не пользовался. Неизвестно даже, сохранились ли его своды за столько циклов. Но прадед был уверен, что сохранились, как и первая стена Квилингфорта. Вот только чтобы в этом удостовериться, нужна помощь мага. Увы, Сержий магом не являлся, а привлекать к столь важному делу посторонних было чревато серьезными последствиями. Проход под озером принадлежал только ему. Когда-то его прадеду, а теперь только ему. Пусть лучше он умрет с этой тайной, чем обнародует.
       Серж допил свое вино, расплатился с официанткой, оставив ей пару медяков на чай, и вышел из душного помещения. На улицы уже опустились сумерки, принеся с собой покой и свежесть освободившемуся от дневной суеты городу. Мужчина глубоко вдохнул, наслаждаясь ворвавшейся в легкие прохладой, и беспечно слетел с крыльца. Он сразу же погрузился в размышления и даже не заметил, как рядом с ним мелькнула чья-то тень.
      
      ***
      "Проход на светлоэльфийскую сторону. Когда-то Кел читал о нем, но то, что тот мог находиться под водой, даже не догадывался. Вероятно, озеро образовалось гораздо позже. Возможно, его специально создали, чтобы скрыть следы прохода. Сонное озеро. А не в нем ли, по легенде живет Дормитанс - монстр, усыпляющий зазевавшихся купальщиков и утягивающий их в свое подводное логово? Легенду, по-видимому, придумали тогда же, когда и озеро формировали. Могли даже несколько несчастных случаев подстроить. М-да, только мальчишкам придет в голову нырять в озеро с чудищем. Что ж, если проход существует и он в рабочем состоянии, то это просто прекрасно. Только кое-кому стоит подчистить память".
      Кел посмотрел на бессознательного контрабандиста и с отвращением приблизился к его умиротворенному лицу. Но не потому, что ему был неприятен сам человек. По большому счету дроу было все равно, кто перед ним лежит, просто чистка памяти, как и замена воспоминаний, крайне болезненная процедура, а удовольствия при виде мучений живых существ он не получал. Только крайняя необходимость заставляла принца использовать методы, подобные пыткам.
      Два мягких касания: в центре лба и в области сердца - тело мужчины обмякло, дыхание и сердцебиение замедлилось в несколько раз. Чтобы человек не умер от болевого шока, вначале Кел максимально снизил все его обменные процессы, дальше наложил на губы печать безмолвия и только после всего этого вошел в контакт с его памятью, вырывая любые упоминания о проходе и заменяя их безобидными байками. Во время каждой такой замены тело мужчины охватывала судорога, а его губы раскрывались в беззвучном крике.
      Спустя час Кел, вымотанный до предела, закончил. Он отошел от затихшего контрабандиста, сел в плетеное кресло возле стола и достал из внутреннего кармана куртки небольшую фляжку с восстанавливающим зельем. После пары глотков принцу стало легче, и он, завинтив горлышко, вернул полупустой бутылек на место.
      В голове дроу уже созрел предварительный план, единственное, что следовало проверить, это наличие прохода под озером.
      "Тинвэ," - он послал мысленный призыв, - "Жди у Южной башни".
      Кел быстро встал, и скользнул в окно. На той скорости, что он передвигался, его и без магического прикрытия видно не было. Через пять минут дроу уже перебрался через квилингфортскую стену. Еще через минуту принц скакал на юг. Туда, где разлило свои воды загадочное Сонное озеро, разделенное пополам между двумя граничащими друг с другом державами.
      
      ***
      Сквозь сон мне почудилось, как тихо скрипнула дверь. В первый момент даже захотелось раскрыть глаза, но забытье держало своими цепкими лапами, и я, поддавшись его силе, упала обратно в сладкую дрему. На грани сознания я ощутила, как кто-то сзади уткнулся в мои волосы. "Сладкая..." Да, сон был сладкий. Я инстинктивно прижалась к кому-то за моей спиной. Прикосновение жестких пальцев к мягкой щеке оказалось удивительно нежным, от чего я улыбнулась. "Моя..." Голос из сна был смутно знаком. Я испуганно вздрогнула и тут же открыла глаза. Рядом со мной никого не было, зато на стуле возле стола, забросив ногу на ногу сидел Кел и как ни в чем не бывало потягивал нечто из дымящейся кружки. Рядом, кстати, стояла еще одна кружка и тарелка с солидным бутербродом.
      - Проснулась? - бодро поинтересовался подозрительно веселый дроу.
      - Давно здесь? - смущенно вспоминая свой сон, или же не совсем сон, задала я встречный вопрос.
      - Минут пятнадцать. Ты ешь давай. Через полчаса выходим.
      - А сколько сейчас? - взволнованно спросила я, косясь на темноту за окном. Размышления на тему "сон или не сон", сами собой отошли на задний план, а в животе закрутило неприятное чувство тревоги.
      - Почти два часа ночи. Но перейти границу желательно еще засветло, так что поторопись.
      Я быстро встала, хорошенько так умылась холодной водой, чтобы глаза самопроизвольно не закрывались, и взяла со стола чашку с горячим травяным настоем. Принюхалась, памятуя о горьком опыте фитотерапии.
      - Не волнуйся, эти травы на тебе уже проверены и к неожиданным последствиям не приведут, - Кел сразу разгадал мой маневр.
      Я на него недовольно посмотрела - иронизирует тут, видите ли - но пить принялась сразу же. После нескольких глотков проснулся аппетит, и я с удовольствием умяла большой бутерброд. Чудо-настой привел меня в бодрое состояние духа и снял излишнее волнение, как раз то, что нужно для отчаянных авантюр.
      - Я готова к свершениям! - отрапортовала я.
      Кел, нахмурившись, отобрал у меня кружку и сделал глоток.
      - Вот демон! На кухне ладанника переборщили! - потом меня окинули оценивающим взглядом и вынесли окончательный вердикт, - Хотя, так даже лучше. Собирайся, мы выходим.
      Я пожала плечами, повесила на плечо свою сумку и последовала за дроу, который уже ждал меня в дверях.
      - Одень вот это, - Кел протянул мне приличных размеров балахон.
      Я послушно его натянула. Кел же еще и капюшон мне на голову набросил.
      - А не слишком ли я подозрительно выгляжу в таком скрытном наряде? - полюбопытствовала я, разглядывая себя, насколько это возможно без зеркала, то есть подол и руки.
      Темный эльф коварно ухмыльнулся:
      - Видишь ли, в такие наряды здесь облачаются дамы, желающие остаться инкогнито, если кто-либо заметит их ночью с кавалером.
      Это что, он меня своей любовницей вырядил?!
      - Что? - взвизгнула от возмущения я.
      - Лучше бы они валерианы больше насыпали, - негодующе проговорил дроу и уже строго добавил, - Принимай все как данность, без магии быстро, качественно и не вызывая лишних вопросов тебя не замаскируешь.
      Я зло выдохнула и пошла следом. А что мне оставалось делать?
      Мы тихо выскользнули через незапертую заднюю дверь. На улице было так темно, что я даже не смогла рассмотреть вытянутую вперед руку - и кошачье зрение не помогло.
      - Ну и темень! - не удержалась я от восклицания, - Здесь же идти не возможно!
      - А тебе и не нужно, - шепнул, оказавшийся совсем близко дроу, и неожиданно подхватил меня на руки, при этом, предупреждая мой недовольный вопль, добавил, - И постарайся молчать. Зря я, что ли, два часа заклинание сумеречной зоны подготавливал?
      - Так это ты тут тьму египетскую устроил? - так же шепотом удивилась я.
      - Я же просил молчать, - недовольное бормотание закончилось в тот же момент, как мы остановились.
      Я успела расслышать лишь некое движение рядом, от которого как-то жутко стало, и в следующий миг на меня уставилось два огненных глаза. Я рефлекторно прижалась к Келу и только открыла рот, чтобы издать истошный визг, как уже знакомая рука этот самый рот мне закрыла.
      - С ума сошла?! Это Тинвэ! Верхом поедем!
      Уффф, сразу отпустило. Я быстро разжала пальцы, до того крепко сжимавшие кожаную куртку дроу и завертела головой, намереваясь хоть как-то рассмотреть, где моя лошадь. Вероятно, у Кела на этот счет были иные соображения, поскольку он одним движением усадил меня на своего найтмара и сразу же разместился за мной.
      Во избежание очередных нелицеприятных высказываний на мой счет, я решила промолчать, несмотря на зудевший интерес. Куда мы едем, как Кел и Тинвэ ориентируются в таком мраке и коим образом нас догонят Фэй и Сурендил? Последнее, между прочим, волновало особенно сильно, от нетерпения, я даже ерзать начала, хотя как мне это удавалось на лошади, сама понять не могу.
      - Что ты ерзаешь, свалиться захотела? - нервно спросил принц.
      - Что с Фэй и Сурэ? - я едва пошевелила губами, но дроу меня услышал.
      - Нашла о ком беспокоиться! Что может случиться с трехсотлетней феей и пятисотлетним темноэльфийским воином? - съязвил Кел.
      - И все же с ними все в порядке? - не скрывая своего недовольства, категорично переспросила я.
      - Немного пострадала лишь фейская гордость, в остальном они в норме, - в голосе эльфа проскользнули ехидные нотки, - но ты сама скоро все увидишь.
      Ладно, поруганную гордость феи мы переживем, главное, чтобы она сама жива и здорова была. Больше я к Келу с вопросами не лезла - просил ведь молчать. В кромешной тьме я никак не могла разобраться, ни куда мы движемся, ни насколько быстро. Я, конечно, чувствовала, когда найтмар поворачивал, но с учетом того, что город был для меня незнаком, такие повороты ничего не проясняли. Поэтому полной неожиданностью для меня явилось то, что вырвавшись из пелены мрака, мы оказались за городом.
      На сколько я успела разглядеть, Квилингфорт действительно был скрыт во тьме, которая полусферой накрывала огромный кусок земли, причем весь он стал заметен лишь после того, как мы удалились на приличное расстояние.
      - Кел, что ты с городом сделал, там ведь люди живут?! А как же древние стены, защищающие его от магии? - честно, я была в шоке. Это любой маг такое сотворить может или я только что видела архимага в действии?
      - Стены стоят на месте. Да и чары рассеются с рассветом, так что не волнуйся за несчастных горожан, всем-сопереживающая-малышка. Зато ни один охотник, находящийся в городе, нас не потревожит.
      Я на некоторое время затихла, переваривая произошедшее. Что-то меня смущало, некая важная мысль никак не могла сформироваться, а лишь дразнилась своим мельканием. Кел всегда нас прикрывал, но до сих пор охотники искали лишь меня и Фэй, а что же будет теперь?
      - Кел, то, что ты с городом сделал, сложно? - начала я издалека.
      - Без достаточного опыта в таком масштабе любое заклинание непросто сотворить. Что, кого-то во мрак погрузить вознамерилась? - и вот вроде серьезный че-е-э эльф, но чтобы не пошутить надо мной, удержаться не может!
      Окончание фразы я проигнорировало, а вот начало меня не обрадовало.
      - Значит, накрыть город непроглядной тьмой может только архимаг?
      - Почему же, несколько сильных магов, работающих в связке, тоже могут такое устроить, - на этот раз Кел ответил без лишних колкостей, но я почувствовала, как он насторожился.
      - И много в Квилинге архимагов? - я лелеяла надежду на то, что их все же не мало, во всяком случае, больше тысячи.
       - В Квилинге двое. Человеческих всего - четыре, включая Гладиуса, который пару сотен циклов как обосновался в Священной Роще, а это уже Светлое королевство. У эльфов пять и у нас пять. У гномов, по непроверенным данным двое, в итоге шестнадцать архимагов на весь Авалон. А теперь ответь, что за бредовая идея пришла в твою прелестную головку?
      Последнее прозвучало мягко, но как-то уж слишком требовательно, что я даже пропустила "прелестную головку" и сразу приступила к объяснениям.
      - Я, догадываюсь, что дорога до Квилингфорта оказалась не чересчур напряженной, потому что ты некоторым тебе одному известным способом укрывал нас. И в городе нас не обнаружили, если бы Фэй в другое измерение не вошла, не знаю, как это засекается, но вы явно в курсе. Так вот если раньше ты все же оставался в тени, и охотники искали двух фей, то теперь достаточно сложить два плюс два, чтобы вычислить твое присутствие, - неудобно было говорить с собеседником, лица которого не видно по причине того, что последний сидит за твоей спиной.
      - Ты думаешь, я не позаботился о своем инкогнито? Да, чары были не из легких, но Черномир никогда не догадается, что здесь замешаны представители Темного королевства. Поверь, списать все на двух постоянно увертывающихся от поимки фей оказалось проще простого. Пару правильных образов в нужных местах, иллюзия магии земли - и этого достаточно, чтобы охотники, как и прежде, гонялись за парочкой девушек нечеловеческого происхождения, - дроу снова стал надменным и холодным, обнажая свою расчетливость.
      От его самоуверенно-снисходительного тона, от его жестоких слов мне стало обидно до слез. Я ведь действительно переживала за него, расстроилась, что втянула во всю эту запутанную историю с феей, что по моей вине он рисковал своей жизнью. А он просто взял и растоптал мои чувства, отбросил их в сторону, словно маленького заигравшегося щенка.
      Оставшуюся часть дороги мы ехали молча. Я - потому что мне было больно, а эльф в принципе болтливостью не отличался. Немое оцепенение спало лишь тогда, когда мы остановились. Кел быстрым движением спустил меня с найтмара и, потрепав животное по массивной голове, повесил на него какой-то амулет. Тинвэ растворился в воздухе.
      - Что с ним? - приглушенно спросила я.
      - Отправил домой, - коротко пояснил дроу и двинулся вперед. К счастью, никаких мрачных заклинаний он не произносил, поэтому в свете авалонской луны я хорошо видела, куда принц направился.
      Мы находились на берегу огромного водоема: то ли озера, то ли моря, так сразу и не скажешь, особенно ночью. Идеально ровная поверхность с отраженным в ней светилом походила на огромный антрацитовый глаз с белым зрачком. Я, словно зачарованная, всматривалась в глубину, тщетно пытаясь хоть что-то разглядеть сквозь непроницаемо-черную толщу воды. Налетевший внезапно ветерок покрыл водную гладь мелкой рябью, заставляя озеро-море дрожать и размывая силуэт луны, отчего таинственная притягательность ночного водоема быстро растаяла, и я очнулась от напавшего на меня оцепенения.
      Я огляделась, ища глазами притихшего дроу. Обнаружив его всего в трех метрах от себя что-то сосредоточенно вычерчивающим у самой кромки воды, я успокоилась: обиды обидами, но оставаться одной желания не возникало. Усевшись на землю, я решила просто ждать. Скорей бы Фэй приехала, как ни как практически за месяц приключений мы сильно сблизились, и, несмотря на ее ненормально-взбалмошный характер, она все же стала мне подругой - единственной в целом мире. Как-то высокопарно звучит, но факт остается фактом, кроме Фэй, Кела и Суре на Авалоне у меня никого не было.
      Сидела я, да горькую думу думала, потому и не обратила внимания на приближающиеся издалека ритмичные удары. Как от копыт быстро скачущей лошади, только мягче намного. А когда поняла, что что-то на огромной скорости несется на меня сзади, спасаться бегством было уже поздно. Я инстинктивно сжалась в комок и зажмурилась. Рядом что-то шлепнулось, а потом другое что-то, не замедляя движения, влетело в воду, вмиг разрушив ее сонный покой. Я же отделалась легким испугом и мокрым плащом, так как на меня попала солидная порция брызг.
      - Вот чертовка! - сказал кто-то голосом Сурендила.
      Я приоткрыла один глаз, все еще не уверенная в своей безопасности. И да - в шаге от меня стоял Сурендил. Такой мокрый, словно сам в озеро окунулся.
      - А где Фэй? - завопила я, не зная, радоваться или плакать.
      - Вон твоя Фэй, - Сур кивнул в сторону воды и добавил, - Смотри скорее, вряд ли тебе еще когда-нибудь посчастливиться увидеть такое!
      Я, недоумевая, перевела взгляд на воду - туда, куда указал вновь прибывший дроу, но феи не обнаружила.
      В озере стояла белоснежная лошадь. Бледно-голубое свечение исходило от восхитительного животного, окутывая его едва заметным ореолом. Но более всего притягивали к себе его глаза - аквамариновые, без белка и без зрачка, они походили на две плошки, доверху наполненные морской водой. Я, не отрываясь, смотрела на это чудо природы и на происходящие с ним метаморфозы. Сначала ноги, затем живот, круп, шею и голову вплоть до кончиков ушей обвили тонкие струйки воды, похожие на маленьких юрких змеек. Если бы не блики луны на живом прозрачном теле, я бы решила, что лошадь исчезла. Только она все еще стояла в воде, сама целиком состоящая из той же воды.
      Я, конечно, уже привыкла к разного рода магическим фокусам и уже в осадок от них не выпадала, но не восхищаться столь дивным зрелищем все же не могла. "Интересно, как она свою форму удерживает?" - едва лишь я подумала, как полупрозрачная лошадь сплошным потоком обрушилась на водную гладь, не оставив после себя ни следа. У меня банально отвисла челюсть. Но я даже подумать ничего не успела, как из воды - как раз из того места, куда волшебная лошадка утекла - вынырнула Фэй. Она довольно быстро продвигалась в воде, отплевываясь и попутно ругаясь.
      - В первый и последний раз я изображаю ездовую лошадь! - зло выпалила она непонятно кому, выходя на берег.
      - Ээээ, Фэй, тебе не холодно? - спросила порозовевшая я, так как фея была полностью голой.
      - Мне холодно?! - гневно сверкнув привычно-голубыми глазами, закричала Фэй, повернувшись в мою сторону, - Я везла на себе вот эту мерзкую, отвратительную, обнаглевшую остроухую заразу, а ты спрашиваешь, холодно ли мне?! Как ты думаешь, могу я сейчас думать о такой мелочи, как температура окружающей среды?!
      - Ну, ты мокрая и голая. Мне бы было холодно, - сказала я, потупив взгляд и не обращая внимания на ее грозные выпады.
      Фэй замолчала, щелкнула пальцами левой руки и вмиг стала сухой, потом правой рукой проделала несколько быстрых пассов, и к ней со всех сторон поползла трава, окутывая девушку сплошным зеленым полотном на манер короткого снизу и открытого сверху платья. После пары минут таких вот зеленых поползновений, Фэй стала точь-в-точь как Динь-динь из небезызвестного мульта. Только волосы по плечам разбросаны были, а у мультяшной феи наверх убраны.
       - Раз все в сборе, продолжим кампанию по нашей переброске на сторону светлых? - как ни в чем не бывало, проговорил подошедший ко мне во время перевоплощения феи принц, - Фэй, для тебя есть работенка. Не волнуйся, исключительно как магу земли.
      Фея облегченно выдохнула, по-видимому, ей действительно тяжело было согласиться на задумку с лошадью. Фэй быстро зашагала за дроу, а я развернулась к Суре, тот, кстати, занимался сушкой, так как его окружало белое облачко пара. И не удивительно, основная волна брызг попала именно на него. Вероятно, она именно ему и предназначалась.
      - Сур, а нельзя было обойтись простыми лошадьми? Зачем столько сложностей?
      - Всегда мечтал прокатиться на кэлпи, - мечтательно произнес почти сухой дроу.
      - На чем? - я не совсем поняла, что он имел в виду.
      - Феи, находясь в прямом контакте с водой, могут принимать форму лошади. Такая их ипостась называется кэлпи, - объяснил мне не обученной Суре, - А вообще, с собой через границу мы еще и лошадей все равно не перебросим, и оставлять их здесь, выдавая при этом случайно обнаружившийся тайный проход было бы глупо. К тому же ты ведь не хочеш1ь, чтобы несчастными животными поужинало местное чудовище? - сказано было на полном серьезе, так что я даже с опаской покосилась на уже не кажущееся таким безмятежным озеро.
      - Чудовище?
      - Дорминтас. По легенде он обитает здесь, в Сонном озере, питаясь тем, кто по глупости своей решит в нем поплавать или, что еще опаснее, понырять.
      - Шутишь? Фэй же в нем была!
      - Да на нее даже Дорминтас не позарится. Съешь такую - и несварение обеспечено.
      Я недовольно нахмурилась, вот и пойми их. Шутят или нет? По телу пробежала дрожь, запоздало напоминая, что я тоже далеко не сухая. Насквозь пропитанный водой плащ полетел на землю.
      - Эй, да ты же вся мокрая! Не хватало, чтобы ты заболела, - с этими словами дроу положил свои ладони мне на плечи.
      От его рук стало расходиться приятное тепло, а маленькие огненные змейки засновали уже по моей одежде, в один момент ее высушивая. Через несколько мгновений я была приведена в порядок.
      - Теперь другое дело. А про Дорминтаса не беспокойся. Есть такая легенда, но Кел тут кое-что интересное выяснил, из чего следует, что чудовище Сонного озера лишь прикрытие для одного древнего секрета. Оным мы и воспользуемся, - молодой дроу многозначительно улыбнулся и потянул меня к застывшей у кромки воды парочке.
      
      - Все поняла? - деловито спросил принц у внимавшей ему феи.
       Мы пришли к концу инструктажа, и что должна была понять Фэй, не слышали, зато та серьезно кивнула и присела на одно колено, положа руку на землю.
      - Я запускаю вектор, - тем временем продолжал дроу.
      Фэй еще больше собралась, мне даже почудилось, что земля вокруг ее начала подрагивать. Кел же что-то зашептал, и у наших ног один за другим принялись загораться красным непонятные символы. Вот что он тут, оказывается, вычерчивал.
      Странные рисунки, вобрав в себя достаточно магической силы, стали дублироваться и переноситься вперед. Вскоре дорожка из букв побежала по воде, остановившись только метрах в пятнадцати от берега.
      - Отпускай! - скомандовал Кел фее, и та, до того момента застывшая коленопреклоненной статуей самой себе, резко дернула руку вверх, отступая при этом назад. В тот же миг землю ощутимо тряхнуло, и из воды четко в границах нарисованной Келом дорожки показалась суша. Теперь вязь нечитаемых символов располагалась не на поверхности воды, а на явившей себя части дна.
      - Быстро, все за мной! - поступил новый приказ от дроу.
      И мы, не теряя времени, побежали следом за ним. Ноги неприятно чавкали, по щиколотку утопая в илистой субстанции, но никто из моих спутников не обращал на сей досадный факт никакого внимания, поэтому я молча терпела и представляла последствия такой прогулки для моей обуви. Через секунды три мы уже стояли на краю дорожки.
      - Сур, подойди, - по тону Кела было заметно, что он привык командовать.
      Младший дроу сделал шаг вперед, аккуратно обходя стоявшую перед ним фею и замер рядом с принцем в ожидании очередных распоряжений.
      - Видишь дверь? - Суре кивнул, - В идеале ее должны открывать четыре мага, представителя разных стихий. Обратил внимание, что на створках четыре печати?
      - Но у нас нет как минимум мага воды, как быть? - спросил Сур скорее для нас, ведь он прекрасно общался с Келом и телепатически.
      Мы с Фэй разом приблизились к загадочной двери. К сожалению та была покрыта изрядным слоем ила, отчего, названные принцем печати едва угадывались. Фея сложила пальцы в магическом символе, но потом покосилась на Кела и задала вопрос:
      - Можно ее почистить? Катастрофы не последует?
      Я едва сдержала улыбку: неужели у кого-то начал просыпаться здравый смысл?
      - Давай, лишним не будет, - ответил темный эльф, делая вид, что ничего необычного в поведении Фэй не заметил.
      Фея же, грациозно взмахнув гибкой кистью, в мгновение ока очистила площадку у наших ног от ила. Вот теперь дверь предстала перед нами во всей красе. Ее поверхность была испещрена мелкими незнакомыми символами, составляя диковинный орнамент. В центре же четко выделялись четыре больших круга с рисунками, символизирующими четыре стихии. Даже я, не знакомая с местной культурой, могла разобрать три: спираль, расширяющаяся кверху на манер маленького торнадо - обозначала воздух, под двумя волнистыми линиями друг над другом подразумевалась вода, костерок, закругленный снизу и заканчивающийся тремя язычками, скорее всего, символизировал огонь, а четвертый, который я бы просто так не идентифицировала, - три ромба, два внизу, третий чуть повыше в промежутке между первыми, вероятно, означал землю.
      - Ну что, осилишь? - с издевкой проговорила Фэй, глядя на Кела.
      Кел проигнорировал ее замечание и присел к двери, водя над ней руками и вглядываясь во вспыхивающие то тут, то там знаки. После минут трех зловещей тишины фея снова не выдержала, и бросилась с нападками на дроу:
      - Что скажешь, гениальный ты наш?! Земля, между прочим, скоро уходить начнет, а ты сидишь и на дверь молишься!
      Ясно, почему Фэй так бесится, после ее слов я сама с опаской стала поглядывать на мерцающую красным узором дорожку. Кел же встал и начал зло выговаривать вредной фее:
      - А сама ты способна хоть что-то придумать или мне всю жизнь придется твою шкуру спасать?!
      Они кричали что-то еще, но у меня в голове помутилось, и я вообще больше ничего не понимала. Зеленая пелена упала на глаза, и непослушное тело само шагнуло к двери. Потом я, толкаемая чем-то потусторонним, нагнулась над дверью и потянулась ладонью к печати воздуха. По пальцам, коснувшимся основы торнадо, пробежал несильный разряд, и рука самостоятельно задвигалась, ведя по контурам символа. Завершив последний виток, рука замерла, и с губ сорвалось: "Vis caeli aperi". После этих слов что-то не то хрустнуло, не то заскрежетало, а на месте нарисованного символа взвился настоящий миниатюрный смерч. Зеленая пелена спала, и я вновь обрела контроль над своим телом.
      В тот же миг ко мне подлетел дроу и успел подхватить, перед тем, как я, вернувшаяся в сознание, не полетела прямо в воду.
      - Что это было? - со смесью злости и испуга выдал Кел.
      - Не знаю, это не я, - тихо прошептала я, проверяя на дееспособность свои конечности.
      Решив, что могу стоять и без дополнительной поддержки, я мягко отстранилась от принца, говоря при этом: "Спасибо, что не дал мне упасть в воду. Но теперь можешь отпустить, я, кажется, в порядке".
      Кел аккуратно поставил меня на дорожку и, убедившись, что я способна держаться в вертикальном положении, убрал руки.
      - Хорошо. Теперь объясни, какого демона ты сделала?
      - Не я. Думаю, это Ярра. Во всяком случае, вряд ли есть еще кто-то, кто может управлять моим телом без моего непосредственного участия. Он провел по знаку воздуха пальцем и сказал "vis caeli aperi", - я призадумалась, вспоминая, так ли звучала фраза, вырвавшаяся из моих уст, и заключив, что все правильно, я еще раз произнесла, - Да, именно так, vis caeli aperi. Кстати, а что это означает?
      - Отопрись силой воздуха, - задумчиво пробормотал дроу и резко наклонился над дверью.
      Кел обвел пальцем символ огня и сказал в конце: "Vis ignis aperi". Теперь и огненная печать была снята, а на ее месте плясал огонек.
      - Фэй, давай ты, - сказал дроу, пропуская зачарованную фею вперед.
      Процедура повторилась, и после слов "Vis terrae aperi" на снятой печати возлежали три камушка.
      - Ладно, а что теперь? Водную печать мы не откроем, - озвучил волнующий всех вопрос Сурендил, который пока что был не при делах.
       Все принялись интенсивно думать - во всяком случае, напряженная тишина создавала именно такое впечатление. Я же усердно прислушивалась к своим ощущениям, в попытке обнаружить активность Ярры. Если он один раз помог, может еще раз сможет? К несчастью, мои старания не увенчались успехом. Остальные члены группы также не могли похвастаться какими-либо достижениями.
      Я уселась на светящуюся дорожку лицом к воде, чтобы создать хотя бы видимость одиночества - мне так думалось проще. Лучше, чем окропление символа водой, как в "Пятом элементе", в голову ничего не приходило.
      - А что, если вынести ее нафиг? - внесла я скромное, но на мой взгляд, эффективное предложение.
      Увы, мне были подарены весьма недружелюбные взгляды, причем, с трех сторон.
      - Нет так нет, - быстро ретировалась я, и отвернулась обратно к воде.
      - Фэй, сможешь пласт земли вместе с дверью снять? - поинтересовался у феи дроу.
      - Нет, я уже прощупала землю вокруг, на ней защитные руны - почва не дрогнет, пусть хоть весь мир рушиться начнет.
      - Значит силовые методы никак? - опять я вставила свои пять копеек, - А можно какую-нибудь имитацию водной магии создать?
      - Света, давай ты помолчишь. Я именно об этом сейчас рассуждаю, а ты своими замечаниями лишь отвлекаешь меня, - Кел не упрекал, только просил, отчего мне стало стыдно даже больше, чем обидно.
      Так что я снова вернулась к созерцанию воды. Меня, ко всему прочему, волновал вопрос долговечности нашей дорожки, но о ней я не рискнула говорить - они, все-таки, больше меня в этом разбираются. С расстройства я метнула в воду камешек, оказавшийся минутой ранее под опущенной на землю ладонью. Импровизированный снаряд отлетел от меня метров на восемь и с негромким булем ушел под воду. Я еще несколько секунд наблюдала, как расходятся круги по воде, и уже собралась отвернуться, но заметила странное движение как раз в том месте, где безвинно почил давешний камушек. Присмотрелась повнимательнее - мало ли рыба какая-нибудь плавает. Чья-то большая спина показалась над поверхностью и тут же ушла под воду.
      - Сур, - шепотом обратилась я к дроу, который был ближе, ну и дружелюбней, - а здесь водятся гигантские рыбы?
      - Нет, а ты что, порыбачить хочешь? - сверкнув белозубой улыбкой, ответил Сурендил.
      - А крокодилы, бегемоты...чудовища? - пропустив мимо ушей подколку, продолжила я.
      - Да зачем тебе это? - не переставая улыбаться, сказал дроу.
      Я, вместо ответа, дернула его за рукав и указала пальцем в сторону повторно вынырнувшей из воды спины. Тут же рядом со мной возникла еще одна фигура. Забыла, что темные эльфы практически все время держат друг с другом телепатическую связь. Наверное, Кел слышал наш короткий диалог и появился здесь по первому же зову.
      -Ukarima! Страж! Дорментос - это страж ворот! Он проснулся, едва мы активировали проход!
      Кел говорил, а из воды начал подниматься огромный змей. Или дракон. Но это не суть важно. Самое страшное то, что он двигался к нам, и явно не для того, чтобы поприветствовать. Громадная рептилия издала гортанный рев, по мощности соответствующий ее размерам, и ринулась в нашу сторону. Я стояла, словно парализованная, даже не моргая, и смотрела, как на меня несется моя смерть. В принципе, не будь я бесцеремонно отброшена назад одним не шибко заботящемся о приличиях эльфе, то горевать всему Авалону о моей безвременной кончине.
      Аккуратненько, чтобы не мешать серьезным дядям решать нашу не менее серьезную проблему, я переползла на другой край дорожки. Единственное, что мне оставалось делать - это наблюдать за ходом сражения.
      Дракон нападал раз за разом, то бросаясь всем телом на невидимую защитную стену, выставленную перед нами, то поливая ее толстой струей воды, то выплевывая огромные ледяные шипы. Защита на каждый удар реагировала красной вспышкой, но стойко сносила их все. Наши же нападать не спешили. Кел, по-видимому, удерживал щит, Суре, насколько я могла разглядеть, что-то плел, а Фэй, судя по характерной коленопреклоненной позе, готовила какое-то убойное заклятье из арсенала магов земли. Интересно, неужели Кел, будучи таким крутым магом, не может одним ударом это ископаемое отправить в нокаут?
      - Фэй, нет! Он нам нужен живой! Лучше подготовь "оковы"! - резко выкрикнул принц.
      Фея удивленно уставилась на дроу, но все же встала и начала подготавливать другое заклинание, тоже земное, так как ладони она направила четко вниз, то есть на землю.
      "Хм. А зачем им это чудовище?" Я покосилась на разъяренного монстра. Гигантский, величественный, даже можно сказать, красивый, но настолько опасный, что оставлять его в живых, даже мне, ярой защитнице животных, показалось противоестественным. Сур ведь упоминал легенду о чудовище, неужто проверить сразу было невмочь?
      Тем временем, когда Дарментос замер, подготавливаясь к следующей атаке, Кел сбросил защиту и забрал у Сурендила нечто, напоминающее огненную веревку.
      - Сур, щит! - недовольно крикнул принц, и младший дроу в тот же миг обновил защиту.
      Кел же, более не отвлекаясь, что-то шепнул, взмахнул рукой - и вверх взметнулось огненнокрылое чудовище. Вслед за ним полетела огненная петля. Дарментос, здраво предположив, что появившийся в воздухе пылающий монстр будет поопаснее, чем горстка не нападающих на него людей, и кинулся на предполагаемого врага. Тот, завидев несущуюся на него громадину, рванул в обратную от Дарментоса сторону, проскакивая огненную петлю. Водное чудище, в азарте погони тоже нырнуло в петлю, и она вмиг затянулась на мощной шее. Второй же дракон, огненный, оказался лишь мастерской иллюзией и быстро растаял, не оставив и следа. За те короткие мгновения, что Дарментос был в ступоре, Кел выбросил еще несколько петель, которые, пройдя сквозь массивное тело исполина, обхватили его плотным кольцом. Но зверь быстро пришел в себя, стал яростно мотать головой и извиваться, в попытках разорвать крепко сжимающие его путы и броситься на неожиданных обидчиков. Однако огненные веревки оказались жесткими и не подпускали разгневанную рептилию к манящей его дорожке.
      - Оковы! - скомандовал сосредоточенный на вырывающемся драконе дроу.
      Фэй мгновенно среагировала: словно заправский дирижер взмахнула руками, и под рвущимся на свободу гигантом забурлила вода, обнажая новый кусок дна. Руки феи подлетали вверх, отдалялись друг от друга, потом сближались - в это время земля обволакивала жестко зафиксированное петлями тело, последний хлопок - и Дарментос, отчаянно насылающий на нас всевозможные выверты водной стихии, замер земляным изваянием. Кел сразу же отпустил огненные веревки и, нарушая все законы гравитации, полетел к застывшему чудовищу. Остановившись у огромной головы, дроу начал что-то вычерчивать на широком лбе.
      - Что он делает? - спросила я шепотом у все еще удерживающего защиту и изрядно подуставшего Суре.
      - Извлечение. Дарментос - не обычное животное, он магический мутант, специально созданный для охраны прохода под озером. Видела, как он использовал приемы водной магии? - я кивнула, осознавая, что те ледяные шипы - не что иное, как водные заклинания, - Это говорит о том, что в него вложена водная магия. Оно и не удивительно, Дарментос ведь в озере обитал. В общем, Кел сейчас извлечет из него магическую составляющую, и попробует активировать печать.
      - Сур, получается, что этот дракон разумный? Насылал ведь он на нас заклятия.
      - Нет. Ты не обратила внимания, что он использовал только три вида чар? Его лишь запрограммировали на определенный порядок действий. Дарментос должен был защищать проход - это все.
      Сурендил договорил, и мы с интересом воззрились на происходящее посреди озера таинственное действо. Символы, начерченные на голове чудовища, под воздействием многоопытного архимага уже вовсю мерцали насыщенно-голубыми сполохами, временами доходя до ультрамарина. Кел вытягивал из монстра все больше и больше чистой энергии водной стихии, и наконец, когда с тихим хлопком погасли неизвестные мне знаки, между ладоней дроу оказалась подрагивающая голубая сфера, размером с футбольный мяч.
      Кел медленно, чтобы не потревожить магический шар, спустился на дорожку. Сур тут же сбросил защиту и, осторожно обойдя принца, выпустил из ладоней колоссальный поток огня, сразу охвативший возвышающуюся над водой земляную статую. Пламя погасло, изваяние всего-то изменило цвет, но дроу, вероятно, именно этого и ожидал, так как спокойно подошел к такой же измученной фее и, похлопав ее по плечу, тихо сказал:
      - Твой выход.
      Фея послушно встала, направила руки на несчастного, закованного в землю Дарментоса и медленно погрузила его под воду. Дальше все собрались у прохода. Кел, не делая резких движений, опустился к двери. Нежно переложил переливающийся шар на левую руку, а правую, бормоча под нос что-то непонятное, начал в него погружать. Как раз в этот момент почва под ногами дрогнула - все кроме занятого заклинанием дроу повернулись в сторону берега и увидели то, что ожидали: красная вязь, сотворенная Келом, поднималась вверх, истаивая в полуметре над поверхностью озера, а дорожка уходила под воду.
      Волнение растеклось по организму, делая руки и ноги непослушными, словно слепленными из ваты. Было страшно, но никто не смел отвлекать погруженного в работу Кела. Фэй, не смотря на усталость, снова начала заговаривать землю, а Сурендил наполнял энергией стремительно бледнеющие символы. Благодаря их усилиям, дорожка стала уходить намного медленней, что давало нам реальный шанс на успех.
      Только я была не при делах, поэтому ни чем не занятый мозг постепенно поддавался панике. Я нервно оглянулась на Кела. Он как раз проводил по печати рукой, окутанной до локтя сияющим голубым ореолом. "Vis aquae aperi", - слетело с его губ, едва дроу закончил обводить последний символ. Мгновенье ничего не происходило, а потом маленькие капельки заполнили рисунок. Последняя печать была снята. Я не удержала вздоха облегчения.
      Дверь со скрипом начала раскрываться. Мы все ринулись к ней. Вот только открывалась она медленно, а дорожка снова стремительно уходила под воду. Теперь время шло на секунды. Когда щель между створками стала достаточно широкой, в нее быстро скользнул Кел. Я недоуменно посмотрела на оставшихся. Вид у них был еще тот: бледные, с темными кругами под глазами, ссутулившиеся. Но они никак не отреагировали на поступок Кела, поэтому я тоже промолчала.
      - Вниз, - сказал Сур, подхватывая меня, не смотря на усталость, и опуская в черный провал. Я даже сообразить не успела, как оказалась в крепких объятьях.
      Кел, не отпуская меня, ловко отскочил в сторону. Оказывается, не зря. Едва он это сделал, как на то место спрыгнул Сур, держа на руках бесчувственную Фэй.
      - Что с ней?! - испуганно завопила я, но на меня никто не обращал внимания.
      Кел быстро опустил меня на землю, и взмахом руки закрыл, так и не раскрывшуюся до конца дверь.
      Я же бросилась к Суре, мягко укладывающего фею на землю.
      - Кали, с ней все будет хорошо. Перестаралась просто, - тихо произнес неожиданно остановивший меня принц, - отойди, я попробую влить в нее немного сил.
      Земля страшно заскрежетала. Я испуганно огляделась по сторонам. Теперь, когда дверь была закрыта и мы находились в кромешной темноте, даже усиленное зрение не позволяло рассмотреть, что здесь до как, но потолок вроде не рушился, так что очередная волна страха схлынула, оставив после себя лишь головную боль.
      Я без сил уселась на пол. Из глаз покатились запоздалые слезы. Второй нервный срыв за сутки - это уже слишком. Я пару раз глубоко вдохнула, мысленно повторяя, что все хорошо. Почему-то стало еще хуже, но нежелание устраивать истерику при свидетелях придало мне сил, и, подавив зарождающийся всхлип, я спросила:
      - Как Фэй?
      - Уже в норме, - раздался хрипловатый слабый голос феи.
      - И надо было тебе это делать? - зло и с волнением стал выговаривать Сур, - Мы бы итак успели, проход ушел под воду только через минуту после нашего приземления!
      - Да я была уверенна, что наш великий маг меня вытащит. Перегореть я все равно не перегорю, а от обычного истощения ваши эликсиры вылечивают быстро, - Фэй приняла привычный дерзкий тон.
      - Ладно, героиня, идти хоть можешь? - перебил зарождающуюся ссору Кел.
      - Вполне.
      - Тогда в путь. Нам еще часа два топать.
      Кел зажег небольшой огненный шарик, и мы пошли.
      - Фэй, что ты такого сделала, и почему Сур на тебя разозлился? - спросила я у феи, пристроившись рядом с ней.
      - Землю еще задержала. Ну и грохнулась в обморок. А вот почему он злиться, спроси у него, - буркнула фея.
      - Тебе все еще плохо? - с сожалением проговорила я.
      - А сама как думаешь? - да, Фэй явно была не в духе.
      Что ж, ее можно понять. Там наверху она выложилась по полной. Все они выложились, только я ничего не делала, стояла столбом и старалась не мешать. Я уже в миллионный раз пожалела, что Кел заблокировал мои способности, так я хотя бы косвенно могла помочь. Заранее почувствовать того же Дорментоса. Легко избежать встречи с бандитами. Без них я просто балласт, который и бросить нельзя и тащить тяжело.
      Я приуныла, и неосознанно замедлила ход. Сур, замыкавший нашу молчаливую колонну, поравнялся со мной.
      - Что кислая такая? Радуйся, через пару часов мы будем в Роще, - он приободряюще хлопнул меня по плечу.
      - Мы же только из тоннеля выйдем, - недоумевая, произнесла я.
      - Как только мы окажемся снаружи, Кел выстроит телепорт, - пояснил Суре.
      - Что?! А сразу так поступить нельзя было?! - будучи на взводе, я не смогла удержать негодования.
      - Зачем так нервничать? - Сурендила мой выпад не смутил, - Это невозможно сделать, находясь на территории другой страны. На границе стоит магическая заслонка. Стабильную связь с ориентирами можно наладить лишь в пределах Светлого Королевства. Или ты хочешь, чтобы до Рощи добралась только твоя рука?
      Сур добился своего: я устыдилась. Ну не разбираюсь я в магии, сама ведь понимаю, зачем тогда с нападками на знающих бросаться? Хорошо хоть Кел всего этого не слышал. Блииин! Он же слышал! Когда я привыкну к их острому слуху и к тому, что принц телепат? Пусть мои мысли он и не читает, но Суре-то видит насквозь.
      - Извини, просто вся эта ситуация немного вывела меня из равновесия, - сказала я, а сама подумала: "Ага. Немного. Еще чуть-чуть, и я превращусь в психованную неврастеничку".
      - Я понимаю, потерпи. В Роще все изменится. Я не шучу, она ведь не просто так священной называется. В ней по-особенному располагаются магические потоки. Они полностью защищают ее от негативных внешних воздействий. Между прочим, Роща не каждого впускает внутрь.
      Последнее замечание меня удивило и даже встревожило.
      - А мы сможем войти? - затаив дыхание, спросила я.
      - Однозначно.
      - Почему ты так уверен?
      - Роща каким-то образом распознает истинные намерения входящих. Несущие в себе зло и корысть не могут преодолеть барьер и остаются снаружи.
      - А ты прямо-таки знаешь, зачем каждый из нас туда идет? - не сдержала я сарказма, но мне все же полегчало от разговора с Суре, в принципе, как и всегда. С ним все становится простым и понятным.
      - Что, ты собралась убить Ярру и стать властительницей всего Авалона? - с притворной наивностью произнес молодой дроу.
      - Ты часом не телепат? - весело хихикнула я.
      - Эх, вы. Одаренные наши. Не обязательно читать чужие мысли, можно просто о них догадываться.
      В этом дроу был прав. Иногда речь может идти о простой проницательности без всяких там сверхспособностей.
      Дальше мы шли молча, думая каждый о своем.
      - Сур, а почему ты на Фэй разозлился? - через некоторое время спросила я.
      Дроу нахмурился. Фэй была в метре от нас и наверняка все слышала.
      - Нужно разделять понятия героизма и идиотизма. Она рисковала собой в ситуации, не требующей такой отдачи. Нам хватило бы и пары секунд для прыжка, а она отдала остатки силы, чтобы оттянуть погружение. Если бы никого рядом не было, она бы запросто утонула.
      - Так феи же бессмертные, - не поняла я возмущений Сурендила.
      - Но не в человеческой форме! Это самая уязвимая их ипостась.
      - Так что, она действительно могла погибнуть? - правду говорят, кто меньше знает, тот лучше спит. Теперь я уже не буду так спокойно относиться к ее экстремальным идеям.
      - Ой-ой-ой, кто бы говорил об уязвимости. Моя регенерация в человеческом теле проходит в два раза быстрее, чем у суперживучих дроу. Да, есть шанс уйти, но он такой мааааленький, что зацикливаться на нем не стоит, - развернувшись в нашу сторону, ответила фея.
      - Это не значит, что ты можешь так вот безрассудно доводить себя до полной потери сил!
      -А какая тебе разница, моя жизнь, что хочу, то и делаю, хоть и умираю! - зло выкрикнула фея.
      Да что за отношения у них? Фэй даже с Келом себя так отвратительно не ведет.
      - Фэй, ну что ты говоришь, - мягко, без упреков начала я, зная о ее ненормально вспыльчивом характере, - подумай, если бы со мной что-нибудь случилось, чтобы ты почувствовала?
      Фея отвернулась и молча уставилась в пол, а я, подойдя к ней вплотную, взяла расстроенную девушку за руку и продолжила свой монолог.
      - Если бы ты погибла, мне бы было безумно больно. Я ведь тебя люблю, даже с твоим несносным характером. Так что, прошу, больше не рискуй понапрасну. Сегодня все обошлось, а завтра может и не повезти. Кел и Суре не всегда будут рядом, а у меня не обязательно сил хватит, чтобы вытащить тебя из ловушки, - я на миг запнулась, но потом все же добавила, - но обещаю, если что, тащить до последнего, погибнем, так вместе.
      Возможно, последнее прозвучало слишком пафосно, но зато возымело эффект. Фея испуганно посмотрела на меня.
      - Ты же не будешь делать глупостей? - взволнованно спросила она.
      - Ты же делаешь, а чем я хуже? - улыбнулась я в ответ.
      - Извините, но массовое самоубийство придется отложить, - вклинился в наш диалог, молчавший всю дорогу Кел, - мы прошли весь тоннель, будем подниматься.
      Мы с Фэй переглянулись. Взгляд феи потеплел, гроза миновала. Вот и замечательно.
      - Кел, а как мы дверь откроем, нас ведь сразу смоет потоком? - мне не хотелось утонуть у самого финиша.
      - Кто сказал, что мы под водой? Мы сейчас выйдем в одной просторной и скрытой от посторонних глаз пещере.
      - Откуда ты знаешь? - недоверчиво спросила я.
      Ответом мне была самодовольная ухмылка. Ну, конечно, как может что-то не знать тысячелетний архимаг-дроу голубых кровей?
      - Про Дорментоса, ты, между прочим, не знал, - съязвила я.
      - Досадное упущение, - скривился принц, - но это было к лучшему. Узнай я о нем раньше, вряд ли бы удалось воспользоваться частицей водной магии, вложенной в него.
      - Почему? - не поняла я его иносказаний.
      - Потому что, драгоценная моя Калемар, его бы уже не существовало.
      Вот теперь все стало предельно ясно. Значит, убить его дроу мог в любой момент. А я-то думала, почему кольцо не твердило мне об опасности. Да, пожалуй, верить можно только Глазу ягуара, но никак не собственным глазам.
      - Вопросов больше нет? Тогда поднимаемся.
      Кел подошел к монолитной стене и прошептал какое-то заклинание. Недра загудели, заскрежетали, и через мгновение стена стала размыкаться, пропуская в образовавшуюся щель бледный свет раннего утра. Никакой воды действительно не было.
      Как и говорил Кел, мы вышли в просторной пещере. Она была неглубокой, поэтому в нее свободно проникал свет с улицы.
      - И что, мы в Светлом Королевстве? - полюбопытствовала я, направляясь к выходу.
      - Не высовывайся, - обреченно проговорил эльф, усаживаясь на каменный пол. Видимо, он тоже неслабо потрудился.
      Пристыженная, я вернулась и уселась рядом с феей.
      - Кали, кажется, в твоей сумке оставалась кое-какая еда, - снова заговорил Кел, - доставай то, что не нужно готовить.
      Какая же я все-таки бестолковая! Им ведь надо восстанавливаться! Я резко подскочила, вытащила из-под балахона свою сумку и принялась извлекать из нее разную снедь. Сыр, хлеб, не первой свежести, но еще пригодный для жевания, кусок солонины и желтые "огурцы", вообще-то эти овощи назывались курку, но мне по виду они напоминали перезревшие пупырчатые огурцы: толстые и желтые, но все равно хрустящие, сочные и чуть сладковатые. Я быстро смастерила три гигантских бутерброда и раздала страждущим. Потом поняла, что сама проголодалась и тоже сделала себе бутер, но поменьше. Остатки аккуратно сложила в сумку.
      - Пожалуй, начнем, - вставая, бодро произнес Кел.
      Он вышел в центр пещеры, подозвал нас к себе и приступил к созданию телепорта. Те пару раз, когда я с ним телепортировалась, он ничего не рисовал. Теперь же мы стояли внутри огненного кольца, состоявшего из двух окружностей, побольше и поменьше. Пространство между окружностями быстро заполнялось красным узором.
      - Что это? Мы с Келом телепортировались иначе, - шепотом спросила я у стоявшей рядом феи.
      - Я думаю, это ориентированный телепорт. Он используется для перемещений на большие расстояния и в заведомо известные точки, а раньше вы пользовались векторным. Он для коротких переносов в заданном направлении, - также шепотом ответила мне Фэй.
      Едва мы закончили свои перешептывания, как перед нами вспыхнула стена огня. А потом мы провалились во мрак.
      
      Часть V. Священная Роща
      
      Я не раз задумывалась, откуда название такое "Священная Роща". А все оказалось предельно просто. Мы действительно стояли возле рощи. Наряду с гигантскими деревьями высотой с девятиэтажку, тут росли и экземпляры поменьше - метра по три. Так как материализовались мы у самого ее края, возле каменной глыбы, испещренной привычно нечитаемыми символами, оценить реальный масштаб этого кусочка первозданной природы не представлялась возможным.
      - Пойдемте. У вас будет достаточно времени на любование, - прервал всеобщий немой восторг вечно сдержанный принц.
      Я окинула взглядом хаотично растущие деревья, но не заметила среди них ни намека на какую-либо дорогу или хотя бы самую захудалую тропку.
      - А куда идти-то? - поинтересовалась я.
      - Прямо. Это самый короткий путь, не знала? - спокойно, но от этого не менее ехидно переспросил Кел.
      Я показала дроу язык и, обогнав его, быстро зашагала к лесу. Прямо.
      Секунду помедлив у самого края, я через плечо глянула на настигавших меня спутников и более не раздумывая шагнула за первый ряд деревьев. И... ничего не произошло: на меня не снизошло просветление, я не почувствовала обещанного умиротворения, особого прилива сил. Лес и лес, даром что священный. Пока я стояла, прислушиваясь к своим внутренним ощущениям, оба дроу и фея так же благополучно вошли в рощу. Салюта в их честь не последовало.
      - И это все? Просто шаг вперед - и мы здесь? - разочарованно спросила я у вновь прибывших.
      - А ты что хотела? Контрольно-пропускной пункт с телепатами на службе? Или опять печати взламывать?
      - Именно. Хочу посмотреть, как какой-нибудь дракон нашпигует тебя ледяными иголками, когда ты попытаешься устроить ему извлечение, - не знаю, как вообще такой бред пришел в мою голову, но сказанного не воротишь.
      Наверное, дроу тоже удивился моему экспромту, так как его правая бровь картинно приподнялась.
      - И чем же вызвана такая кровожадность? - последовал его сдержанно-насмешливый вопрос.
      - Излишней саркастичностью в тоне некоторых присутствующих здесь лиц, - ответила я в той же манере.
      - Мои слова задели чувства леди? Возможно, вы потребуете отмщения? Скажем, дуэль? - кажется, кто-то решил наверстать упущенное и усилить атаку иронией на мою бедную голову.
      Я решила просто так не сдаваться. Сложила руки на груди, окинула оценивающим взглядом долговязую фигуру темного эльфа, а потом спокойно так:
      - Не люблю пачкать руки. Готова подождать дракона.
      Сзади хихикнула фея. Кел же не казался побежденным.
      - И почему ты улыбаешься? - не выдержала я.
      - Вот, думаю, куда буду вешать голову трофейного дракона.
      - Знаешь, не забудь позвать меня, когда будешь ее вешать. Я потом тоже поулыбаюсь, глядя, как ты с эдакой махиной возишься.
      Наша словесная перепалка пришла к логическому финалу, а главное, в конце у обоих настроение было приподнято, так что на веселой ноте мы отправились вглубь Рощи на поиски Гладиуса.
      К слову сказать, Роща была восхитительной. Чистая, светлая невзирая на огроменные деревья. Я то и дело поднимала голову вверх, прикидывая, какой высоты могут быть эти гиганты. Их уже можно было не с девятиэтажкой сравнивать, а с небоскребами. Ясно, что верхушек не было видно. Неужели некоторые из них достают до облаков?
      - А что это за деревья? - спросила я, в очередной раз скользнув ладошкой по гладкому стволу.
      - Арборы - древние деревья, они растут лишь здесь и нигде больше. Самому старому больше ста тысяч циклов. Его высота около пяти километров, а диаметр ствола двести метров.
      - Не может быть! Оно бы просто не выжило! - мой мозг противился воспринимать такую неправдоподобную информацию.
      - Скоро сама увидишь. Но ты не переживай так, остальные все же будут поменьше. Второе и третье по величине всего километр с лишним, и в обхвате по сотне метров. А оставшиеся совсем крошки - от пятисот метров, до трех, но их ты уже встречала на окраине. А Праотец в самом центре. Туда мы и идем.
      - Ты здесь уже бывал? - полюбопытствовала я, просто он так много знает об этом месте.
      - Нет. В прошлый мой приход Роща меня не пропустила. И в позапрошлый. Но я считал воспоминания многих, попавших сюда.
      - Ясно, - коротко ответила я, вспоминая о чрезмерном корыстолюбии, по словам Фэй, присущем всем дроу.
      Но ведь в этот раз Роща его пропустила, значит, он поступает не злонамеренно, значит, есть и в темном эльфе что-то светлое. Украдкой взглянув на собранного принца, я печально вздохнула. Он был странным, противоречивым, однозначно опасным. Прекрасный хищник, завораживающий одним своим видом. Но на такого нужно смотреть издалека, а еще лучше по телевизору, иначе из зрителя легко превратишься в добычу.
      Подавив очередной вздох, я переключилась на фею. Ее лицо выражало неописуемый восторг. Подруга, заметив, что я обратила на нее внимание, сразу же заговорила:
      - Света, здесь так чудесно! Такое ощущение, что раньше мне даже воздуха не хватало, а теперь я переполняюсь каждым вдохом! Ты это чувствуешь?
      - Нет, для меня ничего не изменилось, - пожав плечами, ответила я.
      Фея покосилась на Кела, и заявила:
      - Наверняка, это все из-за блокировки! Подожди, вернутся твои способности, тогда ты тоже почувствуешь!
      - Надеюсь, - ровно сказала я, затолкав накатившую на меня тоску глубоко в себя.
      - Блокировка в данном случае не имеет значения, просто ты чувствуешь землю и растения, а они здесь не обычные, едва ли не разумные. За любую попытку нанести этому месту вред или использовать его для причинения вреда другому ты телепортируешься за его пределы, - пояснил принц.
      - Так что, вы не ощущаете того, что ощущаю я? - удивилась Фэй.
      - Нет, мы чувствуем лишь ненормальную активность магического поля. И предвосхищаю твой следующий вопрос, Кали с блокировкой его не чувствует, да и когда блокировку снимут, не поймет, что что-то не так, потому что не знает, как должно быть на самом деле.
      Значит, блокировку все же снимут. Хоть какая-то радость. Я ведь подозревала, что Кел захочет оставить все как есть, чтобы лишний раз не возиться с моими спонтанными выбросами. Хотя какое ему до этого дело. Он, скорее всего, сдав меня на руки Гладиусу, вернется в свое королевство. Проблема с проклятьем, как я поняла из его слов, уже решена, а дома ждут дела.
      - Кел, а нам долго идти? - спросила я.
      - Нет, мы уже пришли, - было мне ответом.
      Я глупо уставилась на выросшую перед нами стену. Потом подняла голову вверх и осознала, что это не стена. Это нереально огромное, просто колоссальных размеров дерево!
      - Вот это да! - протянула я.
      - Ну как, убедилась, что такие деревья бывают? - с усмешкой произнес дроу.
      Пока я разглядывала чудо местной флоры, Фэй уже подбежала к гиганту, и нежно прильнула к сероватому стволу.
      - А где же Гладиус? - поинтересовалась я, возвращаясь к цели нашего путешествия, - Не похоже, что здесь кто-то живет.
      - Храм Жизни и гостевой домик должны быть с другой стороны, - ответил принц и пошел вдоль деревянной махины.
      Мы с Суре двинулись следом.
      - Догоняй, - крикнула я прилипшей к Проотцу фее.
      Мой разум никак не хотел воспринимать, что идем мы вдоль ствола одного дерева. Казалось, я шагаю возле странного здания, порожденного то ли гением, то ли безумцем-архитектором. Пройдя метров сто по дуге, мы, наконец, увидели более-менее просторную площадь между парой арборов, огромных, но не до такой степени, как Проотец. Площадь по строению своему походила на ту, где мы вызывали элементалей: те же шестнадцать каменных столбов, алтарь в центре, и каменный постамент с внешней стороны колоннады. Только над каждым столбом светился энергетический сгусток. Белый, голубой, зеленый, красный, белый, голубой и так далее. Каждый из них, вероятно, относился к своей стихии.
      Кроме всего прочего, над центральным алтарем возвышалась каменная герма, которую венчала высеченная голова ягуара. В глазницах изваяния поместились два изумруда. Присмотревшись внимательней, я обнаружила, что в центре каждого камня есть узкая черная полоска, такая же, как на моем кольце. Логично, это ведь тоже глаза ягуара.
      - Это храм Жизни, - тоном бывалого гида, проговорил дроу.
      - Где? - я заозиралась по сторонам в поисках указанного храма.
      - Вот, - дроу обвел рукой пространство перед нами.
      - Площадь и есть храм? - не веря своим умозаключениям, переспросила я.
      - Именно.
      - А как же дождь? - не сдавалась я, - Он не мешает во время таинств и обрядов?
      - Нет, - последовал односложный ответ.
      Дальнейших объяснений я не дождалась, и только собралась попросить рассказать мне об этом подробнее, как за моей спиной раздалось:
      - Приветствую вас в Священной Роще. Принц Келзор"дорл, вам все же удалось пройти во вместилище Храма Жизни. Какое благое дело привело вас в наши края?
      Я быстро развернулась и едва не врезалась в мужчину, практически вплотную подошедшего к нам. К слову сказать, мужчина этот был довольно импозантен. Не молодой, но подтянутый и высокий, с коротко постриженными пепельными волосами, ярко-серыми глазами и цепким взглядом, тонкими губами и орлиным носом. Одет он был в простой холщовый костюм, но выглядел так, словно на нем королевская мантия, гордая осанка и отсутствие благоговения перед темноэльфийским принцем выдавали в нем человека высокого положения. Мужчина скользнул по мне глазами и внезапно уставился куда-то вниз. Я машинально посмотрела в том же направлении. Оказывается, лучик от кольца указывал точно на моего визави. Едва до меня дошло, кого я встретила, кольцо ярко вспыхнуло и спустя мгновенье растаяло как дым.
      - Эээ... Магистр Гладиус? - потирая неожиданно освободившийся палец, с сомнением спросила я. Просто человеческого архимага в возрасте около трех тысяч циклов я представляла как-то иначе. Честно, я ожидала увидеть седобородого старца, а передо мной стоял мужчина в самом расцвете сил.
      - Вы Светлана? - маг коротко взглянул на Кела потом снова вернулся ко мне, - Быстро вы добрались, но это не удивительно с таким проводником. Что ж, пройдемте со мной.
      Маг было развернулся, но я его остановила:
      - Извините, но нам нужно подождать еще пару человек. Фэй, Сур! Где вы запропастились? - заорала я в сторону самого большого дерева в мире.
      Пока кричала, порозовела от смущения, потом поймала взгляд дроу. Он едва заметно покачал головой, а уголки его губ слегка дрогнули - Кел явно надо мной смеялся. Я вспомнила, что он с легкостью общается с Суре при помощи телепатии, а я тут стою и ору на весь лес, как идиотка. Теперь уже я не смущенно розовела, а краснела, будто рак. В общем, предстала я пред магистром Гладиусом в самом нелепом свете. Хорошо хоть наша сладкая парочка быстро показалась из-за закругления ствола.
      - И где же вы успели познакомиться с феей? - в голосе магистра прозвучала заинтересованность. Вот оно! Сейчас маг переключится на Фэй, и я смогу свободно вздохнуть - не люблю попадать в центр внимания, вот так, без моральной подготовки.
      - Моя дорогая Калемар спасла мне жизнь на третий день пребывания на Авалоне, с тех пор мы неразлучны, - манерно высказалась подошедшая к нам фея. Ей, в отличие от меня, внимание не претило. Спокойно и непринужденно ответила, представила меня по местным обычаям, не подставляя под удар мое истинное имя, да и выглядела расслабленной и уравновешенной. И это взбалмошная, импульсивная фея! А я разнервничалась на пустом месте!
      - Вы провели обряд обретения? И каковы результаты? Помниться, Ярра говорил, что Ваш мир безмагический, но у Вас выдающиеся ментальные способности.
      - Магические тоже обнаружились, только сейчас заблокированы. И ментальные заблокированы, - я покосилась на равнодушного дроу, одновременно размышляя о том, что Гладиус достаточно просвещен о моем происхождении.
      Все как по команде уставились на Кела.
      - Это было здравое решение, - сказал как отрезал, несомненный в своей правоте.
      - Появились серьезные проблемы? - магистр жадно воззрился на принца. Видно, ему все равно было до моего дискомфорта, а вот причины блокировки явно заинтересовали.
      - Неконтролируемые выбросы на фоне постоянной слежки и врожденные мощные ментальные барьеры не позволяли организовать достаточный уровень защиты, - тон принца был нарочито-официальным. Все в поведении двух архимагов выдавало натянутость отношений.
      Я решилась прервать их сухой диалог, тем более, что разговор снова нацеливался на мою персону:
      - Извините, что прерываю, но вам не кажется, что эти вопросы второстепенны? Магистр, лучше ответьте, что мне теперь делать, чтобы Ярра наконец-то покинул мое тело и благополучно переродился.
      Теперь все уставились на меня. Что, нельзя было нарушать идиллическую беседу двух архимагов? Благо, испепелять за столь вопиющее бескультурье меня никто не стал. Гладиус спокойно посмотрел на меня и ответил:
      - Калемар, рождение нового носителя произойдет через пятьдесят три дня. Самка находится в Долине Вэй, это всего три дня пути. Так что выезжать из рощи следует двадцать седьмого иваннеса. До того ты можешь делать все что угодно. В рамках разумного, конечно, и не покидая Рощи.
      Стоп! Я не поняла, меня никто не собирается учить?! Так я и знала! А столько надежд на эту Рощу возлагала!
      - И я надеюсь, что ты не откажешься поведать мне о мире, из которого прибыла. Полагаю, мы сможем понять природу твоих способностей, научим тебя управлять ими, - продолжил магистр, прерывая мои мысленные причитания. Я насторожилась - могу поспорить, помощь мне, последнее, на что направлены замыслы этого отнюдь не добродушного человека. Скорее, за счет природы моих способностей он собирается расширить свои возможности.
      - Что ж, вот мы и пришли. Это гостевой дом. Я распоряжусь о завтраке, а вы пока располагайтесь и отдыхайте. Позже я вас навещу, тогда и обговорим в подробностях, кто чем планирует заняться. До встречи, - Гладиус коротко попрощался и покинул нас на пороге того, что было названо домом.
      По факту мы стояли возле очередного гигантского арбора. На мощном стволе в метре над землей зависло нечто, похожее на гриб-трутовик соответствующего размера. Только в нем были вырезаны округлой формы окошки, а в середине имелась массивная деревянная дверь. Неожиданная архитектура, но с другой стороны, в духе этого нереального места. И вполне соответствует категории "другой мир".
      - Может, войдем? Или ты собираешься провести оставшийся месяц на пороге? - прозвучало равнодушно, словно по старой привычке зубоскалить.
      - Можно и войти, интересно ведь как выглядит это чудо изнутри, - согласилась я, придя к выводу, что каждый раз спорить с существом, у которого повышенный уровень язвительности в крови, по крайней мере, глупо. Достаточно отвечать лишь на треть его колкостей и скучно точно не будет.
      Лестница к растущему из ствола зданию была соответствующая. Она представляла собой зависшие друг над другом плоские наросты, не вызывающие у меня на первый взгляд особого доверия. Я шагнула на висящую в воздухе площадку, немного попружинила на ней и, убедившись, что она действительно прочная, перешла на следующую и еще на одну, поднимаясь до тех пор, пока не оказалась напротив двери. Ручка привычно прогнулась под возложенными на нее пальцами, и дверь бесшумно подалась вперед. Я вошла в просторную комнату и быстро сдвинулась в сторону, пропуская толпившихся за мной друзей. Оба дроу сразу же направились к лестнице, скромно приютившейся у боковой стены, Фэй легкой поступью устремилась в гостиную зону, а я, находясь в состоянии некоторого диссонанса, все стояла и пыталась совместить размер дома-гриба снаружи и внутри. Так ничего и не поняв, я еще раз вышла за дверь, удостовериться, все ли с моим зрением в порядке, и вновь вошла в комнату. Здесь явно была какая-то нестыковка. Во-первых, комната навскидку была раза в два больше, чем дом снаружи. Здесь свободно размещался обеденный стол человек на десять, и имелась просторная диванная зона, причем места оставалось еще предостаточно. Во-вторых, в доме имелся как минимум еще один этаж, о чем говорила наличествующая тут лестница. Гриб же высотой был метра три.
      - Сядь ты и отдохни! - воскликнула фея, приглашая меня разместиться на удобном канапе.
      Я послушно потопала в нужном направлении, все размышляя о загадочной архитектуре.
      - А что с домом? - не выдержала я и задала мучивший меня вопрос, усевшись напротив Фэй.
      - В смысле? Дом как дом, - фея или не понимала меня, или просто прикидывалась.
      - Внутри он больше, чем снаружи, ведь так? Я не сошла с ума? - пояснила я предыдущую свою реплику.
      - Ах, ты об этом? Нашла чему удивляться! У тебя же сумка по такому принципу сконструирована. Всего-то искривление пространства и переход в другое измерение. Но, должна сказать, чтобы проделать данный фокус со столь значительным объемом и сохранить зрительную гармонию, нужно быть настоящим мастером. Хотела бы я достичь подобного уровня, - последнее было сказано с немалой долей мечтательности.
      - Всего лишь искривление пространства, - передразнила я Фэй, - Как будто я только и делаю, что по зданиям со встроенным другим измерением шастаю! Ты забыла, что в моем мире нет магии, и что-то подобное можно лишь в сказках прочитать?
      К счастью, Фэй не обратила внимания на мой недовольный тон, поэтому обид и истерик не последовало. Похоже было, что она вообще не слышала моих слов. Я помахала рукой перед ее лицом, только после этого подруга соизволила на меня недоуменно посмотреть.
      - Что? - возмущенно выдала она.
      - Ты где витаешь? - последовал мой вопрос.
      - Пытаюсь рассмотреть разрывы пространства. Но как ни стараюсь, ничего не вижу, - всплеснула руками раздосадованная Фэй.
      - И не увидишь, - раздалось откуда-то сверху.
      Мы сразу же обернулись, и жадно уставились на спускавшегося по лестнице Кела. По-видимому, он решил испытать наше терпение, так как пояснять ранее сказанное, похоже, не собирался.
      - Почему не увижу?! - да, Фэй терпением не отличалась.
      - Потому что первый разрыв закрыт вполне материальной лестницей, а второй находится аккурат по периметру проема над ней же, - принц ответил будто невзначай, и вольготно развалился на стоящем перпендикулярно канапе огромном диване.
      - А ты откуда знаешь?! - недоверчиво произнесла фея, - ни люди, ни эльфы, ни гномы не способны видеть разрывы пространств!
      - Ты так уверена? - усмехнулся дроу.
      - Может, ты еще и с измерениями работать можешь? - голос феи едва дрогнул, по-видимому, она сомневалась.
      - Увы, такая способность присуща лишь феям. Ну, и богам, конечно, - с наигранным пафосом проговорил Кел.
      Фея, вскочившая и направившаяся к лестнице, только фыркнула с противоположенного конца комнаты.
      - На втором этаже спальни. Моя первая слева, Суре занял последнюю справа. Там их десять, иди, выбирай. Гладиус все равно вернется не раньше, чем через час. Как раз есть время переодеться, - говоря про смену одежды, Кел скривился.
      Я действительно была извазюкана в иле с озера по полной программе, но демонстрировать такое отвращение не обязательно! Он ведь специально! Обычно сдержанный и ко всему равнодушный дроу нарочно заставлял меня краснеть!
      - Меня все устраивает, если тебе что-то не нравится, можешь не смотреть, - ответила я на его выпад, забросив ногу на ногу и демонстративно покачивая ботинком, облепленным кусками засохшей грязи.
      Мимолетная хитрая улыбка скользнула по губам принца. Ой, не нравится мне, когда он вот так улыбается. Впечатление складывается, словно я сама того не ведая, повелась на некую его уловку и теперь никак не вырвусь из цепких лап!
      - Ну почему же, меня тоже все устраивает, - после этих слов дроу бессовестно стал меня разглядывать.
      Особенно досталось месту пониже шеи. Я, решившая поначалу игнорировать его наглое рассматривание, уже не знала, куда мне деваться. Наконец-то, подошла Фэй. Она с насмешкой оценила наше немое противостояние, потом проследила за взглядом дроу и мрачно произнесла:
      - И когда ты успела так изорвать свою рубашку!
      Я быстро опустила глаза вниз. Вот же черт! Очередной мой местный наряд превратился в клочья! Нет, с курткой все в порядке было, она же зачарованная, а от рубашки остались одни рукава. Хорошо хоть я перед Гладиусом в таком виде не щеголяла. Плащ, любезно предоставленный мне Келом в гостинице, я оставила еще на берегу Сонного озера, а куртку застегнула только в подземелье, так как там было довольно прохладно. Расстегнулась же лишь тогда, когда уселась на диванчик, представ во всей красе перед бессовестным дроу.
      Конечно, мне стало стыдно. Но дать принцу возликовать даже в такой мелочи совесть не позволила. А что тут вообще страшного? У нас в мире купальники более открытые бывают. Тем более, он не раз видел меня в непотребном виде.
      Я бодро - чтобы скрыть нахлынувшее волнение - подскочила, стянула куртку и со сдержанным "Подержи!" бросила ее следящему за моим спектаклем Келу. Тот с исключительной ловкостью поймал летящий в него предмет одежды и, встряхнув, уложил рядом с собой. Я же немедля принялась стягивать то, во что превратилась рубашка. Оставшись в одном бюстгальтере, повернулась к Фэй и жалобно проговорила:
      - Ее реально спасти?
      - Давай, что-нибудь придумаю, - смеясь одними глазами, ответила фея.
      - Спасибо! - радостно пропела я, потом подошла к дивану и потянулась за курткой через сидящего темного эльфа.
      Тот даже не шелохнулся. Я благополучно справилась с миссией "взятие куртки" и танцующей походкой направилась к лестнице.
      - До встречи! - бросила я на ходу и быстро взбежала по ступеням. Последнее слово осталось за мной.
      
      ***
      За три недели проведенных под открытым небом, я забыла, что значит комфорт. Тем приятней было оказаться в мило обставленной комнате, в которой к моей превеликой радости имелся свой санузел, причем с водопроводом. Система, конечно, непривычная оказалась, но разобралась я в ней интуитивно: в стену над ванной были встроены три кнопки, размером с ладонь: первая - синяя, на ощупь ледяная, отвечала за подачу холодной воды, я бы даже сказала - обжигающе холодной, вторая - оранжевая, была теплой, градусов сорок, так сказать, в зоне комфорта, третья же кнопка, красного цвета, подавала кипяток. Я ее даже нажимать не пыталась, хватило дотронуться. Кнопки можно было вдавить лишь в том случае, если ладонь ложилась в предназначенную для нее ложбинку соответствующей формы. Видимо, таким образом обеспечивалась защита от случайного нажатия. Ну да, тыкнешь нечаянно в кипяток, и сразу ожог третьей степени.
      Решив не экспериментировать, я включила теплую воду, и та стала быстро поступать через щели вверху ванны. Я торопливо сняла, оставшуюся на мне одежду и шагнула в воду.
      Спустя минут сорок, я чистая и довольная, натягивала свои джинсы и обнаружила к вящей радости, что они без малейшего напряга на меня налазили! Вау, я похудела! В принципе, этого следовало ожидать, с таким-то ритмом жизни. Просто думать еще и о фигуре времени не было, к тому же зеркала в лесу не растут, поэтому все прошло ненавязчиво и малозаметно. Я быстро набросила рубашку, заплела в косу влажные волосы и в приподнятом настроении спустилась вниз.
      Там как раз маг-подросток накрывал на стол. С чего я решила, что он маг? Вряд ли бы у рядового слуги тарелки и чашки, прежде чем попасть на положенное им место, выделывали эдакие пируэты в воздухе. Немного полюбовавшись представлением, я посмотрела в сторону диванной - в мягкой зоне уже заседали оба дроу и фея. Предположив, что ничего хорошего от них не услышу, я направилась к пареньку.
      - Привет, - весело поздоровалась я, - здорово ты с ними управляешься!
      Начинающий волшебник ничуть не смутился моего неожиданного появления, наоборот, приосанился и удовлетворенно улыбнулся, а в дело пошли дымящиеся горшочки. Они вошли в вираж прямо перед моим носом, после чего благополучно приземлились кружком в центре стола.
      - А если бы они мне в лицо влетели, - оторопело произнесла я, приходя в себя от нелепой выходки пацана.
      - Испугалась? Ты что, заклинание не позволит им врезаться ни в одну вертикальную преграду! - маг добродушно улыбнулся, всем своим видом демонстрируя абсолютную уверенность в моей безопасности и сожаление о том, что напугал меня.
      - Ладно, - смилостивилась я, - только больше так не делай.
      - Договорились. Меня, кстати, все называют Владом, - такой вариант представления немного резал слух, но памятуя об авалонском обычае не называть свое имя прямо, я представилась аналогично.
      - Друзья называют меня Кали, - улыбнувшись, сказала я.
      - Кали значит "свет"? А почему тебя назвали на эльфийский манер, ты же вроде человек?
      - Человек, - согласилась я, - а вот насчет имени ничего сказать не могу, что услышала, то услышала.
      - Ясно, - коротко сказал Влад и продолжил сервировку.
      На столе прямо из воздуха появились тарелки с мясной нарезкой, овощи и зелень: все выглядело просто, но очень аппетитно. От изобилия продуктов, есть захотелось еще сильнее.
      - Ты путешествуешь с дроу? - продолжал парень.
      - Да, а это так удивительно?
      - Ты же челове-е-ек, - скривлено протянул маг, намекая на натянутость отношений между двумя расами.
      Я покосилась на сидевших в противоположенном конце темных эльфов, и, понимая, что они все слышат, ответила:
      - Так уж вышло, что та компания с надменными лицами и высокомерными взглядами, единственные мои друзья на всем Авалоне. Но скажу по секрету, - начала я громким шепотом, - они не такие плохие, какими хотят казаться.
      Влад бегло осмотрел вышеуказанную компанию и недоверчиво покачал головой. Я же решила перейти к более интересной теме.
      - Влад, а когда мы уже за стол садиться будем? Есть хочется до умопомрачения, - я жалобно посмотрела на юношу.
      Тот заговорщицки посмотрел по сторонам, и плавно взмахнув рукой, вытащил из воздуха аппетитный бутерброд.
      - Держи, - маг сверкнул белозубой улыбкой, - мне совесть не позволит морить голодом такого замечательного человека.
      Я взяла предложенный перекус, и с удовольствием вгрызлась в нежную мякоть.
      - Я твоя навеки, - промурчала я, прожевывая очередной кусочек.
      Только что улыбавшийся парень нахмурился. Я сразу даже не поняла в чем дело. Но тут рядом со мной выросла долговязая фигура принца, и все прояснилось.
      - Помнится, мне ты ничего подобного не обещала, - прозвучало как будто спокойно, даже с улыбкой, но в глазах читалась угроза. Только не понятно кому, мне или Владу? А может обоим?
      - Помнится, ты не называл меня замечательным человеком, - рискнула ответить я, но без лишней дерзости в тоне - сейчас этого типа лучше не злить.
      - Э-э-э-э, вы, ребята, тут, разбирайтесь, а я, пожалуй, пойду, - неуверенно пробормотал молодой маг. Видимо, пререкаться с архимагом темноэльфийского происхождения ему не особо хотелось. М-да, а я то думала, что Влад посмелее будет. Я почти месяц с Келом спорю, и ничего, пока живая и здоровая. Хотя, если бы я сразу знала, насколько он опасен, возможно, почаще бы молчала.
      Влада никто не держал, и тот быстро ретировался, оставив меня тет-а-тет с хмурым дроу.
      - И что это было? Я, между прочим, пытаюсь подружиться с магом воздуха! - возмутилась я.
      - Между прочим, я ему ничего не сказал, - как ни в чем не бывало ответил принц.
      - На фоне давно сложившегося представления о вашей расе достаточно было и твоего взгляда, чтобы мальчик удрал! - настаивала я на своем.
      - Хм, жаль, что я заблокировал твои способности. Посмотрел бы я, насколько тогда распростерлось твое дружелюбие.
      - Что? О чем ты говоришь? - не совсем понимая, на что намекает дроу, спросила я.
      - Помнишь тот негатив, который ты испытала, впервые встретившись с Суре? - продолжал принц. Да, я помнила, но с тех пор все переменилось. Оказалось, когда он не смотрит на тебя, как на предполагаемое развлечение, то превращается в хорошего друга, и не в такого язвительного зануду, каким является кое-кто другой.
      Восприняв мое молчание, как знак согласия, Кел добавил:
      - Поверь, мысли этого сопляка зашли куда дальше приличного.
      Закончив, дроу развернулся и направился к все еще сидевшим в другой части комнаты Суре и Фэй, а я осталась переваривать услышанное. И зачем Келу надо было мне все это говорить? Подумаешь, мальчик тут как в монастыре, нафантазировал лишнего. Я бы не знала и общалась бы с ним спокойно, тем более, с Сурендилом мы лаnbsp;дим даже после всех его недвусмысленных планов, а теперь напряженности не избежать.
      В середине моих размышлений дверь распахнулась, и внутрь вошел Гладиус.
      - И снова приветствую вас, мои друзья, - сказал архимаг и подошел к столу, - проходите за стол.
      Все быстро расселись, и принялись за еду. Даже вечно игнорирующая трапезы фея, с удовольствием поглощала простые, но умопомрачительно вкусные блюда. Не смотря на то, что мы находились в гостевом домике, все было как-то по-домашнему, без лишних церемоний и пафоса. Я расслабилась, и спокойно ела, думая о том, как давно, все-таки, мне не было настолько легко и спокойно.
      Покончив с завтраком, мы незаметно для самих себя перебрались в диванную зону, где и началась неспешная беседа.
      - Ну что же, Кали, пришла пора поведать о ваших приключениях, - начал магистр Гладиус.
      Я замялась - не люблю такого рода выступления, мне либо стыдно, что я хвастаюсь, либо стыдно, что похвастаться нечем. Но друзья молчали, а архимаг ожидающе смотрел, так что мне ничего не оставалось делать, как приступить к рассказу.
      - Э-э-э, что тут говорить, - заикаясь от волнения, выдавила я, - В своем мире я упала с моста. Вообще, это Ярра, бессовестно воспользовавшись моей жалостливостью, заманил меня туда. И да, дальше я упала, думая, что конец мне. А потом очнулась на Авалоне. Конечно, я не знала, что я в другом мире. Первым делом решила, что с ума сошла либо в коме, и это всего лишь сон, но появился Ярра, разъяснил, что к чему и отправил меня к вам, снабдив вот этим кольцом, - я продемонстрировала руку, на которой все еще находился "Глаз ягуара".
      Начало вышло сумбурным, но чем больше я говорила, тем больше успокаивалась, отчего рассказ приобрел логичность и согласованность. Меня никто не перебивал, и я вела спокойное повествование. Я рассказала и о знакомстве с феей, и о бандитах, постоянно преследовавших нас, и об обретении, о своих открывшихся способностях, и о том, что Кел их заблокировал, и о погоне в Квилингфорте, и наконец, о битве с Дорментосом на Сонном озере.
      - Вот так мы к вам и попали, - закончила я.
      - Дорога вышла не из спокойных, - задумчиво произнес Гладиус, - Келзор, не могли бы вы поделиться информацией о ваших преследователях, я полагаю, она не является конфиденциальной?
      - Нет, она не конфиденциальна. Вы в курсе, что Черномиру вернули его способности? - сдержанно заговорил дроу.
      - Неужели? Не очень хорошая новость. Я так понимаю, это он открыл охоту на фей?
      - Вы не ошиблись. И он в высшей степени упорен.
      - Но зачем ему феи?
      - Увы, это мне не известно. Для своих целей он использует обычных головорезов и, конечно, в свои дела их не посвящает. Возможности заняться полноценным расследованием у меня не было. Все-таки доставить девушку в Рощу живой было первостепенно.
      Ох, как же напрягает этот деловой тон. Он явно контрастирует с моим живописным рассказом. И еще его отстраненное " доставить девушку живой", как будто он не обо мне говорит, а о каком-то ценном грузе. Меня задело такое отношение, и я гневно глянула на принца, но тот никак не отреагировал на мои злые взгляды.
      - В этом вы правы. Но я, пожалуй, предупрежу своих друзей. Пора заняться поиском ренегата и того, кто восстановил его способности. На фоне анабиоза Ярры, ваши известия, принц, вдвойне неприятны, - в голосе Гладиуса проскользнуло негодование.
      Хоть какая-то эмоция!
      Келзор кивнул в ответ. Это, типа, согласен с Гладиусом?
      - Что ж, можете пока прогуляться по Роще, осмотреться, отдохнуть. Сейчас меня ждут дела, а вечером, продолжим беседу, - магистр Гладиус встал.
      Я нерешительно заерзала.
      - Кали, ты хочешь что-то спросить? - заметив мое волнение, обратился ко мне архимаг.
      - Да, - неуверенно произнесла я, - Может, если у вас появиться свободное время, вы позанимаетесь со мной воздушной магией?
      - Мне будет интересно посмотреть, на что ты способна. Но для начала нужно снять блокировку.
      - А-а-а-а, вы бы не могли ее снять? - смущенно промямлила я.
      - Во-первых, дезактивировать чужие блоки намного дольше, чем свои, а во-вторых, это не этично. Так что договорись со своим другом. А теперь я должен попрощаться, - Гладиус ответил и вышел, а мне ничего не осталось, как обратиться к дроу.
      - Кел, сними, пожалуйста, - жалобно простонала я.
      Удивительно, но тот сразу же подошел ко мне. Без ироничных замечаний, не отпираясь и ничего не говоря. Я даже обрадовалась!
      Оказалось, рано. Этот гад принялся расстегивать мою рубашку. Причем, так быстро, как только дроу и умеют! Я опомнилась лишь тогда, когда принц тянул за рукав.
      - Что ты делаешь! - заорала я, вырывая свою руку из цепких эльфийских лап.
      - Что и просила, снимаю! - а вид у него был такой серьезный-присерьезный, словно я отвлекла его от дел государственной важности.
      - Ты прекрасно знаешь, о чем я тебя просила! - сжав зубы, процедила я, - Еще один такой фокус, и я наплюю на пресловутую этичность и уговорю Гладиуса, чтобы он снял блокировку.
      Кел быстро застегнул все пуговицы - я опять не успела сообразить, как он управился. Потом притянул меня к себе - почти обнял - и глубоко вдохнув, прошептал на ухо:
      - Не беспокойся, я сам сниму блокировку. Не хочу лишаться удовольствия, побывать еще раз в твоем сознании.
      И все равно ведь гадость сказал! А я стою, как идиотка, и возразить не могу - мозги от его близости переклинило.
      - Пойдем, - последнее было сказано бесстрастно, даже холодно, словно не было секунду назад интригующего шепота.
      Я, наконец-то, выдохнув, прикусила нижнюю губу, и, взяв себя в руки, последовала за дроу.
      - Я с вами, - совсем рядом прозвучал звонкий голосок Фэй.
      - И не сомневался, - сказал Кел.
      Мы поднялись по лестнице и сразу же свернули налево.
      - Ложись, - сухо скомандовал принц, когда мы вошли в комнату. В его комнату.
      - Куда? - не поняла я.
      - Можешь на пол, если тебе так больше нравиться, но я предлагал на кровать.
      Я смутилась. Интересно, это мне во всем эротический подтекст мерещится или же он реально существует?
      - Не переживай, я ведь рядом, - успокоила меня Фэй, мягко подталкивая к кровати.
      Я разулась и послушно легла на постель.
      - Предупреждаю, возврат способностей не самая приятная процедура. Потеря ориентации гарантирована, болевые ощущения, возможно тошнота и даже потеря сознания - чем ты сильнее, тем тебе будет хуже. Так что не пугайся, - обрадовал меня дроу.
      Я, ясное дело, сразу испугалась.
      - Предлагаю снимать блокировку поэтапно. Для начала вернем эмпатию. Когда она гармонизируется, приступим к телепатии, а напоследок оставим магические способности - они у тебя наиболее непредсказуемы. Хотя бы посмотрим на реакцию от первых активаций.
      - Хорошо, - нервно сглотнув, проговорила я.
      Теперь перспектива вернуть все способности не казалась столь радужной.
      - Расслабься. Сопротивление приведет к еще большему напряжению.
      Я глубоко вдохнула, выдохнула.
      - Начинай.
      Кел сел на пол вплотную к кровати. Через некоторое время я ощутила нарастающее напряжение - как в тот первый раз, когда наши сознания соединялись. Понимая, что Кел пытается пройти сквозь мои барьеры, я поборола желание избавиться от постороннего вмешательства и довольно быстро впустила его внутрь.
      - С каждым разом проникнуть в твои мысли становится все проще, скоро я смогу читать тебя, как и любого другого человека, - бесцеремонно раздалось в моей голове.
      - Обязательно. Если только я быстрее не научусь делать то же самое относительно тебя, - не сдержалась я от встречного выпада.
      Дроу мысленно хмыкнул, но ничего не ответил. Я внимательно прислушивалась и к нему, и к себе. Кел ушел куда-то глубже - и это уже было достаточно неприятно, как будто тебя под микроскопом рассматривают.
      - Приготовься, сейчас включу эмпатию, - раздалось внутри меня.
      На мгновение стало смешно: в голове появилась картинка, как какой-нибудь пилот в самолете тумблеры и рычажки переключает. Жаль, посмеяться я не успела, так как меня резко накрыло потоком чужеродных эмоций. Наверное, это можно сравнить со взрывной волной. Если бы я стояла, то точно бы меня с ног сбило, а так отделалась ощущением падения как во сне, вот только проснуться мне никто не позволил.
      - Успокойся. Просто дыши. Попробуй посчитать, песню спеть, - голос Кела не давал покоя.
      Где-то в другой реальности Фэй сжала мою руку. От этого стало легче, и я действительно смогла дышать. Немного погодя, я стала приходить в себя: мир почти не колыхался, а ворвавшиеся внезапно чувства потихоньку приобретали мирный характер. Еще через некоторое время мое состояние нормализовалась. Я ощущала некоторый дискомфорт - отвыкла все-таки от хоровода чужих эмоций в моей голове - но в целом организм уже приноровился к вернувшимся возможностям и активно восстанавливал привычную картину мира.
      - Что ж, могло быть и хуже, - раздалось темноэльфийское на задворках сознания, - С телепатией будет проще, ты еще не развила ее до той меры, чтобы она могла причинить реальную боль.
      - Успокоил, - мысленно пробубнила я.
      - Ты готова к следующему шагу? - продолжал Кел, не обращая внимания на мое нытье.
      - Готова, - хорошо, что вздохнуть у себя в голове не возможно, не хочу, чтобы дроу знал, как я переживаю.
      - Я и без вздохов все знаю, извини, но войдя в твое сознание, я ощущаю все, что ощущаешь ты.
      - Могла бы и догадаться, - печально подумала я.
      - Меньше посторонних мыслей. Будь готова, я включаю телепатию.
      Я собралась, ожидая очередную ударную волну. Но, как и говорил Кел, в этот раз ничего страшного не случилось: всего-то легкое головокружение и тошнота. Да и мыслей чужих я не расслышала.
      - А чего ты хотела, у всех, находящихся в радиусе ста метров стоят барьеры, чтобы читать чужие мысли, их нужно обойти, - усмехнулся не-мой внутренний голос.
      Я показала мысленный язык и быстро сменила тему беседы:
      - Магию будем восстанавливать? Или рассуждать о телепатии, сидя в моей голове безумно приятно?
      - Извини, но с магией придется подождать.
      - Что? - мое сердце ухнуло куда-то вниз.
      - Эй, поменьше эмоций. Не забывай, я ведь все это чувствую тоже!
      - Потерпишь, - зло прошипела я, но Кел уже вынырнул из моего сознания, не успев полностью насладиться всей гаммой "добрых" к нему чувств.
      Я открыла глаза. Рядом зашебуршал также возвратившийся в реальность дроу.
      - Ну как? - взволнованно спросила фея, все еще держа меня за руку.
      Я аккуратно, чтобы не обидеть подругу, освободилась от ее ладони и медленно села. Движение, хоть и осторожное, отозвалась болью в висках. Скривившись из-за неприятных ощущений, я все-таки ответила:
      - Отвратительно.
      - Да, выглядишь ужасно, - констатировал принц, уже вставший с пола, и, в отличие от меня являющийся до противного бодрым.
      Мне даже обидно стало, но ругаться и спорить не было сил, и я снова легла, отвернувшись к стене.
      - Уйди, - это все, что я смогла выдавить.
      - Вообще-то ты в моей комнате, - без зазрения совести продолжал темный эльф.
      Не выдержав измывательств над своей больной и безмагической персоной, я резко подскочила. Зря. В глазах тут же потемнело, ноги подкосились, а пол начал стремительное движение вверх.
      В последний момент я зависла над твердой дощатой поверхностью. Вернув меня в вертикальное положение, а после и вовсе подхватив на руки, Кел произнес:
      - И что это было? Голову расшибить захотела? К тебе только что вернулись способности, у твоих органов восприятия огромные перегрузки! Сколько раз повторять, включай мозги!
      Вот почему он так со мной?
      Я отвернулась, но вырваться даже не пробовала - ясно, что ничего хорошего из моих попыток не выйдет. Удивило, что Фэй, всегда бросающаяся мне на защиту, сейчас промолчала. Пока Кел возвращал меня на кровать, я искала глазами фею, но так и не увидев ее, крайне удивилась.
      - А где Фэй? - последовал закономерный вопрос.
      - Ближайшие полчаса она недоступна, - невозмутимо ответил дроу.
      - Но... но она же только что была здесь? - заикаясь, произнесла я.
      - Феи, они такие непостоянные...
      - Что ты с ней сделал? - я нервно заерзала на кровати, забыв о своей слабости.
      - Лежать, - сказано было спокойно, но как-то до крайности убедительно. Поэтому, я нервно вжалась в кровать, и да, ерзать перестала.
      Кел недовольно покачал головой:
      - Нет, ты не выносима. Тебе нужно отлежаться. Не нервничать, и поменьше загружать свою прелестную головку посторонними мыслями, а ты делаешь все с точностью до наоборот.
      - Знаешь, если бы ты тогда не отключил все мои способности, мне бы сейчас отлеживаться просто напросто не пришлось! - я уже практически кричала.
      - Знаешь, если бы я тогда не отключил твои способности, ты бы до Рощи не дошла! - полетело мне гневное.
      Я хотела еще что-то выкрикнуть, но Кел, зло сжимая кулаки, продолжил:
      - Не хочешь по-хорошему, будет по-плохому. Я больше не намерен терпеть твои бестолковые выходки.
      Потом его рука поднялась и: "Morfus Cometus!".
      Последнее, что я подумала: "Он меня усыпил!"
      
      ***
      - Света, Свеееета, проснись! - кто-то несильно тряс меня за плечи.
      Я, даже не раскрывая глаз, перевернулась на другой бок и натянула одеяло повыше.
      - Калемар! Да сколько можно дрыхнуть! Ты обед проспала! Ужинать тоже не собираешься?!
      До меня стало смутно доходить, что этот назойливый кто-то от меня просто так не отстанет. В придачу ко всему одеяло устроило побег. Я раздраженно выдохнула, попыталась схватить удирающую постельную принадлежность, но поймала только воздух. Кто-то хихикнул. Я не сразу поняла, что смеха как такового я не услышала. Почувствовала?
      И тут я все вспомнила: Кел разблокировал мои способности.
      - Он меня усыпил! - взревела я, вскакивая на постели, и встретилась глазами с чуть опешившей от моего резкого и громкого пробуждения феей. Кстати, одеяло плавно плыло в ее загребущие ручки.
      - Да. Он тебя усыпил. А меня вообще во второе измерение швырнул. Пока я сообразила, что случилось, и вернулась, ты уже мирно спала, - Фэй произносила все это в неожиданно спокойном тоне.
      Я с сомнением на нее посмотрела. Но подруга действительно была в мирном расположении духа, я это прекрасно ощущала. А еще я ощущала Суре с его ветреной легкостью, Кела - как обычно жесткого и уравновешенного. Невероятно ярко чувствовала кого-то нового. Новый усердно занимался, - я это сразу поняла, так как сама совсем недавно так же готовилась к экзаменам. "О! Наверное, это Влад! Он же ученик!" - мелькнула догадка. А еще я ощущала Гладиуса: он был собран и серьезен, и так же как Кел, абсолютно уверен в своих силах. Интересно, архимаги все такие самоуверенные?
      Отдельным фоном ощущались животные - от них исходил покой. Чистые, светлые, ничем не замутненные эмоции.
      - Фэй, а что, в Роще, кроме нас, Гладиуса и Влада больше никого нет? - спросила я.
      - Что, ты всех нас чувствуешь?
      Я кивнула.
      - Здорово! Значит, ты восстановилась! Телепатию пробовать будем? - весело прощебетала фея.
      - Я пока не хочу, - я нахмурилась и опустила глаза.
      - Тебе все еще плохо? Странно, а аура восстановилась!
      - Настроения нет, - выдохнула я.
      - На Кела злишься? - прозвучало по-доброму, и с чувствами было так же.
      - Я не понимаю, почему ты сейчас так спокойна. Он ведь тебя в другое измерение вытолкнул!
      - Окстись! Ты проспала восемь часов и пропустила все веселье! Я ему такое другое измерение устроила! Так что мы квиты. А тебе действительно поспать нужно было, так что, в некотором роде, он оказался прав. Конечно, этичнее бы было успокоить тебя, все растолковать. А он взял и вырубил, без объяснений. Но как результат, ты уже в норме. И завтра можно будет начать подготовку к возвращению магии.
      - Ладно, я все поняла. Сама сглупила, разнервничалась зря и получила за это сонные чары, - мне все равно было неприятно.
      - Между прочим, заклинание простое, его любой маг, даже новичок осилит, так что отомстишь своему ненаглядному. Усыпишь в самый неподходящий момент. Твоих сил должно хватить, чтобы его щиты пробить.
      Меня покоробило ее "ненаглядный", но я решила не акцентировать внимания. Только разборок на эту тему мне еще и не хватало.
      - Ты думаешь, успею? Он же, скорее всего, вернется домой, едва снимет с меня блоки, - поделилась я своими опасениями, подведя их под идею с отмщением.
      - Глупости! Ему же проклятье снять нужно, дроу с нами пойдет до конца.
      - Но он сказал, что проклятье потеряло силу.
      - Это да, но оно все еще есть. Ему нужно снять след с ауры, иначе Кела не восстановят в правах на престол, и он навсегда останется изгнанником. Аура должна быть чистой! - от феи так и веяло уверенностью, от чего мне стало легче.
      Стыдно признаться, но, несмотря на все его не самые хорошие выходки, я была рада, что дроу остается.
      - Как ты думаешь, почему проклятье ослабло? - обняв свои колени, тихо спросила я.
      Внутри Фэй что-то заколебалось - я прекрасно ощутила сомнение и печаль, всколыхнувшие ее эмоциональный фон.
      - Ты знаешь? - я посмотрела прямо на нее.
      Но фея уже взяла себя в руки и спокойно ответила:
      - Свет, ты невообразимо хорошая. Я не встречалась с людьми до тебя, но если бы все были такими как ты, феи бы не ушли во второе измерение. У меня есть мысли по поводу дроу, только тебе лучше их не знать. Если мои догадки правильные, все решится само собой, а если нет, то они принесут тебе лишь ненужную боль. Я этого не хочу.
      Я тяжело вздохнула.
      - Не обижайся на меня, - фея невинно захлопала глазами, а внутренне так и молила о снисхождении.
      - Во всяком случае, ты была со мной откровенна, - я вымученно улыбнулась, а фея радостно подлетела ко мне и начала стаскивать с кровати.
      - Все! Собирайся, тебя накормить надо! У людей силы из воздуха не восстанавливаются!
      Да, быстро фея переключается. Только что ее сердце сжималось от горя, а теперь она снова весела. Увы, мне как было тошно, так и осталось. Одно радовало - я снова могу чувствовать. Не думала, что мне так не будет хватать эмпатии.
      Видимо, после того, как меня благополучно отправили смотреть сны, сразу и в мою комнату перенесли. И переодели в пижаму?!
      - Фэй, только скажи, что это ты меня переодела! - нервно сглотнув, проговорила я.
      - Эээм, нет. Ты уже была в таком виде, когда я вернулась, - призналась фея.
      С одной стороны оно хорошо, рубашка аккуратно висит на стуле: не мятая, сухая и свежая, больше ведь мне надеть нечего. НО МЕНЯ ПЕРЕОДЕЛ КЕЛ!!! Ни стыда, ни совести!
      - Говоришь, сонные чары на него нашлю? А смогу? - зло сузив глаза, прошипела я.
      Фея возрадовалась:
      - Вот такой ты мне больше нравишься, а то скисла, надулась... А чары, думаю, сможешь. Потенциал ведь у тебя ого-го! Вот и проверим заодно, насколько ты сильная.
      Потом я умылась, переоделась, волосы в косу на бок заплела и отправилась ужинать. Мои проснувшиеся способности подсказывали, что все уже собрались внизу. Так оно и было.
      Когда мы с Фэй спустились, народ уже рассаживался за стол.
      Я поймала на себе оценивающий взгляд принца. Тот ничуть не смутившись, продолжал внимательно на меня смотреть.
      - Что? - не выдержала я.
      - Ничего, - ответил Кел, и, как всегда непробиваемый, занял свое место.
      - Калемар, рад, что ты уже восстановила силы, - от Гладиуса шли ровные, даже умиротворяющие эмоции.
      - Добрый вечер, - улыбаясь, поздоровалась я.
      - О, Кали! Да ты бодрячком! - эмоции Сурендила были весьма приятными, они просто обволакивали счастьем, и я невольно расслабилась и почувствовала себя действительно хорошо.
      Фэй от ужина привычно отказалась и, подхватив чашку с травяным отваром, разместилась на диване. Я же действительно была голодна. От вида еды и витавших над столом запахов в животе заурчало, а рот наполнился слюной. Долго не думая, я присела рядом с Суре, положила себе целую тарелку рагу, какого-то неизвестного салата, взяла кусочек хлеба, и, пожелав всем "приятного аппетита", принялась с наслаждением уплетать вкусняшку.
      После ужина все снова перебрались на диваны. Фея всучила мне очередной отвар, приготовленный специально для меня. "Дабы магия равномерно распространялась по организму, и не спровоцировала очередную катастрофу во время разблокировки", - кажется, так она выразилась. Катастроф мне самой не особо хотелось, поэтому напиток приняла беспрекословно.
      - Уверенна, что ей стоит пить твои отвары? Не будет ли противоположной реакции? - Кел скептически отнесся к стараниям феи.
      - Были инциденты? - заинтересовано произнес магистр.
      - Да, - скупо ответил дроу, не желающий что-либо объяснять явно лишнему в данный момент Гладиусу.
      - Подумаешь, пару раз эффект оказался обратным. Зато теперь мы знаем, какие травы лучше использовать, - фея пожала плечами.
      Я решила отмолчаться, с Келом не хотелось даже говорить, не то, что спорить.
      - Я не понял, вы собрались активировать магические способности Кали сегодня? - вмешался Сурендил.
      - Нет, - твердо проговорил принц.
      - Почему? Она же восстановилась! - возмутилась Фэй.
      - Она не готова, - Кел уверенно стоял на своем.
      Меня же занимало лишь одно: мое мнение здесь кого-то волнует? Или "сиди и не отсвечивай"? Честно говоря, я действительно не была готова к очередному вмешательству в мое сознание, но соглашаться с темным эльфом не хотелось, поэтому я продолжала молчать, делая вид, что занята исключительно питьем.
      - Света, а ты что скажешь? Мы, между прочим, о тебе говорим! - укоризненно произнесла фея, глядя на меня.
      - Да? А я думала, вы сломанный диван обсуждаете: чинить или не чинить, вот в чем вопрос. Вы тут пока пораскиньте мозгами, а я, пожалуй, пойду, - я встала и быстро, пока они не опомнились, потопала наверх.
      Но едва я подошла к двери своей комнаты, как та распахнулась, и ко мне навстречу вышла фея собственной персоной.
      - Да что с тобой происходит?! - бросилась она на меня с обвинениями, - Определись, хочешь ты возвращать магию или нет!
      - Хочу, - со вздохом произнесла я, проходя в комнату и закрывая за собой дверь.
      - Так к чему весь этот цирк?
      - Извини, но я не могу объяснить. Мне просто плохо.
      - Только не говори, что это из-за дроу! - возмущенно воскликнула Фэй.
      - Не скажу, - опустив голову, ответила я и уселась на кровать.
      Фея разместилась тут же.
      - Он тебя обидел? - вкрадчиво произнесла подруга.
      - Нет, - выдавила я, а по щеке покатилась предательская слеза.
      - А плачешь почему? - ага, Фэй вокруг да около не ходит.
      - Он меня не обижал, - жестко выдохнула я и посмотрела на фею, - Просто он высокомерный, самовлюбленный болван, который ничего не видит за своим величием! Ему плевать на чувства других, на мои чувства! Все должно быть только так, как он сказал, без компромиссов и объяснений. И он раз за разом показывает мне, что я ничтожество, обязанное исполнить возложенную злым роком на меня миссию и исчезнуть, дабы не мозолить монаршие очи! Ты видела? Он даже слова мне не сказал, когда я вниз спустилась, хотя еще утром я была не в состоянии передвигаться! Между прочим, из-за его блокировок!
      - Не хочу его защищать, но в тебе сейчас говорит именно обида. Ты должна кое-что понять, лишь тогда тебе станет легче. Да, он мастерски скрывает все свои эмоции, да, он делает то, что считает правильным, вопреки желанию окружающих. Но в основном он оказывается прав. И к слову, если бы ты так его бесила, как только что сама предположила, то он бы с тобой просто напросто не возился. Ты не видела, как обращаются дроу с теми, кто им безразличен, а тем более отвратителен. Обратила внимание, как Кел говорит с Гладиусом? И это не самый худший вариант. Дроу обязан считаться с его статусом, все же архимаг равен ему по силе. А встреть мы обычных людей, тогда бы ты поняла, как выглядит настоящее презрение.
      - По-твоему он прав в том, что заставляет каждый раз ощущать свою никчемность? - со слезами на глазах проговорила я.
      - Перестань себя жалеть! Он дроу, принц и ему больше тысячи циклов. Как, по-твоему, он должен себя вести?! Как добрая нянька?
      - Фэй, можешь сейчас уйти? Я хочу побыть одна, - бесцветным голосом попросила я.
      В комнате стало тихо. Фея исчезла, ничего не говоря. Я не чувствовала даже отголосков ее эмоций, значит подруги не было и в доме. Что ж, может, оно к лучшему. Я легла на кровать и тупо уставилась в потолок. Мыслей не было, лишь в груди щемило, и пустота растекалась по телу, превращая меня в безвольную куклу. Реальность постепенно растеряла свои краски, и я погрузилась в глубокий сон.
      
      ***
      "Кел, ты рискуешь потерять ее", - принц раз за разом возвращался к упреку, брошенному Сурендилом. Его друг был в одном не прав: невозможно потерять то, что и так тебе не принадлежит. А вот утратить шанс сделать ее своей - этим Келзор действительно рисковал.
      "Поговори с ней. Только нормально. Сделай хотя бы вид, что понимаешь ее", - дроу еще не приходилось получать советы от своего молодого друга, но ситуация действительно выходила патовая. Если сейчас бездействовать, то отчужденность лишь возрастет, и преодолеть ее не будет возможности.
      "Как? Скажи, как ты ведешь себя с девушкой, которая тебе нравится?" Но Кел не знал. Безграничный в своей власти, он никогда не получал отказа. Он с легкостью прочитывал любую, и это открывало перед ним все двери. С Кали же привычный устой ломался: девушку не прельщал его статус, а ее мысли, за редким исключением, оставались для принца загадкой.
      "Ты со своей телепатией разучился слушать. Оставь попытки докопаться до истины, Кали сама все скажет, если ты этого действительно захочешь. Просто иди к ней - это лучшее, что ты можешь сделать". Кел вынужден был признать, что Сурендил, несмотря на свою взбалмошность, умудрялся здраво мыслить, и даже без наличия ментальных способностей мог понять о человеке больше, чем иной маг-менталист.
      Дроу мысленно потянулся к маячку, оставленному на Кали. Через секунду он уже стоял возле кровати, на которой мирно спала девушка. Подтянув к изголовью стул, Кел уселся и закрыл глаза. Раз уж она спит, есть возможность получше изучить ее ментальные щиты.
      
      ***
      Я проснулась из-за странного ощущения присутствия. В комнате царил мрак, но глаза, благодаря усиленному Яррой зрению, с легкостью выделили силуэт, находившийся всего в полуметре от меня.
      - Уже не спишь? - послышалось в темноте.
      На смену не успевшей одолеть меня паники пришло смятение.
      - Кел? Ты что здесь делаешь? Ночь на дворе, - охрипшим спросонья голосом заговорила я.
      - Пришел поговорить, - словно так и надо, ответил дроу.
      "Нет, вы посмотрите на него! Совесть замучила? До утра подождать не мог?" С одной стороны, я была крайне возмущена, с другой, радовалась, что ему не все равно, а с третьей я еще толком не проснулась! Пришлось собраться с силами, и принять более удобное для разговора положение: сесть.
      - Что ты хотел сказать? - спросила я как можно более равнодушно.
      - Извини, я не думал, что причиняю тебе боль, - судя по сдавленному голосу, эта фраза далась принцу нелегко. Вероятно, ему не приходилось просить прощения раньше.
      - Какую именно? В тот раз, когда ты насильно передал мне знания? Или, может, когда отобрал все мои способности, оставив меня тем самым беззащитной? Или все-таки когда усыпил меня, чтобы я не мешала твоим якобы самым правильным действиям? - странно, но темнота, царившая вокруг, давала свободу, и я впервые смогла высказать дроу то, что я думаю, не превращая все в шутку или не маскируя претензии под маской вежливых просьб и вопросов.
      Кел ответил не сразу. Видимо, я завела его в тупик своей прочувствованной тирадой.
      - Тебе каждый раз было больно? Я даже не предполагал, что ты воспринимаешь все настолько серьезно.
      Теперь пришла моя очередь молчать. Я не понимала одного, неужели по моему поведению не было видно, как мне плохо из-за его поступков? Он же не мальчик, в конце концов! Сложить два и два, что может быть проще?
      - С тобой сложно, - раздалось приглушенное в тишине.
      Кто мне объяснит, почему Фэй со мной легко, Сурендилу - легко, а ему вот сложно?
      - Впервые телепатия сыграла против меня. Ты страдала из-за потери способностей. Рядом с тобой я теряю свои, так что понять меня не трудно.
      - Так ты срываешь на мне злость?! - в груди защемило от обиды.
      - Нет, - Кел раздраженно прервал мои излияния, - я всего-то не знаю, что делать, чтобы ты после каждой моей попытки сохранить твою жизнь и здоровье, не ходила с лицом оскорбленной невинности!
      - То есть, я еще и крайней оказалась?! Весь такой несчастный темноэльфийский принц приносит себя в жертву, а я, неблагодарная свинья, носом ворочу?! - примирительная беседа явно терпела фиаско.
      - Стоп! - жестко произнес дроу, вскакивая со стула. Я поежилась. Кел умеет быть убедительным, одного тона хватило, чтобы у меня язык отняло.
      Дроу призрачной тенью метался по комнате, а я тихонько сидела все там же, на кровати, и нервно следила за его передвижениями.
      - Ты забываешь, кто я! Ты никак не можешь уяснить, что я способен на все! Думаешь, тысяча циклов мало? За этот срок я овладел всеми доступными знаниями мира! Я могу поставить на колени Авалон! А ты всего лишь девчонка! И я не понимаю, что без конца толкает меня к тебе, что заставляет сейчас стоять здесь и унижаться! - Кел злился, и, похоже, в этот момент не на меня.
      А я окончательно запуталась. Это значит, что принц все-таки ко мне не равнодушен? Но почему же признание больше походило на угрозу?
      - В чем я виновата? - наконец выдавила я, нарушая повисшую в комнате тишину.
      Кел молчал. Я не выдержала и с горячностью повторила, выделяя каждое слово:
      - В чем я виновата?!
      - Только в том, что встретилась на моем пути, - тихо проговорил присмиревший дроу.
      - И что теперь делать? - обреченно вздохнула я.
      Принц подошел к кровати, взял меня за подбородок и внимательно посмотрел в мои испуганные глаза. Я забыла, как дышать. Спустя мгновенье его ладонь скользнула по щеке и замерла на шее, вынуждая еще больше запрокинуть голову. По телу пробежала сладостная дрожь, и я, поддавшись искушению, рефлекторно закрыла глаза. Всего одно легкое касание горячих губ, обжигающее и одновременно такое нежное. А дальше ничего. Я взволнованно распахнула глаза.
      - Вернуть твои способности, - сейчас эта фраза прозвучала неуместно.
      - Что? - не совсем осознавая, что происходит, уточнила я.
      - Ты спросила, что делать. Я отвечаю: вернем твою магию. Или ты уже передумала?
      - Нет, но... - замялась я.
      - Ляг на живот, - Кел явно не давал собраться мне с мыслями.
      Я послушно разместилась на кровати и поинтересовалась:
      - И что теперь?
      - На теле человека имеются особые точки, воздействуя на которые можно добиться баланса внутренней энергии. Блокировка же приводит к ее застою и накоплению. В прошлый раз, когда проводился обряд обретения, мы даже не представляли, что магическая сила способна достичь столь серьезных размеров всего за три дня в магической среде. Тогда за свою ошибку мы едва не поплатились твоей жизнью. Сейчас, конечно, такого масштабного выброса не произойдет, но все же лучше подстраховаться и максимально снизить внутреннее магическое напряжение, - рассказывая это, Кел зажег несколько огненных шаров и подвесил их над кроватью.
      Далее последовала небольшая заминка, после которой Кел попросил меня раздеться.
      - Что? - возмущенно вскрикнула я, быстро меняя свое положение на сидячее.
      - Мне необходим прямой контакт с кожей, иначе я не смогу сделать что-нибудь путное, - дроу был настроен крайне серьезно. Ни его слова, ни интонация не содержали и намека на шутку.
      Я отвернулась и со вздохом стянула с себя пижаму.
      - Можно белье оставить? - обреченно переспросила, надеясь не светить хотя бы голой попой.
      - Хорошо, - согласился мой мучитель, и я, прикрывая верхние девяносто оставшейся в руках майкой, снова улеглась на кровать.
      Кел терпеливо ждал, пока я размещусь поудобнее, и после моего короткого "готова" приступил к действиям. Горячие пальцы мягко коснулись одновременно обеих ступней, замерли на секунду и переместились немного выше. Так, шаг за шагом, дроу продвигался вверх, нажимая одному ему ведомые точки на моем теле. Поначалу я не чувствовала каких бы то ни было изменений: то ли они оказались слишком слабыми, то ли сковавшее меня смущение, не позволяло сосредоточиться. Но к тому моменту, как принц заканчивал работать над спиной, я уже явно ощущала, что с моим организмом происходит нечто странное: новая сила наполняла тело необычайной легкостью, а давившее последнюю неделю беспокойство отступило.
      - Ну как ощущения? - поинтересовался дроу.
      А я даже не сообразила, что он больше меня не касается.
      - Непередаваемые, - без лишних подробностей ответила я.
      - Хорошо. Теперь я начну разблокировку, - продолжил Кел.
      - Подожди, я хочу одеться, - да, мне было некомфортно, и я собиралась это исправить сию же минуту.
      Принц понятливо отвернулся, никак не комментируя мои слова. Я торопливо натянула майку и штаны, попутно думая о перемене в его поведении - не верилось, конечно, что постоянные насмешки остались в прошлом, но то, что меня наконец-то воспринимают нормально, не могло не радовать.
      - Все, - сказала я, возвращаясь на кровать, - Ты уверен, что не нужно Фэй или Сурендила позвать для подстраховки?
      - Блокировку снимать не впервой, так что можешь расслабиться, с этим проблем не возникнет, - уверил меня принц.
      Что ж, судя по опыту последнего месяца, на него действительно можно положиться. Более не сомневаясь, я легла на подушку и привычно закрыла глаза.
      
      ***
      В этот раз Кел практически беспрепятственно проник сквозь тонкую материю естественной защиты девушки. Да, ее диапазон оказался значительно шире, чем у щитов коренных авалонцев, но после скрупулезного изучения и тех нескольких переходов, которые дроу совершил с разрешения Кали, он, кажется, стал понимать ее природу. Пройдет еще немного времени, и разум этого создания раскроется перед ним полностью.
      "И не мечтай!" - ворвалось в его тихие размышления, - "Мои мысли останутся при мне! Ты лучше с магией разберись!"
      "Ты меня слышишь?" - темный эльф был удивлен, однако, свои эмоции постарался скрыть.
      "Сама в шоке! Так что, если не хочешь выболтать мне свои секреты, снимай блоки и уходи!" - подумала Кали и нервно хихикнула.
      Кел быстро взял себя в руки - контролировать свои мысли для него проблемой не являлось, просто он не ожидал, что девчонка начнет так стремительно развиваться и сможет проникнуть в его разум.
      "Не отвлекай," - дроу послал девушке короткий ментальный импульс и принялся за работу. Не раз ему приходилось перекрывать тонкие, но все же очень прочные магические каналы. Обратные действия производились намного реже - обычно магии лишали за серьезные проступки, и в таком случае о возврате способностей речи уже не шло.
      Принц с особым тщанием осмотрел систему магических артерий и перекрытые участки: оказалось, поставленные им блоки были повреждены - где-то больше, где-то меньше, но ни одного целого не осталось. Пожалуй, еще месяц, и магия бы к ней вернулась сама, устроив при этом локальный катаклизм. В чем же причина ее, мягко говоря, необычных способностей: в иномирском происхождении или все-таки в божественном присутствии? Ведь по всем признакам она практически неотличима от обычных людей. Да, аура незаурядная, но не уникальная. А вот способности говорят именно об уникальности.
      Так рассуждая, Кел постепенно снимал блокировку. Магическая энергия, излишки которой он столь предусмотрительно убрал, мягко разливалась по организму, заполняя его белесым свечением воздушной стихии.
      Кали тихонько застонала - магия, устремляясь в пустые сосуды, обжигала, причиняя тем самым вполне реальную боль. Дроу снял последние блоки и мысленно потянулся к подрагивающей девушке: "Постарайся расслабиться. Сосредоточься на дыхании и отпусти энергию". Кали не ответила, но ее дыхание стало более глубоким и ровным. Боль не исчезла, она лишь отступила на задний план, позволяя хоть немного передохнуть.
      Кел тоже ее ощущал. Он видел, как разрастается светящаяся сеть. Слишком медленно. Человечка еще не умеет ею управлять, из-за чего минутная боль превращается в нескончаемую агонию.
      Он не выдержал: открыл свое сознание, сливаясь разумом со страдающей Кали. Девушка сразу все поняла, позволяя Келу перехватить управление магическими потоками. Вдох. Выдох. Удары сердца. Они стали одним целым. Воздух смешался с огнем и, взрываясь, стал стремительно разлетаться по их общим магическим каналам. Секунда адской боли - и все закончилось. Теперь магия ровно текла по заполненным артериям, практически не ощущаясь.
      Убедившись, что здоровью девушки ничего не грозит, Кел неспешно отделился. Но то, что принц ощутил после разделения, явилось полной неожиданностью. Энергия смешанных стихий никуда не делась: теперь вместо привычного огня дроу заполняло странное бурлящее пламя, готовое вырваться из него в любую секунду.
      - Кали, ты чувствуешь что-то необычное? - едва скрывая волнение, заговорил принц.
      - Если исключить слабость и головокружение, ничего необычного, - у девушки явно заплетался язык.
      - Хорошо, тогда отдыхай. А мне сейчас нужно уйти, - сказав это, дроу развернулся и быстро зашагал к двери. Телепортироваться сейчас он не рискнул.
      "Сур, выходи на улицу. Мне нужна твоя помощь", - Кел послал мысленный сигнал своему другу. Тот отреагировал не сразу, что не удивительно в такое время суток.
      "Кел, что-то случилось?" - после минутной задержки отозвался дроу. "Можно и так сказать. Давай пока без лишних вопросов. Видел, где тренировочная площадка? Жду там. Поторопись".
      Суре не заставил себя долго ждать: не прошло и минуты, как на краю поляны, отведенной под практические занятия, мелькнула его светлая макушка.
      - Только не говори, что ты вломился среди ночи к Кали, и вы опять поссорились. А теперь тебе нужно спустить пар! - возмутился друг. Хотя Кел отчетливо видел, что Сур встревожен не на шутку.
      - Да, я был у нее. Но проблема не в этом.
      Сурендил недовольно покачал головой.
      - Ставил когда-нибудь купол Гросса со спиралевидным рассеиванием? - принц решил не обращать внимания на негодование друга.
      Дроу на миг задумался.
      - Стоп. Ты имеешь в виду "Гробницу Сарадэра"? - понимание того, что хочет от него Кел заставило напрячься, - Зачем тебе она? Тем более от меня! Ты же знаешь, что я просто воин и о таких вещах слышал лишь в историческом контексте.
      - Значит, придется научиться, - прервал излияния товарища принц.
      - Хорошо. На кого ты его набросить решил и почему не сделаешь это сам, а просишь у меня? - с хмурой обреченностью поинтересовался Суре.
      - Потому что, друг мой, целью твоей буду именно я. Все вопросы потом, я и так потерял слишком много времени.
      После этих слов принц отошел в центр площадки и начал транслировать Сурендилу этапы построения магической ловушки. Сур чувствовал себя мягко говоря неуверенно, ведь для того же Сарадэра купол превратился в могилу, но если уж наследник для себя что-то решил, то никому не под силу изменить его намерения. Поэтому дроу отдался на волю судьбы и принялся тщательно выплетать посылаемый ему образ.
      - Кел, как ты вообще запоминаешь настолько сложные заклятия? Самостоятельно я такую штуку еще раз не повторю, - после десяти минут напряженной работы выдохнул дроу, - И как Гросс смог в нее того маньяка поймать? Неужели Сарадэр стоял столбом все время, пока он плел свою ловушку?
      - Сур, ты что на уроках истории магии делал? Во-первых, Гросс использовал купол в разы меньше, чтобы не оставить Сарадэру места для маневров, во-вторых, с ним был еще десяток магов. И господа чародеи прекрасно справились с отвлечением врага на себя, - закончив с ликвидацией пробелов в знаниях друга, Келзор принял стандартную боевую стойку.
      "Зеркало силы" - первый комплекс упражнений, который осваивают молодые маги огня. Он предназначен в первую очередь для раскрытия потенциала и осознания силы внутреннего пламени. Именно его сейчас использовал Кел, чтобы понять, во что трансформировался его огонь.
      Каждый выверенный жест принца заканчивался взрывом, подобным тому, который произошел во время спонтанного выброса Кали. Стена пламени то и дело неслась по утоптанной земле, разбиваясь о выстроенный вокруг Кела купол. Высвобождавшаяся при этом энергия моментально впитывалась в невидимые своды, и по расширяющейся спирали развеивалась уже снаружи.
      После часа бесконечных взмахов, скачков и выпадов, изрядно сократив свой резерв, дроу подошел к сдерживающей его стене, ввел в плетение новый узор, и после небольшого файербола, та растаяла, выпуская его на свободу.
      - Кел, что это было? - спросил, потрясенный таким поворотом событий Сурендил.
      - Она айрианна.
      
      ***
      Ко мне вернулась магия. Случись подобная ситуация снова, я бы уже не согласилась на ее восстановление. Не такая уж это жизненно важная вещь, чтобы пройти ад заново. Но сейчас я просто лежала и тихо радовалась. Радовалась тому, что нет больше раздирающей нутро боли, что я могу просто дышать и улыбаться.
      Кел ушел, оставив в душе теплый след. Я прокручивала в голове сегодняшнюю ночь и каждый раз останавливалась на греющей сердце мысли: я ему не безразлична. Рассудком я понимала, что мы не сможем быть вместе, слишком многое нас разделяет: статус, мировоззрение, миры, в конце концов. Но так хотелось хоть на миг поверить в сказку - и я верила, прямо сейчас и прямо здесь. Вспоминала страстные поцелуи из сна, которые вряд ли были сном, нежные прикосновения, то, как он украдкой вдыхал аромат моих волос, вспоминала огонь в его глазах и таяла. О, Кел! Зачем ты показал мне все это? Как я теперь вернусь домой?
      Мне было сладко. Мне было грустно. И я никак не могла уснуть, хотя после снятия блоков сил не было даже для того, чтобы просто встать. Так я и витала где-то на грани забытья, пока не рассвело. А потом среди комнаты материализовалась Фэй.
      - Привет, ты уже проснулась? - вкрадчиво произнесла фея, всматриваясь в мое лицо.
      - Не знаю, - слегка повернув голову, с улыбкой ответила я.
      - Что с тобой?! - глаза феи картинно расширились, и она тут же очутилась рядом со мной. Положила руку на лоб, проверила пульс и снова вопрошающе уставилась на меня.
      - Ты, часом, не заболела? - последовал взволнованный вопрос.
      - Нет. Даже наоборот, - я снова не сдержала улыбки.
      Фэй снова внимательно на меня посмотрела и тут же возмущенно выдала:
      - К тебе вернулась магия! Так быстро говори, что здесь произошло!
      - Кел ночью приходил, мы поговорили, а потом он снял блоки, - призналась я.
      - Что? Урааа! - радостная фея принялась кружиться по комнате, а потом резко затормозила и уже не совсем счастливая вернулась ко мне, - А почему же ты такая вялая, он не проверил твое состояние и бросил тебя одну?!
      Я нахмурилась.
      - Ну да, он уходил как-то поспешно. Спросил, как я себя чувствую, и скрылся, - я замолчала, возвращаясь в памяти к моменту его ухода, - Знаешь, он вообще странным мне показался. Нетипично нервным, что ли. Я тогда только в себя приходила, поэтому особо внимания не обратила, но с ним точно было что-то не так.
      - И все равно это не оправдание, - выговаривала надутая фея, - Ладно, давай посмотрим на твое состояние.
      И тут началось - фея, что-то выглядывала в моей ауре, заставила меня сесть, просила поднять руки, пошевелить пальцами, дотронуться кончика носа. В итоге, когда она вытаскивала меня из кровати, в комнате объявился дроу и с фразой "да что же тебе на месте не сидится" отправил фею за каким-то сбором номер девять. Меня же смущенную подхватил на руки, бережно уложил обратно в постель, укрыл одеялом и, нежно погладив по щеке, произнес:
      - Очень плохо? Потерпи, сейчас примешь восстанавливающую ванну, потом позавтракаешь, и все нормализуется.
      Кел быстро развернулся и направился к небольшой двери в ванную, а я смотрела ему вслед, боясь впустить в сердце то новое чувство, которое рождалось внутри меня. От предательской мысли, что все это может оказаться сном, защемило в груди. Я потрясла головой, выгоняя непрошеную гостью. Из ванной послышался шум воды, и Кел снова вернулся в комнату.
      Тут же объявилась Фэй, держа в руках приличную охапку сушеных трав, передала ее принцу и присела ко мне на кровать. Когда дроу вновь отправился в ванную, вероятно, чтобы оставить там принесенный феей гербарий, подруга наклонилась ко мне поближе и с хитрым прищуром спросила:
      - Так что он ночью здесь делал, говоришь? Только блоки снимал?
      - Фэй! - прошипела краснеющая я, - Только блоки!
      - Да ладно, ладно, я же все понимаю, такой красавчик! К тому же принц! Как тут голову не потерять! - хихикнула не желающая помолчать фея.
      Я недовольно скривилась, постучала пальчиком по виску и глазами указала на дверь, за которой только что скрылся принц.
      - Если тебе так хочется обсудить данный вопрос, давай хотя бы сделаем это наедине, - продолжила я цедить сквозь зубы.
      Фэй понимающе ухмыльнулась и, наконец, затихла.
      - Ванна будет готова минут через двадцать, - объявил снова возникший в комнате дроу, - А теперь объясни мне, почему ты не спала.
      - С чего ты взял, - после секундной заминки я все-таки ответила.
      - Во-первых, если бы ты поспала хотя бы час, то состояние твое улучшилось в разы, во-вторых, у тебя уставший вид.
      - Ясно, - вздохнула я.
      - Ты не ответила на вопрос, - Кел не сдавался.
      - Не знаю, почему-то никак не могла уснуть, - ну, не говорить же ему, что последние три часа думала о нем.
      - Но ничего необычного ты в своем состоянии не заметила? Новых способностей не открылось? Всплесков магии не наблюдалось? Выбросов спонтанных? - перечислял принц, а я на все отрицательно качала головой.
      - Что-то пошло не так? - вклинилась в разговор Фэй, чему я была несказанно рада.
      - Блокировка была частично разрушена. Я аномалий не обнаружил. Однако в случае Кали утверждать что-то бессмысленно - ее магический диапазон намного шире, чем авалонский, поэтому обследовать все не реально, - пояснил свой интерес дроу, - Но раз она сама ничего странного не заметила, значит, все действительно в порядке.
      Кел снова повернулся ко мне:
      - Ты готова?
      Я недоумевающе на него уставилась.
      - Ванна ждет. Забыла?
      - Но я же в пижаме!
      - Снимай, - видимо мое смятение его не тронуло.
      - Кел! - раздосадовано простонала я.
      Принц на мгновенье задумался, а потом зачем-то стянул с себя рубашку и передал ее озадаченной фее.
      - Помоги Свете переодеться, - объяснил он свои действия, - Я подожду за дверью.
      Дроу вышел, а я обреченно вздохнула и принялась стягивать майку дрожащими руками.
      - Что случилось ночью?! - без тени иронии спросила Фэй, помогая мне болезной натянуть рубашку Кела.
      - Да ничего не случилось, - ответила я, - Выслушала его извинятельный монолог, подивилась отсутствию сарказма, он снял блоки и ушел чем-то взволнованный. А сейчас ты и сама видела.
      В подробности вдаваться я не желала - все что было, было исключительно между нами, и посторонним об этом знать не обязательно.
      - Он изменился. И меня данные перемены настораживают, - выдала подозрительная фея.
      Я пожала плечами. Меня-то после ночных откровений ничего не удивляло. Я бы скорее расстроилась, если бы он повел себя как обычно.
      - Кел, - позвала я дроу, когда все лишнее было благополучно убрано в небольшой комод.
      Принц вошел, легко подхватил меня на руки и понес в ванную. Он молчал. Я тоже молчала и будто не специально прижималась к его груди. Рубашка приятно щекотала голое тело. Жаль, что до ванной всего три метра.
      Кел перешагнул порог. После негромкого "Discede" от воды отделились размокшие веточки, и меня бережно опустили в теплую пахнущую травами воду.
      - Отдыхай. Только постарайся не уснуть, я вернусь через двадцать минут.
      И он вышел. А я счастливо улыбнулась и прикрыла глаза. Хлопнула входная дверь, а возле меня проявилась нетерпеливая фея.
      - Света! Только не говори, что ты влюбилась! - едва сдерживаясь от крика, пропищала Фэй.
      Я подарила ей взгляд, полный недоумения:
      - А кто еще около получаса назад шутил по этому поводу?!
      - Я же не думала, что ты серьезно! Одно дело развлекаться с кем-то, кто тебе симпатичен, и совсем другое - потерять от любви голову!
      - Фэй, ничего я не теряла, - грустно вздохнула я, - Пройдет два месяца - и он исчезнет из моей жизни. Как и ты, как и магия. Останутся лишь воспоминания. Сама бы я не решилась сделать первый шаг. Начал он, а я не имею ничего против. Почему бы не притвориться, что все это по-настоящему.
      - Даааа, подруга. Я даже не догадывалась, что все настолько серьезно, - протянула фея, - Хорошо, а если с его стороны это просто интерес? На экзотику потянуло?
      - Думала я об этом.
      - И?
      - Пусть будет, что будет. Ну, появиться во вселенной еще одно разбитое сердце. Переживу.
      - Надеюсь, ты осознаешь, что делаешь.
      - Осознаю, - из груди вырвался очередной вздох.
      - Ладно, не будем о грустном, - Фэй в коем-то веке решила сменить тему, - Скажи лучше, планируешь магией заниматься или, кроме Его Высочества тебя больше ничего не интересует?
      - Конечно, планирую. А еще к обряду подготовиться нужно. И обязательно с телепатией разобраться. В моем мире учителя я себе точно не найду, так что следует моментом пользоваться. Тем более что у меня в распоряжении один из лучших менталистов Авалона, - к концу фразы я рефлекторно перешла на шепот, сказалось постоянное присутствие рядом персон с острым слухом.
      - Такой настрой мне больше нравиться! А то развела тут розовые сопли! - хихикнула довольная фея.
      Мы еще немного поболтали. Потом явился Кел, высушил меня, заставил съесть суп и выпить очередной отвар.
      - Вот и умница. А теперь давай мне чашку и ложись спать.
      После ванны и теплого питья меня разморило, к тому же сказалась практически бессонная ночь, и я, сладко зевнув, закрыла глаза.
      - Чабер? - в сознание ворвался голос феи.
      - Фэй, на выход. Ей действительно нужно поспать.
      
      ***
      - Светлана, не отвлекайся! - едва начавшие оформляться мысли улетучились после замечания магистра.
      - Да, мастер Гладиус, - отозвалась я, не открывая глаз, и снова попыталась вернуться к медитации.
      Когда три дня назад я счастливая пришла на тренировочную площадку с готовностью отрабатывать разные магические фокусы, магистр быстро спустил меня с небес на землю. "Для начала ты должна прочувствовать свою стихию, и только потом начнутся настоящие тренировки", - было сказано мне. И вот уже четвертый день я, как проклятая, торчу посреди утоптанного тренировочного круга под специальным тренировочным куполом, пытаясь покорить воздух. А в десяти метрах от меня, как ни в чем не бывало занимается Влад, периодически подхихикивая над великовозрастной неумехой. Правильно, человеческих магов обучают чувствовать свою стихию с малолетства, а в моем возрасте все уважающие себя маги заканчивают первую ступень обучения, считаются специалистами и уже могут работать по профессии.
      И все бы ничего, будь у меня потенциал средненький, меня бы по восемь часов в сутки медитацией не мучили. Но в моменты, когда я перестаю концентрироваться исключительно на своей силе, она выходит из-под контроля и превращает окружающее меня пространство в хаос. Поэтому, кстати, я и нахожусь под куполом одна, во избежание несчастных случаев. И даже не спорю по поводу такой несправедливости. А еще все больше убеждаюсь в том, что Кел поступил правильно, отключив мои магические способности.
      - Можешь идти на перерыв, - спустя еще полчаса раздался голос магистра.
      Я опять отвлеклась, и вместо того, чтобы мягко опуститься на землю, больно шлепнулась и подняла вихрь из мелких камешков, смешанных с песком, который быстро достиг границ купола, отскочил от него и понесся обратно к своему источнику, то есть ко мне. Я инстинктивно закрылась ладонями. Вихрь моментально в них впитался, а вот камешки вместе с песком осыпались на меня далеко не приятным градом.
       Раздосадованная, я принялась раскручивать затекшие за четыре часа сидения в одной и той же позе ноги и старательно их массировать. По опыту предыдущих дней скажу, встать сразу после медитации нереально. В первый раз с площадки я уползала, чем несказанно порадовала расстроенного потерей внимания магистра Влада. Хорошо хоть больше никто не присутствовал во время моего позорного адюльтера. Да и вообще, во время медитаций оба дроу и фея словно куда-то испарялись. Интересно, чем здесь можно еще заниматься?
      Прихрамывая, я отправилась в гостевой домик, дабы смыть с себя всю ту грязь, которую успела собрать, а потом спуститься к позднему завтраку и наконец-то встретиться с друзьями.
      - Как успехи? - пропела, впорхнувшая в домик фея. По негласному правилу все собирались в столовой как раз после моей тренировки.
      Я скривилась так, будто пол-лимона откусила.
      - А она сегодня душ из песка и камня принимала, - сдал меня с потрохами все видевший Влад.
      - Все не так плохо, - стала оправдываться я, одновременно зло сверкая глазами в сторону наглого пацана, - Первые два часа я прекрасно справляюсь.
      - Ой, да все у тебя получится! Ты только четвертый день занимаешься! - поддержка пришла от Сурендила, причем я чувствовала, что он серьезно так считает.
      Кел как всегда был сдержан и абсолютно спокоен:
      - Я поговорю с Гладиусом, стоит попробовать другой вариант тренировки.
      - Вы как хотите, а я за стол! - мне действительно есть хотелось, а они разглагольствуют.
      После моих слов все дружно двинулись к уже накрытому столу. Тут же объявился Гладиус, и мы наконец-то принялись завтракать. Оказывается, в Роще принято есть всем за одним столом. Делить трапезу - вроде так выразился магистр, рассказывая нам о местных обычаях.
      Кел сидел напротив меня, и я украдкой поглядывала на него. Так получилось, что из-за моих тренировок нам еще ни разу не удалось остаться наедине и поговорить. А пока я не научусь худо-бедно контролировать свою пробуждающуюся силу, их объем не уменьшится.
      После завтрака я отправлялась в Лабораторию - очередной дом-гриб, в котором работал магистр Гладиус - и посвящала еще четыре часа подготовке к обряду перерождения, разбавляя их небольшими рассказами о Земле.
      В предыдущие дни архимаг объяснял мне суть обряда и заставлял наизусть учить все этапы священнодействия. Драматизм ситуации заключался в том, что Перерождение от начала до конца мне придется проводить самостоятельно - как только я войду в контакт с новым носителем, вокруг нас образуется непроницаемая ни для каких видов магии оболочка, и мне никто не сможет ни помочь, ни помешать. Но ладно выучить этапы, а вот запомнить зубодробительный текст на каком-то древнем наречии и сопровождающие его жесты - это действительно задача не из легких. Какое счастье, что впереди еще практически два земных месяца.
      - Садись и читай, - ко мне в руки свалился не слабых размеров фолиант и тут же зашелестел страницами, чтобы раскрыться где-то в середине.
      Я побрела к столу, по дороге заглядывая в книгу.
      - Мааастер, - застонала я, когда до меня дошло что я вообще ничего не понимаю, - Я не знаю вашей грамматики!
      - О боги! Ярра не вложил в тебя необходимые знания? - воскликнул магистр, - Что делать, что делать, времени на обучение тебя грамоте нет, - повторял он, стуча пальцами по столешнице. Потом внезапно замер и посмотрел на меня особенно сурово.
      - Только не заклинание Гермеса, - взмолилась я, догадываясь к чему этот строгий взгляд и чувство жалости, что я уловила.
      Но Гладиус был непоколебим.
      - Я не переживу это во второй раз, - едва не плача, проговорила я.
      - Один раз пережила, и второй переживешь.
      Поняв, что мне никуда не деться, я предложила другой вариант:
      - Так может проще в меня знания для обряда впихнуть? Раз страдать, хотя бы не напрасно?
      - Нет. Для этого у тебя слишком слабая база знаний, а если в мозг начнут загружаться все необходимые цепочки информации, тогда ты действительно можешь не выдержать. Что касательно грамматики ты не воспринимаешь лишь графическое обозначение слов, знания элементарные, и их усвоение не причинит вреда.
      Закончив с объяснениями, магистр повел меня на заклание. Я с тоской взглянула на закрывающуюся за мной дверь и на ватных ногах потащилась за собранным мастером Гладиусом. Мы подошли к очередной двери. Та распахнулась, открыв обзор на небольшую комнату с подобием операционного стола в центре. Вдоль стен располагались многочисленные стеллажи, заполненные баночками, коробочками, колбочками и еще один стол - уже рабочий.
      В комнате царил образцовый порядок, я бы даже сказала, что она была стерильной. Только почему-то от одного ее вида у меня мурашки по коже побежали. А когда Гладиус, указывая на стол с ремнями, с равнодушием опытного палача предложил мне лечь, я стремительно развернулась и рванула к двери. Но вот незадача - она захлопнулась прямо перед моим носом, отрезая единственный путь к отступлению.
      - Ну и чего ты испугалась? Сама говорила, что к тебе применялось заклинание Гермеса. Тебя ведь необходимо зафиксировать. Во избежание травм, - успокаивающе заговорил магистр и шагнул ко мне.
      Я онемела от страха и, громко сглотнув, отступила на шаг. В голову лезли картинки одна другой страшнее: сейчас уложит меня на свой стол, распотрошит на благо науки, а потом мое чучелко в кунсткамеру, экспозицию увеличить.
      - Светлана, это уже не смешно! - раздраженно воскликнул магистр.
      Я согласно кивнула головой и продолжила отступать.
      Гладиус недовольно покачал головой, сделал какой-то пасс рукой, и я против своей воли была подхвачена воздухом, затащена на стол и пристегнута крепкими ремнями. Не прошло и минуты, а я лежала спеленатая без возможности пошевелиться и заговорить. Далее Гладиус водрузил свою ладонь мне на лоб, что-то прошептал и в мой несчастный мозг впились сотни иголочек. Процесс изучения грамматики оказался на радость коротким: все длилось от силы секунд пять, потом боль схлынула и я оказалась свободной.
      Откровенно говоря, знания, переданные Келом, воспринимались болезненней. Я села, прислушалась к своим ощущениям, потом удивленно воззрилась на магистра:
      - Это все?
      - Да. И вот скажи, стоило устраивать представление из-за пары не очень приятных мгновений?
      - Извините, - пискнула я, заливаясь румянцем. Что он обо мне подумает? Что Ярра какую-то истеричку на Авалон притащил?
      - Надеюсь, подобное не повториться. Ты ведь осознаешь, что здесь тебе никто не причинит вреда? - проникновенно заговорил архимаг.
      Я кивнула.
      - Вот и отлично. А теперь пойдем, будешь изучать текст обряда.
      Магистр направился к двери, а я, пристыженная, побрела за ним.
      После получения необходимых знаний работать стало проще. И еще я наконец-то задействовала зрительную память, а она у меня просто великолепна. Теперь, главное язык приучить правильно двигаться и воссоздавать нужные звуки. Оказывается, тексты для всех обрядов проговариваются не на всеобщем, знание которого обеспечил мне Ярра, а на древнеэльфийском.
      - Светлана, на сегодня хватит, - прервал мои мучения магистр. Очередные четыре часа занятий закончились, я встала, потянулась, разминая затекшие мышцы, и пошла в гостевой домик. На обед, после которого меня ждали очередные четыре часа медитации.
      За столом Кел, как и обещал с утра, поговорил с Гладиусом о моих занятиях:
      - Магистр Гладиус, вы не думали о том, чтобы скорректировать систему занятий Калемар. Как я понял, она неплохо удерживает стихию около двух часов, а потом ее внимание рассеивается. Что если использовать методики "Танцующего ветра" и добавить тау?
      - Принц, но вы же помните, что медитации дают самый быстрый результат и позволяют лучше осознать природу своей стихии?
      Кел улыбнулся и продолжил настаивать на своем:
      - Магистр, а вы в свою очередь помните, что ей только шестнадцать циклов, и она столкнулась с магией впервые? По-моему, в данном случае необходимо достичь гармонии со своей стихией, а уж потом изучать ее природу.
      - Вы считаете, у нас достаточно времени? - не сдавался магистр.
      - Занятия тау показали, что она способна контролировать потоки энергии. Кали быстро схватывает и прекрасно владеет собой. Вы просто не видели, как легко она справилась со своим первым вызовом. Ее единственная проблема - неверие в собственные силы. Ей до сих пор кажется, что все это сон - и стоит лишь раскрыть глаза, вся магия испариться. В принципе, так оно и происходит. Так что поверьте, ей нужно видеть, на что она способна, чтобы двигаться вперед.
      Все удивленно уставились на Кела. Я была просто в шоке от сказанного - такое чувство, что он понимал меня лучше, чем я сама. В глубине души мне действительно не верилось, что я настоящий маг и способна управлять ветром. Я все воспринимала как игру и жила уверенностью в том, что все закончиться после возвращения Ярры. Но я-то чувствовала это подсознательно, а он все понял.
      - Раз вы так уверенны, тогда я с вами соглашусь, - наконец-то сдался Гладиус и уже мне сказал, - Светлана, вы все слышали, сегодня к медитации прибавим новые упражнения, - потом снова обернулся к Келу, - Я полагаю, вы не откажитесь поучаствовать?
      - Не откажусь.
      И все молча продолжили обедать, а я с замиранием сердца ждала вечернего занятия. Не хотелось самой себе признаваться, но я соскучилась.
      
      ***
      
      - Как прошла твоя тренировка? - весело спросила фея, как всегда внезапно возникшая рядом со мной.
      Я, сосредоточенная распутыванием мокрых волос, даже дернулась от неожиданности.
      - Фэй, сколько можно меня пугать!
      - А что ты такая пугливая! Пора привыкнуть, что я могу оказаться рядом в любой момент. И вообще давай, про тренировку рассказывай!
      - Нуууу, это действительно похоже на танец с ветром. Ты двигаешься, и он двигается вместе с тобой. Сначала ничего не понятно, воздух так и норовит выйти из-под контроля, движения путаются, а потом ты все лучше и лучше начинаешь его чувствовать - словно партнера, появляется согласованность, на каждый жест идет отклик, и ты ведешь, задаешь направление, а он следует за тобой, - воодушевленно рассказывала я, вспоминая сегодняшнее занятие и внимательный взгляд голубых глаз.
      - И как? Воздух стало проще покорять? Тебе уже можно заклинания учить?
      - Фэй, какие заклинания? Я едва чувствую стихию, - из груди вырвался невольный вздох.
      - Света, что ты слушаешь этих перестраховщиков! Воздух научилась призывать, магию в себе чувствуешь - всякие мелочи практиковать можно. Если бы это было так опасно, Кел бы ни за что тебя спотыкалке и Арма учить не стал. Вот хочешь, я покажу, как плетется очищающее заклинание? - подбивала на самоуправство фея.
      И мне хотелось, с этим не поспоришь.
      - Фэй, а ты уверена, что это безопасно? - меня все еще одолевали сомнения, но попробовать колдовать по-настоящему очень уж хотелось.
      - Более чем! Бытовая магия вообще самая безопасная магия в мире! Даже если перебощишь с силой, ничего катастрофичного не произойдет! - Фэй была твердо убеждена в своей правоте, и я, не выдержав столь сильных эманаций, сдалась.
      Притащила грязный после тренировки спортивный костюм, аккуратно разложила его на кровати и сказала:
      - Давай, показывай свое заклинание.
      Мы обе нависли над жертвой эксперимента, и Фэй начала.
      - Смотри и запоминай: направляешь энергию в руки, указательным пальцем обводишь контур очищаемой поверхности, дальше участвуют средний и указательный одной руки и указательный второй. Размещаешь ладони в центре очерченной фигуры. Указательный ведущей руки сгибается, второй рукой пропускаешь нить силы и опускаешь на нее поток из среднего пальца. Потом собираешь все пальцы ведущей руки в щепоть и резко раскрываешь ладонь, одновременно поднимая ее вверх. Видишь, что получилось?
      Я, затаив дыхание, наблюдала, как от ткани поднимается серая полупрозрачная тень. Потом Фэй дернула рукой влево-вправо - и тень словно растаяла в воздухе. Маленький пятачок на штанине оказался идеально чистым.
      - Супер!
      - Теперь ты, - предложила фея.
      - Как-то мне страшно, вдруг брюки испорчу? - засомневалась я.
      - Не должна. Но если произойдет нечто непоправимое, то обещаю сделать тебе брюки не хуже этих.
      - Ловлю на слове.
      Я нерешительно пошевелила пальцами, разминая их перед началом плетения, и принялась повторять описанные феей этапы. Провела пальцем над второй штаниной - контур подсветился серебристым сиянием. Я в нерешительности замерла - у Фэй такого не наблюдалось.
      - Что застыла, продолжай, - скомандовала фея.
      - Но оно светиться, - неуверенно заговорила я.
      - Значит, ты все делаешь правильно, - Фэй была абсолютно спокойна.
      - А твое не светилось, - с сомнением произнесла я.
      - Светилось, просто ты не видела. Чтобы увидеть чужие магические плетения, опыт нужен. Зрение на магический план перестраивать необходимо учиться. А свою магию интуитивно чувствуешь.
      - Ладно, - согласилась я и продолжила работу, теперь обращая внимание не только на движение рук, но и на странные серебристые нити, выходящие из пальцев.
      Руки в центр очерченной фигуры, указательный палец сгибается, выпуская тонкий пучок энергии. Пучок из второго пальца погружается в ткань, а потом энергия из среднего пальца связывает предыдущие нити воедино. Дальше все пальцы вместе. Резко раскрываю и поднимаю ладонь вверх - сотни нитей, аналогичных первой, впиваются в несчастную штанину, очерченная вначале граница не выдерживает и лопается, а мое первое в жизни плетение расползается по комнате, охватывая круг радиусом метра полтара. Над всей этой площадью вздымается серое облачко.
      - Кхе-кхе, почистили штаны. Развеивай скорее, - крикнула на меня, ошарашенную, фея. Я машинально взмахнула рукой - и облако исчезло, оставив посреди комнаты идеально чистый круг. В радиус заклинания попала кровать, костюм, прикроватный коврик и часть пола - все едва ли не сверкало.
      - Сама догадалась, что не так сделала? - подхихикивая, спросила веселая фея.
      Я шокировано похлопала глазами, и в итоге, сама засмеялась. Стирка вышла из-под контроля и превратилась в уборку. Успокоившись, я все же решила узнать, где напортачила.
      - Последний жест был слишком резкий - ты подала много силы, а граница оказалась недостаточно крепкой для такого напора. Пробуй еще раз, только границу усиль, а расширение наоборот уменьши, - продолжила обучающий процесс фея.
      - Так, давай-ка в более доступной форме. Что значит усилить границу и уменьшить расширение?
      Фэй схватилась за голову и уставилась в потолок, будто кто-то сверху ей может помочь.
      - Сама вызвалась меня учить, я тебя не просила, так что нечего теперь возмущаться! - вспылила я.
      - Да ладно тебе, я же так, для разнообразия, - принялась оправдываться вредная фея, - Усиливать, значит, давать больше энергии, уменьшать - давать меньше энергии. Так понятнее?
      - И как это сделать? - смысл слов ясен был и раньше, а как физически нужного результата достигнуть неясно.
      - Во-первых, прислушивайся к своим ощущениям, во-вторых, никаких нервно трясущихся рук и резких движений.
      - Ладно, буду пробовать, - хмуро ответила я, понятно-то оно понятно, но руки все равно трясутся, мне же страшно.
      Я пошла к оставшейся неочищенной территории и принялась выплетать заклинание. Эксцессов больше не возникало, но плетение мое изяществом не отличалось - кривые линии, разрывы в нитях, и самое обидное, чем больше я старалась, тем хуже все выходило.
      - Света, хватит уже! У тебя руки устали, вот ничего и не выходит, - прервала мои мучения Фэй. Я печально вздохнула: потенциал, потенциал, а в итоге с элементарной чисткой справиться не могу. Я мысленно убивалась, а фея продолжала меня подбадривать:
      - Спорим, завтра у тебя все с первого раза получиться?
      Я только скривилась от такого предложения.
      - Ну что ты надулась. Ты так руки напрягала, неудивительно, что они у тебя трясутся. Тебе бы вообще гимнастикой для рук заняться, да и растяжка не помешает. Большая часть классической магии на жестах завязана, так что тренируйся.
      Да, помниться Кел что-то упоминал об упражнениях для рук.
      - Все, иди спать. На тебя смотреть жалко. Завтра вечером еще помагичим, - с энтузиазмом пропела фея и испарилась. А я пошла спать.
      
      ***
      То, что Кали оказалась айрианной, даже для Кела стало шоком. В истории Авалона упоминалось лишь о пяти подобных случаях. И всегда айрианна являлась избранницей, что не удивительно, если только полное слияние сознаний открывает доступ к новым возможностям. Но она человек! Она из другого мира! Ее способности, сколь они ни похожи на стандартные, все же лежат в другой плоскости. Или именно этот фактор сыграл ключевую роль в сложившейся ситуации? Интересно, может ли девушка произвести подобный эффект на кого-то иного?
      Возникшие в голове дроу предположения неприятно царапнули что-то внутри. Нет, Кали - его девочка, и отдавать ее кому-либо другому, даже ради высоконаучных целей, он не намерен. Да и распространяться о ее исключительном свойстве не следует. Во всяком случае, до тех пор, пока принц не будет уверен в ее полной безопасности. Вряд ли конкурентам понравится, что и у без того сильного и влиятельного темноэльфийского принца появился дополнительный источник могущества. Конечно, на территории Рощи с Кали ничего не случится. Это странное место не приемлет злые намерения и убирает их источник в один миг, но прятать ее здесь вечно не получится.
      В принципе, прятать ее не получится в любом случае. Сидеть взаперти своевольная девчонка не станет, а принуждение здесь вообще не применимо - она замкнется и возненавидит наследника, отрезая его тем самым от источника силы. И что уж врать самому себе, последнее, что он хочет видеть в пронзительно-карих глазах девушки - это огонь ненависти.
      Так что единственно верный путь - предоставить ей возможность защищаться самой, благо способности девушки это позволяют. И главное - не дать ей уйти. Мягко, ненавязчиво вселить в нее уверенность, что ее место на Авалоне. Рядом с ним.
      
      ***
      - Светлана, ты точно здорова? - магистр Гладиус с подозрением сверлил меня глазами. От такого его взгляда по телу пробежали мурашки: словно рентгеном просвечивает.
      - Нервная система возбуждена, реакция заторможенная, внимание рассеянное. Ты не высыпаешься? Странно, занятия организованы так, что переутомление наступать не должно.
       Маг говорил, а я хмурилась и тихо ругала саму себя. Конечно, не выспалась! Да, в постель-то я легла. Но после незапланированного урока с феей, все думала, что с пальцами своими деревянными делать. Вспомнила, как естественно выглядят жесты Кела, вспомнила его руки, а потом ведомыми одним женщинам логическими цепочками вспомнила, какими нежными они могут быть. И губы, и глаза. И то, как замирает мое сердце, когда он подходит совсем близко и словно невзначай вдыхает аромат моих волос. Я же запретила себе думать о нем! Да, своими ночными откровениями он дал мне повод, он позволил надеяться на нечто большее. Но разум почему-то голосом феи мне твердит без конца: нельзя, нельзя верить темным эльфам, тем более принцам, тем более тысячелетним. Он таких как я на завтрак лопает. А надо ли мне становиться очередной игрушкой? Временным развлечением? Да, месяца через полтора все это превратиться в сон. Но смогу ли я потом смотреть сама на себя? Ответ - нет.
      Но Кел даже в моих мыслях не умеет слышать "нет", он, несмотря на все старания, вплывает в девичьи мечты, будоража своими жаркими поцелуями сознание. И да, как бы стыдно мне не было, но именно он воображаемый не позволил сегодня мне уснуть. Как результат, непослушные воздушные вихри то и дело пускались в пляс, погружая меня в пыльно-каменный хаос.
      - Мастер, откровенно говоря, мне сегодня не спалось, - смущенно призналась я.
      - Ладно, отправляйся домой, в таком состоянии ты вообще ни на что не способна. Возьмешь на кухне в навесном шкафчике сбор номер четыре. Бросишь его в горячую воду, двадцать минут настаиваешь, потом если надо, делаешь воду холоднее. Полчаса в ванной и спать, - скомандовал магистр, и я поднялась, счастливая, что не последовало расспросов и готовая исполнить все слово в слово, - Подожди.
      Я, конечно, притормозила.
      - Помниться, на тебя не все травы корректно влияют. Тогда проконсультируйся с феей для начала.
      Согласно кивнула. Магистр развернулся и направился в лабораторию, я же пошла исполнять приказ. Все-таки когда приказы совпадают с твоими желаниями, их так приятно исполнять.
      Но в домике меня ожидал сюрприз. Теряюсь при мысли приятный или не очень.
      - Айа, все в порядке? Ты сегодня рано, - в голосе дроу слышалась некоторая обеспокоенность.
      - А-айа, - немного запнувшись, поздоровалась я. Откровенно говоря, я не ожидала увидеть здесь Кела, спокойно читающего книгу. Но он сидел на диване, в руках его имелся увесистый том явно не развлекательного чтива, а рядом возвышалась внушительная стопка тоже не малых фолиантов, - Читаешь? - да, глупый вопрос, но, видимо, три часа сна на мыслительный процесс плохо влияют. А еще плохо влияет сверлящий меня взгляд пронзительно-голубых глаз.
      - Нервная система возбуждена, реакция заторможенная, внимание рассеянное. Ты сегодня вообще не спала?
      "Эти архимаги издеваются что ли? И главное слово в слово! Да, не спала! А нечего было в мои мысли со своими поцелуями! Да не смотри ты так на меня!"
      Я то бледнела, то краснела и не могла выдавить из себя ни слова. Кел в один миг оказался возле меня, и это как ни странно заставило меня хоть что-то сказать:
      - Гладиус отпустил,- я облизала внезапно пересохшие губы, голубые глаза напротив полыхнули красным, - Сбор. Номер четыре, - Кел мягко погладил меня по горячей щеке прохладными пальцами, я нервно сглотнула и продолжила, - Ванна и спать.
      Секунду ничего не происходило, а дальше со словами "несчастье ты мое", меня подхватили на руки и куда-то понесли. И я даже не пыталась сопротивляться - как хорошо было в сильных руках желанного мужчины.
      Оказалось, ушли мы недалеко, как раз до шкафчика с травами, о котором говорил Гладиус. Дверцы распахнулись без какого-либо физического воздействия, с полки, заставленной разнообразными бутылочками, коробочками и мешочками, слетел один из последних и приземлился как раз на мой живот. После мы уже втроем, Кел, я и мешочек, отправились наверх.
      Обе двери, в мою комнату и ванную, раскрылись самостоятельно. Так же без вмешательства с нашей стороны в ванну потекла вода. Медленно проплыл по воздуху мешочек с травами, завис над дымящейся поверхностью, развязался и опрокинулся, освобождая свое нутро.
      Я заворожено смотрела на все происходящее, а потом не выдержала и спросила:
      - А почему ты пользуешься магией? Раньше такие мелочи ты делал сам.
      - Не хочу тебя отпускать, - прошептал Кел, едва касаясь губами моего виска.
      "Нет, нет, нет!" - кричал разум. "Да, да, да!" - ликовало сердце. А внутри растекалось, что-то теплое, светлое, заставляющее не слушать умный разум, и верить лишь глупому, наивному сердцу.
      Но даже в таком блаженном состоянии я понимала, что принимать ванну в спортивном костюме - это не нормально.
      - Кхе-кхе, - я прочистила горло, - Конечно, приятно, когда тебя носят на руках, но мне бы в ванну.
      Мне снисходительно улыбнулись, бережно опустили на пол и, ничего не говоря, вышли за дверь. Я в очередной раз подивилась резким переменам в поведении принца. И со вздохом вспомнила пушкинское "Ах, обмануть меня не трудно! Я сам обманываться рад!". Потом стащила грязный после тренировки костюм, потопталась у края ванной, и, понимая, что заползать в нее еще рано, решила испробовать заклинание чистки. Покосилась на дверь, за которой пару минут назад скрылся Кел, разложила брюки, размяла пальцы и принялась магичить. Как и сказала Фэй, сегодня плетение получилось на порядок лучше. Я, приободренная успехом, перешла к толстовке. Обвела контур, вплела дополнительные потоки и с воодушевлением взмахнула рукой. Оказалось, взмахнула чересчур сильно. Толстовка выглядела, как новая. Помимо того в полуметре над полом зависло едва заметное серое облачко. Я нервно сглотнула и быстро развеяла поднявшуюся в воздух грязь. Мысль о том, что заклинание вышло за пределы комнаты, быстро подтвердилась.
      - И давно фея учит тебя бытовой магии? - глухо прозвучало из-за двери.
      Решив, что отпираться смысла нет, я сказала:
      - Нет. Вчера осваивали заклинание чистки.
      - Успешно, как я погляжу, - после небольшого промедления до меня донесся несколько саркастичный ответ.
      - Слегка силы не рассчитала, - сдерживая нервный смешок, выдавила я.
      - Знаешь, ты пока заклинания дезинсекции не учи. Вдруг тоже силы не рассчитаешь, тогда вместе с мошками, от парочки соседей случайно избавишься, - дроу явно издевался, но я ни капельки не злилась.
      Почему-то именно такое его поведение успокаивало меня больше всего. Я приоткрыла дверь и высунула в образовавшийся проем голову. Нет, если бы я была одета, то просто вышла из ванной, но будучи в одном белье, показываться перед Келом как минимум стеснялась, а как максимум опасалась. Окинув взглядом масштабы своей работы и узрев дроу, попавшего как раз в радиус действия заклинания, я не сдержалась от ехидного замечания:
      - Как раз душ принимать не придется.
      - Ты опоздала часа на три. Но если очень хочется, можешь повторить свой опыт в моей комнате сегодня вечером. Никогда не был в восторге от воды, так что в использовании очищающего заклинания, как альтернативы мытью что-то есть, - Кел выглядел абсолютно серьезным, но вот в глазах плясали лукавые огоньки, - А теперь марш в ванну и чтобы через полчаса лежала в постели!
      Я быстро захлопнула дверь, проверила температуру воды, добавила немного холодной и, наконец-то забралась в ванну.
      - Ты тут? - минут через пять я решилась подать голос, не надеясь услышать ответ.
      Как ни странно, мне ответили:
      - Спинку потереть?
      - Остался, чтобы спеть мне колыбельную? - в тон принцу промурлыкала я.
      - Ага. Есть у меня в запасе пара убойных колыбельных. Действуют по назначению буквально с двух слов. Кстати, одну из них ты уже раза три слышала.
      Его слова всколыхнули неприятные воспоминания, поэтому ответила я не сразу и уже не очень дружелюбно:
      - Пожалуй, сегодня я как-нибудь сама. Так что можешь вернуться к чтению. Кажется, именно этим ты занимался перед тем, как взялся любезно доставить меня в мои покои.
      За дверью не раздалось ни звука, и я было подумала, что Кел просто телепортировался. К слову, я не сильно ошиблась, только телепортировался он не куда-нибудь, а прямо в мою ванную. А я голая! Я с перепугу даже взвизгнуть не успела. Кел же оценил обстановку моментально, щелкнул пальцами, и на мне материализовалась многострадальная рубашка. К слову, она, быстро намокнув, облепила обнаженное тело и не особо что-то скрывала, поэтому я подтянула колени к бороде и зло сверкая глазами, уставилась на обнаглевшего дроу.
      - Мне кажется, я не заслужил такого обращения, - подарив мне суровый взгляд, начал отповедь ничуть не смутившийся принц.
      Я промолчала. Во-первых, разозлилась действительно зря, ведь эпизоды с насильным усыплением вроде как были прощены и забыты, а сейчас всплыли совершенно случайно. Во-вторых, пошутил он исключительно с моей подачи. А в-третьих, чувствовала я себя крайне неуютно, находясь практически без одежды под пристальным взглядом голубых глаз.
      - Молчишь? - не дождавшись отклика, продолжил уже мягче Кел, потом присел рядом с ванной так, что наши лица оказались друг напротив друга и нежно коснулся пальцами моей щеки.
      Я нервно отпрянула, еще больше сжавшись в воде.
      - Глупышка, неужели ты думаешь, что я могу тебя обидеть? - прозвучало ласково и в какой-то мере успокаивающе.
      Я подняла на него глаза и произнесла вертевшееся на языке:
      - Кел, я тебя не понимаю.
      - Я себя тоже не понимаю, - обреченно вздохнув, проговорил обычно самоуверенный темный эльф.
      "Вот это и пугает", - озвучить последнее я не рискнула.
      Дроу же в очередной раз погладил меня по щеке, потом резко встал и уже спокойно сказал:
      - Да, сейчас не самый лучший момент для разговора. Тебе действительно нужно отдохнуть, а мне отвлечься. На столе кружка с отваром. Выпей и ложись спать.
      Вдруг стало тихо, и я поняла, что Кел покинул это слишком тесное для двоих помещение.
      Расслабиться я уже не смогла, так и сидела, сжавшись в остывающей воде. И все думала, что же на самом деле чувствует этот многоопытный темноэльфийский интриган. Судя по его словам, зацепила я принца не слабо. Но чем мне грозил такой интерес?
      А самое глупое то, что боялась я намного меньше, чем хотела, чтобы он был рядом.
      
      ***
      Уже второй час я сидела в библиотеке и с усердием заучивала правильное произношение древнеэльфийского наречия. Этапы "у меня болит челюсть" и "как же все задолбало" остались позади, и теперь с отрешенностью запрограммированного зомби я отрабатывала артикуляцию.
      "Valar Ambar, yalnarlya!
      Tyulya Vala Cuile haryala esse Yarra!
      Calpa maia mi ranco hepa, lutta vala, nortala mi inyen.
      Entula, alta vala Cuile, sinya hroa aantie lin", - отчеканила я и печально воззрилась на внимательно слушающего меня Гладиуса.
      - В предыдущий раз вышло лучше, - задумчиво теребя подбородок, произнес магистр.
      Я только кивнула в ответ - раскрывать лишний раз рот желания не возникало. Вообще-то, с его стороны это форменное издевательство. Да, отменили сегодня медитацию и упражнения на баланс, но это не значит, что их следовало заменять зубрежкой. Уж лучше бы я "Танец с ветром" разучивала. Тем более после ванны и отвара, я не смотря ни на что, крепко уснула и проспала целых пять часов, поэтому сил у меня было хоть отбавляй. Только обряд оказался в приоритете, поэтому вместо тренировочной площадки мне не очень культурно - пальцем - указали на библиотеку.
      - Повторишь? - предложил архимаг, по совместительству экзекутор.
      Я жалобно замотала головой.
      - Что, даже говорить не можешь? - он еще усмехается! Вот гад!
      Я положительно кивнула и состроила самую умоляющую гримасу, на которую была способна.
      - Ладно, на сегодня закончим. И чтобы спала мне! А то придумала, занятия срывать! Тебе же не пять, в конце концов! Серьезнее нужно относиться к делу, серьезнее! - и мне был подарен суровый взгляд.
      - А можно мне какой-нибудь учебник по магии? - собравшись с силами, я все же заговорила.
      - Надо же, ты все-таки можешь разговаривать! Так, может, еще раз текст обряда? - издевательски произнес магистр.
      - Я умруууу, - простонала я, и чтобы подчеркнуть драматизм ситуации, воздела очи к небесам, что ниспослали мне такую кару.
      Ответа не последовало. Вместо этого архимаг подошел к зеркалу, разместившемуся в укромном уголке, и произнес:
      - Хранитель, Теорию классической магии, программа Школы имени Грекона, первый курс.
      В зеркале появился силуэт в темно-синем балахоне.
      - Пожалуйста, магистр, - голос хранителя показался мне на удивление живым.
      Гладиус протянул ладонь, и на нее тут же упала неслабых размеров книженция.
      - Благодарю, Хранитель, - вежливо ответил архимаг и тут же отвернулся от уже пустого зеркала.
      Я удивленно хлопала глазами, следя за плавным передвижением магистра.
      - Вот твой учебник.
      Я машинально взяла книгу.
      - Мастер, а что это было?
      - Хранитель библиотеки. Библиотека организована таким образом, чтобы посторонний не смог найти в ней необходимую информацию. Книги на полках размещены в хаотическом порядке и раз в неделю они перемешиваются. Единственный способ найти что-то определенное, обратится к Хранителю. Только он, используя специальные магические маяки, способен обнаружить необходимую книгу.
      - А он живой? - не удержалась от вопроса я.
      - Зеркало - очень древний артефакт. А вселен в него дух первого Жреца Ярры.
      Я мысленно присвистнула и продолжила утолять свое любопытство:
      - А если оно разобьется?
      - Зеркало защищено от любых внешних воздействий, пару сотен тысяч циклов простояло и еще простоит.
      - И что, нравиться духу в зеркале сидеть? - я сомневалась, что мыслящему существу составляет удовольствие находиться взаперти целую вечность.
      Магистр всем своим видом дал понять, что наш разговор окончен, развернулся ко входу в личный кабинет и уже на ходу сказал:
      - И никакой самодеятельности! Магия не терпит самоуверенных глупцов!
      Я перевела взгляд на полученный учебник, глубокомысленно хмыкнула и, прижав его к груди, отправилась домой.
      Из-за сдвига в расписании в домик я вернулась раньше обычного и, конечно, никого не застала. До ужина оставалось еще больше часа, поэтому я без лишних размышлений поднялась в свою комнату, поудобнее устроилась на кровати и раскрыла выпрошенный у наставника учебник.
      Непривычные на первый взгляд символы стали складываться в понятные слова.
      "Мой юный друг!" - гласила первая строка. Я невольно скривилась и перевернула несколько страниц, параллельно думая о том, что мне, девушке только что окончившей высшее учебное заведение, подсунули едва ли не букварь. Это издевательство!
      Мысленно поворчав, я все же открыла первую главу, именуемую "Магия внутри нас". Звучало не очень многообещающе, но я все же лелеяла надежду на то, что литература, рекомендованная самим магистром, не может быть бесполезной.
      "Все мы, создания творца, обладаем разнообразными способностями: видим окружающий мир, слышим звуки, наполняющие его, улавливаем тонкие ароматы цветов, чувствуем дыхание ветра. И эти, несомненно, чудесные свойства присущи всему живому на Авалоне. Однако есть и иные способности. Они открыты не каждому, и неизвестны законы мирозданья, по которым эти способности нисходят на нас. Пред ликом вселенной равны все: и знатные вельможи, и простые крестьяне, дворяне, горожане, ремесленники - дар может проявиться у любого, независимо от рождения. Дар, позволяющий творить чудеса: вызвать дождь во время засухи или же наоборот усмирить стихию, излечить смертельно больного, остановить недруга. И имя этому дару - Магия..."
      М-да, много пафоса, мало информации. Не может быть, чтобы вся книга была такой. В общем, я открыла последние страницы в поисках содержания. К счастью, оное имелось.
      Вот она, "Магия внутри нас", далее "Основы классической магии", "Классификация заклятий", "Бытовая магия", "Охранительная магия", "Боевая магия", "Магия исцеления", "Иллюзии".
      Я быстро раскрыла книгу в середине, нашла раздел бытовой магии и пробежала глазами первый абзац. Снова одна вода. Подавив разочарованный стон, отложила учебник, встала и побрела в ванную. Приведу себя в порядок сейчас, чтобы после ужина было больше времени на занятия с феей. Тогда-то я и почерпну те знания, которых в учебнике нет. И главное, для чего магистр дал мне учебник? Это тонкое издевательство или он действительно считает, что мое обучение необходимо начинать с первого класса?
      
      *** За ужином разговор зашел о Черномире.
       - Фэй, ты связалась со своей общиной? Знают ли старейшины что-нибудь о покинувших второе измерение феях? - между делом спросил Кел.
      - Связалась. Феи обычно не ищут отринувших, но после твоего сообщения наши проверяют всех. А еще они предупредили общины эль Руж, эль Бэз и эль Маруна. Сведения от них поступят не раньше, чем через декаду. Что касательно моей общины, то недосчитались уже трех фей, которые покинули обитель эль Язмин за последние пятьсот циклов, еще две предупреждены о возможном нападении. Возвращаться они отказались, но обещали связаться, если заметят что-либо подозрительное, - пространно отчиталась Фэй.
       Оказывается, пока я учусь концентрации и готовлюсь к обряду перерождения, они здесь не праздно шатаются, а занимаются расследованием! А мне никто ничего не сказал. Я даже немного обиделась.
      - Не кисни! - шепнул мне Суре, чувствительно толкнув в бок, - Я ведь тоже ни при делах оказался. А для тебя, между прочим, в приоритете спасение Ярры. Времени для игр в детективов нет.
      Я благодарно улыбнулась. Вот как у него получается без эмпатических и телепатических способностей, так точно определить настроение и подобрать слова?
      Пока я отвлеклась на утешения Сурендила, Кел заговорил про яды.
      - Света, - окликнула Фэй, - А ты не потеряла бутылочку с ядом, который мы из Кела извлекли?
      Точно! Я ведь тогда сохранила его, чтобы потом можно было исследовать, но во время пути совсем забыла!
      - Не потеряла. Нужно в сумке поискать. Вам срочно или до завтра подождет? - спросила я. Вообще-то, косметичка преспокойно лежала на столе, так что найти пузырек не составило бы труда. Однако подрываться и лететь за ядом прямо сейчас желания не возникало.
      - После ужина поднимемся наверх, и я заберу, - спокойно ответил дроу.
      - У вас есть образец яда? - глаза магистра Гладиуса загорелись энтузиазмом.
      - Да, магистр, - ровно проговорил принц, - И если вы позволите, я бы хотел воспользоваться вашей алхимической лабораторией.
      - Позволю. Но с условием, - прозвучало как-то по-деловому, и мы, сами того не осознавая, обратились в слух, - Я принимаю участие в ваших изысканиях.
      Всего-то? Кел ухмыльнулся и дал свое согласие. Договорились, что завтра с утра они встречаются в лаборатории, а я занимаюсь медитацией под присмотром феи и Сурендила.
      После ужина мы поднялись ко мне. В гостиной, когда вокруг собралось уйма народу, и Кел с головой ушел в решение деловых вопросов, а я пыталась не пропустить ничего нового, мысли о назревающем выяснении отношений отодвинулись на задний план. Но теперь, вспомнив, чем закончилась наша последняя встреча, я едва сдерживала волнение и старалась не смотреть на невозмутимого темного эльфа. Резкими движениями двинулась к косметичке и принялась в ней нервно капаться, чтобы выцарапать с самого дна миниатюрный пузырек.
      - Кали, - разорвав начинающую давить тишину, заговорил дроу.
      - Сейчас, - судорожно сглотнув, ответила я и, наконец, вытащила искомый сосуд. Развернулась и уперлась в бесшумно подошедшего дроу.
      - Кали, что же ты так суетишься? - с затаенной нежностью произнес принц и невесомо поцеловал меня в макушку.
      Мне вдруг захотелось уткнуться в эту широкую грудь, вдохнуть едва уловимый терпкий аромат хвои, пропитавший тонкую ткань рубашки, ощутить тепло его тела. На секунду зажмурив глаза и прикусив губу, я постаралась выкинуть из головы зеленоглазое наваждение.
      - Кали, - почему-то из его уст мое новое имя звучало особенно мягко и светло, - Кали, посмотри на меня.
      Я нерешительно подняла голову и встретила необычно серьезный даже для Кела взгляд.
      Какое-то время мы так и стояли: он - слегка придерживая меня за плечи, я - заворожено глядя в его колдовские очи. Оба молчали. Дроу едва ощутимо погладил меня по щеке, убрал за ухо выбившуюся прядь. Я, наверное, перестала дышать.
      - Разделишь со мною вечность? - это странная фраза ввергла меня в ступор. Я ожидала чего угодно от "ты мне нравишься, давай проведем то время, что ты будешь на Авалоне, вместе" до страстного поцелуя и теперь глупо хлопала глазами, не вполне понимая, что конкретно подразумевал принц. Было ли это официальное предложения руки и сердца или же хитрый ход для запудривания мозга наивным землянкам? Дроу взволнованно смотрел на меня, а я не знала, что ему сказать.
      - Что? - наконец, выдавила я.
      Кел усмехнулся, однако напряжение, нараставшее все то время, что я молчала, спало, и он, привлекая меня ближе и заключая в объятья, заговорил:
      - Я предлагаю тебе стать моей спутницей жизни. Но ты не должна отвечать прямо сейчас, у нас ведь есть еще время. Ответишь тогда, когда будешь полностью уверенна.
      Он немного отстранился, чтобы в очередной раз заглянуть мне в глаза, а я сделала то, о чем давно мечтала: запустила пальцы в чуть спутанные волосы, притянула лицо, обычно с маской самоуверенности, но теперь какое-то взволнованное, и впилась в чуть приоткрытые губы поцелуем. Секундное замешательство, и мой, казалось бы не невинный поцелуй утонул в безумно страстном, пьянящем, головокружительном водовороте. Та нежность, что томилась внутри меня, взорвалась тысячей красок, впуская в сознание чужие, но от этого не менее яркие и привлекательные эмоции. Я чувствовала то, что чувствовал Кел: переполнявший его огонь выливался в обжигающие поцелуи и усиливал эйфорию от происходящего, радость от того, что я не оттолкнула, разделила с ним это пламя, растекалась теплыми волнами, кипела неуемная жажда стать одним целым. Он так же ощущал меня: то, как рассыпаются оковы неуверенности, превращенные в прах осознанием того, что я действительно ему нужна, как вздымается ураган и толкает меня в столь желанные объятья, как раскрываются за спиной крылья, сотканные из тончайших воздушных потоков.
      Наспех стянутая майка моментально оказалась на полу, горячее дыхание обожгло шею, губы припали к ложбинке у самой ключицы, скользнули ниже, опускаясь на грудь. Стон сорвался с моих губ, эхом отзываясь в сознании принца. Вдруг что-то скользнуло по моей ноге, полезло в штанину и царапнуло кожу острыми коготками. Опьянение мигом схлынуло, выдвигая на первый план неприятную догадку.
      - Крыыыыса! - мой визг разлетелся, наверное, по всему домику и бумерангом ударил по моим же ушам.
      Несчастный зверек, напуганный истеричной девицей, широкими скачками понесся в дальний угол комнаты и юркнул за шкаф. Я с опаской покосилась на злополучную мебель и перевела взгляд на притихшего дроу. А потом, узрев крайне обиженную моську, не выдержала и захохотала.
      - Теперь тебе смешно? - укоризненно проговорил расстроенный и чуть пришибленный темноэльфийский принц.
      - Ага, - прикрыв лицо ладонями в попытке успокоиться, ответила я.
      Кел притянул меня к себе и целомудренно чмокнул в макушку.
      - Так боишься крыс?
      - Не то чтобы боюсь, просто очень-очень гадко. Особенно если так вот внезапно обнаруживаю их у себя на ногах, - призналась я.
      - Ладно, пойду проверю откуда это чудо выбралось, - со вздохом сказал дроу. Поднял майку, расправил ее и передал мне, а потом отправился искать крысиный лаз.
      Я быстро привела себя в порядок и стала внимательно следить за действиями высокопоставленного крысолова. Кел уже убрал левитацией шкаф и со скрупулезностью искушенного ювелира выплетал тонкое кружево заклятья над приличных размеров дырой в стене.
      - И чем это вы здесь занимаетесь? - внезапно раздалось над самым ухом.
      - Ну, тебя! Нельзя же так людей пугать, - высказала я хитро улыбающейся фее, - А довольная такая почему?
      - Представляешь что было? - заговорщицким тоном начала Фэй.
      - Что?
      - Сидим мы себе внизу болтаем о том о сем, и тут вдруг оно!
      - Что оно? - нетерпеливо переспросила я, продолжая следить за разворачиванием крысогонного экзарцизма.
      - Накрыло так неожиданно. Сердце из груди выпрыгивает, внутри тепло растекается, а Суре напротив сидит, зрачки расширены, дышит как-то странно, и смотрит, смотрит... Как вспомню, - и фея, блаженно улыбаясь, закрыла глаза, - Жаль только быстро прошло. Так ты не знаешь, что за эмпатическая атака произошла?
      Я покраснела. Блин, надо же было так проколоться.
      - Все, нашествие грызунов, а также тараканов, клопов и комаров тебе не грозит, - отчитался подошедший вовремя дроу. Внимание феи переместилось на Кела, и я с облегчением вздохнула.
      - Так что, сюда на самом деле забралась крыса? - глаза Фэй загорелись восторгом. И чему здесь радоваться-то?
      - Да, - дроу, в отличие от феи, выглядел равнодушным.
      - Ха! Такого быть не может! - фея воскликнула таким тоном, будто нашла любимую, но давно потерянную вещь, что снова привело меня к мысли об оригинальном поводе для фейской радости. Но все прояснилось после следующего ее восклицания, - Я же говорила! Говорила, пока ты носишь Ярру, близость невозможна! Скорее земля разверзнется, чем у вас что-то выйдет! Хотя крыса тоже очень мило! - и фея сделала такую трогательную мордашку, словно котят увидела.
      А я белела, краснела и то открывала, то закрывала рот, не зная, что ответить на такую бестактность подруги.
      - Фэй, а тебе не кажется, что ты перегибаешь палку? - Кел встал передо мною, закрывая от вконец распоясавшейся феи, - Кстати, тебя Сурендил заждался.
      Фея замолкла и, о чудо, покраснела до кончиков наглых ушей. А потом просто исчезла.
      - А что у нее с Суре? - спросила я у Кела, уже обернувшегося ко мне.
      - Эмпатическая волна задела их больше, чем Фэй тебе поведала. И у них там зашло дальше, чем просто обмен взглядами. Но в самый ответственный момент она все же нырнула во второе измерение, чем сильно возмущался Сурендил. Так сильно, что по ментальной связи до меня дошло, - усмехнулся дроу, и притянул меня к себе.
      Я смутилась - все как-то резко, странно и совсем запутано. Но как же, черт побери, приятно!
      Тем временем Кел бережно обхватил ладонями мое лицо и совсем легко поцеловал. В этом его поцелуе не было недавнего безумства и страсти, пламя больше не бушевало, заставляя кипеть кровь, но сердце пропустило удар, и сладкая истома разлилась по телу.
      - Я должен идти, - отпрянув от меня, с сожалением сказал принц.
      - Иди, - ответила я, ласково улыбнувшись.
      Он улыбнулся в ответ, и крепко обнял меня, тихо бормоча "Кали, мой свет". Я же просто таяла, не веря, что все это может быть правдой.
      - Мне действительно пора, - Кел вздохнул, и я перестала жаться к нему.
      - Да, конечно иди. Но что ты собираешься делать? - я спросила не из праздного любопытства. Предыдущие дни я не особо задумывалась, чем занимаются друзья, пока я пропадаю на тренировках и готовлюсь к обряду перерождения, но сегодняшний разговор за ужином показал, что они явно не без дела шатаются.
      - У меня сеанс связи с отцом. Сейчас идет поиск точного местоположения Черномира и сообщников. Этот маг явно заигрался, теперь все блокировкой силы не закончится, - говоря о делах, дроу сразу посуровел: исчезла по-мальчишески озорная улыбка, померк только что сиявший взгляд.
      Слова о маге-отступнике, из-за которого едва не погибла Фэй, да и в чьи руки чудом не попала я, заставили меня вздрогнуть.
      - Не волнуйся, здесь вы в полной безопасности, - успокоил заметивший мою реакцию дроу, - Скоро мы его поймаем, и угроза исчезнет совсем. Так что не забивай голову, у тебя и без того достаточно работы.
      Впрочем, Кел был прав. Все равно помочь я ничем не могу, так что не стоит заморачиваться и отвлекаться от дел, в которых я важна всерьез.
      Кел подошел к выходу.
      - Обойдись сегодня без несанкционированных тренировок. Чувствую, что вместе с феей натворите делов, - в последний момент сыронизировал ухмыляющийся темный эльф и закрыл за собой дверь.
      Я только покачала головой и, тут же забыв обо всем на свете, с довольной ухмылкой полетела на кровать. Уткнулась лицом в подушку и завизжала от переизбытка эмоций. "Неужели я ему действительно не безразлична?! И что будет дальше? Он принц. Мне бы домой вернуться". Мысли скакали, как бешеные зайцы, то возвращая меня к его вопросу и нашему страстному поцелую, то вырывая из сладких воспоминаний и заставляя задуматься о туманном, хоть и близком, будущем.
      - Ну, рассказывай! - как всегда неожиданно в комнате раздался голос феи.
      - Фэй, зараза ты, а не подруга! - недовольно прошипела я.
      - Свет, ну чего ты? - заныла проштрафившаяся фея, - Я же не специально. Как только что-то интересное проходит без моего участия, внутри все так и чешется. Устоять невозможно, чтобы не спросить. Тем более никого постороннего здесь не было. И вот зачем так бурно реагировать?
      - Нет, ты неисправима, - я вздохнула, покачала головой и, в конце концов, улыбнулась.
      - Так ты не обижаешься? - фея засветилась как новенький медяк.
      - А смысл есть? - обреченно спросила я.
      - М-м, - Фэй отрицательно помотала головой.
      - Вот и я о том же.
      - Если с этим разобрались, говори, что с Келом было, - отступать фея не собиралась.
      - Да ничего такого, просто поцеловались, - сказала я и почувствовала, как к щекам прилила краска.
      - Только не надо врать! Просто поцеловались они! От обычного поцелуя у всех присутствующих в радиусе ста метров инстинкт размножения не включается! - упрекнула меня Фэй.
      - Ну, не просто! А очень, очень и очень страстно! - с раздражением проговорила я, а потом чуть тише добавила, - И если бы не злосчастная крыса, не знаю, чем бы все закончилось.
      - Слушай, а он что, прямо с порога на тебя набросился?
      - Кх-кх, - смущенно прокашлялась я и потупила взгляд, - Он, вроде как сделал мне предложение, а после я его поцеловала.
      - Вроде как? Ты точно не знаешь? - после секундного замешательства заговорила фея.
      - Он сказал: "Разделишь со мной вечность?". Так как-то. У нас на Земле говорят "выйдешь за меня" или "будь моей женой". И, конечно, такого я совсем не ожидала. Оттуда моя неуверенность.
      Фэй выглядела изумленной:
      - Сказать по правде, для меня это тоже неожиданность. Все-таки, он наследный принц. А королевские династии обычно сильно пекутся о чистоте рода. Или он действительно голову потерял или... - фея замолкла.
      Мысль о втором "или" болью отозвалась внутри. Неужели он действительно мог так подло поступить ради того, чтобы элементарно затащить меня в постель? А потом я вспомнила искреннюю радость, которая исходила от него, то, как неподдельно сияли его глаза. Я ведь чувствовала все это, знала, что он не врал. Но не прошло и часа, и уже усомнилась в его честности. Устыдившись собственных несправедливых мыслей, я поспешила объясниться с феей.
      - Хорошо, с этим разобрались. Тогда вопрос номер два: а что ты ему ответила? - Фэй продолжила свой допрос.
      - Ничего, - призналась я.
      - Как ничего? А откуда тогда столь пламенные порывы?
      - Он сказал, чтобы я ответила тогда, когда буду полностью уверена в своем решении, - начала объяснять я, - И потом мне так захотелось его поцеловать...
      - Да-а-а, - подытожила фея, - Какой поворот событий! Какой накал страстей! У нас в общине такого не увидишь!
      - Ты тут комедию ломаешь, а я ведь действительно не знаю, что мне делать! Он же мне нравится, сильно нравится. Но вот так вот взять и выйти замуж нельзя. Это же серьезный шаг, а если мы не подходим друг другу? Разные миры, разные положения в обществе, разные взгляды на жизнь. Да, мы три недели провели вместе. Но все это романтика дороги. Встреться мы в обычной жизни, мы бы просто не обратили друг на друга внимания, - начала я свои излияния.
      - Это ты так пытаешься саму себя отговорить?
      Фэй попала в точку. Я боялась сказать "да". Я боялась, что согласием загоню себя в ловушку. Ведь если что, то я уже никуда не денусь отсюда. На Авалоне мне некуда идти.
      Вероятно, последнее я сказала вслух, так как Фэй тут же нашлась, что ответить:
      - Знаешь, если это твой самый большой страх, то я могу тебе пообещать: если решишь, что другого выхода нет, призови меня и я заберу тебя к нам, в общину эль Язмин. Чтобы ты себе не навыдумывала - ты не одна.
      - Фэй, а такое возможно? - неуверенно спросила я.
      - Да.
      - Спасибо тебе, - я благодарно обняла фею - не смотря на ее безрассудность, Фэй все же оставалась моей единственной подругой.
      - Эй, только не задуши меня, - притворно пискнула эта заноза.
      Я хихикнула и отпустила ее, а потом вспомнила, на что мне намекал Кел и, напустив на себя грозный вид, потребовала объяснений:
      - Так, а теперь давай колись, что было с Суре!
      - Что-что, фактически ничего! Вовремя твоя крыса пробежала. Воспользовался, видишь ли, ситуацией он! А то, что мы еще за столом находились, и в любой момент мог вернуться Гладиус, это ерунда! Чары невидимости он набросил! Как будто его маскировка остановит архимага! Поганец остроухий! - Фэй состроила такую недовольную гримасу, что я не выдержала и расхохоталась.
      - Смешно ей! Посмотрела бы я на тебя, если бы ты в общине фей триста циклов прожила.
      - Я просто не пойму из-за чего ты расстроилась: из-за того что Сур попытался воспользоваться ситуацией или из-за того, что он все-таки не успел ей воспользоваться? - отсмеявшись, весело спросила я.
      Фея задумчиво накручивала на палец локон и рассматривала потолок, будто ответ там искала. Потом пожала плечами, вздохнула и призналась:
      - Не знаю я. Наверное, из-за всего.
      - Так он тебе нравится? - осторожно полюбопытствовала я.
      - Ха! Вот еще! Мало того, что он жуткий бабник, так еще и язва белобрысая к тому же! - возмутилась Фэй, - И вообще, я фея! У нас такого понятия, как притяжение полов, не существует!
      - Э-э-э, тогда я вообще ничего не понимаю!
      - Интересно же, - было мне ответом.
      М-да, а пальцы в розетку тоже интересно совать? Такого исследовательского энтузиазма я еще не встречала.
      - А знаешь, что еще интересно? - не дождавшись от меня реакции, продолжила фея, - Учить тебя магии! Начнем?
      Я подумала, еще немного подумала и в итоге сказала:
      - Нет, пожалуй, на сегодня с меня хватит.
      - Эй, ты чего! У нас же так много заклинаний не освоено, - заныла фея.
      - Фэй, ты понимаешь, в каком я состоянии? Представляешь, что я намагичу?
      - Вот, заодно поучишься действовать в условиях наличия раздражающих факторов! - настаивала на своем подруга.
      - Может, для начала я просто поучусь? А факторы добавим на следующем этапе? - я тоже упорствовала, так как инстинкт самосохранения во мне присутствовал, в отличие от безбашенной феи.
      - Ну, ты... - нахмурилась Фэй.
      - Я тоже тебя люблю, - лукаво улыбнулась я.
      - Так что, ты спать будешь? - задала вопрос печальная фея.
      - Ага, - подтвердила я.
      - Эх ты, - не сдерживая разочарования, воскликнула Фэй и исчезла.
      - Спокойной ночи, - пожелала я в никуда.
      - Спокойной, - последовал ответ, и в комнате стало пусто уже окончательно.
      Я же переоделась, взяла учебник по магии и забралась на кровать. Не смотря на исключительно теоретическое наполнение, книга оказалась интересной и познавательной. Так что зря я на Гладиуса наговаривала. Практика практикой, а суть вещей тоже знать необходимо.
      Я читала и постепенно успокаивалась: хотя периодически соскальзывала к романтическим мыслям, теряя нить рассуждений автора. Тогда приходилось перечитывать предложения или даже целые абзацы заново.
      Так я и уснула: с книгой в обнимку и не выключив свет. А снилась мне вечность, которую я делила с дроу.
      
      ***
      Кел вернулся далеко за полночь. Отец сообщил, что Черномира засекли в Восточной области Квилинга. Разрешение на вмешательство от Глав Магического конвента уже получено, так что недолго осталось гулять на свободе магу-отступнику.
      После принц вместе со жрецом Ярры пытались разобраться в составе яда, образец которого так предусмотрительно сохранила Кали. Только его количества оказалось недостаточно для всеобъемлющего изучения. Состав архимаги определили легко, но яд подвергался многоступенчатой магической обработке, порядок которой стандартными методами выяснить не удалось. Для того чтобы найти остаточные магические следы в столь малом объеме, Гладиус предложил собрать магический резонатор, только вместо меди использовать серебро, ведь оно имеет наиболее широкий диапазон восприятия магических колебаний, а в основании разместить амулет-накопитель в режиме отдачи. Так эманации, вступая в резонанс будут напитываться дополнительной энергией, что позволит разобрать узоры использованных заклинаний.
      Согласовав дальнейшие действия, маги покинули лабораторию. Несмотря на то, что работоспособность у магов такого уровня феноменальная, все же пару часов сна в сутки необходимо и им. Поэтому Гладиус сразу же отправился к себе, а Кел в гостевой домик. Когда дверь за ним захлопнулась, эльф на мгновенье прикрыл глаза и, ощутив мягкую пульсацию его личного маяка, перенесся к Кали. Как он и предполагал, девушка уже спала. На тумбочке у кровати горела магическая лампа, на подушке, у самого лица, лежал раскрытый учебник по классической магии.
      Принц аккуратно поднял книгу, закрыл ее и положил на тумбочку. Присел рядом с кроватью, погладил мирно спящую девушку по щеке. Ее губ коснулась мимолетная улыбка. "Моя девочка", - промелькнула согревающая душу мысль.
      Задержавшись еще на несколько минут, Кел встал, погасил лампу и перенесся в свою комнату.
      
      ***
      То, что наше эмоциональное состояние непосредственно влияет на физическое - общеизвестный факт. Но его же влияние на магию, оказывается, просто поразительно. Я даже предположить не могла, что способна на такое.
      Каким прекрасным было утро. Первые солнечные лучи, путаясь во влажной от росы листве, пробивались сквозь густые кроны и расписывали землю паутинкой кружевных узоров. Едва ощутимый ветерок целовал открытые руки и лицо, одаряя свежестью и бодрящей прохладой. Запах трав, древесной смолы и подопревших листьев щекотал нос, разгоняя остатки сна. Лес наполнялся радостным щебетом сотен птиц, самозабвенно встречавших новый день. Природа светилась чудом, заполнялась им до краев. И лишь сегодня я ощутила волшебство этого места, только сейчас я задышала с ним в унисон.
      В душе разгорался огонек: пока еще маленькая искорка, но она уже взращивала робкое и почти невесомое чувство - счастье. Нечто новое заставляло видеть то, что ранее было мне недоступно: как малейшее движение воздуха отзывается покалыванием на коже, как эхом отдается каждый шаг и как водворяется в сознании странная уверенность в том, что захоти я - и, поправ закон всемирного тяготения, взлечу к небесам.
      Я шла на утреннюю медитацию и удивлялась, как по-разному может выглядеть мир всего лишь из-за перемены настроения. Причем, на Земле я столь явного контраста не замечала. Подивившись тому, какие шутки порой выдает человеческий разум, я постаралась выбросить странное наваждение из головы и поспешила на тренировочную площадку - Гладиус не любит опозданий.
      Но архимага на месте еще не было. Недоуменно хмыкнув, я двинулась в центр площадки и, привычно размяв мышцы, уселась на утоптанную землю, принимая необходимую позу.
      - Привет! - поздоровался объявившийся Влад, - Гладиус сказал начинать без него. Он в лаборатории с твоим дроу что-то химичит.
      Без него, так без него. Только...
      - А как же защитный купол? - вдруг заволновалась я, памятуя о моих "успехах" в управлении стихией. На их фоне данная предосторожность лишней не казалась.
      - Это мое задание на сегодня, - гордо проговорил подросток, - Я тебя страхую.
      От такого заявления я даже закашлялась. Я, конечно, понимала, что, несмотря на разницу в возрасте, Влад был опытней меня, но чтобы он сам удерживал защиту? Страшно мне!
      - Ты подожди, не начинай пока, как только сплету заклинание, крикну тебе! - Влад, не замечая моего смятения, с сосредоточенным видом приступил к созданию купола.
      Я нервничала, но предположив, что если уж Гладиус не видит опасности, то и мне слишком переживать нечего. Скрепив сердце, я принялась ждать отмашки. Влад пыхтел и морщился, но минут через десять, удовлетворившись результатом своей ворожбы, разрешил мне начинать.
      Первое время я никак не могла расслабиться. Казалось, как только отпущу стихию, она сразу же снесет накрученную Владом защиту и его вместе с ней.
      - Кали! Ты не медитируешь! - недовольно воскликнул начинающий маг, - Если не расслабишься и не призовешь ветер, я так и не узнаю, есть ли в плетении ошибки!
      Это, вообще, нормально?! А вдруг я тут все по камушку разнесу?
      - Ты что, совсем ни на что не способна?! - еще через пару минут заныл Влад, - Так я и знал, на девчонок никогда нельзя положиться! Что я теперь мастеру скажу!?
      Честно, он мне надоел. В общем, сам напросился. Я собралась, почувствовала, как вокруг меня оживает воздух, а потом, вместо того, чтобы пытаться его удержать, наоборот оттолкнула от себя. Через несколько секунд воздушная волна, наткнувшись на преграду, вернулась обратно.
      - Даааа! - с края площадки раздался довольный возглас.
      Мне же пришлось отплевываться от пыли, которая серым облачком летала вокруг. Да, не очень приятно, зато я успокоилась и теперь без лишних треволнений вошла в медитационное состояние.
      Ветер струился вокруг моего тела, ускоряясь с каждым вдохом, заключая меня в клубок все утончающихся нитей. Но вместо обычного умиротворения, меня охватывало возбуждение, подстегивая магию двигаться быстрее. Мне казалось, будто я сама стала живой энергией, сдерживаемой лишь тонкой оболочкой человеческой плоти. Хотелось вырваться, поддаться обуявшей меня жажде свободы.
      - Кали! Калемааар! Остановись же ты! Я больше не могу защиту удерживать! - донеслось откуда-то извне.
      До меня смутно доходило, что именно необходимо сделать, и я рефлекторно открыла глаза. Мамочки, что это происходит!? Под куполом творилось что-то невообразимое: в полупрозрачную оболочку защиты непрерывно били молнии. От ярких вспышек слезились глаза, а непрекращающийся треск заставлял морщиться. По ту сторону купола стоял бледный перепуганный Влад, вливая в ослабевающую защиту еще силы. А в центре всего безобразия висела я.
      - Помогите! - заорала я с перепугу, и молнии засверкали еще чаще.
      "Кел, Фэй, ну хоть кто-нибудь", - едва сдерживая слезы, запричитала я. "Если сейчас все не прекратится, то Влад точно перегорит. Кошмар! Что же я наделала!"
      - Что здесь происходит!? - внезапно раздался знакомый голос.
      - Кел! - радостно вскрикнула я, из-за чего от меня отлетело разом пять молний.
      - Света, постарайся успокоиться! Тебе ничего не грозит, - выкрикнул, спешащий со стороны лаборатории, Гладиус.
      - А Влад? - сдавленно пискнула я.
      Ответил мне Кел:
      - Он уже в неопасности. Просто успокойся, возьми себя в руки, почувствуй свою стихию.
      - А с тобой все в порядке? Ты ведь близко. А тут молнии, - забеспокоилась я.
      - На мне щит. Так что не отвлекайся, тебе еще усмирять этот хаос, - дроу обвел рукой сотворенное мною непотребство.
      - Так это действительно я? Но почему молнии? - поняв, что основная угроза устранена и апокалипсис отменяется, я загорелась желанием разобраться в ситуации.
      - Ты, ты. И если не хочешь в очередной раз проваляться с потерей сил из-за стороннего вмешательства, то рекомендую срочно взять стихию под контроль. А то твой учитель прямо сейчас раздумывает, стоит дать тебе еще время или устранить проблему самому, чтобы ты на собственной шкуре прочувствовала последствия магической разбалансировки.
      - Чтооо?? - я возмущенно посмотрела на Гладиуса, и в его сторону полетел очередной разряд.
      Надо срочно брать себя в руки. Глубокий вдох, медленный выдох. Раз. Два. Три. И снова я чувствую нежное ментальное касание, от которого почему-то становится легче. Страха больше нет, вокруг лишь таинственное мерцание родной стихии. Я протягиваю ладони, и мгновенье назад напряженные нити силы начинают таять, возвращая источнику не до конца растраченный потенциал. Снова воцаряется покой, и только запах озона напоминает о минувшей буре.
      - Видишь, не так уж все и сложно, как кажется на первый взгляд, - дружелюбно проговорил Кел, потом протянул мне руку.
      - Спасибо, - я едва прошевелила губами, зная, что он все равно услышит, и подала свою. Дроу рывком поднял меня на ноги, и лишь тогда я поняла, что сегодня не шлепнулась на землю, как обычно, а плавно опустилась на то же место, где начинала медитацию.
      - Светлана, это хорошо, что ты все же смогла взять стихию под контроль. Однако ты понимаешь, когда допустила ошибку? - спросил подоспевший к нам архимаг.
      - Мм, - виновато покачала я головой.
      - Что ж, тогда пойдемте завтракать, а после я тебе все объясню.
      
      ***
      После завтрака Гладиус, как и обещал, объяснил мне суть произошедшего. Оказывается, маг воздуха, реже маг воды, способен войти в состояние управления ультратонкими потоками стихии, в процессе которого вокруг мага генерируется субстанция, схожая с грозовыми тучами. Вышеозначенная субстанция и является источником возникновения магических молний. У воздушников существует несколько разновидностей заклинаний молнии - ленточная, шаровая, стрела - но использовать их способны лишь опытные маги ранга Магистр четвертой степени и выше. Спонтанные же выбросы, как в моем случае, практически невозможны. В древних трактатах подобные происшествия описывались. В пору, когда магическая наука только зарождалась, и большинство магов были самоучками, при довольно высоком потенциале на фоне неустановившегося магического баланса, случалось множество инцидентов, исходы которых нередко становились летальными как для самого мага, так и для окружавших его людей. Маги пережили тяжелые времена гонений и всеобщей ненависти. Представление о человеческих магах начало меняться только во время войны. Как оказалось, лишь они были способны защитить простое население от внешней угрозы. Тогда же появились первые магические школы: все, владеющие силой были призваны для защиты человечества. Но сначала их следовало обучить. И не только технике боя. Новообращенным адептам прививали навыки концентрации и самоконтроля, так как необученные маги даже в обычной жизни несли угрозу окружающим, а под постоянным натиском врага и страха смерти нередко являли миру настоящие катаклизмы.
      Война закончилась, и отношение к магам переменилось. Конечно, их все еще сторонились, но отрицать пользу уже не рисковали. А семьи, в которых появлялись неординарные дети, больше не становились изгоями. Если ранее магически одаренных малышей приходилось прятать, переезжать на дальние хутора, а то и отбивать у агрессивно настроенных фанатиков, то теперь достаточно было отдавать их в обучение. А маги, у которых навык удерживать баланс привит с раннего детства и воспринимается так же естественно, как дыхание или хождение, перестали нести угрозу.
      И тут появляюсь я. По сути уже состоявшаяся личность, наделенная огромным потенциалом и совсем необученная. Не будь рядом со мной опытного мага, я бы не продержалась на Авалоне и недели.
      После столь содержательного рассказа я по-иному взглянула на мои ежедневные тренировки. Разумом я и раньше понимала, что это необходимо. Но их целью считала в первую очередь качественное плетение заклинаний. А на кону, оказывается, стоит безопасность моих друзей. Нет, они-то успеют среагировать и выставить щит, например. И все-таки, даже по неопытности, запустить в них дюжину воздушных копий совсем не хочется. А если со мной этакая чертовщина случится в центре города, то пострадавших может оказаться немало.
      - Ты должна уяснить, что подобные вещи происходят по незнанию и подстегиваются самими магами, - продолжал втолковывать мой наставник, - Не представляю, что у тебя произошло, но ты явно почувствовала магический всплеск, - он говорил, а я вспоминала, каким волшебным казалось мне утро, и как четко я ощущала движение воздуха - моей стихии, - Но вместо того, чтобы усмирить стихию, ты начала ее призывать. Света, для этого и служат медитации. Так ответь, почему, вместо того, чтобы медитировать, как обычно по утрам, ты принялась усугублять дисбаланс, привлекая все больше и больше магии из внешних источников?
      - Я не знала, - практически простонала от сожаления я.
      - Если бы мы с принцем Келзором находились дальше и, соответственно, позже почувствовали резкое снижение магического фона, то вряд ли успели вовремя. И тогда Владу грозило бы полное истощение, а, возможно, даже смерть. Ты понимаешь, какие последствия могут быть у твоего незнания?
      Я вздохнула, и опустила глаза.
      - Понимаю. Но вы ведь тоже должны понимать, что за один месяц на Авалоне, большую часть которого я добиралась до вас, узнать о магии все-все-все просто нереально. Раз уж на то пошло, и я настолько опасная, то нечего было оставлять меня одну. Если бы мне кто-нибудь сказал, что я что-то делаю не так, то я бы сразу же остановилась, но предупредить меня было некому.
      - Что ж, ты права, - печально ответил архимаг, - Вина целиком лежит на мне. И я не злюсь на тебя. Просто запомни свои сегодняшние ощущения и больше не допускай такого.
      Я просто кивнула.
      - Да, еще кое-что, - недолго помолчав, вновь заговорил учитель, - Молодец, что все же смогла взять стихию под контроль.
      - Спасибо, - улыбнувшись, ответила я.
      - А теперь свободна. И чтобы до вечера я тебя не видел.
      И после всей его отповеди я, наконец, покинула библиотеку.
      
      ***
      Теперь каждый вечер я проводила с Келом. Фэй нетактично пошутила по этому поводу и сказала: "Раз уж тебе не нужны услуги репетитора по магии, пойду развлекаться каким-нибудь другим способом". И исчезла. Но по утрам решила подрабатывать будильником. Высококачественным будильником. Так как вопросы типа "почему она до сих пор не чувствовала второй волны" и предложения "хочешь, травки тебе дам, мужскую силу увеличивает втрое" моментально убивали желание поваляться в кровати. Поэтому на медитации я теперь не ходила, а бегала, дабы поскорей избавиться от назойливой подруги.
      А после ужина спешно поднималась наверх, принимала душ и бралась за учебник по классической магии. Кел приходил через полчаса. Он рассказывал о магии, отвечал на мои глупые вопросы и даже научил парочке бытовых заклинаний. К тому же мы начали тренировать телепатию: дроу посылал мне мыслеобразы, а я должна была в подробностях описывать то, что вижу.
      За последние десять дней я узнала об Авалоне больше, чем за предыдущий месяц. Я любовалась "Lossea losille" - эльфийским дворцом, белоснежные стены которого увивали цветы из хрусталя. Прозрачные бледно-розовые, матовые белые и бесцветные бутоны создавали ореол нежности вокруг сказочного здания. А когда лучи минара падали на стеклянные лепестки, дворец вспыхивал миллионом огней, словно ожерелье, усыпанное драгоценнейшими из камней.
      Резиденция же темноэльфийского королевского двора не отличалась подобным романтизмом. Казалось, будто это странное здание само выросло из земли, оно абсолютно не нарушало гармонию природы. Плавные линии, округлые, словно вымываемые веками, провалы окон, мягкие натуральные цвета. Даже барельефы, вырезанные на каменных стенах, являли собой естественное продолжение этого поистине необычного места.
      Для неподготовленного зрителя картина представлялась не особенно приветливая, скорее волнующая и где-то даже пугающая. Но ощущения, навеянные мне Келом, успокаивали, и пока я шаг за шагом считывала образ дворца из его памяти, в душе воцарялись безмятежность и чувство защищенности, словно я наконец-то вернулась домой.
      - А у вас все здания в таком стиле строятся? - спрашивала я.
      - Нет, но старинные здания подобны нашему дворцу. А новые появляются не слишком часто. Как, кстати и у светлых эльфов. Демографические особенности нации, так сказать.
      - Кстати, почему такая разница в архитектурных веяниях, ваши государства, как я понимаю, одной территорией когда-то были?
      - Наше противостояние коснулось всех сфер жизни. Как видишь, даже архитектурные школы противоборствовали. Результат - у нас и в Светлом Королевстве сконцентрированы самые необычные творения всех видов искусства.
      В следующий раз я посетила Долину тысячи радуг. С вершины каменистого холма открывался прекрасный вид на дельту реки Ханоэ. Зеленым ко