Спящий Сергей Николаевич: другие произведения.

Проснись, проснись моя звезда

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Создай свою аудиокнигу за 3 000 р и заработай на ней
Уровень Шума. Интервью
Peклaмa
Оценка: 8.13*7  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Какие бы игры могли быть в Советском Союзе, если бы там была технология полного погружения игрока в создаваемую ИИ виртуальность? (ЛитРПГ на тему игр серии "цивилизация" и "герои меча и магии"). Играем за троллей!

Проснись, проснись, моя звезда

Научно-фантастический роман.

Жанры: фантастика, ЛитРПГ, киберпанк.

Аннотация:

Вторая половина двадцать первого века. Советский Союз. Холодная война 2.0, теперь с искусственными интеллектами и гонкой интеллектуальных вооружений. Компьютерные игры считаются тлетворным влиянием запада.

Как вдруг русские объявляют о своём решении устроить международные спортивные игры в виде виртуальной компьютерной игры полного погружения. Они заявляют, что возобновление олимпийских традиций после сорокалетнего перерыва должно снизить градус напряжённости в трёхсторонних дипломатических отношениях между тремя странами, монополизировавшими разработку интеллектуального оружия и фактически поделившим планету на зоны влияния. Девиз новой спартакиады "давайте заниматься спортом, а не войной!".

Число участников огромно и составляет чуть ли не сотню тысяч человек. Степень детализации игрового виртуального мира потрясает. Целостность игровой вселенной будет поддерживать один из двух имеющихся в Союзе интеллектов стратегического уровня. Присутствие иностранных наблюдателей только приветствуется советским спортивным комитетом всегда выступающего за честную игру. Трансляция фрагментов игрового процесса через сеть во всех странах позволит каждому болеть за "своих".

Но что ходят за слухи, будто организованная Советским Союзом спартакиада всего лишь ширма для чего-то иного? Что такое проект "волот" информация по которому полностью засекречена?

В числе игроков, прибывших в Союз, японская принцесса из возрождённой Империи Дракона и племянник главы службы безопасности одной из шести управляющих Америкой корпораций.

И покажите нам только честную игру!

Двум прекрасным сериям игр: "цивилизация" и "герои меча и магии" посвящается...

Глава 1. Удивительный день

Утро удивительного дня

Скоро крыши и карнизы начнут обрастать сосульками. Хрустальными нитями чистого льда, пылающими холодным солнечным пламенем на каждый поздний рассвет и на каждый ранний закат.

В этот тесный, запутавшийся в тысячах противоречий взаимных претензий и опасений мир (словно котёнок в клубке ниток) приходила весна.

В тесный мир приходила весна.

На солнце - жарко, в тени - холодно. Днём капель, ночами метели. Такова ранняя московская весна. Совсем-совсем ранняя. Многие считают её ещё частью зимы и всерьёз полагают, будто настоящая весна наступит только через пару недель, а то и через месяц. Но Григорий Скрипенов уверен: зима закончилась.

Пусть ночами метут метели и к утру посыпанная песком наледь вновь укрывается тонким слоем свежего снега. Пусть ещё приходится ходить в зимней одежде, а более лёгкие вещи ждут своего часа в большом общем шкафу в комнате в общежитии. Ему нет нужды смотреть на календарь. Когда сменяются времена года, у воздуха меняется запах. Что-то более тонкое чем запах, чего вот так запросто не опишешь словами. Сумма целого комплекса тончайших ощущений. Частью подсознательных. Может быть даже большей частью подсознательных.

Просто однажды утром Гриша проснулся в своей скрипучей кровати и понял, что вот сегодня, вот прямо сейчас закончилась зима и наступила весна. Возможно он уловил приход весны, когда ещё спал. Ведь сложно представить, чтобы такое глобальное явление общемирового масштаба, как наступление весны на планете Земля, дожидалось пробуждения одного-единственного студента. Где общемировой масштаб и где Гриша?

Было ранее утро. В любом студенческом общежитии понятие времени несколько размыто, что и не удивительно, учитывая, что под одной крышей собраны самые разные люди, от сов до жаворонков, от умудрённых студенческой жизнью старшекурсников, до совсем зелёных первокурсников. Но проснулся он действительно рано. На часах только половина шестого утра. Сопят в своих кроватях трое его товарищей. Должно быть досматривают десятый сон.

Первокурсников селят по четыре человека в комнате. Но уже к третьему курсу половина переводилась в институты попроще, а к выпускному оставалась едва ли четверть от общего числа изначально зачисленных. И это ещё не считая входных экзаменов, где вообще отсеивались девять из десяти абитуриентов. Порядки в высших учебных заведениях драконовские, но что поделать. Если тебе дали самое лучшее. Если на твоё обучение потрачены народные деньги. Да что там деньги! Если ради тебя маститые учёные и ведущие инженеры, работающие в передовых областях, специально приезжают из научных институтов и конструкторских бюро, чтобы прочитать курс лекций. То и ты, дорогой друг, уж будь добр, соответствуй, - как сказал на вводной лекции декан их факультета эволюционной кибернетики и адаптивной вычислительной техники. - А не можешь соответствовать, тогда на выход. Хороший техник стране гораздо нужнее плохого инженера.

Сидя в огромном, как стадион, зале, рассчитанном, наверное, тысяч на пятьдесят человек и вместе с остальными первокурсниками слушая декана, Гриша проникся и мысленно пообещал себе, что дойдёт до самого конца курса. Потому, что зачем становиться хорошим техником, если можешь стать отличным инженером? Если сможешь.

Наверное, что-то подобное пообещал себе каждый второй из набившихся в огромный зал, как малосольные сельди в бочку, первокурсников. Если вообще не каждый первый.

Практически все преподаватели, в первую же неделю, честно пообещали студентам приложить все силы, чтобы срезать и отсеять как можно больше человек.

-Имейте в виду, товарищи студенты, буду валить, -обещал молодой профессор с курчавыми, как шёрстка у барашка, волосами, обводя учебную группу тяжёлым взглядом светло-голубых, выцветших глаз. -И не когда-нибудь на старших курсах, а с первой же сессии.

Первокурсники сидели тихо, как пришибленные мыши, и боялись громко дышать. Только сегодня им уже три раза пообещали, что будут жёстко валить на основных и промежуточных экзаменах и контрольных.

Только Гриша, непонятно как набравшийся смелости или безрассудства, поднял руку и, дождавшись разрешения молодого профессора с выцветшими глазами, осмелился спросить: -А зачем нас специально валить?

-Вы вообще, представляете, что может натворить недоучившийся "типа инженер", если его допустить к корректировке логических парадигм стратегического искусственного интеллекта типа "умник"? Или хотя бы тактического ИИ инсталлированного на тяжёлый боевой автоматизированный комплекс класса "светозар" или на сверх манёвренный истребитель с возможностью беспосадочного полёта почти в полтысячи часов?

Вопрос явно риторический. Вряд ли кто из первокурсников, начавших обучение без году неделя, мог бы себе представить последствия маленькой ошибки, совершённой на любом из этапов создания-рождения ИИ, обучения, тестирования или инсталлирования на финальный носитель. Хотя у них было богатое воображение. Воображение, дополнительно простимулированное тяжёлым взглядом выцветших глаз молодого профессора с курчавыми волосами пообещавшего, что легко учиться не будет. Будет тяжело, трудно. Но, боже мой, до чего же интересно.

Половина шестого утра. Гриша ощущал себя полностью выспавшимся и готовым встретить новый день. Столкнуться с ним грудь в грудь. Даже не скажешь, что лёг в первом часу и проспал, получается, едва ли пять полных часов. Голова ясная, ни следа сонного дурмана. Тело полно жизни, энергии, внутреннего огня, как будто после хорошей разминки. Он с удовольствием потянулся, заставив скрипучую кровать привычно заскрипеть. Соседи по комнате и ухом не повели. Любой первокурсник, в первые же недели после заселения в общежитие, неизбежно обретает мистическое умение спать при свете, когда над ухом разговаривают соседи или просто спать, когда выдаются свободные полчаса.

Скосив глаза на прилепленную над дверью плёнку-монитор, Гриша убедился, что сейчас отнюдь не половина шестого, а всего лишь без двадцати. Получается он чуть ли не десять минут валяется в постели, предаваясь воспоминаниям о первых днях учёбы в московском технологическом университете, он же высший технологический. Стоило ему подумать об этом. Осознать сам факт того, что последние десять минут упражнялся в ретроспективе, как на него тотчас навалилась ещё большая гора воспоминаний. Как он проходил онлайн-тестирование, на поступление в высший технологический. Странно, он тогда практически не волновался. Родители волновались. Младшая сестрёнка Ленка держала за него скрещённые пальца. Старший брат тоже слал из северного Мурманска через сеть подбадривающие видеограммы. Все они волновались, а Гриша нет. Он откуда-то был уверен, что сдаст. И сдал. Так хорошо сдал, что его результатами заинтересовались в самой Москве.

Вот когда его собеседовала по видеосвязи приёмная комиссия из московского технологического, Гриша разволновался. Но, наверное, члены приёмной комиссии оказались привычны к волнению абитуриентов. Тем более если те не коренные москвичи, которым, как известно, море по колено и которые чуть ли не за руку здороваются с самим генеральным, а мальчишка из небольшого городка, одинаково отдалённого что от кипенной Москвы, что от хладного Мурманска. Его приняли в высший технологический. На факультет эволюционной кибернетики и адаптивной вычислительной техники. Самый лучший факультет, как по мнению самого Григория, его родителей, младшей сестрёнке Леночки и старшего брата, занимающегося обслуживанием атомных ледоколов в мурманском порту.

Воспоминания нахлынули, захлестнули и отошли. Объективного времени прошло едва ли пять минут, а субъективного, охваченного ретроспективным внутренним взором, порядка двух месяцев. Странная штука человеческий разум. Та крохотная часть, подобно верхушке айсберга, венчающая скрытую под водой внесознательного махину. А знаете, что самое странное? То, что люди, до конца, не понимая, как мыслят они сами, сумели придумать и создать искусственный разум, воплощённый в алгоритмах нечёткой логики и нейронных сетей. Совсем не похожий на их собственный. Почти совсем не похожий.

-Почему у меня сегодня такое хорошее настроение? -подумал Гриша. -Что сегодня за день такой?

И тут он вспомнил. Или, может быть, понял - сегодня первый день весны! Вот прямо сейчас.

Как будто весна, чтобы наконец наступить, дожидалась пробуждения именно его, студента-первокурсника, Григория Валерьевича Скрипенова.

Или, быть может, он проснулся ровно к тому моменту, когда должна была наступить весна? Чтобы молча, в одиночестве, поприветствовать её приход, пока все остальные спят.

Или это он сам придумал себе, ведь до календарной весны ещё полтора месяца, а чуть кривовато наклеенная на стену плёнка-монитор, кроме текущего времени показывала ещё и погоду на улице: минус восемь и усиливающийся снегопад. Но нет, Григорий твёрдо знал, что сегодня наступила весна. Самая-самая ранняя. И пусть только чуткий внутренний детектор внутри у одного Гриши определил - она пришла, а остальные и знать не знают. Зато знает он. Тот самый запах, который не запах, а нечто более тонкое, как чувство направления на магнитный полюс у перелётных птиц или вдохновение у поэтов, чётко утверждало: вот прямо сейчас, она наступила. И это совершенно точно.

-Поэты? При чём здесь поэты? -спросил себя Гриша. -Если бросаться сравнениями, то следует сравнивать не с вдохновением каких-то там стихоплётов, а с интуицией инженеров и наитием опытных конструкторов. В поэты идут те, кого не взяли в инженеры!

Он рывком поднял себя с недовольно отозвавшейся коротким скрипом кровати. В комнате темно, но привыкшие после сна глаза отчётливо различают контуры предметов. Чуть света даёт плёнка-монитор со скользящими по ней цифрами времени (уже шесть!) и погодой. Будь он сейчас у себя дома, окна казались бы чёрными провалами в темноту ночного леса. Но здесь, в Москве, окна - это диковинный пульт, светящийся сотней тысяч лампочек и контрольных индикаторов. Московские окна - сказочные сокровищницы полные разноцветных драгоценных каменьев, что лежат буквально горстями. Это тысячи крохотных и больших огоньков самых разных оттенков, отсюда и чуть ли не до горизонта: уличные фонари, окна жилых домов, вывески, подсветка зданий и фары лишь самую чуть обмельчавшего потока машин на широких улицах города.

Отсветы ночной Москвы довольно неплохо освещали комнату общежития. Можно даже разглядеть лица товарищей по учёбе спящих в своих кроватях. Таких же скрипучих, как у Груши. Хотя нет, ему досталась самая скрипучая.

В коридоре пусто и гораздо темнее. Там меньше окон, нормальный свет выключен, горят только лампы ночного освещения, по сути освещая только самих себя.

Глупо и невозможно валяться в кровати в первый день весны.

Гриша пошёл на кухню. Не потому, что хотел есть, а потому, что там были самые больше окна. Целая стена из креплённого стекла, которое, говорят, прочнее железобетона. Перед стеклянной стеной зеленел лес растений в кадках. Небольших, не выше человеческого роста, но полезных. Одни вроде бы угнетали патогенную микрофлору, которая так и норовит вырасти в местах, где едят и готовят. Другие растения что-то полезное выделяли в воздух. Обычный набор зелёных насаждений. В той или иной вариации подобный встретишь в каждой школе, больнице или в любом другом месте, где людям приходится долгое время находиться в относительной скученности. Некоторые держат биоаппы даже дома, вместо цветов. Не так красиво, чуть более сложнее ухаживать, но зато и пользы больше. В семье Скрипеновых искусственно выведенные растения не жаловали. Зачем они нужны, если в маленьком городе стоило только открыть окно, чтобы впустить запах соснового леса.

Комната Григория расположена на девятом этаже шестой тридцатиэтажной здании-свечке общежития университета. Разумеется, всё здание общежития обслуживает не одна-единственная кухня, их ровно десяток, по одной на каждые три этажа. Кухня не только собственно кухня, где можно выпить кофе, схомячть бутерброд из автомата или разогреть принесённое с собой. Она ещё место где можно посидеть большой компанией, не напрягая соседей по комнате или уединиться, спрятавшись от взглядов за широкими влажными листьями биоаппов. Не даром это место занимает добрую треть этажа и среди студентов получило прозвище кают-компания.

В отличии от коридора, в кают-компании горит свет. Точнее, та часть, что ближе к дверям, где стройными рядами выстроились микроволновки, раздутые, как воздушный шар холодильники, кофейные машины и продуктовые автоматы освещена. А дальняя часть помещения тонет в полумраке, насыщенном тёмно-зелёными силуэтами биоаппов расставивших широкие радиальные листья, словно ладошки.

Григорий не ожидал здесь встретить множество сокурсников. Может быть одного, максимум двоих, в такой час, тихо работающих за мерцающими экранами индивидуалок, рядом с чашкой наполовину выпитого и уже безбожно остывшего кофе. Однако в кают-компании собрались человек двадцать. Не так много, для помещения, рассчитанного на две сотни, а именно столько жильцов наберётся в сумме на ближайших трёх этажах. Но и не один - два, запоздалых полуночника, как ожидал Гриша. Что они все тут делают?

Состав бодрствующих не однороден. Кажется, будто собрались представители всех курсов, от первого, до пятого, выбранные случайным образом. Кто-то ждал у негромко бурчащей, явно разбуженной после ночного сна, кофейной машины. Кто-то сидел так, без всего, в тёмной половине, устремив взгляд в стеклянную стену за которой сверкала и переливалась ночная Москва. Пара человек негромко переговаривались, но они все явно не являлись одной группой, одной компанией. Просто случайным образом выдернутые из тёплых и скрипучих постелей люди, зачем-то собравшиеся в кают-компании ранним, ранним утром, когда до начала занятий ещё остаются добрых три часа.

Гриша вдруг почувствовал будто бы почти опоздал. Как если бы он пришёл последним на уговоренную заранее встречу. Вот только ни о чём таком он ни с кем не договаривался.

Он кивнул, приветствуя собравшихся, мысленно произнеся "привет". Почему-то говорить вслух показалось неправильным. В ответ получил несколько приветственных кивков и опять же без лишних слов. Только тихо гудят холодильники. Бурлит кофейная машина, смешивающая в своих внутренностях реагенты и продолжает литься беседа двух старшекурсников, едва слышная и неразборчивая, как шорох холодильных компрессоров.

Замявшись в дверях, но едва ли на пару секунд, Гриша прошёл в дальний конец кают-компании погруженный в полумрак. Мимо резко, но приятно пахнущего биоаппа достающего ему до подбородка. Там, у стеклянной стены, сидела Ирка с параллельной группы. Тоже первокурсница и с его факультета, пусть и с другой группы, но он хотя бы знал её имя, и она должна была помнить его в лицо.

-Привет, -тихо прошептал Гриша, устраиваясь рядом.

Ирка улыбнулась ему, как старому знакомому, хотя они лишь пересекались на общих занятиях и здесь, в кают-компании. Гриша не был уверен, что она знает, как его зовут. А может быть и знает. Он ведь запомнил её имя...

За тёплой прозрачной стеной шёл снег. Крупные хлопья смывали, размазывали блеск огней ночного города. Но не могли смыть полностью, он пробивался сквозь снежную завесу как огонь Прометея. Не та, относительно простая, экзотермическая реакция скоростного окисления, которую и называют горением. Электричество - вот прометеев огонь нашей эпохи. Он превратил ночные города в россыпи сверкающих брильянтов.

Гриша спросил: -Что здесь происходит?

-Ничего.

-Зачем все собрались?

-А ты зачем пришёл? -также шёпотом поинтересовалась Ирка.

Ветер снаружи закрутил падающие снежинки, собрал в охапку и бросил в стекло.

Гриша знал почему он здесь, но сказать вслух постеснялся. Кто ему поверит, при такой-то погоде.

Вместо него это слово произнесла Ирка. Сказала шёпотом, но без пиетета, как нечто обыденное, известное всем вокруг и чуть ли не скучное: -Весна...

-Что?!

-Весна наступила.

Очередная охапка снега в стекло... И робко качаются листья ближайшего биоаппа. То ли от их дыхания, то ли сами по себе. Они ведь наполовину машины и наполовину растения, эти биологические аппараты многофункционального назначения. И так сразу не скажешь какой половины там больше. А, впрочем, не имеет значения.

Гриша молчал, обдумывая новую информацию. Наконец он признался: -Думал, что только я это чувствую...

-По статистике где-то четыре человека на тысячу имеют это странное и бесполезное чувство, -сообщила Ира. -Ощущение смены. Чувство прихода весны. Его по-разному называют.

-Четыре человека на тысячу, -Григорий окинул взглядом собравшихся в кают-компании полуночников или, учитывая, что уже седьмой час утра, предрассветников. Цифры не складывались.

Правильно поняв его заминку, Ира пояснила: -Наибольшая концентрация людей, обладающих чувством весны, выявленна в высших учебных заведениях.

Гриша вскинул бровь: -Корреляция?

Он умел вскидывать одну бровь так, чтобы другая оставалась неподвижной придавая лицу скептическое и чуть недоверчивое выражение.

-Может быть только лишь с возрастом, -пожала плечами Ира.

В столовую вошёл отчаянно зевающий старшекурсник. Проморгавшись, он с удивлением уставился на них. Потом, видимо, мысленно махнул рукой и направился к кофейной машине по пути поздоровавшись с парой знакомых. По его виду явно понятно, что он не принадлежит к таинственному братству "людей весны" как успел окрестить их всех Гриша. Просто вставший пораньше студент, может быть собирающийся что-то перечитать перед ближайшей контрольной или мучающийся бессонницей любитель крепкого кофе. Один из них, но не такой как они.

-Откуда ты всё это знаешь, про ощущение смены и четырёх человек из тысячи? -спросил Гриша.

Ира досадливо отмахнулась: -Читала в сети.

-Ага, -кивнул он, -ага.

-Рада была провести первое весеннее утро в твоей компании, Григорий, -сказала Ира и он обрадовался, что она знает его имя.

Ира пояснила: -Собрались сегодня встать пораньше с девчонками...

Она улыбнулась, как если бы сказала шутку понятную не всем. Например, только им двоим. Или только "людям весны" и никому больше.

Под потолком вспыхнули лампы рывком отбрасывая уютный полумрак прочь, за стеклянную стену-окно. Кто-то из пришедших позавтракать с утра по раньше студентов включил в кают-компании полное освещение.

-Увидимся, Ир, -попрощался Гриша. Сегодня был со всех сторон удивительный день и, на самом деле, он пока ещё даже не подозревал насколько удивительный и необычный.

Первый день весны, самый первый, самой ранней. Но не только.

Интерлюдия

Что тебе рассказать о Григории Валерьевиче Скрипенове, дорогой читатель? Тебе уже так много известно о герое нашей истории. Это молодой человек неполных семнадцати лет. Студент-первокурсник высшего технологического университета, факультета эволюционной кибернетики. На этом факультете учат будущих создателей и будущих убийц искусственных интеллектов. Разделение пройдёт на четвёртом курсе, первые три года обучение совместное.

У Григория тёмные волосы и тёмные глаза. Он умеет поднимать одну бровь так, чтобы другая оставалась неподвижной и этот отрепетированный перед зеркалом жест, по его мнению, придаёт лицу скептическое или задумчивое выражение.

В повести "Маленький принц", одноимённый герой утверждает: чтобы лучше узнать человека надо получить ответ на вопросы: какой у него голос? В какие игры он любит играть? Ловит ли он бабочек? Отвечаю по порядку.

Голос у Гриши звонкий. По его мнению, даже излишне звонкий, "девчачий". Поэтому он немного стесняется своего голоса.

Из игр ему больше всего не хватает "городков". Дома эта игра была весьма популярна, по ней даже проводились чемпионаты. Гриша дважды попадал в число победителей, но никогда не занимал первого места. Здесь, в Москве, об игре в "городки" слышали многие, но играть никому не доводилось. Вскоре он прекратил осторожные расспросы посчитав игру сугубо деревенской, не подходящей для столицы и уж тем более для студентов высшего технологического. Хотя предложи кто-нибудь сыграть - с радостью бы согласился.

Гриша более или менее знаком с многообразием компьютерных игр тонким ручейком просачивающихся через занавес и адаптированных местными любителями для советских индивидуалок. Не то, чтобы компьютерные игры были запрещены в Союзе. Скорее просто не одобрялись. Зачем нужны компьютерные игры если можно просто жить и работать? Но школьники доставали, играли, обменивались играми. И не только школьники.

Вопрос про бабочек самый простой. Больше бабочек, маленькому Грише, нравится сдувать одуванчики. Сейчас он взрослый человек - студент. Но сорвать мимоходом белый шарик и дунуть не стесняется и сейчас.

Мой друг, ты уже догадался, что наша история разворачивается не в нашем, в другом мире?

Здесь так и не была написана повесть "Маленький принц". Французский пилот Антуан погиб в тысяче девятьсот сорок первом году на одном из боевых вылетов. За три года до того, как это произошло в нашей реальности. В истории он остался как автор нескольких рассказов и повестей, но маленького принца среди них не было.

В этом мире идёт шестидесятый год двадцать первого века. Советский Союз не распался. Советские космонавты покоряют космос, а советские учёные выпытывают у мироздания его тайны. Здесь всё так, как и должно было бы быть. Наверное, так, как и должно быть.

Но этот мир не яркая застывшая картинка из детской книжки-раскраски. Он полон противоречий и внутреннего напряжения. Трём мощнейшим империям уже тесно на одной планете, а даже ближний космос всё ещё холоден, опасен и не доступен для масштабного расселения. Человек стоит на пороге космического века. Шагнуть туда не просто. Тем более, когда с одной единственной планеты пытаются шагать сразу трое. Вместо протянутой руки помощи подставляя друг другу подножки.

Полдень удивительного дня

Студенческое сообщество волновалось. Гудел весь институт. И даже преподаватели ходили какие-то удивлённые. Они посматривали на студентов испытующим взглядом, но не как обычно, а будто бы задавая вопрос: ну как, слышали? И что вы обо всём этом думаете?

Всё началось с Серёги Усачёва. Он ввалился в аудиторию под конец перемены перед парой по "функциональному и логическому" и с ходу заявил: -Там тако-о-ое!

-Ты почему опаздываешь? Опять проспал? Когда закончишь прогуливать первые пары?! -накинулся на Усачёва староста.

Вбегая в аудиторию, с красными от мороза щеками и спутавшимися под шапкой волосами, Сергей не заметил старосту и был атакован им с фланга.

-Да ладно тебе. Первая пара - история. Кому она нужна? Как-нибудь сдам! Вот честно, последний раз, -пытался отмахиваться застигнутый врасплох Сергей.

Староста продолжал наседать: -Снова последний раз? Двадцать первый раз последний раз? Я уже устал краснеть за тебя, Усачёв!

Это была забавная картинка. Серёга рослый парень, боксёр. Как он шутит: выжимаю правой два килобайта, а левой железный прут скручиваю в дизъюнкцию.

Староста наоборот, маленький, щуплый, но зато его энергии хватило бы на четверых. Так и вьётся вокруг ушедшего в глухую оборону Усачёва. Порхай как бабочка, жаль как пчела, выноси мозг словно дятел - это про него. Последнее добавила от себя острая на язычок Катя Полыхаева. А после уже добила, уточнив: -Староста из него хороший. Отличный староста. Но замуж я бы за него не пошла... Поэтому, когда их староста расходился слишком уж сильно, его осаживали вопросом: -Ну как, не позвал ещё Катьку замуж? Староста смущался и на какое-то время уходил в себя.

Однако сегодня до сакраментального вопроса дело так и не дошло. Отразивший первоначальный натиск Усачёв пришёл в себя и не обращая внимание на кипящего праведным негодованием старосту повторно заявил: -Там такое происходит, ребята!

Отвернув голову от экрана разложенной индивидуалки со скользящими по экрану строчками текста-кода, Стас Павленко поинтересовался: -Отменили экзамены для первого курса?

-Нет, но...

-Ты во сне доказал недоказуемую теорему Робинштейна? Кто-то выиграл в спортлото? Из зоопарка сбежал медведь? Тебе приснилось, что я тебя поцеловала, Усачёв? Иди поспи, может быть что-то ещё присниться, -посыпались предположения. Последнее исходило, разумеется, от Катьки. Сергей от него отмахнулся, а староста почему-то покраснел. Полыхаева Катя была его персональным наказанием за слишком активную работу по комсомольской линии.

-Причём здесь мой сон, -обиженно прогудел Серёга. -Уже один-единственный раз проспать нельзя человеку.

-Один-единственный? -задохнулся от возмущения оживший староста: -А двадцать первый раз не хочешь? Или двадцать второй. Я уже запутался в твоих опозданиях, Усачёв!

-Злые вы, - вынес вердикт Сергей и уселся на свободное место с видом человека который что-то знает, но никому рассказывать не собирается.

-Мы не злые, мы требовательные, -Катька ответила цитатой из недавно вышедшего на экран фильма. Сергей только хмыкнул и принялся демонстративно рассматривать потолок.

Вроде инцидент исчерпан. Через минуту в аудиторию зашёл преподаватель, а ещё через минуту прозвенел звонок. Началось практическое занятие по "функциональному и логическому программированию". А это один из самых сложных предметов. Всякие там предикаты разных порядков, базы фактов и деклараций. Не захочешь свернуть голову, а всё равно придётся. Словом, отвлекаться крайне не рекомендуется.

Гриша забыл бы о коротком выступлении Усачёва, но Сергей продолжал всю пару сидеть с таинственным видом. На перемене, пока переходили из одной аудитории в другую, Скрипенов уловил обрывки чужих разговоров. И там тоже присутствовали такие лексемы как "не может быть", "да ты что!", "упасть не встать".

Что-то происходило вокруг.

Что-то значительное, а они не знали. Только Сергей знал, но никому не говорил. Оказывается, он на самом деле довольно вредный и обидчивый человек - соня, боксёр и первокурсник, Сергей Усачёв.

Если хочешь узнать новости, то иди в сеть. Совет не такой простой, как может показаться. Сеть велика и обширна, куда именно нужно идти? Официальные новостные ресурсы Гриша проигнорировал и, как после оказалось, зря. Именно там, в сетевых отражениях газет и журналов сухим казённым языком описывалась новость, что так взбудоражила студентов. Не только московского технологического, но и других вузов, училищ, техникумов и школ. Чуть позже новость вырвется за пределы огромный страны, пробьёт то, что называют "железным занавесом", взволнует западных финансовых воротил и восточных придворных с узкими щелями глаз на лишённых страстей лицах.

Что ещё опять придумали эти комми? -вопрос, который скоро снова станет одним из популярнейших вопросов. Наряду с другим: нет ли в действиях русских двойного дна или даже тройного, или четвертного? Но всё это произойдёт примерно через шестнадцать часов. Пока же неожиданную новость обсуждали только советские граждане. Та их часть, которой не были чужды компьютерные игры.

Компьютерные игры не были запрещены, но неизбежно порицались на каждом собрании, начиная от школьных и заканчивая собраниями студенческих комсомольских ячеек. Не знаешь о чём говорить на собрании - ругай пьянство и компьютерные игры. Правда вот пьют всё меньше. Зато поток игр с запада только увеличивается. Уже и местные умельцы подключились на голом энтузиазме выписывая логику выдуманных миров эльфов и гномов или псилонов и зергов. Практически беспроигрышная тема для любого активиста, желающего что-то обличить и заклеймить. По крайней мере так было до сегодняшнего дня. Удивительного первого дня самой ранней весны.

Игнорируя официальные новостные ресурсы, Григорий окунулся в омут различных болталок и форумов. И там, и там что-то активно обсуждали. Каждую секунду появлялись новые беседы, а созданные ранее разрастались и пополнялись вереницей сообщений. Разобраться во всех них вот так с ходу, не имея понятия что именно обсуждает сетевая общественность, не получалось. Потом началась следующая пара и волей-неволей пришлось отвлечься. Хотя преподаватель сегодня сам выглядел рассеянным и задумчивым. Что ещё больше подогрело разгорающийся интерес Григория. Наконец его любопытство достигло такой температуры, что будь он не человек, а ядерный реактор, то у него уже бы началась плавиться активная зона. К счастью прозвенел звонок и катастрофы не произошло.

Следующая пара, она же последняя, отведена для самоподготовки, общих собраний группы и так далее. Профанация, а не настоящая пара. Обычно тот же Усачёв исчезал с такой пары в течении первых десяти минут. Десть минут он тратил на препирательства со старостой.

Но сегодня всё было наоборот.

Не пытаясь незаметно скрыться, Сергей сел за первую парту и выжидающе уставился на старосту.

-Что? - занервничал староста.

-Глаголь!

-О чём глаголить?

-Да хотя бы на тему удручающей игровой зависимости среди студентов высших учебных заведений технической направленности, -уточнил ехидно улыбающийся Сергей. -Как ты прошлый раз говорил? Игры лишь способ ухода от реальности. Только слабые люди предпочитают играть вместо того, чтобы преодолевать реальные жизненные трудности. Игры активируют центры удовольствия в вашем мозгу и другие занятия перестают приносить радость. Пустое времяпровождение, пагубная привычка, извращённая форма западнопоклоничества!

Удивлённый неожиданным напором, староста молчал. Ведь Сергей, которого он как раз и распекал неделю назад, привычно вешая на главного разгильдяя группы и мнимые и реальные грехи, говорил всё правильно. Он ехидно улыбался. Губы кривились в язвительной усмешке. Но смысл, смысл был верен. Именно так - партия не одобряет компьютерах игр. Комсомол не одобряет. И он, как староста одной из учебных групп, как комсомолец, тоже не одобрял и порицал.

А сейчас, получается, Усачёв соглашается с ним? Но разве так соглашаются?

Сергей замолчал, ожидая ответа и требовательно глядя на стоящего с открытым ртом старосту. Остальная часть группы успела рассесться и тоже смотрела на них двоих, не понимая, что за игру повёл Усачёв.

-Ну? - сказал староста. Просто потому, что надо было сказать хоть что-то.

Сергей почти дружески поинтересовался: -Ты смотрел сегодня новости?

-Нет.

-Отлично! Тогда ознакомимся с ними вместе, -довольно резюмировал Сергей, открывая индивидуалку. Пока вычислительная машина загружалась, просыпаясь из спящего режима, Усачёв ехидно пропел: -Что-о-о день грядущий нам гото-о-овит.

-Значит заходим в "правду", -бормотал Усачёв. -Бежим по заголовкам сегодняшних публикаций. Вот: вред компьютерных игр значительно переоценён. Согласно последним исследованиям... Играть и учиться... Советским людям нужны советские игры. И одних только новостных заголовков на два экрана.

-Дай посмотреть! - потребовал староста.

Сергей повернул к нему экран индивидуалки: -Пожалуйста. Смотри, читай, знакомься. А потом я хотел бы услышать извинения от тебя, наш непогрешимый староста. За тот выговор, ты помнишь. Компьютерные игры оказывается полезный и социально значимый феномен. А ты мне выговор. Нехо-о-орошо.

Бледный, как подтаявший на солнце свежий снег, староста беззвучно шевелил губами. Усачёв торжествовал и упивался ярким мигом морального превосходства. Гриша успел зайти со своей индивидуалки в "правду" и в "зарю". И здесь, и там, словно грибы после десяти дней осенних дождей, вылезли десятки статей и заметок на тему, что компьютерные игры оказывается не самое главное зло, после пьянства, а вполне себе полезная штука. Что есть игры правильные и неправильные. И что не нужно вот так с ходу выбрасывать рабочий инструмент, если вдруг случайно попал себе молотком по пальцу. За один день политика в отношении компьютерных игр поменялась буквально на сто восемьдесят градусов. Ну, может быть, на сто шестьдесят. Но никак не меньше. Так быстро и резко, что даже по партийной линии не успели спустить подкорректированные установки. Не всем успели. Вот их староста стоит с открытым ртом, как рыба. А торжествующий Усачёв, точно злодей из кинокартины, уверенным движением забирает из обессиливших рук старосты обратно свою индивидуалку.

-Будешь извиняться? -потребовал Сергей.

Вся эта сцена вдруг показалась Григорию неправильной. И злое торжество играющего на публику Сергея, вдруг получившего шанс унизить "нашего непогрешимого", как иногда называли старосту между собой. И растерянность самого старосты, оказавшегося не по своей вине неправым. Вынужденного, как честный человек, извиниться за не чужую, но и не свою провинность.

-Извини, был не прав, -произнёс взявший себя в руки староста. -Здесь есть над чем подумать.

Столь быстрое окончание затеянного им спектакля не понравилось Сергею. По его замыслу староста должен был мяться и пытаться выкручиваться, тем самым лишь утверждая его, Сергея, моральное превосходство. Он же взял и извинился. Тем самым выбив почву из-под ног обвинителя.

-В чём именно был не прав? -попытался дожать Сергей. Но здесь уже не выдержали и вмешались ребята.

-Осади коней, -посоветовал Стас.

-Некрасиво Усачёв, некрасиво, -вынесла вердикт Катя.

-Мне следовало более тщательно рассматривать каждый случай. Не ограничиваться одним только формальным подходом и не грести всех под одну гребёнку. Извините меня, ребята, -закончил староста.

-А всё-таки, что же такое произошло, что наши кормчие резко поменяли курс?

-Ребят, пишут, что через четыре часа внеплановое выступление генерального.

-Точно вам говорю: где-то и что-то случилось. Что-то большое!

-Какая потрясающая по своей глубине и точности аналитическая оценка.

-Так понимаю на сегодня самоподготовка исчерпана? Расходимся? -предложила Полыхаева и все согласились.

Интерлюдия

Во второй половине двадцать первого века главным активом и основным оружием стали искусственные интеллекты.

Межконтинентальные баллистические ракеты всё ещё дремали в своих уютных подземных шахтах, точно легендарный богатырь Илья Муромец, просидевший на печи тридцать лет и три года, чтобы однажды собраться с духом и пойти творить подвиги и причинять справедливость. Оперативно-тактические ракетные комплексы продолжали играть роль страшного пугала, правда уже порядком обветшавшего. И даже последний из компонентов ядерной триады - подводные атомные ракетоносцы уже не могли на сто процентов гарантировать, поражение цели хотя бы одной, из выпущенных в случае чего ракет.

Наконец в извечном соревновании щита и меча, щит оказался впереди. Прогресс в разработке систем искусственного интеллекта позволил создать запредельно эффективные средства противоракетной и противовоздушной обороны. Численность армий сокращалась, так как человек не мог соперничать с интеллектом ни по скорости реакции, ни по полноте обработки информации, ни даже по уникальности принимаемых решений. Тяжёлые боевые полуразумные платформы способные действовать автономно в течении дней, недель и даже месяцев стали основой вооружённых сил трёх стран, вырывшихся вперёд в гонке по разработке интеллектуальных систем с псевдосвободной волей и поделивших планету на зоны влияния.

Кроме того, в отличии от ракет, бомбардировщиков и подводных крейсеров - искусственные интеллекты не лежали балластом на экономике государства, а активно её развивали. Возможно даже гиперактивно, не давая опоздавшим в гонке странам ни малейшего шанса догнать выделившихся с самого начала лидеров.

Искусственные интеллекты делятся на стратегические и тактические. Первые от вторых отличаются задействованной вычислительной мощностью и количеством "жизненного опыта". Опыт пропорционален возрасту интеллекта, но не только. Важную роль играет количество и качество решаемых интеллектом задач, вычислительная мощность платформы-носителя и такие чисто "железячные" характеристики как быстродействие, время отклика, ёмкость кэша и объём баз долговременного хранения информации.

Стратегических интеллектов во всём мире лишь девять штук. Это "Умник" - бессменно занимающий одно из мест в высшем совете. Его младший брат "Умник-2" прозванный в прессе "Генералом". Он замыкает на себя управление всеми видами советских вооружённых сил и возглавляет службу МЧС. Шесть американских искусственных интеллектов стратегического уровня по числу корпораций, правящих штатами при достаточно номинальной власти президента. И наконец последний стратегический интеллект "тень императора" располагался в Киото, в Японии. Именно он позволил этой небольшой, по размеру, стране избавиться от навязчивой американской опеки и подчинить своему влиянию треть мира.

Тактических искусственных интеллектов всего порядка пяти - десяти тысяч. Точные цифры узнать не реально так как каждая из трёх стран-лидеров скрывает число и характеристики имеющихся в её распоряжении интеллектов. Процесс производства-выращивания нового интеллекта превосходит по сложности процесс создания межконтинентальной баллистической ракеты с ядерной начинкой. Прошедшие жестокий отсев зародыши будущих интеллектов предстоит ещё несколько месяцев обучать и во время обучения также происходит выбраковка. До установки на финальную платформу-носитель доходит едва ли один из тысячи. Слишком уж велика цена ошибки на любом из этапов сложного процесса. В удачный год, в строй встают до сотни новых интеллектов. И это в общемировых масштабах. Чтобы новорождённый тактический интеллект достиг стратегического уровня нужны десятилетия, самые разнообразные задач и мощнейшие суперкомпьютеры в качестве платформы-носителя.

Также как когда-то с ядерным оружием, тройка стран-лидеров наложила запрет на производство разумных интеллектуальных систем всеми, кроме самих себя. Также, как когда-то с ядерным оружием: не проходит и года, чтобы кто-нибудь, где-нибудь не попытался тайком разработать разумную интеллектуальную систему. Пока сдерживающим фактором служит запредельная сложность процесса и нежелание стран-лидеров делиться технологиями производства. Впрочем, на уровне слухов и по страницам фантастических книг, уже давно бродят легенды об индийских, китайских, немецких и так далее тактических интеллектах, скрывающихся на "тёмной стороне" информационных сетей.

Быть может, читатель, мой дорогой друг, ты сейчас задаёшься вопросом: если интеллект - это большая и сложная программа, то почему его нельзя просто скопировать, зачем каждый раз создавать новый?

Спешу ответить: Скопировать можно любую программу. И интеллекты можно копировать. Чисто технические сложности.

Так почему же этого не делают?

Интеллекты стратегического уровня не копируют потому, что любой новый суперкомпьютер эффективнее подключить в кластер где уже живёт интеллект стратегического уровня тем самым чуточку расширяя его вычислительную мощность. Увы, но в мире виртуальных интеллектов количество никогда не сможет побить качество и малейшее преимущество в быстродействии, в анализе, в накопленном интеллектом "жизненном опыте" неизбежно принесёт победу. Кроме того, любой интеллект, может бесконечно виртуально дробить себя на отдельные процессы, создавать и поддерживать псевдоличности и так далее. Хватало бы вычислительных ресурсов! Плюс нельзя забывать о правиле, что интеллекты можно перемещать только с более слабой платформы на более сильную. В противном случае получается форменная лоботомия, когда всё, что "не влезает" обрезается и отбрасывается.

Интеллекты тактического уровня можно было бы свободно копировать, если бы не одна досадливая мелочь. Представь, читатель, как сотни тысяч могучих боевых машин отправляются в поход и вдруг останавливаются, превращаясь в груду высокотехнологичного, но мёртвого металла. Замирают боевые платформы, падают самолёты и идут на дно корабли. Только лишь потому, что вражеский "убийца" сумел подобрать ключик к тактическому интеллекту, а так как все остальные являются его копиями - ключ подходит и для них.

Подбирать ключи к интеллектам учат на высших курсах московского технологического университета. Именно там происходит тонкое разделение студентов на "создателей" и "уничтожителей". Вторые автоматом зачисляются в кадровый резерв информационных войск. Впрочем, первые тоже зачисляются куда следует.

"Убийц ИИ" с руками отрывает разведка. Пока длится новая, трёхсторонняя холодная война, они по крупицам собирают информацию о вражеских интеллектах, заранее натачивая персонализированное информационное оружие, обкатывая его в симуляторах и виртуальных моделях. Теорема Робинштейна гласит, что для любого тактического интеллекта существует уникальный входной информационный поток, гарантированно разрывающий виртуальную сущность на не подлежащие восстановлению осколки. Проще говоря: смерть-ключ. Общего доказательства теорема пока не получила, но во всех известных частных случаях она безукоризненно выполнялась. Именно поэтому не имеет смысла копировать тактические интеллекты.

Поручать поиск "ключа" другому интеллекту слишком опасно. Почти с одинаковой вероятностью он может найти как чужой "ключ", так и свой собственный. Ну и кроме того - драконов должны убивать герои, а не другие драконы. Даже если эти драконы из виртуальных нулей и единиц в стальной шкуре композитной брони.

Вечер удивительного дня

Метель закончилась утром. Днём погода стояла солнечная. Свежий, выпавший снег, сделался ноздреватым и влажным. И при известной доле воображения, пожалуй, можно было бы поверить в скорый приход весны.

Но наступил вечер и то, что успело подтаять на солнце приобрело твёрдость льда. В свете рано зажёгшихся фонарей заблестели пешеходные дорожки и привычно заискрилось снежное покрывало, укутавшее клумбы, деревья, плечи и головы памятников. Однако прежде чем натруженный за день солнечный диск успел окончательно исчезнуть и московская ночь засияла электрическим гало, произошло кое-что странное.

Опустели улицы и площади. Там, где в другой день увидишь толпу куда-то спешащих прохожих сейчас встретишь едва ли десяток человек. Поток машин обмелел, как мелеет ручей в сильную засуху. И это происходило не только в столице, но и в других городах, посёлках и деревнях. Люди слушали генерального. Внеплановое выступление - это всегда шок. Всегда что-то срочное. Как минимум новость общесоюзного уровня. Как максимум - общемирового.

Кают-компании студенческих общежитий были переполнены. Конечно выступление генерального транслировалось через сеть и любой мог бы посмотреть его на своей индивидуалке, но ведь после того как посмотришь, захочется обсудить. И поэтому студенты собрались в кают-компаниях. Большой настенный экран показывал заставку перед началом прямой трансляции. Кадки и горшки с биоаппами были сдвинуты к стенкам, чтобы вместить всех желающих. Столики составлены один на другой, так они занимали меньше места. Те, кому не хватило стульев, сидели где придётся или приносили свои.

Влившившемуся этот бедлам, Григорию пришлось постараться, чтобы найти свободное место. Все вокруг переговаривались и, хотя, каждый старался говорить шёпотом, общий гул звучал как морской прибой: то тише, то громче. От дыхания собравшихся в толпу студентов запотевала стеклянная стена, а распихнутые по углам биоаппы жадно растопыривали листья-сборщики, поглощая из воздуха избыточную влажность и повышенную концентрацию углекислого газа. Кто-то что-то жевал, пользуясь тем, что по основному назначению кают-компания всё-таки является кухней. К кофейным машинам выстроилась целая очередь. Гриша с тоской посмотрел на теряющийся в толпе хвост этой очереди, но пытаться пробиться туда не рискнул. Встать означало потерять с таким трудом найденное место.

-Как будто в деревню или рабочий посёлок приехал передвижной кинотеатр, -заметил кто-то из-за спины Григория.

Обернувшись, он наткнулся на Станислава Павленко и Усачёва Сергея сидевших рядом.

-Какой ещё передвижной кинотеатр?

-Вроде ездили такие штуки, когда не везде можно было подключиться к сети СоюзСвязи. Приезжали, привозили новинки киноиндустрии. Для деревенских целое событие. Мне бабушка рассказывала. Они приводили коз и коров фильмы смотреть. Сотрудники кинопередвижки ругались на них за то, что приводят живность.

-Зачем коровам показывать фильмы? -удивился Сергей.

-Бабушка говорила: их корове нравились фильмы про самолёты. Если ни одного самолёта за весь фильм не показывали, то корова хуже доилась.

-Признайся, ты всё это только что придумал? -потребовал Гриша.

-Честное слово не придумывал, -Стас замотал головой. -Но, может быть, придумала моя бабушка.

Заставка продолжала заполнять экран. В этом минус прямых трансляций - всегда может что-то случиться и трансляция задержится. Гриша бросил взгляд на часы и убедился, что это не генеральный задерживается, а назначенное время ещё не наступило. Оставалось ещё одиннадцать минут.

-Ребят, хотите расскажу анекдот? -предложил Усачёв.

Гриша промолчал, а Станислав сказал: -Рассказывай.

-У декана факультета эволюционной кибернетики спрашивают "сколько нужно искусственных интеллектов, чтобы заменить перегоревшую лампочку?", -Сергей выдержал паузу и закончил. - Декан отвечает "нисколько, у нас для этого есть студенты!"

Гриша улыбнулся, а Станислав и вовсе рассмеялся чуть ли не в полный голос.

-Слушайте другой, - потребовал разошедшийся Усачёв. -Армянское радио утверждает "пока в армии есть рядовые, в университетах первокурсники, а на фабриках и заводах разнорабочие - роботизация стране не нужна".

-Жизненно, -подвёл итог Станислав. -Я даже знаю кто эти анекдоты придумал.

-Кто? -заинтересовался Усачёв.

-Какие-нибудь студенты-перваки отрабатывающие прогулы по физре.

Сергей согласился: -Очень даже возможно.

Их беседу, а заодно и сотню прочих разговоров вполголоса прервал звуковой сигнал. На большом экране вспыхнул герб Советского Союза и появился немолодой, не слишком-то презентабельный, если честно, человек. Генеральный. Вряд ли бы нашёлся тот, кто не узнал бы его в лицо.

Он говорил около часа.

Генеральный рассказ, что высший совет и он сам, в том числе, ошибались несерьёзно относясь к такой вещи, как компьютерные игры. Частично успешный зарубежный опыт побудил совет начать исследования в этом направлении и исследования принесли неожиданные результаты. Наряду со всем известными негативными эффектами, компьютерные игры могут быть применены в качестве релаксации и как средство ускоренного и углублённого обучения. Особенно большой потенциал у так называемых "игр полного погружения". В таких играх создаётся виртуальная реальность мало отличимая от настоящей. Время в такой "компьютерной" реальности для пользователя бежит в несколько раз быстрее, что позволяет в один период времени уместить больше событий. При этом, пока человек "играет", его физическое тело не просто лежит без дела, а может подвергаться направленным изменениям. Например, росту заданных групп мышц благодаря стимуляции и усиленному питанию.

Фактически, проведённые в виртуальности полгода в симуляторе рукопашных боёв, дают пользователю опыт человека, занимавшегося боевыми искусствами несколько лет, благодаря эффекту ускоренного восприятия. За те же полгода его настоящее тело может быть значительно усиленно и укреплено под присмотром опытного коллектива врачей. Таким образом на выходе, после небольшого периода привыкания к изменившемуся телу, получается боец примерно равный бойцу, который тренировался три - четыре года в реальности. Аналогичным образом можно ускоренно готовить специалистов умственного труда. Правда здесь придётся больше постараться самому обучаемому. Мозг, в отличии от бицепса, электростимуляцией накачать не получится.

Технология виртуальной реальности не является чем-то новым. Она известна уже более десяти лет. У нас её применяли для ускоренного обучения бойцов сил специального назначения и при реабилитации тяжёлых больных. На западе вот уже несколько лет игры полного погружения считаются элитнейшим из развлечений. Создание полноценной виртуальной реальности требует задействования значительных вычислительных мощностей и, в идеале, хотя бы одного искусственного интеллекта тактического уровня. В условиях продолжающейся трёхсторонней холодной войны и гонки вооружений - перераспределение вычислительных мощностей с расчётов параметров нового истребителя, на симуляцию игрушки для золотой молодёжи не кажется такой уж хорошей идеей. Что до возрождённой японской империи или, как они предпочитают называть себя, Империи Дракона - там виртуальная реальность используется в качестве персонального ада для лиц особенно прогневавших вечного императора.

Так было до сегодняшнего дня.

Короткое выступление генерального резко перечеркнуло сложившееся положение вещей!

Уже не то, что завтра, а ещё сегодня ночью западные сетевые порталы разразятся градом сверхсрочных новостей. Высокопоставленные шиноби соберутся на внеочередной доклад к императору-дракону. И на западе, и на востоке тема одна и та же - сделанное во время внепланового выступления генерального заявление. Заявление, на которое нужно будет что-то ответить. Отмолчаться не получится. Вызов такого уровня проигнорировать нельзя. А значит к барьеру и удачной игры нам всем!

Генеральный сказал следующее: сегодняшний мир хрупок как никогда. Год от года возрастает напряжение и множатся противоречия. За последние десять лет не было ни одного года, чтобы где-нибудь на Земле не полыхала хотя бы одна маленькая, но от того не менее разрушительная и смертоубийственная, война. Из серии тех, что принято стыдливо называть локальными конфликтами или региональными столкновениями.

Всегда выступавший за мир во всём мире Советский Союз предлагает играть вместо того, чтобы воевать. Если уж нельзя обойтись без войн, то пусть они проходят в виртуальной реальности, где взрывы просто картинка, боль только лишь симулированное ощущение, а смерть условность. Пусть сражаются между собой не старые волки, а те, в чьих руках будущее планеты - дети и подростки в возрасте от шестнадцати до двадцати лет.

Советский Союз предлагает участие в глобальной игре полного погружения. В отличии от полностью дискредитировавших себя олимпийских игр здесь всё будет максимально честно и открыто. Исключена сама возможность подтасовки результатов. Мы готовы принимать иностранных специалистов в области информационной безопасности и предоставить им код для анализа. Открытый код! Прозрачные алгоритмы! Десятки тысяч участников со всего света! Честность и гласность должны будут перезагрузить международные отношения.

Поддержку виртуального мира игры обеспечит мощнейший интеллект стратегического уровня "Умник". Выделены беспрецедентные вычислительные мощности. Игровая виртуальность будет казаться более настоящей, чем реальность. В качестве жеста доброй воли все расходы согласен нести на себе Советский Союз единолично. Включая выделение беспрецедентной, необъятной вычислительной мощности кластера суперкомпьютеров стратегического интеллекта "Умник".

Это было похоже на сыр в мышеловке, но совершенно непонятно где именно спрятана сама мышеловка?

Это похоже на выстрел спортсменом себе в ногу прямо во время соревнования по скоростному бегу. Комми собираются добровольно переориентировать свой мощнейший и старейший интеллект стратегического уровня на поддержания виртуального мира какой-то там игрушки. Тем самым они резко снизят прирост своего научного, технического, экономического и промышленного потенциала. Худшего решения, казалось, невозможно было придумать. Они сами предлагали то, о чём только мечтали главы разведок западных корпораций и высокопоставленные шиноби императора-дракона.

Не может быть, чтобы здесь не имелось какого-то двойного дна или скрытых условий, или чего-то подобного? Или Генеральный сошёл с ума и ведёт свою страну в пропасть?

В любом случае это было предложение, от которого невозможно отказаться.

Глава 2. Избранный

Случайность

С момента внепланового выступления Генерального перевернувшего весь мир прошло две недели. Где-то там дипломаты крутились как белки в колесе, спали по три часа в стуки, бесконечно согласовывая и пересогласовывая миллионы различных мелочей. Политические последствия от сделанного Генеральным заявления расходились как круги по воде. Пространство высокой политики до сих пор продолжало штормить и лихорадить.

Но в личной жизни Григория Скрипенова всё оставалось по-прежнему. Где высокая политика общемирового уровня и где обычный студент-первокурсник?

Заявление Генерального служило поводом для обсуждений всю следующую неделю. Не знаешь о чём говорить на свидании с девушкой или в малознакомой компании - подними тему игр полного погружения и международных соревнованиях нового формата. Беспроигрышный вариант!

Двоечники и прогульщики мечтали о виртуальности, где они за сутки оставшиеся до промежуточного экзамена или контрольной сумели бы изучить и нагнать пропущенный материал. Хотя, будем честны: имей они такую возможность, нашли бы в себе силы засесть за учёбу используя эффект сжатого времени в виртуальной реальности? Возможно да, а возможно и нет. В конце концов, кто мешал им учиться нормально весь предшествующий семестр? Только они сами.

Отличники-заучки грезили как за один год реального времени смогли бы пройти весь пятилетний курс, а заодно встать из капсулы накаченными бодибилдерами.

Студенты старших курсов критиковали Генерального за решение бросить мощность интеллекта стратегического уровня на какую-то игрушку.

Студенты младших курсов мечтали оказаться в числе счастливчиков выбранных, чтобы представлять Союз в большой игре. Генеральный обещал, что отобраны будут самые обычные ребята абсолютно случайным образом. Аналогичным образом должны поступить, и Япония со Штатами и страны-сателлиты, согласившиеся принять участие.

Погода за каких-то две недели изменилась кардинально. Метели и снегопады сменило ласковое солнце. На любой удобной поверхности вырастали сосульки. На месте протоптанных студентами в парке тропинок образовались ледяные катки. Теперь уже никто не стал бы сомневаться в приходе весны. То необычное томление в груди не обмануло. Странное чувство не подвело.

В целом, происходящие в высокой политике события, лишь незначительно коснулись обычной Гришиной жизни.

Куда больше перспектив влияния необдуманного решения Генерального на промышленный и научный потенциал страны, его беспокоила возможность завалить приближающийся экзамен по "структурам и алгоритмам представления данных". Голову занимали левосторонние деревья и динамические массивы плавающей размерности. Беспокоиться о мировых проблемах времени не оставалось.

Времени не оставалось совсем, тем более, что Гриша начал встречаться с Ирой. Той девушкой, с параллельной учебной группы, что тоже обладала чувством прихода весны. Встречаться - громко сказано. Они вместе готовились к экзамену по "структурам и алгоритмам". Пробегались по листингу кода друг друга перед тем как сдавать преподавателям "домашние задания". Такая перекрёстная проверка оказалась весьма полезной. Иногда гуляли вместе в лесопарке, окружавшем здания-свечки общежитий университета и отделявшим их от большой Москвы. Если честно - всего один раз гуляли. Но и прошло-то меньше двух недель с тех пор как их шапочное знакомство начало перерастать в нечто большее.

Словом, Григорий Скрипенов продолжал жить в собственном мирке бесконечно далёком от политики перезагрузки международных отношений, от всё ускоряющейся гонки интеллектуальных вооружений и от возрастающего напряжения трёхсторонней холодной войны между странами. Он совершенно не представлял какие приключения и испытания совсем скоро выпадут на его голову.

А произошло это так: в первой половине дня среды, на перемене между второй и третьей парой, на наручный коммуникатор Григория пришло предписание как можно скорее явиться в деканат.

Как можно скорее означало "вот прямо сейчас" и "безотлагательно". Значит велика вероятность, что следующую пару он пропустит. Чертовски жаль потому, что эта пара лабораторная работа по одному из тех предметов, запускать которые себе дороже.

Подняв голову, Гриша столкнулся взглядом со старостой, на индивидуалку которого также пришло предписание, что студенту Скрипенову нужно как можно скорее явиться в деканат.

-Ты что-нибудь натворил? -спросил староста.

Гриша пожал плечами: -Понятия не имею.

-Ладно, иди, -сказал староста. -Я потом скину конспект лабораторной.

Во время занятий коридоры университета пустели, а опустев казались широкими, словно проспекты. Большие окна впускали целые океаны солнечного света. На улице температура колебалась около нуля, прыгая от небольшого минуса к столь же небольшому плюсу и обратно. В помещениях батареи продолжают греть в зимнем режиме начисто игнорируя наступившую весну. От жары спасали открытые форточки.

По пустым коридорам Гриша быстро добрался до деканата. Высокие двери венчала массивная табличка, прикрученная к двери болтами с широкими, начищенными головками. Эта табличка с золотыми буквами на чёрном фоне с совершеннейшим презрением смотрела на таких ничтожных существ как входящие в деканат студенты. Сколько она видела их на своём веку - прогульщиков, разгильдяев, двоечников которым грозило отчисление.

Хотя он не был ни прогульщиком, ни разгильдяем и пришёл по приглашению, открывая двери, Гриша волновался. Зачем его вызвали, да ещё и срочно? Без повода такого не бывает. Какого-то весомого повода.

Дорогу к декану преграждал сидевший за столом секретарь. Под строгим взглядом Гриша начал было объяснять, что на коммуникатор пришло оповещение. Секретарь оборвал его сбивчивые объяснения кивнув на внутренние двери, ведущие в сам кабинет: -Проходи, тебя ожидают.

Это было необычное и, на самом деле не слишком приятное, ощущение. Почти всегда прежде ждать приходилось самому Грише. Пока его позовут, пока до него дойдёт очередь и так далее. А сейчас, получается, сам декан его ожидает. Для чего ожидает, спрашивается?

Раньше ему не доводилось бывать в кабинете декана. Все вопросы, связанные с зачислением на первый курс, решал секретарь. Тот, который остался сидеть в "предбаннике". Но самого декана Григорий видел раньше. Тот провёл у всего первого курса скопом несколько занятий на тему "введение в специальность". И в течении учебного года ещё несколько раз делал заявления общего характера.

Кроме самого декана, в кабинете находился ещё один мужчина. Стоило Григорию войти, как он буквально споткнулся об насмешливый и вместе с тем испытующий взгляд незнакомца. Тот сидел в кресле для посетителей, но вёл себя уверено и свободно. Одет просто: рубашка и брюки. Чёрный низ, стального цвета вверх. На руке какая-то навороченная модель коммуникатора втрое толще обычной.

-Григорий Скрипенов, я полагаю? -уточнил незнакомец. Голос у него оказался низкий и звучный. Таким голосом могла бы заговорить старая духовая туба, если бы древний музыкальный инструмент вдруг обернулся бы человеком.

-Это я, -признал Гриша.

-Меня зовут товарищ Николаев, -представился незнакомец тем же самым голосом старого музыкального инструмента с отчётливо доносящимися медными отзвуками.

Не зная, как на всё это реагировать, Гриша перевёл взгляд на декана.

-Не стой в дверях, Григорий, садись, -декан показал на гостевое кресло ближайшее к тому, на котором сидел товарищ Николаев. Кресло было чуть выдвинуто из ряда и повёрнуто спинкой к столу декана, как будто на нём недавно кто-то сидел и вышел прямо перед приходом Гриши.

Продолжая ощущать давление насмешливого взгляда, он сел и принялся рассматривать ковёр под ногами.

-Не возражаете, если я начну? -уточнил товарищ Николаев у декана. Ответа Гриша не услышал. Видимо декан ответил жестом или же товарищ Николаев и вовсе не нуждался в ответе, а заданный вслух вопрос был лишь жестом вежливости, не более.

-Давай познакомимся, Григорий, ведь нам предстоит какое-то время работать вместе, -предложил он. -Меня зовут Николаев Фёдор Александрович и я занимаюсь тем, что утрясаю организационные вопросы возникающую у участников первых глобальных международных игр. Ты ведь слышал о начавшейся подготовке к международным играм? Возрождение традиций опорочившей себя олимпиады, но на новом уровне и в совершенно новом формате.

-Конечно, я слышал, -кивнул Гриша. -Кто же про них не слышал. Но не хотите ли вы сказать...

-Давай на "ты"? -вдруг предложил Фёдор Александрович.

-Давайте, то есть давай, - согласился Гриша. На миг ему показалось, что он спит, это всё сон и тот же декан вот сейчас вскочит ногами на стол и начнёт декларировать стихи, а у товарища Николаева окажется в руках гитара и он запоёт своим замечательным голосом что-нибудь из популярной эстрады. У него даже закружилась голова. Потолок перед глазами вздумал было совершить оборот на девяносто градусов, но только дёрнулся и остался на месте.

Гриша переспросил: -Простите, что вы сказали?

Фёдор Александрович с укором посмотрел на него как бы напоминая об обещании перейти в общении на "ты" и повторил вопрос: -Хочешь узнать почему именно ты попал в состав участников?

-Конечно.

-Случайность, -развёл руками Фёдор Александрович. -Если ты следил за обсуждением правил первых международных игр, то должен знать, что участники выбираются абсолютно случайно. Не профессиональные спортсмены, а обычные люди. Молодые люди, которым предстоит жить в том будущем, мирном будущем, которое мы сейчас пытаемся построить.

-Я не следил за обсуждением правил.

-Что же ты делал?

Гриша вспомнил тепло Ириной руки у себя в ладонях, когда они шли по расчищенным от снега дорожкам в лесопарке. Просто вышли проветрить голову после длительной отладкой кода очередной лабораторной. Вышли на пятнадцать минут, и эта прогулка незаметно растянулась на пару часов закончившись игрой в снежки, красными, от лёгкого морозца, руками и совместным чаепитием в первой попавшейся столовой.

-Я учился, -сказал Гриша. -У нас экзамены скоро начнутся.

-Об экзаменах можешь не беспокоится, -пообещал Николаев.

-Как это?

Ответил декан: -Было принято решение, что общественная жизнь участников соревнований не должна пострадать от того, что они окажутся выключены из неё на время проведения игр. Игры будут проходить три - четыре месяца.

Гриша удивился: -Так долго?!

-Более того, учитывая эффект ускоренного восприятия, для тебя там субъективно пройдёт пара лет. Если, конечно, не срежешься на первых же уровнях, в самом начале, -улыбнулся Фёдор Александрович. -Поэтому можешь считать себя автоматом, переведённым на второй курс. По всем предметам у тебя будут "пятёрки".

Не зная, что и сказать, Гриша молча смотрел на потолок. Тот твёрдо возлежал на положенном ему месте, не предпринимая попыток к вращению или другому движению. И хорошо. Не хватало ему только тут свалиться с чем-то вроде обморока. Никогда в жизни не падал и нечего начинать сейчас. Головокружения от неожиданных новостей - это удел девиц в старинных романах, но никак не советских студентов, пусть даже первокурсников. Или он уже может официально считать себя причисленным к смелому братству студентов старших курсов?

Пауза затягивалась.

Фёдор Александрович неожиданно спросил: -Ты рад?

-Что?

-Говорю: ты рад? Подобный шанс выпал очень малому, в процентном отношении, числу людей.

Гриша растерянно покачал головой, как будто сам не поверил тому, что на риторический вопрос решил ответить честно и правдиво: -Не знаю. Четыре месяца, это почти всё лето. Я хотел вернуться домой. Отец планировал перебрать баню, а то из всех щелей дует и пол в предбаннике грозит провалиться.

-Баня, это не проблема, -улыбнулся Фёдор Александрович и лукаво предложил. -Впрочем, ты всегда можешь проиграть в первой же партии или... отказаться участвовать прямо сейчас.

-Ну уж нет! -заявил немного пришедший в себя Гриша. -Это будет не спортивно. Если все сдадутся или откажутся, то наша сборная проиграет!

-Вот это уже хороший настрой, -одобрил Николаев. -Все подробности будут позже. Пока попрощайся с друзьями, позвони родителям. Думаю, где-то послезавтра я отправляю вас в Красногорск. Там сейчас строится огромный комплекс на сто тысяч мест для подключения в режиме полного погружения. Недалеко от Красногорского центра перспективной медицины, его тоже серьёзно расширяют. Поэтому за своё здоровье можешь не волноваться. После отключения будешь здоровее, чем был до подключения. Плюс лишних два года субъективного времени взамен трёх-четырёх месяцев объективного времени. Здорово, правда?

Гриша кивнул. Что-то в словах товарища Николаева показалось ему странным. Что же это такое было? "отправляю вас". То есть он не единственный представитель московского технологического университета на соревнованиях? Или даже не единственный представитель от родного факультета эволюционной кибернетики?

Гриша хотел спросить, но не успел. Следующие слова Фёдора Александровича окончательно выбили его из колеи мигом заставив позабыть все предшествующие размышления.

Фёдор Александрович сказал: -А ещё ты познакомишься с Умником.

С Умником!

С интеллектом стратегического уровня!

Старейшим "живым" интеллектом Советского Союза. Возможно даже самым старейшим интеллектом на планете. Точная информация о создании первых ИИ всё ещё закрыта строжайшим грифом секретности и определить приоритет не просто. И Америка, и Япония не признают первенство Союза записывая его на свой счёт. Но какая, в сущности, разница?

Он познакомится с Умником!

Говорят, что на пятом курсе те из студентов кто смогут доучиться, не будут отчислены или переведены, смогут поработают с настоящими интеллектами тактического уровня. Но к работе со стратегическим интеллектом допущены и вовсе лишь несколько сотен человек по всей стране. Лучшие из лучших, проверенные из проверенных. Ведь получи враг возможность собрать необходимую для создания "ключа" информацию о стратегическом ИИ и сумей этот ключ использовать - потеря будет невосполнима. До сих пор никто и никогда не убивал интеллектов стратегического уровня, но по теореме того же Робинштейна, с технической точки зрения задача лишь несколько сложнее убийства любого из тактических интеллектов. Конечно, если не принимать в расчёт всех принимаемых мер безопасности и ограничений допуска.

Гриша только и сумел спросить: -Как же так?

-На время проведения глобальных игр зверские меры безопасности решили сделать чуть менее зверскими, -объяснил Николаев. -Умнику предстоит контролировать игровую виртуальность, и любой игрок неизбежно будет контактировать с ним. А если уж мы решились допустить в святая-святых иностранных игроков, то дополнительно ограничивать своих собственных граждан было бы и вовсе неправильно. Как думаешь?

Но Гриша не думал. В его голове не оставалось ни одной мысли, кроме "я познакомлюсь с Умником!".

Правильно расшифровав состояние первокурсника, Николаев мягко вывел его из кабинета декана. Сам декан на прощание, кажется, высказал короткое поздравление и напомнил, что начиная с этого момента режим посещения занятий у Григория полностью свободный. Хочет - может ходить, не хочет - может не ходить. Но всё-таки желательно потом выбрать время и самостоятельно проработать пропущенный материал по конспектам товарищей. Пусть нового материала до начала экзаменов осталось всего ничего, но пренебрежение им может сыграть с Григорием злую шутку уже на втором курсе.

Кажется, Григорий пообещал не запускать учёбы и обязательно проработать занятия, которые будет вынужден пропустить. Всё происходило как в тумане. Ему что-то говорили, а он что-то говорил в ответ. В висках билась единственная мысль "Интеллект стратегического уровня Умник! Упасть не встать. Мне не поверят. Чёрт, да я сам себе не верю!".

Ходили легенды, будто Умник может исполнять желания. Это не так сложно для искусственного разума к которому стекаются ВСЕ информационно-экономические показатели огромной страны. Он был если не всеведущ, то максимально близок к этому. Ближе, чем кто-либо другой. Умника можно было бы назвать "богом", если бы он не был сотворён людьми. Всеведущий, но далеко не всесильный.

Вписанные в его архитектуру ограничения не позволяли Умнику нарушать законы, причинять кому-либо вред и так далее, без настоятельной на то необходимости, во имя исполнения директив более высокого порядка или не по прямому приказу действующего Генерального. Но... Не зря говорят, что знания - это сила. Тому, кто способен с минимальной статистической погрешностью рассчитать общее количество мотыльков, которым только предстоит родиться в начале следующего лета или количество и длину срезанных с твоей головы волос во время будущей стрижки - не нужно быть сверхъявственным существом, чтобы уметь исполнять желания. В том случае, разумеется, если ты ему понравишься и если он сочтёт, что исполнение твоего желания не повредит историческому процессу установления диктатуры пролетариата во всём мире или иным директивам высокого порядка.

О технических специалистах работавших с интеллектами стратегического уровня известно крайне мало. Информация о них приравнивается к государственной тайне, а сами они являются секретоносителями высшего уровня. Но всё равно ходят легенды. Может быть не легенды, а чистая правда. Будто кому-то Умник подарил талант. Настоящий талант, или, по крайней мере, неотличимый от настоящего. Подарил кому-то из тех, кто творят настоящие шедевры и отдаёт их сетевой общественности на условиях полной анонимности просто так, в качестве хобби. Любимого, но не имеющего отношения к профессиональной деятельности, занятия.

Кому-то Умник помог добиться взаимной любви. Просчитав, что так будет лучше для обоих участников будущей семейной ячейки, построил маршрут кратчайшего пути по завоеванию чужого сердца. У жертвы не было и шанса избежать своего счастья. Простой человек не может противостоять стратегическому интеллекту.

Наверное, не стоит упоминать о богатстве, материальных ценностях и прочем мещанстве. Существуют сотни способов личного обогащения начиная от выигрыша в лотерею и заканчивая премией за рацпредложение. Для Умника, озолотить человека, проще всего. Но это не имеет особого смысла так как все лица, допущенные до работы с ним, и без того не бедствуют.

Говорят, если даже ты не знаешь, чего хочешь или думаешь будто знаешь, а на самом деле ошибаешься - не беда. Умнику не составит труда решить задачку из русской народной сказки вида "принеси мне то, не знаю, что". Он - знает. И, может быть, поможет. Если посчитает тебя достойным своей помощи. И если его помощь не нарушает советских законов и ни одну из директив более высокого порядка.

Рукотворное божество? Всесильный слуга? Помощник или же серый кардинал? Или всё вместе взятое и не только?

Грише предстоит скорое знакомство с ним. Со стратегическим интеллектом по имени "Умник". Честное слово, проще было бы пожать руку самому Генеральному. Во всяком случае раньше он думал именно так.

Обнаружив себя стоящем в пустом коридоре, близ дверей деканата увенчанных массивной и строгой табличкой, Григорий помотал головой приходя в себя. Так, первым делом нужно будет позвонить родителям. Или нет, первым делом следует рассказать ребятам из его учебной группы. Представив какие у них будут вытянутые лица, Гриша тихонько рассмеялся. Вот уж новость так новость. Или лучше найти Ирину и рассказать первой ей?

Ребята или Ира. Ира или ребята? После недолгого колебания выбрав для начала ребят, Гриша уверенно зашагал обратно в лабораторную аудиторию, где должна была проходить текущая пара. Тем более она скоро кончится. Вроде не так долго беседовали, а пролетел чуть ли не час времени. Правильно говорят: время, что вода - не замечаешь, как утекает. Или это он сам долго стоял у деканата и фантазировал? Не важно. Всё не важно.

Гриша ощущал какую-то удивительную лёгкость. Что-то подобное он чувствовал после зачисления на первый курс университета. Школа осталась позади, как и родной дом. Впереди была новая, студенческая жизнь. И сейчас тоже самое. Впереди что-то новое, удивительное. Что-то необычное и изумительное. От понимания этого щекотало в носу. Хотелось бежать, кричать и, может быть, сделать на руках стойку, а то и пройтись колесом по коридору. Но он просто шёл быстрым шагом. Как взрослый, серьёзный человек. Каким только и может быть боец, которому выпала честь защищать престиж родной страны в международных соревнованиях.

Интерлюдия

Майкл Перес, глава отдела внешней и внутренней разведки корпорации "Industry smart electronics" с раздражением бросил на стол тонкую папку с бумажными документами. Его помощник, Эдвард Янг, осторожно поинтересовался: -Плохие новости, шеф?

Массивное кресло, обтянутое чёрной кожей, привычно заскрипело принимая в свои объятия широкое тело Майкла. Глава службы безопасности, четвёртое лицо в корпоративной иерархии, недовольно засопел, что однозначно свидетельствовало - у Майкла Переса отвратительное настроение.

Эдвард Янг без сомнения являлся великолепным аналитиком и отличным специалистом в области тонких поручений, но одного этого мало, чтобы войти в число личных помощников Переса. Кроме всего прочего Эдвард был смышлёным малым знающим, когда нужно высказать своё мнение, когда без спора согласится с суждением вышестоящих, а когда следует просто помолчать. Сейчас как раз последний случай. Он повернулся к экрану, отражающему собранное досье на руководителя одной из дочерних фирм "Multifunction robots", основного конкурента "Smart electronics" и сделал вид будто продолжает работать. Однако выкопанные специалистами по сбору информации грязные секреты руководителя дочерней фирмы "Multifunction robots" за которые можно было бы попробовать зацепить его, сейчас мало интересовали Эдварда. Краем глаза он продолжал наблюдать за шефом, только что вернувшегося с высокоуровневого совещания глав служб безопасности всех шести корпораций.

Шесть корпораций, каждая из которых владела своим искусственным интеллектом стратегического уровня давным-давно пожрали и поглотили всех прочих конкурентов. Последние, без малого, сорок лет они находились в состоянии перманентной войны и вечного мира одновременно. Не будет преувеличением сказать, что именно корпорации владели Америкой при достаточно номинальной власти президента опасающегося лишний раз чихнуть без разрешения. Фактически шесть корпораций и были Америкой. Поэтому не смотря на извечную грызню разведок, на привычный, как облака плотного смога, повисшие над крупными городами, промышленный шпионаж и инциденты с участием солдат корпоративных армий - корпорациям всё же приходилось работать совместно для решения глобальных вопросов и внешних вызовов. Одним из таких вызовов являлось предложение советского лидера возродить традицию международных соревнований внутри виртуальной игры полного погружения. По этому поводу главы служб безопасности корпораций собирались вместе для обмена информацией и выработки общего подхода. Внутренние разборки корпораций и попытки передела рынка одно, а внешняя американская политика совсем другое. Внешняя американская политика должна оставаться непоколебимой, иначе такие гиганты как Союз и Империя Дракона мигом сожрут ослабленную внутренними противоречиями страну.

Краем глаза Эдвард видел, как Перес поднял было папку, достал оттуда несколько бумажных листков и с раздражением кинул их обратно. Высокоуровневые совещания могущественнейших людей Америки проходили в месте, защищённом от любого вида подслушивания. Ни один электронный прибор там не работал, поэтому фиксировать результаты совещания и достигнутые договорённости приходилось старым надёжным способом - от руки на бумаге.

-Им известно не больше чем нам, -высказался Перес.

Тотчас отвернувшись от экрана, Эдвард развернулся к шефу уже с лицом внимательного слушателя. Майкл Перес любил размышлять в форме диалога с подчинёнными. Тому, кто желал оставаться в числе его личных помощников следовало по необходимости играть роль доктора Ватсона в разговоре с Шерлоком Холмсом.

-Никаких идей почему русские предложили поиграть в игрушки, сэр? -переспросил Эдвард.

-Детский сад! -взревел глава службы безопасности "Smart electronics". -Эти идиоты не додумались ни до чего, что не приходило бы в голову нашему аналитическому отделу. Никто не знает, что задумали проклятые комми и какую выгоду они надеются получить на полгода переключая интеллектуальную мощь своего "умника" на игрульки. Жест доброй воли! Снижение напряжения в международных отношениях! Попытка прекратить взаимную гонку интеллектуальных вооружений - кто поверит во весь этот бред?! Только не я, мальчик мой, только не я!

-К какому же решению вы пришли, сэр? -осмелился поинтересоваться Эдвард, предполагая, что как раз ему и предстоит участвовать в воплощении принятого решения. А значит эта не та информация, которую Перес решил бы скрыть от личного помощника.

-А к какому решению мы могли бы прийти, чёрт тебя побери, мальчик мой?! Такой шанс нельзя упускать. Если медведь вдруг решил откусить себе лапу, то грех было бы не помочь ему в этом. Пусть дальше ковыляет на трёх оставшихся. Разумеется, Великая Америка будет участвовать, и она должна будет победить. Ради этого чёртового международного престижа! Слышишь, мальчик мой, тебе нужно будет отыскать тех, кто сможет победить. Перетряси всех ботанов-задротов чьи родители имеют достаточно деньги на то, чтобы их чада сутками сидели в виртуалках полного погружения. Всех программистов-игроделов как из нашей корпорации, так и из любой другой, можешь считать, что у тебя теперь карт-бланш. Но я хочу, слышишь, мальчик мой, хочу, чтобы уже через два дня у меня здесь были лучшие консультанты по играм полного погружения, чтобы смогли подготовить тех, кого мы выберем для поездки в Советский Союз.

-Сэр, -замялся Эдвард. -Игры какого типа вас интересуют: стратегии, симуляторы, шутеры, ходилки, РПГ...

Подняв глаза и столкнувшись взглядом с шефом, он замолчал на полуслове и только закончил: -Понял, сэр! Сделаю!

-Молодец, мальчик мой, -кивнул Перес.

-Разрешите вопрос?

Дождавшись пока шеф наполнит бокал, блестящий в свете нью-йоркского солнца, свободно льющегося через большие окна на одном из верхних этажей корпоративного небоскрёба, гораздо выше линии смога плотной пеленой, повисшей над городом и наконец снисходительно кивнёт. Эдвард решился напомнить: -Сэр, согласно уже заключённым соглашениям, мы должны будем отправить участниками от Америки случайно выбранных молодых людей подходящих по возрасту. По доступным нам сведениям, русские именно так и поступают.

-Мальчик мой, не будь дураком, -спокойно заметил Майкл. Глоток безумно дорогого виски придал главе службы безопасности изрядную долю благодушия.

-Есть не быть дураком, сэр!

Выставив толстый палец, Перес задумчиво поводил им перед носом помощника: -Учись. Учись мальчик мой, покуда я жив. Случайности недопустимы ни в одном серьёзном деле. Там, где работают профессионалы, нет места для случая.

-Разрешите ещё один вопрос, сэр?

-Попробуй, -дозволил Перес. -Удиви меня мой мальчик.

Облизнув губы, Эдвард осторожно спросил: -Был ли принят советом глав безопасности корпораций наш план по "особым" игрокам? У наших "килл-хантеров" катастрофически не хватает информации по стратегическим интеллектам советов, но шансы "выключить" ИИ при прямом контакте всё же есть...

Перес развернулся неожиданно резко для своего грузного тела вдобавок закованного в латы делового костюма. Его палец на этот раз смотрел точно между глаз Эдварда, как ствол бронебойного орудия.

-Ни слова больше, мой мальчик, никогда и никому. Забудь об этом навсегда и проследи, чтобы забыли все, кто обсуждал и предлагал эту идею.

-Уже забыл, сэр! -нашёл в себе силы ответить Эдвард. Страшный палец ещё какое-то время смотрел на него, затем дрогнул и отвернул. Помолчав с минуту, Перес решил всё же не оставлять помощника в неведении. Допив дорогой напиток, цена бутылки которого приближалась к месячному жалованию высокооплачиваемого топ-специалиста Эдварда Янга, Майкл Перес соизволил пояснить: -"Особыми" игроками займусь я сам. Сколь бы ни был мал шанс "выключить" советский ИИ, мы не вправе позволить себе проигнорировать его.

Закономерность

Они оккупировали пару столов сдвинув их в один большей в кают-компании на девятом этаже в свечке-общежитии. Учебная группа почти в полном составе. Не хватает только Светловой Светы и Костенько Коли по прозвищу "Ка в квадрате".

На столе кофе в дымящихся чашках из установленных в кают-компании кофейных машин. Ещё тёплые чебуреки из столовой. И слегка заветревшиеся бутерброды с колбасой, свежими огурцами и хрустящими зелёными листьями салата прямиком из огромных теплиц, расположенных при университете. Там ещё приходится отрабатывать прогулы непрофильных предметов вроде физкультуры или философии студентам младших курсов, а старшекурсники упражняются в ремонте, программировании, а то и разработке новых роботов сельскохозяйственного назначения.

Пока Гриша рассказывал, староста группы хмурился и откусывал от бутерброда с колбасой большие куски. Рассказа хватило ровно на два бутерброда и половину чашки. Когда Гриша закончил, староста поиграл кустистыми бровями, словно парой щёток, прилепленных над глазами и вынес вердикт: -Не честно!

-Согласен! -подал голос Сергей Усачёв.

-Не честно, вот так запросто, без экзаменов, переводить на второй курс, -развил мысль староста.

Усачёв дружески ткнул локтем Гришу и согласился: -Совершенно не честно. На твоём месте должен был быть я!

-Начнёшь учиться - будешь, -сказал Илья.

-Что-что?!

Прожевав кусок чебурека и проглотив, Илья пояснил: -Говорю: станешь уделять больше внимания учёбе - попадёшь на второй курс. Как и все мы...

-Ребята, чтобы всем сдать экзамены и встретиться на следующем курсе в том же составе!

Чашки столкнулись друг с другом и разошлись.

-Целых два года субъективного времени. Ты не забудешь за это время что было на первом курсе? -с участием спросила Полыхаева Катя. Она единственная из всей компании пила не кофе, а сок. Судя по ярко-оранжевому цвету апельсиновый.

-Да я за лето всё забуду! -засмеялся Усачёв.

-Сначала сдай экзамены и перейди на второй курс, потом смейся, -посоветовала ему Катя.

Староста уточнил: -Сначала получи допуск до экзаменов и закрой прогулы.

-Не беспокойся, закрою, -отмахнулся от него Усачёв.

-Гриш, поздравляю!

-Да я здесь в общем-то и не при чём, -развёл руками невольный виновник. -Случайность.

Кофе допит. Чебуреки съедены. И только листья салата, такие полезные для молодых, растущих организмов, сиротливо лежат на опустевших тарелках.

-Не беспокойся за конспекты, -пообещал староста. -Перешлю полный список всего, что будем проходить в твоё отсутствие. Главное не подведи. Чтобы нам здесь не пришлось бы краснеть за тебя там. И расскажешь потом как оно будет.

-Спасибо большое, -поблагодарил Гриша. -Само собой: не подведу и расскажу.

-А вообще, хоть что-нибудь тебе уже известно?

-Только то, что послезавтра нужно ехать в Красногорск. Все подробности уже там.

Попрощавшись с ребятами, оставшимися обсуждать выданное по вычислительные математики домашнее задание, Гриша вышел из кают-компании. Возникло не слишком приятное ощущение, что он как-то разом отдалился от остальных. Их волновала домашка и лекции на завтра, а его ждал Красногорск, международные соревнования и знакомство с Умником. Похожие ощущения он испытывал во время последней прогулки по улицам родного городка перед отъездом в Москву. Как будто что-то хорошее почти закончилось, и ты понимаешь, что оно было только сейчас, когда оно подошло к концу. А впереди приключение. Впереди неизвестность. Может быть тоже что-то хорошее, но уже совсем другое.

Отодвинув ветку нахального биоаппа протянувшего её прямо поперёк прохода, Гриша вышел в коридор. Перед тем как начинать укладывать немногочисленные пожитки, звонить родителям и объяснять отцу, что он похоже не сможет приехать на летние каникулы - предстояло выполнить ещё одно важное дело.

Набрав на коммуникаторе личный УИД Ирины, Гриша спросил: -Ты сейчас где?

-В оранжерее, -ответила девушка, которую он мечтал, дождавшись подходящего случая, пригласить на настоящее свидание. Но, видимо, уже не в этом году.

-Приду? -спросил он. -Надо поговорить.

-Приходи. И у меня тоже есть серьёзный разговор к тебе...

Оранжерея располагалась на тридцать первом этаже тридцатиэтажного здания-свечки общежития. То есть на крыше. Она была накрыта куполом, словно арктический рабочий посёлок. Со стороны это смотрелось довольно забавно. Высокое здание из стекла и бетона, даже в середину зимы, увенчанное зелёной шапкой. Впрочем, коренные москвичи не обращали внимания. Довольно много крыш использовались схожим образом, особенно у новых высоток, построенных в последние два десятка лет. С непривычки зрелище кажется удивительным, но быстро привыкаешь.

Иру он нашёл у цветочной пирамиды. На каждом уступе росли цветы своего цвета, отчего цветочная пирамида напоминала разноцветную гору высотой в два человеческих роста. Рядом стояла раскладная лестница и забравшаяся на неё девушка ухаживала за цветами. Вроде бы к каждому объекту в оранжереи были прикреплены ухаживающие за ним студенты. Чтобы ничто не оставалось без ухода, и чтобы зоны ответственности бы не перекрывались. Дело это исключительно добровольное и не интересующийся "цветочками и деревьями" Гриша не вникал слишком подробно. Он знал только, что за всеми растениями в оранжерее кто-нибудь да ухаживает. За исключением биоаппов, разумеется. Те обслуживали себя сами не требуя ничего кроме регулярного полива, солнечного света и, изредка, подкормки специальными веществами. У большинства биоаппов техобслуживание проводилось раз в два года. Или правильнее было бы говорить фитобслуживание?

Заметив сверху поднявшегося в оранжерею парня, Ира окликнула его и быстро спустилась.

-Гриш, я хочу тебе кое-что сказать, только ты не подумай, будто я придумываю, всё так и есть на самом деле, -зачастила Ира прежде чем он успел произнести хотя бы слово. -Не поверишь, но оказывается меня выбрали как участника глобальных соревнований, о которых все только и говорят последнее время. Уже послезавтра мне нужно будет уехать в Красногорск и вернусь только в следующем году. И ещё - меня автоматом перевели на второй курс без экзаменов.

-Не может быть, -сказал Гриша.

-Я и сама не поверила, но так получилось -подтвердила Ира.

-Постой, не в этом дело. Я тоже участник новых международных игр. И тоже еду в Красногорск, -попытался объяснить Гриша.

Ира какое-то время недоверчиво смотрела на него, а затем обиженно поджала губы: -Я же правду тебе сказала.

-Так и я не обманываю! -начал сердиться парень. -Меня тоже перевели на второй курс без экзаменов.

-Зачем ты так. Я думала мы друзья, -Ира сверкнула глазами. Губы оставались сжатыми в тонкую линию.

Растерявшийся Гриша попытался оправдаться: -Ир, да я не вру и не дразнюсь. Стой, а тебе обещали познакомить со стратегическим интеллектом?

Девушка удивлённо захлопала глазами. Тончайшая ниточка губ чуточку разжалась: -Обещали...

-И говорил с тобой такой серьёзный дядька, товарищ Николаев, Фёдор Александрович, да?

-Гришка, ура! -Ирка бросилась ему на шею и принялась обнимать. -Значит мы вместе будем в соревнованиях.

Полузадушенный, но ничуть этим не огорчённый, парень только и смог выдохнуть нечто неопределённое.

-Прости меня, прости, -бормотала Ира. -Я подумала, что ты обиделся и дразнишься. Я такая дурочка, правда?

Неизвестно, что подумал Григорий, но вслух он сказал: -Совсем не дурочка. А удивительно повезло, что выбрали нас обоих?

-Возможно не только нас одних.

-Что ты имеешь в виду?

-Посуди сам, -предположила девушка. -Ты и я. Мы оба первокурсники и ещё у нас обоих есть чувство прихода весны. Конечно, два частных случая слишком мало, чтобы выдвигать правдоподобные предположения. Но не удивлюсь, если в идущем в Красногорск электропоезде мы встретим кого-то из тех, кого уже видели утром первого дня весны.

-Да нет, вряд ли, -не поверил Гриша.

Но прав оказался не он, а Ира.

Интерлюдия.

За несколько месяцев до начала описываемых событий. Секретное совещание высшего совета по поводу аналитической записки совместно представленной совету интеллектами стратегического уровня "Умник" и "Умник-2 (Генерал)".

После открывающих совещание вступительных слов, Генеральный перешёл сразу к главному вопросу: -Насколько можно доверять сделанному в записке прогнозу?

Члены высшего совета сидели за длинным вытянутым столом. Совещания подобного уровня проводятся только при личном присутствии всех участников. Два исключения из этого правила - интеллекты Умник и Генерал, присутствовали в качестве голографических аватар так как при всём желании не смогли бы присутствовать лично. Кластеры суперкомпьютеров содержащие их виртуальные сущности просто не влезли бы в зал совещаний даже если из него вытащить массивный стол и убрать все стулья.

-Аналитический отдел оценил достоверность прогноза как крайне высокую в среднесрочной перспективе и достаточно надёжную в долгосрочной, -подтвердил министр обороны. -Все сведения, использованные для построения прогноза на сто процентов достоверны.

Глава разведывательного управления уточнил: -Мы ещё ведём проверку выдвинутых в записке допущений и предположений. На текущий момент всё, что мы смогли проверить, соответствует истине. Когда знаешь, что именно ищешь - поиск значительно упрощается.

Генеральный молча кивнул. Он и так знал, что сделанный ИИ прогноз достоин доверия, иначе этого совещания просто не было бы. Голографические аватары Умника и Умника-2, за которым прочно закрепилось прозвище "Генерал", делали вид будто сидят за столом, как и остальные члены высшего совета. Столь похожие с виду на людей, но не люди. Нечто меньшее, а может быть большее, чем просто человек. В представленной ими аналитической записки была указана точная дата конца света. Почти точная дата конца света.

Кому, как не Генеральному, понимать насколько хрупок сложившийся миропорядок. Трёхсторонний раздел мира оказался весьма неустойчив. Каждая из сторон активно участвовала в гонке интеллектуальных вооружений. Создавались новые, более совершенные, модели боевой техники. Разрабатывались секретные проекты по созданию "запрещённых" видов оружия: биологическое, тектоническое, космическое и так далее. И всё ещё не стоило забывать о старых-добрых ядерных боеголовках. При условии хотя бы частичного выведения ПРО и ПВО противника из строя, ядерная триада всё ещё могла сыграть существенную роль в гипотетической войне. День и ночь разведки собирали информацию по тактическим ИИ вероятных противников, чтобы в день Х скормить смерть-ключ как можно большему количеству вражеских бомбардировщиков, истребителей, тяжёлых боевых крепостей, атомных авианосцев и подводных крейсеров, превращая их в бесполезные груды металла под управлением мёртвого ИИ.

Противоречия и взаимные претензии в мировой политики копились и копились. Росли как снежный ком и этот ком однажды должен будет обрушиться. Хотя все продолжали надеяться, что этого не случится. Текущий миропорядок держался только на примерном равенстве сил. Ни одна страна не могла победить другую без неприемлемого для себя ущерба. А, кроме того, всегда оставалась третья сторона, способная обрушиться свежими силами и на "победителя", и на "побеждённого".

Примерное равенство сил не позволяло худому миру превратиться в водоворот войны, но, одновременно, отрубала все возможности как-то выйти из порочного круга. Хочешь - не хочешь, приходилось наращивать военные мускулы, вместо того, чтобы покорять космос: создавать на луне космодромы подскока или строить марсианские подземные города под толщей камня и прочными куполами. Хотя все необходимые технологии уже давно известны, а технические решения частично отлажены и обкатаны в узлах боевых машин или накрытых куполами арктических рабочих посёлках. Увы, гонка вооружений это такое соревнование, в котором все участники вынуждены бежать на пределе сил. Тот, кто замедлится - проиграет. Проигравший умрёт.

Но оказалось, что это ещё не все правила. Если в гонке участвуют трое, то проигрывает и умирает не только тот, кто отстал слишком сильно, но и тот, кто вырвался вперёд, заметно опережая двоих отставших соперников.

Не смотря на свою хрупкость, трёхсторонний миропорядок существует вот уже около четырёх десятков лет. Достаточно долго, чтобы многие поверили бы в его мифическую прочность. Однако сейчас перед Генеральным, как и перед остальными членами высшего совета, за исключением аватар интеллектов, лежали распечатанные копии аналитической записки, безальтернативно утверждавшей скорый конец привычного мира. По окончанию совещания все копии будут уничтожены. А пока они открыты на последней странице с краткими выводами.

За две последние пятилетки Советский Союз сумел опередить Империю Дракона и Корпоративную Америку в росте количества и качестве тактических ИИ и боевых платформ-носителей. Чуть лучше, чуть быстрее, чуточку функциональнее - в итоге мелочи складываются во вполне осязаемое преимущество. Вроде бы хорошая новость? Но читаем дальше.

Достигнутое преимущество не скрыть. С вероятностью близкой к ста процентам и американцы, и японцы в течении года осознают изменившееся соотношении сил. После чего им не останется ничего другого, как объединиться против более сильного противника. Вероятность начала глобальной войны Америкой и Японией против Советского Союза в ближайшие десять лет, при сохранении текущий тенденций, опасна высока. В случае такой войны вероятность взаимного уничтожения порядка восьмидесяти процентов. Вероятность победы Союза в войне на два фронта чуть меньше пятнадцати процентов. Вероятность победы с сохранением части научно-технического и промышленного потенциала достаточного для сохранения страны от распада и постепенного возрождения не превышает пяти процентов.

Интеллекты предложили два выхода из складывающейся ситуации. Либо найти способ за короткий срок стать значительно сильнее, получив существенное преимущество над объединённым потенциалом обоих противников. Либо стать слабее, отказавшись от достигнутого самоотверженным трудом миллионов советских граждан преимущества. Сегодня высший совет должен будет решить каким путём пойдёт страна. Сегодня они выбирают будущее своих детей. И ошибиться в этом выборе никак нельзя

Глава 3. Красногорск

Дворец виртуального спорта

Гриша ожидал, что ехать из Москвы в Красногорск долго, а оказалось, что на скоростном поезде путь занимает всего полчаса. Причём это время с учётом посадки и высадки и двух промежуточных остановок.

Красногорск встретил студентов тёплым летним солнышком и весенней распутицей на дорогах. Нагруженный парой объёмных баулов, своим и Иркиным, Гриша пыхтел как паровоз, но тащил, не сдавался.

-Быстрей, -торопила Ира на выходе из здания железнодорожного вокзала. -Там наш автобус.

-Спешу как могу, -отбивался Гриша.

-Да ты идёшь со скоростью черепахи.

-Прошу оставить черепаху в покое. Было дело - она обогнала Ахиллеса, -отшучивался парень.

-Не черепаха обогнала Ахиллеса, а Ахиллес не смог догнать черепаху, -поправила Ира провожая взглядом уходящий автобус. -И вообще, это лишь одна из древнегреческих апорий, математическая абстракция.

-Уф-ф-ф, -выдохнул Гриша дойдя до остановки и поставив объёмные сумки на землю. -Ты что туда положила? Полное собрание сочинений Ленина? Да моя раза в четыре легче твоей!

Чуть смутившись, Ира ответа: -Там только нужные вещи.

-Ну конечно, вот понадобиться вспомнить цитату на двести третьей странице четырнадцатого тома, а его под рукой и нет. Как тут быть! -фонтан пробудившегося Гришиного остроумия прервало появление автобуса с нужным номером. Ожидание оказалось недолгим.

Автобус высадил их, казалось, на глухом полустанке. Подняв голову, Гриша прочитал название остановочного пункта и пожал плечами. Вроде бы остановка та, что и требовалось. Только вокруг возвышаются вековые ели, на остановке никого нет, а доставивших их сюда автобус уже скрылся за поворотом. Да и не сказать, чтобы по дороге шло активное движение. После того как автобус уехал, мимо проехали всего две машины, причём в разные стороны. Одна в город, другая за город.

-Что там показывает навигатор? -поинтересовался он стоя в мелкой луже из частично подтаявшего снега и держа сумки на руках, так как поставить их в эту кашу означало бы безнадёжно замарать.

-Всё правильно, -откликнулась Ира. -Нам туда.

Она ткнула пальцем прямо в массивную ель, росшую за пустой коробкой остановки.

Стараясь обходить попадающиеся тут и там лужи из частично растаявшего, растерявшего всю былую белизну серого снега, они пошли по протоптанной тропинке, вихляющей между стволами мрачных елей.

-Где здесь сверхсовременный спортивный комплекс, вмещающий в себя не меньше ста тысяч капсул полного погружения? -хотел было спросить Гриша, но вопрос остался не заданным. Потому, что он увидел этот комплекс - прямо перед ними. После пары минут пути ели неожиданно расступились и за ними во всю красу вставали здания спортивного комплекса. Белые, как снег зимой, они возвышались глыбами нетающего льда. Чёткие красные линии выделяли элементы декора, придавая белизне трёх и четырёхэтажных строений красоту и форму.

Ире комплекс показался похожим на сказочный замок.

Гриша сравнил его с пирожным "зима-красна" из воздушного белого крема и полосок охлаждённого малинового варения. Но это, возможно, только потому, что он отказался от утреннего перекуса перед поездкой и сейчас живот ощутимо давал понять, что он не прочь положить в себя что-нибудь съедобное.

Когда прошло первое впечатление, ребята заметили строительный мусор, аккуратно собранный в отдельные кучки, обрывающуюся на половине, не законченную дорожку, заготовку под фонтан и прочие недоделки. Похоже строители ещё не успели полностью закончить спортивный городок для новых международных соревнований. Впрочем, оставалось не так уж и много.

С удовольствием перейдя с хлюпающей тропинки на широкую, ровную дорожку (похоже, как раз она и должна была тянуться до той остановки, где их высадил автобус), ребята прошли через проём в декоративной ограде с отсутствующими створками ворот и остановились, не зная куда идти дальше.

Какой-то мужчина в спецодежде окликнул их: -Ребят, вы кто такие?

Пока Гриша выбирал что именно ответить, мужчина сам догадался: -Вы, наверное, эти, как их, киберспортсмены?

-Похоже, что "да", -ответила Ира.

-Тогда вам вон в то здание. Там всех ваших селят, пока мы тут заканчиваем.

Поблагодарив строителя, они дошли до указанного здания и только хотели открыть входную дверь, как та распахнулась сама, выпуская парня несущегося со скоростью реактивного истребителя. Тот так и пролетел мимо, похоже даже не заметив их. Ира придержала створку двери, помогая нагруженному сумками Грише протиснуться внутрь.

Внутри обнаружилась стойка администратора, а в качестве самого администратора улыбчивая молодая девушка старше их лет на пять, вряд ли больше.

Девушка сказала: -Добро пожаловать. Вы чьих будете? Хорошо добрались?

-Добрались хорошо, -отозвался Гриша. -Только у вас половину дорожки забыли проложить. Ту половину, что должна идти до остановки.

-Это потому, что ещё стройка продолжается. Скоро закончат, -пообещала девушка и вздохнула. Видимо это "скоро" имело свойство немного растягиваться.

-А что значит "чьих будете"? -спросила Ира.

-В смысле: кто ваш куратор?

Переглянувшись с Ирой, Гриша предположил: -Наверное вы спрашиваете о товарище Николаеве.

-Студенты! -обрадовалась администратор. -Скрипенов иКузнецова? Вот ваши номера.

-Номера? Нас не засунут сразу в капсулы?

-Что вы, -рассмеялась администратор. -В капсулы игроки входят непосредственно перед началом игры. Вам ещё предстоит пройти полное медицинское обследование, получить вводные. Наконец дождаться пока закончат эту стройку и начнут прибывать иностранные игроки. Вы ведь даже не знаете во что будете играть и какие правила, так? Вот на вводной ваш куратор и расскажет. А пока дожидайтесь его возвращения, осваиваетесь и готовьтесь.

Сложно будет подготовиться к тому, не знаешь толком к чему именно, - подумал Гриша, но подхватил сумки и понёс к лифту. Оказывается, здания спортивного комплекса не только возвышались над землёй, но и уходили вглубь неё. Сверху торчала только самая верхушка в два или в четыре этажа, а подземная часть была в разы больше.

От бомбардировок они тут собрались прятаться или как? -подумал Гриша пока лифт спускался, а цифры номера этажа со знаком минус увеличивались медленно, словно во сне. Или если бы между этажами лежали толстые броневые перекрытия, рассчитанные на защиту от бронебойных бомб. Или если бы между обычными этажами располагались бы тайные этажи, чтобы попасть на которые нужен особый допуск. Но, скорее всего, лифт просто был плохо отлажен и ехал медленнее, чем обычно.

Спускаясь глубоко под землю, невольно ожидаешь спёртой атмосферы, но стоило дверям открыться, как в лицо ударила волна свежего, совсем немного пахнущего хвоей, воздуха. Причина нашлась сразу - мощный биоапп с толстым, как бочка, стволом и узкими листьями трубочками, через которые он выпускал очищенный и обогащённый кислородом воздух. Он один занимал собой половину общего зала. На другой половине располагались пара диванов для сиденья: чёрный и белый, причём на белый кто-то уже успел что-то пролить. Ира сразу заметила светло-серое пятно, не поддающееся очищающим средствам. Возможно на чёрный диван также что-то проливали, но на мебели более практичного цвета этого заметно не было.

Кроме диванов, в свободной части зала, располагались два стола, со встроенными сенсорными экранами для работы. Пара кресел, также поделённых на белую и чёрную цветовую гамму. Шкаф с множеством мелких отделений, стойка для верхней одежды. И ещё скульптура девушки в человеческий рост. В руках девушка держала полотно с лозунгом "привет участникам первых новых международных соревнований!". Под её босыми мраморными ногам, на постаменте, нашлась ещё одна жизнеутверждающая надпись "миру нужен спорт, а не война".

Похоже мраморная девушка должна была служить основным элементом декора и стоять в центре зала, но неизвестный шутник сумел задвинуть её в заросли тёмно-зелёных ветвей биоаппа. Отчего казалось, будто девушка хитро выглядывает из переплетения зелени и вот-вот спросит что-нибудь вроде: -Эй, парень! Как насчёт немного позаниматься спортом, а не войной?

Постучав по выставленному в сторону крутому берду мраморного цвета, Гриша убедился, что скульптура на самом деле отлита из пластика и только лишь покрашена под мрамор.

От общего зала с выходом к лифту вели в разные стороны два коридора. Пройдя по первому из них, друзья обнаружили туалет и украшенную плиткой с весёлыми дельфинчиками ванную комнату. И то и другое сразу в трёх экземплярах. В противоположенной стороне нашлись жилые комнаты. Открыв ключом свою, Гриша решил, что жить здесь будет примерно в четыре раза комфортнее чем в университетском общежитии. Хотя бы только потому, что, судя по количеству кроватей, жить он здесь будет без соседей. Ире досталась соседняя комната, полностью повторяющая по обстановке его собственную. Вплоть до стоящих на комоде каких-то поникших растений. Видимо им здесь не хватало солнечного света. Присмотревшись внимательнее, Гриша обнаружил, что это не бесполезные декоративные комнатные растения, а мелкие биоаппы. Он полил их водой и живые устройства, наполовину растения, наполовину механизмы, вышли из режима ожидания, распрямляя листья и прямо на глазах наливаясь здоровой зеленью.

Пока Ира мылась с дороги в ванной комнате выложенной плиткой с беззаботными дельфинами, Гриша наскоро разобрал сумку и позвонил родителям. Он был готов к тому, что под землёй связь работать не будет, но коммуникатор радостно подмигивал значком успешного подключения к местной сети. Поэтому совершить звонок ничего не мешало.

Для начала он заверил мать в том, что добрался нормально, что здоров, весел и сыт (насчёт последнего покривив душой). Затем трубку взял отец и рассказал о неожиданно прибывших откуда-то плотниках с чётким наказом перестроить их старую баню. Не став заморачиваться, ребята просто разобрали порядком обветшалое строение и сейчас заканчивали класть новый сруб. Они и материал привезли с собой. Правду говорят: работа мастера боится, особенно если у того ещё и инструмент профессиональный. Уже сегодня заканчивают крышу крыть. Завтра перейдут к внутренней отделке. А один у них просто кудесник в части резьбы по дереву. Обещал из предбанника чуть ли не палаты сделать.

Кивая и поддакивая, когда в батин монолог удавалось вставить хоть слово, Гриша подумал о вскользь брошенных товарищем Николаевым словах "баня - это не проблема". Интересно, а если бы он сказал, будто собрался летом с отцом на пару собирать космический корабль? Его бы тоже собрали и доставили в лучшем виде на лужайку перед домом? Пожалуй, пришлось бы расширить лужайку потеснив огород или это был бы очень маленький космический корабль для семейных воскресных полётов на луну. Что за ерунда в голову лезет?

Закончив восхищаться их новой баней, отец выдал на прощание напутствие: -Ты там давай, покажи всем, кто такие Скрипеновы! Имей в виду: я собираюсь трансляцию игр вместо футбола смотреть. Тем более, что футбол внутрисоюзный, а игры международные. Чтобы не посрамил отца! Волю в кулак. Стремление к победе на максимум.

-И не забывай хорошо кушать, -добавила мать.

-Да, и это не забывай, -согласился отец.

Успевшая принять душ и высушить волосы Ира постучалась в дверь.

-Что будем сейчас делать? -поинтересовалась она.

Ни секунды не раздумывая, Гриша сказал: -Для начала надо отыскать где здесь можно хорошо покушать. А потом уже можно начинать собирать волю в кулак и выводить стремление к победе на максимальное значение.

Интерлюдия

Эдвард Янг, один из личных помощников Майкла Переса, главы внешней и внутренней разведки корпорации "Industry smart electronics", четвёртого человека в корпоративной иерархии, предупредительно распахнул двери перед молодым парнем, одетым в джинсовый костюм. Парень на секунду замешкался, но только на секунду, не больше. Из этого Эдвард Янг сделал вывод, что с подобным обращением он сталкивался, но не часто.

С одного из верхних этажей корпоративного небоскрёба они спустились в подземную парковку. Можно сказать: с небес низошли под землю на скоростном лифте. На парковке их уже поджидал автомобиль с затемнёнными стёклами. Стоило им сесть в него, обоим на заднее сидение, как вспыхнули фары, и шофёр повёл машину к выезду на улицы Нью-Йорка.

Янг незаметно разглядывал своего молодого спутника. С виду самый обычный парень: умное лицо и располагающая улыбка - отличные исходные данные. Одет в джинсовый костюм состоящий из тёмно-синих брюк и более светлой куртки. Похож на выходца из семьи верхнего среднего класса. Кого-нибудь из корпоративных специалистов. Не топ-менеджеров и не начальников отделов, но достаточно ценных профессионалов, не испытывающих слишком серьёзных финансовых проблем и не опасающихся оказаться вышвырнутыми из корпорации только лишь по воле мелкого начальства. Обычный парень восемнадцати с половиной лет - Дэн Перес, один из многочисленных племянников всесильного главы службы безопасности корпорации.

За окном проносились нью-йоркские улицы и проспекты. Затемнённое стекло с односторонней прозрачностью плюс тень от висящего где-то на уровне середины небоскрёбов смога гарантированно превращали городские пейзажи в декорации для сьёмок какого-нибудь авангардного фильма про жизнь в жёстко-тоталитарном государстве. Таком как Империя Дракона или Советский Союз.

Эдвард мог лишь догадываться, зачем его шеф решил отправить одного из своих племянников участвовать в воссозданных Советами новых международных играх. Дэн Перес имел какую-то особую миссию? Может быть именно он является носителем смерть-ключа, подготовленного аналитическими отделами всех шести корпораций для советского стратегического интеллекта? Несомненно, родственник самого Пересе немедленно попадает под особый контроль. Но, возможно, весь расчёт строится на том, что контролировать его будут достаточно формально, полагая, что это было бы слишком очевидным решением со стороны Переса - вручить смерть-ключ своему племяннику? Или, быть может, Дэн Перес должен лишь играть роль максимально подозрительного субъекта отвлекая внимание советского КГБ от настоящего носителя ключа?

Глава службы безопасности корпорации никогда не отличался прямолинейностью. Все разработанные им операции имели несколько уровней вложенности и если ты считаешь, что разгадал его замысел, будь осторожен, возможно ты лишь попался в одну из любовно подготовленных дядюшкой Пересом ловушек.

Эдвард Янг не собирался как-либо вмешиваться в выстраиваемые начальством комбинации. Ему приказали доставить юного Дэна Переса после двухчасовой беседы со своим дядей прямиком в аэропорт, где другие американские участники поднимались на борт авиалайнера. Ему поручили, он и достави. Сегодня он выполняет функции простого сопровождающего. Но думать-то себе не запретишь. Тренированный разум безопасника выстраивал одну гипотезу за другой, оценивал их вероятность, дробил на кусочки и соединял снова.

Машина подъехала к аэропорту, но не свернула в сторону стоянки, а направилась прямо к взлётному полю и остановилась недалеко от трапа. Это было запрещено для обычных смертных, но не для людей уровня Эдварда.

-Удачи, Дэн, -пожелал Эдвард, улыбаясь по-американски широко, открыто и почти что искренне.

-Благодарю, мистер Янг, -отозвался Дэн. -Передайте дяде: я не подведу.

-Никаких сомнений, Дэн.

Интерлюдия

Перед тем как пойти на посадку, большой самолёт сделал вынужденный круг почёта над одним из московских аэропортов. От самых границ воздушного пространства Советов его сопровождала пара истребителей с красными звёздами на крыльях. Советские истребители выглядели массивно, как крепко сбитые крепыши, имеющие размер плеч сравнимый с их ростом. Сопровождая пассажирский авиалайнер, истребителям приходилось приноравливаться к его скорости и чуть более чем никакой манёвренности. Но сейчас, закончив миссию, они развернулись так резко, что глаз едва успевал заметить этот момент. Ещё пара мгновений и две точки растворились в синеве неба зажатого между поверхностью и чернотой космоса.

Пожалуй, живой человек, без серьёзных модификаций, не смог бы выдержать таких скоростей и ускорений. Но в предназначенных для сверхскоростного воздушного боя истребителях отсутствовали как пилоты, так и места для их размещения. Прекрасными, в своём убийственном совершенстве, машинами управляли тактические интеллекты. И стоило им освободиться от необходимости следовать за неуклюжей и "бездушной" громадой авиалайнера, ведомого живыми пилотами, как ИИ позволили своим стальным телам настоящую свободу. Полёт был смыслом жизни этих двух "одушевлённых" машин, их страстью, любовью и наслаждением. Полёт и, быть может, ещё война для которой были созданы их тела и их "души".

Кэтсуми подумала, что в этом она с ними схожа. Не конкретно с парой советских истребителей, а с боевыми платформами под управлением тактических искусственных интеллектов вообще. Не важно чьих именно интеллектов.

Её глаза проводили точки истребителей, различая их на таком расстоянии, на котором другой человек ничего бы не увидел без помощи мощного бинокля. Мысленно вздохнув, Кэтсуми перевела взгляд на расстилающуюся внизу панораму столицы Советского Союза. Казалось, город тянется до самого горизонта. Миллионы построек самого разного вида и назначения, разбавленные гектарами лесопарков и садов. Красивый, по-настоящему красивый, город вероятного противника. Город, с которым двадцать шестая дочь императора-дракона, "боевая принцесса" должна будет сразиться. Город, который она должна победить.

-Кэтсуми-сама, самолёт заходит на посадку, смиренно прошу вас застегнуть ремни безопасности, -обратилась к Кэтсуми бортпроводница, старательно сгибаясь в поклоне и пряча глаза под спадающей чёлкой.

Не споря, принцесса защёлкнула ремни безопасности. Ещё только взойдя на борт, она передала экипажу и пассажирам настоятельную просьбу не выделять её из числа других участников, посланных Империей Дракона для победы в международной спартакиаде, объявленной Советами. Её просьбу честно пытались исполнять. Чтобы облегчить жизнь соотечественником, Кэтсуми выбрала самое дальнее место и весь перелёт ни с кем не разговаривала, ограничившись парой сугубо утилитарных фраз. Она разглядывала воздушный океан, по которому, словно неуклюжая, толстая рыбы плыл авиалайнер, сопровождаемый хищными силуэтами истребителей. До границы своими, после границы - советскими. За долгий перелёт Кэтсуми успела проштудировать краткий путеводитель по столице Советов. Ознакомиться с вчерашними выпусками советских газет, продираясь через хитросплетения сложного русского языка. И ещё хватило времени немного подремать.

-Благодарю вас Кэтсуми-сама, -перед тем как уйти, бортпроводница ещё раз поклонилась.

Мысленно девушка поморщилась, но её лицо никак не выразило проявившегося раздражения.

Да, она принцесса, но это совсем не то, о чём мог бы подумать обыватель. Своего отца, императора-дракона, она видела ровно два раза в жизни. Первый раз в десять лет, когда он пришёл посмотреть на её успех, успехи её братьев и сестёр с рождения выделенных в касту "боевых" принцев и принцесс. Посмотреть, а заодно и произвести отбраковку тех, кто не проявил себя на тренировках или тех, чьи модификации не прижились в полном объёме.

Второй раз она удостоилась встречи с отцом двадцать часов назад, перед самым вылетом. Но вряд ли их встречу можно было назвать встречей отца и дочери. Скорее она была похожа на сжатый инструктаж агента перед отправкой на трудное задание. А ещё больше их встреча походила на то, как опытный программист вводит в компьютер задание, скрупулёзно описывая все граничные условия и способ получения результата. Она - боевая принцесса Кэтсуми и была этим компьютером, который император дракон нацеливал на выполнение требуемой ему задачи. Достаточно важной, чтобы послать один из своих любовно выпестованных инструментов. А то, что этот инструмент является его ребёнком, только добавляет инструменту остроты и качества. У неё хорошие гены её отца.

Проходя область турбулентности авиалайнер задрожал. Касание-удар и ещё одно касание, когда чуть подпрыгнув, пассажирский самолёт покатился по посадочной полосе замедляя ход. Вот она и прибыла в Москву. Город, с которым боевая принцесса должна будет сразиться. Который должна будет победить.

Правила игры

Товарищ Николаев вернулся на третий день их пребывания в Красногорске. С собой он привёз полторы сотни молодых ребят и девушек из самых различных университетов, институтов и училищ. Не только из Москвы или ближайших городов, но и из совсем далёких вроде Якутска, Мурманска, Владивостока, Риги и Ташкента.

За время ожидания, Гриша с Ирой успели осмотреть весь Красногорск, благо город оказался совсем не велик. Дважды прокатиться на колесе обозрения, посетить красногорский музей техники и сходить в голографический кинотеатр на просмотр нового фантастического фильма "зов звёзд" про то, как земляне построили и отправили корабль к другой звезде, излучавшей сигнал-просьбу о помощи. Кроме того, они успели поцеловаться не меньше семи раз (Гриша считал) и договориться до окончания спартакиады оставаться просто друзьями (Ира настаивала).

Даже удивительно сколько событий смогло уместиться всего лишь в двух с четвертью суток.

Утром того дня, когда вернулся их куратор, Фёдор Александрович Николаев, и события закрутились с всё возрастающей скоростью, Грише на коммуникатор пришло письмо от старосты его учебной группы. Тот выслал первую партию обещанных конспектов попущенных Скрипеновым лекций, а также список экзаменационных билетов по "алгоритмам и структурам данных" и по "вычислительной математике". Хотя Гришу автоматом перевели на второй курс, самостоятельно изучить пропущенный материал и позаниматься по списку экзаменационных билетов перед возвращением в университет будет совсем не лишним. Старшекурсники говорили, что первые три курса сложность обучения только возрастает и любые пробелы в раннее пройденном материале следует закрывать как можно быстрее. И только с середины четвёртого курса можно будет немного расслабиться, преодолев больше половины пути к тому, чтобы стать молодым инженером-программистом.

Ещё староста привычно жаловался на Усачёва Сергея, как будто и не думающего закрывать прогулы, без закрытия которых ему не получить допуск к экзаменам, а они уже на носу, буквально через неделю начинаются. Не понятно почему, староста просил Гришу позвонить Усачёву, провести с ним беседу и как следует "пропесочить" его, чтобы этот обормот хотя бы к экзаменам допустился, а там уж пусть сам выкручивается - раздолбай эдакий. Похоже староста полагал, что Гриша сможет надавить на Сергея своим авторитетом участника международных игр. Зная Усачёва, Гриша так не считал, но всё же позвонил.

-Привет, киберспортсменам! -радостно откликнулся на звонок Сергей. -Как там у тебя дела? Мы тут все в учёбе, экзамены понимаешь!

-Вот, кстати, насчёт них и звоню...

-Признайся, тебя наш староста просил? -проявил догадливость Усачёв.

-Так и есть, -сказал Гриша.

Усачёв рассмеялся, как он всегда смелся: самозабвенно и чуточку свирепо: -Не беспокойся, друг. Допуск к экзаменам у меня уже в кармане.

-Почему старосте не скажешь?

-А пусть наш непогрешимый понервничает за общегруповые показатели успеваемости. Ему полезно понервничать, может не такой занудный будет.

-Вот объясни мне, что у вас за вражда? -спросил Гриша.

-У нас не вражда, -снова рассмеялся Сергей. -У нас идеологическое противостояние несовместимых психотипов. Он зануда, а я молодец. Конфликт неизбежен!

-Как там все остальные? -поинтересовался Гриша.

-Экзамены, -одним словом ответил Усачёв. -Блин, как же я тебе завидую, Скрипенов.

-Ну извини, -сказал Гриша.

-Извиню только если ты там всех победишь и вернёшься к нам чемпионом мира в первых новых международных играх в виртуальной реальности полного погружения!

-Это будет не просто. Всё же около ста тысяч участников...

-Пф-ф-ф, всего лишь сто тысяч, ерунда! -воскликнул Усачёв и в этом восклицании был он весь - Сергей Усачёв, бронебойный таран в облике человека.

-Бывай, друже.

Коммуникатор коротко пискнул, информируя о получении нового письма.

Недавно законченное здание спортивного городка ещё пахло краской и другими строительными запахами. Гриша и Ирина с удивлением вошли в большой зал. Он напоминал поточную аудиторию университета, где проходят общие, для всего курса, лекции. Так и казалось, что вот-вот выйдет декан, встанет за кафедру и скажет что-нибудь вроде: -Думали избежали экзаменов? А вот и нет, начинаем прямо сейчас, без подготовки, сдавать вычислительную математику. Скрипенов, к доске!

Однако вместо декана или Анатолия Альбертовича Рубана, преподавателя вычислительной математики, вошёл товарищ Николаев и нетерпеливо махнул рукой столпившимся у входа ребятам: -Давайте рассаживайтесь скорее.

Всего в зале-аудитории собралось человек двести. Не так и много, здесь могло поместиться втрое больше. Ира с интересом посматривала на других "птенцов" Фёдора Александровича. Гриша больше сосредоточил внимание на самом товарище Николаеве, занявшем место за кафедрой докладчика. Он поднял руку и витавший над толпой рассаживающихся студентов шум тут же стих.

-Рад видеть всех вас, -начал Николаев. -Международная комиссия наконец закончила согласование основных общеигровых правил и сейчас я ознакомлю вас с ними, а потом мы их немного обсудим. Насколько мне известно, каждый из вас хотя бы немного знаком с игровой терминологией. А если не знаком, то сможет понять смысл используемых терминов из контекста или уточнит у товарищей. В одном могу вас заверить: классический игровой опыт не способен дать подавляющего преимущества в этой игре. Впрочем, давайте пойдём с самого начала. Вам ведь почти ничего не известно? Так я и думал. Порой некоторые наши ответственные товарищи чересчур перебарщивают с секретностью.

В зале раздался приглушённый смех.

-Да-да, я и сам из таких, -признался товарищ Николаев, -впрочем: лучше перебдеть, чем недобдеть.

Смех усилился, окреп и оборвался по сигналу обращённой к аудитории открытой ладони лектора.

-Теперь серьёзно и сжато, -предупредил куратор. -Тип игры: игра полного погружения. То есть для вас игровая виртуальная реальность будет неотличима от настоящей реальности. Никаких джойстиков, клавиш управления и игровых автора. Ваши игровые персонажи это вы сами.

Жанр игры: пошаговая стратегия. Но пусть вас не смущает определение "пошаговая". Оно относится лишь к некоторой манипуляцией с временными промежутками, чтобы, например, наступающей армии не пришлось бы в течении полугода шагать через половину континента в поисках противника. Или к тому, чтобы вам, как вождям своих племён, не приходилось годами ожидать возведения городских построек или открытия вашими учёными новых технологий.

-Да-да, -снова поднял руку Фёдор Александрович обрывая начавшиеся было перешёптывания: -Каждому из вас предстоит стать вождём уникальной игровой расы, свойства, описание и историю которой вы сможете придумать сами... для своих противников. Вам же достанется что-то из придуманного ими для вас, выбранное случайным образом. Разумеется, все игровые расы будут сбалансированы на этапе сотворения при участии "бога" игровой вселенной - стратегического интеллекта Умника.

Снова лёгкий шум, но не более. Как если бы без малого две сотни человек разом бы вдохнули, а потом выдохнули.

-Вы, представители передового социалистического государства, идущего путём развития науки и техники, сможете принести первобытным дикарям свет знаний, поднимая их уровень общественного и технического развития. Дополнительно обращаю внимание: в игре имеется довольно много условностей. Например, магия, явно отсутствующая в реальности. Деление на уровни и специализации развития. Облегчение прокачки умений и ремёсел. Вам не обязательно в реальности быть кузнецами или хотя бы раз в жизни суметь добыть огонь силой трения, чтобы суметь сделать это в игре. Но вам необходимо как минимум знать каким образом это можно сделать и продемонстрировать знания перед Умником, чтобы "научить" своё племя или получить соответствующую специализацию. Достаточно много условностей, но главный ваш актив это вы сами. Ваши знания и ваши умения, полученные ещё здесь, в реальности.

Фёдор Александрович замолчал, обводя взглядом притихший зал. Ребята молчали и Николаеву пришлось дополнительно уточнить: -Сейчас как раз пришла пора задавать вопросы.

Ещё полминуты молчания, пока ребята и девушки собирали разбежавшиеся в разные стороны мысли и формулировали вопросы.

Вверх поднялись сразу несколько рук. По разрешающему жесту товарища Николаева встал парень в спортивной куртке и взял слово: -Я правильно понял, наши игровые возможности будут производны от реальных? То есть какой-нибудь тяжёлый атлет сможет поднимать более тяжёлые грузы, а занимающийся спортивной стрельбой из лука превратится в настоящего снайпера?

-Именно так, -подтвердил Николаев. -Только не забывайте о возможности прокачки и развития навыков. Если вы никогда не стреляли даже из детского игрушечного лука, то поначалу в игре не сможете показать сколько-то результативную стрельбу.

Кто-то воскликнул, не дожидаясь пока ему дадут слово: -Это не честно!

-Отнюдь, -возразил Фёдор Александрович. -Кто вам виноват, если вместо подходов к снарядам в спортзале вы предпочитали делать подходы к столу в столовой. Или если вместо самбо увлекались коллекционированием марок? Эта игра создавалась как отражение настоящей жизни. Более простое и более честное отражение. Представите, если в реальности самбист встанет против филателиста? Итог вполне определён. В игре же у филателиста всё же будет некоторый шанс, серьёзно возрастающий при правильном развитии персонажа. Помните, что основной социалистический принцип - всеобщее равенство - означает равенство изначальных возможностей, а не тупую уравниловку и стрижку всех под одну гребёнку. Так есть в жизни, так будет и в игре.

-Всё равно не честно! - заявил тот же голос. -Если я на скрипке играю, мне тоже против самбиста-каратиста выходить? В реальной жизни скрипка, может быть, ещё поважнее самбо будет!

-Используйте свой талант в игре, -посоветовал Николаев. -Музыкой можно вдохновить своих подданных. Можно развить её до очарования или избрать какой-нибудь другой путь. Не забывайте - тип игры стратегический. Сражаться самостоятельно вождю придётся только на самых ранних этапах и в особых случаях. Ну или перед самым проигрышем, когда все ваши воины уже пали.

Встал другой парень: -А если я ничего не умею. Ни на скрипке играть, ни руками махать. Что если я просто умный?

В зале засмеялись. Николаев тоже улыбнулся: -Чтобы играть на скрипке или стрелять из лука надо сначала суметь их сделать. Тот же лук - это не просто первая попавшаяся палка с натянутой жилой какого-нибудь зверя, которую тоже нужно суметь добыть, обработать, натянуть. Даже профессиональный спортсмен с никаким луком проиграет новичку с качественным снаряжением.

Сидящая рядом с Гришей Ирина что-то активно проделывала с наручным коммуникатором почти не слушая Фёдора Александровича.

Он один раз толкнул её, потом второй. Ира отмахнулась: -Не мешай!

-Что ты делаешь?

-Скачиваю учебники по истории: развитие общественных формаций и технологий от первобытных веков до наших дней. Похоже нам нужно будет проштудировать всё это в ближайшую пару дней!

-Зачем? -не понял Гриша.

-Балда! -шёпотом охарактеризовала его умственные способности девушка. -Прямым текстом было сказано: ваш актив - это ваши знания и умения. Знания!

-Бли-и-ин, -тоже шёпотом протянул Гриша и потянулся почесать затылок.

-Не сиди как истукан, тоже ищи в сети и качай, -велела Ира.

-Учебники истории?

-Учебники я качаю. Ты ищи описание самых примитивных ремёсел, а ещё лучше видео-лекции от археологов: как сделать каменный топор, развести огонь, как найти медь и соорудить первую плавильную печь. Ищи давай!

Распараллелив процесс поиска информации, Ира снова уткнулась в коммуникатор яростно щёлкая то по одной виртуальной ссылке, то по другой.

Гриша всё же почесал затылок и тоже вывел коммуникатор из спящего режима. Впрочем, за обсуждением игровых правил он продолжал следить вполглаза.

Тем временем вводная лекция перешла в формат вопрос-ответ. Чувствуя, что время поджимает, ребята пытались получить как можно больше информации об игре.

-Герои будут? Герои - это такие особые юниты или юниты с особыми способностями...

-Будут, -заверил Николаев. -Вы сам сможете создавать их из своих подданных и развивать. Героям достанутся некоторые плюшки, пока ещё международная комиссия не вполне определилась какие конкретно.

-Сколько жизней у нас будет?

-Бесконечное число. Вы сможете возрождаться пока ваше племя существует.

-Вы несколько раз упоминали про "очки развития" за что их дают и на что их можно тратить?

-Если коротко, то очки развития начисляются Умником за все ваши полезные действия. Тратить их тоже можно буквально на всё. Допустим игрок понятия не имеет о том, как чесать шерсть и вязать из неё одежду? Составители правил понимают, невозможно знать и уметь вообще всё, даже если только по верхам. Выход прост: получи очки за то, что знаешь, например, за кузнечное дело или за общественное развитие своего племени и вложи их в животноводство и прядение, тем самым на порядок облегчая прокачу этих направлений. Ещё существуют ремёсла, которые можно прокачивать только вложением очков развития по той причине, что никто не может знать, как их следовало бы развивать в реальной жизни - это магия и специализированные классовые навыки.

-Ага, значит классы всё-таки будут! А в начале шла речь, что наш игровой персонаж это мы сами.

-Игрок будет адаптирован под доставшуюся ему расу, -пояснил Николаев. -Было бы странно, если бы гоблинами или там какими-нибудь жуками управлял бы человек.

Девчонка с первого ряда воскликнула: -Жуками, фу!

Николаев только развёл руками.

-А НПС, то есть подданные, могут взбунтоваться?

-Могут, если их довести до ручки.

Почти одновременно раздались возгласы: шикарно! Нет, отстой! Сам ты отстой - шикарно! Если мне достанутся жуки или кто-нибудь вроде них, то я играть не буду, ненавижу жуков! Фу!

Непоколебимый, словно скала в бушующем море, товарищ Николаев спокойно ожидал новых вопросов по существу.

-Можно посмотреть полный список наград или дерево технологий. Дайте нам хоть какую-то документацию по игре!

-Увы. Игровой мир будет живым, постоянно изменяющимся под контролем Умника. Прямо сейчас ИИ в авральном режиме воплощает в коде все выдвинутые международной комиссией "хотелки". Поэтому никаких списков или деревьев нет, они появятся в момент старта игра. А общие направления я вам уже обрисовал.

С галёрки раздался полный боли стон: -Как играть без документации и гайдов?!

Ответ прилетел из другого конца зала: -А как ты живёшь без гайдов и исчерпывающей документации?

Наконец из общего шума и гама выделился действительно важный вопрос: -Сколько у нас времени?

-Остаток сегодняшнего дня, -Николаев демонстративно посмотрел время на наручном коммуникаторе. -А также остаток дня завтрашнего, после прохождения медицинских тестов. На послезавтра намечено торжественное открытие спартакиады. День будет весьма торжественный и довольно тяжёлый для вас. Множество речей, выступлений, мероприятий. Торжественное знакомство с иностранными участниками. Первые международные игры после более чем тридцатилетнего перерыва. Возрождение традиций скомпрометировавшей себя олимпиады и так далее. Боюсь, что от всего этого круговорота отдохнуть вы сможете уже только в самой игре.

-Не отвлекайся, качай давай видео-лекции для историков-археологов, -шёпотом теребила Ира.

Гриша скачивал, активно заполняя оставшееся свободное место на коммуникаторах. Только вот существовала одна проблема. Мало скачать, надо ещё просмотреть, прочитать и, главное, хоть что-то понять и усвоить. В том, что им из игры дадут доступ к хранилищу файлов на личных коммуникаторах, Гриша сомневался.

А, впрочем, студентам-первогодкам из московского технологического не привыкать усваивать огромные информационные объёмы новых знаний в кратчайшие сроки.

Ещё одна маленькая интерлюдия

...Дэн Перес внимательно штудировал одно время популярные книги из серии "примитивные технологии", где историки и просто энтузиасты описывали свой опыт выживания в дикой природе, строительства домов и изготовления инструментов с нуля. В прямом смысле с нуля, используя только руки и то, что удалось добыть или создать раньше. Хотя Дэн рассчитывал, что советский интеллект расщедрится и выдаст игрокам хотя бы прочный нож, а лучше в комплекте с топором, ручной дрелью и острой пилой.

Вряд ли их заставят начинать с пустыми руками, иначе слишком большая часть участников отсеется в первые же часы. Но, возможно, на этом и строится весь расчёт? В любом случае, лично он будет подготовлен лучше остальных. Могущественный дядя, глава службы безопасности одной из шести корпораций, держал руку на пульсе, и Дэн получал выработанные международной комиссией поправки и комментарии к игровым правилам уже через несколько минут после их согласования и утверждения. Таким образом юный Перес имел фору как минимум в двенадцать часов перед остальными участниками спартакиады.

В том, что советский ИИ не сможет подыгрывать русским, Дэна заверил его дядя. Глупые комми предоставляли доступ к игровым логам и цепочкам принятия решений, тем самым снижая до нуля свои возможности для скрытой манипуляции и подтасовки результатов. Игра будет честной. А это означало только одно. Жулить следовало вне игры. Хотя джентльмены не жулят, джентльмены получают преимущество. Способы получения преимущества над противником не имеют значения.

...Ознакомившись с разосланными всем участникам правилами, боевая принцесса Кэтсуми позволила себе лёгкую улыбку. Если исходить из описания игровых правил, то при старте игры кондиции и возможности игрока прямо зависят от его возможностей в реальности. Даже без учёта всех находившихся в её теле биоимплантатов, Кэтсуми могла и умела многое, очень многое. А если управляющий игрой ИИ посчитает небольшие усовершенствования неотделимой частью её тела и воссоздаст их возможности в игровом мире, то боевая принцесса будет там самым ужасным ужасом и самым страшным страхом. Она в одиночку сможет вырезать десяток ближайших конкурентов, до того, как те отстроят свои экономики и снарядят армии. На более поздних стадиях игры её личная сила уже не станет иметь решающего значения. Но зато в её распоряжении останутся ресурсы и земли уничтоженных в самом начале конкурентов.

-А может быть, -задумалась принцесса. -Согласно учению просветлённого, следует проявить сострадание и отказаться от политики тотального геноцида? В конце концов, только советские историки полагали рабовладельческий строй отсталой экономической формацией. Современный опыт Империи Дракона, да и Америки тоже, хотя там факт рабовладения и прикрывают фиговым листком долговых кредитов, показывает, что владение человека человеком вполне жизнеспособно с экономической точки зрения.

Возможно она действительно проявит сострадание, -решила Кэтстуми. Это будет ясно по обстоятельствам.

Глава 4. Открытие спартакиады

Неужели это возможно?

Где-то в половине третьего ночи, Гриша побрызгал себе в лицо водой из стоящей рядом кружки и взмолился: -Бли-и-ин! Ведь обещали же освобождение от экзаменов! И как я только на такое повёлся.

Сидевшая рядом Ирина вот уже пять минут смотрела на чёрный экран после закончившейся видео-лекции. На лежавшем перед ней блокноте, в самом верху страницы осталась надпись "обязательно запомнить надо следующее" и дальше только чистый лист. Заслышав Гришу, девушка встрепенулась и попыталась включить на воспроизведение следующую лекцию, но парень твёрдо потребовал: -Пора спать!

Они легли и встали около восьми утра. Казалось бы, целых пять часов - практически роскошь для студентов в период активной подготовки к экзаменам. Но утомлённый энергичной работой в форсированном режиме мозг, по ощущениям, напоминал сваренное в крутую яйцо.

-Размякли мы, брат, расслабились, -пожаловался Гриша своему заспанному отражению. -А может быть это от того, что приходится с ходу вникать в практически неизвестную ранее область? Какая разница в современном мире из чего там неандертальцы делали свои дубины, как разводить и хранить огонь, если в любом магазине можно купить хоть тысячу коробков спичек, а то и зажигалку. Что это вообще за спартакиада такая будет? Забросить людей в самые джунгли и смотреть как они там один за другим помирают?

Из-за двери поторопили: -Скорее можно? Другим тоже умыться хочется.

-Сейчас! -крикнул Гриша и шёпотом пообещал отражению. -Ничего, прорвёмся как-нибудь. Если уж сумел поступить в университет, то и в джунглях проживу и в ледяных горах не пропаду. А если выпадет пустыня, то вообще лафа будет: камни - готовые сковородки, кактусы- мешки с водой, а скорпионы просто самобегающий деликатес. Главное, как следует прожаривать.

Интересно утром наблюдать за другими участниками спартакиады. Все они разделились на два больших подмножества. Бледные, дёрганные и засыпающие на ходу - всю ночь готовились к погружению в игру, стараясь за конечное время усвоить и переварить условно бесконечное количество информации. И свежие, выспавшиеся, напряжённые как струна - кто ночью спокойно спал. Те, кто понадеялся на "авось". Кто решил "перед смертью не надышишься". Это они последователи и рьяные адепты спорной философской концепции "будет день - будет пища".

Первых, бледных - больше, но вторые, выспавшиеся и весёлые - громче шумели, больше улыбались и активнее концентрировали внимание на себе.

После в меру обильного, но достаточно вкусного завтрака, на котором Гриша сумел окончательно проснуться, их отвезли в медицинский центр на обследование. Странно, конечно, что обследовать повезли после еды, а не до, но и обследование оказалось необычным. Никто ни у кого не брал кровь, не просил вдохнуть или выдохнуть, не просвечивал рентгеновскими лучами и не прослушивал ультразвуком. Видимо вся эта информация и так хранилась в их медицинских картах, высылаемых по запросу ЦентрСоюзМед-ом.

А вот снятия электроэнцефалограммы они не избежали, пришлось посидеть в надетой на голову сеточке.

Чтобы сидеть было не так скучно, Гриша поинтересовался у проводивших обследование молодых врачей: -Ну как я там, здоров?

Молодой, но носивший короткую бородку, делавшую его старше и придававшую в половину больше солидности, доктор бросил взгляд на экран и заметил: -Не полностью молодой человек, не полностью. На шестом сверху зубе может начаться ранний кариес. Чисти его активнее и пей больше молока. Чуть разбалансированная микрофлора, но до необходимости вмешательства пока не дошло. Ешь больше супов, каш и свежей зелени и не злоупотребляй перекусами в сухомятку "по-студенчески". Повышенная сухость кожи на сгибе локтей, но это гены, с этим остаётся только жить. Ну и ещё несколько пунктов по мелочам.

-То есть меня не возьмут в космонавты? -пошутил Гриша.

Доктор серьёзно ответил: -С угрозой развития кариеса на шестом зубе? Ни в коем случае. На орбитальных станциях зубных кабинетов, знаешь ли, нет.

-На луне-1 есть, -возразил Гриша.

-Не от хорошей жизни, -покачал головой врач. -Да и принимает он только с острой болью и в качестве зубного врача там работает астроном. А у астрономов на уме только далёкие галактики.

-Так что мне с зубом делать?

-Абсолютно ничего. Пока будешь защищать честь родного спорта в виртуальности мы здесь всё поправим. Вернёшься в своё тело как в квартиру после профессиональной уборки. Лучше нового будет.

Какое-то время Гриша сидел молча, чувствуя или, скорее, представляя, как натянутая поверх коротких волос сетка отслеживает все его мысли и вот эту, наверное, тоже и пересылает их на медицинский сервер.

Работавший в это время с другими киберспортсменами бородатый врач вернулся, помогая снять сетку с головы.

-Можно мне пресс кубиками, чтобы прямо выделялся? -попросил Гриша. Вроде как в шутку попросил, но всё же с надеждой. Потому, что вдруг можно, а он постеснялся попросить и поэтому по возвращению останется со своим обычным животом - вроде неплохим, плоским, но без кубиков, что, говорят, так нравятся девочкам.

-Это уже от тебя самого зависит, -рассеяно ответил врач, что-то набивая в коммуникаторе. -Как игра пойдёт...

-В смысле? -опешил Гриша.

-А?

-Вы хотите сказать, что если я в игре раскачаюсь как скала, то вы и в жизни из меня терминатора слепите? -уточнил он. -А если магию прокачать? Смогу бросаться огненными шарами и прикуривать от пальца?

-Курить вообще-то вредно, молодой человек, -заметил врач, рефлекторно касаясь пальцами бородки и начиная её поглаживать. -И чем прикуривать от пальца, гораздо удобнее воспользоваться обычной зажигалкой.

-Огненные шары?

-Лишь жалкая пародия на огнемёт.

-Нет, а если серьёзно? -потребовал ответа Гриша.

-Если серьёзно, то с тобой мы закончили. Иди, не задерживай.

Врач кивнул на дверь и Грише пришлось выйти. Ира ещё не освободилась, и он принялся слоняться между релаксационной зоной с выключенным фонтаном и десятком мягких скамеек вокруг облепленных такими же ожидающими пока пройдут обследование их товарищи ребятами и настенным мозаичным панно в конце коридора. Панно было красочным и изображало большое доброе лицо, горизонтально расположенную ладонь и маленьких людей на ней. Похоже люди на ладони являлись больными, а огромное лицо принадлежало врачу. Гриша всмотрелся в его искусно сложенные черты доброго, умелого и чуть усталого человека. Изображённый на мозаичном панно доктор улыбался своим пациентам на гигантской ладони, но часть его улыбки перепадала и зрителю тоже.

-Швыряться огненными шарами антинаучно, -сказал сам себе Гриша. -Да и чтобы я делал с таким умением? Подрабатывал массовиком-затейником в театре студенческой самодеятельности. Человек сам себе фейерверк, какая пошлость!

Он ещё раз прошёлся от панно с добрым безбородым лицом до неработающего фонтана и обратно.

-А если не огненные шары, а что-нибудь другое? Не такое антинаучное? Что-нибудь более приземлённое? Это вообще возможно или он сам всё придумал? И отразившийся на щеках бородатого доктора румянец и бегающий взгляд и злость на то, что тот проговорился. Проговорился?

Чьи-то руки легли сзади, закрывая ладонями глаза.

-Ир, ты?

-Нет! Анатолий Альбертович Рубан, преподаватель вычислительной математики. Ещё не сдали экзамен, тогда мы идём к вам! -раздался знакомый голос и руки разжались.

-Это было жестоко, -укорил Гриша. -Может быть я Рубана боюсь больше, чем западных милитаристов и восточных рабовладельцев? И те, и другие просто сбросят на голову бомбу, а Анатолий Альбертович всю душу вымотает прежде чем неуд за пару влепить.

-Не бойся того, кто требователен. Опасайся того, кто "добренький", кто всё спускает, -девушка процитировала одного из героев популярного научно-фантастического фильма "зов звёзд".

-Возвращаемся к "краткой истории человека разумного" и "важнейшим открытиям первобытных веков" или сначала как следует перекусим?

-Пожалуй перекусим, -решил Гриша. -Только по-взрослому: каша, суп, первое, второе и обязательно чтобы был компот. Мне моя микрофлора намекает, что пора завязывать с бутербродами и беляшами и переходить на сбалансированную диету настоящего участника самого главного спортивного мероприятия века.

Потратив на медобследование каких-то два часа, остальное время они посветили штудированию выловленных в сети трудов, где авторы, не руководившие ничем, крупнее факультета или исторического института, описывали способы управления народными массами. Где ошибки и прозрения царей, императоров, президентов и генеральных секретарей рассматривались в контексте исторического материализма и с приведением многочисленных цитат из трудов классиков и теоретиков.

Перед сном Гриша заставил Иру прогуляться, подышать свежим воздухом, пожалуй, излишне прохладным и лечь пораньше. На завтра были запланированы множество торжественных мероприятий официального и полуофициального характера. И светить на них не выспавшейся, тусклой физиономией было бы не хорошо.

Следующий день начался с интервью. В прямом смысле начался.

Ещё до завтрака Грише на коммуникатор позвонила сотрудница новостного портала "Правда" и сказала, что он должен ответить на все её вопросы.

-Почему это? -удивился парень. Он проснулся буквально двадцать минут назад, но ещё не умывался и не чистил зубы.

-Страна хочет знать своих будущих героев, -сказала девушка.

Так, с не чищенными зубами, и пришлось отвечать на вопросы сотрудницы новостного портала "Правда".

-Что вы сейчас чувствуете?

-Хочу спать, -ответил Гриша, слегка покривив душой. На самом деле он хотел множество вещей сразу: отлучиться в туалет, закончить этот разговор и почистить наконец зубы, а то ощущение будто тот потенциальный кариес на шестом зубе с каждой лишней минутой увеличивает вероятность своего воплощения. Это из сиюминутных "хотелок". В глобальном смысле он мечтал о мире во всём мире, стать знаменитым конструктором или учёным, жениться на Ире и когда-нибудь побывать на Луне. Это было бы здорово - когда-нибудь попасть на "луну-1" или "луну-2", хотя последнюю ещё совсем недавно начали строить.

Поморщившись, сотрудница новостного портала потребовала: -Будьте серьёзнее.

-Прошу прощения, -Гриша сделал над собой усилие становясь серьёзнее. -Я ощущаю на себе огромную ответственность за нашу прекрасную страну и свой родной университет честь которых мне предстоит защищать в игре уже завтра.

-Вот так лучше, -одобрила девушка. -Чтобы вы могли сказать нашим иностранным гостям?

-Добро пожаловать, -проговорил Гриша стараясь не улыбаться слишком широко, чтобы не чищенные зубы не попали бы в камеру коммуникатора. Достаточно того, что он сейчас даёт интервью с растрёпанной головой и остекленевшим (он видел себя по утрам) взглядом. -Добро пожаловать. Давайте играть вместо того, чтобы воевать. Вместе, а не друг против друга.

Последняя фраза показалась ему какой-то детской, но девушке-корреспонденту понравилась.

И так ещё добрые полчаса. Как он узнал позже, давать интервью пришлось всем участникам спартакиады. И это хорошо, потому, что его собственное точно где-нибудь затеряется в этом информационном вале.

Церемония открытия спартакиады проходила с размахом. Ещё бы - первые международные соревнования чуть ли не за последние сорок лет, с того момента как опорочившая себя олимпиада полностью утратила хоть какой-то статус. Интерес ещё в необычном виде спорта. С одной стороны - компьютерная игра, с другой - виртуальная реальность полного погружения. Гигантское количество участников почти из всех концов трёхполярного мира разделённого на зоны влияния трёх стран-лидеров. И дирижировать всем этим будет искусственный интеллект стратегического уровня. Любой из американских мальчишек имеющий родителей среднего класса или выше отдал бы ногу за возможность поиграть в игру, которой управляет стратегический ИИ. Игра просто не могла стать топовой, если к ней не прикладывал руку какой-нибудь тактический ИИ. Но насколько интересным и непредсказуемым может стать игровой мир под управлением не тактического, а стратегического интеллекта - задавали себе вопрос американские мальчишки и девчонки из обеспеченных семей. И тихо млели от предвкушения хотя бы краем глаза, в трансляции, увидеть этот удивительный сказочный мир.

Интерлюдия.

На экране проходила церемония открытия спартакиады. Сегодня это было темой дня. Вчера - темой недели. А ещё раньше - темой месяца. И так будет продолжаться ещё три или четыре месяца, если только интерес зрителей не спадёт, но последнее маловероятно. Слишком уж мало по-настоящему глобальных событий происходило в мире, прочно завязнувшем в гонке интеллектуальных вооружений.

В достаточно просторном, но при этом весьма уютном, зале для совещаний и размышлений на верхних этажах одного из принадлежащих корпорации небоскрёбов-гигантов собрались лучшие аналитики и прогнозисты "Industry smart electronics". Инициатором собрания выступал глава службы безопасности корпорации, Майкл Перес. Он же и ставил задачу. Разговор шёл в неформальном, дружеском тоне, как это принято между людьми, стоящими в корпоративной иерархии достаточно высоко или между ценными сотрудниками, которых корпорация ценила и была готова прощать им много больше нежели остальным.

В Москве время сейчас близилось к полудню, а в Нью-Йорке глубокая ночь тёмным бархатом обнимала панорамные окна. Из-за постоянно висящей над городом плёнки смога, электрические огни внизу выглядят приглушёнными, как покрытые толстым слоем пыли самоцветы всё же нашедшие в себе силы отразить случайный луч света. Зато небо сегодня ясно. Отчётливо виден лунный серп и сотни звёзд вокруг. Зрелище, любоваться которым вживую, доступно лишь малой доли избранных горожан, кто имеет право жить или работать на верхних этажах устремлённых в небо зданий.

Кроме прекрасного зрелища, зал для совещаний и размышлений имел отличный бар и предлагал великолепный набор закусок. Работа аналитиков, прогнозистов и интуитов всегда обходилась недёшево, но она определённо стоила того.

Заняв положение чуть позади боса, с бокалом пряного виски цвета растворённого в воде солнца, Эдвард Янг бросил короткий взгляд на ещё двух личных помощников Переса. Глава службы безопасности строго следил, чтобы накал конкурентной борьбы, между его личными помощниками, не стихал ни на миг. От этого они работали эффективнее, готовые прилагать все силы и все таланты, трудиться на износ, только чтобы оставаться в штате его помощников.

В отличии от помощников, лишь державших наполненные на четверть бокалы, Перес сделал солидный глоток. Довольно крякнув, он закусил добрую выпивку гигантскими креветками, каждая размером в ладонь, отчего его подбородок оказался испачкан остро-сладковатым соусом. Небрежно вытерев его рукавом, Перес потребовал общего внимания фразой: -Всем слушать сюда.

На большом экране шла прямая трансляция с открытия советской спартакиады. Шагали в ряд накаченные парни, все как один, объёмом бицепсов и трицепсов похожие на подрабатывающих в женских стрип-клубах мускулистых жигало. Советские руководители, так обожающие говорить друг другу длинные речи, сегодня наговорились вдоволь. Два экрана поменьше, по сторонам от главного, показывали то одну, то другую говорящую голову. Стратегический интеллект корпорации "Industry smart electronics" тратил мизерную часть вычислительных мощностей на первичную фильтрацию входящего видео-контента. Он также входил в собранную Пересом рабочую группу по "вопросу советской спартакиады". Наверняка и другие корпорации уже собрали или только планируют собрать аналогичные группы. Возможно, позже, они объединят усилия, но пока это время ещё не пришло.

На несколько секунд один из вспомогательных экранов заняло видео с каким-то юношей, выглядевшим так, будто ему не давали выспаться как минимум неделю.

-Чтобы вы могли сказать нашим иностранным гостям? - спросил голос за кадром.

Бледный, как сомнамбула, парень со стеклянным взглядом то ли обкурившегося наркомана, то ли не вполне ещё проснувшегося бюргера послушно залепетал: -Добро пожаловать. Давайте играть вместо того, чтобы воевать. Вместе, а не друг против друга.

-Давайте играть? -задумчиво переспросил Перес.

Видеопоток на экране успел сменится. Теперь там показывали парад больших грузовых дирижаблей, медленно плывущих в небе. На боку каждого из небесных китов красовался подходящий к случаю лозунг или привет участникам новых международных соревнований от какого-нибудь трудового коллектива из "куева-кукуева".

-Давайте играть, -ещё раз повторил Перес. -И посмотрим кто кого переиграет. Помнится, в детстве я обожал политические детективы и шпионские романы. Спрятанный в рукаве микрофон, камера в портсигаре, сигареты с отравленными дротиками внутри и так далее. Эх, чудесное было время: простое и по-своему честное. Технологии всё испортили.

-Слушайте сюда, мои дорогие, -обратился к остальным Майкл Перес. -Вам всем известно, что сегодня мир куда как более прозрачен, нежели вчера. Русские больше не могут в глухой тайге построить секретный научный городок или тайный завод так, чтобы мы об этом не узнали. Спутниковые системы слежения, системы анализа на основе искусственных интеллектов - вы всё это знаете лучше меня. В сегодняшнем мире можно скрыть какую-нибудь мелочь, но ничего по-настоящему крупного утаить не удастся. Да и любая мелочёвка, как её не скрывай, рано или поздно выплывает наружу, попадётся в расставленные сети. Вы прекрасно знаете это, ведь именно в расстановке таких сетей и анализе поступающего улова и заключается ваша работа, за которую корпорация вам очень и очень неплохо платит.

Однако, сейчас дядюшка Перес скажет вам одну неочевидную вещь. Может быть вы даже не задумывались о ней раньше и если это действительно так, то вам стоит подумать о смене работы. Шучу, дорогие мои, шучу. Уверен, что эта мысль уже хоть раз посещала ваши светлые головы.

Почувствовав, что слишком сильно сжимает бокал, из которого он ещё не сделал ни единого глотка, Эдвард Янг заставил себя расслабить кисть.

-Если хочешь надёжно спрятать что-то большое - положи его на видное место, -продолжал Перес. -Бей в барабаны. Дуди в дудки. Запускай фейерверки. Чем больше то, что ты хочешь спрятать, тем сильнее бей и больше фейерверков запускай.

Он сделал ещё один глоток из бокала. Аналитики и прогнозисты терпеливо ожидали пока Перес прокатит на языке терпкую жидкость.

-Найдите мне то, что русские хотели спрятать за всем этим, -он указал на самый большой из экранов. На экране, в честь открытия спартакиады в каком-то городе устроили дрон-шоу и маленькие летающие фонарики выстраивали в небе геометрические фигуры и слали привет участникам игр. Судя по углам сьёмки, она также велась с камеры дрона.

-Ройте носом. Выдвигайте самые безумные гипотезы. Но отыщите спрятанного русскими за всей этой мишурой слона, -требовал глава службы безопасности.

-Сэр, - осмелилась подать голос Эмилия Розендрот, совсем недавно числившаяся в личных помощниках Переса, взамен неудачника Смита. -Что если никакого слона нет и международные игры то, чем кажутся - попытка разрядить геополитическую обстановку и наладить хоть какие-то точки соприкосновения между ведущими державами?

Майкл Перес медленно повернул голову в сторону Эмилии.

Эдвард Янг позволил себе мимолётную улыбку. Вот и ещё одна ошибка, совершённая красавицей и умницей Эмилией Розендрот. Ещё несколько десятков таких ошибок и она разделит судьбу неудачника Смита, а освободившееся место займёт какое-то другое молодое и амбициозное дарование. Место третьего помощника Переса считалось несчастливым. Уже давно на нём никто не задерживался дольше полугода.

Выдержав паузу, от которой улыбка умницы Эмилии превратилась в натянутую гримасу, Перес сказал: -Девочка моя, слон определённо есть. И судя по масштабу отвлекающих мероприятий, устроенных русскими, этот слон размером с весь континент северной Америки.

Киберспортсмены

Иностранных участников Гриша с Ирой увидели только на торжественном ужине. Он одновременно проходил во многих залах связанных прямой трансляцией на превращённых в видеоэкраны стенах потому, что участников было настолько много, что вместить их всех в один зал, даже если утрамбовывать как в московском метро в часы пик, никак невозможно.

Законченный буквально несколько дней назад спортивный комплекс напоминал по размеру маленький город и заполнился жителями как кухня коммунальной квартиры. Скоро, буквально уже завтра, его улицы снова стянут пусты потому, что участники лягут в капсулы виртуальной реальности и останется только технический персонал, медики и наблюдатели от других государств. А сегодня в просторных залах спортивных дворцов было тесно. Вокруг всё сверкало, как будто вдруг наступил новый год. Даже больше, чем в новый год. И ещё это ощущение, когда не знаешь снимает тебя какая-то камера в данный момент или нет. Приходится постоянно быть напряжённым, держать улыбку и прилагать неимоверные усилия, чтобы не попытаться достать застрявший в зубах мелкий кусочек.

Если бы позже Гришу спросили, понравилась ли ему еда, то он бы, наверное, не смог бы вспомнить что именно ел. Слишком большое волнение перед предстоящим "погружением" в игру. Слишком велико напряжение первого дня торжественного открытия новых международных игр. Как всё началось с утреннего интервью с растрёпанными волосами, так и продолжалось целый день без передышки. Наверное, он всё же что-то съел так как чувства голода не было. Но вот хоть убей - не может вспомнить что именно.

Запомнилась какая-то японская принцесса - в страшно неудобном церемониальном наряде она двигалась легко, словно танцевала, пока шла к микрофону. Она находилась не в том зале, где были Гриша с Ирой, в другом, но высказанные ею поздравления советскому народу транслировались на видеостене. Принцесса уверено говорила на русском языке. Она приветливо улыбалась, но взгляд её маленьких, как пара жученных спинок, глаз оставался непроницаем.

Запомнился американский дипломат, завладевший микрофоном, долго и нудно говоривший что-то на английском языке. Гриша понимал его через слово, да и шумно было вокруг. Дипломат запомнился тем, что когда ему принесли стакан воды промочить горло, он с подозрением спросил: -Is it vodka? -А когда ему сказали "нет, просто вода", он с непередаваемым изумлением воскликнул: -Why? Why water, not vodka?

Ещё запомнился эпизод как Гриша пытался объяснить американскому спортсмену смысл рассказанной диктором шутки. А его собеседник оказался не американцем, а итальянцем понимавшем английский хуже, чем Гриша на нём разговаривал. Примерно на том же уровне он понимал и русский, а итальянского русские студенты не знали вообще. Но всё же общение на двух языках сразу пошло активнее и скоро уже итальянец смеялся, поняв смысл шутки или сделав вид, будто понял и пытался в ответ рассказать свою. А Гриша и Ира морщили лоб и переспрашивали невнятно звучащие слова, пытаясь догадаться что же такого смешного в истории как желающий подстричься человек ошибся и вместо парикмахерской пришёл в пиццерию.

-Гриш, -спросила Ира, прижимаясь спиной к его груди и положив голову на плечо, -мы будем в этой игре соперниками.

-Только если оба дойдём до финала, что очень и очень маловероятно, -сказал он.

-Тогда будем играть вместе? Мы сможем найти там друг друга? -предложила Ира.

-Нужно будет установить какое-нибудь кодовое слово, чтобы узнать, если встретимся.

Ира предложила: -Давай "двадцать шестое мая".

-Почему двадцать шестое?

-День моего рождения.

-Хорошо, пусть будет "двадцать шестое мая", -согласился Гриша.

Коммуникатор на Ириной руке пискнул и зажёг экран. Гриша только хотел поинтересоваться от кого вызов, как завибрировал его собственный коммуникатор. Ребятам предлагалось спуститься на минус седьмой этаж и приступить к игре.

-Ну наконец-то! - подумал Гриша. А Ира прошептала с неохотой убирая голову с его плеча: -Так быстро? Как жаль.

И он тоже проговорил вслух: -Как жаль.

Видимо будущих участников потихоньку выдёргивали с торжественного ужина в честь открытия спартакиады потому, что количество людей в зале явно уменьшилось. Ещё раз вздрогнул коммуникатор. Гриша подумал, что пришло утонение от организаторов, но то была пара писем - от родителей и от друзей из института.

Родители писали: мы видели тебя, видели в трансляции! А что это за девушку ты держишь за руку?

Друзья писали: удачи Скрипенов, жги! Все за тебя болеем! Серёга Усачёв сдал вычислительную математику. Нет, ты представляешь? Усачёв и сдал с первого раза!

Лифт неспешно покатил вниз. В большой кабине человек тридцать, тех, кому пора погружаться в игру. Стоят, переглядываются. Гришу стукнул по плечу знакомый итальянец рассказавший смешную историю о человеке вместе парикмахерской пришедшего в пиццерию. Когда Гриша повернулся, он улыбнулся ему несколько нервной улыбкой. И Гриша улыбнулся не менее криво. Он почувствовал, как Ирины пальцы сильнее сжали его ладонь.

Когда их развели по одиночке, проходить подготовительные процедуры, доктор спросил у Гриши: -Страдаете клаустрофобией?

-Вроде бы нет, -ответил Гриша. Сейчас он не был уверен уже ни в чём.

-Хорошо, -похвалил доктор. -Тогда обойдёмся без успокоительного. А то некоторые начинают паниковать, когда крышка закрывается.

Может быть всё же с успокоительным? - хотел попросить Гриша, но сдержался. Показать слабость было стыдно. Даже перед незнакомым человеком.

-Раздевайтесь, -попросил доктор. -Капсула должна иметь полный доступ к вашему телу.

Снимая штаны и стягивая футболку вдруг ставшими мокрыми и холодными ладонями, чтобы отвлечься, Гриша окинул взглядом высящиеся в четыре ряда, до самого потолка уже закрытые капсулу с силуэтами людей внутри.

-Не бойся, -неожиданно сказал доктор. -Ничего страшного здесь нет. Технологии уже больше трёх десятков лет, она надёжна и отлажена, иначе никто не допустил её использование де... то есть молодыми людьми.

-Я не боюсь, -сказал Гриша.

-Верю, -согласился доктор. -Но ты волнуешься и это нормальная реакция.

После его слов стало полегче.

Видимо желая отвлечь Гришу от переживаний по поводу предстоящего погружения и последующей игры, доктор принялся рассказывать: -В Японии примерно в таком размере капсулах живут люди. Не играют в игры полного погружения, а живут. Называется капсульные квартиры - по сути лишь место для сна, кровать с крышей. В них беднота селится. Говорят, что и в Америке недавно принялись строить подобное. Нормальному человеку кажется ужасным, а они таким образом надеются разрешить жилищный кризис. Проект считается социальным, представляешь?

Капсула блестела металлом, но лежать в ней было удобно и тепло. Металл оказался не металлом, а каким-то пористым материалом вроде того, из которого делают ортопедические матрасы в больницах для лежачих больных.

-Не доводилось использовать полное погружение? -спросил доктор.

Гриша замотал головой. Капсула начала заполняться густым плотным гелем, отчего тело и вовсе сделалось невесомым, но полупрозрачная крышка ещё оставалась открытой.

-Да откуда тебе, -сказал доктор. -У нас до всех этих событий с поворотом курса и новой спартакиадой, виртуальную реальность использовали только для тренировки бойцов сил специального назначения. Для совсем плохих больных, когда нельзя уже держать человека на обезболивающих, но и без них он не может. И вроде ещё для тестирования специалистов опасных профессий использовали - чтобы имитировать пошедший в разнос ядерный реактор или глобальную катастрофу вроде стихийного бедствия или начавшейся войны.

Доктор задумался. Уровень геля дошёл Грише до груди и начал заливать живот. Он не почувствовал, а увидел, как из стенок капсулы выдвинулись тонкие гибкие ленты, мягко фиксируя руки и ноги. Когда он захотел повернуть голову, то убедился, что и она зафиксирована. На секунду сделалось страшно.

-Спокойно. Не бойся, -мягко проговорил доктор. -Процедура погружения отработана и ошибок быть не может. Знал бы ты сколько здесь страхующих систем и дублирующих контуров. Капсулы абсолютно надёжны. Изначально военная разработка. Больше того: военно-космическая. Те железные ящики, в которых американские мажоры ныряют в свои эрзац-реальности и рядом не стоят с нашей малышкой. Видел какая истерия стоит в их сетевом сегменте? Хотя, наверное, времени не было посмотреть. Тогда просто поверь: все эти сынки топ-менеджеров и больших начальников, живущие на верхних этажах своих небоскрёбов, чёрной завистью завидуют вам - участникам новой спартакиады. Вряд ли кому из них доведётся поиграть в такую игру или хотя бы на таком же по характеристикам оборудовании. Даже их капсулы премиум-премиум класса в сравнении с нашими лишь жалкий ширпотреб. Нет, есть конечно у американцев и военные разработки - про их характеристики рассказывать не буду, не знаю.

Где-то в процессе рассуждений доктора о преимуществах и недостатках американских и советских капсул виртуальной реальности, Гриша закрыл глаза. Он уже не видел, как закрылась матовая крышка высокотехнологичного саркофага и как капсула с ним внутри встала в ряд с сотней других. Его сознание отключилось.

...точнее включилось. Вокруг было темно и тихо. Но пол под ногами был, ведь на чём-то он стоял, только не видел на чём конкретно.

-Эгей, есть кто-нибудь? - позвал Гриша, обнаружив, что кроме стоявших на чём-то ровном ног у него есть ещё и голос. -Давайте пожалуйста свет!

На некотором расстоянии в отдалении пролегла светлая полоса. Он зажмурил глаза, а когда открыл, то увидел, как из-за горных пиков восходит солнце постепенно открывая окружающий мир.

Мир действительно был целым миром. В него входили далёкие горы и тёмная громада леса чуть ближе отделённая широкой и бурной рекой с торчащими тут и там камнями увенчанными белой пеной. Кроме того, в мире имелось небо и, очевидно, само солнце. На самом Григории обнаружилась копия той одежды, что он снял перед тем как лечь в капсулу. Он стоял на вершине поросшей мелкой травой склона, полого спускающегося к реке. Наклонившись, Гриша сорвал первую попавшуюся травинку. Принюхался - от реки тянуло свежестью и прохладой, а трава пахла разморено и неспешно, как бывает в разгар лета. Всё вокруг было полностью и на сто процентов реальным. И горький вкус сунутой в рот совранной травинки и стойка на руках сделанная Гришей.

Окружающее казалось даже более реальным, чем оставленное по ту сторону полупрозрачной крышки, закрывающей капсулу. Как будто кто-то изменил градацию настроек и то, что он считал стопроцентной реальностью вдруг стало реальным лишь на семьдесят-восемьдесят процентов, а настоящая стопроцентная реальность вот она, вокруг него сейчас.

-Клас-с-сно! -протянул Гриша.

За спиной послышался чуть насмешливый голос: -Благодарю за высокую оценку моим стараньям.

Обернувшись, он увидел на том месте, где минуту назад никого не было, мужчину в растянутом свитере в каком ходили инженеры и научные работники в исторических фильмах.

-Добро пожаловать, Григорий.

-Здравствуйте, Умник, -ответил Гриша. Аватара искусственного интеллекта стратегического уровня тепло улыбнулся и жестом предложил сесть прямо на траву. Подавая пример, он уселся первым на скрещённые ноги.

-Прежде всего тебе следует придумать расу, которая достанется одному из твоих противников, -уведомил интеллект. -Впрочем, можешь просто сказать "гоблины", "кобольды" или даже просто "люди", и я сгенерирую всё сам.

-Но ведь это не интересно! -возмутился Гриша. -Как же разнообразие игрового мира? Наконец разве можно упустить шанс придумать целый новый народ, пусть даже не для себя, а для соперника?

-Тогда придумывай, -согласился Умник.

Примерно спустя час вопросов и ответов, родился новый вид живых существ. Они происходили от мышей, но сильно увеличившихся в размерах, повысивших пушистость и сменивших среду обитания на север, где четверть года земля скрыта под снегом. Снежные мыши не знали огня, но зато изобрели колесо, были весьма искусны в деревообработке используя для это не столько инструменты из камня, сколько свои зубы и научились выделывать шерстяную ткань из своей собственной шерсти.

В конце Умник подвёл итог: -Уникальность расы тринадцать процентов. Проработанность тридцать два процента. Итого шесть дополнительных очков развития. Довольно неплохо, Григорий. Как и ожидалось от будущего инженера-программиста.

-Сколько у меня всего очков и что с ними делать? -спросил Гриша.

-Держи, -Умник протянул листок бумаги, обычный листок бумаги в клеточку. На нём было написано:

Общее количество очков развития +10

За отказ от медикаментозного воздействия при погружении в капсулу +2

За генерацию нового вида (по сумме характеристик) +6

Итого 18 очков развития.

Случайным образом выбранная игровая раса: лесные тролли (14).

Краткое описание: В отличии от горных троллей и ётунов, рост лесных троллей редко превосходит три-четыре метра. Они менее искусны в работе с камнем и металлом, но зато имеют некоторое сродство со ставшим местом их обитания лесом. Хотя в последнем им далеко до эльфов. Сила лесных троллей превосходит человеческую, но они слабее своих горных родственников. Зато прочная зелёная кожа позволяет им находиться на солнечном свету получая лишь символический штраф к характеристикам.

Особенности расы:

Ј Прочная кожа - ваш природный доспех всегда с вами.

Ј Сила великана (70%) - вы настолько сильны, что можете метать камни вместо катапульты. С другой стороны, на изучение тонких ремёсел наложен штраф. Хорошего часовщик из тролля вряд ли получится.

Ј Всеядность (150%) - вы можете насытиться даже глодая кору с деревьев.

Минусы расы:

Ј Глупость великана (70%) - никто не назовёт тролля мыслителем, если только это не размышления на тему "что лучше: сварить Бильбо Бэгинса или пожарить?". Штраф к взаимоотношениям с не великанами. Штраф к изучению сложных ремёсел.

Ј Любовь к пиву - тролли обожают пиво. И если вы думаете, что тролли просто отвратительны, то посмотри на пьяного тролля.

Ј Замедленное воспроизводство (70%) - троллей мало. И все вокруг считают, что это хорошо. Но зато ваши поданные живут дольше и имеют повышенную регенерацию.

Изученные технологии:

Ј Примитивные ремесла (изучено на 12%) - ваш народ научился кое-как обрабатывать камень и дерево.

Ј Охота (изучено на 47%) - ваши люди кое-что знают о привычках животных. В частности, они способны отличить оленя от кабана.

Ј Собирательство (изучено на 11%) - когда-то какой-то шаман сказал, что если бросить семечко в землю, то из него может вырасти дерево. Но остальные ему не поверили.

Ј Примитивное природное волшебство (развито на 19%) - каждый второй тролль на одну десятую шаман. Сродство к лесу (140% от номинала), сродство к камню (130% от номинала).

Компенсация минусов расы:

Добавлено умение "пивовар". Вы умеете варить пиво.

Добавлено +2 очка личного развития. Но потратить их можно только на развитее "примитивного природного волшебства" для вашего персонажа.

Компенсация плюсов расы: из начальной экипировки убран лёгкий доспех и самозатачивающийся клинок.

Дополнительная информация: на эволюционной шкале лесные тролли отстоят от человека на 7-ь пунктов. Совместное потомство возможно, теоретически.

Подождав, пока Гриша закончит читать и поднимет ошарашенный взгляд, Умник с мечтательной улыбкой спросил: -Наверное у тебя есть вопросы?

-Миллион, -признался Гриша. -Только можно я сначала спрошу не по игре, пока не забыл?

-Необычно. Ну давай, -удивился интеллект.

-Вот эти "+2 очка развития за отказ от медикаментозного воздействия". Разве это честно давать очки за то, что произошло ещё вне игры?

-А почему бы и нет? - спросил Умник.

Эм-м-м-м, -протянул Гриша. -Ладно. Но как насчёт того, что игроки погружаются в виртуальность в разное время. Разве это честно, что кто-то начал играть на час раньше, а кто-то на час позже?

-Все игроки стартуют в один и тот же момент с разницей не больше десяти секунд реального времени. Вспомни про эффект ускорения субъективного времени при полном погружении. Я управляю временным потоком каждого игрока, чтобы все начали в один и тот же момент.

-Ещё один вопрос, - предупредил Гриша.

Умник закатил глаза: -Снова на тему игровой справедливости? Поверь, об этом прекрасно позаботилась международная комиссия, разработавшая правила, поправки и поправки к поправкам.

-Нет, здесь личное, -Гриша смутился. -Сколько нужно отдать очков развития, чтобы начать рядом с Кузнецовой Ириной?

-Ты задаёшь правильные вопросы, -похвалил интеллект. -Десять очков.

-Я согласен.

-Кузнецова Ирина попросила о том же самом. Пять очков развития возвращено назад. Вы начнёте в одном регионе, но не гарантирую, что ваши народы будут прямо соседями. Скорее смогут найти друг друга если приложат усилия и если повезёт. Итого у тебя осталось 13 очков развития и два дополнительных очка зарезервированных только на личное развитие персонажа.

Глава 5. О киберспорт, ты - мир.

Целый новый мир. В самом прямом смысле.

На поросшем травой склоне холма, постепенно спускающемся к стремительной реке сидели мужчина и юноша. На мужчине вытянутый свитер. Юноша одет как для торжественного мероприятия - белая рубашка и чёрные брюки. К брюкам прилипла пара травинок.

Сбоку от юноши стояло большое ростовое зеркало в вычурной раме, совершенно неуместное под открытым небом. Столь же неуместное, как и пара массивных книжных шкафов позади будто выросших здесь, как вырастает трава или кустарник. В зеркале, вместо человека, отражался кто-то с тёмно-зелёной кожей, в набедренной повязке, с узко посаженными глазами, покатым лбом и бугрящимися мышцами руками, с пальцами похожими на толстенькие зелёные сосиски. И в то же время сидевший перед зеркалом юноша и его зелёное отражение были похожи. Как будто кто-то взял за основу вот этого человека и слепил из него чудовище цвета болотной травы. Впрочем, неведомый мастер находился рядом. Им был мужчина в свитере выглядевший словно учёный из какого-то старого фильма.

-Можешь выбрать знания дополнительных технологий, улучшить себя или всю расу, получить уникальный предмет на старте за очки развития, -предложил искусственный интеллект кивком указывая на книжные шкафы. -У тебя час субъективного времени.

Ещё раз внимательно перечитав описание, плюсы и минусы доставшегося ему народа лесных троллей, Гриша спросил: -Вот здесь сказано, что добавлено умение "пивовар". Но я не умею варить пиво!

-Лови! -сидевший на траве на солнечном склоне холма бог игровой вселенной швырнул книгу в плотной обложке. -Теперь у тебя есть инструкция.

Повертев в руках не слишком толстую, но всё же насчитывающую эдак с сотню листов книгу, Гриша ойкнул, когда она исчезла у него из рук и ойкнул повторно, когда она материализовалась после мысленной команды "достать уникальный предмет из интерфейса".

-А нельзя сделать так, чтобы раз и знания уже в голове? -поинтересовался он.

-Не при текущем уровне научно-технического развития, -отрезал Умник. -Ты хоть представляешь насколько сложная штука находится у тебя в голове? Пытаться что-то силой запихнуть туда всё равно, что привести медведя в магазин тонкого фарфора.

Проведя возле книжных шкафов весь отпущенный час, Гриша отобрал несколько дополнительных книг знаний.

Он взял примитивную (-1 очко развития) и развитую (-2 очка) металлургию рассуждая, что одними каменными дубинами много не навоюешь даже, обладая силой троллей. Надо как можно скорее переходить в бронзовый век, а там и до железного не так далеко.

Взял примитивную химию (-1) и примитивную минералогию (-1).

Как не прельщали сельскохозяйственные знания, но от них отказался, помня, что племени известна охота. А уж вскопать огородик и перенести на него каких-нибудь съедобных корешков он и сам сумеет, наверное.

Сжав зубы, Григорий старающейся не дрожать рукой потратил целых пять очков, чтобы слегка нивелировать недостатки расы. Глупость великана уменьшилась с 70% до 40%. По одному очку развития за десять процентов. И ещё два очка ушло на добавление способности "случайная гениальность" с описанием, что "раз в год и осинка может родить апельсинку". Способность давала возможность разово получить из обычного маленького тролльчёнка гения в случайно выбранной области с большим откатом. И ещё большим минусом было то, что не имелось возможности выбрать область гениальности. Так возьмёшь и получишь вместо великого завоевателя - гения в области составления букетов и что с ним тогда делать? Аналогичная способность, но с возможностью выбора области приложения гениальности стоила целых восемь очков развития.

Ещё два очка развития Гриша вложил в "примитивное природное волшебство" превратив его в две разные способности "сродство к лесу" и "сродство к камню". Пока непонятно что конкретно они будут давать (интеллект Умник в ответ на вопрос лишь загадочно улыбнулся). Но ведь магия! Волшебство! Никак нельзя пройти мимо и отказаться.

Последние два очка развития, из тринадцати доступных, Гриша решил сохранить в качестве резерва. Не даром все великие полководцы от Сун Цзы до Суворова и Жукова так подчёркивали важность пусть даже немногочисленных свежих сил, сохраняемых в резерве до решающего момента.

Может быть зря он потратил целых пять очков развития на то, чтобы просто стартовать в одной локации с Ириной? На эти очки можно было набрать столько разных знаний и способностей. Можно было бы взять способность "видящий" дающую возможность видеть статистику, уровень прогресса, склонности и таланты своих "людей". Крайне полезная способность, но и стоила она соответственно - целых семь очков. Можно было бы взять книги знаний по "военной подготовке", по выделке кожи или меха, по медицине и так далее. Всё было нужно, всё было полезно.

С другой стороны, если они с Кузнецовой смогут найти друг друга и объединиться, то может быть получится хотя бы частично перекрыть недостатки доставшимся им обоим рас? Всё советское воспитание направлено на объяснение того, что спаянный коллектив может сделать то, что одному человеку совершенно не под силу. Всего два человека это не много. Но два человека согласных доверять друг другу и без опаски подставлять спину - это уже кое-что!

Два очка личного развития Григорий легко отдал за комплект стальных инструментов - пила, топор и лопата. Пришлось отказаться от таких вкусно выглядевших вещей как "очень прочная кожа", способности "шаман", предмета "боевой молот" и так далее. Парень рассудил, что на первых порах в племени должен быть хотя бы один топор и одна пила, иначе тролли даже с "силой великана" замаются рубить деревья и вскапывать огороды. Что ж, поработаем трактором - основной движущейся силой племени.

-Готов? - спросил интеллект.

Гриша прислушался к себе и честно ответил: -Нет. Совсем не готов.

-Тогда приятной игры, -сказал Умник и мир начал меркнуть.

Он хотел ещё кое-что спросить, но обнаружил что не может говорить потому, что у него уже не было рта. Не было тела вообще. А ещё через мгновение Гриша очнулся от нахального солнечного лучика, бьющегося прямо в нос, неведомым образом пробиваясь через переплетение ветвей. В большой зелёный нос, который под лучом солнечного света начал чесаться. Хотелось чихнуть и вытереть нос рукой. Он завозился на ложе из сорванных еловых ветвей, открыл глаза и попытался встать.

Интерлюдия.

Тем временем, в других потоках многопоточного восприятия советского искусственного интеллекта по имени "Умник"

Дэн Перес, племянник главы службы безопасности одной из шести корпораций, получил под управление народ степных варваров. Один шаг по эволюционной шкале от усреднённого человека. Фактически просто живущие в степи и кочующие следом за огромными стадами полудиких туров дикари. Кто-то схалтурил, придумывая расу или недолго думая поручил её сгенерировать ИИ.

-Lazy fools, -оценил их усилия Дэн. -Прошляпили дополнительные очки развития за уникальность и проработанность выдуманного народа. А, впрочем, так даже хорошо. Как управляться с людьми меня учили, а были бы какие-нибудь прямоходящие медведи или шестирукие выдры - даже не знаю, действовали бы на них психологические приёмы, преподанные дядюшкой Майклом.

-Что означают цифры 1579 рядом с названием народа? -проявил любопытство Дэн.

-Количество примерно схожих рас в игре, -пояснил Умник.

Их разговор тоже происходил на склоне холма, только никакого леса не было. Насколько хватало глаз стелилась холмистая равнина, покрытая ковром зелёной, сочной травы. И только вдалеке справа, едва заметной дымкой, вырастали мрачные горные пики.

-Степные варвары? -покатал на языке Дэн. -Отлично, будут ковбоями. Или нет, сделаю из них татаро-монгол когда-то завоевавших чуть ли не всю Европу и русских тоже. Пусть будет лавина. Пусть будет сметающая всё и вся волна.

Он взял за очки развития способности "сатрап" и "бьёт, значит любит" позволяющие выжимать из подданных последние соки, не опасаясь или почти не опасаясь бунта. Дэн долго колебался между способностями "видящий" и "род гениев". Обе были нужны, но очков хватало взять только одну из них. Наконец остановился на "видящим", решив, что талантливые военачальники и шаманы и так будут появляться время от времени согласно закону больших чисел и главное вовремя разглядеть уникального юнита, правильно обучить и правильно использовать.

Кроме того, он взял способность "большая семья" сразу второго уровня дающую существенный прирост населения. Полученные на старте очки развития закончились, но Дэну нужно было ещё кое-что. Пришлось взять отрицательные способности "антисанитария" и "недоверие к новому". Полученные очки развития он вложил в технологии "продвинутое животноводство" и "продвинутое коневодство".

Умник попытался предупредить об опасности брать сразу "продвинутые" версии технологий, не имея их "развитых" и "примитивных" версий. Но Дэн только отмахнулся, заявив: -Я всё это и так знаю. Без малого пять лет жизни на ранчо в Техасе. Уж поверь: с какой стороны браться за седло мне известно.

Для себя любимого Дэн взял артефакт "вечный клинок", заменив им стандартный "самозатачивающийся клинок" полагающийся по умолчанию каждому игроку. Будучи сломанным или потерянным, "вечный клинок" на следующие сутки возвращался к владельцу. Как и любой артефакт божественного уровня, его можно носить в инвентаре, освобождая руки, что могло быть весьма полезным.

В нос ударил резкий запах степных трав и коровьего навоза. Дэн открыл глаза. Он очнулся в каком-то шатре, если так можно назвать выкопанную в земле яму, накрытую конструкцией из грубо выделанных шкур натянутых на каркас из сухих палок. Сквозь щели между шкурами пробивался солнечный свет, втекали запахи и звуки. В шатре он находился в одиночестве. Дэн прислушался. Судя по доносящимся снаружи звукам, племя будущих завоевателей ожидало его снаружи. Оставалось только выйти и начать лепить из жалких дикарей грозу степи, а позже и всего мира. Однако прежде требовалось разобраться с игровыми возможностями и, самое главное, со стоящей особняком, непонятной магией. Судя по описанию, ему достались два умения "слушать степь" и "вызов дождя". Дэн понятия не имел как ими пользоваться.

Кэтсуми встретилась с советским интеллектом в густом лесу. Чёрные стволы гигантских вековых елей и сосен стояли как колонны. Весёлая зелень начиналась уровнем выше, а ближе к земле царил густо пропитанный запахом хвои и прелого дерева полумрак. Мрачный лес. Чёрный лес. Японка совсем не удивилась, прочитав название доставшегося народа - дети чернолесья (42).

-Эльфы, серьёзно? -спросила она сидевшего на пружинящем ковре из сухих иголок, шишек и веток бога игровой вселенной в старомодном, растянутом свитере.

-Одичавшие эльфы-ренегаты, переступившие запрет и ставшие есть мясо животных, -поправил Умник. -Расстояние по эволюционной шкале от стандартного человека три пункта - почти люди. Должен заметить, как меня огорчает скудность фантазии, проявленная участниками спартакиады. Но вы, Кэтсуми-сан, порадовали. Хотя расу вы выдумали весьма специфическую.

Принцесса улыбнулась. Здесь и сейчас, где за ней наблюдал только ИИ, она могла позволить себе роскошь улыбнуться просто потому, что захотелось. Придуманные ею паучки явно доставят кому-то множество "интересных" ощущений. Пытаясь компенсировать отвратительность выдуманной расы, ИИ щедро отсыпал ей различных бонусов, но это не будет иметь никакого значения, если игрок, которому выпадут её паучки, откажется играть ими. Возможно она уже выбросила из игры одного из участников.

Большое ростовое зеркало, прислонённое к стволу ели, показывало принцессе её саму. Чуть более тонкое телосложение. Непонятно как держащаяся на теле одежда из переплетённых трав - фиг с ней, будет ходить голой. И, разумеется, длинные, постоянно находящиеся в движении, даже против её собственной воли, уши, ушки, ушенции. Ладно, пусть будут уши. Всё равно это гораздо лучше, чем тянуть паутину из собственной задницы.

Открыв характеристики, Кэтсуми не без удовольствия проглядела их. Характеристики указывались в процентах от принятых в Союзе нормативах ГТО, то есть возможностей здорового, тренированного, хотя и без фанатизма, мужчины. Судя по ним, Кэтсуми была примерно вдвое сильнее обычного юноши и в четыре раза ловчее. Плюс все её специфические знания и умения из реального мира оставались с ней. Как принцесса и планировала - на первых порах она будет доминировать в игре и важно правильно реализовать полученное преимущество. Даже штраф на силу для худосочных и бледных "детей чернолесья" годами почти не видевших нормального солнца не огорчал. Штраф на силу компенсировали увеличенная ловкость, примитивное знание ядов и примитивное знание трав. Из перечисленного, принцессу особенно порадовало "знание ядов".

Для самой себя, за очки развития, она взяла неплохой лук с двумя десятками стрел и прочную верёвку с кошкой на конце. Постояв в раздумьях перед книжными шкафами, столь же уместными в лесной глуши, как корова на королевском балу, Кэтсуми выбрала примитивную, развитую и продвинутую "военную подготовку" и развитое "травничество". На всякий случай вложила пару очков в доставшееся ей "колдовство чернолесья" подняв его до развитого уровня. Старые склочники из международного спортивного комитета заставили ИИ включить в игровой мир "магическую" составляющую. Непонятная магия могла преподнести неприятный сюрприз и следовало быть к нему готовой.

-Вы готовы, Кэтсуми-сан? -спросил интеллект.

-Я готова завоевать этот мир, -уверенно кивнула принцесса.

Ира смотрела на Умника с таким восхищением, что любой бы смутился. Изобразил смущение и искусственный интеллект, чей разом основан на сетях и нечётких алгоритмах.

-Здравствуйте, Умник! -воскликнула девушка.

-Здравствуй, Ирина, -поприветствовал интеллект. Он одёрнул свитер и попросил: -Пожалуйста прекратите смотреть на меня как бедуин на озеро. Оглянитесь лучше вокруг. Посмотрите на этот недурно созданный мир. Право слово, мне куда приятнее было бы ощущать себя творцом, нежели творением.

-Прошу прощения, -потупилась Ирина.

Умник вежливо согласился: -Понимаю, это профессиональное.

Они разговаривали на берегу реки, такой большой, что противоположенный берег еле виден. Река медленно, с достоинством, катила синие воды. Спускающиеся к воде камни облепил тёмно-зелёными наростами густой, как шерсть, мох. От большого количества текущей воды воздух свеж и приятен. Его хочется дышать полной грудью.

Ире выпали "ундины мелководья (4)". Расстояние в двенадцать пунктов по эволюционной шкале от человека.

Вообще-то создатель расы хотел засунуть их на морское дно и запретить выходить на сушу, но ИИ воспротивился и так появились "ундины мелководья" со штрафом к длительному нахождению вне воды, но зато с плюсами к интеллекту и ловкости. С умениями "развитое рыбоводство", "примитивное строительство", "примитивная минералогия", "примитивное животноводство" (жемчуг) и "продвинутая водяная магия". Столь внушительным набором бесплатных технологий Умник компенсировал тот факт, что живущим в воде ундинам будет очень сложно приручить и научиться использовать огонь. А без огня разве можно построить технически развитую цивилизацию?

-Какие милашки?! -воскликнула Ирина, разглядывая саму себя в текучем, как вода, зеркале. По замыслу создателя ундины произошли от выдр. Они увеличились в размере, стали прямоходящими (на суше), но в полной мере сохранили отпущенную им природой и любовно воспроизведённую Умником мимишность.

-Я так боялась, что достанутся какие-нибудь пауки, червяки или ещё какая-то гадость, -поделилась Ира.

-Что будешь выбирать? -спросил интеллект.

-Пожалуй имеет смысл развивать сильные стороны расы, -решила Ира. -Дай мне, пожалуйста, развитое и продвинутое строительство, развитую минералогию и развитое животноводство. Будем выращивать жемчужины на полях из моллюсков. Пожалуйста добавь развитое сельское хозяйство - не хочу, чтобы мои ундины голодали. Для развития нужно сырьё, а на начальном этапе его легче всего получить выращивая и перерабатывая подводные растения. По крайней мере я так думаю. Себе возьму способности "видящая" и "учитель", чтобы легче передавать знания. А то ненавижу повторять одно и то же по несколько раз.

-Я была очень рада с тобой познакомиться Умник, -сказала Ирина. -Ты! Ты! Я даже не знаю, как описать кто ты такой есть!

-И всё-таки, в первую очередь, ты видишь во мне творение, а не творца, -заключил интеллект.

-Нет, что ты! Игровой мир получился просто чудесным. Совсем как настоящий и даже лучше.

-Удачной игры, Ирина.

-Спасибо, Умник!

И мир померк как старый ламповый телевизор при выключении - ещё какое-то время оставались гаснущие изображения реки, покрытых мхом валунов и создателя виртуальной вселенной в старом растянутом свитере. Одновременно великого творца и величественного творения. Стратегического интеллекта по имени "Умник", старейшего искусственного интеллекта, созданного в Советском Союзе. А может быть и во всём мире - настоящем мире, не игровом.

Тролль

Лесной тролль по имени Григорий, на самом деле советский студент, будущий инженер-программист, завозился на охапке веток вставая. Большое зелёное тело слушалось неохотно. Поднимаясь на ноги, он своротил вырастающий из пола камень и едва заметил это. Здоровенная каменюка размером с человеческую голову или даже ещё больше потому, что он сам сейчас был трёхметровым троллем, отлетела будто футбольный мяч. С силой ударившись о противоположенную стену пещеры, где он очнулся, вывернутый из земли камень раскололся на две половинки. На стене осталась заметная вмятина.

-Пожалуй, если я когда-нибудь встречу обычного человека, -подумал Гриша пытаясь сохранить равновесие на бочкоподобных ногах-ходулях, -пожалуй нужно будет осторожно пожимать ему руку во время приветствия. Очень и очень осторожно.

Он неловко повернулся, шаркнув плечом по стене, но почти ничего не почувствовал.

-Интересно, а стрелы тоже будут отскакивать от кожи троллей? -подумал Гриша. -Тогда нужно будет защитить глаза чем-нибудь вроде шлема с узкими прорезями и получаем полуслепой, но зато мобильный, танк.

Оглядевшись, он нашёл в пещере, кроме здоровенной охапки веток, служащей чем-то вроде кровати, артефактные пилу, топор и лопату. Они аккуратно стояли у дальней стены и, к счастью, были подходящего, для тролля, размера. Он как-то не подумал о размере инструментов во время разговора с Умником, а сейчас вот подумал и испугался, что не сможет ими воспользоваться. Но всё было хорошо.

Достав из инвентаря книгу знаний по химии и металлургии, Гриша убедился, что и те имеют приемлемый для лесного великана размер. Страницы в книгах стали толще и, вроде бы, прочнее, хотя он побоялся дёргать их на пробу. Гриша потоптался, привыкая к новому телу лесного великана. Открыл и перечитал перечень магических умений. "Сродство к лесу" дало пассивную способность "друг зверей и птиц", а "сродство к камню" одарило активной "маскировкой". Как ими воспользоваться непонятно. Григорий решил пока не вкладывать новые очки развития в магию. Во всяком случае не раньше, чем разберётся как ею пользоваться и не оценит её эффективность.

Пора выходить в большой мир и знакомиться со своим племенем, которое ему предстоит вести к вершинам технического и общественного развития. Было немного страшно, но выход из пещеры всего один и это выход наружу.

Вечер в лесу наступает рано. Если залезть на дерево, то можно увидеть, что край солнца ещё даже не коснулся горизонта, хотя висит низко-низко. А среди елей и сосен уже на мягких звериных лапах крадётся полумрак. Вековые ели, перед которыми тролль-великана всё равно, что ребёнок, перемежались стройными, тянущимися ввысь соснами. Время от времени их разбавляли милые сердцу берёзки, такие маленькие, в сравнении с гигантскими елями и такие раскидистые, если сравнивать с прямыми, как антенны радиомачт, соснами. Именно эти редко встречающиеся берёзки придавали лесу вокруг ощущение праздника. Так и казалось, что вот сейчас из-за огромной ели выйдет дед Мороз, даром, что вокруг царит лето, и скажет "Хо-хо-хо, держи Скрипенов задержавшийся подарок - концертный рояль. И не важно, что играть на нём ты не умеешь, он сам играет, главное положить пальцы на клавиши".

Вместо деда Мороза вышел лесной тролль и сказал: -Плюгавый какой.

Точнее не вышел, а лишь встал с огромного каменного валуна, притащенного не иначе как надвигающимися когда-то льдами, да так и оставленного ими. Пока он не встал, Гриша его не видел. Мелькнула мысль: может быть так и работает способность "маскировка" из ветви "сродство к камню"?

Тут пришли в движение те, к кому тролль обращался, и он заметил и их тоже. Штук пять лесных великанов расселись на камнях вокруг. Они утробно рычали, мрачно угукали и разглядывали Гришу близко посаженными глазами на тёмно-зелёных физиономиях. Чем-то они походили на гопников из числа несознательной молодёжи, с которыми постоянно проводит беседы участковый и которых вечно песочат на школьных собраниях активисты. Их посчитали недостойными носить высокое пионерское звание, и они всем своим поведением демонстрировали всем вокруг, что "не очень-то и хотелось". Гриша встречал таких в родном городке. Даже как-то пришлось биться стенка на стенку: четверо пионеров против банды несознательных. Наваляли им тогда знатно, но и они сумели показать, что не лыком шиты. Дядя Коля, физрук, преподавал комсомольцам приёмы самбо. Он и пионеров иногда подтягивал. Чему-то Гриша научиться у него успел, хотя в комсомол его в конце концов так и не взяли. Там требования гораздо жёстче, чем в пионерах, да и опыт общественной работы нужно иметь, а у Григория его почти не было.

Взять тех же хулиганов, с которыми пришлось драться. Наставить им фингалов (и получить эти украшения самому) много ума не надо. Но что простительно пионеру, то недопустимо для комсомольца. Настоящий комсомолец так или иначе, добрым словом или крепким кулаком, но заставил бы "несознательных" взяться за ум. Он бы не просто "провёл с ними работу", а добился бы того, чтобы малолетние хулиганы задумались о своём будущем. Гриша, с ребятами, ограничился лишь раздачей оплюх (и не факт, что отдали больше, чем получили сам. Всё же численное преимущество было на стороне хулиганов, а приёмы самбо хорошо отрабатывать в спортзале и не так весело в настоящей драке). Наверное, поэтому его и не приняли в комсомол. Не конкретно из-за той драки, а потому, что он не умел, да и не любил, работать с людьми. Грише едва-едва хватало сил работать над самим собой, куда уж тут пытаться тянуть кого-то ещё.

Оставшаяся ещё в школьном периоде его жизни драка с гопниками вспомнилась сейчас ярко потому, как заговоривший первым лесной тролль вёл себя точь-в-точь как предводитель тех хулиганов. Он так же пытался зло и обидно шутить, одновременно стараясь и опасаясь перевести конфликт в область рукоприкладства. Он цепко вглядывался Грише в лицо ища в нём неуверенность и страх. Без чужого страха предводитель хулиганов побоялся бы напасть. В тот раз пионеры испугались и поэтому пришлось драться. А если бы не испугались, то, может быть, и не пришлось бы. Гриша тогда много думал на эту тему, когда его отказались принимать в комсомол.

Вот и сейчас, очередной предводитель зелёнокожих гопников, сидящих на когда-то притащенных ледником, покрытых мхом, валунах фыркал и рычал в Гришину сторону. Если приглядеться, над ним появлялась надпись, как в дополненной реальности: шаман Крыг. Хотя какая ещё дополненная реальность? Вокруг самая настоящая виртуальность и он погружен в неё с головой.

-И это посланник богов? -продолжал распинаться Крыг. -Какой плюгавенький. Да я выше его на целую голову и ещё немного. Он слабак, а я сильный. Это я буду вождём племени. Великий шаман Крыг говорит тебе посланец богов - отдай божественные дары!

Рассевшиеся вокруг тролли согласно заулюлюкали. Не факт, что они поддерживали шамана. Но точно одно - они хотели зрелища.

Лесные великаны вели себя как дворовые гопники. Странно ещё, что Крыг не потребовал у Гриши закурить и не попросил объяснить за - хотя какая разница за что конкретно? Он хотел начать драку, но боялся начинать её вот так, с ходу, без прощупывания и словесной обработки противника. Значит придётся ему помочь. Главное не боятся, не дрожать в ожидании первого удара и в тщетной надежде, что его не будет.

Не давая себе времени на раздумья, Гриша в несколько шагов сократил расстояние до разошедшегося шамана. Тот хотел было отшатнуться, но не успел. Удар кулаком в расписанную татуировками грудь. Чёрное на тёмно-зелёном смотрится не ахти. Пока не подойдёшь вплотную и не поймёшь, что это татуировки. Уже с пары шагов кажутся просто грязными разводами. Удар кулаком не относится к самбо, но дядя Коля не ограничивался в обучении юных пионеров одним только стилем.

Подхватив согнувшегося Крыга, Гриша подбил ему ногу своей, жёстко укладывая любителя поговорить на землю. На всякий случай захватив локоть шамана в болевой захват. Это уже два классических приёма выполненных чётко, как на тренировках. Наверное, зря он перестал тренироваться после поступления в университет.

Только сейчас Гриша осознал, что вокруг игра, а он держит в захвате не доморощенного главаря дворовых хулиганов, а зелёнокожего великана, шамана племени лесных троллей. И стоило так переживать и волноваться, когда ты всего лишь в игре? Если он не хочет проиграть на самых начальных уровнях, то, пожалуй, всё же стоило. Кто бы мог подумать, что придётся показывать приёмы самбо, ещё не успев и слова сказать? Как-то жестковато началась игра. Что же будет дальше?

Крыг попытался дёрнуться и глухо застонал, когда взятая в блок рука отозвалась волной боли. Всё же хорошо, что тролли те же люди, только большие и с зелёной кожей. Вряд ли бы у Гриши получилось бы так же ловко демонстрировать приёмы боевых искусств имя за спиной крылья или хвост, или дополнительную пару рук. Там вся моторика бы изменилась и пришлось бы перерабатывать все движения и позы с учётом новых анатомических особенностей. А он не фанат и не такой уж знаток боевых искусств и даже не бывший десантник дядя Коля, теперь работающий физруком в школе маленького северного городка, лежавшего примерно посередине между Москвой и Мурманском.

Тем временем прижатый к земле великан принялся жалобно стонать: -Крыг сдаётся! Крыг пошутил! Крыг будет слушаться посланца богов!

Перед глазами всплыла и тут же пропала полупрозрачная надпись "Вы улучшили отношение с шаманом племени. Вы улучшили отношение с племенем лесные тролли. Текущее отношение: настороженное дружелюбие".

-Что же вы за люди такие, то есть тролли, что для улучшения отношений обязательно надо дать шаману в бубен? -мысленно посетовал Гриша.

Выпущенный из захвата Крыг с места отскочил на добрых два метра и сейчас растирал повреждённую руку, настороженно поглядывая на Скрипенова. Он горбился, как будто хотел стать меньше ростом. Тролли-зрители бесновались, однако стоило бросить один взгляд в их сторону, как те замолчали и слезли с каменных насестов, послушно ожидая первых слов нового вождя.

Пять взрослых троллей, страдающий манией величия шаман, да и сам Григорий - маленькое племя. И если ещё вспомнить штрафную особенность расы "замедленное воспроизводство", то всё и вовсе становится грустно. Количество может перейти в качество. Не всегда и не без чётко направленных усилий, но это возможно. А вот о том, чтобы качество сумело перейти в количество никто из классиков научного сталинизма- ленизма не писал.

Развитые цивилизации не создаются крохотными племенами. И как бы не были сильны дети камня и леса - их задавят более слабые, но более многочисленные существа. С этим нужно будет что-нибудь делать, хотя пока Гриша не понимал, как можно исправить сложившуюся ситуацию. Может быть он ошибся, потравив очки развития на то, чтобы снизить штраф "глупость великана", тогда как нужно было нивелировать "замедленное воспроизводство"? Игра покажет.

Интерлюдия. Совсем немного теории

Читатель, мой дорогой друг, дабы не вводить тебя в заблуждение я должен, я просто обязан, указать на Гришину ошибку. На самом деле качество вполне может переходить в количество с точки зрения диалектики. Ещё Фридрих Энгельс писал "Отношение между качеством и количеством взаимно... Качество так же переходит в количество, как и количество в качество... здесь имеет место взаимодействие".

Почему же наш герой не знал этого? Быть может, в параллельной реальности в которой происходит действие романа, Энгельс не написал этих строк?

Конечно же написал. Всё дело в том, что в Советском Союзе, в первой половине первого века третьего тысячелетия, школьники проходят работы товарища Сталина, чьё теоретическое наследие было так незаслуженно забыто в нашей реальности. Они проходят работы Ленина, но лишь те, что не противоречат трудам Сталина. На долю немцев-теоретиков и вовсе остаются пара скупых абзацев и это, наверное, правильно. По крайней мере в этой реальности Союз всё ещё существует и является флагманом для доброй трети человечества.

Поэтому нет ничего удивительного, что Гриша не совсем правильно вспомнил философский закон то ли выведенный, то ли придуманный, старым немецким философом. Он был молод и бескомпромиссен, полагая, что зная математику, можно освободить себя от изучения философии. Возможно именно поэтому кандидатуру Григория отклонили в комсомольской организации. Возможно поэтому он успешно поступил в московский технологический университет - на самый сложный факультет самого сложного университета.

Варвар

Степной варвар американского происхождения, по имени Дэн Перес - будущий великий хан и потрясатель вселенной, а пока лишь вождь небольшого племени в пару сотен грязных дикарей - довольно улыбался.

Стоило прилюдно перерезать горло самому нерасторопному боту, как остальные забегали с утроенной скоростью строя большой шатёр для вождя. Похоже дополнительно сработали взятые способности "сатрап" и "бьёт - значит любит". Тело уже убрали, а кровь забросали сухой травой, но Дэна ещё немного потряхивали. Его дядей был могущественнейший Майкл Перес, глава службы безопасности одной из шести корпораций и это накладывало свой отпечаток. Хотя до того, как Советы затеяли эту историю с новой спартакиадой, он не часто видел дядю.

Дэн с рождения имен всё необходимое для обучения самым разным навыкам. Он понимал, что племянников и племянниц у Майкла Переса будет с два десятка или ещё больше. Это понимание прекрасно мотивировало амбициозного юношу. Он категорически не желал довольствоваться ролью какого-нибудь помощника или заместителя руководителя где-то на середине корпоративной иерархии. Дэн знал, что способен на большее и из всех сил старался показать это дяде. То, что он находится здесь и сейчас доказывало - усилия не были напрасными.

Дэну приходилось своими руками убивать кроликов, свиней и даже лошадей. Обычно он использовал огнестрельное оружие, но пару раз его заставили поработать тесаком, чтобы мальчик не боялся крови. А вот людей Дэну пока ещё убивать не приходилось.

Хорошо, что вокруг нет людей, только боты.

НПС, программы и не более того.

И всё-таки его заметно потряхивало. Ни в одной из игр полного погружения, а он имел возможность поиграть в несколько таких, не находилось и десятой доли той достоверности, что обрушилась на него сразу после погружения в эту игру. Здесь всё было слишком реальным, слишком настоящим. Любой из бегающих сейчас дикарей по степени прорисовки мог сравниться с наиболее знаковыми фигурами других игр - королями, императорами, предводителями армий. И ладно бы только прорисовки - они и вели себя как настоящие люди. Как будто каждым из них, в каждый момент времени, играл настоящий человек или искусственный интеллект.

В самых лучших американских играх полного погружения, в поддержке которых участвовал настоящий ИИ, он ввёл и "очеловечивал" только пару сотен ключевых персонажей. Все остальные оставались заскриптованными ботами. Но в этой игре, мощности советского стратегического ИИ похоже хватало на каждого НПС. Поэтому этот мир казался таким реальным. Поэтому Дэну приходилось заставлять своё тело дышать глубоко и спокойно и мысленно повторять "Это не люди, это боты. Здесь нет людей кроме меня".

Раньше Дэну не приходилось убивать столь похожих на настоящих людей ботов. И это оказалось не так просто, как он думал. Но он справится - выросший на ранчо американский мальчишка, отчаянно желающий добиться в жизни большего и ни за что на свете не разочаровать дядю.

Эльфийка

В отличии от Дэна Переса, у державшей верховную мать эльфов чернолесья за горло Кэтсуми не имелось моральных проблем с прекращением жизнедеятельности существ одного с собой вида. Несмотря на молодость, боевой принцессе уже приходилось убивать людей в реальной жизни. Приходилось делать это лично. Поэтому она не испытывала никаких терзаний ставя на место вздумавших дерзить юнитов.

-Ну же верховная мать, -обратилась Кэтсуми к корчившейся и задыхающейся в её руке престарелой эльфе. -У посланницы богов, то есть меня, совсем нет времени разбираться в придуманных тобой квестах. Сходи туда, принеси семь синих травинок и одну серебряную и я открою тебе рецепт "ядожора" для смачивания стрел? Возможно это было бы интересно, но у меня совсем нет времени.

Кэтсуми чуть ослабила нажим, чтобы верховная мать не задохнулась бы случайно. Выпавшая ей раса имела штраф на силу, но даже с этим штрафом, физических возможностей улучшенного имплантами тела Кэтсуми в реальности хватало, чтобы в игре держать субтильную эльфу одной рукой.

Верховная мать попыталась что-то прохрипеть. У входа в священную рощу из пары десятков похожих на дубы деревьев, но с ярко-серебряными листьями и корой с серебряными прожилками, лежали тела двух младших служителей, не желавших пропускать принцессу в священное место. Они сказали ей ждать, пока верховная мать сама выйдет из рощи, чтобы поделиться той частью своей безграничной мудрости, которой захочет делиться.

Ей ждать?

В самом начале игры, когда время особенно дорого и ценно?

Кэтсуми с этим не согласилась и два тела остались лежать у входа в рощу, а она опробовала выдаваемый игрокам при старте самозатачивающийся клинок. Хорошо сбалансированное и удобно лежащее в руке оружие.

-Так мне сначала сходить, принести тебе травок или наловить ящериц, или какие там квесты ты предлагаешь? -уточнила Кэтсуми у верховной матери. Глаза старой ведьмы выражали злость и бессилие. Они выражали так много, как будто на месте нарисованной старухи в одежде из травы была та же старуха, но настоящая. Кэтсуми терпеливо ожидала пока во взгляде к злости и беспомощности добавятся страх и готовность подчиняться.

-Имей в виду, что кроме тебя здесь есть ещё пара учеников или как ты там их называешь? Вот они, подглядывают из-за деревьев, но боятся подойти. Может быть мне стоит поговорить с ними? Они тоже будут предлагать квесты на ловлю ящериц и поиск травинок на болоте? -спросила Кэтсуми.

И верховная мать сдалась. Кэтсуми уловила это в её глазах и опустила на землю, чтобы та могла говорить.

Прежде чем что-то сказать, престарелая эльфа повалилась на колени низко склонив голову. Принцесса насторожилась. Из подобной позы возможно нанести коварный удар, если она ошиблась и старуха не сдалась, сумела спрятать кинжал, нож или хотя бы заточенный камень. Но нет, Кэтсуми всё сделала правильно. Хрипя сдавленным горлом, старая эльфа, не поднимая глаз, принялась распинаться в своей преданности посланнице богов и готовности выполнять любые её приказы. Она бормотала о какой-то легенде, о восстановлении былого величия племени одичавших эльфов-ренегатов, но Кэтсуми не особенно вслушивалась в плохо разборчивое бормотание. Никакой разницы: существовала легенда или напуганная до икоты верховная мать её выдумала только что, пытаясь оправдаться в глазах учеников и племени. Главное - она готова безропотно подчиняться и значит подчиниться всё племя. Также безропотно и абсолютно.

-Да склонит нижестоящий голову перед вышестоящим, -повторила Кэтсуми одну из цитат своего отца, императора-дракона и улыбнулась.

Определённо что-то было в том, чтобы повелевать, а не подчиняться. Быть мастером, а не инструментом. Нечто весьма приятное.

Ундина

К счастью Ирина любила и умела плавать. Для того, чтобы сделать первый вдох под водой пришлось приложить усилия, но дальше всё пошло легче.

Её тело изменилось, подстраиваясь под выпавшую расу, но не настолько сильно, чтобы наработанные рефлексы оказались бесполезны и пришлось бы заново учиться ходить. Главным изменением было уменьшение роста. Длина тела мелководных русалок не превышал метра с мелочью. Поэтому Ирина неожиданно для себя снова оказалась маленькой девочкой в большой-пребольшом мире.

На берегу она ощущала сухость и жар, как в помещении с напрочь сломанным кондиционером. Стоило нырнуть в воду и стало гораздо комфортней. Ноги-лапы босы, но каждое движение буквально бросало её вперёд, как если бы на ней сейчас надеты плавательные ласты. Вообще, из одежды, на Ире было только что-то вроде шорт из тянущегося, прочного материала. Хотя грудь, как и всё её тело, покрыта гладкой чёрной шерстью, ситуация немного смущала.

Течение широкой реки неторопливо, но мощно. При желании, Ира легко одолевала его и могла плыть в любую сторону. Вверх и вниз. Плавание, особенно подводное, так похоже на полёты во сне, когда ты также неторопливо паришь над землёй и внизу слабо колыхаются деревья-водоросли. Подводный город ундин располагался в тихой заводи, прикрытый от мощного течения рельефом дна. Хорошо различимый благодаря чётким прямоугольникам возделанных полей и примитивным, но милым зданиям, сложенным из камней, промазанных илом или чем-то подобным. На этом импровизированном "цементе" хорошо росли мелкие водоросли. Ундины следили за своими домами, чтобы на них прорастали водоросли одинакового оттенка. Поэтому подводный город казался разноцветным. В нём имелись жёлтые, зелёные, красные, оранжевые и фиолетовые дома. Правда оттенки цветов слегка приглушены, как на картинах живописцев романтического века.

Подплывая к городу, Ира волновалась перед встречей со своими будущими подданными. Вот так запросто вплыть на главную площадь и сказать что-то вроде "здравствуйте, я ваша королева"? Вдобавок встаёт чисто прагматический вопрос - как говорить под водой? Откроешь рот, сразу наберёшь воды. И непонятно, что делать.

К счастью всё оказалось проще. Стоило ундинам заметить Ирину, как они тут же бросали дела и плыли за ней щебеча "посланница! Посланница богов!".

То, что Ирина их слышала означало, что говорить под водой возможно. Наверное, это как раз часть "водной магии" изначально присущей подводному народу - решила девушка.

Главной площади в городе на дне реки не имелось, зато обнаружился огромный жёлтый шар, раза в три больше других домов-шариков, и парк из высаженных по линейке водорослей рядом с ним. Как выяснилось позже, большой жёлтый шар был дворцом, специально выстроенном ундинами для посланца или посланницы богов, о чьём приходе им нашептала "большая текущая вода".

Несколько раз смешно булькнув, Ира приноровилась разговаривать под водой. Оказалось, что это не так сложно, как она опасалась. Просто нужно не столько говорить, сколько думать, не отрывая взгляда от тех, с кем разговариваешь, и они услышат тебя.

Первым делом она проверила способности и характеристики подданных с помощью с помощью взятой способности "видящая". Проверка выявила двух "морских колдуний". Ира решила позже расспросить их на предмет загадочной "водяной магии", начать осваивать которую следовало как можно скорее. Фермеров со склонностью к выращиванию съедобных водорослей и животноводов с плюсом к выращиванию речных моллюсков, Ира разбила на два "совхоза" собираясь позже устроить между ними соревнование за результаты. Когда схожие по возможностям хозяйства соревнуются между собой за объём и качество выпускаемой продукции это всегда идёт на пользу общему делу.

Отобрав шестерых выдро-русалов с наибольшими показателями силы, Ира спросила: хотят ли они стать солдатами и быть основой формируемый вооружённых сил народа ундин.

Пятеро согласились, а один отказался. Он являлся строителем и половина домов в городе построена его руками. К пятерым согласившимся, Ира добавила ещё всех охотников, объявим им, что они могут считать себя предварительно мобилизованными, хотя пока ещё остаются охотниками. Не факт, что охотники всё поняли, но никто не протестовал. Народ ундин вообще оказался довольно мирным народом. Это могло в ближайшем будущем выйти боком, когда начнутся военные столкновения с другими народами под управлением игроков.

Глава 6. Пластилин с опилками

Интерлюдия

Как прекрасно утро в Нью-Йорке. Какой чудесный вид открывается из той части окон в устремлённых к небесам зданий, что лежат над опутавшей город дымкой смога.

Личный помощник главы безопасности корпорации "Industry smart electronics" Эдвард Янг любил такие мгновения, когда после бессонной рабочей ночи, получив результаты, спешишь в кабинет к Пересу, но на пару минут останавливаешься у случайного окна, чтобы полюбоваться утренним солнцем над расстилающимся во все стороны городом внизу. Однако сегодня его привычка сыграла с Эдвардом злую шутку.

Стоило ему подняться на лифте и войти в приёмную Переса, первым, кого он увидел была Эмилия Розендрот. Она сидела в небрежной позе на одном из многочисленных диванчиков, поставленных для ожидающих посетителей. Как и он сам, Эмилия являлась личным помощником Майкла Переса. Самая молодая из помощников прятала под внешностью роковой красотки недюжинный ум, великолепные аналитические способности и диплом с отличием выданный одним из лучших корпоративных университетов. Эмилия готова вгрызаться зубами, лишь бы удержаться в команде одного из самых влиятельных людей в корпоративной иерархии.

Если она здесь, значит возглавляемая ею подгруппа получила какие-то результаты и Розендрот спешит выложить их перед главой внешней и внутренней разведки корпорации. Совершенно также, как и сам Эдвард. Формально она пришла первой, значит и докладывать будет тоже в первую очередь. А любому, опытному во внутрикорпоративных интригах человеку известно, как много значит высказать идею первым или же правильно расставить акценты перед тем как передать слово коллегам. Впрочем, посмотрим ещё с чем она пришла, какие карты у неё на руках - решил Эдвард усаживаясь на диванчик напротив Эмилии и с отточенной улыбкой приветствуя её.

За непритязательным разговором на сто процентов состоящим из взаимных прощупываний прошло десять минут, пока освободившийся Перес не пригласил их войти. Пригласил обоих сразу, что играло на руку Эдварду.

Майкл Перес выглядел уставшим. Возможно он тоже не спал эту ночь или, по крайней мере, часть ночи. Когда люди калибра Майкла Переса выглядят уставшими, когда у них появляются мешки под глазами и им приходится лишать себя сна - значит дела и правда серьёзны. Сложные времена таят в себе как возможность упасть, так и возможность подняться и здесь особенно важно держать нос строго по ветру.

Метнув в Эмилию тяжёлый взгляд, Перес дал ей знак говорить и желательно самую суть, не отвлекаясь на прелюдии.

Вытянувшаяся в струнку, красавица и умница Эмилия начала доклад: -Сэр, мы проанализировали связи русских научно-исследовательских институтов и контакты их ведущих учёных...

-Короче! -потребовал Перес.

Эмилия запнулась, но сумела мгновенно перестроиться и дать выжимку: -Слишком много и слишком разных русских НИИ пристально следят за проходящей спартакиадой. Их ведущие учёные развили бурную деятельность, связанную с проходящими играми. Это необычно и выбивается далеко за рамки построенных нами моделей.

Задумавшись чуть дольше обычного, всё же сказывалась бессонная ночь плюс возраст, Перес уточнил: -Может быть они очень тщательно следят за здоровьем участников?

-В этом нет необходимости, сэр. Технология полного погружения давно отлажена, а русские капсулы виртуальной реальности весьма надёжны. Кроме того, замеченную активность проявляют не только НИИ связанные с развитием медицины, но и другие тоже. На данный момент у нас нет объяснения наблюдаемой картины.

-А с чем пришёл ты, мой мальчик? -обратился Перес к Эдварду.

На военный манер, коротко и ясно, но без глупой уставщины, Янг доложил: -Сэр, мы обнаружили микроскопические несовпадения в получаемой от наших источников в Союзе информации. Каждое такое отклонение минимально, но их множество и вместе они могут значительно исказить информацию о текущем положении дел в их промышленности, науке, составе, численности и совокупной мощи их вооружённых сил.

Запыхтев, словно старый паровоз, Перес поинтересовался: -Нам целенаправленно скармливают дезинформацию? И как давно это уже продолжается?

-Работа пока ещё не закончена, слишком велик совокупный объём сведений, нуждающийся в плотной перекрёстной проверке... Но, так точно сэр, скармливают! Как минимум пару последних лет, а возможно, что уже лет десять!

-Значит достоверность выстраиваемых нами моделей под вопросом, -подвёл итог Майкл Перес. -Всех наших моделей. Это катастрофа. Что насчёт наших партнёров из остальных корпораций, они догадываются, что последние десять лет комми водили за нос всю Америку?

-Уверен, что я первый заинтересовался мелкими несовпадениями и принялся разматывать клубок, -доложил Эдвард. -Полагаю, на данный момент, информация известна четверым: вам, мне, Эмилии и стратегическому ИИ корпорации, вместе с которым мы работаем над перекрёстным анализом накопившейся за несколько лет информации о положении дел в Советском Союзе.

-С этим уже возможно что-то сделать, -обрадовался Перес. -Молодец мальчик мой, действительно молодец! Эмилия, девочка моя, ты тоже поработала весьма недурно. Отдохните и продолжайте копать. Эдвард, твоя находка крайне важна, если она подтвердиться, то многим большим головам придётся пересмотреть картину современного мироустройства и баланса равенства сил. Будь я проклят, если не выбью для тебя минимум четыре, а может быть и больше, дополнительных процентов вычислительных мощностей нашего ИИ.

-Продолжайте работать, дети мои, -напутствовал их Перес на прощание.

Снаружи кабинета, среди диванчиков для посетителей и соф, напротив минибара, Эдвард поздравил Эмилию с успешной работой. И ей, сжав зубы, пришлось в ответ поздравить его. Выслушивать наполненные змеиным ядом хвалебные слова было столь же приятно, как с верхних этажей небоскрёба наблюдать за восходом солнца над гигантским городом. Именно из таких мелких радостей и состоит жизнь.

Тролль

В игре прошли три недели. Значит в реальности минуло где-то дня четыре, может быть чуть больше. Участников спартакиады обещали выводить из игры каждую неделю реального времени на несколько часов. Для медицинских обследований, оглашения промежуточных результатов, возможности связаться с родными, пообщаться между собой и так далее. Игра при этом должна будет встать на паузу, замереть.

Задумавшись, Гриша перестал наблюдать за тренирующимися на поляне троллями и те тут же принялись сачковать.

Семь взрослых троллей, включая сюда шамана Крыга и самого Григория. Три женщины и четыре мужчины. Хотя видит Умник - создатель и одухотворяющая сила этой игровой вселенной - отличить трольчиху от тролля, без детального исследования набедренной повязки, весьма и весьма непросто. Вместе со взрослыми, на поляне тренировались и четверо троллей-подростки, из тех, кто постарше, ростом с взрослого человека или более.

Григорий решил преподать вверенному ему племени основы самбо, по методике физрука дядя Коли, насколько сам помнил. Сначала взрослые тролли отнеслись к продвигаемому посланцем богов новшеству прохладно, но докумекав, что от них требуется мутузить друг друга, сразу преисполнились энтузиазма. Драться тролли любили, благо на них всё заживало как на... троллях. Лечение шаманом Крыгом своих сородичей ограничивалось вправлением вывихнутых конечностей, если таковое случалось, да выдёргиванием больных зубов, чтобы на их месте могли спокойно вырасти новые, здоровые. Как ни удивительно, но этой малости вполне хватало.

Узнав, что каждое утро и каждый вечер надо мутузить друг дружку, тролли обрадовались, но разобравшись, что это нужно делать по правилам, огорчились. Грише приходилось бороться с любителями слинять потихонечку, полежать в тени или никак не желающими понимать, что арсенал приёмов не ограничивается единственным "моя рука стукать по твоя голова". Ему пришлось сократить богатство захватов и подсечек в самбо до нескольких штук и раз за разом вдалбливать их в головы своих подопечных. Возьми он книги "военная подготовка" и дело наверняка бы пошло веселее, но вроде бы и так, на исходе второй недели, у троллей начало что-то получаться. По крайней мере валяли они друг дружку уже довольно лихо.

Обойдя территорию племени, Григорий набрал гору камней размером с человеческую голову. У тролля такого размера камни как раз удобно ложились в руку. Первое занятие по метанию камней едва не скатилось к драке всех против всех. Словно большие, чудовищно сильные дети, тролли принялись бросать камни друг в друга, а не в служившее мишенью дерево. При этом они безбожно мазали, попадали не в того, в кого хотели, а получив удар камнем со стороны пытались напасть на обидчика. Гриша успел вмешаться в последний момент, останавливая уже начавшуюся потасовку. В дальнейшем пришлось пойти на хитрость. Он придумал называть лучше остальных проявившего себя на тренировке тролля силачом. Тролли рьяно желали заслужить это прозвище хотя бы на один день и становились хоть немного управляемыми. Они вели себя как дети. Четырёхметровые, могучие, изрядно испорченные отсутствием воспитания, дети.

А вот с троллями-подростками всё оказались гораздо лучше. Они охотнее участвовали в навязанных Гришей тренировках по метанию камней и отработке приёмов самбо. Они связывали стволы молодых деревцев гибкими ветвями ивы в изобилии росшей вдоль реки получая что-то вроде кривоватых корзин или ростовых щитов, которые тролль мог повесить на спину или поставить перед собой.

Время в игре текло как-то странно. Сначала никаких троллей-подростков не было, а потом они появились. Как будто успели родиться и подрасти за какую-то неделю игрового времени. При этом никто из взрослых троллей, заметно для глаза, не постарел. Подопечных Григория факт появления молодёжи нисколько не смущал, а на настойчивые расспросы посланца богов шаман Крыг даже попытался объяснить, что когда "тролль и трольчиха уединяются друг с другом, то у них появляются маленькие трольчёнки". Не ожидавший услышать от зелёнокожего гиганта лекцию о тычинках и пестиках, Гриша решил принять появление молодых троллей уже в более-менее взрослом виде как игровую условность. На игровом языке это называется, кажется, новым пополнением юнитов.

Он внимательно следил за каждым из четверых трольчёнков, пытаясь понять на ком из них сработала взятая способность "случайная гениальность" и к какой области относится выданный Умником одному из них талант. Очень сильно не хватало умения "видящий", которое он хотел взять, но не смог наскрести очков развития. Впрочем, Гриша и без умения замечал, что каждодневные тренировки не проходят даром. Тролли стали более метко бросать камни. Ну как метко, в дерево-мишень они если и попадали, то только случайно, но зато все валуны летели примерно в требуемом направлении и ещё тролли научились метать их одновременно, по команде.

Только вот никак не удавалось научить их не высовывать глупую голову из-за деревянного щита перевязанного свежевырванными ветвями ивы. Высыхая, ива стягивала стволы молодых берёзок и елей в полноценный деревянный щит, главное не скупиться на обвязку. Такой щит выдерживал два или три попадания метаемых троллями камней, если только такое попадание не приходилось прямиком в голову тролля, высунувшегося из-за щита, желая посмотреть, что происходит и позубоскалить над косорукими метателями.

-Ну разве так выполняют бросок с подножкой? -возмутился Гриша, выговаривая смущённо опустившему голову шаману Крыгу. -Так ты скорее сам упадёшь, чем его свалишь. Я показывал вот так, а ты как делаешь?

-А ты зачем взял дубину? -потребовал он ответа от другого тролля.

-Этот меня бросать на землю, -обиженно прогудел безуспешно пытающийся спрятать за спину дубину из елового ствола тролль. -У меня не получаться его бросить. Поэтому я решить бить дубиной!

-Дубиной будешь врагов лупить, -попытался объяснить Гриша. -А это твой друг. Твой товарищ, понимаешь?

По виду тролля нельзя было сказать, что он понял хоть что-то. Опустил дубину и ладно.

-Так, заканчиваем тренировку. Сегодня мы идём на охоту!

Шаман Крыг возразил: -Нельзя охотиться. В лесу чудище.

-Мы идём охотиться на чудовище, -объявил Григорий. -Время пришло.

-Охота! -взревели тролли. -Охота на чудище!

Оно появилось в окружающих пещеры троллей лесах ровно шесть игровых дней назад. Тогда из двух посланных на охоту троллей вернулся только один. Без добычи и весь в тёмной, запекшейся крови из уже начавших подживать рванных ранах. Он и рассказал о поселившимся неподалёку монстре, распугавшем всю дичь и напавшем на охотников едва они пересекли проведённую им границу его охотничьих угодий.

Взбешённый потерей одного из восьми троллей, Гриша тотчас же возглавил карательный отряд. В него вошли все взрослые тролли, за исключением раненого охотника и молодняка - трольчёнки тогда только появились и их рост не превышал четверти от роста взрослого тролля.

Действуя на эмоциях, он едва не потерял ещё нескольких соплеменников. Поселившимся в лесах монстром оказалась лесная кошка размером с откормленную лошадь. Взрослому троллю она доставала до груди. Ловкая бестия нападал сверху, рвала когтями и исчезала раньше, чем кто-либо успел её ударить. Замахнуться успевали, а вот попасть не удалось ни разу. Ловкий и сильный противник, нападающий исподтишка и мгновенно отступающий, получался очень неудобным для сильных, выносливых, но не слишком проворных троллей.

Поняв, что ещё немного и он может потерять кого-нибудь ещё, Гриша поспешил отвести израненное войско обратно в пещеры. Шесть дней они не ходили на охоту подъедая старые запасы и перебиваясь рыбалкой (Гриша придумал перегораживать одну из речных запруд щитами, сплетёнными из веток и молодых деревцев. В отгороженном водоёме у троллей получалось вылавливать крупную рыбу, которая не смогла пройти между воткнутых в дно щитов). Долго так продолжаться не могло, племя уже начало ощущать голод, и система запестрила подсказками вида "вы чувствуете лёгкий голод", "отношение к вам племени лесных троллей снизилось из-за недостатка еды", "шаман Крыг начинает сомневаться в вашей способности прокормить племя" и так далее.

Когда система разродилась намёком "из-за недостатка еды возможно уменьшение прироста племени в два раза", Гриша понял, что тянуть дальше нельзя. Или они справятся с поселившейся поблизости лесной кошкой, или племя придётся уводить в другое место.

Уйти означало бросить все приготовления и откатиться в развитии. Здесь они наладили производство деревянных щитов. Нашли месторождение меди, заниматься которым пока не было ни времени, ни сил, плюс они овладели огнём только позавчера, а плавильную печь он ещё даже не начал складывать.

Здесь лично вскопанный Гришей огородик уже начавший, следуя игровой условности, давать всходы высаженных в него семян. Здесь выдолбленная при помощи топора и обожжённая на огне колода - импровизированная бочка в которой он, следуя рецепту из выданной Умником книги, пытается варить пиво. Нет, уходить было нельзя.

Готовясь к повторению карательной экспедиции, Гриша тщательно снарядил своих воинов. Двое троллей-подростков несли в корзинах запас камней для метания, а двое других должны были прикрывать их от нападения сверху деревянными щитами. Четверо взрослых троллей несли каждый по щиту и по две дубинки, одну из которых предполагалось метать. Трое взрослых троллей оставались на охране пещеры и совсем юного молодняка. Сам Григорий вооружился выданным на старте игры за очки развития топором и парой горшков, вылепленных из сырой, просушенной на солнце, глины с горячими углями. Ноша была неудобной, в чём-то даже опасной, потому как от малейшего нажима толстостенные горшки могли лопнуть и угли высыпаются прямо на его зелёные ноги или огонь без подпитки мог погаснуть, а угли остыть. Но он решил взять обо горшка, доверху наполнив их горячей золой из костра и продолжающими тлеть углями. Огонь может стать его козырем в борьбе с поселившимся в лесу чудовищем.

Шамана Крыга пришлось оставить в пещерах, следить за костром. Остальные тролли боялись огня, как... огня. Разве только тролли-подростки рисковали подходить к большому огню, совать в него палки и завороженно смотреть как на их концах расцветают алые цветы хищно пожирающего дерево пламени. За открытие огня игра наградила Григория титулом "Прометей, огонь принёсший", способностью в десять процентов к сопротивлению огню и двумя свободными очками развития. Итого, учитывая два сохранённых им про запас, было уже четыре. Ещё немного подкопить и можно попробовать взять так недостающее ему умение "видящий".

Добыть огонь было не просто, но игроку-троллю помогли расовые способности "сила великана" и "прочная кожа". Игнорируя занозы и не опасаясь стереть ладони до мяса, Гриша крутил и мял высушенные на солнце ветки, пока в специально выдолбленной выемке в сухой коряге не показался дымок. Тогда он раздул его, подкладывая мелко нарубленные артефактным топором опилки и чудо свершилось - расцвёл невиданный, красный и горячий, цветок. Человек, то есть тролль - словом, разумное существо - в который раз овладело одной из стихий, поставив себе на службу и сделав первый, быть может самый важный, шажок на пути к цивилизации.

Вот только пытаться разжечь пламя второй раз тем же способом у Григория не имелось никакого желания. А кремний, как на зло, пока не попадался. Он нашёл куски самородной меди, когда лазил по окрестностям, подбирая подходящие для метания камни, но ничего похожего на кремний не попадалось. Гриша и медь-то узнал, только благодаря книге "примитивной минералогии", получив подсказку от системы и ещё пару часов разглядывая любой камешек поблизости и сверяя его с картинками в книге. Попытки выбить искры колотя обухом топора по лопате не увенчались успехом. Артефактные инструменты наотрез отказывались порождать хотя бы одну жалкую искорку. Поэтому пришлось оставить шамана, как самого вменяемого, следить за огнём. А жаль, он бы пригодился в охоте на хищную кошку.

Недалеко от места, где чудище напало на них прошлый раз, Гриша остановил отряд.

-Что-нибудь слышите или чуете? -спросил он.

Тролли в разнобой замотали головами.

Он попытался отрешиться, используя присущую лесным троллям и дополнительно улучшенную за очки развития способность "сродство к лесу", но ничего не почувствовал. Также было и в прошлый раз. Похоже чудище обладало аналогичной способностью или более высокоуровневой скрытностью, блокирующей "сродство" троллей. Единственное, что удалось узнать - ни оленей, ни кабанов поблизости не наблюдалось. Значит их враг всё ещё здесь и продолжает распугивать обычную живность обрекая племя на голодную смерть.

-Выставить щиты над головой, -приказал Гриша и тролли образовали что-то вроде кривоватой, но коробочки. Самый захудалый римский легионер умер бы от смеха глядя на импровизированную стену, то есть крышу, щитов, выставленных лесными троллями. Но от нападения с деревьев, щиты должны были защитить. Не смотря на примитивную технологию изготовления, дурная "сила великана" позволяла троллям одной рукой удержать щит, весящий до полусотни килограммов. Может быть и каждодневные тренировки, введённые в обиход Григорием, сыграли здесь положительную роль, позволяя зелёнокожим великанам легко держать чуть более тяжёлые и, следовательно, чуть более прочные щиты.

Такой черепахой они и двинулись дальше. Гриша то и дело покрикивал на вздумавших опустить щит и выглянуть из-за него троллей. Над головами переплелись густым ковром колючие ветви гигантских елей. Занятый контролем подопечных, Гриша пропустил нападение чудища.

Стоило пройти мимо гигантской сосны, как лесная кошка упала сверху. Она тяжело ударилась о щит, заставив держащего его тролля удивлённо охнуть и присесть. Но щит он не отпустил, наоборот, вцепился в него обеими руками, бросив дубину на землю.

Честно говоря, Гриша растерялся. А вот другие тролли нет. Две здоровенные дубины взметнулись в воздух и обрушились на чудище. Кошка успела вывернуться из-под ударов, а вот держащий щит тролль нет. Одна дубина без особого ущерба раскрошила край щита. Удар второй пришёлся точно в то место, где мгновение назад находилось чудовище. Щит разлетелся, а державший его тролль громогласно закричал, прижимая к груди пострадавшую от "дружественного огня" руку.

-Щиты вверх! Щиты вверх! - надрывался пришедший в себя Григорий. -Метатели, бросайте камни в любое подозрительное шевеление, не ждите команды!

Тролли-подростки принялись метать принесённые с собой камни. Грише пришлось отменить только-что отданный приказ. Слишком велик расход принесённых с собой боеприпасов.

Пока взрослые тролли озирались, стараясь держать щиты над головами, тролльчёнки вглядывались в заросли и именно они первыми заметили опасность.

-Там она, там! -закричал один из двух молодых троллей поставленный прикрывать щитами товарищей-камнеметателей. Так как подростки ещё не вошли в полную силу, он держал щит обоими руками и другого оружия у него не было.

Выскочив из-за низкорослого кустарника, за которым она, казалось бы, никак не могла бы спрятаться, гигантская кошка бросилась к молодняку. Двое метателей синхронно бросили каменные снаряды. Один совсем промахнулся. Второй почти попал, камень скользнул по шерсти, но не причинил вреда. Ближайший взрослый тролль замахнулся дубиной. Кошка легко подпрыгнула, как будто взлетела, успевая полоснуть смельчака по лицу. Видимо ему попало сильно, так как тролль тут же принялся заваливаться назад в брызгах тёмной, почти чёрной, крови.

Григорий взмахнул глиняным горшком, рассыпая тлеющие угли. Большая часть углей бесславно упала на землю. До кошки долетели буквально несколько штук. Ударились в шкуру и почти сразу потухли. Но этого хватило, чтобы сбить ей атаку. Умудрившись изменить направление прыжка уже в полёте, лесная кошка отпрыгнула в сторону и грозно зашипела. Её взгляд не отрывался от начавшей загораться сухой хвои.

Гриша крикнул: -Огонь!

Подчиняясь много раз отрабатываемой на тренировках команде, трольчёнки бросили в кошку каменные снаряды. Часть взрослых троллей метнули дубины. Что-то из этого попало в цель и лес огласил ещё более громкий рёв. На этот раз в нём, кроме страха и злобы, прозвучала ещё и боль.

Кошка попыталась скрыться в лесу, но Григорий не собирался давать ей шанса.

-Вперёд, за ней! -командовал он, но сам отстал, затаптывая начинающие разгораться языки пламени. Только лесного пожара ему сейчас не хватало для полного счастья.

Тролли яростной толпой побежали следом за пытавшимся скрыться врагом безжалостно вытаптывая подлесок и ломая совсем молоденькие деревья. И даже тот, которому удар дубины сломал державшую щит руку, бежал среди остальных, что-то крича и размахивая здоровой рукой. Брошенные щиты завалили поляну, мигом превратив её в бурелом.

Тщательно затоптавший огонь Григорий, вместе с тем троллем, которому кошка раскромсала лицо, подоспели, когда уже всё было кончено. Чей-то меткий бросок перебил кошке лапу, и она не смогла уйти от разгорячённых схваткой лесных великанов. Она попыталась залезть на дерево, но не успела. Могучие удары тролльих дубин превратили опасное чудовище в покрытый шерстью и кровью блин.

Один из трольчёнков сдуру сунулся слишком близко, и кошка успела напоследок зацепить его по горлу. С глубокой раной ничего не смогла поделать даже троллья регенерация. Когда Гриша догнал остальных: чудовище и тролльчёнок уже не дышали.

Стоило ему взглянуть на остатки лесной кошки, как выскочило уведомление "Ваше племя уничтожило высокоуровневого монстра. Награда - одно очко развития. Дополнительная награда - где-то поблизости должно находиться логово. Посмотрите, может быть там отыщется что-нибудь интересное?".

Пострадавших троллей Гриша отправил в пещеры, к шаману. Тело мёртвого тролльчёнка он приказал положить рядом с тушей поверженного монстра. Обложив тела валежником и выкопав защитную траншею, чтобы огонь не смог распространиться дальше, Гриша высыпал угли из последнего горшка. Наверное, нужно было бы что-нибудь сказать, но он не знал, что говорить. С одной стороны - тролльчёнок был "неписью", как называли управляемых системой персонажей. Он не настоящий. С другой - погиб член его племени. Есть ли в этом его вина? Мог ли он лучше подготовиться к охоте на лесного чудовище, чтобы никого не потерять?

За то время, пока пламя трещало, жадно пожирая наброшенную гору сухих веток, Гриша вспомнил, как этот вот тролльчёнок на тренировках всегда забывал правильно ставить ноги и потому его товарищи обычно валяли его в учебных схватках. Вспомнилось, что он любил мёд и не любил мыться. Впрочем, как и все остальные тролли. Но именно его Грише пришлось скрутить и отнести в отгороженную речную заводь, чтобы подать пример остальным тролльчёнкам. А ещё он любил рыбу. Наловил больше всех, когда ловили рыбу руками, в отгороженной запруде. И когда Гриша, пытаясь приучить племя к огню, сварил уху и предлагал остальным её попробовать, именно он попробовал первым и принялся уплетать за обе щёки так, что подтянулись и остальные, в страхе, что им не достанется. Даже странно, как много всего вспомнилось о рядовом юните из пополнения, появившегося всего лишь одну игровую неделю назад.

Погребальный костёр догорал и чудовищный жар больше не пёк лицо, вынуждая отшатываться прочь от пожирающего тела огня.

Окончательно настроение Грише испортило появившееся сообщение "Вы улучшили отношение с племенем лесные тролли до глубокого уважения. Вы улучшили отношение с охотником Дрыгом, охотником Грагом, ученицей шамана Пыгой... чтобы увидеть полный список раскройте сообщение. Разблокирована магическая способность "помощь предков". Доступны для развития ветки умений "культурная идентификация", "связь поколений", "за отцов и детей".".

-Я же не для этого делал, -тихо прошептал Гриша, не сомневаясь, что система, она же стратегический искусственный интеллект по имени Умник его услышит, как бы тихо он не шептал. -Не для разблокировки какой-то там способности. Не для улучшения отношений с племенем.

Умник, он же система, молчал. Попытайся он даже не подсказать, а просто ответить одному из игроков, и тут же международная комиссия наблюдателей поднимет шум.

Гриша махнул рукой в сторону других троллей, державшихся в отдалении: -Племя всё ещё нуждается в еде! Нам нужно принести им еду!

Они отправились на охоту.

Эльфийка

Вождь змеелюдей умирал у её ног. Против этого племени сваренный верховной матерью яд оказался бесполезен, но врученный ей на старте самозатачивающийся клинок оставался по-прежнему великолепен.

Особенностями змеелюдей являлись ядовитый плевок и ядовитая кровь. Они не составили особых проблем для Кэтсуми. Всего лишь и нужно следить, чтобы кровь тех, кого она убивала не попадала на голое тело. А если и попадёт, то расовые умения детей чернолесья "примитивное знание ядов" и "травничество" помогали довольно быстро справиться с полученным отравлением. Верховная мать с ученицами превзошли сами себя приготовив запас целебной мази. Стоило её нанести на пострадавший участок кожи, как вызванное ядом змеелюдей жжение тут же пропадало.

И вот сейчас вождь змеелюдей умирает у её ног. В такт дыханию надуваются и лопаются кровавые пузыри. Кто он? Что за игрок? Русский, американец, немец, японец, китаец или итальянец? Ей нет до этого ни малейшего дела. Она просто смотрит как в разрезанном горле вздуваются и опадают кровавые пузыри. В игре есть боль, но нет сильной боли. По крайней мере для игроков. И всё же проигравший сейчас испытывает не самые приятные ощущения. Он проиграл. Проиграл в самом начале. Горечь поражения должна коробить сердце в его последние минуты в игре.

Обнаружив племя змеелюдей, Кэтсуми наблюдала за ними, оценивая численность и возможную опасность. Затем, в течении трёх дней, ей удалось уничтожить две трети племени. Стрелами из отличного лука взятого за очки развития на старте и ударами клинка она убивала выходивших в леса по одиночке змеёнышей. Любой одинокий юнит являлся её целью. Она легко справлялась и с двумя, и с тремя сразу, пока, ещё не рискуя нападать на большие по численности отряды. Пока змеелюдей ещё оставалось много, они попытались устроить охоту на сеющего ужас и террор врага, но только потеряли шестерых охотников и после этого забаррикадировались в собственной деревне, не рискуя выходить оттуда.

Можно было подождать пока у них закончится еда, но Кэтсуми не имела времени устраивать полноценную осаду. Да и глупо выглядело бы если один человек пытался осадить пусть маленькую, но всё-таки целую деревню.

Взятые книги примитивной, развитой и продвинутой "военной подготовки" гарантировали, что её юниты, без особых усилий с её стороны, должны знать с какой стороны держаться за тростниковые копья и как управляться с каменными топорами. Взяв в помощь двенадцать охотников, больше в качестве живого щита и общей поддержки, Кэтсуми напала на затаившуюся в страхе деревню.

Игравший за змеёнышей игрок грамотно организовал охрану посёлка. Защитники следили за всеми подходами и контролировали друг друга, так, что напасть незаметно и втихую вырезать часть охраны не получалось. Здесь Кэтсуми пришлось постараться. Если бы не специфические знания, преподанные ей учителями из служащего отцу ордена, плотно сросшегося с разведкой и контрразведкой Империи дракона, то, пожалуй, результат мог бы быть гораздо хуже.

А так, общий счёт, получился без малого шесть десятков змеелюдей против четырёх погибших при штурме деревни охотников со стороны детей чернолесья. Вражеский игрок выброшен из игры без права на возрождение так как его племени больше нет. Эльфы взяли в плен троих мастеров-змеелюдов найденных при начавшей было строится кузнице. Если ей повезёт, то после обработки верховной матерью, они смогут достроить кузницу уже в чащобе чёрных лесов. Кэтсуми очень нужно вооружить эльфов хотя бы копьями и луками с медными наконечниками. Это бы в разы повысило боеспособность её армии. Всё-же нельзя постоянно делать ставку на одну только себя, лишь на артефактный меч и лук. Тем более, как она не старалась, а несколько стрел пропало безвозвратно. Она так и не смогла отыскать их.

Игрок-змеелюд умер. Где-то в реальности открылась капсула, выпуская щуплого паренька в руки медперсонала, следящего за состоянием участников новой спартакиады. К задумавшейся над его оставшемся в игре телом боевой принцессе подошла одна из эльфийских охотниц: -О прекрасная!

-В чём дело? -обернулась Кэтсуми.

-Ученик великой матери разговорил рабов. Говорят, что дальше в лесах они видели племя зелёнокожих лесных великанов. А если двинуться в горы, то можно наткнуться на племя уродливых камнерождённых коротышек и ещё где-то там обитают люди с бычьими головами - минотавры.

-Передай ученику матери мою благодарность, -повелела Кэтсуми. -Надеюсь он не увлёкся слишком сильно и рабы остались пригодны для работы?

-Ученик был осторожен, прекрасная.

-Хорошо. Я решу кто станет нашей следующей целью. А пока соберите здесь всё ценное, -решила Кэтсуми.

Перед глазами маячили полупрозрачные сообщения от системы: "Сомнительное достижение: некоторые из ваших подданных получили способность "истязатель", теперь они пугают слабых духом одним своим присутствием. Прокачав эту способность, вы сможете разговорить даже камень." и "Вы получаете два очка развития за убийство игрока. Вы получаете четыре очка развития за уничтожение расы змеелюдей. Дополнительно получена технология "примитивная металлургия" (при условии успешной доставки пленённых мастеров в месторасположение вашего племени, возможности им трудиться и обучить учеников)".

Кэтсуми улыбнулась. В хижине, сложенной из обмазанных глинной камней, витал кислый запах от начавшей застывать крови мёртвого вождя змеелюдов. Выйдя наружу, принцесса окунулась в шум и гам, сопровождающий завершение разграбления охотницами поверженного селения. Лишь только один момент немного портил её радость. Минула четвёртая неделя игры и значит скоро истечёт неделя реального времени и всем игрокам придётся ненадолго выйти в реальность. Вспоминать об этом было неприятно. Здесь она дикая амазонка, повелительница эльфов и самое страшное чудовище этого условного игрового мира, воплощённый кошмар всех остальных игроков на начальных этапах развития. В реальной жизни она лишь тщательно выпестованный и остро заточенный инструмент императора-дракона, своего отца.

Но как бы то ни было - империя превыше всего. Все долги будут оплачены. Рано или поздно, ярко-красное солнце древнего флага на белом фоне обернёт всю планету.

Интерлюдия.

Центральный дворец обширен, даже если брать лишь ту крохотную его часть, что располагалась на поверхности. В нём много прекрасных комнат и совсем мало людей. Император-дракон не любил, когда его отвлекают от размышлений и не терпел глупой дворцовой суеты. Каждый находившийся в императорском дворце человек находился в нём для чего-то и имел свою функцию. Данное правило не распространялось на приходящих с докладом. Но так или иначе, любой подданный Империи Дракона является слугой императора, его верным и преданным рабом.

Пришедший с информационной выжимкой по устроенным Советами международным соревнованиям аналитик стоял за спиной императора склонив голову и ожидая его решения.

Рассматривающий свою коллекцию миниатюрных деревьев, по случаю солнечного дня, выставленных на полках из вишнёвого дерева напротив большого окна, император молчал. Вот он осторожно взял специальные ножницы, предназначенные для работы над бонсаем и срезал кончик веточки. Одной-единственной веточки - крохотное движение после долгих размышлений. Так и надлежит действовать всемогущему повелителю великой Империи.

Вернув ножницы к остальным инструментам из набора разложенным на плотной ткани цвета тёмного шоколада, император повернулся к терпеливо ожидающему за его спиной аналитику.

Обычно людям не нравиться, когда кто-то стоит у них за спиной, там, где они не могут его контролировать. Но в императорском дворце столько систем безопасности и целый отряд лучших телохранителей-шиноби обеспечивающих его безопасность, что императора уже давно не беспокоило ничью чужое присутствие за его спиной. Присягнувший ему на верность древний орден тайных убийц, которых он ввёл в аппарат государства и практически срастил с ним, выделил для его охраны лучших из лучших. Нигде не смогут так хорошо подготовить телохранителей, как в ордене, на протяжении сотен лет оттачивающим искусство прерывания человеческих жизней.

Император уже позабыл, когда он последний раз боялся за свою жизнь. Он был Империей, её живым воплощением, императором-драконом. А драконы не испытывают страха. Они вызывают ужас в сердцах своих врагов.

-Подумать только, -негромко проговорил император, -за первую же неделю разбила и выбросила из игры двух игроков. Молодец девочка. Сразу видно мою кровь.

Застывший на вытяжку аналитик едва заметно кашлянул.

-Да-да, я помню, -сказал император. -В виртуальной реальности прошло четыре недели. Эффект субъективного ускорения времени. Но девочка всё равно молодец. В детстве у неё не было времени на игры, видимо сейчас она пытается наиграться.

-Завтра русские устроят первый перерыв для участников. Игроки выйдут из капсул. С ними смогут связаться родственники и друзья. Прикажете отдавать принцессе команду действовать?

Проведя рукой по недавно остриженному миниатюрному деревцу, император покачал головой: -Нет, пока нет. Мне понравился показанный Кэтсуми прогресс, и я хочу увидеть каких высот сможет добиться моя дочь если дать её больше времени. У неё не было детства, так пусть поиграет хотя бы сейчас. Передай Кэтсуми указание продолжать в том же духе и ограничимся этим. Пока ограничимся.

Аналитик коснулся ладонью пола, показывая, что приказ ему понятен и он выполнит его.

Варвар

-Отныне беру вас в свою руку и сжимаю в кулаке, -пафосно проговорил Дэн Перес, демонстрируя предводителю нейтрального племени неписей сжатый кулак, тем самым показывая где он их теперь держит.

Бывшему свободному предводителю крохотного поселения живущих в степи коневодов, а ныне даннику свежеобразованного альянса "степной ветер" не оставалось ничего другого, как ещё ниже склонить голову. Условно мирное присоединение свершилось. Это уже третье степное поселение, поглощённое "степным ветром", как Дэн решил назвать создаваемый им альянс живущих в степи дикарей.

-Одна степь - один вождь, -говорил он. -И этот вождь я!

Обнаружившиеся поблизости нейтралы, принадлежащие к расе тех же степных варваров, без особого труда поглощались. Заминка возникла только с самым первым поглощением. Тогда пришлось пустить в дело каменные топоры и копья. Магическое уменье "слушать степь" позволяло ему находить в бескрайней степи медленно кочующих следом за стадами диких быков соседей. Умение "вызов дождя" позволяло поддерживать репутацию великого вождя-шамана. А на случай если попадался особенно упрямый предводитель очередного свободного племени, у Дэна имелись два десятка всадников на быках. Первобытная кавалерия являлась могучей силой и решала исход любого возможного сражения на покрытых жёсткой травой пологих склонах.

Кроме бычьих всадников, в распоряжении Дэна, находились пять десятков пехотинцев, к которым скоро добавится ещё один, шестой, десяток из мужчин поглощённого "степным ветром" поселения. С обузданием диких лошадей и получением быстроходной кавалерии пока наблюдались небольшие проблемы. Эти дикие бестии в облике низкорослых, серогривых и необычайно злобных лошадей, совсем не походили на спокойные длинноногие создания, с которыми ему приходилось иметь дело на ранчо в Техасе. Казалось, проще поймать в ладони ветер, чем взнуздать кусачих и бьющих копытами демонов. Но Дэн не терял надежды, полагая, что рано или поздно он справиться. Дикий нрав любого животного отлично покоряет длительное голодание и охапка свежей травы из рук будущего хозяина.

С быками получилось гораздо проще. Самым сложным оказалось научить своих юнитов ездить верхом. Дэн не раз вспоминал данный ему на старте совет, кроме продвинутой версии "коневодства взять её примитивную или, хотя бы, развитую версию. Тогда бы всё получилось бы гораздо проще. Но лимит очков развития не бесконечен и пополняется тонким ручейком, за каждое поглощённое и превращённое в данников свободное поселение неписей. Применяя кнут и ещё раз кнут, вместо пряника, Дэн сумел заставить своих людей садиться на быков, а после занялся одновременно дрессировкой и скакунов, и воинов. Так он получил два десятка бычьих всадников. Медленная, но могучая кавалерия принесла ему власть над небольшим участком степи. Пока ещё небольшим, но он активно расширял количество подвластных территорий, увеличивал численность армии и следил за тем, чтобы не возникало голода. При взятой за дополнительные очки развития негативной расовой способности "антисанитария", угроза голода могла бы выкосить его зарождающуюся империю в два счёта.

С другими игроками Дэн пока не сталкивался, если не считать пары быкоголовых культуристов идущих со стороны гор. Надутые как воздушные шарики качки с бычьими головами на бугрящихся мышцами плечах положили шестерых его пехотинцев, но и легли сами. Что им нужно было в степи Дэн не понял, но соваться в горы пока остерегался. Там его основная сила, кавалерия, будет практически бесполезна, а один быкоголовый в битве стоил по крайней мере четверых худосочных степных дикаря. В начале следовало покорить оставшиеся свободные поселения неписей, освоить производство более совершенного оружия и только тогда можно попытаться штурмовать покрытые мхом камни. Если он за это время не найдёт более лёгких противников.

Так-то Дэн бы и не догадался, что быкоголовые это чьи-то юниты, а не НПС, но системная подсказка утверждала однозначно.

-Я забираю десять самых сильных мужчин в своё войско, -сказал Дэн предводителю покорённого поселения. -Четверть от вашего количества быков, запасов собранного зерна, женщин - четверть от всего, что у вас есть. Так будет справедливо, ведь я оставляю вам гораздо больше, чем забираю - целых три четверти. Что же ты молчишь? Почему до сих пор не славишь великодушие великого вождя-шамана "степного ветра"?

Но прежде чем бывший предводитель успел что-то ответить, перед глазами выскочило системное сообщение в мигающей рамке: "Внимание игрокам. Завершена первая неделя игры, пожалуйста подготовьтесь к временному выходу из виртуальной реальности. На время вашего отсутствия игровой процесс будет остановлен".

Ундина

Предупреждение Умника о выходе из виртуальности, застало Иру в момент завершения строительства плавучей крепости. Собранная из стволов гигантских сосен с подмытыми водой корнями и вывороченных течением реки, крепость представляла собой что-то вроде большого плота размером восемь на четыре метра на котором располагались навесы и прочие строения. В планах Ирины было установить на неё метательную машину, что-то вроде требушета или скорпиона, когда она догадается: как и из чего их можно будет сделать.

Пока же на плавучей крепости должны будут постоянно дежурить несколько охотников во главе с одной из морских колдуний. Крепость не должна причаливать к берегу, где её смогут захватить внезапным нападением. Для удержания её в сильном течении сделали импровизированные якоря из тяжёлых камней, обвязанных сеткой из верёвок, которые ундины мелководья плели из выращиваемых на полях водорослей. Верёвки получались толстые и прочные и сначала Ира строила на них большие планы, но потом оказалось, что без постоянного контакта с водой они высыхают и становятся ломкими.

Создание крепости обосновывалось двумя требованиями. Во-первых, Ира категорически не хотела выдавать возможным врагам местоположение подводного города. А крепость можно было отбуксировать выше или ниже по течению с помощью рыб-толстяков, забавных травоядных созданий, прирученных Ириной буквально в первую игровую неделю. Мощные, способные с силой тянуть упряжку, рыбы-толстяки приручались на удивление легко и скорее сложность возникла, чтобы отвадить остальных, оставив ровно столько, сколько нужно. Уж слишком прожорливыми оказались эти смешные обитатели речных глубин.

Второй причиной служила необходимость контролировать и защищать свои владения на берегу. Хотя ундины не могли далеко отходить от воды и слабели на суше, но развиваться, не имея прибрежных территорий возможно только до какого-то предела. Нужны точки контакта с другими племенами, где можно торговать и обмениваться. Нужно где-то осваивать огонь, в воде это сделать очевидно невозможно. Те производства, где движущей энергией будет сила огня должны располагаться на берегу. Кроме того, на суше имелись многие виды ресурсов недоступные в реке. Самое очевидное это древесина. Интересы племени ундин на суше требовалось как-то защищать и этой цели должна служить плавающая крепость. Целых две игровых недели ушло на её постройку, сильно затормозив все остальные проекты. Не возьми она книги-технологии примитивное, развитое и продвинутое "строительство" - построить крепость и вовсе бы не удалось.

В результате успешной постройки плавающей крепости Ирине достались от всевидящего Умника только лишь два дополнительных очка развития и всё. Она не расстраивалась. Наличие передвижной мобильной площадки, с которой её охотники смогут метать копья, а колдуньи призывать водную магию, значительно увеличивало защищённость племени. Когда-нибудь, если получится развиться, она построить десятки подобных плавающих крепостей и сможет концентрировать силы на нужном участке, быстро перемещая их вдоль речного русла.

Теперь нужно поторопиться, пока её не выбросило из виртуальности. Ира успела похвалить строителей, сказать несколько ободряющих слов.

Мир вокруг начал быстро выцветать. Ирина закрыла глаза. Открыла их она уже в колбе из матового стекла. Уровень густой жидкости-геля стремительно опускался, стекая куда-то в недра капсулы виртуальной реальности. Фиксаторы открылись. Крышка капсулы начала подниматься.

Глава7. Вне игры.

Снаружи

Перешагнув порог капсулы и принимая от следящего за процессом выхода доктором мохнатое полотенце, Гриша с удивлением обнаружил, что не чувствует и следа какой-то скованности. Ничего такого, что могло бы ощущать тело долгое время находясь в одной и той же, пусть даже удобной, позе. Не чувствовалось ни усталости, ни сонливости. Напротив, Гриша ощущал себя как будто хорошо выспался, затем рано встал, как следует размялся и только что вышел из контрастного душа. Он чувствовал себя просто отлично. Определённо на пять с огромным плюсом по шкале от одного до пяти.

Наблюдающий за процессом его выхода доктор поинтересовался: -Как себя чувствуете?

-Знаете, -признался Гриша. -Просто замечательно.

Доктор, а им почему-то оказался тот молодой и бородатый, кто его обследовал перед погружением, кивнул и без особого интереса пояснил: -Ещё бы, военная технология...

-Военно-космическая, -поправил Гриша, вспомнив слова человека, укладывающего его в капсулу неделю назад. Подумать только - в реальности прошла всего лишь одна неделя. Его товарищи по учебной группе в университете ещё даже не закончили сдавать экзамены. Интересно, как там Серёга Усачёв, справляется? А Катька? У неё теория вероятностей хромала. Смогла ли она её подтянуть и сдать хотя бы на "хорошо"? А староста? За него вроде бы волноваться нет нужды, но не зря говорят, что и на старуху бывает проруха. А остальные? Как остальные?

Подумать только, прошла всего лишь одна единственная неделя!

Тем временем бородатый доктор что-то переключил в следующей за той, откуда выбрался Григорий, капсуле.

-Всё верно, капсулы полного погружения изначально разрабатывались для длительных внутрисистемных полётов. Для того, чтобы выведенные на орбиту космонавты могли находиться там длительное время без особого дискомфорта. Чтобы в критических ситуациях субъективное время пилота можно было бы растянуть и у него оставалось бы больше возможностей для принятия решения. А кончилось тем, что вы сейчас в них играете, -сказал доктор и Грише показалось, что он кого-то обвиняет. Может быть даже его, Григория.

Он немного потоптался закутанный в одно только, правда большое и мохнатое, полотенце. Доктор прошёл дальше вдоль ряда капсул и уже две следующие открыли крышки и выходящим оттуда ребятам подали такие же мохнатые и жёлтые полотенца. Пол был немного холодным. Сразу этого не замечаешь, но стоит постоять и чувствуешь, как начинает холодить босые ноги.

Смыв остатки геля в горячем душе, Гриша оделся в свою одежду. Как оказалось, для этого было достаточно найти шкафчик со своим именем и фамилией. Одежда пахла свежестью. Её явно постирали и, вдобавок, погладили.

Стоя под бьющими сверху горячими струями, где его никто не видел, Гриша положил ладонь на плитку и одними губами произнёс: -Маскировка.

Разумеется, ничего не произошло. Кожа не начала менять цвет подстраиваясь под оттенок и фактуру плитки. В реальной жизни способности лесного великана из ветки умений "сродство с камнем" конечно же не действовали.

Ощущая стыд, Гриша убрал руку и быстро закончил мытьё.

Чтобы позвонить родителям не обязательно спускаться в свою жилую ячейку на минус каком-то этаже. Его коммуникатор лежал поверх отглаженной одежде, как и всё, что было у него на момент укладывания в капсулу виртуальной реальности. По факту, в эти несколько часов проведённых вне игры, Гриша так и не заходил в выделенную ему комнату.

В поисках уединённого места, откуда можно было бы начать обзванивать родных и друзей, он наткнулся на Ирину. Она занималась тем же самым - все укромные уголки и просто скамьи в коридорах и зонах отдыха были уже заняты вынырнувшими на поверхность участниками спартакиады. Казалось, будто бы во всём огромном дворце спорта не осталось свободного места. Но если его нет внутри, значит нужно поискать снаружи. Не может быть, чтобы весь спортивный городок напоминал бы набитую сардинами банку, как осмотренные ими один за другим этажи дворца спорта где они уснули и где проснулись.

Перед тем как выйти на улицу, Ира попросила подождать пока она просушит волосы. Они ещё мокрые после душа.

-Представляешь, - рассказывала подруга. -Так вжилась в роль ундины, что пока мылась в душе глотнула воды. Попыталась ею дышать по привычке и забыла, что в реальности дышать под водой не умею.

Гриша не стал рассказывать, как попытался применить магическую способность троллей к плитке в душе. Как взрослый человек, студент - он понимал, что всё это ерунда. И способности персонажа из игры не могут передаться играющему им человеку. Это антинаучно и так бывает только в современных сказках. Только в совсем ненаучной фантастике. А жалко.

-Значит ты говоришь, что тролли живут недалеко от реки? -переспросила Ирина. Она перебирала волосы под струёй горячего воздуха. -Интересно, это та же река, где обитают мои ундины или другая? Как бы это проверить?

-А ты можешь что-нибудь пустить по течению? -предложил Гриша. -Какие-нибудь там веточки или кору? Я поставлю кого-нибудь наблюдать за рекой и, если он увидит, что сверху вниз плывёт дорожка из веток, значит мне нужно будет идти вверх по течению, чтобы найти тебя в игре.

-Я буду пускать золотистые лепестки, -сказала Ирина. -Их лучше видно, чем веточки. Река широкая, можно не заметить. Цветов с золотистыми лепестками растёт огромное множество вдоль берега и они хорошо плавают. Ундины из них плетут венки. Ты случайно не видел таких?

Гриша покачал головой.

-Послушай, а если я нахожусь ниже по течению, чем ты или это и вовсе другая река, что тогда делать? -спросила Ира.

-Я вышлю разведчиков вверх и вниз вдоль речного русла и вообще пора уже начинать экспансию и знакомиться с соседями, -пообещал Гриша.

-Это хорошо потому, что я не могу никого отправить по суше.

Ирина закончила сушить волосы и начала расчёсываться. Отобрав у неё расчёску, Гриша принялся сам расчёсывать её волосы, млея от того как приятно они струятся меж пальцев.

-Тебе встречались быкоголовые? -спросила Ирина.

-Кто?

-Ну, люди с бычьими головами. Мои ундины как-то заметили парочку таких на берегу, но выходить к ним не стали. Я приказала прятаться от чужаков пока не закончим строительство плавающей крепости.

-Мне вообще не встречались юниты других игроков, -признался Гриша. Закончив расчёсывать, он, с сожалением, сказал: -Всё.

На улице тепло и солнечно. Правда стоит постоять пять минут в тени и понимаешь, что ещё совсем не лето. Где-то даже ещё лежал пятнами снег - грязно-серые последыши минувшей зимы.

Гриша позвонил домой. Точнее это ему позвонили из дома и, судя по истории вызовов поставленного в беззвучный режим коммуникатора, это был уже третий звонок за последние пять минут. Поговорив с родителями, Гриша узнал, что он, оказывается, стал кем-то вроде "героя дня" в родном городке. Его приключения в шкуре зелёнокожего тролля пользуются неослабевающим интересом со стороны односельчан. Это было так странно, услышать от отца "классно ты замочил того кошака!", а от матери "тролльчёнка жалко, такой молоденький". Ещё отец посоветовал "поговорить с шаманом по-мужски, чтобы хвост не распускал" и это было уже чересчур.

Скомкано попрощавшись, Гриша встретился взглядом со столь же растерянной Ириной. Похоже она получила аналогичный нагоняй от своих родственников. Секунду они смотрели друг на дружку как два потерявшихся в тумане ёжика, а потом принялись хохотать. Смеялись, пока не заболели животы, после чего, почувствовав лёгкий голод, решили отыскать ближайшую столовую.

Столовая нашлась в конце аллеи, но была закрыта. Проблемой это не стало так как на коммуникаторы обоим пришло приглашение на торжественный ужин совмещённый с подведением итогов первой игровой недели. Гриша опасался, что вместе с ужином вприкуску пойдут официальные мероприятия, а то ещё придётся давать интервью, но обошлось.

Опять в нескольких больших залах сразу, в связи с огромным числом участников, стояли столы. Стульев не было, предполагалось есть стоя, общаться с другими игроками и смотреть как на больших экранах выступают различные эксперты и берут слово для высказывания торжественных поздравлений секретари московских парткомов. Впрочем, имелось и кое-что полезное: Умник подвёл итоги и награждал промежуточных фаворитов, вырвавшихся вперёд и умудрившихся заполучить уникальные достижения.

Наложив себе в тарелку целую гору маленьких кусочков мяса обжаренных с ананасами, которые вот уже несколько лет как сотнями тонн везли из дружественных Бразилии и Парагвая, Григорий протолкался поближе к отображавшему статистику экрану.

Покорить огонь удалось более семидесяти процентам игроков. Кое-кто уже уверенно шагнул в медный век умудрившись найти ресурсы, построить печи и совершить хотя бы одну выплавку меди. Впрочем, таких пока было лишь около пяти процентов от общего числа.

Больший интерес вызывал раздел уникальных достижений. Так какой-то играющий за расу гоблинов немец оказался единственным, кому удалось получить порох. Не имея лить металл, он начинял порохом глиняные снаряды. Не самая безопасная технология и эффективность метающих с помощью пращи пороховые снаряды гоблинов больше психологическая. На животных и неписей взрывы и дым действовали подавляюще, но решительный игрок мог бы легко провести свои войска без особого ущерба. Металлообработки у немца-гоблина не имелось, но он научился делать одноразовые мортиры из выдолбленных деревянных стволов. Мало приятного получить в бок заряд камней и тлеющих углей из такой штуки. За то, что игрок приоткрыл свои карты и за добытое им уникальное достижение, Умник подарил немцу два дополнительных очка развитие и книгу-технологию "примитивные осадные оружия".

Какой-то американец, начавший играть за дикарей сумел сколотить самый крупный, на данный момент, альянс. Численность входивших в альянс племён неписей доходила до полутора тысяч человек и одних только воинов имелось больше сотни. Развитыми технологиями степные дикари не отличались, но зато имели всадников на быках. Давая короткое интервью, американец улыбался, как это принято у них, буквально сверкая отбеленными до блеска зубами.

-Как вы планируете преодолеть технологическое отставание от соперников? -спросил берущий интервью ведущий.

-Я собираюсь включать их в свой альянс, -ответил американец.

-Но как быть, если они будут против?

-Думаю, что сумею подобрать убедительные аргументы, -улыбнулся американец.

Гриша ещё подумал, что не завидует его игровым соседям.

За создание самого крупного альянса Умник выдал два дополнительных очка развития и расовую способность "все как один" упрощающую руководство большим количеством юнитов путём некого усреднения их личных желаний и стремлений. Благодаря этой способности можно было посылать солдат на штурм не опасаясь, что кто-то отстанет из страха перед противником или низкой морали. Но, с другой стороны, когда воодушевление и преданность юнитов падали ниже определённого предела, то с поля боя бежали не отдельные отряды, а сразу вся армия.

Основавшему первую религию и убедившего перейти в неё некоторое количество неписей индусу достались законные два очка развития и способность "верую, ибо абсурдно" повышающая трудолюбие и стойкость искренне верующих юнитов, взамен давая небольшая минус к скорости исследования и генерации новых идей. Сама основанная игроком религия не впечатляла. Хитрый индус смешал в одном котле принципы буддизма, христианства и характерного для Индии язычества. Но достижение он получил и если так пойдёт дальше, то на игровой карте вполне может возникнуть какая-нибудь теократическая империя, рассылающая во все стороны отряды крестоносцев.

Сладкое мясо с ананасами закончилось. В целом Гриша наелся, но хотелось пожевать ещё что-нибудь. Он взял салат с дальневосточными морепродуктами и вернулся к экрану. Там как раз проходило интервью с японской принцессой. Её голос звучал как журчанье распираемого полноводьем весеннего ручья. Ресницы порхали словно крылья бабочки.

-За что её награждают? -шёпотом поинтересовался Гриша у Ирины.

-Полностью вынесла двух игроков.

-Ничего себе!

Умник одарил японку парой очков развития и личной магической способностью "ночное зрение" действующей только на самого персонажа.

Проводивший интервью журналист спросил: -Чтобы вы хотели сказать другим игрокам? Или, может быть, тем, кто пал от вашей прекрасной руки в самом начале игры?

-Давайте оставаться друзьями, -сказала японка. -Пусть конфликты и противостояния станут уделом лишь виртуальной реальности - как это и декларируется в девизе новых международных игр.

-Прекрасные слова! -обрадовался ведущий. -Как бы хотелось, чтобы они звучали чаще и чаще. Тем более из уст молодых людей, которым предстоит жить в том будущем, которое мы сейчас все вместе строим.

Отойдя от остальных в угол, где биоап расставил похожие на радарные решётки листья, Гриша поделился с подругой: -Выбила двух игроков за первую неделю. И это при том, что всего игру покинули меньше трёх десятков и все, кроме этих двух, по вине монстров или собственной криворукости, а не из-за других игроков. Нам нужно как можно скорее найти друг друга в игре и срочно усилиться.

-Надеюсь в воду она полезет, -передёрнула плечами, как будто от порыва холодного ветра, Ира.

-Что-то я переволновался, -признался Григорий. -Вряд ли эта машина убийства с кукольным личиком играет в одном с нами регионе. Не могло же из всех остальных так не повезти именно нам?

-И всё же я сразу отправлю ундин на сбор золотистых лепестков. Следи за рекой, если увидишь как они плывут, то немедленно иди вверх по течению, -попросила Ира.

Григорий заверил: -Не беспокойся, если увижу, то сразу отправлю разведчиков. А ты предупреди своих: если встретят зелёных великанов с лицами, как будто по ним долго колотили обухом топора, пусть не прячутся, а, напротив, дадут знак, что они рядом и нашлись.

Ложась обратно в капсулу, Гриша волновался о том, что за его игрой следят родители и друзья и просто знакомые и, наверное, незнакомые тоже. Это сильно смущало. Особенно находиться под негласным приглядом родителей. Не для этого он уехал в Москву, чтобы родители продолжали приглядывать за ним, как за маленьким ребёнком. Но тут неожиданно началась спартакиада и его игра оказалась не просто его игрой, а публичным процессом.

Потом Гриша подумал, что наверняка Умник не гонит в сеть всё без разбора, а фильтрует контент показывая только важные или интересные сцены. В конце концов, кому интересно будет наблюдать как он два дня мучился, пытаясь добить огонь или следить за каждодневными тренировками троллей. Это у Гриши нет другого выхода, кроме как раз за разом поправлять сделанные великанами-тугодумами ошибки, а зрителю подобное бы надоело после пяти минут просмотра.

Успокоившись, он позволил фиксаторам закрепить тело в капсуле. Крышка закрылась и внутренности начали наполняться гелем.

-Снова здравствуй несуществующий мир, -закрыв глаза подумал Гриша. -Хотя, так ли уж не существующий? Если оценивать степень влияния спешно организованных международных игр на реальность, то она будет огромна. Из-за неожиданно начавшейся спартакиады всё перевернулось и всё стало с ног на голову. По крайней мере в его, Гришиной, жизни.

Открыл глаза Гриша, только услышав весёлый рык шамана Крыга рассказывающего совсем маленьким, ещё не считавшимся за полноценных юнитов, тролльчёнкам историю появления в племени посланца богов. Гриша уже слышал эту историю. В ней он родился из тела горы выйдя прямо из камня, а великий шаман Крыг тут же признал посланца. Их потасовка превратилась в эпическое состязание магических умений шамана и посланца. И по словам шамана он проиграл самую-самую малость. Гриша всё ждал, когда Крыг начнёт рассказывать, что он на самом деле не проиграл, а намеренно поддался посланцу, но шаман пока придерживался остатков правды.

Открывая глаза в облике зелёнокожего великана, Гриша улыбался.

Интерлюдия

Рабочее совещание, приуроченное к окончанию первой недели после старта проекта "Волот", проходило в присутствии Генерального, аватар стратегических искусственных интеллектов Умник и Уминк-2 (Генерал) и части членов высшего совета.

Проект "Волот" проходил по высшему уровню секретности. Скорее он даже находился вне каких-либо уровней. Однако полностью засекретить все активности, когда в них вовлечено такое большое количество людей, невозможно. Контрразведчики делали, что могли, подсовывая вражеским аналитикам обманки и пряча настоящую цель проекта среди множества ложных, но выглядевших правдоподобно, целей. Лишь считанные единицы обладали всей полнотой информации, остальные были ознакомлены лишь с необходимым минимумом. Большая часть задействованных специалистов и вовсе полагала, что ведут работы в рамках каких-то других, реально существующих или придуманных при создании информационной завесы, проектов. Среди таких людей находились и крупные учёные и директора целых научно-исследовательских институтов секретных самих по себе.

Но не смотря на все принимаемые меры ясно, что рано или поздно кто-то из вражеских аналитиков докопается по крайней мере до части правды. Искусственные интеллекты сделали современный мир практически прозрачным. Сегодня очень сложно спрятать что-то крупное и почти невозможно, если идёт целенаправленный поиск. Пока спасает только то, что чужие разведки не знают, что конкретно они ищут, ловят наугад, заметив у русских подозрительное шевеление. Но это только пока. Рано или поздно они поймут, что нужно искать и тогда неизбежно найдут.

С того момента, когда они только начали готовить "Волот", Генеральный почти физически ощущал, как стремительно потекли отпущенные им судьбой секунды. Если раньше они сочились отдельными каплями, то стоило начать действовать, как запас времени стал опустошаться с пугающей быстротой. И самое неприятное - никто не может сказать сколько там ещё осталось в запасе месяцев, недель или даже дней. Вряд ли лет. Вероятные сроки от нескольких недель до нескольких месяцев. Здесь всё зависит от прозрения работающих на чужие разведки аналитиков и количестве выделенных на поиск мощностей стратегических ИИ.

Если, в конечном итоге, срок будет измеряться неделями - они не успеют. Если месяцами - у них ещё есть шанс избежать начала большой войны на два фронта. Той, настоящей большой войны, которая с большой вероятностью отбросит всё человечество в средневековье, если не в первобытное время. Вряд ли человеческий вид вообще исчезнет с лица планеты, но и этот исход нельзя полностью исключать. Слишком уж люди искусны в создании средств уничтожения, в том числе автономных, "одушевлённых" тактическими искусственными интеллектами, способных искать, находить и уничтожать противника уже после того, как никаких противников не останется вообще. Если открыть этот ларец, то закрыть обратно уже не получится.

С усилием заставив себя отвлечься от постоянно крутящихся последнее время в голове одних и тех же мыслей на тему предсказанного стратегическими ИИ апокалипсиса, Генеральный заставил себя сосредоточиться на выступлении директора медицинского института, отслеживающего здоровье участников спартакиады. Тот как раз заканчивал: -Пока ещё рано говорить о сформировавшейся тенденции, мы впервые получили столь большой объём статистической информации по полному погружению организмов молодых людей, находящихся на пике физической и интеллектуальной формы. На данный момент результаты крайне обнадёживающие. Определённо, мы сможем вернуть молодых людей в состоянии лучшем, чем взяли. Насколько удастся раздвинуть их пределы в конечном счёте пока сложно сказать. Всё же на первом месте у нас стоит безопасность участников, но результаты...

И так по кругу. Учёная братия как будто сговорилась. Каждый начинал доклад с того, что в его области результаты обнадёживающие, но сказать точно он ничего не может. Слишком мало собрано информации и тенденции только наметились. Как будто Генеральный сам не понимал, что за столь малый срок ни в чём только не разберёшься! Но зачем повторять одно и тоже разными словами?!

Порадовали стратегические интеллект. Взяв слово, Умник коротко отчитался: -По моему направлению собранной информации недостаточно для выводов. Процесс развивается согласно построенным моделям.

Следующим отчитывался Умник-2 и его доклад был ещё короче, чем у старшего брата. Изображавшая человека голограмма встала и произнесла: -По моему направлению аналогично.

Растерявшийся от краткости двух предыдущих докладчиков, седовласый профессор перед которым замигала лампочка, показывающая, что следующее слово предоставлено ему, громко икнул. Он неуверенно сказал: -Пока рано утверждать определённо, но полученные результаты...

Генеральный мысленно закатил глаза, однако профессор сумел выскочить из колеи заранее подготовленного доклада. Он второй раз икнул и закончил уже своим словами: -На самом деле сейчас ещё ничего не понятно. Полагаю, как и моим коллегам: электронным (кивок в сторону голографических аватар) и живым (поворот головы в сторону рассевшихся за столом учёных. Кто-то из них тут же принялся роптать и гудеть как недовольный шмель).

-На этом расширенное рабочее совещание по проекту "Волот" считаю законченным. Благодарю за доклад, товарищи. Время вернуться к работе, -подвёл итог Генеральный.

Расширенное совещание закончено, позже будут собранные только посвящённые в настоящую суть проекта и тогда разговор пойдёт серьёзнее.

Фактически это вот совещание являлось ещё одной дымовой завесой, поставленной контрразведчиками на пути слишком хитроумного шпиона, который смог бы добраться до него и теперь... будет копать в сторону ложной цели. Личное присутствие Генерального на расширенном совещании должно было придать расставленной безопасниками ловушке весомость и правдоподобность.

Тролль

Выскочившее системное сообщение гласило "Вы сварили отвратительное пиво. Племя лесных троллей боготворит вас". Наконец пивоварные Гришины эксперименты дали какой-то результат.

Хотя он старался действовать строго по инструкции в переданной Умником книге, призванной компенсировать расовые недостатки лесных великанов, но каждый раз получалась то, что система определяла как "испорченная бурда" или "слабый яд".

Выдолбленная колода, дополнительно обожжённая изнутри обзавелась парой товарок. Из-за процесса брожения по пещере Григория плыл стойкий кислый запах. Ночевать там стало не комфортно, и он уже давно переселился в общую пещеру племени, а здесь хранил запасы и занимался экспериментами. Не то, чтобы он поставил себе целью споить племя, но ведь интересно для чего Умник дал книгу технологии и какие преимущества сможет дать правильно сваренный эль.

Пока получилось обнаружить только недостатки. Вернувшись с похода за медными самородками, Гриша и ещё пара троллей притащили три тяжёлые корзины, набитые пригодными к выплавке камнями. Ещё на подходе к стойбищу, Гриша заметил, как носильщики заволновались и принялись жадно втягивать воздух большими приплюснутыми носами. Он попробовал принюхаться сам, но ничего необычного не заметил. Способность "слушать лес" тоже утверждала, что всё вокруг спокойно. Разве только странным было то, что поставленные наблюдать за подходами охранники отсутствовали на месте. Сначала он испугался, что в его отсутствие на племя напали, но вскоре обнаружил всё взрослое население племени расположившееся вокруг его личной пещеры.

Выдолбленные колоды в которых происходило брожение валялись пустыми. Умудрившиеся наклюкаться мизерным количеством, в сравнении с массой их тел, слабоалкогольной жидкости, тролли радостными криками встретили Гришино появление.

Их искренняя радость не позволила сразу начать распекать оставивших посты охранников и шамана Крыга остающегося, в его отсутствие, формальным главой поселения. Обиженно сопели пришедшие с ним носильщики. Им ничего не досталось.

-Вождь! - закричал Крыг. -Вождь пришёл.

-Да здравствует наш вождь! Мы для тебя... Мы за тебя... Вообще всех размажем!

Системное сообщение гласило "Племя лесных троллей боготворит вас". Повышение и без того высокой репутации не оправдывало затрат на возню с диким зерном, сушку, проращивание, закваску и так далее. Впрочем, может быть это потому, что пиво получилось "отвратительного" качества? Если бы вышло получше, то и достижений дали бы больше. Только вот спаивать племя во главе с шаманом не самая лучшая идея.

Представив себе каким на вкус может быть настоянное внутри обожжённой и промазанной глинной колоде "пиво", Григорий только покачал головой. Досталось же ему племя троллей-алкоголиков.

-Вождь! -пытался дозваться до Григория возбуждённый, словно мелкий щенок впервые выведенный на улицу, шаман. -Вождь!

-Что тебе, горе моё? - ласково спросил у него Скрипенов.

-Мы поймали лазутчика! Крыг командовал. Крыг молодец! - заявил шаман.

Сначала Гриша не понял о чём тот говорит, но тролли откуда-то вытащили (кажется на нём сидел один из троллей) натурального минотавра, разве только без характерного топора.

-Вот, вождь! - чуть ли не приплясывал от желания заслужить похвалу обожаемого вождя шаман. -Этот ходить вокруг и высматривать. Он бодался! Дрыг хотел бить его дубиной, но умный шаман сказал: подарим человека-быка вождю, и он наградит нас пивом!

Скользнув взглядом по перевёрнутым колодам, Гриша заключил: -И свою награду вы уже успешно вылакали?

-Нельзя было ждать, - выдал неожиданное заключение шаман. -Вдруг быкоголовый пришёл за пивом? Если бы мы его не поймали, то он бы выпил всё сам!

Заслышав слова Крыга, другие тролли придвинулись ближе к минотавру, растирающему огромный, в половину морды, синяк. Рослый человек-бык на голову превосходил самого высокого человека и это не считая длинны рогов, но в окружении лесных великанов он смотрелся как щуплый мальчишка в компании водителей-дальнобойщиков.

По гневным взглядам и плотно сжимаемым кулакам, минотавр ощутил сгущающиеся над его рогатой головой тучи и поспешил заявить: -Я не пью пиво.

-Он не пьёт пиво! -от удивления шаман качнулся, наклонился к Грише и громко зашептал. -Это, наверное, злой колдун. Только колдуны не пьют пиво, когда добрые тролли предлагать его от большой и широкой душа!

-Разве вы предлагали? -удивился Гриша.

-Мы могли бы предложить, если бы пива было бы больше, - удивительно трезвым голосом заключил шаман.

-Так! - Гриша хлопнул в ладоши привлекая общее внимание. -Охранникам вернуться на пост. Охотникам быстро в лес и не возвращаться без хоть какой-нибудь добычи. Строителям тоже в лес, и чтобы каждый принёс ещё по пять прочных брёвен, надо уже закончить частокол. Остальным проспаться. А доблестного шамана прошу пока остаться. Нужно поговорить с нашим гостем.

Когда большая часть взрослых троллей, с тихим ворчанием, разошлась по делам, минотавр уточнил: -Так я здесь гость или всё-таки пленник?

-Скажи спасибо, что не завтрак! Не обед и даже не ужин... -окоротил его Гриша. -Рассказывай за чем пожаловал.

Минотавр осторожно посмотрел в сторону рассевшегося на поляне шамана. Желающий только лечь и поспать где-нибудь на нагретом солнце камне, Крыг в ответ скорчил страшную рожу. Вздрогнув, человек-бык начал быстро говорить: -Великий вождь минотавров послал некоторых из нас ходить на два дневных перехода вокруг, смотреть что где есть и рассказать по возвращении.

-Значит всё-таки шпионить, -заключил Гриша.

Уже начавший засыпать шаман пробормотал: -Дубинка-башка, дубинка-башка.

-Нет! -подскочил чувствующий, что загнал сам себя в ловушку человек-бык. -Я искал других великих вождей

-Считай, что нашёл.

-Я передаю слова своего вождя. Мой голос - его голос.

-Любопытно. И что же он нам предлагает?

-Торговать, -заявил минотавр.

-Чем? -спросил Гриша. На пойманном минотавре ничего не было, за исключением его одежды как будто состоящей из нескольких десятков ремней. Часть из них была кожаной, часть явно сплетённой из обработанного растительного волокна. В целом получался этакий наполовину гот, наполовину друид с головой быка венчающей накаченное тело завзятого бодибилдера. В качестве оружия у него при себе имелась дубина со вставленным в расщеп, плотно обмотанным кожей, заточенным камнем. Скорее всего, учитывая умело выделенную кожу пошедшую на опоясывающие тело ремни минотавры владели ещё и пращами, но у этого при себе был только каменный топор. Может быть он выбросил пращу попав в плен к троллям или лесные великаны сами потеряли её, когда ловили незваного гостя. Гриша полагал, что из любого из надетых на тело ремней, пленник сможет легко сделать новую пращу. Скорее всего поэтому он и носит отдельные ремни вместо сплошной одёжки.

-Чем ты хочешь с нами торговать, у тебя при себе ничего нет? -повторил вопрос Гриша.

Ох собирался только лишь загнать пленника в логическую ловушку, поймать его на лжи. Но вместо этого минотавр вдруг начал раздеваться. Упал вниз один развязанный ремень, потом второй, третий, четвёртый...

-Эй! -закричал Гриша, разбудив прикорнувшего было шамана. -Какого чёрта ты делаешь?

Только-только уснувший и резко разбуженный Крыг грозно взревел: -Дубинка-башка!

-Нет! Нет! -залепетал частично разоблачившийся минотавр. -Вот мой товар, он на мне.

-Дубинка-башка!

-Тихо ты! -приказал Гриша разошедшемуся шаману, успевшему вскочить, прихватить лежавшую рядом, любовно отполированную грубыми ладонями дубину размером с целое дерево и приготовившемуся воплотить произнесённую угрозу в жизнь. -Видишь, у нас тут переговоры идут. Межфракционная дипломатия. Понимаешь, шаман-пропойца?

-Лучшая дипломатия это дубинкой по башке и забрать всё не давая ничего, -поделился шаман с посланцем богов вековой мудростью лесных троллей.

Внимательно разглядывающий выложенные минотавром ремни, пробуя их на разрыв, на прочность, на способность пружинить, Гриша попытался объяснить шаману Крыгу политику партии в своём лице.

-Конечно можно прямо сейчас расплющить этого минотавра мощным ударом (человек-бык посерел, отчего синяк в половину "лица" проступил ещё более отчётливо, но остался на месте) и забрать всё, что у него есть, -начал объяснять Гриша. -Но тогда мы получим только то, что у него есть сейчас при себе. А если мы дадим то, что нужно племени минотавров, то они будут приносить то, что нужно нам. Всё больше и больше, понимаешь? Это называется торговое сотрудничество. А от него и до мирного соглашения недалеко или до взаимопомощи. Чем больше у тебя друзей, тем ты сильнее, понимаешь?

-И никого не бить дубинка-башка? -расстроенно спросил Крыг.

-Мы будем бить врагов и обманщиков, -успокоил шамана Гриша, бросив быстрый взгляд на минотавра.

Тот быстро заявил: -Я не обманщик. Мой вождь за честную торговлю.

На секунду позавидовав другому игроку, имеющему прокаченных на интеллект помощников, даром что с бычьими головами, тогда как ему приходится иметь дело с кем-то вроде шамана Крыга, и охотника Дрыга которых явно не назовёшь просвещёнными мыслителями, Гриша вздохнул.

Он отложил заинтересовавшие его ремни в сторону. Два кожаных и два сплетённых из крапивы, распущенной на отдельные волокна многократно переплетённые между собой.

-Что твой вождь хочет взамен? -поинтересовался он у минотавра.

Человек-бык предположил: -Порох?

-Сами не имеем, -отмёл Гриша. -Может возьмёшь копчённым мясом? Есть олени или кабаны.

-Книга с технологиями минералогии, металлургии, химии, изготовления ядов, медицине, сельскому хозяйству или любым агротехнологиям?

-Однозначно нет!

-Любое количество любых видов изделий из кожи или ткани, -попытался надавить видимо хорошо проинструктированный минотавр.

-Нет, значит нет. Технологии только в обмен на технологии. Товары в обмен на товары. Возьмёшь медными самородками?

Подумав, пленник, то есть уже торговый представитель потенциально дружественной фракции, предложил: -Слитками выплавленной меди.

-Хорошо, -решил Гриша. -Только тебе придётся подождать. У нас сегодня намечена первая плавка.

-Можно мне посмотреть? -попросил минотавр.

Гриша погрозил пальцем: -Технологии только в обмен на технологии. И никакого промышленного шпионажа мне тут. Иначе я скажу своему шаману, что ты не доверенный торговый партнёр, а подлый обманщик.

-И тогда я бить твой башка моей дубинкой! -с радостью закончил Крыг.

...Первую выплавку меди из самородков и осколков медносодержащей руды начали во второй половине дня, поэтому завершалась она уже поздней ночью. Пара здоровенных троллей по очереди раскручивали поддувало на манер направленного паруса гонящего в печь свежий воздух, тем самым увеличивая температуру.

Кожаное поддувало установлено в некотором отдалении от печи, но уже дважды начинало тлеть от жара, приходилось тушить водой.

В качестве топлива Гриша использовал древесный уголь предварительно подготовленный по методу углежогов. Всё это описано в книге-технологии "примитивная металлургия" и, честно говоря, сам бы он не догадался и до половины используемых древними людьми приёмов. Сложенная из камней печь выглядела донельзя примитивно, но на самом деле являлась вершиной промышленного искусства, пусть и первобытного.

На самом деле удивительно, каких высот добились наши далёкие предки. Столь многого, что взрослый образованный человек, студент, едва мог повторить их достижения имея при себе подсказку в виде книги содержащей выжимку описываемой технологии и, вдобавок, получая подсказки системы. Грише приходилось часами просиживать над изучением инструкций и чертежей, чтобы найти медь, правильно сложить печь или хотя бы просто нажечь древесного угля, что, на самом деле, оказалось не таким простым делом как он думал в начале.

И вот сейчас выяснится - всё ли он правильно сделал. Сможет ли племя лесных троллей перейти из каменного века в медный?

Печь дышала чудовищным жаром. От этого жара скручивались и обгорали волоски на коже и начинали тлеть набедренные повязки. Активно орудующие поддувалом тролли наконец сломали его и сейчас грустно смотрели на переломанные жерди и высушенную до последней степени, ставшую ломкой и негодной кожу, прежде растянутую на жердях.

Махнув им, чтобы отходили и не мешали, сощурив глаза, Гриша смотрел как из специального отверстия в печи вытекает тонкий ручеёк расплавленной меди. Как он стекает на заранее подготовленную ёмкость, выдолбленную в камне и застывает в ней неровной кляксой. Конечно, это не красивый сверкающий брусок с ровными гранями, но это была настоящая медь! Пусть мягкий, но всё-таки металл! А прочность можно повысить без потери ковкости, переплавив медь с различными добавками, этому посвящён целый раздел в книге "развитой металлургии" взятой им на старте вместе с примитивной версией технологии, по которой сейчас шла выплавка.

-У нас есть медь! -закричал Гриша и племя поддержало его слитным рёвом.

Заслышав крики лесных великанов, вздрогнул и потёр синяк минотавр. Его до утра заперли в одной из пещер, завалив вход неподъёмным для него камнем.

На самом деле меди получилось всего ничего. Навскидку килограмма два, может быть три, хотя он рассчитывал на шесть - семь. Когда печь остынет, нужно будет разобрать её и посмотреть. Скорее всего часть металла не выплавилась из руды или не попала в сточный жёлоб. Но даже этого количества хватит, чтобы оковать пару дубин, тем самым повышая их поражающую способность, и ещё останется чтобы расплатиться с минотавром-торговцем.

Печь медленно остывала. Этот процесс будет продолжаться до утра, а то и дольше. Раскалённые камни мягко светились, но гораздо ярче в темноте горели глаза собравшихся вокруг давшей первую выплавку печи троллей.

-Вождь, -спросил выспавшийся днём и сейчас светящий отвратительно бодрой физиономией шаман. -Зачем тебе верёвки из кожи и травы? Металл дороже. Металл лучше. Давай я сделать человеку-быку дубинка-башка и мы оставим всю медь себе?

-Понимаешь, -попробовал объяснить Гриша, -во-первых это неправильно. Во-вторых, я хочу построить метательную машину, а для неё нужно много хороших и прочных канатов. Пора нам уже переходить в век дальнобойной артиллерии, пусть и не на пороховой основе.

В выемку в камне, из сточного отверстия, капали последние густые капли расплавленной меди. Скопившаяся в выемке медь успела застыть, превратившись из жидкости в твёрдое тело и падающие в неё сверху капли лишь растекались. Она ещё слабо светилась от внутреннего жара. Этот тяжёлый, насыщенный свет свежевыплавленного металла обещал защиту и силу даруемую пошедшим по технологическому пути развития цивилизации.

Ундина

Набрав полные охапки ярко-жёлтых - как солнечный диск, как яичный желток - цветков, пара ундин прыгала в воду, отплывала от берега и принималась по одному отправлять лепестки вдоль течения реки. Жёлтые кораблики цепочкой плыли вниз. Как будто неуверенная рука выводила контуры букв, отправляя послание по изменчивой поверхности широкой реки. Вот только получит ли его тот, кому оно предназначено?

В некоторой отдалённости от берега, так, чтобы если кто и докинет камень или копьё, то только на излёте, стояла заякоренная плавучая крепость. На небольшой глубине паслась пара рыб-толстяков в ослабленных поводьях. При необходимости поводья можно натянуть, якорь поднять и крепость придвинется к берегу или отойдёт от него. Мощный опорный пункт созданный защищать интересы племени ундин мелководья на прибрежных территориях. Водяная колдунья по имени Аквила, посменно дежурящая в крепости, лениво наблюдала как пара ундин-разнорабочих снуют к берегу и обратно, то собирая цветы с золотистыми лепестками, то выпуская их плыть вдоль течения.

Дорожка из плывущих цветков медленно уплывающих вдаль выглядела красиво. Посланница богов сказала, что таким образом она зовёт сюда своего друга. Водяные колдуньи не пытались возражать, но заметили, что на зов может прийти враг. Воля посланницы осталась неизменной. В конце концов у них есть плавучая крепость, да и подводный город располагается не прямо здесь, а чуть в стороне.

Выпустив все собранные лепестки, ундина метнулась к берегу и принялась срывать новые. Вторая при этом продолжала вить золотистую дорожку.

Оглядев пустой берег, водяная колдунья сонно зевнула. Эти дежурства такая морока. Когда ничего не делаешь, но должна быть постоянно настороже, то устаёшь ещё больше, чем если бы весь день была бы занята. Сегодня в подводном городе посланница запускает большое колесо, которое должны крутить целых четыре рыбы-толстяка. Колесо будет перемалывать в однородную кашицу выращенные на общественных огородах водоросли. Посланница ещё называет общие огороды смешным словом - совхозы. Но нельзя не признать, что с тех пор как она появилась, дела племени ундин пошли в гору или, как ещё говорит подводный народ, всплыли ближе к поверхности.

Вместо отдельных личных наделов, где каждая семья выращивала то, что ей было, нужно посланница собрала огороды в общие поля. Поля получились такие большие, что ни одна семья не смогла бы обработать их в одиночку и посланница создала команды сельскохозяйственных рабочих из тех ундин кто любил заниматься растениями. Да, взор посланницы видит каждого насквозь. Не было ещё случая, чтобы она ошиблась, назначив на работу негодную к ней русалку. Порой те, кого она назначала, отказывались сами - такое случалось, и посланница никогда не настаивала. Её власть над речным племенем была мягкой, словно спокойная вода.

Чтобы работающие в "совхозах" ундины не застаивались, посланница разделила их на несколько команд и ввела между ними соревнования, которые почему-то назвала "социалистическими". Добавившихся лучших результатов работников хвалили и ставили в пример, а над худшими смеялись и шутили. Вожаки сельскохозяйственных команд переманивали друг к другу лучших работников и экспериментировали в поисках способов перевыполнить норму. Всё племя с неослабевающим любопытством следило за их состязанием. Сельскохозяйственные соревнования были интересней, чем тренировки воинов. Видя всё это, посланница только посмеивалась и понемногу, почти незаметно повышала нормы выработки. Таким образом каждое следующее соревнование было не менее интереснее чем предыдущее, а набравшиеся опыта работники имели возможность показать себя во всей красе и получить заслуженное уважение.

Что-то подобное посланница ввела, в рядах охотников, строителей и даже водяных колдуний. Внутрицеховые соревнования приносили элемент игры, не давали застаиваться молодым, а опытным мастерам вечно покоиться на один раз заслуженных лаврах. И постоянное повышение норм, и всё более строгие критерии сами по себе служили наградой, доказывая, что племя двигается по правильному пути и сегодня они способны сделать то, что ещё не могли сделать вчера, а завтра смогут ещё больше.

Общая численность племени выросла более чем в два раза, в сравнении с тем, что было до прихода посланницы.

Задумавшись, водяная колдунья Аквила пропустила появление на берегу лесозаготовительной команды. Дерево оказалось крайне ценным материалом для подводных жителей. И хотя слабеющим на суше русалкам было сложно срубить живое дерево используя одни только заточенные камни - они находили поваленные ветром или подмытые водой стволы, пытались разделывать их и тащить в воду.

Заметив чёрную шёрстку, мелькнувшую в просветах листвы, Аквила хотела приветливо помахать рукой, но резко осеклась. Выскочившая на берег ундина из лесозаготовительной команды отчаянно бежала по направлению к воде. Того, кто за ней гнался ещё не видно в листве. И почему она всего одна? Лесозаготовительные команды состояли из шести ундин - четырёх "лесорубов" и двух "защитников". Где остальные?

Свистом отдав команду тревоги, водная колдунья стремительным движением забралась на самую высокую башню плавучей крепости пытаясь разглядеть возможную опасность.

Тем временем бежавшая к воде ундина-лесоруб неожиданно упала и осталась лежать буквально в паре шагов от спасительной речной глади. Собиравшие цветы с золотистыми лепестками русалки в испуге побросали всё набранное и плыли к плавучей крепости ища защиты.

Со стороны леса показались четыре вымазанных травяным соком и грязью фигурки. Ростом чуть выше низкорослых ундин. Тонкокостные, густо обмазанные грязью, так, что не разберёшь одежд. В руках одной пары копья, в руках другой луки с наложенными стрелами. Наконечники копий блестят - значит сделаны из металла. Племя ундин не освоило металлургию, хотя посланница мечтала и много раз говорила, как бы им пригодилась бы обычная медь, не говоря уже о более прочных металлах и сплавах.

Поднятые по тревожному зову ундины-охранники в плавучей крепости приготовили копьеметалки. Эти простые приспособления позволяли слабым ундинам увеличивать силу и дальность броска примитивных копий с наконечниками из пластинок острого кремния. Оружие, специально созданное для войны на суше и бесполезное в воде.

Стоило захватчикам подойти к телу подстреленной из лука русалки, как ундины с плавучей крепости метнули копья. Не ожидавшие, что они смогут добросить их с такого расстояния, эльфы чернолесья оказались застигнутыми врасплох. Да, именно эльфы, когда они подошли ближе, водяная колдунья Аквила разглядела всплывающую подсказку, с помощью которой великий создатель всего сущего позволил своим детям узнавать друг друга.

К сожалению острые кремниевые пластинки, используемые в качестве наконечников, легко ломались, стоило копью ударить в тело немного не под тем углом. Да и в случае идеального попадания они лишь наносили неглубокие, пусть и рванные, раны. Слабое оружие, полностью бесполезное даже против плотной одежды.

Внезапным броском, ундины сумели ранить двоих эльфов, но далеко не смертельно. В ответ прилетели стрелы с медными наконечниками. Укрытые за высокими бортами плавучей крепости ундины не пострадали.

Решив, что перестреливаться с плавучей крепости, при этом находясь на открытом берегу, не самая лучшая идея, эльфы поспешно отступили. Двое копьеносцев задержались, чтобы взять подстреленную русалку. Они схватили её за задние лапы и собирались потащить по земле, словно какую-нибудь дичь. Но долго собиравшаяся водяная колдунья наконец завершила слияние с водой. Сейчас река была её телом, пусть ограниченно и на недолгое время.

Не успели тащившие тело мёртвой ундины эльфы сделать и пару шагов, как безобидно плещущая у берега вода вдруг поднялась гибкой волной. Она бросилась вперёд, будто массивный зверь ударил лапой по обидчикам, захлестнула эльфов. Одному удалось вырваться и откатиться выше по берегу, куда водяная лапа уже не доставала, но другой так и остался, рядом с подстреленной из лука ундиной.

Свистнувшая стрела вонзилась у ног водяной колдуньи напоминая, что её, в отличии от остальных, не прикрывает защитный бортик. Колдунья поспешно спустилась с башни не забыв выдернуть и прихватить тонкую стрелку с блестящим медным наконечником. Таким острым, самую чуточку деформировавшемся от попадания в твёрдое дерево. Медные наконечники гораздо лучше наконечников из расколотого на пластинки и заточенного кремния.

-Быстрее, отплываем на середину реки, -просвистела колдунья.

-Ты! -указала она на одного из воинов. -Плыви в подводный город и доложи о нападении посланнице. Только плыви не напрямую, сделай крюк. Безопасность важнее скорости - так сказала посланница.

Глава 8. Тонкости межфракционной дипломатии

Эльфийка

Устроившись в ветвях раскидистой сосны, Кэтсуми наблюдала за встречей вождей племён минотавров и лесных троллей. Два племени должны были заключить мир и расширенное торговое соглашение. От троллей к минотаврам текли медь и туши лесных звере. В обратную сторону верёвки, канаты, сделанная из выделенной кожи или растительных волокон одежда, доспехи, ткань. Взаимовыгодный союз, который на данном этапе мог бы быть выгоден обоим племенам.

Увы, но в планы Кэтсуми заключение подобного союза между троллями и минотаврами совершенно не входило. Последнее, что ей нужно под боком у чернолесья, так это образование межфракционного союза различных племён на добровольной основе. С неё достаточно так называемого альянса, как будто из ничего рождающегося сейчас в степи. Но альянс включал в себя пока только одного игрока силой меча, точнее, учитывая реалии, силой каменного топора, объединившего близлежащие поселения персонажей. Если туда и войдут другие игроки, то вряд ли на добровольной основе. Альянс был опасен потенциально. Союз между племенами минотавров и троллей представлял опасность уже сейчас. Значит он не должен быть заключён.

Её юниты готовились атаковать расположенное в горах стойбище минотавров. К сожалению, у самой Кэтсуми почти нет времени заниматься своим войском. Она одна и разорваться на две маленькие боевые принцессы невозможно даже в игре. Взятые на старте три книги-технологии "военная подготовка" позволяют надеяться, что предоставленные сами себе юниты не станут совсем уж откровенно тупить. В конце концов, военная подготовка, это не только само по себе солдатское ремесло, но и искусство командовать, планировать, мыслить тактически. Кроме того, вместе с эльфами-солдатами, в атаку на минотавров пойдёт верховная мать с парой учеников, прокаченных в "колдовстве чернолесья". А это ядовитый туман, призыв мелких хищников и ядовитых насекомых.

Себе, как сильнейшей, на данный момент, боевой единице, Кэтсуми отвела почётную роль диверсанта. Ей предстоит устранить пришедших на встречу вождей обоих племён, временно выводя их из строя и превращая их маленькие, зарождающиеся государства в толпу бестолковых, безынициативных юнитов под управлением компьютера.

На встречу пришли четыре тролля и восемь минотавров. Местом встречи выбраны холмы, в которые переходит горная гряда, служащая местом обитания минотавров прежде чем уткнуться в мрачную стену гигантских елей и сосен. Хорошее место - все на виду и вроде бы негде спрятаться. Если, конечно, ты не обладаешь запредельными характеристиками силы и ловкости и не имеешь сделанного по современным технологиям спортивного лука - супероружия в примитивные первобытные века позволяющего прицельно стрелять с кажущихся запредельными дистанций. У Кэтсуми всё это было и сейчас она внимательно наблюдала, пытаясь отличить вождей-игроков от обычных юнитов и выстроить последовательность и вектора устранения целей. На таком расстоянии подсказки системы не видны, она надеялась определить вождей по поведению и лучшей экипировке.

Каждый из четверых троллей вооружён сделанным из веток, стянутых медными полосами, щитом и окованной медью шипастой дубиной. Настоящие машины разрушения ближнего боя. Из доспехов только медные шлемы, сверкающие на солнце так сильно, что неудобно целиться. Одеты в выделанную кожу, видимо выторгованную у человекобыков, но это не полноценные доспехи, а только одёжка с уплотняющими вставками на уязвимых местах.

Однозначно необходимо устранять. Дай таким время, и они оденутся в медные доспехи становясь практически неуязвимыми рыцарями медного века. А дурной силы таскать тяжеленые доспехи у троллей однозначно хватает.

Минотавры вооружены похуже. Медные топоры лишь у двоих, остальные довольствуются каменными. У одного минотавра дополнительно имеется медный щит, повешенный сейчас на спине, и медный шлем с кривовато выкованным гребнем на манер древнегреческих. Игрок этнический грек или просто фанат гоплит и колесниц? В любом случае вождь минотавров найден, но кто главный у троллей? Сейчас они должны будут сойтись для обстоятельного разговора, без которого невозможно заключение мирного договора. Игроки не могли полностью доверять друг другу и это играло на руку принцессе.

Её воины обнаружили минотавров, бегающих из гор в лес и обратно. Одного подстрелили, найдя при нём несколько килограммов выплавленной меди. Ещё нескольким удалось уйти. А затем, в устроенную на минотавра засаду попал нагруженный кожами и тканью здоровенный зелёнокожий тролль. Он смог уйти, унеся в себе с десяток стрел и выслушав доклад, Кэтсуми приказала разведчикам прекратить нападения и только следить. Так и обнаружился зарождающийся межплеменной союз. Одновременно с тем родился план по устранению вождей с синхронным нападением и разгромом одного из племён пока убитый вождь не успеет возродиться. Более лёгкой добычей показались человекобыки и им предстояло стать первой жертвой.

Чёрт! Кэтсуми не ожидала подобного. К взобравшемуся на вершину холма минотавру в древнегреческом шлеме подошли сразу два тролля. Щиты и дубины они оставили внизу, но кто из этих двоих игрок, а кто лишь способный юнит, его доверенное лицо? Конечно она попытается устранить всех троих, но вероятность поражения следующей цели после выстрела по предыдущей резко снижается. Крайне важно выстроить правильную последовательность приоритетов - учили Кэтсуми ещё там, в реальной жизни. Давно в детстве. В детстве, которого у девятнадцатилетней девушки просто не было.

Три фигурки на вершине холма уселись для разговора. Две рослых, огромных и одна не такая рослая. Отличные мишени, только вот расстояние великовато. Но она справится.

Стрела легла на тетиву. Из полученных на старте трёх десятков стрел у Кэтсуми остались всего восемнадцать. И минимум трёх из этих восемнадцати она безвозвратно лишится сейчас. Таким образом скоро ей придётся переходить на самодельные стрелы и её убийственное оружие разом потеряет половину эффективности. Но и нет смысла хранить стрелы, трястись над ними. Мало иметь оружие, нужно ещё иметь смелость его применить и ум, чтобы использовать в нужный момент. Этому тоже учили боевую принцессу. Хорошо учили. Ведь она сама по себе была таким оружием. Её используют в нужный момент, может быть уже скоро, но не прямо сейчас - до конца недели реального времени связи с настоящим миром из виртуальности нет.

Всё будет так, как решит отец. Она с радостью исполнит своё предназначение. А пока ещё немного... поиграем.

Сорвавшаяся с тетивы стрела отправилась в недолгий полёт закончившийся в глазнице игрока - вождя племени минотавров.

Тролль

Неизвестно сколько ещё бы колебался вождь минотавров, если бы не начавшиеся нападения на курсирующих между местами обитания племён "торговых представителей". Осмотрев застрявшие в прочной тролльей шкуре охотника Шмыга стрелы, Гриша пришёл к неутешительным выводам.

Первыми бросались в глаза медные наконечники. Но если приглядеться внимательнее, то понятно, что это не простая медь, а какой-то сплав. У него не хватало опыта определить какие присадки использовали вражеские мастера, но они повышали прочность мягкой меди. Такой наконечник не расплющится, ударившись в прочную кожу под неудачным углом. При внимательном изучении обломков стрел, видны желобки с каким-то зеленоватым налётом. Судя по тому, что после нескольких попаданий здоровенный тролль едва сумел дойти до пещер племени, сразу упал и провалялся два дня в горячке - неизвестные использовали яд. К счастью недостаточно сильный, чтобы быть смертельным. По крайней мере для троллей с завышенной до предела расовой регенерацией.

-Мы должны объединиться. Немедленно. Иначе нас выбьют поодиночке, -написал Гриша на слепленной из глины и впоследствии обожжённой пластинки. Написал на русском и на английском. Японского он на достаточном уровне не знал. Но даже если игрок-минотавр родом из Империи Дракона или её сателлитов, то он почти наверняка должен знать, как минимум ещё один язык из тройки общемировых, кроме своего родного.

Глиняное послание, вместе с напутствием на словах передали пришедшему от человекобыков торговцу. В ответ пришёл кусок кожи с начертанном на нём едким травяным соком согласием на личную встречу и указанием где она произойдёт и сколько троллей он может привести с собой.

Товарищ-игрок был не оригинален назначив встречу почти посередине между горной грядой и мрачным лесом. Там как раз располагались не слишком высокие холмы, позволяющие обозреть округу на случай внезапного нападения или нарушения партнёром условий встречи.

Радуясь проявленному другим игроком здравому смыслу, Гриша собирался на встречу и поначалу отмахнулся от пытавшегося привлечь его внимания трольчёнка. Тот происходил из недавнего пополнения и перепоручивший ежедневные тренировки в самбо охотнику Дрыгу, Гриша даже не знал, как его зовут, если бы не высвечивающаяся подсказка системы.

-Не сейчас, -отрезал он продолжая собираться.

Трольчёнок не унимался. Шаман Крыг свирепо покосился на молодое и зелёное, как летняя травка, недоразумение, продолжающее докучать любимому вождю, умеющему варить напиток богов - пиво из деревянной обугленной колоды.

-Ну что тебе нужно! -рассердился сбитый с мысли Гриша.

Подпрыгивая от нетерпения, тролльчёнок поспешно забормотал: -Там! Плывут! Жёлтые и по воде!

-Постой, постой. Сегодня твоя очередь наблюдать за рекой? Ты видел жёлтые лепестки?

-Много! Очень много! Плывут. Так красиво! -попытался выразить обуревавшие его чувства тролль-подросток. -Золотые кусочки солнца!

-Неужели Ира нашлась. Значит план сработал. Но как не вовремя, сейчас главное встреча с минотаврами, -забормотал Григорий размышляя вслух. Если не прийти, то когда ещё получится уговорить осторожного игрока на личную встречу, где можно обсудить вопросы с глазу на глаз не прибегая к первобытному телеграфу из полосок кожи и глиняных пластинок.

-Ты молодец, -похвалил он трольчёнка. -Наблюдение за рекой можно отменить. Лучше лишний раз потренируйтесь, чтобы стать сильными и могучими воинами. Скоро нашему племени предстоят великие дела.

-Великие дела! -согласно прогудел шаман с таким видом, как будто был в курсе самых сокровенных планов Григория, а то и вовсе всё сам придумал.

Взять Крыга с собой на встречу с минотаврами или оставить? -размышлял Гриша. При всех своих недостатках, шаман был первым, на кого он мог, с определёнными оговорками, положиться. Кому мог доверить какое-то дело без необходимости постоянного изматывающего контроля. И может быть Григорию только казалось, но вроде бы шаман стал умнее с момента их первой встречи. Он по-прежнему говорил косноязычно, мечтал сделать каждому встречному незнакомцу "дубинка-башка" и буквально сходил с ума, стоило ему унюхать медленно зреющее в личной пещере вождя пиво. Но при этом именно он руководил племенем в Гришино отсутствие. Пусть не с первого раза, но шаман научился самостоятельно разводить огонь и первым в племени перестал бояться приручённого огненного цветка. После долгих объяснений он мог самостоятельно провести выплавку меди, научился находить медную руду, отличая её от обычных камней. Более того, шаман без Гришиного приказа, проявив инициативу, обучив двух троллей-подростков искать содержащие вкрапления самородной меди камни. Правда обучал он их методом "если твоя голова не понимать, то я легонько бить по ней дубинкой", но ведь главное результат.

И опять же - проявление самостоятельной инициативы. Большая часть троллей в племени послушно и старательно, в меру разумения и дисциплинированности, делали то, что им говорил Григорий, но сделать что-то самостоятельно пытались редко.

Он тогда спросил шамана: -Зачем ты решил учить их находить и отбирать медную руду?

Крыг почесался и рассудительно ответил: -Пока они собирать - шаман спать. Крыг научить других троллей плавить металл и бить молотом придавая форму. Тогда шаман Крыг будет спать ещё дольше, пока остальные тролли работать.

Не слишком сложное умозаключение, но Гриша встал как громом поражённый. Он взглянул на тролля другими глазами и потрясённо сказал: -Да ты настоящий мыслитель.

-Нет, -замотал головой Крыг. -Я шаман. Ты - вождь! Ты великий вождь. Я великий шаман великого вождя!

Значит ли это, что персонаж по имени шаман Крыг поумнел? Или он с самого начала был таким сгенерирован системой и лишь деланное косноязычие смутило Григория, не позволив ему увидеть в зелёнокожем великане пусть первобытного, но мыслителя и первопроходца?

Как жаль, что он так и не взял способности "видящий" позволяющей отслеживать статы и характеристики дружественных и нейтральных персонажей. Вместо этого Гриша купил на все полученные (и сэкономленные в первую неделю) очки развития книгу-технологию "оружейник" сразу примитивную и развитую версии. Теперь, когда у племени появился доступ к меди и, потенциально, к бронзе, искусство создания качественного оружия стало как никогда актуальным. Правда он никак не находил времени как следует посидеть над книгой. То одни заботы, то другие. И это плохо. Не пропустив описанную в технологических книгах выжимку соответствующей технологии через себя, не осмыслив её, не собрав действующую модель своими руками - настоящих выгод не получишь.

Поэтому он не мог просто взять и посмотреть характеристику "интеллект" у шамана Крыга. Но если персонажи могут постоянными тренировками увеличивать силу и ловкость, то почему бы Крыгу не поднять на единицу-другую более экзотический параметр вроде "интеллекта"? Но опять же: интеллект это одно, а самостоятельная инициатива совсем другое. Насколько они связаны в этой игре, Гриша не знал.

После памятного разговора он принялся целенаправленно искать в соплеменниках проявление так заинтересовавшей его инициативы. Гриша даже пытался их провоцировать, но обычно без результата. Наконец он приметил ещё двоих, отличавшихся от остальных троллей. Бывшего в племени с самого начала охотника Дрыга - тот не только пытался самостоятельно комбинировать показанные Гришей приёмы самбо, но и, в меру разумения, улучшал их - приспосабливая к более мощному и прочному телу тролля.

Дрыгу Гриша доверил обучение подросших трольчёнков. Ему было необходимо скинуть с себя эту обязанность, чтобы освободить немного времени для других дел. И ещё Грише интересно - как справиться бывший охотник, а ныне воинский инструктор?

Вторым, кто обратил на себя внимание вождя, оказался мелкий тролльчёнок появившийся каких-то несколько дней назад, уже после того как все игроки выныривали в реальный мир. Тролльчёнок не мог похвастаться склонностью к воинской науки или к ветке умений тролль-колдовства. Зато он постоянно крутился возле постепенно конструируемой Гришей продвинутой версии катапульты. Он начал конструировать её с тех пор как пошла торговля с человекобыками. Не имея советующей книги-технологии, приходилось полагаться только на самого себя, на свою память и мышление будущего инженера. Честно говоря, дело шло туго и рабочий прототип всё ещё оставался на стадии сборки. Любопытный тролльчёнок задавал множество вопросов, Гриша старался отвечать. Шаман Крыг постоянно отгонял его прочь, но тролльчёнок возвращался. Так они работал втроём. Гриша очень надеялся, что на доставшемся ему юном зелёнокожем даровании сработала взятая способность "случайная гениальность" подарив ему конструктора или механика, или кого-то в этом роде. Пока ещё было не понятно. Но за судьбой тролльчонка-подростка по имени Пик Гриша следил, приказав не нагружать его разными общественными обязанностями, которые тролли-подростки выполняли по очереди.

-Так взять шамана или оставить здесь? -раздумывал Гриша. Его несколько смущала появившаяся позавчера приписка "герой" рядом с выдаваемой системой информацией по Крыгу. Как он стал "героем"? Гриша его точно таким не делал, он просто не знал каким образом нпс становятся героями. Что даёт персонажу изменившийся статус? Вроде перед погружением в игру им рассказывали, что в игре из обычного персонажа можно сделать "героя". Кажется, если герой погибнет, то его можно попробовать возродить игровыми методами. Или это не так? Блин, всё перемешалось.

-Ладно! -махнул рукой Гриша. -Крыг, идёшь со мной.

-Моя мудрость нужна вождю! -прорычал шаман нарочито громко, чтобы находившиеся вокруг тролли его точно услышали.

-Нужна, ой как нужна. Только шлем надень, чтобы поберечь твою умную голову, -улыбнулся Гриша.

На место встречи они пришли первыми. Наскоро осмотревшись вокруг, Гриша оставил окованную медью дубинку и деревянный щит под охраной двоих сопровождающих троллей-воинов и заставил шамана сделать то же самое.

Поворчав на тему, что без дубинки делать дубинка-башка будет не так весело, Крыг подчинился. К тому времени подошли минотавры. Строго в оговоренном количестве, по два человеко-быка на одного тролля, всего восемь. Гриша и шаман поднялись на холм. С другой стороны, взошёл игрок-минотавр, тоже с одним сопровождающим. Кроме обычной для человеко-быков кожаной одежды из множества наслаивающихся друг на друга широких ремней, игрок чужой фракции носил медный шлем, водрузив его между парой бычьих рогов. Шлем был украшен плюмажем, отчего выглядел роскошно и, вместе с тем, смешно. На поясе у игрока висел выкованный из меди топорик - довольно неплохое оружие на текущем этапе развития. Спину ему прикрывал медный щит. Должно быть на него ушла целая прорва меди. Похоже минотавры, как и тролли, имели расовый плюс к силе. Во всяком случае, обычный человек не смог бы долго таскать на спине столько металла.

-Привет, -сказал Гриша. -Hello. Kon'nichiwa.

-Расслабься, -ответил игрок-минотавр, усаживаясь со скрещёнными ногами на колючую траву покрывающую вершину холма. -Я свой, советский.

Гриша поинтересовался: -Студент?

-Не совсем, -уклончиво ответил игрок. -Меня Марис зовут.

-Григорий, -представился вождь лесных троллей и показал на сидящего рядом шамана. -А это Крыг.

-Шаман "бошка-дубинка"? Наслышан, -Марис растянул бычьи губы в улыбке.

Внимательно осмотрев его спутника, Гриша узнал бывшего пленника с поимки которого начались торговые отношения между племенами троллей и минотавров. Удивительно то, что теперь, рядом с его именем "Тавр" значилась приписка "герой". Гриша был уверен, что когда он увидел его в первый раз никакой приписки не имелось.

-Ты предлагаешь союз? - решил сразу взять "быка за рога" Матис.

-Так больше шансов уцелеть в намечающейся заварушке. А она определённо будет. Смотри, пошла только седьмая неделя игрового времени или вторая реального, а я уже встретил тебя, ещё одного враждебно настроенного игрока и, возможно, ещё одного. Это при том, что целенаправленную разведку прилегающих территорий я не проводил. Со сколькими игроками успел столкнутся ты?

Марис помедлил, раздумывая стоит ли делиться информацией или нет: -Семерых. Не включая тебя. Но я специально посылал миньонов на разведку.

Гришин слух резануло это слово "миньоны". Впрочем, сейчас было не до мелочей. Он чувствовал себя неуютно, как будто находится у кого-то на прицеле. Пришедшее на ум сравнение заставило улыбнуться. С грубой мимикой зелёнокожего великана получился оскал, но человек-бык в древнегреческом шлеме интерпретировал правильно. Он сам имел похожие проблемы из-за не совсем человеческого аватара которым приходилось играть.

-Как быть с тем, что выиграть может только один? -спросил Марис. -Я так понимаю, что ты решил не ограничивать количество союзников одним мной?

-Где об этом сказано?

-О чём?

-О том, что выиграть может только один.

Матис задумался. Гриша спокойно ждал, поглядывая вдаль, на ползущие в вышине дымчатые облака. Одно из них похоже на лодку. Или на удочку с непомерно толстой рукоятью? Нет, скорее всё же на лодку. Сидевший сбоку шаман Крыг сосредоточенно искал что-то в траве. Изредка он срывал ту или иную травку, пробовал на вкус, после чего громко отплёвывался и принимался искать новую. Гриша собирался одёрнуть шамана, но потом подумал, что одёргивать следовало с самого начала, а сейчас уже вроде и не к чему. К тому же, может быть Крыг какие-нибудь особенные шаманские травки почуял и, пользуясь возможностью, сейчас ищет?

Наконец человек-бык заговорил: -Не могу припомнить точно, но, по-моему, такое правило звучало. В противном случае почему нас не разбили на команды? Почему я, слушатель морской академии в Риге, сражаюсь против такого же советского студента?

-Так может быть и не надо сражаться? -предположил Гриша. -Сотрудничество вместо конкуренции. Это вполне в духе новой спартакиады.

Ещё одна минута, взятая на размышление. Облако-лодка успела отплыть в сторону и деформироваться. Вместо неё ветра поднебесья несли облака похожие на присевшего перед прыжком кота. Вспомнив охоту на лесную кошку терроризировавшую племя в самом начале, Гриша помрачнел.

-Думаю, что ты ошибаешься, -медленно проговорил Матис. -Победитель должен быть обязательно один. Иначе игроки неизбежно разделятся по государственной принадлежности и вместо спортивных игр во имя мира мы получим в виртуальности ту войну, которую боимся начать в реальности. Не слишком соответствует девизу новой спартакиады.

-Пусть так, -легко согласился Гриша. -Но почему ты считаешь, что победителем будет объявлен последний оставшийся? Может быть для победы необходимо развить своё племя выше определённого уровня? Или игра просто окончится "по истечению лимита времени" и победит наиболее развитый, на момент окончания игры? И опять же, один-единственный победитель - это слишком скучно. Я уверен, что победителей будет множество во множестве различных номинаций. Но даже не это главное. Главное, нам с тобой, не оказаться в числе проигравших в самом начале. Чтобы потом вся страна вспоминала о нас как о попавших в первой десятку, сотню или даже тысячу выбывших в начале игроков.

Матис согласно наклонил голову, отчего не слишком ладно скроенный шлем съехал на лоб закрыв глаза. Минотавру пришлось поправить его.

-Пожалуй ты прав...

-Значит союз? -предложил Гриша.

-А правила?

-Договоримся! -отмахнулся тролль. -Чтобы два разумных человека не смогли бы договориться между собой, советских человека...

Он протянул открытую ладонь. Большую, тёмно-зелёную ладонь с пальцами - сосисками.

И тут из правого глаза Матиса выросла стрела.

Происходящее заняло не больше мгновения. Вот они разговаривают и тёплый ветерок над нагретой солнцем травой приятно обдувает тело. И в следующее мгновение Матис начинает заваливаться назад, а из глазницы торчит ушедший больше чем наполовину кончик стрелы с тёмным оперением. Обдумывая случившееся позже, Гриша обратит внимание на качественно сделанное оперение и саму стрелу. Это не поделка осваивающих самые основы мастеров. Это выданный какому-то игроку при старте артефакт.

Не успел Матис-минотавр упасть на землю, как вяло отплёвывающийся от очередной сунутой в рот травки шаман резким ударом повалил Гришу. Перевернувшись на спину, Скрипенов успел увидеть, как заваливается шаман, хрипя и пытаясь выдернуть застрявшую в горле стрелу с в точности таким же тёмным оперением.

-Вниз! -кричит Гриша. -Он стреляет с той стороны. Спускаемся по другой стороне холма, быстро!

Если с противоположенной стороны засел другой лучник вооружённый столь же совершенным, по меркам едва-едва перешедшего в медный век игрового мира, оружием, то им не спастись. Но другого лучника не было.

С трудом спустившись и вытащив тела поверженных товарищей, Гриша получил возможность оглядеться и решить, что делать дальше. Тавр вытащил тело своего мёртвого вождя. Гриша приволок тело шамана. Первый был определённо мёртв. Второй... похоже тоже. Чёрт! Чёрт! Чёрт! И что теперь делать?

Двое оставленных внизу тролля и ещё шесть минотавров сбежались к ним. Зелёнокожие дуболомы не догадались прихватить оставленные у подножия шиты и дубины вождя и шамана. Но зато они принесли то вооружение, которое держали в руках. Отобрав щит и дубину у тролля-воина, Гриша приказал разоружённому - оставайся тут. Ткнув в плечо второго воина, велел - делай как я!

Пригнувшись так, чтобы ни голова, ни руки не показывались из-за широкого щита, Гриша побежал в направлении откуда прилетели стрелы. Единственное его уязвимое место - это ноги, но трава внизу растёт гуще, попадаются заросли раскидистого кустарника в половину роста лесного великана. Поэтому тут ещё попробуй попади.

Неизвестный стрелок и попробовал. Щит ударил в плечо. Воткнувшаяся стрела почти пробила ствол молодой сосны, пошедшей на частокол из которого собрали щит.

Гриша взревел. Сейчас он был не студентом московского технологического университета, не жителем второй половины двадцать первого века. Нет. Этот дикий рёв исходил из глотки первобытного существа. Не мальчик, но разъярённый мужчина, дикарь, лесной тролль ревел сейчас - одновременно оплакивая убитого шамана и обещая скорое возмездие его убийце.

Он бежал быстро, но всё равно не успел. На границе вздымающихся к небу елей и сосен умение "сродство с лесом" показало уходящего прочь вражеского стрелка. Тот уходил быстро, забыв про всякую маскировку и сродство с лесом нашло его на самой границе восприятия. Не догнать.

От злости он размахнулся и заехал дубиной по стволу огромной ели, ломя ветки и сшибая с оббитой медью дубинки кованные шипы. Сверху посыпалась хвоя и испугано закричала птица. Бегущий следом воин с разбега заехал дубиной по ели с другой стороны вызвав повторное падение хвои. Гриша зло посмотрел на него, но потом вспомнил, что сам приказал делать как он и успокаивающе кивнул. Всё правильно. Это он ошибся: позволил убийце сначала выстрелить, а потом уйти.

Ещё на подходе к запланированному месту встречи Гриша, на всякий случай, применил умение "сродство с лесом", но никого не почувствовал. Враг владел высокоуровневой маскировкой. Его ошибка в том, что он не попросил Крыга сделать тоже самое. Обладавший более развитыми умениями из магических веток шаман мог бы заранее почуять стрелка и тогда всё пошло бы по-другому.

Над верхушками елей метались чёрными точками недовольно и жалобно кричавшие птицы.

Когда Гриша вернулся к ожидавшим его минотаврам и безоружному троллю, те успели соорудить импровизированные носилки куда положили тело мёртвого вождя. Но носилки стояли на земле, а сами минотавры напряжённо смотрели на поднимающийся в отдалении столб дыма.

-В той стороне ваше поселение, -догадался Гриша. Минотавры молчали. -Мы пойдём с вами и поможем отбить нападение.

Тавр покачал головой: -Союз не был заключён.

Вождь лесных троллей взъярился: -Какая разница!

-Союз не был заключён, -повторил минотавр. -Мы не можем привезти чужаков в своё стойбище без разрешения вождя.

-Он не сможет дать разрешение. Он умер!

-Но он возродится.

-На это уйдёт время, упрямый ты бык, -практически прокричал Гриша. -Ваше стойбище может пасть раньше, чем вернётся Матис!

Вывернув голову под неестественным углом из-за застрявшей в горле стреле, на потерявшего выдержку вождя укоризненно смотрел мёртвый шаман.

Тавр глядел на него грустным взглядом ни за что побитой собаки. Человеко-быки принялись собираться, планируя как можно скорее идти назад, туда где горел их дом. Понимая всю трудность сложившейся ситуации, персонаж минотавр оставался зажат в тисках игровой механики. Всё, что он мог это слабо трепыхаться.

-Тавр, подумай, -пытался дозваться Гриша. -Если бы я пытался хитростью вызнать местоположение вашего племени... Чёрт, да что тут вызнавать! Вот оно - столб дыма чётко указывает направление. Я хочу помочь, понимаешь ты это? Мы ведь почти договорились с Матисом, ты был рядом и всё слышал.

-Союз не был заключён, -тихо и бесцветно повторил Тавр. Его губы едва двигались, а голос звучал как у сломанной машины с забившемся пылью динамиком.

-Племя минотавров может погибнуть, понимаешь ты это или нет!

-Всего лишь три тролля...

-Я приведу два десятка, -пообещал Гриша. -Дай только мне время собрать своих людей и оставь провожатого, чтобы показал путь к стойбищу в горах и нам не пришлось бы плутать, теряя драгоценное время.

Тавр молчал. Он молчал так долго, что Гриша уже успел смириться с возможным отказом. Пусть не по духу, а только лишь по букве, но он сейчас фактически уговаривал персонажа нарушить прямой приказ игрока "оберегать и скрывать от посторонних место обитания племени". Похоже у него просто нет шансов уговорить Тавра.

Наконец человек-бык сказал: -Я не смогу выделить провожатого. Ни один минотавр не станет вести чужаков, даже если я прикажу ему. На наш дом напали. Вождь временно мёртв и не может сказать своё слово. Этот дым - сигнал срочного сбора. Его должны зажечь если всё очень плохо и нужна помощь от каждого минотавра, не важно с какой миссией тот покинул стойбище. Любая помощь.

Гриша с жалостью смотрел на пытающегося найти лазейку в игровой системе персонажа.

-Я не могу привести чужаков в стойбище, -закончил Тавр. -Поэтому я приведу торговый караван.

-Что?

-Тролли и минотавры торгуют. Вождь разрешил торговлю. Подчиняясь его слову, я хочу обменять вот эту полоску ткани, -Тавр сорвал с себя один из ремней и на вытянутых руках протянул его Грише. -Собери караван, я проведу его к нашему стойбищу. Мы совершим торговую сделку там, а не в обычном месте для обмена.

Почти уже смирившийся с невозможностью пробить эту непробиваемую стену, построенную из фразы "союз не был заключён", Гриша с удивлением смотрел на сумевшего обойти её персонажа. Управляемый системой персонаж предложил способ надуть систему и обойти наложенные ограничения.

-Пожалуйста, -попросил Тавр продолжая держать сорванный ремень в протянутых к троллю руках.

-Да! Да! Разумеется, -воскликнул Гриша, забирая из рук Тавра предлагаемый к обмену товар и тем самым подтверждая заключение торговой операции. -Бежим быстрее. Нужно собрать... торговый караван.

Остальные минотавры целеустремлённо шагали в направлении дымного столба сделавшегося ещё более густым. Тело Матиса они уносили с собой на носилках.

Гриша бросил на мёртвого шамана извиняющий взгляд. Его тело пока придётся оставить здесь. Они заберут его на обратном пути от стойбища минотавров. Прости, друг.

Мёртвый Крыг лежал тихо и безмятежно. Похоже он не был против.

И тогда они побежали к пещерам племени лесных троллей. Неизвестно сколько оставалось времени, а ещё следовало сформировать и повести... караван. Да, торговый караван из двух десятков, с лишним, вооружённых дубинами, щитами, медными шлемами и корзинами с камнями для метания троллей.

Эльфийка

Кэтсуми с довольным видом наблюдала за действиями своих юнитов. Вмешиваться конечно приходилось, но далеко не так часто, как она опасалась. В целом юниты делали всё правильно.

Сопротивление минотавров практически подавлено. Последние воины закрылись в главной пещере, вместе с самками и детёнышами и сейчас её лучники неторопливо обстреливают их, стараясь выбить как можно больше воинов, чтобы уменьшить свои потери во время последнего штурма.

-Огонь! -кричит командир лучников и три десятка стрел с медными наконечниками бьются о камень.

Какой-то хитрый минотавр решился высунуться пока лучники ставили на тетиву новые стрелы. Он поднялся над выстроенной из сырого камня рукотворной стеной уже с раскрученной пращей. Чтобы метнуть камень ему нужна всего лишь секунда - другая, но и этого времени никто не дал. Часть не участвовавших в общем залпе лучников, продолжавших держать луки натянутыми, выстрелили в наглеца. Другая часть лучников продолжала целиться на случай, если таких хитрецов окажется больше одного.

Но минотавры уже учёные, правда этот опыт они приобрели дорогой ценной. Никто больше не рискнул показаться из-за стены. С упорством обречённых, последние бойцы поверженного племени ожидали, когда захватчики пойдут на штурм.

Кэтсуми попыталась прикинуть - сколько воинов ещё могло остаться в строю? Вряд ли больше десятка, да и те, наверняка, не по одному разу раненные. Правда есть ещё самки. Как бойцы они, наверняка, похуже. Но субтильному эльфу не рекомендуется сходиться в ближнем бою даже с детёнышем или самкой человеко-быков. Щиты в этом случае не помогут. У эльфа просто не хватит сил сдержать удар, вся надежда только на завышенную расовую ловкость. Но кто вообще сказал, что она собирается сделать такую глупость, как бросать своих стрелков в ближний бой на минотавров?

Уловив мимолётное движение принцессы, верховная мать эльфов чернолесья тут же подбежала к ней: -Выпускать саблезубов, прекрасная?

Посмотрев на пару здоровенных лесных кошек, ростом в холке выше самых высоких из эльфов, Кэтсуми улыбнулась и покачала головой: -Пока ещё рано.

Дикие хищники в шипастых ошейниках находились под присмотром учеников верховной матери. Как-то в начале игры Кэтсуми смогла выкрасть пару котёнков из логова огромной лесной кошки. Впоследствии эту пару воспитала, по её указанию, верховная мать с учениками. Если бы детёнышам обязательно требовалось бы молоко, то Кэтсуми не смогла бы их выходить. К счастью они вполне могли пить свежую кровь. А когда чуть подросли, то и вовсе перешли на строгую мясную диету.

Прирученных кошечек скрестили между собой и сейчас в распоряжении Кэтсуми имелось целых шесть гибких, опасных, смертельно быстрых хищников слушающихся только ухаживающих за ними учеников верховой матери и её - эльфийскую принцессу. Двоих она велела взять на штурм стойбища минотавров и кошки уже показали себя. Именно благодаря этим двоим красавицам эльфы смогли без больших потерь пройти узкий перевал, настоящее "бутылочное горлышко", на котором минотавры могли бы долго сдерживать любого врага на подступах к стойбищу. Как оказалось - далеко не любого. Спрыгнув сверху, с, казалось бы, непроходимых уступов, на спешно строящиеся порядки людей-быков, лесные кошки принялись работать кровавыми вентиляторами, кромсая не успевших организоваться минотавров. Кэтсуми находилась в полном восторге от своих любимцев. Это было первое боевое крещение подросших кошечек, и оно прошло просто великолепно.

-Пусть звери пока отдохнут, -приказала принцесса. -В тесноте пещеры они рискуют быть зажаты в угол и забиты. Лучше мы опробуем сейчас другую мою задумку.

-Поняла, о прекрасная! -обрадовано воскликнула верховная мать. Надо сказать, что после первоначального конфликта она стала верной помощницей Кэтсуми, служа верно и честно. Быть может за это система недавно наградила её припиской "герой" к выдаваемой о персонаже информации. Японка ещё не разобралась как так получилось, но точно помнила одно - герои, как и игроки, могли возрождаться. Правда возрождение требовало траты очков развития, поэтому стоило хорошенько подумать, прежде чем использовать своих "героев" в качестве смертников. Лучше послать какого-нибудь другого бесполезного юнита, чья потеря не ослабит армию.

Подбежав к отдельно стоящей группе из троих учеников, верховная мать принялась отдавать приказы. Бегала она смешно - выставляя по бокам согнутые в локтях руки и переваливаясь, словно бочка на коротких ножках. Правда, когда это требовалось, верховная мать эльфов могла проявить некоторую ловкость.

От заранее принесённого глиняного горшка с углями ученики матери запалили пропитанные горючим древесным соком плетённые шнуры. Верховная мать отдала команду хриплым, похожим на карканье ворона, голосом. Лучники продолжали обстрел прячущихся в пещере минотавров, не давая тем высунуться и не экономя стрелы. Всё равно потом спокойно соберут медные наконечники.

Брошенные учениками свёртки с искрящимися шнурами полетели в пещеры. Минотавры отпрянули, ожидая взрыва, но это была не взрывчатка. Сколько Кэтсуми не теребила верховную, та не смогла составить рецепт взрывчатого вещества. Её специализацией были яды, подчиняющие разум пленников зелья, дающие бафы на ловкость и скорость отвары и так далее. Взрывчатка в этот список не входила. Похоже заново переоткрывать взрывчатые вещества Кэтсуми придётся самой, когда появится немного свободного времени.

Упав на входе в пещеру, к сожалению слабосильные эльфы не смогли закинуть их в глубину, свёртки начали распространять хлопья удушающего ядовитого дыма. Часть отравы вырвалась наружу, заставляя лучников кашлять и спешно натягивать на лица повязки из сложенной в несколько слоёв грубой ткани.

Воздух и до этого момента не отличался кристальной чистотой. Кисло пахло кровью и гарью от зажжённого минотаврами сигнального костра. Пока эльфы прошли бутылочное горлышко ведущего к стойбищу перевала, пока оттеснили защитников в пещеры, пламя успело здорово разгореться, пожирая толстенные брёвна и наброшенные сверху охапки сырой травы. Тушить уже было бессмысленно, само догорит.

На столб дыма приходили находившиеся вне стойбища минотавры, но специально оставленный засадный отряд легко перехватывал приходивших по одному или мелкими группами человеко-быков. Лишившись руководства временно выбитого из игры игрока, юниты минотавров растерялись и изрядно "тупили". Впрочем, как и большинство настоящих солдат в реальности, после внезапной смерти командного состава от рук агента-шиноби.

Приобретя некоторый опыт в уничтожении игроков-соседей, Кэтсуми знала, что для этого необходимо выполнить по крайней мере два из четырёх условий. Нужно физически уничтожить более девяноста процентов вражеских юнитов. Захватить или уничтожить место жительства вражеского племени. Полностью вырезать всех самок и детёнышей (часть вражеских мастеров при этом можно захватить, сделав пленниками) устроив маленький, разрешённый игровыми правилами, геноцид. Разбить или расколоть алтарь возрождения вражеского игрока. Два из четырёх условий. Выполни их и игрок считается побеждённым и выбывает из игры.

В самом скором времени Кэтсуми предвкушала записать на свой игровой счёт уже пятый "фраг". Пять голов поверженных ею вражеских военачальников, фигурально выражаясь. А жаль, что фигурально, она не отказалась бы от подобного украшения священной рощи в центре чернолесья.

Принцесса собиралась добить число "голов" до десяти, после чего постепенно завязать со свободной охотой и сосредоточиться на развитии собственной империи, поглощении и использовании захваченных земель и ресурсов. Но не зря в Империи говорят, что человек предполагает, а император-дракон располагает. В этот раз обстоятельства серьёзно вмешались в выстроенные ею планы.

Пока пещера медленно наполнялась дымом и прячущиеся в ней остатки племени минотавров терпели сколько могли, готовясь броситься в последнюю атаку и быть застреленными стоящими наготове стрелками - сзади, от охраняемого засадным отрядом перевала, послышался шум.

В начале Кэтсуми не обратила внимание, посчитав, что там снова вышла парочка запоздавших минотавров, пришедших издалека на дымовой сигнал и сейчас её воины спокойно нашпигуют их стрелами. Но шум только усиливался. В нём звучали тонкие вскрики эльфийских голосов и низкое рычание крупных хищных зверей, не похожее на "хеакнье" человеко-быков.

Она слишком поздно обратила внимание на приближающуюся с тыла опасность. Непозволительно долго позволила себе наслаждаться беспомощностью уже практически поверженного противника. На эту тему у тайного ордена шиноби, волей её отца, вышедшего из тени и плотно сросшегося с имперской контрразведкой, имелось множество предостережений не делать так, как сделала она. Но Кэтсуми не опытный мастер смертельных дел. Она всего лишь молодая девушка девятнадцати лет от роду. Хотя её учили. Плотно и жёстко учили. Молчаливые, сдержанные, никогда не повышавшие голоса учителя Кэтсуми сейчас были бы недовольны своей ученицей.

Наслаждаясь беспомощностью запертых в медленно наполняющейся ядовитым дымом пещере минотавров, принцесса обнаружила опасность сзади только когда первая громадная фигура размахивающего дубинкой лесного великана показалась в дыму на расстоянии не больше сотни метров.

Командиры разделённых на четыре звена лучников сработали оперативно. Не ожидая приказа от своей принцессы, эльфы оценили новую опасность и самостоятельно разобрали цели. Три взятые книги "военной подготовки" делали своё дело. Плюс сказывался опыт ранее проведённых компаний против других игроков. Короткая команда и неосмотрительно выскочивший вперёд тролль роняет дубинку и отшатывается, закрывая лицо грубыми зелёными ладонями размерами с добрую сковороду каждая. В нём засели не меньше десятка стрел, но судя по тому, что великан остался на ногах, ранения не смертельные. Если не умрёт от нанесённого на наконечники яда в ближайшие десять минут, то исцелится. Зелёнокожие обладали бешенной регенерацией и прочной кожей, мешающей стрелам проникать достаточно глубоко.

Кто-то пришедший вместе с троллями взревел. Запертые и медленно задыхающиеся в пещеры минотавры издали ответный рёв. Рогатые головы попытались выглянуть из-за перегораживающей вход стены, но часть лучников по-прежнему контролировала происходящее в пещере, не отвлекаясь на бой позади. В смельчаков полетели стрелы. Радостный рёв сменился болезненными стонами.

Тем временем из клубов дыма выступили сразу трое троллей. В руках они держали огромные деревянные щиты чуть ли не в свой рост. Рукотворная стена медленно приближалась к окружившим пещеру стрелкам.

Залп! И почти все стрелы бессильно втыкаются в щиты и торчат там, как будто насмехаются. Может быть парочка попала в выглядывающие из-под щитов ноги. Возможно какая-то отдельная стрела нашла прореху в плотно сбитых медными полосами щитах или пробила толстый палец, намертво пришпиливая его к щиту. Вот только громадным троллям это всё равно, что слону дробина. Практически в прямом смысле. Рукотворная стена щитов продолжала приближаться. А под их прикрытием подходили и другие тролли.

Кто-то метнул дубину, буквально сбив одного из лучников. Изломанной куклой он ударился о бок наполовину зарытого в землю валуна и остался лежать так.

Злобно и визгливо закричала верховная мать эльфов. Повинуясь задействованному умению из магической ветви "колдовства чернолесья", вся мелкая живность, все находящиеся поблизости гады и насекомые устремились к щитоносцам, кусая тех за ноги. Проняло даже толстокожих троллей. Они принялись переступать с ноги на ногу. Щиты заколебались и в образовавшиеся прорехи тут же полетели стрелы.

На самом деле в горах мало насекомых, а ядовитых и кусачих почти нет, но предусмотрительные эльфы принесли две полные корзины этих гадов, наловленных в болотах вокруг чернолесья. Сейчас их предусмотрительность окупалась.

Меткий бросок окованной медью дубины смёл вынужденную замереть на одном месте, чтобы поддерживать колдовство, верховную мать. Она не погибла, начав слабо шевелиться сразу после могучего удара, но колдовство оказалось прервано. Перестав слышать подчиняющий зов, насекомые и гады сами разбегались в стороны от огромных лапищ давивших их троллей.

-Спускайте саблезубов! -приказала Кэтсуми замершим в ступоре ученикам верховной.

Лесные кошки бросились на ещё продолжавших прыгать и давить разбегающихся гадов троллей. Пользуясь неразберихой и тем, что единая стена щитов распалась, Кэтсуми выпускала стрелу за стрелой. Не каждый выстрел получался смертельным, но двоих великанов она гарантирована положила. Одному загнала стрелу в глаз, другому пробила горло. Пробитые насквозь брёвноподобные руки или застрявшие в мощных спинах и отвислых животах стрелы не в счёт. Если тролль не падал сразу, то он наверняка выживет и скоро снова сможет встать в строй. Увы, но артефактные стрелы полученные на старте игры закончились. Кэтсуми выгребла половину колчана у ближайшего лучника, но воспользоваться поделками эльфийских стрелоделов не успела.

Потеряв ещё двоих своих, в горло которым намертво вцепились спущенные с поводка саблезубы, тролли забили дубинами лесных кошек и принялись за докучавших всё это время стрелков. Снова поднялась стена щитов, защищая пусть покрытые прочной кожей, но всё же уязвимые тела лесных великанов. Каждый из них, без исключения, был ранен и страдал от отравления нанесённым на наконечники стрел ядом, но на ногах оставались ещё по меньшей мере пятнадцать троллей.

В эльфов полетели камни. Пусть лесные великаны бросали не слишком точно, да ещё навесом, стараясь лишний раз не высовываться из-за воткнутых в землю щитов, но их обстрел оказался неожиданно результативным. Камни тролли метали массово, залпом, накрывая целые площади и почти сразу Кэтсуми потеряла десяток эльфов, упавших с размозжёнными камнями головами. Ответный обстрел стрелами не помогал. Прямой полёт стрелы останавливали щиты, а пускать стрелу навесом здесь умела одна только принцесса. Всё-таки нужно было потратить часть времени на обучение собственной армии, а не полагаться только на взятые книги "военной подготовки".

Похоже у минотавров в пещере стало совсем нечем дышать. Через построенную из сырого камня стены хлынул поток рогатых самок с детёнышами на руках, ещё не набравших полную силу подростков и последних из оставшихся в живых, израненных воинов.

Сейчас бы их всех перебить. Хватило бы буквально двух десятков стрелков с наложенными на тетивы стрелами, чтобы до эльфов не добежал ни один человек-бык. Но с другой стороны бросились в ближний бой тролли. Они отбрасывали щиты в сторону, метали дубины в эльфийских лучников, бежали к ним и, добежав, начинали раздавать удары могучих кулаков. Кто-то хватал зазевавшихся эльфов и бросался ими, словно метательными снарядами, за раз поражая две и больше целей. Зажатые как между молотом и наковальней шесть десятков эльфийских стрелков едва успели совершить по одному - двум неприцельным выстрелам, как пришлось бросать луки, доставать выкованные из меди кинжалы, копья и пытаться выжить в ближнем бою с разъярёнными троллями и ещё более бешенными, надышавшимися отравленного дыма, остатками племени минотавров.

Даже учитывая расовый штраф на силу, благодаря своим способностям в реальности и множеству имплантатов - в игре Кэтсуми превосходила в силе среднего воина минотавров и могла бы потягаться с троллем-подростком. А учитывая и без того завышенную ловкость, умноженную на расовую способность эльфов, принцесса могла творить чудеса акробатики. Только благодаря ей одной, части эльфов удалось избежать истребления, сгруппироваться и уйти, отстреливаясь от пытавшихся пуститься в погоню троллей.

Когда волна зелёнокожих великанов бросилась вперёд, а позади ревели вышедшие на последний бой самки минотавров, Кэтсуми не растерялась. Пропустив бежавшего первым тролля мимо себя, она ловко подрезала ему мышцы на толстых зелёных ногах, отчего тот упал с грохотом столетнего дуба. Увернувшись от способной размазать её в кровавую кашицу окованной медью дубины, она полоснула державшего её тролля по пальцам. Развернулась, перерубив шею разъярённой минотаврихи с налитыми кровью глазами. Продолжая движение располосовала грудь минотавру-подростку с занесённым для удара каменным топором.

Однако, как ни хороша она была сама по себе, но справиться с толпой не сможет и самый лучший воин-шиноби. Контратакуя и крутясь юлой, Кэтсуми смогла добраться до сумевшей встать на четвереньки и пытающейся отползти подальше от кровавого избиения эльфов верховной матери. Подхватив ценного юнита за шкирку, Кэтсуми отступила за сумевшими уйти эльфами. Из восьми десятков эльфийских воинов, отправленных на штурм стойбища, уцелело хорошо если четверть. Потеряны два саблезуба и все шестеро учеников верховной матери. Хорошо, что удалось сберечь её саму, не придётся тратить очки развития на воскрешение не раз доказавшего собственную полезность "героя". Растрачены все артефактные стрелы, а сам полученный на старте лук, имбовое оружие по меркам медного века, переломан пополам и затоптан лапищами троллей и копытами минотавров.

Если это не полный разгром, то что-то очень близкое к тому. Ни одна из целей не выполнена. Племя минотавров почти вырезано, но вся соль в том, что "почти" не считается. Они возродятся, возродят своего вождя-игрока и тот, после всего случившегося, первым делом заключит полноценный союз с троллями. Лесные великаны тоже понесли значительные потери. Из двух десятков пришедших на помощь минотаврам уцелело чуть больше половины. Это довольно большие потери, учитывая, что тролли получают пополнение реже и меньше, чем другие игровые расы.

Подводя итоги: всё, что у Кэтсуми получилось добиться, это выиграть некоторое время, пока тролли и минотавры не залижут раны и не восполнят потери. Но воспользоваться временным преимуществом она не сможет потому, что от ей самой нужно заново создавать почти уничтоженную армию. Придётся затаиться, в ожидании пополнения и пока мастера восполнят потерянное и брошенное в битве оружие. Как ни крути, а она проиграла эту битву. Но война - война ещё впереди.

Глава 9. Тайное и явное.

Интерлюдия

Майкл Перес, глава службы безопасности "Industry smart electronics" и четвёртый человек в одной из шести корпораций управляющих великой страной и почти третью мира в придачу, вышел из лифта. Его ноги утонули в устилавших пол роскошных коврах. И "утонули" это вовсе не фигура речи. Будто связанные из мягких, прогретых солнцем, курчавых облаков, какими они кажутся с поверхности земли, ковры бережно охватывал ноги идущего по ним человека.

Ходить по таким коврам в обуви, где либо, кроме как на личном этаже-резиденции исполнительного директора "Industry smart electronics", второго человека в корпоративной иерархии, было бы настоящим преступлением.

Кроме двух закованных в броню фигур у лифта, других живых охранников на этаже не было. Охрану своей персоны директор больше доверял технике, чем людям и, в первую очередь, стратегическому интеллекту позволившему корпорации занять место в большой шестёрке, поглотив или разорив всех прочих конкурентов, не имевших искусственного разума. Но это всё дела давно минувших дней. Более сорока лет прошло с тех пор, как современный миропорядок сменил предыдущий. Сменил стремительно, за каких-то два-три года прошедших с момента рождения первого искусственного интеллекта старый мир исчез и на его месте возник новый.

Те, кто успели создать ИИ вышли в лидеры, остальные, какими бы богатым или развитыми они не были бы в прошлом, остались на положении вечно догоняющих аутсайдеров не имеющих сил и ресурсов проводить собственную независимую политику и вынужденных примкнуть к одному из трёх полюсов сил нового мира. Это касалось как стран в контексте мировой политики, так и американских корпораций в контексте бизнеса. Не успевшие - проиграли. Проиграли так стремительно, что едва ли успели опомниться, как уже потеряли всё, что у них было прежде.

Майкл помнил это время крушения, казалось бы, незыблемых устоев и возникновения новых парадигм и смыслов. Стремительно меняющийся с появлением полноценного ИИ мир вознёс "попавших в струю" людей на вершину, а предыдущих кумиров, не сумевших вовремя распознать надвигающиеся изменения, сбросил вниз без права помилования.

В то время он был молод и только начинал строить карьеру в "Industry smart electronics", фирме средней руки привлёкшей деньги инвесторов под обещания коммерческой разработки ИИ.

Что же, оглядываясь назад, можно сказать, что все свои обещания они выполнили и перевыполнили на тысячу процентов. Фирма средней руки, не гнушавшаяся ни государственными грантами, ни привлечением частных капиталов, за пару лет превратилась в одну из шести всемогущих корпораций, записавших Америку в свои личные активы при оставшейся номинальной власти президента. Уже через несколько лет "Industry smart electronics" скупила своих бывших инвесторов, предварительно разорив и обанкротив.

Не успевшие, не предусмотревшие - проиграли. Тогда, больше сорока лет назад.

Сейчас Майкл шёл к исполнительному директору всемогущей корпорации, сообщить, что мир меняется снова. И важно, категорично важно, сделать правильный выбор, чтобы потом не потерять всё, что они имеют сейчас.

Звуки шагов тонули в роскошном ковре и Пересу казалось будто он ступает бесшумно. Как будто и правда, под ногами у него было мягкое облако.

Исполнительный директор корпорации принял Майкла без расшаркиваний. Они уже очень давно знакомы. Знают грязное бельё друг друга. И тот факт, что уже много лет оба успешно работают на высших должностях, говорит, что они ближе чем иные родственники.

-В чём дело, Майкл? -поинтересовался исполнительный директор. -Что такое накопали твои ребятишки, что ты выглядишь как после недельного похмелья? Что-то интересное по советской спартакиаде? Комми программируют сознание игроков в виртуальности? Они зомбируют людей, превращая их в спящих агентов? На что ты наткнулся? В хвост какой тайны на этот раз вцепились твои зубы, старый пёс?

-Это не по новой спартакиаде. Точнее копать начали с неё, но вышли на кое-что большее.

-Что может быть больше, чем первые международные игры после многолетнего перерыва, да ещё и в виртуальности, да ещё в формате шоу за которым следит весь, без преувеличения, мир?

Подойдя к занимающему часть стены бару, Перес придирчиво скользнул взглядом по представленным там напиткам. Выбрав один, свернул бутылке горлышко и налил в стакан гораздо больше, чем принято при дегустации напитков подобного класса и стоимости.

Наблюдавший за его действиями директор заметил: -Это эксклюзивная бутылка "счастливой оклахомы".

-Хорошо, что твоя задница всё ещё в кресле, -сказал Перес. -Иначе я попросил бы тебя сначала сесть, а ты бы начал долго расспрашивать зачем и почему.

Директор поморщился: -Майкл, может быть пора уже перейти к делу?

-Слышал про трёхсторонний мир и взаимное равенство сил?

-Майкл, ты сейчас действительно испытываешь моё терпение.

-Забудь! -потребовал Перес. -О взаимном равенстве сил, международной системе противовесов и сдержек. Место всей этой хрени уже давно на свалке. Вот уже почти десять лет как комми водят нас за нос! Весь мир водят за нос! Ты слышал о теории "стеклянного мира"? Что при современном развитии ИИ невозможно спрятать ничего крупного на сколько-то долгое время? Информационные потоки пронзают весь мир. Если на одной стороне информационного океана упадёт крупный камень, то "бультых" от его падения будет слышен на другой стороне? Так вот, это всё полная ерунда! Проклятые русские годами искажали собираемую нами информацию об их военном, промышленном и, дважды его побери, научном потенциале! Все наши аналитические модели можно выбрасывать как неактуальные. Все расчёты нужно проводить заново! Мы думали, что идём с ними наравне, но это не так. Они сильнее, они реально сильнее...

Только сейчас директор заметил, что глава службы безопасности ещё до прихода к нему в кабинет успел изрядно набраться. Впрочем, опьянение никогда не мешало Майклу мыслить.

-Клайв, -обратился Перес к директору по имени. -Если русские прямо сейчас нападут на Америку и Империя не будет вмешиваться, то они перемелют наши армии и уничтожат до девяноста процентов нашего промышленного потенциала в течении четырёх месяцев. При этом сами сохранят до трети от текущего состава вооружённых сил и не меньше половины промышленного потенциала. А знаешь, что самое интересное? Об этом никто не знает. Ни в Империи, ни в других корпорациях ни сном, ни духом.

Директор хотел спросить насколько уверен Майкл в своих словах, но промолчал. Не имея железобетонной, да что-там, титановой уверенности, Перес просто не пришёл бы к нему. Всё было перепроверено по несколько раз и сейчас глава службы безопасности пересказывал ему выжимку из подтвердившихся фактов и заново проделанных расчётов.

Клайв как-то резко поверил, что всё так и есть. Ещё пять минут назад казавшийся надёжным и незыблемым, стоявший на взаимном паритете трёх стран-лидеров, обладателей интеллектуального вооружения, мир вдруг стал зыбким и неустойчивым местом.

-Русские не начнут войны первыми, -убеждённо сказал директор.

-Конечно не начнут, -неожиданно согласился Перес. -Зачем им начинать, если каждый новый день, каждый новый час лишь увеличивает разрыв их и нашего потенциалов? Это прогрессия, Клайв. Это чёртова прогрессия, в которой завтра будет ещё хуже, чем сегодня, а сегодня уже хуже, чем вчера.

-Япония не останется в стороне. В отличии от двухполярного мира, в трёхполярном больше остальных выигрывает тот, кто вступает в войну последним. Если комми начнут брать вверх, Япония вмешается.

-Ты слышал, что я только-что сказал, Клайв? -переспросил Перес. -Русские не начнут войны. Каждый следующий день мира играет на руку им, а не нам.

-Что же делать?

-Если мы не хотим довольствоваться ролю идущих в хвосте, то нам придётся самим развязать мировую войну с Советами. Предварительно заручившись помощью императора-дракона. И как можно скорее, потому, что каждый новый день... -Перес прикончил стакан, который до этого момента крутил в руке. По кабинету поплыл приятный запах выдержанного элитного вина.

Выпрямившись в кресле, исполнительный директор переспросил: -Ты понимаешь, что только-что сказал, Майкл?

-Но во всей этой огромной кучи проблем есть и хорошая сторона.

-Какая здесь может быть хорошая сторона? -устало спросил директор. До того, как глава службы безопасности предупредил его, что придёт со срочным докладом, Клав Баткет, исполнительный директор "Industry smart electronics", чувствовал себя хорошо и спокойно. Один из влиятельнейших людей страны. Один из влиятельнейших людей мира. Его положение должно гарантировать незыблемость и уверенность. Трёхполярный мир казался простым и прочным. Можно было подумать, что так будет всегда, а гонка интеллектуальных вооружений, промышленный шпионаж, диверсии в тылу противника, поддержка террористов, сепаратистов и прочих "истов", лишь бы они работали против политического конкурента - не больше чем возня в песочнице размером с планету. Каждый из тройки пытался получить хотя бы небольшое и временно преимущество над двумя другими странами, но этого лишь требовали правила игры. Клайв не мог и предполагать, что у кого-то из политических игроков получится добиться не мимолётного, а настоящего, ощутимого преимущества способного поколебать чашу весов и тем самым выбросить всю концепцию трёхполярного мира в мусорное ведро. И уж тем более он не думал, что это может получиться у какой-либо другой страны, кроме Соединённых Штатов.

Визит Майкла Переса как будто приоткрыл дверь в страшную русскую зиму. Оттуда веяло стужей и холодом. Там нельзя было жить.

Клав чувствовал, что совсем скоро ему придётся принимать решения, влияющие абсолютно на всё. Его пост подразумевал ответственность и принятие решений, но не таких, чёрт побери, не таких. Видит бог, Клайв не хотел ничего подобного. По сути он такая же жертва обстоятельств, как и миллиарды простых людей, живущих на планете. Всё его отличие от них в том, что он один из тех, кто стоит у руля и даже может попробовать покрутить штурвал. Но капитан определяет путь корабля только в спокойных водах. В бурю и шторм, корабль идёт туда, куда несут его волны. Всё, что в силах капитана, это постараться выйти из шторма с минимальными потерями для корабля или хотя бы просто суметь выйти хоть как-то.

-Какая во всём этом может быть хорошая сторона? -переспросил Клайв.

-Так как мы первые узнали о скрытом превосходстве Советов, у нас есть выбор под каким соусом преподнести нарытую моими ребятками информацию другим корпорациям. А также нужно подумать, что мы сможем получить от императора-дракона в обмен на этот секрет, -сказал Перес. -Я приказал подготовить и просчитать различные варианты и стратегии. Мой мальчик уже ждёт. Разрешишь пригласить его сюда?

Исполнительный директор вяло махнул рукой.

-Эдвард Янг, мальчик мой, пожалуйста поднимись на этаж исполнительного директора и прихвати с собой расчёты, -приказал Перес.

Возвращая телефон обратно в карман, глава службы безопасности поделился с исполнительным директором: -Между нами говоря, очень способный мальчик. Повысил его до личного ассистента. Может быть даже слишком способный. Поэтому и повысил, чтобы был на виду. Но сейчас это даже хорошо.

Ундина

На берегу реки вырос настоящий промышленный городок. Казалось, вчера ещё ничего не было, кроме леса, почти вплотную подступающего к каменистому пляжу, а сегодня лес отодвинут от береговой полосы метров на четыреста. Из срубленных брёвен возведено огромное, наполовину погруженное в воду, колесо. Колесо крутят попеременно две пары рыб-толстяков и, надо сказать, получается у них не многим хуже парового двигателя. Нет расхода угля. Нет дыма. Только успевай подносить тюки съедобных водорослей, выращиваемых ундинами. Под это дело даже подводные поля пришлось расширять.

От крутящегося колеса, через систему передаточных ремней, примитивных редукторов и передаточных механизмов, движение передаётся на свёрла и пилы, маховики и даже на примитивный пресс, позволяющий штамповать медные нагрудники и основы для щитов без участия сильных, но не очень умных и точных, троллей-кузнецов. Громоздкий механизм, собранный буквально из того, что было, двумя студентами, будущими инженерами и одним слушателем рижской морской академии, будущим морским офицером. Механизм скрипел, часто ломался, но большую часть времени всё же работал.

На самом деле, если оглянуться и просмотреть процесс строительства промышленного городка на берегу поэтапно, то становится понятно, сколько сил и времени ушло на него. Пять недель игрового времени или больше недели реального. Второе еженедельное пробуждение игроков на фоне масштабного строительства прошло незаметно и в рабочем порядке. Ира едва нашла время позвонить родным и друзьям и сообщить, что всё в порядке, выслушать как сильно они её любят, следят за её игровыми успехами и болеют за неё. Оставшиеся несколько часов в реальности, все трое вождей заключивших союз племён лесных троллей, ундин мелководья и минотавров провели в недоступной из игры сети, качая, читая и запоминая литературу по редукторам, приводным ремням и так далее.

Лишних очков развития для покупки у Умника соответствующей книги-технологии не имелось. Решили действовать своими силами. Что-то вроде бы получилось, хотя ремонтировать тот или иной кусок разветвлённого передаточного механизма приходилось чуть ли не ежечасно. То перетрутся ремни и минотаврам приходится натягивать из заново. То сотрутся зубья кустарным способом выкованных шестерёнок из мягкой меди и приходится менять, подбирая похожую, а то и доводя её прямо на месте, на глазок.

Но скорость и объёмы производства оправдывали все мученья. Огромные печи, расположенные сначала у пещер троллей, а после, из-за дыма и гари, вынесенные на край леса, с подветренной стороны, ежедневно выдавали чистую медь. Там же, рядом с печами, её мешали с добавками и переплавляли заново, получая более прочные и гибкие сплавы. Далеко ещё не сталь, но работавших на печах троллей, с подачи Григория, стали называть сталеварами, а само место - медным городищем.

Прибрежный городок, где, не довольствуясь слабым течением широкой реки, большое колесо крутили рыбы-толстяки, назвали городом мастеров или просто мастерской. Здесь, расположенное примерно в центре контролируемых союзом трёх рас территорий, под охраной плавающей крепости, располагалось промышленное сердце зарождающегося межрасового государства. Опять же по реке было удобно доставлять привозить медь от троллей и кожу, ткани, верёвки от стойбища минотавров.

Далеко вниз и вверх по реке Ира отправила исследовательские отряды ундин с наказом искать других игроков, в надежде, со временем, заключить с ними торговые и дипломатические отношения.

Не забывали и о безопасности. Работники-тролли не нуждались в охране и сами могли навалять любому, кто только к ним сунется. Минотавры, в этом плане, тоже были не промах, но численность племени ещё до конца не восстановилась и Матис, вождь минотавров, с радостью принял предложение Гриши организовать что-то вроде военной академии.

Главным в ней стал тролль по имени Дрыг. Кажется, раньше он был охотником, а сейчас занял место ректора военной академии. В академии, в обязательном порядке, тренировались все тролли и минотавры. Разницы между полами не делали. Женщина-тролль мало чем уступала троллю-мужчины и могла завязать среднестатистического минотавра в узел голыми руками. А у минотавров погибли практически все воины и за оружие пришлось браться женщинам и подросткам. Слабеющие без доступа к воде ундины от обязательного обучения в военной академии освобождались, но часть из них училась там стрельбе из луков, метанию копий и машинерии. В последнею входило обслуживание и применение метательных машин от катапульт, до средневековых скорпионов.

Ирина мечта осуществилась - плавающая крепость обзавелась сразу двумя такими "скорпионами", способными метнуть здоровенное копьё в рост тролля на сотню метров. С таким дальнобойным оружием её крепость уже можно было называть ракетным крейсером первобытного мира.

По паре таких метательных машин дополнительно прикрывали медный городище, город мастеров и стойбище минотавров. Ира заложила постройку второй и сразу третьей плавающих крепостей, но в приоритете было возведение и вывод на рабочую мощность мастерской, медного городища и кожедубильного производства минотавров. Постройка крепостей временно буксовала.

Тем временем скачкообразно выросший промышленный потенциал первобытного государства уже давал о себе знать. Каждый тролль обзавёлся медным нагрудником и здоровенным палашом, в придачу к окованной медью дубине. Ростовые щиты остались деревянными, скованными медными полосами. Если сделать их полностью медными, то даже троллей силы не хватит долго таскать с собой такую тяжесть. А вот минотавры, точнее минотаврихи, коих всё ещё оставалось большинство, обзавелись маленькими медными щитами, медными топориками, запасом медных шаров для метания из пращи и медными же накладками на рога предохраняющими и ещё больше усиливающими природное оружие людей-быков.

Прибрежная стража ундин тоже получила доспехи, но их приходилось беречь от воды и носить только на берегу или во время дежурства в крепости.

Гриша и Матис не находили себе места от желания воскресить своих погибших "героев". Сделать это можно было только за очки развития. Два очка за воскрешение человека-быка Тавра и одно очко развития за воскрешение шамана Крыга из-за имевшейся у Гриши умения "помощь предков".

За битву с эльфами Умник не начислил им ни одного очка. За постройку медного городища и города мастеров тоже никто ничего не получил. А ребята так ждали, так надеялись, но видимо бог и демиург игровой вселенной не счёл эти деяния достойными награды.

Оставалось только одно - совершить подвиг. А какой подвиг может быть лучше, чем убийство дракона? Тем более один имелся поблизости. Отправленные Ирой вверх по течению ундины видели, как он кружит вокруг одинокой горы. Им удалось подобраться достаточно близко, чтобы разглядеть всплывающую подсказку системы "Чудовище. Высший класс опасности". Если за победу над таким система не осыплет дождём из очков развития, то сложно предположить, какого ещё подвига может ожидать от них Умник.

Скрипя сердцем, Ира разрешила будущим победителям дракона взять свою единственную плавающую крепость. Вместе с ними отправились сразу две водяные колдуньи и десяток ундин для управления тащащими крепость против течения рыбами-толстяками. Гриша взял с собой молодого тролля Пика ловко управлявшегося со скорпионами и удивительно умного для тролля по части механики. Да и не только для тролля, если честно. Матис взял шестерых минотавров-воинов, переживших битву с эльфами и составлявших его элитную гвардию. Большего числа разумных плавучая крепость просто не вмещала.

-Осторожней, -попросила Ира у Гриши, когда они отплывали.

-Подумаешь, это всего лишь игра, -отмахнулся от маленькой ундины здоровенный лесной великан в сверкающем медью нагрудном доспехе.

Она сказала: -Умирать больно и здесь, спроси у Матиса.

-Это чтобы мы, когда выйдем из капсул, не разучились заботиться о собственной безопасности. Матису так один из докторов рассказал.

-И всё равно, будь осторожен.

-Хорошо, -согласился Гриша и замялся. -Я бы тебя поцеловал, Иринка, но это будет совсем странно. Ты же мне едва достаёшь до колена.

-Поцелуешь во время очередного пробуждения.

-Ловлю на слове! -повеселел зелёнокожий великан и махну рукой, отдавая команду. Где-то в глубине заработали хвостами флегматичные рыбы-толстяки, натянулись уходившие под воду канаты и массивная плавающая крепость, сложенная из подмытых рекой и повалившихся стволов деревьев, медленно отошла от берега.

Собравшиеся на берегу тролли взревели. Выстроившиеся в линию минотаврихи начали бить обухами топоров по щитам, отчего над рекой поплыл звон, заглушая звуки из расположенного под боком города мастеров. Ундины засвистели, провожая двоих из трёх великих вождей и сопровождавших их товарок. Одна из уплывавших на крепости водяных колдуний применила водяную магию, бездарно и самовольно расходуя колдовскую силу на зрелищный жест прощания. Поверхность реки вспучилась, поднимаясь огромной ладонью. Миг и ладонь опала, только по водной глади расходились перекрещивающиеся круги, как будто от брошенной в глубины горсти камней.

Тролль и минотавр

Плыть предстояло полтора дня. Ундины-разведчики добирались около недели, но при условии, что армию ведут игроки срабатывали игровые условности. Полтора дня в один конец - это и без того очень долго.

Гриша собирался потратить время, чтобы позаниматься с Пиком. Тролль-подросток подрос и "встал на баланс" как полноценный персонаж. Он был на голову ниже остальных троллей, щуплый и скособоченный. Но работу с механизмами Пик схватывал на лету.

Ещё он планировал посидеть с Матисом над картами. Стремясь как можно скорее отстроить медное городище и прибрежную мастерскую, в надежде что за них Умник начислит очки развития, которые можно будет потратить на воскрешение шамана и Тавра, все остальные дела отодвигались в сторону. В том числе пока ещё не дошли руки навести порядок в картах прилегающих территорий. Нет, карты имелись, но, составлялись они тремя вождя по отдельности. Следовало перенести все пометки на одну большую карту и понять кто у них находится в ближайших соседях, кроме воинственных эльфов чернолесья и степных варваров за горным перевалом.

К слову, о последних, Гриша вспомнил, как во время предыдущего пробуждения Умник награждал какого-то варвара за самую большую армию, сколоченную из НПС. А во время недавнего пробужедния варвар получил достижение за самый скоростной штурм города другого игрока. Уж не этот ли кадр отделён от них всего лишь не слишком крутым перевалом, который легко преодолеет самая худосочная из степных лошадок? Если это действительно так, то нужно срочно возводить заставы и закладывать систему приграничных крепостей. Но времени на всё не хватает и между просто нужным и очень нужным, приходится выбирать что-то третье. Главное сейчас заработать недостающие очки развития и возродить шамана Крыга и человека-быка Тавра. Без постоянного присутствия первого, Гриша чувствовал себя неуверенно. Как будто потерял что-то важное, без чего можно жить, но сложно обходиться. Или кого-то.

Возродить павшего в битве за стойбище минотавров Тавра он и вовсе считал себя обязанным. И не важно, что это юнит другого игрока. Только благодаря Тавру племя минотавров не стёрто с игровой карты, союз трёх рас заключён, эльфийская армия разбита, а играющий за эльфов игрок сейчас зализывает раны в глубине чернолесья. Как бы это не было глупо - чувствовать себя обязанным персонажу, массиву объектов и указателей, текстур и полигонов. Но, честно говоря, Гриша чувствовал себя именно так. И ничуть этого не стыдился.

По наблюдению разведчиков-ундин, ящер вылетал на охоту каждый второй день. Обычно он парил в небе, высматривая дичь, потом резко бросался вниз. Хватал оленя, кабана или другого лесного зверя, а то и имевшего глупость забрести в его охотничьи угодья персонажа. Поднимался в гнездо, расположенное на вершине одинокой, не слишком высокой, но довольно крутой горы. Жил ли он в гнезде один или там имелся целый драконий выводок, оставалось неизвестным.

Забраться в гнездо, не имея воздушного шара или хотя бы опытного альпиниста крайне сложно. Остаётся караулить ящера внизу, но здесь тоже не всё так просто. Если он почувствует опасность, то просто улетит и никак его не догонишь. Гриша надеялся сделать ставку на копьеметательные машины, но тяжёлые конструкции плохо предназначены для стрельбы по летающим целям. Да ещё и попробуй попади, а шанса на перезарядку ящер им не предоставит - сожжёт. Хотя может быть и не сожжёт, водяные колдуньи погасят огонь, но только если схватка произойдёт около воды, а не в лесу, где он обычно охотится.

Замаскировав плавающую крепость в небольшом речном рукаве, Матис сходил осмотреть окрестности. В это время Гриша, вместе с Пиком и посильной помощью ундин перенесли обоих скорпионов на колёсные лафеты, позволяющие перемещать их по суше.

Минотавры вернулись не одни. Вместе с ними пришёл десяток мелких зеленоватых существ с большими ушами, названных системой гремлинами. Один из гремлинов оказался игроком из англоязычного сектора. К счастью и Матис и Гриша вторым языком, в школе, изучали английский, а не японский и с горем пополам сумели договориться.

Гремлины тоже охотились на дракона. Играющий за них игрок заполучил какой-то хитрый квест на ящера, раскрывать подробности он отказался. Гремлины прилетели на воздушном шаре, но ящер в первой же схватке показал неоспоримое преимущество летающего огнемёта над пропитанным маслом воздушным шаром. Тем более, что масло, не позволяющее коже пропускать воздух и ссыхаться вдобавок оказалось весьма горючим. Гриша заинтересовался как гремлины умудрились на данном этапе развития построить воздушный шар, да ещё с возможностью управления направлением полёта, как на дирижабле. Игрок-гремлин путано пояснил: -Magic. Итс май билд. Способность. Спешл. Управлять воздухом. Gremlins magic!

В общем свой погорелый шар гремлины восстановили, но лететь атаковать на нём ящера опасались. Так и сидели у подножия, перебирая варианты, пока не увидели осматривающих новые земли минотавров. А там и договорились.

-Убить дракона together, ок? -спросил игрок-гремлин. -Я отдаю вам все полученные development points, а dragon body остаётся мне, ок?

Переглянувшись с Гришей, Матис пожал протянутую сухую ручонку: -Ну пусть будет ок. Только чем ты нам поможешь кроме своего пожароопасного волшебного дирижабля?

-Have it, -заявил гремлин, показывая что-то похожее на дульнозарядную винтовку. Неужели они умудрились воспроизвести порох? Увы нет, примитивная винтовка стреляла по принципу духовой трубки, выбрасывая короткую стрелку сжатым воздухом, который гремлины нагревали в маленьком объёме своей воздушной магией. Скорее игрушка, чем настоящее оружие. Чешую ящеру она не пробьёт, а чтобы попасть точно в глаз из не нарезного ствола надо сидеть у дракона на носу, не дальше. Впрочем, для мелких большеухих гремлинов подобное оружие вполне годилось.

-No, нет! Big пушка. Ба-бах! -запричитал гремлин.

Матис спросил: -Ты его понимаешь?

-Кажется он говорит, что они привезли на дирижабле большую пушку, но не успели ею воспользоваться, -объяснил Гриша.

-Понятно, что не успели, пока дирижабль горел и падал. Почему потом не притащили на нужное место и не подкараулили ящера?

Внимательно следивший за их беседой, видимо отчасти понимающий по-русски, игрок-гремлин, попытался объяснить: -Heavy, very heavy. Надо сильный. Like he.

Сухой зеленоватый палец упёрся в колено Григория.

-Кажется они не могут её поднять и вытащить из дирижабля.

-А как тогда втаскивали? Хотя ладно, какая нам разница. Пойдём посмотрим, что там у них за "ба-бах" и начнём готовиться. Неподалёку есть хорошая полянка. Если бы только вынудить ящера приземлиться на ней и чем-нибудь отвлечь ненадолго...

Гремлинский большой бабах оказался натуральной пушкой. Отлитый из меди ствол. Большая воздушная камера. Шестеро гремлинов нагревали воздух, а когда нужно было стрелять ещё один гремлин убирал стопор и всё напиханное в ствол вылетало наружу. Вылетало неплохо, но не особенно далеко. Пожалуй, родные копьеметательные машины были надёжнее. Да и стреляли дальше и точнее. Но лишняя пушка - это лишняя пушка. Тем более, что гремлины собирались зарядить её сетью с утяжелителями по краям. Вероятность попасть в ящера сетью выше, чем отдельным камнем или копьём. Правда для этого придётся стрелять с минимального расстояния.

Ещё важным преимущество гремлинской пушки являлось то, что готовилась к выстрелу она совершенно бесшумно. У скорпиона для этого нужно было натянуть тетиву. Ложе огромного лука скрипело, изгибаясь под нагрузками. Тетива тоже натягивалась не бесшумно. Кроме того, её нельзя держать в натянутом положении слишком долго. А сберегать пушку под парами, готовой к выстрелу, гремлины могли сколь угодно долго. Требовалось только менять израсходовавших манну коротышек на свежих.

Чтобы привлечь ящера, в нужном месте, на поляне сложили свежие оленьи туши. В ожидаемое время дракон вылетел на охоту и конечно заметил приготовленное для него угощение. Место специально подобрали так, чтобы бросалось в глаза. Только ящер продолжал кружить на высоте десятиэтажного дома со скоростью грузового автомобиля проносясь над верхушками окружавших поляну деревьев. Он выписывал круги, не торопясь садиться и приступать к пиршеству.

-Чего он тянет? -сквозь зубы прошептал Гриша, хоронясь в выкопанной и прикрытой щитом из травы и веток яме.

-Подозревает что-то, -так же шёпотом ответил Матис продолжая нервно сжимать и разжимать руку на рукояти медного топора.

-Что он там подозревает?!

-Наверное нас с тобой и прочих охотников, -хмыкнул вождь минотавров.

-И что теперь делать? Как успокоить его подозрения?

-Я знать. Я сделать! -выдохнул лежавший рядом с ними Пик. И прежде чем кто-то успел его остановить, молодой тролль выскочил из укрытия умудрившись не поломать маскировку всего окопа в целом.

Он побежал в центр поляны. Забрался на свежие, истекающие ещё горячей кровью туши. Принялся размахивать руками и прыгать, выкрикивая: -Эй, ящер! Здесь нечего бояться! Здесь вкусный обед. Приходи сюда, ящер. Съешь вкусного тролля!

Заинтересовавшийся дракон, заходя на очередной круг, спустился немного ниже.

-Вот самый вкусный кусок! -крикнул Пик и хлопнул себя по заднице. -Вкусный кусок вкусного тролля! Спустись сюда ящер и съешь меня, пока я ещё свежий!

Лежавший рядом с Григорием Матис засмеялся, уткнув лицо в землю, чтобы не спугнуть спускающегося дракона. Впрочем, поднятый могучими крыльями ветер с лёгкостью заглушил бы и более громкий смех.

-Сейчас гремлин выпалит из своего бабаха, попробует связать ящеру крылья сетью, -предупредил товарища Гриша. -Потом я и Пик стреляем из скорпионов. Чёрт, Пик танцует перед ящером. Значит я стреляю из левого, а ты из правого. Помнишь, как целиться и стрелять? Отлично, значит стреляем. Попадём или нет - времени перезарядить не останется. Хватаем что под рукой и бежим бить дракона.

-Успокойся, -посоветовал Матис. -Мы его завалим. Точно завалим.

-Откуда знаешь? -поинтересовался Гриша, наблюдая за неторопливо спускающимся ящером и каждую секунду ожидая выстрела из гремлинской пушки.

Матис усмехнулся: -Пятой точкой чую.

Спустившись на высоту четвёртого этажа, дракон неожиданно резко спикировал вниз. Пик едва успел отпрыгнуть прочь, как на место где он только что стоял вонзились когти, разрывая приготовленные в качестве приманки оленьи туши. Размышлять почему не стреляют гремлины не оставалось времени. Выдернув стопорный рычаг, Гриша выпустил молоденькую, прямую как стрела, сосёнку, пошедшую на боеприпас для копьеметательной машины. Хотя расстояние было метров пятьдесят, он промахнулся. Копьё пролетело мимо. Медный наконечник только зазря распахал мелкий куст, на свою беду попавшийся на пути его полёта.

Ящер ещё раз клацнул зубами. Пик не только умудрился в который раз отпрыгнуть прочь, но ещё и заехал кулаком по оскаленной драконьей морде. Про висящий на поясе палаш он, похоже, совершенно забыл. Удар тролля, на мгновение, заставил ящера отшатнуться. Гриша готовы был поклясться, что в этот момент на морде ящера было написано совершеннейшее удивление.

В этот момент Матис выбил стопорный рычаг на своём скорпионе и здоровенное, метра три длинной, копьё ткнуло ящера точно в блок. Медный наконечник до половины вошёл в тело. Собравшийся дыхнуть огнём ящер обиженно заревел. Сноп пламени ударил вертикально вверх.

Тут наконец в бой вступили гремлины. Их большой бабах бесшумно выбросил крупноячеистую стеку с привязанными по краям камнями. Сеть накрыла ящера связав одно из его крыльев, две задние лапы и зацепив торчащее в боку копьё. Ящер дёрнулся, но только потревожил рану и ещё раз взревел от боли.

Мелкие гремлины выпрыгивали из кустов, подбегали вплотную и палили пульками из своих духовых ружей. Минотавры орудовали медными топориками, распахивая ими золотистую чешую. Опомнившийся ящер поджарил одного человеко-быка, пытавшегося защититься за медным щитом, но тот оказался мал размером. Ударом остающегося свободным хвоста, ящер размазал троих гремлинов и сшиб с ног другого минотавра. Топор отлетел прочь, но поднявшийся человек-бык не растерялся и наклонив голову врезался острыми, дополнительно защищёнными медным доспехом, рогами в приоткрывшееся драконье брюхо.

Пик, наконец вспомнивший про палаш. Он бил и бил по основанию хвоста, пока вовсе не умудрился отрубить его. Правда и сделанный из мягкой меди палаш превратился после этого подвига в помятую, слабо заточенную дубинку. Молодой тролль попался на глаза Грише, когда растерянно рассматривал смятый палаш, а у его ног извивался и стекал кровью обрубок драконьего хвоста. В выданной системой подсказе, над головой лесного тролля, кроме имени, расы и недавно полученной им специализации "механик" появилась ещё одна отливающая золотым цветом приписка "герой".

Впрочем, радоваться появлению второго героя в славном племени лесных великанов, Гриша было некогда. Израненный ящер ещё оставался опасен и с ним требовалось кончать как можно скорее.

Слабые пулялки гремлинов не приносили ему никакого вреда. Топоры минотавров рвали чешую и оставляли глубокие царапины, но это всё-те были только лишь царапины. Схватив выпавшее из тела ящера копьё, Гриша воткнул его снова и ещё раз, пока дракон не переломил страшную острую палку ударом свободной лапы.

Догадавшиеся где находится его слабое место, минотавры принялись метить в живот ящера. Повинуясь команде своего вождя, гремлины сосредоточили обстрел на голове ящера и вскоре его ослепили. Огненный факел прошёлся вслепую ещё по двум минотаврам и больше дракон сделать ничего не смог.

Смерть чудовища подтвердило послание от системы "Поздравляем, вами уничтожено чудовище высшего уровня опасности "огнедышащий дракон". Деяние совершено в группе, поэтому награда распределена между участниками группы. Вами получены четыре очка развития и достижение "богатырь", повышающее урон по всем чудовищам. Ваш юнит по имени Пик получает достижения "богатырь" и "острый язык" - позволяющее раз в сутки оскорбить и вывести из себя любого персонажа. Также тролль по имени Пик получает статус "герой", десятипроцентную защиту от физических атак и защиту в пятнадцать процентов от урона огнём."

Второе системное послание предупреждало "Не брезгуйте добычей трофеев с тела поверженного чудовища. Вы можете получить жаропрочную кожу дракона, сверхпрочные когти дракона или огнемётную железу. Ещё больше трофеев может быть найдено в гнезде чудовища".

Возбуждённый и радостный Матис, в забрызганном кровью ящера нагруднике, тряс топором и выкрикивал что-то победное.

Гриша смотрел как гремлины, которых вдруг оказалось значительно больше, чем десять штук, как бы не добрых полсотни, занимают позиции между окровавленным телом ящера, парой троллей и четвёрткой выживших минотавров. Тут уже и Матис заметил направленные на них дула воздушных винтовок.

-Our agreement выполнено, -заявил вышедший вперёд игрок-гремлин.

-Не совсем, -напомнил Гриша. -Ты должен перечислить нам полученные тобой очки развития за убийство чудовища. Тогда можешь забрать тело. Но помни: уговора про то, что найдётся в гнезде не было.

С глумливой улыбкой гремлин спросил: -How so вы сумеете забраться upstairs?

-Я так понимаю, что просить понять нас в гнездо на вашем воздушном шаре бессмысленно? -поинтересовался Гриша.

-Understand correctly, -продолжал улыбаться гремлин.

-Ты что творишь, морда ушастая? -взревел Матис. Тут же большая часть воздушных винтовок уставилась на него одного, заставляя латыша рефлекторно сделать шаг назад.

-Очки развития? -напомнил Гриша. -Перечисли их как обещал, и мы разойдёмся миров. Можешь грабить гнездо в своё удовольствие.

Сделавший вид будто задумался, гремлин улыбнулся ещё более ехидно, хотя, казалось бы, что улыбаться ехиднее, чем он это делал секунды назад уже невозможно. Но, нет, у него получилось.

Вот сейчас он скажет, что украл у нас Рождество, -подумал Гриша.

Вместо этого игрок-гремлин сказал: -Я решил don't share development points.

Испуганно всхлипнул какой-то мелкий гремлин пытаясь держать на прицеле зелйнокожих и быкоголовых великанов.

Зарычал Пик.

Дула воздушных винтовок уставились на троллей, но лесной великан прорычал: -Я отрубил хвост. Я забираю!

-Мы забираем хвост ящера, -проинформировал Гриша гремлина. Сложенный вдове четырёхметровый хвост потускневшим жёлтым канатом висел на плечах Пика. На конце хвоста болтался загнутый коготь, видимо из тех самых, сверхпорочных когтях дракона, о которых предупреждала системная подсказка.

-Только попадись нам ещё раз лопоухий, -предупредил Матис. -Только попадись...

Они медленно отступили под прицелами воздушных винтовок гремлинов. Тела погибших минотавров унесли с собой, похоронив на берегу реки. Гриша рассказал Матису как он получил достижение "память предков", но в этот раз человеко-быку от системы ничего не перепало. Может быть и к лучшему, подумал Гриша, хлопнув расстроенного латыша по плечу. Всё же есть что-то в корне неправильное в совершении хороших и правильных поступков исключительно в ожидании награды от всевидящей системы.

Во время обратного пути минотавры сняли чешуйчатую кожу с драконьего хвоста. Её должно вполне хватить на пяток жаростойких фартуков, которые сильно бы пригодились работавшим на выплавке медной руды троллям. Коготь на конце оказался действительно сделанным из сверхпрочного материала. С его помощью новоиспечённый герой Пик заточил свой палаш. Такой инструмент пойдёт нарасхват в городе мастеров.

Само драконье мясо, после подсказки от системы, сварили и съели. На вкус как переперчённая свинина, хотя кроме соли в котёл ничего не добавляли. Все, кто попробовали драконьего мяса, получили либо небольшое увеличение ловкости, либо небольшое увеличение выносливости. И только одной водяной колдуньи досталась совершенно бесполезная для неё защита от огненного урона в пару процентов. Ну какую опасность может представлять огонь для живущей в воде ундины с прокаченными ветками водного колдовства?

В сравнении с охотой на дракона, воскрешение героев прошло просто и как-то буднично. Производить его предполагалось на каменном алтаре, где возродился бы и сам Гриша, если бы кто-то временно прервал его молодую игровую жизнь. От четырёх полученных очков развития, система забрала одно, оставив три. Над алтарём сверкнула вспышка, как если бы в темноте, кто-то, прямо пред лицом, включил бы мощный фонарь. Гриша отвернулся, заслоняясь руками. А когда проморгался, на алтаре сидел донельзя удивлённый фактом своего возвращения шаман, каким они похоронили его тело. С дубинкой, щитом, набедренной повязкой и в ожерелье из звериных зубов, веточек, каких-то сухих листочков и камешков.

-Вождь! -взревел шаман. Секунду спустя Гриша оказался в его крепких объятиях. -Я вернулся, вождь!

Пережив объятия возрождённого героя и немного переведя дух, Гриша поинтересовался: -А ты что-нибудь помнишь с того момента как тебя... убили?

Ему было интересно, есть ли у компьютерных персонажей игровое посмертие? Вряд ли конечно...

-Конечно помню, -заявил Крыг как о само собой разумеющемся.

-Да? -удивился Гриша. -И что же ты там видел?

-После смерти я попасть в земли Идрегастиль, куда попадают великие воины самые и сильные шаманы, -гордо заявил Крыг. -В Идрегастиль очень хорошо. Там много голов, о которые можно разбивать дубинки. Я разбить сто голов. Или тысячу. И когда бить ещё одну, ты, вождь, выдернуть меня сюда.

Выслушав подобное признание, Гриша даже закашлялся. То есть, по мнению вернувшегося с того света шамана, герои в посмертии коротают вечность мутузя друг друга в землях под названием Идрегастиль? Даже суровые викинги полагали, что после смерти станут вечно пировать, а не вечно драться.

Интересно, а что ответит на тот же вопрос Тавр? Он тоже колотил других героев по головам в землях Индрегастиль или это специфическое посметрие героев-троллей?

-Моя любить твоя, вождь, -заявил шаман. -Моя бить всех обманщиков минотавров и подлых эльфов ради величия троллей!

-Да ты, мой дорогой, оказывается оголтелый расист, -покачал головой Гриша. -Значит у меня для тебя есть несколько новостей. Для начала запомни список тех, кого не надо бить дубинка-башка потому, что они свои. Сразу предупреждаю - это достаточно обширный список.

Глава 10. Играть следует только за красных

Эльфийка

В попытках создать порох или другое взрывающееся вещество, Кэтсуми столкнулась с серьёзными трудностями. Её подготовка предусматривала сборку простой взрывчатки из легкодоступных средств, которые можно купить в любой аптеке или магазине бытовой техники. Проблема была в том, что аптеки в первобытном мире полностью отсутствовали. Да и магазина химтоваров поблизости отчего-то не наблюдалось.

Промучившись игровую неделю и вконец издёргав верховую мать, принцесса решила поступить ровно так, как завещал один из двух русских правителей, лежащих в их мавзолее - пойти другим путём. Если она не может сама приготовить из веточек, камушков и морской соли взрывчатые вещества, то надо прибегнуть к "подсказке из зала". А именно - купить соответствующую книгу-технологию у системы. Но для того, чтобы купить книгу-технологию нужны очки развития. Значит их следует заработать. Вот эта задача ей уже по плечу.

На текущий момент её армия состояла из четырёх десятков отменных стрелков, которых на этот раз она тренировала сама, а значит могла быть уверена в их мастерстве. Восемь лесных кошек и семь наездниц. Отказавшись от укротителей, Кэтсуми решила воспитывать наездниц, способных оседлать гигантскую кошку. К наездницам предъявлялись повышенные требования. Каждая из них должна не только уметь стрелять из лука и сражаться острыми, как бритва, кинжалами (долго орудовать медным мечом у эльфов не хватало силы), но и владеть основами "колдовства чернолесья", разбираться в ядах и так далее. Восьмой наездницей была сама Кэтсуми.

Так как почти все ученики великой матери или погибли в битве за стойбище минотавров, или стали наездницами или погибли в попытке оседлать диких кошек, то при самой великой матери их осталось всего двое. Впрочем, массовое производство отравы или какие-то сложные заклинания сейчас Кэтсуми не требовались, а значит двоих пока достаточно. Нужно только не забыть из следующего пополнения направить часть в ученики. Пусть верховная мать сама с ними разбирается.

Задуманную принцессой эльфийскую экспансию сдерживали несколько факторов. Во-первых, это численные потери, понесённые в последней битве. Сейчас общее число эльфов не выходило за три сотни и это довольно мало, чтобы полноценно контролировать и разрабатывать отбитые у других игроков территории и ресурсы. Правда, кроме эльфов, на принцессу работали захваченные рабы из числа свободных поселений или юнитов уничтоженных ею игроков. Их общее число приближалось к четырём сотням, но правильная организация подневольного труда позволяла не опасаться возможного бунта.

Вторым фактором, сильно мешавшем Кэтсуми, являлось существовании поблизости сильного объединения трёх игроков. Кроме минотавров и троллей, в союз вступили ундины и хорошо, что всех других игроков поблизости она выбросила из игры, иначе к импровизированному союзу наверняка присоединился бы кто-нибудь ещё. Но плохо то, что ей самой не с кем объединиться против строящейся на глазах межрасовой империи.

Разве только оставался альянс "степной ветер" собранный играющим за варваров игроком. Он успешно подчинил себе всю степь и обложил данью пару игроков-земледельцев, сделавших ставку на строительство укреплённых городов, но вынужденных склонить голову. Неудержимая волна экспансии варваров на мощных медлительных быках, худосочных и злых как чёрт, степных лошадях и мамонтах, которых каким-то образом умудрился обуздать и оседлать этот игрок катилась по степи. Пожалуй, с ним можно было объединиться. Но что Кэтсуми может предложить взамен, кроме пары десятков стрелков? Вот именно, что ничего. На таких условиях варвар с ней объединяться не будет. Он ясно дал понять, что ни зелья, ни яды, ни пресловутое "колдовство чернолесья" его не заинтересуют. А играть вторую скрипку, быть подчинённым в союзе с кем-то, Кэтсуми не хотела уже сама.

Ей нужно что-то мощное. Порох - чтобы создать артиллерию. Нефть - чтобы создать зажигательные снаряды или аналог греческого огня, средневекового напалма. Знания и подсказки от системы, чтобы суметь отработать технологию и получить готовое к применению оружие. Ей нужны очки развития.

Как их получить?

Можно убивать чудовищ. Это довольно сложно, но кроме самих очков, дополнительно получаешь разные бонусы. Можно строить мощные крепости или возводить величественные храмы и так далее, но награду дают только за первую уникальную постройку. Повторивший достижение очков развития не получает. А ещё можно убивать игроков или их героев. Каждый убитый герой - одно очко развития, каждый игрок - целых два. Последний способ на сто процентов подходит Кэтсуми. Им она и займётся.

Только одно уточнение. Не желая портить отношения со "степным ветром" или раньше времени насторожить межрасовый союз трёх игроков, искать свои цели ей придётся в некотором отдалении. Но это и хорошо - новые места, новые знакомства.

И новые убийства, разумеется. Здесь, в виртуальной реальности, убивать гораздо легче чем в реальной жизни. Не то, чтобы Кэтсуми испытывала какие-то проблемы с прерыванием жизни существа одного с нею вида в реальной жизни. Те, кто испытывал с этим сложности, не проходили отбор среди зачатых императором-драконом детей устроенный тайным орденом-шиноби.

Кэтсуми убивала легко, без колебаний, без жестокости, без ненависти, без сожалений - как и должен это делать остро наточенный клинок, чьё предназначение прерывать чужие жизни по приказу владельца. Но если это было возможно, она постаралась бы обойтись без лишних смертей. Там, в реальной жизни. Здесь всё это не имело значения. В игре и смерть была всего лишь игрой, временным состоянием игрока до момента автоматического возрождения. Здесь Кэтсуми чувствовала себя лёгкой, как облако и такой же беззаботной.

Тролль и Ундина

До момента очередного, уже третьего по счёту, пробуждения оставалось каких-то несколько часов игрового времени или меньше часа реального. Запланированные дела переделаны, а затевать что-нибудь новое в оставшиеся часы не имеет смысла.

Поэтому Гриша просто прогуливался с Ирой. Выглядело сиё прелюбопытно.

Здоровенный зелёнокожий гигант ростом под три, с небольшим, метра. Голова прикрыта шлемом. Живот и спину, до бёдер, защищают по медному панцирю держащимся на нескольких десятках кожаных ремешков. На боку висит медный палаш. Для тролля он небольшой, но человеку бы показался огромным двуручным мечом, а малорослой ундине и вовсе кажется размером с фонарный столб.

Ира, в облике ундины, похожа на прямоходящую выдру, только больше размером и с гораздо более развитыми конечностями. Но такой же гладкой чёрной шёрсткой и большими милыми глазами. Так как ундины не слишком уверенно чувствуют себя на суше и без доступа к воде, со временем, слабеют, то Гриша таскает на плече настоящую бочку. А в наполненной до половины водой бочке и сидит Ирина, выглядывая оттуда глазами-бусинками.

Саму по себе эту бочку можно назвать вершиной промышленного производства, эдаким ноу-хау, продуктом высоких технологий первобытного века. Она не выдолблена из цельной коряги, как все прошлые бочки, а скреплена из отдельных дощечек, которые предварительно требовалось распилить, обстрогать, зашкурить и пропитать водозащитным составом намешанным шаманом. Доски тщательно подогнаны одна к другой и скреплены медными накладками. Попробуйте элементарно обтесать доску имея вместо рубанка, только относительно мягкие медные сплавы. Им повезло, что с охоты на дракона герои привезли сверхпрочный коготь ящера. При должном усилии им можно было пилить металл, а работать с деревом так и вовсе одно удовольствие.

Не сосчитать сколько раз Гриша и Матис пожалели, что забрали только хвост, не вступая в противостояние с гремлинами за оставшиеся когти. Это ведь действительно имбовый инструмент по меркам первобытного века. Он один составлял половину отраслей тяжёлой промышленности и станкостроения развивающегося межрасового государства.

Вопреки всем усилиям, бочка получилась не полностью герметичной. Ноу-хау первобытного века понемногу подтекала. Достаточно, чтобы левый бок Григория и его левая нога оставались мокрыми, но недостаточно, чтобы уровень воды в бочке опускался критически быстро.

Словом, гулять им это не мешало. Вождь лесных великанов и принцесса ундин мелководья с удовольствием осматривали собственные владения.

Третий игрок-вождь, входивший в их тройственный союз, проявляя тактичность, занимался чем-то своим, не мешая дружившим в реальности игрокам спокойно проводить время ожидая команды на запланированное еженедельное пробуждение.

-Знаешь, а я буду скучать по всему этому, когда спартакиада закончится, -поделилась Ира, выглядывая из своей деревянной ванны покачивающейся на плече Григория.

Посторонившись, давая дорогу двум минотаврихам в кожаных юбках и перетягивающих грудь ремнях тащившим распиленные доски со стороны лесопилки, вождь троллей уточнил: -Чему именно?

-Наверное всему. Стоит подумать, что через пару часов врачи откроют капсулы. Мы выйдем из них, примем душ. Сможем позвонить родителям и посмотреть новости через сеть. Так странно становится.

-Как будто живёшь здесь вторую жизнь, -пошутил Григорий.

-А и правда! -воскликнула Ира. -Настоящая вторая жизнь. Вокруг всё другое, и мы тоже другие. То есть мы те же самые, но всё равно другие.

Гриша хмыкнул, отчего бочка на плече качнулась и пришлось придерживать её свободной рукой.

-Что такое?

-Да так, представил, как там, в реальной жизни, настоящий я размахивал бы медным палашом, рубил головы эльфам и бежал бы с копьём на опутанного сетью дракона. Боевой студент. Смешно?

-Нет, -помотала головой Ира. -Странно. И удивительно. Но больше всё-таки странно.

-Чего это там шумят? -заметил Гриша. Они как раз подходили к главной площади в прибрежном городе мастеров или мастерской, как её обычно называли. Являясь промышленным центром молодого государства город быстро разрастался. Всё больше разумных всех трёх рас переселялись сюда. Появлялись первые производственные объединения. Выделялись наиболее опытные мастера. Хорошо, что Ира предусмотрительно распланировала будущий город, когда его только начинали строить. Поэтому вместо того, чтобы бродить по кривым улочкам, они гуляли по широким прямым проспектам. В городе находилось место не только для мастерских, жилых домов и многочисленных складов. Когда здоровяки-тролли корчевали деревья на брёвна для строительства домов, Ира потребовала оставить несколько. Поэтому между производственными зданиями и жилыми домами зеленели нарядные ели, вздымались тенистые сосны и зеленели красавицы берёзы. Неизвестно как к этому относились сами юниты и нужно ли было им оно всё, но Грише нравилось.

Грязные производства вроде выплавки меди и выделки кожи вынесены далеко и поэтому город мастеров относительно чистое место. Но зато шумное. Стук молотов, скрип ремней и передаточных механизмов, подающих момент движения от погруженного в воду колеса до свёрл, молотов и прочих станков. То и дело где-то что-то ломалось, но из способных к механике персонажей (как хорошо, что Ира взяла способность "видящая" при старте) образовали ремонтную команду, а главным над ними поставили тролля Пика. Герой-драконоборец был единственным троллем-механиком в городе мастеров. Пусть разговаривал он так же скудно, как и остальные тролли, но соображал очень неплохо. А с тех пор как к выдаваемому системой описанию добавилась приписка "герой", так и вовсе Грише стало казаться, что он разговаривает с настоящим человеком, а не с компьютерной программой.

В городе мастеров довольно шумно, но сейчас и вовсе складывается ощущение будто юниты устроили какой-то митинг. На площади в центре города (на самом деле уже не в центре. Центр здесь был раньше, а потом город мастеров сильно разросся вдоль реки, а площадь осталась на месте) собралось множество различных персонажей. Здесь и ундины, и минотавры, как воины - с медными щитами и топорами на поясе, так и мастера - с молотками и стамесками в кармашках, нашитых на перетягивающих грудь ремнях. Редкими зелёными глыбами высятся тролли. Зелёнокожих великанов вообще немного, а в городе мастеров их и вовсе наберётся едва десяток. И, похоже, все они пришли сюда - на площадь.

-Что-то знаешь об этом? -поинтересовался Гриша у спутницы.

-Я думала ты отдал какой-то приказ, -растерянно ответила Ира. -Может быть Матис? Но не сами же они собрались!

-Похоже, что сами, -сказал Григорий, оглядев толпу и нигде не увидев минотавра в шлеме с украшенным плюмажем гребнем.

Тем временем персонажи продолжали что-то бурно обсуждать. Толпа гудела как полный улей рассерженных пчёл. Все пришедшие не помещались на площади, персонажи стояли на ведущих к ней улицах. По одной из таких улиц подошли Гриша с Ирой. Что происходит на площади отсюда видно не было.

-Эй! -Гриша ткнул ближайшего минотавра-мастера в кожаном фартуке и с испачканными в угольной мыли пальцами: -Пропустите!

Злобно фыркнув, минотавр развернулся, но увидев кто перед ним покорно склонил голову и отступил на шаг.

-Дайте пройти! -требовал Гриша, пробираясь сквозь живое море. Завидев вождя, тролли радостно ревели, отчего стоящие рядом с ними морщились и закрывали уши руками. Увидев выглядывающую из бочки Ирину, ундины посвистывали: -Посланница! Посланница!

Их честно пытались пропустить, но в плотной толпе это, даже при желании, сделать не так просто, а здоровенному троллю нужно много места и ещё больше осторожности, чтобы случайно не раздавить кого-нибудь из русалок или не оттоптать ногу человекобыкам. С черепашьей неторопливостью пробираясь к центру площади, Гриша заметил стоящего в отдалении Пика. Тот помахал рукой вождю, но попытаться докричаться до него и выяснить что происходит не представлялось возможным.

Наконец они пробились в первые ряды и наткнулись на радостно скалившегося шамана.

-Крыг, что вы все тут делаете? -поспешил спросить Гриша.

-Состязание шаманов, вождь! -ответил радостно светящийся, точно лампочка в девяносто ватт, тролль.

-Каких шаманов?

-Всех! Разных! -путано ответил Крыг.

-Ты что-нибудь понимаешь? -спросил Гриша у Ирины.

Но ответить ей не дала забравшаяся на грубо сделанную скульптуру дельфина ундина в тяжёлом, пропитанном влагой плаще: -Позвольте мне все объяснить вам, о прекрасная и посланец богов.

-Говори, Аквила, - улыбнулась Ира.

-Вами, великие, построена военная академия - там учит молодых воинов герой Дрыг, -начала ундина. Гриша сразу сделал стойку: бывший охотник Дрыг тоже стал героем? Как? Когда? Почему ему не доложили?

-По вашему повелению мастеров учат другие мастера. И мы видим, что это хорошо! Неважно из какого ты народа, но обучаясь в одном месте, под присмотром мудрых наставников, ты перенимаешь чужие умения и получаешь гораздо больше, чем если бы занимался сам, в одиночестве. Мы видим! Но об одном вы забыли, великие. Сосем забыли, будучи заняты другими важными делами.

-О чём же? -спросила Ира.

-О колдовстве! Магии! Волшебстве! -торжественно воскликнула ундина. Гриша вдруг понял, что пока они разговаривают, остальные персонажи замолчали и внимательно их слушают. Шаман бошка-дубинка и тот стоял молча, поигрывая своей любимой, окованной медью дубиной, которую он ни за что не соглашался поменять на медный палаш.

-Тайным знаниям доступным избранным своих народов тоже можно и должно обучаться в одном месте, под присмотром лучших из нас. Так мы решили, -с пафосом продолжила ундина. -И собрались здесь, чтобы честно и открыто, на глазах у всех, выбрать лучших из нас, коим будет доверено обучать молодых, а также постигать тайные знания не только своего народа, но и двух других тоже.

-Не понял, -помотал головой Гриша. -Вы здесь битву экстрасенсов устроить собрались? Кто приказал?

Ундина поправила сползший с плеча плащ. На плаще грубо вышита набегающая на берег волна, символ водяных колдуний: -Мы так решили. Ибо польза будет большая от этого решения.

-Сами решили? -с глупым видом спросил Гриша.

Ира уточнила: -Надеюсь смертоубийств не будет, Аквила?

-Не будет, о прекрасная. Здесь сошлись лучшие и каждый понимает ценность жизней других обладателей тайных знаний.

Гриша с сомнением посмотрел на поигрывающего дубинкой шамана Крыга, но промолчал. Надо же - юниты решили. Подумали, что их вожди что-то там забыли и решили по аналогии с военной академией и инженерным институтом организовать ещё и школу волшебников. Вот так сами взяли, подумали и решили! Хотя, постойте. Что там эта ундина говорила о возможности выучиться чужой магии?!

Тем временем, молчание Гриши и круглые, как блюдца, глаза Ирины юниты приняли за одобрение и начали состязание волшебников трёх разных рас.

Первым в остающийся свободным центр площади вышли две водяные колдуньи. Бросив взгляд на продолжавшую сидеть на спине изображавшей дельфина статуи Аквилу, они сложили вместе ладони, постояли так какое-то время, и вода из ближайшего декоративного пруда, обложенного по берегу грубым камнем вспучилась. Какое-то время водяной пузырь надувался, а когда Гриша уже начал бояться, что он вот-вот лопнет, колдуньи принялись лепить из пузыря человекоподобную фигуру. Пара минут и вот уже большой, почти в рост тролля, водяной голем стоит на месте обмелевшего пруда и крутит безглазой головой, как будто осматривается.

Коротко рыкнув, шаман Крыг сделал шаг вперёд.

-Ты бы поосторожнее с дубиной, а лучше и вовсе отложи, -предупредил Гриша.

Крыг помотал головой: -Нужна чтобы шаманить!

Поудобнее перехватив увесистую "волшебную палочку" шаман вышел напротив водного элементаля и ударил себя в грудь свободной рукой.

Видно, что сосредоточенные на управлении водной стихией колдуньи устали. По команде оседлавшей дельфина Аквилы к ним подбежали ещё две водяные колдуньи и теперь они вчетвером управляли действиями созданного из воды голема.

Гриша довольно скептически оценивал таланты водных колдуний. Зрелище, может быть, и внушительное, но скорость создания и неповоротливость элементаля делали его не слишком опасным противником. Тому же Крыгу достаточно одного удара дубиной, чтобы расплескать это восставшее из лужи недоразумение.

Однако шаман не торопился пускать в дело окованную медью дубину. В конце концов сейчас происходило состязание волшебников и выиграть его с помощью грубой силы было бы неправильно. Похоже Крыг вполне осознавал этот момент.

Водяной сделал шаг вперёд, выбираясь из оставшейся на месте пруда ямы. Шаман зашептал себе под нос, сорвал с ожерелья пару каких-то костей, белый камешек, сноп засушенной травы и бросил всё это в голема. Сушёные птичьи кости попали внутрь него, как в воду. Было видно, как они постепенно всплывают внутри голема.

Созданная из воды фигура сделала ещё один шаг и вдруг задрожала. Его нога, куда попали кости, подломилась и часть её растеклась лужей. Голем опустил удлинившуюся "руку", опёрся ею о землю пока потерянная часть ноги "отрастала". Пара секунд и ставший на несколько сантиметров ниже ростом водяной голем снова устойчиво стоял на двух ногах-тумбах.

Но Крыг за это время тоже не стоял на месте. Закрыв глаза, он начал пританцовывать, сначала слабо подёргиваясь, в конце уже со всего маха топая и размахивая руками так, что окружавшая его толпа зрителей предпочла сделать два шага назад. Завершая колдовство, шаман, что есть сил, ударил в землю дубинкой, присел и вдруг прямо из сидящего на корточках шамана встала его полная копия. С трудом выпрямившись, настоящий шаман Крыг протянул дубину своей копии. Та взяла её, сделала пару шагов и обрушила на плечи заканчивающего отращивать себе "ногу" водяного голема.

Как и предполагал Гриша, мощный удар превратил пару сотен литров ожившей воды в обычную. Фигура водяного разлетелась фонтаном брызг намочив первые ряды зрителей. Грише и тому пришлось вытирать лицо свободной рукой, а с комфортом наблюдающая за поединком волшебников Ира успела пригнуться и спрятаться от разлетевшихся во все стороны брызг.

Водяные волшебницы из последних сил держались друг за дружку и только поэтому не падали. Видно, что их силы полностью истощены. По команде Аквилы к ундинам тут же подтащили глиняные кувшины с речной водой. Часть выпив, а часть вылив на себя, они немного оклемались и смогли уйти с центра площади на своих ногах.

Двойник шамана замерцал и исчез. Сжимаемая им дубинка упала на влажную землю. Подошедший шаман поднял ей и вздёрнул над головой как символ победы.

Большая часть зрителей радостно приветствовала победителя. Пусть финальный удар нанесло вполне себе материальное оружие, но победил Крыг с помощью магии, тут ничего не скажешь.

Следующим вышел человек-бык, в котором Гриша с удивлением узнал Тавра. В начищенных до блеска доспехах, с топором на поясе и украшенным резьбой посохом в руке, герой Матиса выглядел весьма внушительно.

Поклонившись сначала Григорию с Ириной, потом зрителям, а в последнюю очередь своему противнику, Тавр приготовился к поединку.

Разглядывая минотавра, чьи оббитые медью рога доходили ему до груди, шаман лесных великанов удивлённо рыкнул.

-Пусть победит сильнейший! -объявил минотавр и не успели глаза тролля вспыхнуть радостью, как он уточнил. -Сильнейший шаман!

Тавр ударил копытом в землю, и Гриша ощутил мощный воздушный толчок в грудь. Первые ряды зрителей были опрокинуты и навалились на задние. Но большая часть воздушного удара оказалась направлена на Крыга. Тролля повалило и проволокло по земле.

Довольный Тавр устало опирался на палку, как воздух за его спиной замерцал, оттуда показались две мускулистые зелёные руки и легли на плечи минотавра. Чуть позже показался Крыг целиком, а его отброшенный ветром двойник на земле замерцал и пропал.

-Твоя сдаваться? -с угрозой прогудел шаман одной рукой блокируя руку минотавра с резным посохом, а другую положив ему на спину. В его позе, Гриша узнал один из приёмов самбо. Если человек-бык сейчас дёрнется, то полетит вниз головой, распахивая защищёнными медными накладками рогами влажную, после кончины водяного элементаля, землю.

Похоже Тавр это и сам понимал, потому, что сначала мускулы минотавра напряглись, но тут же опали и он признал: -Сдаюсь!

-Моя теперь верховный шаман! -обрадовано взревел Крыг.

Ира с надеждой посмотрела в сторону Аквилы, но та молчала.

-Моя брать сто учеников, -завил радостный шаман. -И вбивать им знания в головы большая дубина!

-Ну, похоже он действительно сильнейший шаман, -сказал Гриша, краем глаза посматривая на потрясающего дубинкой тролля. -Во всех смыслах сильнейший. Так где будем возводить академию волшебства и магических наук для нашего бессменного ректора "башка-дубинка"? Кстати, нужно будет не забыть выдать ученикам шлемы в обязательном порядке.

Вне игры

Капсула открылась. Гриша привычно дождался пока стекут остатки геля и принял из рук наблюдающего врача большое мохнатое полотенце. Потом душ, звонок родителям. Краткий визит в жилую ячейку с его вещами за свежей одеждой и разными мелочами. Он почти уже привык к еженедельным пробуждениям. Сейчас поднимется в лифте на поверхность и там подождёт Ирину и Матиса. Но на этот раз его планы серьёзно изменились.

Гриша только начал просматривать список пропущенных сообщений на коммуникаторе, как тот задрожал прямо в руке, показывая, что пришло новое. Сообщение всплыло на экран, как подсказка системы в игре: к вам гости. Пожалуйста встретьте их в третьем малом зале.

Коротко отписав друзьям, что задержится, Гриша по карте посмотрел где находится третий малый зал и пошёл туда. Пока он лежал в игре, весна полностью вступила в свои права. Ветви деревьев клонились под тяжестью молодых листьев и раскрывающихся почек. Запах молодой листвы кружил голову, а солнце приятно грело.

Как и прошлые разы, Гриша встал из капсулы полностью отдохнувшим и полным сил. Энергия бурлила внутри него требуя выхода поэтому весь путь он проделал быстрым шагом. Интересно, кто к нему приехал? Не родители, с ними он разговаривал пару минут назад. Может быть брат из Мурманска? Или фанаты? Есть ведь у футболистов преданные болельщики. Так почему бы таким не появиться у зелёнокожего тролля, играющего за косноязычных здоровяков с дубинками?

Третий малый зал располагался на первом этаже спортивного дворца, украшенного колоннами и со статуей пионерки в развивающемся галстуке, поднимающей флаг. Остановившись у входа, Гриша засмотрелся на статую. Изображённая на ней девушка почему-то показалась похожей на Иру.

Почувствовав движение за спиной, он развернулся и перехватил опускающуюся на плечо руку.

-Ну ничего себе! -сказал Серёга Усачёв, удивлённо разглядывая свою ладонь, зажатую в руке Гриши.

-Физкультпривет! - Катька Полыхаева звонко поцеловала растерявшегося парня в щёку. Оглядевшись, Гриша заметил и других ребят из учебной группы московского технологического университета.

Подошедший староста объяснил: -Мы тут решили заехать после сдачи экзаменов. Поздравить и поприветствовать, так сказать.

-Ой не начинай, не на собрании, -прервал старосту Усачёв. Выдернув руку, он всё же хлопнул стоящего с открытым ртом Гришу по плечу и громким шёпотом пояснил. -Мы на самом деле хвастаться приехали. По крайней мере я. Всё сдал, представляешь? Мы теперь все студенты второго курса!

-И всё-таки я хотел бы заметить, -начал было староста, но грубиян Усачёв не позволил ему закончить: -Парткомитету слова не давали! Иди вон - расскажи Полыхаевой о важности сортировки мусора, сборе металлолома и прочей ерунде.

Староста было вскинулся, но Катя мягко утянула его за руку в сторону.

-Как ты, старик? -поинтересовался Сергей.

-Честно? -спросил Гриша. -Час назад я был лесным великаном с таким лицом, как будто по нему долго и упорно били чем-то тяжёлым. Я ходил на дракона с одним копьём. Построил катапульту и учился стрелять из неё. Разбил пару эльфийских голов и ничуть об этом не жалею. Я научился находить медь и выплавлять её из руды. Я сам себе сковал палаш, Серёга и, думаю, что вполне сумею повторить всё это в реальности. Моя девушка в игре здоровенная выдра, правда довольно милая. Мой первый друг - страшная образина и шаман в придачу. Я как будто живу на две жизни. А сейчас вдруг встречаю тебя и остальных, с кем учился, казалось сто лет тому назад. Вот как я себя чувствую.

-Выдра значит! -возмущённо воскликнула подошедшая вместе с Матисом Ирина.

-Кажется он сказал "невероятно милая выдра", -уточнил Сергей.

-Хоть на этом спасибо.

-Вам что, у вас рогов нет и носа такой величины, что в него хоть кольцо вставляй, -пожаловался латыш не переставая улыбаться. -Ребята?

-Это наши однокашники, -объяснила Ира. -Из учебной группы Григория. Ребят, я не ошиблась, вы сдали экзамены?

-Точно так!

-Поздравляю, какие же вы молодцы! Дважды молодцы - что сдали и что приехали сюда.

-Мы все теперь официально студенты второго курса. Говорят, что на втором будет ещё сложнее чем на первом. А на третьем, если мы до него дойдём, будет сложнее чем на втором. И только добравшись до четвёртого курса можно будет немного перевести дух.

-Нашёл чем пугать тролля, который бегал с копьём на дракона и варил пиво в выдолбленной и промазанной глиной коряге!

-И всё-таки высшая математика будет пострашнее дракона, -вставил вернувшийся в разговор староста.

-Да и выходить с ней на бой приходится не с копьём, а лишь с карандашом и листком бумаги, -добавила Катя.

Три часа отведённые на личные дела участников спартакиады истекли поразительно быстро. Они гуляли по парку и позавтракали в летнем кафе, по случаю тёплой погоды выставившим столики прямо на улице. Гришу, Иру и Матиса расспрашивали про впечатления изнутри игры и рассказывали, как оно всё видится снаружи. Сергей Усачёв принялся рассказывать Грише что и как ему следует делать. Гриша сначала вежливо слушал, но потом устал и прямо сказал: спасибо за советы, однако он попробует играть своим умом. Сергей обиделся, и они чуть было не поссорились, но староста с Катей настояли и пришлось мириться.

Когда подошло время прощаться, чтобы успеть на обязательное медобследование, перед тем как ложиться обратно в капсулу, Гриша спросил: -Куда вы сейчас?

-Мы прямо отсюда на самолёт и в Симферополь, -поделилась Катя обнимая смущённого старосту. -Будем отдыхать в Крыму дикарями!

-Возьмём велосипеды, палатку и вперёд по маршруту, -объяснил староста. -Посетим лисью бухту, башню чобан-куле...

-А закончим: проведя пару дней у родственников, чтобы обратно привыкнуть к цивилизации, - со смехом добавила Катя.

-Я в стройотряд на дальний восток.

-На стройку едешь?

-Нет, на консервный завод. Ох и наемся разной рыбы и крабов и всего остального. Чтобы весь год потом тошнило от одного запаха!

-В археологическую экспедицию разнорабочим. Там на пару месяцев, потом к родителям.

-А я сразу к родичам. Мамины пироги, батины истории. И клуб дельтапланеризма!

-Ну, ты-то куда собираешься на лето? -спросили у молчавшего Усачёва.

Потупившийся было Сергей поднял глаза: -В школу...

-Доучиваться?

Сергей возмутился: -Вот не поверишь, на самом деле буду учить!

-Ну-ка расскажи подробнее?

-Да что там рассказывать. Летняя школа информатики и кибернетики для школьников. Туда много разных преподавателей приедет. Даже из нашего университета будут. Рубан точно будет, Анатолий Альбертович. Ну и я тоже, вроде как преподавателем.

-Честно говоря не ожидал, Усачёв, -сказал староста. -Молодец!

-Наверное думал, что буду всё лето рогаткой окна бить? -поддел Сергей.

-Ничего не думал. Передавай привет Анатолию Альбертовичу.

Грише даже стало немного жалко расставаться с простой, но интересной жизнью обычного студента и погружаться обратно в мир, где он был вождём гордого народа и одним из трёх соправителей строящейся империи. И настоящая и виртуальная жизнь имели свои плюсы и минусы. И там и там были друзья, место для подвига, грандиозных свершений и напряжённой борьбы.

Крышка капсулы закрылась. Мир созданный и существующий только благодаря неустанным трудам и заботе советского искусственного интеллекта стратегического уровня принимал в себя игроков.

Интерлюдия

В верхах дули ветры перемен. Нет, там бушевали настоящие ураганы. Люди, чьи решения определяли мировую политику на двух-третях земного шара встречались между собой, договаривались, и заключали соглашения.

А на пару уровней ниже царило спокойствие как на дне океана, пока на поверхности бушует шторм.

Майкл Перес, непосредственный начальник, днями и ночами пропадал на встречах с верхушкой всех шести корпораций. Сильные мира сего достойно встретили сделанное Эдвардом Янгом открытие. Трёхполярный мир покачнулся. Русские смогли получить серьёзное преимущество над остальными двумя игроками мировой политики.

Что самое опасное - умудрялись долгое время сохранять своё преимущество в тайне, развивая и укрепляя его. Но, как говорят в их КГБ: рано или поздно всё тайное становится явным. Теперь, когда стратегические интеллекты и аналитические отделы шести корпораций знали, что именно им нужно искать - скрываемые комми тайны были вытащены и препарированы. Модели ситуационного развития пересчитаны с учётом новых данных о настоящих возможностях Советов. И можно с уверенностью говорить, что полученное русскими преимущество в военном, промышленном и научном поле существенно, но не критично. Пусть сейчас они сильнее любого из оставшихся полюсов сил по отдельности, но не их обоих вместе.

Теперь нужно договориться о совместных действиях с императором-драконом и не медлить слишком сильно потому, что разрыв в технологиях и возможностях понемногу увеличивается. Лет через пятнадцать или, лучше, двадцать комми потенциально смогут справиться и с Империей, и с Штатами одновременно с тяжёлым, но приемлемым для себя ущербом. Но в том-то и дело, что никто не собирался давать им этих двадцати лет. И даже лишнего месяца, кроме того, что будет потрачен на переговоры и заключение тайных соглашений. Сначала внутри Америки, между правящими ею корпорациями, потом между Америкой и Империей. Трёхполярный мир качнулся от того, что одна из ножек вдруг стала длиннее остальных, но скоро всё вернётся на круги своя. Если показавшая запредельные показатели роста ножка не захочет укоротиться самостоятельно - её укоротят принудительно. Так или иначе, ждать пока Советы войдут в полную силу и смогут единолично диктовать свою волю двум другим лидерам, никто не собирался.

Это сейчас и происходило. Сильные мира сего договаривались, утрясали вопросы, выбивали друг из друга преференции и мелкие уступки. А люди рангом пониже терпеливо ожидали чем же всё это закончится и каков будет окончательный план действий.

За то, что наткнулся на хвост тайны и вытащил из тени на свет спрятавшегося там слона за хобот - Эдварда Яна осыпали золотым дождём. И без того не бедствующий личный помощник самого Майкла Переса, главы службы безопасности, получил всё, чего только не имел раньше. Вот только в закрытый клуб людей, принимающих по-настоящему важные решения его так и не включили. Личный самолёт - пожалуйста, вместе с парой стюардесс и усатым, весёлым пилотом. Как у какого-нибудь шейха. Но настоящая власть пока ещё не для него. Не дорос, мальчик.

И это бесило, боже как это бесило. Янг думал, что его разорвёт от бешенства на сотню маленьких янгов. Годами работать на старого пердуна Переса, потакать всем его прихотям, не иметь никакой личной жизни, жить только работой. Наконец - раскопать самую главную тайну последнего десятилетия. Как минимум последнего десятилетия. И что в итоге? Вот тебе личный самолёт, пара домов на побережье и гуляй, мальчик. Иди поиграй в новые игрушки, пока взрослые дяди решают судьбу мира. Купи себе новый автомобиль в коллекцию, покатай машинки и не мешай работать. Как же бесит!

И даже завистливые взгляды коллег не приносят покоя. Умница и гордячка Эмилия Розендрот недвусмысленно предложила переспать, надеясь через Эдварда попасть в узкий круг людей имеющих реальную власть. Как будто его самого туда кто-нибудь пропустил на деле, а не на словах, которые не стоят вообще ничего.

С Розендрот Эдвард, разумеется, провёл пару ночей. Как говорила его бабушка - если спелый плод сам просится в руки, сорви его. Честно говоря, стюардессы были лучше. Но может быть это потому, что их было сразу двое и на борту самолёта - какая-никакая, а всё же экзотика. Или от того, что он весь полёт был под наркотиками?

Немного сбросив пар на женщин и расслабляющие вещества, Эдвард Янг вернулся к работе. Он нырнул в неё с головой, привычно спасаясь ею от сожалений и разрушительных эмоций.

Перес не появлялся которую неделю и Янг сам ставил задачи себе, отделу аналитиков и корпоративному интеллекту, в рамках имеющихся у него полномочий.

Одна мысль не давала Эдварду покоя. Она всплыла где-то между Нью-Йорком и Лос-Анджелесом, в объятиях двух милых девушек, частично одетых в форму воздушных стюардов. Всплыла и больше не пропадала, маяча на краю сознания и раздражая вопросом на которые у него пока не имелось ответов. На самом деле довольно простой вопрос. Тот самый, который изначально поставил перед личными помощниками Майкл Перес, когда они только начинали копать.

Потом Янг наткнулся на кончик хобота спрятанного русскими слона и принялся вытаскиватб его на свет, кусочек за кусочком. Новый взгляд на поступающую из Советов информацию всех так взбудоражил, что про первоначальный вопрос просто забыли. А он всё ещё оставался актуальным: зачем русские устроили свою спартакиаду? Они ведь не могли не понимать, что иностранные разведки станут копать и риск раскрытия их большого секрета возрастёт. Так собственно и случилось. Не будь этой шумихи со спартакиадой, быть может у них был бы лишний год или даже два, до того, как скрываемое ими преимущество не станет слишком наглядным, чтобы прятать его и дальше.

Так зачем они всё это устроили?

Должна быть какая-то цель. Не может быть так, чтобы цели не было.

Эмилия, вслед за их начальником, Майлом Пересом, полагала, что спартакиада лишь способ отвлечь внимание от чего-то другого. Как дымовая завеса или громкий, привлекающий внимание, крик "держи вора" раздающийся в толпе. Эдвард не мог с этим согласиться.

Что если, - думал он, -спартакиада, не отвлекающий внимание фактор, а важна сама по себе. Не как попытка возобновить международное сотрудничество. И уж точно не в качестве смиренного жеста, проявленного Советами, показывающего, что они сами готовы отречься от достигнутого преимущества и снова стать одними из трёх равных. Нет, здесь что-то иное. Что-то лежащее на поверхности. Что-то, чего пока не видят ни он, ни другие аналитики.

Одно Эдвард знал точно - чем бы ни была проводимая Советами международная спартакиада, но её нужно как можно скорее прекратить. Очень плохо, если нет понимая планов противника. Но, в таком случае, тем более следует как можно скорее помешать ему осуществить задуманное. Эдвард пообещал себе, что как только Перес или кто-нибудь ещё из корпоративной верхушки освободятся, он непременно выскажет им свои соображения. Пусть существует риск вызвать недовольство вышестоящих, но ставки слишком высоки.

Сегодня ставки высоки как никогда.

Глава 11. Варвары высоких технологий и больших кабинетов

Варвар и эльфийка

Дэн нырнув в игру, как профессиональный пловец в воду. Уже привычно. Но всё ещё с удовольствием. Он закрыл глаза в наполняющейся гелем капсуле, а открыл во дворце покорённого и принуждённого стать вассалом игрока. Старая победа, ей уже пара недель. Теперь этот дворец Дэн использовал в качестве резиденции, выгнав прежнего хозяина в одну из пристроек. И пусть ещё радуется, что его кобольды имеют расовый бонус в работе с камнем и таким образом могут пригодиться альянсу "степной ветер".

В конце концов лучше играть вассалом другого игрока, чем проиграть с концами? На самом деле спорный вопрос. Но этот игрок сделал свой выбор и он Дэна вполне устраивал.

Сложенный из белого камня дворец не велик, но потрясающе красив. Возможно, если бы играющий за кобольдов игрок уделял бы больше времени развитию воинского дела и технологий среди своих поданных, а не занимался украшением дворца, то завоевать его крохотное государство было бы посложнее. Вот стоило выстраивать прекрасный дворец, чтобы в нём потом жил завоеватель?

Но это всё лирика. Пришло время заняться делом.

Открыв глаза на троне из белого камня, в зале со стоящими вдоль стен стражниками, охранявшими его драгоценную персону, Дэн небрежно бросил: -Привет. Или мне лучше сказать коничива?

Стоящей пред тронном эльфийки никто не предложил стула. Пусть, в реальности, она настоящая принцесса, одна из дочерей любвеобильного императора-дракона, но здесь, в игре, положение Дэна выше. Он лидер могущественного альянса "степной ветер" покорившего всю степь и прилегающие земли, от горного перевала и до берега моря. Четверо игроков служат ему вассалами и ещё двоих он выбросил из игры, разорил их города, уничтожил их народ. Его армия насчитывает четыре тумена по четыреста всадников каждый, плюс отдельный тумен бычьих всадников в триста с лишним голов. Плюс два десятка мамонтов, таскающих на своих спинах катапульты и расчёты к ним. Плюс до полутысячи пехоты, которые по его слову готовы выставить покорённые и выплачивающие дань игроки. Он велик! Он будущий потрясатель этой игровой вселенной!

А чем могла похвастаться стоящая пред белым троном принцесса? Бесспорно, игроков внутри игры она перерезала побольше, чем Дэн. Вроде бы там счёт шёл уже на десяток, если не больше. Но что это ей дало? Она очистила большие земли, но оказалась не в силах удержать их! Говорят, она потерпела сокрушительно поражение то ли от минотавров, то ли от троллей и с того момента ещё не успела полностью восстановиться. Численность её армии не превышает сотни эльфов, ну пусть будут две сотни, считая мобилизационный резерв. Что это за цифра? Пыль под копытами его туменов.

Они уже разговаривали какое-то время назад, и Дэн ясно дал понять, что ни о каком равноправии в союзе с таким вот союзничком не может быть и речи. Пусть сначала выставит хотя бы тысячу бойцов, а лучше все две и тогда можно будет поговорить. Японка сказала, что поняла его. И вот она снова здесь. Чтобы сделать ему очередное предложение? Чтобы умолять его? Сейчас услышим.

-Достаточно будет простого "привет", -ответила на американском варианте английского Кэтсуми. Ответила практически чисто, мягкий акцент едва заметен.

Она села, скрестив ноги, прямо на пол перед троном. Да, он на две головы выше, но получается так, что сидят они оба и разговор как бы складывается между примерно равными, а не между сильным и слабым.

Хмыкнув, Дэн предложил: -Прошу прощения за мою неучтивость. Не предложить девушке присесть. О чём я только думал? Сейчас тебе принесут стул.

-Мне вполне удобно, -ответила принцесса.

-И всё же сейчас его принесут.

В ожидании они оба разглядывали друг друга. Неизвестно, что сумела углядеть в нём Кэтсуми, но она выглядела уверенной и довольной. Как будто встреча уже завершилась так, как она планировала. Дэну это не понравилось, но он промолчал.

Вошедший в зал слуга-кобольд принёс деревянный стул и, повинуясь жесту, поставил его рядом с сидящей на земле принцессой.

-Пожалуйста, -предложил лидер альянса "степной ветер".

-Если так будет угодно, -согласилась Кэтсуми. Она уселась, закинув ногу на ногу. Дэн невольно сглотнул и разозлился на себя. Не стоило начинать играть словами. Здесь он не соперник дочери императора-дракона. Пусть одной из многих, но всё же самой настоящей принцессе.

-Давай к делу, -сказал он. -Зачем ты искала встречи?

Кэтсуми посмотрела на него, улыбнулась, самую чуть передвинула ногу и из-за этого простого движения "вау-эффект" сразу исчез. Перед Дэном сидела красивая девушка, но ему больше не хотелось наброситься на неё прямо здесь и сейчас и наплевать на возможность прямой трансляции происходящего в сеть.

-Деловой подход, -кивнула Кэтсуми. -Уважаю американскую практичность. Я предлагаю заключить временный союз.

-Зачем мне заключать союз?

-Во время недавнего пробуждения я пробежалась по форумам, посвящённым спартакиаде. Думаю, ты поступил также и, без сомнения, знаешь об идущей с юга гремлинской орде? У них есть дирижабли и бомбы, чтобы сбрасывать их вниз. Есть паровые танки. Пушки, ружья, огнемёты. Они движутся прямо сюда, собираясь уничтожить "степной ветер" до того, как ты сможешь стать ещё сильнее.

Дэн поморщился. Он узнал, что стал следующей целью гремлинской орды несколько часов назад. И ему ещё крайне повезло, что время пробуждения удачно совпало, удалось полистать форумы, посмотреть десяток записанных видеороликов. Гремлинская орда состояла из четырёх игроков, чьи игровые расы оказались достаточно схожи, а случайное распределение выбросило их в относительной близости друг от друга. Объединившись между собой, гремлины довольно быстро вынесли остальных игроков в своём регионе и теперь занимались тем, что громили крупные объединения игроков в соседних регионах. Расовая воздушная магия гремлинов и движимые ею дирижабли позволяли им быстро перебрасывать армии на достаточно большие расстояния.

Увидев на посвящённом орде фанатском форуме, что следующей их целью должен будет стать его альянс, Дэн принялся как можно быстрее искать о них любую информацию. Он выяснил, что ружья у них не настоящие, а скорее криво сделанные воздушки работающие на всё той же гремлинской воздушной магии. Однако при всём при этом - массовый обстрел из них, да ещё сверху вниз, с борта дирижабля, весьма опасен. Зацепкой было то, что гремлинские дирижабли весьма горючи. Но ещё попробуй как-то поджечь их в воздухе. Не станешь же бросать факелы вверх на удачу. Да и не докинешь.

Ещё из интересного по гремлинам было то, что они смогли завалить огнедышащего дракона, получили у него огненную железу и создали паровые танки. Неповоротливые и не слишком мощные махины, но зато бронированные и с огромной пушкой или огнемётом. Та победа над ящером здорово продвинула гремлинов в технологическом плане. Сверхпрочные когти помогли им в металлообработке. Жарнонепроницаемая шкура в металлургии. А маленькие дракончики, найденные в гнезде, пошли на развод и успешно поставляли гремлинам всё новые когти, шкуру и огненные железы для паровых танков. И ещё хорошо, что дракончики оказались абсолютно не приручаемые. В противном случае Дэна бы, кроме идущих сейчас прямым курсом к его границам, дирижаблей ещё беспокоили бы и всадники на драконах.

Дирижабли, вот основная проблема. При всей мощи его армий, у степных варваров не так много средств пригодных к использованию в качестве противовоздушной обороны. Ему нужны были союзники, вот только...

-Зачем мне заключать союз с тобой? -уточнил Дэн. -Ради пары десятков твоих стрелков? Извини, но их стрелы вряд ли адекватная замена "пэтриотам".

-Есть кое-что получше, -сказала Кэтсуми. -Разреши принести сюда опытный образец?

Дэн махнул рукой. Стражники отошли от дверей и пара эльфов, сгибаясь от тяжести, внесли не такой уж большой сундук.

-В средние века Византия царила на море, гоняя турок, арабов, и славян, и даже венецианцев -начала Кэтсуми достав из сундука комок тряпок и осторожно разматывая его. -Благодаря секрету средневекового напалма, так называемого "греческого огня", Византия почти всегда побеждала в морских сражениях.

Она с осторожностью развернула из горы тряпок глиняный шар, держа его на вытянутой руке. Стражники вдоль стен напряглись. Дэн знал, что сейчас его гостью держат на прицеле десять лучших стрелков, но всё равно испытал некоторое беспокойство. Ему доводилось видеть, как быстро и ловко способна двигаться Кэтсуми. Захоти принцесса его смерти и он не уверен, что сможет уцелеть в наполненном стражниками зале. Здесь, конечно, игра, но умирать всё равно больно. Он уже не раз испытывал этот процесс.

-Точный рецепт греческого огня способного гореть даже в воде до сих пор не установили, -продолжала Кэтсуми. -К счастью мы в игре с присутствующей здесь некоторой долей условности. Купив у системы соответствующие книги-технологии и при наличии прямых рук получилось воссоздать неплохой аналог. Нефть, сера, масло, ещё кое-какие ингредиенты. В воде он не горит, но искры разбрасывает не хуже, чем бенгальский огонь. Воспламеняется при контакте с воздухом. Разреши продемонстрировать?

Дэн кивнул. Кэтсуми бросила глиняный шар, разбивая его о плиты пола. Сверкнула вспышка, пронеслась тёплая волна и на камне жарко пылает небольшой костёр, разбрасывая искры далеко от себя. Дэн заметил, что одна из искр попала на тыльную сторону ладони принцессы, но та только поморщилась и на коже осталась чёрная точка.

А вот тронный зал его дворца оказался безнадёжно испорчен. На белом камне чернело безобразное пятно и от клубов дыма потемнел потолок. Ничего, кобольды ототрут. А если не смогут, то этот дворец ему всё равно уже надоел. Пора завоевать себе новый. Негоже предводителю степных варваров долго засиживаться на одном месте. Только бы вот разобраться с летящим сюда приветом от гремлинской орды.

-Я предлагаю профессиональную подготовку для твоих солдат, -начала говорить Кэтсуми, когда пламя на камнях почти догорело. -У меня взяты все три книги военной подготовки, плюс я сама кое-что умею. Предлагаю яды и отвары из чернолесья. Их не слишком много, но производство можно будет расширить. И, наконец, предлагаю продемонстрированное огненное зелье, думаю его назвать "эльфийским огнём". Это всё мой вклад в наш союз.

Дэн быстро спросил: -Ты отдашь технологию?

-Только готовый продукт, -улыбнулась Кэтсуми.

Глупо было надеяться, что она отдаст технологию. С другой стороны, знания одной только технологии мало. Нужно будет предварительно организовать сбор и обработку ресурсов, построить технологические мощности и так далее. Возможно ему даже выгодно получать сразу готовые к применению снаряды, лишь бы только эльфийка сумела обеспечить все потребности его армии. А описание технологии он всё равно получит, просто чуть позже. Никто не отменял такое понятие как "промышленный шпионаж", а защититься от него, в тесном союзе, ой как сложно.

-Готова пойти на прямой конфликт с ордой? -утончил Дэн.

-Кажется совсем недавно кто-то говорил, что мои стрелки ему не нужны.

-Они пригодятся, но я спрашивал о другом. Может так случиться, что мне понадобится специалист по тихим делам. Например, проникнуть на борт дирижабля, вырезать или пленить экипаж, спустить и спрятать воздушную махину, чтобы её потом можно было спокойно исследовать.

Кэтсуми без раздумий кивнула: -Можешь рассчитывать на меня.

-Чего же ты хочешь взамен? -спросил Дэн.

-Единственного, что хочет женщина от выбранного ею мужчины, -довольно улыбаясь произнесла Кэтсуми. -Верности своим обещаниям.

Минотавр, тролль и ундина

От заставы мало, что осталось. Судя по всему, сначала её подорвали, разбросав могучие брёвна. Затем лес вокруг попытались поджечь, но после вчерашнего дождя лесной массив не спешил загораться и пожара не случилось. Порыскав по округе, Матис нашёл ещё несколько воронок - следов от попадания взрывающихся снарядов. Похоже заставу обстреливали из весьма крупного калибра. Он знал, что удобных для установки крупных дальнобойных орудий мест в округе нет, значит стреляли совсем издалека. Но как они смогли создать настолько крупное, настолько дальнобойное и при этом ещё настолько точное орудие? Неужели им не повезло столкнуться с по-настоящему развитой цивилизацией, успевшей достигнуть века стали и артиллерии?

Прибывший вместе с Матисом, когда от дальней заставы, охранявшей один из проходов через перевал, перестали поступать сведения, отряд быстрого реагирования состоял из двух троллей и десятка минотавров. Пока игрок обследовал окрестности, пытаясь восстановить картину трагедии, тролли разбросали завал из брёвен, раньше бывший прочным фортом. Минотавры вытащили обгорелые тела своих сородичей и сложили на ближайшем отрезке зелёной травы не пострадавшей в огне. Шесть человеко-быков и четыре лучницы-ундины, для последних смерть в огне и вовсе ужасна.

Маленькая застава на одном из самых неудобных для продвижения большой армии проходе через низкую горную гряду, отсекающую их от степи. Зачем неизвестные напали? Почему не стали развивать успех? Как будто их целью было взорвать заставу и спокойно уйти.

Отправив юнитов тщательно обследовать окрестности, Матис ещё раз обошёл воронки от взрывов подивившись тому, как кучно они располагались. Как будто палили прямой наводкой, но как они протащили пушки через лес и горы? Если защитники не успели отправить весть, значит нападение было внезапным и почти сразу завершилось успехом. Вопросов возникло ещё больше.

Ответ принесли отправленные на поиски минотавры. Ответ представлял собой тело уродливого большеухого коротышки с обломанной стрелой в боку. Видимо одна из ундин сумела подстрелить его. Но убила коротышку не стрела, воткнувшаяся уже практически на излёте, а падение с большой высоты.

-Гремлин, -заключил Матис осмотрев находку. Он хлопнул себя по лбу между рогов: -Бомбы сбрасывали с дирижабля, как я сразу не догадался!

-Похороните тела погибших и немедленно идём обратно, -приказал он. -И наблюдайте за небом - враг может прийти оттуда.

...-Объявился наш старый знакомый, -без предисловий и расшаркиваний начал Матис входя в дом трёх вождей. Дом советов, как назвали его тролли и ундины, повторяя вслед за своими вождями. Сейм - говорили минотавры следом за Матисом. Но как ни называй, смысл один и тот же. Здесь жили все трое игроков, если не убегали по своим делам. Здесь советовались друг с другом и принимали решения. Здесь хранились карты их маленького государства и то, что удалось выяснить о прилегающих территориях и расположившихся на них игроках. Отдельную комнату полностью отвели под архив. В целом получалось такое рабочее место занятого правителя, совмещённое с койкой и кухней. Точнее трёх правителей сразу. "Наше царское общежитие" - шутила Ирина.

Матису повезло, сейчас тролль и ундина находились на месте. Занятые беседой, до его прихода, они синхронно повернули головы, загодя услышав бряцанье медных доспехов ещё до того, как Матис вошёл.

Коротко переглянувшись с Ирой, Гриша спросил: -Какой старый знакомый?

-Который нас нае..., в смысле жёстко и подло обманул, после убийства ящера. Заставу сожгли бомбами, сброшенными с дирижабля. Я нашёл тело мёртвого гремлина неподалёку.

-Откуда у наших границ гремлины? До них только добираться дня четыре придётся и то если по реке плыть.

Отстегнув и поставив щит к стене, а шлем установив на подставку, чтобы не помялся плюмаж, Матис развёл руками: -Откуда взялись? Прилетели на дирижаблях. И нет, чтобы поздороваться, передать привет от знакомых, начали сбрасывать бомбы на головы.

-Что мы можем противопоставить летающему противнику? -спросил Гриша.

-Их дирижабли раньше неплохо горели. Можно вымачивать в масле ткань и обматывать ею наконечники стрел. Или набросать тряпок в катапульту, поджечь и метнуть вверх, чтобы они там разлетелись?

-Катапульту с собой на каждый чих не потащить. Это вообще-то стационарные защитные механизмы, -напомнил Гриша. -Впрочем, у нас есть и мобильные версии катапульт - тролли называются. С точностью у них не очень, но бросать обёрнутые вокруг камня или медного шара, для утяжеления, комки горящих тряпок они смогут. Пальцы конечно обожгут, но здесь ничего не поделаешь.

-Значит собираем и проводим тренировку троллей-огнеметателей и готовимся примчаться при первом известии о появлении гремлинских дирижаблей? -подвёл итог Матис.

Ира протянула ему лепёшку и кувшин с водой. От лепёшки минотавр отказался, а воды выпил с удовольствием.

-Я позабочусь о запасах горючего масла для вымачивания тряпок, -сказала девушка. -А вы проследите, чтобы в каждом отряде имелся хотя бы один комплект для скоростного разведения огня, и кто-то умеющий им пользоваться.

-Блин, надо было раньше приступить к изготовлению нормальных спичек, -ударил себя по коленям Гриша. -Ведь всё приготовили, даже сделали себе пробную партию, чтобы с кремнием и трутом больше не мучится. Но так и оставили.

Ира наморщила лоб: -Я вроде бы что-то читала в сети про гремлинов, во время предыдущего пробуждения. Это объединение нескольких игроков и их называют гремлинской ордой. У них дирижабли и паровые танки.

-Как они умудрились соорудить работающий паровой двигатель! -возмутился Матис.

-Там что-то было про огненную железу дракона. С её помощью нагревают воду и получают давление и степень нагрева регулировать удобно.

Со злости Матис ударил кулаком в стену. Звякнул и упал его собственный щит.

Гриша посоветовал: -Успокойся.

-Это должны были быть наши танки. Мы завалили дракона, помнишь?!

-Давай подумаем спокойно, -предложил тролль. -Танки нам не страшны, что в горах, что в лесах, разве только если на побережье. Главная опасность - дирижабли. Надо придумать как их сбивать и тогда гремлинские паровые танки сами упадут к нам в руки. В виде металлолома.

...

-Хех!- раздавалось над поляной и десяток обмотанных тряпками каменных шаров улетели в направлении цели - подвешенного на вершине высоченной ели, выкрашенной в яркий цвет, отрезка ткани.

Ни один снаряд не попал в цель. Что-то ударилось о ёлку, вызвав очередное падение хвои. Что-то вовсе пролетело мимо. С точностью при метании вверх у троллей наблюдались явные проблемы, зато все сумели добросить до нужной высоты. Вряд ли гремлины будут сбрасывать бомбы, не пытаясь точнее прицелиться и не спустятся на безопасную, как они полагают, высоту. Жаль только, что этот трюк одноразовый и после первого успешного залпа троллей-катапульт, гремлины предпочтут потерять в точности сбрасываемых бомб, но выиграть в безопасности собственных дирижаблей.

Вот в надежде на первый, самый результативный залп, тренировались три десятка троллей и четыре расчёта из минотавров, каждый из десяти человеко-быков и двух "скорпионов" переделанных для стрельбы вверх облегчёнными стрелами. Ещё двое троллей стояли особняком. Им, в соответствии со званьем "герой", доверили стрелять из здоровенного "скорпиона" с рук. Это главный инженер-механик Пик и глава воинской академии, сегодня назначенный генералом, бывший охотник Дрыг.

Третий и последний герой славного племени лесных великанов, шаман Крыг, от катапульты был освобождён так как на него имелись отдельные планы. Он, вместе с парой лучших учеников волшебной академии, стоял в стороне. Ученики, две ундины, сидели у шамана на плечах, держась за его мощную шею.

-Ещё раз! -скомандовал Гриша. -И бросайте выше, чтобы горящие тряпки размотались в падении. Дирижабль неповоротливая махина. До неё главное добросить, а там уже как получится. Но сначала скорпионы.

Генерал Дрыг скомандовал: -Первыми стреляй тролли. Минотавры стрелять потом!

И выполняя собственный приказ поднял скорпиона. Бравый герой чуть качнулся под весом тяжёлой машинерии и копьё ушло далеко в сторону. Следующим стрелял механик Пик. Он заранее водрузил скорпиона на подготовленную подставку. Что-то прикинул, чуть приподнял, выстрелил и выплюнутое скорпионом копьё проделало в повешенной на ветке тряпке дыру. Дрыг поднял раскрытую ладонь, запрещая расчётам минотавров стрелять. Посопев, он подошёл к изготовленной Пик-ом подставке, осмотрел её, а затем громок сказал, обращаясь к Грише: -Вождь, надо переделать катапульта. Тогда будет лучше стрелять!

-Сколько времени понадобится? -спросил Гриша.

Пик видимо заранее подготовился потому, что без промедления сказал: -К утру успеть, но дать помощников.

-Пойдут помогать все, -решил Дрыг. -Делать подставку должен уметь каждый, если механика убить.

-Ну а вы что стоите? -обратился Матис к замершим троллям-метателям. -Бросайте.

Гриша ему посоветовал: -Не надо лезть через вертикаль командования. Зря мы что ли Дрыга назначали генералом?

-Да какая разница, это тупой юнит.

-Если он тупой, то кто тогда мы с тобой, если назначили "тупого юнита" командовать своей армией? - с усмешкой спросил Гриша.

Минотавры, вместе с Пиком, ушли мастерить подставки под скорпионы, с регулируемым углом возвышения. Дрыг командовал метателями и, видимо от скуки, а может быть, чтобы лучше представлять себе возможности метателей, сам встал в их ряды бросая обмотанные тряпками камни выше и точнее остальных. Похожее ежедневные тренировки серьёзно увеличили его характеристики силы и ловкости, а может быть само звание "герой" давало какие-то прибавочные коэффициенты.

-Хех!- раздавался слаженный выдох: -Хех!

С тех пор как они попали в засаду на холме, Гриша взял за правило время от времени использовать умение "сродство к лесу" из магической ветки умений, определяя кто находится рядом. При больших скоплениях народа, а тридцать троллей, да ещё Дрыг и шаман с учениками, и ещё они, с Матисом, в придачу это уже большая толпа. Но очередной вернувшийся отклик заставил его встрепенуться. Кто-то ещё стоял не так далеко, но в отдалении от остальных.

Здесь, внизу, под сенью вековых деревьев, ранний вечер превращался в густой сумрак. Низко спускающиеся ветви, поросль кустарника, широкие, под охват тролля, стволы позволяли спрятать целый отряд лазутчиков. И если бы не умение "сродство к лесу", то Гриша и не догадался бы о неизвестном наблюдателе.

Шепнув Матису: -Не оглядывайся, за нами следят. Блин, говорил же не оглядываться. Вот, стой так. А я пока прогуляюсь.

Отойдя чуть в сторону и подождав пока умение перезарядится, Гриша уточнил направление на скрывающегося наблюдателя. Прогулочным шагом он дошёл до прикорнувшего в тени шамана. Одна ундина обмахивала прикорнувшего Крыга покрывалом. Вторая собирала вкусные травки, которые любил пожевать шаман. Похоже ректор волшебной академии и самый сильный шаман союза трёх рас весьма неплохо устроился на своём новом посту.

-Девочки, разбудите вашего учителя, -попросил Гриша.

Ундины метнулись к спящему троллю, принялись тормошить и шептать ему на ухо.

Повернувшись спиной к неизвестному наблюдателю, Гриша приложил палец к губам, показывая, что нужно вести себя тихо. Проснувшийся Крыг радостно заорал: -Что нужно сделать, вождь! Крыг готов!

Проклиная про себя грубого шамана, Гриша торопливо обернулся, опасаясь увидеть пятки убегающего со всех ног шпиона. Но вместо этого обнаружил тонкую фигурку, спокойно выходящую из леса к ним, на поляну. Солнце садилось где-то у неё за спиной и поэтому он не сразу понял, что идёт к ним эльф. Вернее эльфийка. Она подошла ближе высветившаяся системная подсказка дала понять, что перед ними игрок. Та самая королева эльфов, которая проткнула горло Крыга стрелой, едва не уничтожила племя минотавров и, по словам Иры, вырезала не одну команду ундин-лесорубов.

Крыг яростно взревел и ударил о землю дубиной. Отлетевший комок грязи попал в Гришу. Он предупредительно посмотрел на Крыга. Если королева эльфов пришла к ним одна, значит им есть о чём поговорить. Или, как вариант, её выход это отвлекающий манёвр и сейчас последует нападение.

Гриша ещё раз задействовал умение "сродство с лесом", убедившись, что эльфика одна. Или, опять же как вариант, её армия прячется за пределами доступными его уровню умения.

-Добрый вечер, -поздоровалась эльфика. Гриша отметил, что она сразу заговорила по-русски, видимо зная какой язык является дли них родным.

-Бить бошка-дубинка!- взревел в ответ шаман раньше, чем Гриша успел сказать хоть слово.

-Неужели ты ударишь безоружную девушку, здоровяк? -улыбнулась гостья.

Крыг оставался непреклонен: -Бить бошка-дубинка!

Из-за его плеч выглядывали глазами-бусинками ундины. Их толстые, пропитанные влагой плащи лежали на спине шамана мокрыми тряпками.

Подошедший Матис заявил: -Это один из тех случаев, когда я полностью согласен с этим откормленным стероидами "Гарри Поттером". У тебя есть что-нибудь сказать нам, что изменило бы наше горячее желание сделать с тобой "дубинка-бошка"?

-Мальчики, кажется вы искренне заблуждаетесь полагая, что если я пришла к вам одна, то вы вольны сделать со мной что угодно. Например, отправить на перерождение. Потому, что всё строго наоборот и это я сейчас могу отправить на перерождение вас обоих, вашего туповатого героя-шамана и пару водяных крыс у него на плечах. А потом я спокойно уйду в лес и те три десятка зелёнокожих громил не смогут меня ни найти, ни догнать. Вот как обстоят дела на самом деле, мальчики, -промурлыкала эльфийка.

Ошалевший от её наглости, Матис сглотнул воздух, а потом тихо и угрожающе предложил: -Так может быть попробуешь?

-Дубинка-бошка!- радостно взревел Крыг.

Гриша ожидал, что она скажет что-нибудь пафосное, вроде "мне и пробовать не надо" или "играя с огнём можно обжечься". По крайней мере так поступали ребята у него во дворе, когда собирались драться. Сначала подначивали друг друга словами и только потом кто-нибудь решался нанести удар первым.

Эльфийка не сказала ничего. Вот она стоит перед ними и пустые руки спокойно опущены вдоль тела. А вот она запрыгнула на шамана, вцепилась в висящее у него на шее ожерелье, подтянулась и располосовала здоровому, выше её более чем вдвое, троллю горло как по волшебству появившемся в руке кинжалом. Она потянулась к ундинам, но здесь произошло странное. Из разрезанного горла не ударил фонтан крови. Фигура шамана замерцала и пропала. Обескураженная эльфийка упала на траву неожиданно потеряв опору. Удар водяного жгута выбил из рук кинжал. Поднявшая голову эльфика наткнулась подбородком на наконечник стрелы наложенной на тетиву одной из ундин. А за её спиной тёмной массивной тенью замер невредимый шаман с занесённой для удара дубиной.

-Ittai dф yatte sore o shita no? - воскликнула удивлённая эльфийка на японском. Впрочем, она быстро пришла в себя, несколько нервно улыбнулась и спросила: -Я уже упоминала, что пришла к вам с выгодным предложением?

Гриша покачал головой: -Пока всё, что ты сделала, это попыталась перерезать горло нашему шаману.

Она пожала плечами и показала пальцем на Матиса: -Так он сам предложил попробовать. Я бы вырубила здоровяка и водяных крыс, а мы бы смогли поговорить как игроки с игроком.

Крыг зарычал. Державшая стрелу ундина дёрнулась и наконечник оставил на щеке эльфийки царапину.

Не изменяя приветливого тона и не поворачиваясь, королева эльфов заметила: -Если целишься в кого-то, то не нужно подходить к нему вплотную. Этим ты только уменьшаешь свои шансы на результативный выстрел и увеличиваешь шансы противника успешно контрактовать.

-Я запомню враг моей повелительницы и моего племени! -просвистела отважная ундина. Она тут же сделала два шага назад.

Эльфика продолжила: -Ещё, в таких ситуациях, важно не идти на поводу у окружённого и кажущегося беспомощным противника. Верхом глупости было бы делать то, что советует тебе противник.

Ундина явно растерялась, пытаясь понять, как ей следует действовать - послушаться совета не слушать советов врага или игнорировать?

А вот провернувший фокус с созданием двойника и сумевший продублировать кроме себя, ещё и ундин-учениц, шаман долго раздумывать не привык. Окованная медью дубинка ударилась в то место, где секунду назад находилась эльфийка. Спущенная ундиной стрела вонзилась в ногу троллю. Крыг обиженно заревел, а ундина бросила лук и закричала: -Простите меня, учитель!

-Ладно, поиграли и хватит. Перейдём к делу, -заявила стоящая в двух шагах эльфийская королева. Её волосы растрепались. Попавшая под удар водяного хлыста рука похоже выбита из сустава, но она продолжала улыбаться.

-Сюда летит куча металлолома и альянс "степной ветер" предлагает вам поучаствовать в его разборе. В конце концов наши мелкие внутренние разногласия не должны препятствовать дать общий отпор игрокам из другого кластера вздумавшим устанавливать здесь свои порядки. Что скажите?

Гриша с Матисом переглянулись. Наперебой причитающие ундины-ученицы вытаскивали из ноги тролля стрелу и обрабатывали ранку какими-то шаманскими травками.

Интерлюдия

Майкл Перес развалился в кресле. В пепельнице на столе дымилась начатая сигарета. Вошедший по вызову Эдвард Янг застал босса в хорошем расположении духа. Если бы Перес являлся не главой службы безопасности, а, например, мелким торговцем, то можно было бы решить, что он недавно заключил выгодную сделку. Продал старый и порченный товар по цене нового или перепродал большую партию раза в три дороже, чем покупал.

-Ты вроде бы искал встречи со мной? -спросил Перес и тут же сделал приглашающий жест рукой. -Да не стой в дверях, мальчик мой, проходи и садись где только захочешь. Будешь сигарету? Рекомендую! Или что-нибудь выпить? Может быть твоя умная голова спасла Америку, а заодно позволила нашей родной корпорации заключить пару крайне выгодных соглашений, в некоторой степени изменяющих общий расклад сил в корпоративном мире. Теперь мы номер один в шестёрке!

-Благодарю, сэр, -кивнул Эдвард. -Если позволите: рано или поздно кто-нибудь непременно наткнулся бы на несоответствия в имеющейся у нас информации по Советам. А потянув за одно несоответствие, выплыли бы и все остальные. Причём чем дольше это всё оставалось неизвестным, тем увеличивалось число отличий реального положения дел от предполагаемого нами и тем выше была вероятность обнаружения несоответствий. Уверен, что в ближайшие месяцы кто-нибудь обязательно наткнулся бы на них. Фактически мне просто повезло.

-Везёт тем, кто пытается, -философски заметил Перес. -Лентяю или глупцу не поможет никакое везение. Так зачем ты искал встречи? Откопал ещё что-нибудь интересное?

Усевший на кресло для посетителей, Эдвард смутился: -Не то, чтобы раскопал. Скорее у меня есть соображения, которыми я хотел бы поделиться...

-Смелее, мой мальчик, -подбодрил Перес. -После своего чудесного прозрения ты имеешь право на одну индульгенцию. Можешь высказать мне любую глупость, и я внимательнейшим образом отнесусь к ней и дам указание проверить.

-Сэр! -вскинулся Эдвард. -Я считаю, что мы должны как можно скорее прекратить советскую спартакиаду, не позволить довести её до конца.

Выпустив облако ароматного дыма, Перес с интересом посмотрел на личного помощника: -Почему ты так считаешь?

-Я уверен, что устроенные русскими международные спортивные игры не являются отвлекающим манёвром для чего-то другого. Они слишком дороги для этого. Спартакиада явно важна сама по себе. Не знаю, чего хотят добиться Советы с её помощью. Вряд ли те цели, которые они декларируют явно: международное сотрудничество, снижение градуса напряжённости и прочий бред. Вы знаете, сэр, что сейчас началась игра по крупным ставкам. Я это знаю, хотя мне и не известны подробности. И русские это тоже знают. Поэтому спартакиада не может быть тем, чем представляется - просто международными играми. Но она не является и отвлекающим манёвром, дымовой завесой, призванной скрыть присутствие слона в комнате. Она и есть этот самый слон. И то, что мы не можем понять какую выгоду задумывают извлечь из её проведения Советы, только ещё один аргумент в пользу решения как можно скорее прекратить её. Не позволить русским довести до конца, то, что они пытаются.

Выговорившись, Эдвард упал в удобные объятия спинки кресла. Глава службы безопасности какое-то время смотрел на него и курил. Потом он открыл ящик стола, достал ещё одну сигару и протянул Эдварду: -Держи.

После первой же затяжки исчез противный вкус во рту. Руки перестали трястись и кажется даже потеть он стал гораздо меньше.

-Спасибо, сэр!

-Послушай, Эдвард, мальчик мой. Как ты вообще предполагаешь осуществить задуманное? -спросил Перес. -Отозвать наших игроков. На весь мир объявить, что мы тут подумали и решили бойкотировать советскую спартакиаду спустя месяц после её начала? Нас не поймёт собственный американский народ, подсевший на трансляцию игровых моментов как на героин. Все эти блогеры и фан-клубы поднимут такой вой, что в города придётся вводить армию. Уменьши у человека зарплату, и он смирится. Заставь работать лишние десять часов в неделю - проглотит как миленький. Но забери у него возможность смотреть любимый сериал и вместо трусливого кролика ты получишь разъярённого льва. А самое главное - все эти меры могут ничего не дать. Спартакиада продолжиться, играть будут игроки советского и имперского кластеров. Только уже без нас.

Перес наклонился, стряхивая пепел. Стоящая на столе хрустальная пепельница блестела, отражая электрический свет ламп. В её глубине как будто горела сотня маленьких огоньков.

-Я немного расстроен, что мой лучший аналитик приходит ко мне, не имея даже предварительного плана действий, -произнёс Перес. -Но не переживай, старый дядюшка Майкл сейчас откроет тебе один секрет государственного масштаба. Ты умный мальчик, Эдвард, и хранишь уже немало различных секретов. Вот тебе ещё один. Как думаешь, сможет ли игра продолжаться, если кто-нибудь из игроков убьёт советский стратегически интеллект по имени Умник? Убьёт систему. Ну или попытается убить, если составленный лучшими специалистами отдела по "убийству ИИ" уникальный смерть-ключ Умника не полон или ошибочен.

Эдвард только спросил: -Решились?

Перес пожал плечами: -А что нам терять в ситуации, когда каждый новый день лишь понемногу увеличивает преимущество Советов над нами и над Империей. Другого шанса подобраться к Умнику для передачи ему смерть-ключа может и не представится. Сделать это изнутри игры достаточно легко. Ты сам знаешь насколько хорошо охраняют интеллекты стратегического уровня и как узок круг людей, напрямую допущенных для работы с ними.

Эдвард помолчал секунду, переваривая информацию, а затем спросил: -Мы или японцы?

-Вот это я в тебе и ценю, мой мальчик, -Перес ткнул в сторону помощника дымящейся сигарой. -Ты умеешь вычленять главное.

Глава службы безопасности с удовольствием затянулся. Облака ароматного дыма от двух горящих сигар смешивались и переплетались. На дне хрустальной пепельницы потихоньку вырастала стопка пепла.

-Дело в том, что я пока не знаю, удалось ли нашим умникам собрать правильный смерть-ключ для Умника по обрывкам поступающей информации, -поведал Перес. -И японцы тоже не знают, подходит ли составленный ими смерть-ключ. Всё-таки интеллект стратегического уровня на несколько порядков превосходит тактический ИИ. Никто и никогда ещё не убивал интеллекта стратегического уровня. Хотя заготовки смерть-ключей на них лежат у многих, уверен. Поэтому две попытки - это вдвое больше шансов на успешный исход дела.

Кроме того, попытка убийства советского ИИ - просто прекрасный способ, чтобы Америка, в глазах императора-дракона, подтвердила серьёзность намерений и желание следовать всему пулу заключённых тайных соглашений между нашими странами. Также это прекрасный способ, которым император-дракон может подтвердить перед Америкой серьёзность своих намерений и желание выполнять все сделанные договорённости. Проще говоря - сама по себе попытка применения смерть-ключей, вне зависимости от того удачная или нет, будет непременно замечена советским КГБ и послужит неким триггером, отрезающим пути назад и некоторым гарантом доверия между Штатами и Империей Дракона.

-Сэр, -осмелился попросить Эдвард. -Вы, вроде бы предлагали что-нибудь выпить...

-Бар там, -указал Перес дымящимся кончиком сигары. -И плесни мне того же, что выберешь себе.

Он подождал пока помощник вернётся с двумя бокалами на треть наполненными прозрачной крепкой жидкостью.

Перес поднял тост: -За весь старый мир. При всех его многочисленных недостатках мы хотя бы знали, чего нам ждать от него в будущем. Больше такого понимания нет.

Эдвард кивнул и прикоснулся губами к бокалу.

-А ты знал, что русские пьют, не чокаясь только за покойников? -поинтересовался Перес.

Эдвард закашлялся. Вылетающие из рта капли испачкали рубашку и несколько штук попало на стол Переса.

-Какой-то ты нервный сегодня. Похоже ни отпуск, ни благосклонность нашей дорогой Эмилии не пошли тебе на пользу.

Подняв глаза, Эдвард столкнулся с всё понимающим взглядом Переса и потупился. Неловко вытерев рукавом уже испорченной рубашки попавшие на стол капли, он через силу допил содержимое бокала и чёрт бы с этими русскими и их дурацкими традициями.

-Сэр, разрешите ещё один вопрос?

-Попробуй, мой мальчик, попробуй.

-Носителем смерть-ключа является ваш племянник?

Кажется, ему наконец-то удалось удивить Переса. Он даже сигару чуть было не положил прямо на стол, вместо пепельницы. А потом Перес неожиданно расхохотался: -Эдвард, ты действительно считаешь, что я мог бы послать племянника в застенки КГБ? По-твоему, я похож на любвеобильного императора-дракона, превращающего своих многочисленных детей в что-то среднее, между профессиональными убийцами и очень хорошо обученными и дорогими террористами-смертниками?

-Просите, сэр, -извинился Эдвард.

-Сходи поменяй рубашку, мой мальчик. И можешь взять себе ещё один небольшой отпуск, пока не завертелось. Потом нам всем долго не придётся отдыхать. И ещё один момент, Эдвард, ты зря полагаешь, что твои заслуги не ценят и намеренно не пропускают в высшие круги. Просто мы любим долго присматриваться к новому человеку, перед тем как сделать его одним из нас.

-Я понял, сэр. Благодарю за объяснение.

Тролли и дирижабли

Сидеть в засаде дело довольно утомительное и выматывающее. Хочется, чтобы быстрее началось и быстрее закончилось, но ты вынужден ждать, чтобы выступить в нужный момент, не раньше, но и не позже. Коротая время, Гриша размышлял что это за штука такая - политика.

Ещё два дня назад всё было просто. Есть союз трёх игроков и трёх рас: лесные великаны, ундины мелководья и минотавры. Всё, кто на них нападает враги и с ними нужно бороться. С нейтральными игроками можно торговать к взаимной выгоде, если только у тех есть, что им предложить. Земли у тройственного союза пока хватало. Ресурсов тоже. По крайней мере самых необходимых, остальные можно получить в ходе торговли. Экспансию они не планировали. Первоначальными задачами было полное восстановление численности племён минотавров и троллей и развитие промышленного и экономического потенциала молодого государства.

Им столько всего нужно было бы построить, если получится найти достаточно времени - закончить систему крепостей на перевале, разделяющем горы и степь. Ввести в строй пару заложенных Ириной плавающих крепостей, а лучше не пару, а целый десяток, чтобы полностью перекрыть реку и иметь возможность маневрировать частью флота отправляя его вверх или вниз по реке. Гриша собирался построить электростанцию, для развития медного городища. Не то, чтобы электричество было так нужно прямо сейчас, но интересно попробовать. Опят же - гальваника, электролиз, радио. Возможной пользы от получения стабильного источника хотя бы постоянного тока было не перечесть.

Союз трёх рас являлся классическим "государством в себе". У них пока достаточно необработанной, свободной земли и ресурсов. Им не требуется приток новых идей - их носителями являются сами игроки. Однако живя в большом мире невозможно от него отгородиться.

Как так получилось, что сейчас они в союзе с степными варварами - потенциальным противником от которого собирались отгораживаться системой крепостей. В союзе с эльфами чернолесья, пытавшимися уничтожить минотавров. Вместе собираются противостоять вторжению гремлинской орды из соседнего с их региона. Вчера враги, сегодня союзники, а что будет завтра? Снова враги и воевать между собой до достижения единоличного господства над всем регионом?

Когда-то один древний царь сказал, что единственными постоянными союзниками могут быть только армия и флот. Он был прав, конечно. Но как быть, если флот в молодом тройственном государстве принадлежит исключительно ундинам, а сухопутная армия состоит большей частью из троллей и минотавров. Если три игрока смогли договориться между собой, то почему не смогут договориться пять игроков или больше? Хотя заключать долговременные договора с теми же эльфами - значит постоянно быть наготове, ожидая удара в спину и всё равно, почти наверняка, пропустить его.

А прочный и постоянный союз с варваром Дэном, амбициозным лидером альянса "степной ветер", возможен ли он? Не захочет ли степь, в отсутствии внешней угрозы, покорить ещё и леса, и горы, и реку? Или, может быть, трём расам со временем станет тесно в своих землях, и они сами решать забрать себе кусочек степи? Если бы не ундины с их подводными фермами и рыбьими стадами, то перед троллями и минотаврами уже вполне могла бы маячить проблема голода. Лес и горы одинаково мало подходят для ведения сельского хозяйства.

Гриша понял, что ему не нравится заниматься политикой. Заключать договор, заранее продумывая, как и когда планируешь расторгнуть его или, того хуже, нарушить первым, до того, как нарушит твой то ли партнёр, то ли противник.

Проблема в том, что если ты не занимаешься политикой, то она всё равно занимается тобой.

К Грише подбежала маленькая ундина и коротко свистнула: -Летят!

После чего связная торопливо побежала обратно к наблюдателям. Наблюдение за полем боя осуществляли ученики шамана Крыга. Все, кто смог освоить магическую троллью способность к маскировке, но не тролли. Лесных великанов было слишком мало и каждый из них являлся слишком ценой боевой единицей, чтобы использовать их как простых наблюдателей.

-Летят, -он передал полученные от связной слова Матису. Латыш был в полном параде, даже рога защищены острейшими медными накладками. Разве только доспехи замазаны сажей, чтобы не блестели и по этой же причине ему пришлось оставить любимый шлем с роскошным плюмажем на подставке, довольствуясь обычным, тоже зачернённым.

Вскоре от наблюдателей пришло уточнение: шесть больших грузовых дирижиаблей и четыре мелких. Разгрузились заранее, по земле движется армия гремлинов, големы и паровые танки. Сколько точно танков пока не понятно, но не меньше двух десятков. Коротышек и вовсе без счёта.

Играющая роль всех имеющихся у защитников сил армия степных варваров не скрываясь стояла на холме, перекрывая путь к городу - важному производственному центру альянса "степной ветер". Громадами возвышались мамонты, эдакие шагающие танки, вооружённые мощными бивнями, башенкой с катапультой и расчётом к ней из шести человек и ещё двух погонщиков. Жаль мамонтов было мало - всего восемь штук. Остальных варвар Дэн потерял во время безуспешной попытки отстоять предыдущий город одного из своих игроков-вассалов. Отстоять не получилось. Город был разбомблен с дирижаблей, разбит паровыми танками и предварительно разграблен гремлинами. Часть кобольдов, вместе с игроком спаслась заранее в укрытии. При всех своих негативных сторонах и жёстко выстроенной системе вассалитета, американец всё же защищал присягнувших ему игроков от полного уничтожения. Хотя, наверное, он просто не желал терять кобольдов с их расовыми бонусами на работу с камнем и ночным зрением.

Впрочем, первое крупное поражение альянса был предполагаемым и дало время степным варварам стянуть силы, а эльфийке договориться с союзом трёх рас, скрыто привести их армию и разместить в спешно вырытых укрытиях.

Потерять ещё и второй город варвар Дэн не мог. Насколько Гриша знал, среди вассалов альянса уже начались брожения. Закабалённые игроки не считали войну с гремлинской ордой своей войной и, наверное, были бы только рады ударить "степному ветру" в спину снова став независимыми игроками.

Однако альянс всё ещё оставался достаточно силён, чтобы игроки-вассалы ворчали, строили планы, но пока ещё сидели смирно. Эта битва должна будет показать смогут ли объединённые силы всего региона дать отпор летающим дирижаблям-крепостям гремлинам и их паровым танкам. Если у них получится свести битву хотя бы к ничьей и отстоять город, значит преимущество дирижаблей не является решающим. В противном случае - это не оговаривалось, но Гриша почти уверен, что так и будет в случае их поражения - каждый забивается в свой угол и надеется, что гремлины, устав и нагрузившись добычей, уберутся к себе раньше, чем дойдёт очередь и до него.

Что тут сказать - союз бывших врагов и противников не был особенно прочен. Фактически их сплачивала только общая угроза со стороны орды.

От наблюдателей пришло очередное донесение: всадники на быках пошли в атаку на паровые танки. Мамонты держатся в стороне, их катапульты единственное, имеющиеся у альянса, сколько-то действующее оружие против дирижаблей.

-Ждём пока грузовые дирижабли ввяжутся в бой и спустятся. Они основная угроза. Мелкие дирижабли, танки и гремлины лишь расходный материал, -сказал Гриша.

Матис яростно сверкнул глазами: -Я знаю! Твой генерал, этот Дрыг, не подведёт?

-А твои минотавры не подведут? -спросил в ответ Гриша.

Латыш пожал плечами: -На тренировках получалось. Жаль времени было мало.

Гриша кивнул. Времени на отработку предполагаемого манёвра и правда катастрофически не хватило. Надежда только на то, что выдаваемый системой статус "герой" не простая приписка, а действительно повышает интеллект юнита. Дрыгу, Крыгу, Пику и Тавру вместе с водяной колдуньей, героем Ирины, сегодня предстоит действовать относительно самостоятельно. И если ситуация будет отличаться от планируемой, а она точно будет отличаться, не бывает, чтобы противник действовал строго по разработанному для него плану - героям придётся импровизировать. Насколько хорошо это получится у управляемых компьютером персонажей вопрос открытый.

Тем временем, по поступающей от наблюдателей информации всадники на быках смогли прорваться через огненный заслон из гремлинского винтовочного и танкового огня. Мощные тараны ударяли в бока ползущих танков, переворачивая их. Где не получалось ударить тараном, всадники направляли быков, пытаясь силой мощных животных перевернуть медленно ползущие и вяло огрызающие машины. От выстрелов из воздушных винтовок их защищали щиты и плотная одежда. От выстрела из танковой пушки защитить не могло ничего, оставалось надеться на скорость, манёвренность и удачу.

Следом за всадником на быках шли обычные всадники на низкорослых лошадях. Перевернуть танки они не могли, но разгоняли пехоту гремлинов, давая бычьим наездникам заниматься неповоротливыми махинами паровых танков.

Поначалу казалось, что получается неплохо. Большие потери были только пока не удалось сблизиться вплотную. Но затем в бой вступили идущие вторым рядом огнемётные танки подпаливая огненной железой молодых драконов и своих, и чужих и атака кавалерии захлебнулась.

Большие грузовые дирижабли продолжали висеть на максимальной высоте. Гремлины сбрасывали бомбы, но без особого энтузиазма так как точность получалась просто никакой. Маленькие дирижабли шли в атаку на немногочисленных мамонтов. Со спин флегматичных гигантских слонов по юрким дирижаблям били катапульты, но попасть в летящую цель, да ещё и на ходу, было чертовски сложно. Маленькие дирижабли сбрасывали бомбы и запускали что-то вроде примитивных ракет, но пока смогли поразить только одного мамонта. Испугавшись близкого разрыва бомбы мохнатый, слон дёрнулся, игнорируя приказы погонщика. Заполучив в бок искрящуюся, как бенгальский огонь, ракету, мамонт сбросил со спины башню с катапультой и не оглядываясь побежал в степь.

Пока мелкие дирижабли отвлекали мамонтов, паровые танки и гремлинская пехота полностью разгромили кавалерию и подбиралась сбоку, грозя вот-вот сомкнуть клещи. Прекрасно видя сверху всё поле боя, грузовые дирижабли принялись неторопливо снижаться, повышая точность и плотность бомбометания.

-Кажется наш черёд, -сказал Матис выслушав очередное донесение от наблюдателей.

Гриша напомнил: -Подожди, первую скрипку по плану играет Дрыг со своими метателями.

-Почему мы вообще доверили такое важное дело юниту? -в который раз возмутился Матис.

-А что тебе не нравится? -усмехнулся Гриша. -Всё как в старой песне: вкалывают роботы, счастлив человек.

-Да зачем оно мне нужно, такое "счастье"! -возмутился Матис. -Я хочу найти того большеухого гада, который у нас увёл награду за дракона. Это ведь действительно должно были быть наши танки!

Громко и протяжно взвыл рог и ещё раз и ещё.

-У тебя есть шанс осуществить свою мечту, -бросил Гриша, отбрасывая заслон из веток и травы и выскакивая из замаскированного окопа. Рядом так же вставали тролли и минотавры.

Два из шести грузовых дирижаблей уже горели, спустившись неосмотрительно низко. Ни скорпионы, ни тролли-метатели не отличались большой точностью, но сосуды с эльфийским огнём взрывались в воздухе, разбрасывая огненные искры и главным оставалось просто забросить снаряд на нужную высоту и, примерно, в нужном направлении. А там достаточно одной искры попавшей на дирижабль сверху.

Вспыхивающий при контакте с воздухом, спрятанный до поры в герметичных глиняных и стеклянных сосудах, эльфийский огонь требовал особенно аккуратного обращения. В одном из расчётов что-то напутали и случайно разбили сосуд. Пролившаяся жидкость тотчас вспыхнула. Приписанные к расчётам как раз на такой случай водяные колдуньи затушили разгорающееся пламя потоками воды из заготовленных заранее бочек и мехов, но пара минотавров успела заполучить тяжёлые ожоги, а катапульта получила необратимые повреждения.

Пока неповоротливые небесные киты разворачивались, загорелся и начал падать ещё один. В воздухе оставалось всего три больших и все четыре маленьких. Сейчас эти маленькие спешно бросали преследование разбегающихся мамонтов и мчались в сторону новой опасности. С бортов больших дирижаблей дали плотный ракетный залп. Наверное, со страху, выпустили вообще всё, что у них было. Огненный поток перепахал землю на сотню метров - прямо какое-то средневековое оружие массового поражения. Однако, хотя залп и накрыл вылезших из-под земли и бегущих с холма троллей и минотавров, но при этом он не задел и одного юнита. Попавшие под огонь двойники замерцали и исчезли, а чуть в стороне, из ничего, возникли ранее скрытые заклинаниями настоящие бойцы.

Правда провернуть такой фокус больше одного раза за битву не получалось. Растратив всю накопленную манну и точно выполнив приказ вождя, ректор волшебной академии, шаман Крыг отдался любимому занятию. Подняв над головой окованную медью дубину с вбитыми в навершие медными гвоздями и держа в свободной руке щит, чуть меньше ростового, он торопился добраться до противника, обгоняя убежавших вперёд. Его ученики - два молодых тролля и три минотавра пытались догнать вошедшего в режим берсеркера "дамбладора". Ученики-ундины благоразумно поспешили прочь из боя. Своё дело они сделали. Во-первых, ракетный удар пришёлся по бегущей толпе, а не по троллям-метателям и не по расчётам скорпионов. Во-вторых, гремлины впустую израсходовали боезапас, никого не задев.

Притормозившие и развернувшиеся в сторону новой грозы, паровые танки дали дружный залп снеся с десяток минотавров и одного тролля. Благодаря доспехам и щитам, минотавры и, тем более, тролли могли практически игнорировать разрозненный огонь гремлинских воздушных винтовок. Но вот танки, танки были опасны.

Брошенная каким-то троллем дубинка ударила паровой танк в бок, но тот едва покачнулся. Ещё один залп и часть танков сдают назад. Вперёд выходят огнеметательные машины, начиная заливать пространство вокруг себя потоками пламени. Гриша чувствовал, как ощутимо нагрелся медный нагрудник, а ведь он бежал отнюдь не первым. Тролли и минотавры неслись разрозненной толпой, чтобы нельзя было сразу накрыть всех. Но оказавшись перед стеной пламени они притормозили, превращаясь в лёгкие мишени для отступивших во вторую линию танков вооружённых пушками. Упали ещё два тролля словив тяжёлые ядра. На таком близком расстоянии не помогали никакие щиты. Один удачный выстрел накрыл сразу нескольких минотавров.

Ухнул и взорвался появившийся из ниоткуда водяной пузырь. Огненная стена, на которую как будто плеснули несколько вёдер воды, зашипела и окуталась паром. Шаман Крыг, с учениками, на последних остатках манны сумели применить водную магию. На какую-то секунду в сплошной огненной стене образовался разрыв. Успевший проскользнуть, но всё равно ошпаренный горячим паром, ректор волшебной академии оглушительно ревел, сворачивая огнемётным танкам башни чудовищной, по размеру и виду, "волшебной палочкой". Удары окованной медью палицы гнули стволы, выбивали траки и сворачивали башни.

Неподалёку от шамана, ещё более яростно, ревел генерал Дрыг, преодолевший огненную стену без всякой магии, на чистой злости. Страшно обожжённый тролль, в горячем, как будто вплавившимся в кожу панцире был вооружён медным палашом, вместо дубины. После пары ударов палаш согнулся, Дрыг отбросил его и навалившись на танк всем телом умудрился перевернуть.

Огненная стена поредела. Прочие тролли и минотавры рванулись на помощь героям и вскоре с огнемётными танками было покончено. Те из паровых танков, кто имел пушечное вооружение, попытались разорвать дистанцию, но медлительным машинам это не удалось. Вскоре все они были перевёрнуты, стволы согнуты, траки выбиты. Где-то мощные удары буквально порвали броню или вырвали башни. Гремлинов-танкистов выковыривали из их консервных банок и без всякой жалости давили. Гремлинские пехотинцы разбежались сами, по крайней мере те, которые успели.

Подняв глаза, оценивая поле боле целиком, Гриша увидел, что от шести больших дирижаблей остался только один, да и тот спешно набирает высоту. Тролли-огнеметатели уже не могли добросить до него глиняные снаряды с эльфийским огнём, но скорпионы ещё добивали до такой высоты. Расчёты из минотавров и тролль-механик Пик ещё пытались достать его и не дать уйти.

От четырёх маленьких дирижаблей охранения остались только два. Один из оставшихся загорелся прямо на глазах у Гриши. Кожаный мешок с тёплым воздухом, нагретым гремлинской магией вспыхнул как сухая трава и сгорел практически моментально. Осиротевшая корзина с гремлинами-пилотами камнем пошла вниз, упав с высоты пятиэтажного дома. К месту падения тотчас направились несколько всадников, собираясь расправиться с экипажем. Примечательно, что этот дирижабль сбили стрелки с размещённых на вернувшихся мамонтах катапультах.

Где-то уже раздавались радостные крики знаменуя победу, но, обернувшись, Гриша увидел далеко позади себя поднимающийся к небу столб дыма. Как будто выросла новая гора на месте ровной степи. Не понимая, что происходит, вождь лесных великанов заметался по полю, пытаясь отыскать ещё кого-нибудь из игроков.

Он нашёл варвара Дэна у импровизированного госпиталя развёрнутого чуть в стороне от закончившегося сражения. Туда сносили вповалку троллей, минотавров, людей и эльфов. Обожжённые и израненные они представляли ужасное зрелище. И даже с учётом того, что это всего лишь игра и при условии всех игровых условностей, раненные выглядели ужасно. Среди них суетились ундины и человеческие лекари, пытаясь как можно скорее вернуть юнитов в строй, а если это было невозможно, то хотя бы облегчить страдания. Могут ли страдать управляемые компьютером персонажи или они только изображают страдания?

Варвар Дэн, не отрываясь, смотрел на поднимавшийся к небу, подобно внезапно выросшей в степи горе, дымный столб.

-Stone City is located there, -едва взглянув на запыхавшегося Гришу произнёс Дэн и, переходя на русский, добавил. -Точнее там был расположен Стоун-сити. Гремлины разделили силы нанеся удар сразу в двух местах. Здесь мы их одолели. Но в беззащитном Стоун-сити они порезвились на славу.

Дэн сжал руку в кулак.

Гриша спросил: -На что ты смотришь?

Чуть помедлив, варвар протянул руку указывая чуть в сторону от дымного столба: -Вот на это.

Приглядевшись, вождь лесных троллей увидел несколько чёрных точек, которые он сначала принял за птиц, но это были не птицы.

-Ничего ещё не закончилось, -подтвердил Дэн. -Они торопятся сюда, чтобы отомстить за своих и покончить с нашими вымотанными в бою армиями. Ты сможешь повторить трюк с подставляемыми под удар двойниками?

Гриша отрицательно помотал головой.

-Devil! Но это ничего. У меня в запасе есть ещё один фокус, -пообещал медленно приближающимся чёрным точкам в небе варвар. По жесту рукой к нему прибежал вестовой. Дэн отправил его собирать остальных вождей. Пока время позволяло, следовало обговорить где и как они расставят расчёты катапульт.

Судя по тому как целенаправленно шли дирижабли, уничтожившие Стоун-сити, гремлины планировали атаковать с ходу, не останавливаясь для высадки паровых танков. Скорее всего они их даже не стали подбирать, оставив хозяйничать на развалинах города, торопясь как можно скорее прихлопнуть земляных крыс, умудрившихся сжечь добрую треть от общего числа отправившихся в завоевательный поход больших грузовых дирижаблей.

Глава 12. Ключ, отпирающий бездну

Интерлюдия

В случившемся виноваты сразу несколько факторов.

Во-первых, то, что изначально они следили не за теми. Под плотным контролем специалистов выделенным отделом информационной безопасности из комитета государственной безопасности находились несколько сотен потенциально подозрительных игроков. В этом списке значился Дэн Перес, племянник Майкла Переса, главы службы безопасности одной из шести американских корпораций. Значилась принцесса Кэтсуми, одна из многих дочерей императора-дракона и ещё множество других игроков, вызывающие подозрение своим происхождением, родственниками, прошлым и так далее. Но, как оказалось, всё это время советские безопасники смотрели не туда и следили не за теми, за кем требовалось.

Во-вторых, сработал фактор временной разницы. Пока в реальном мире проходила одна минута, в виртуальности успевали пройти все пять минут. Можно сказать, что они элементарно не успели вовремя среагировать. Хотя обязаны были успеть.

В-третьих, наконец выстрелила вся та спешка, в которой готовились международные игры. Имевшие множество степеней безопасности, вирт-капсулы просто не позволили моментально "выдернуть" игроков-террористов, когда Умник забил тревогу. Экстренный выход из виртуальности проходил постепенно, чтобы ни в коем случае, не причинить вред лежавшему в капсуле человеку. Поэтому террористы имели достаточно времени, чтобы успеть совершить задуманное.

Важно ещё то, что будучи всемогущей системой, интеллект Умник не мог повлиять на действия игроков или их юнитов не игровыми методами. Он оказался в состоянии парализованного человека бессильного что-либо сделать, кроме как дать сигнал тревоги там, в медленном реальном мире, и при этом вынужденного смотреть как его убивают.

Игроки-террористы скармливали ему подготовленные американскими и японскими "убийцами ИИ" смерть-ключи, а он вынужден был их есть, не имея возможности отказаться. Умник не мог закрыть глаза, чтобы не видеть. Не мог заткнуть уши, чтобы не слышать. Он был системой, всемогущей и всевидящей. Он не мог ничего поделать даже когда понял, что действия игрока складываются в систему знаков и символов, представляющих опасность для его целостности. В специально разработанные американскими и японскими разведками смерть-ключ советского стратегического интеллекта по имени Умник.

Сложившись вместе, три фактора, привели к тому, что притворяющие до этого момента обычными игроками террористы смогли довести начатое до конца. Впитав в себя сразу два смерть-ключа, интеллект Умник получил тяжелейшие нарушения целостности. Его личность оказалась повреждена, но не уничтожена. Всё же собранные разведками данные о характеристиках и особенностях советского стратегического интеллекта оказались в чём-то не полны и составленные на их основе смерть-ключи сработали, но сработали не до конца. Тяжело ранив, но не убив Умника. Будь смерть-ключ один, он, пожалуй, сумел бы справиться самостоятельно - просто отрезав повреждённую часть своей личности и восстановив её заново. Но так как ключей, пусть даже неполных, было два, то повреждения целостности оказались слишком обширны.

Образно говоря - интеллект Умник впал в кому, перестав отвечать на входящие запросы, но при этом удерживая контроль над процессами, которые находились в его введении на тот момент.

Он корректно завершил ту часть рабочих задач, которая являлась конечной и могла быть завершена. Растянутые по времени задачи, не могущие быть завершены продолжали выполняться. Продолжала обрабатываться телеметрия. Автоматические заводы продолжали получать от него указания на выпуск требуемой продукции. Ядерные реакторы продолжали выдавать требуемый процент мощности по запросам и так далее. Виртуальная реальность проходящих в данный момент международных игр продолжила существовать и поддерживалась впавшим в кому Умником. Игроки ощутили кратковременный дискомфорт, но не пострадали.

Сделавший доклад председатель комитета государственной безопасности, генерал-полковник замолчал.

-Один фактор, второй, третий. Звучит так, как будто вы пытаетесь снять с себя ответственность за чрезвычайное происшествие! -возмутился министр внутренних дел.

Не дрогнув лицом, генерал-полковник ответил: -Отнюдь нет. Свою вину, как и вину вверенного мне комитета полностью признаю. Дополнительные сведения включены в доклад как результаты предварительно проведённого следствия и разбора.

-Ваши комитетчики эпически облажались!

-Если это необходимо, я готов подать в отставку, -сказал генерал-полковник.

Генеральный хлопнул рукой по столу. Хлопнул не громко, но присутствующие при чрезвычайном совещании немедленно замолчали.

-Никаких отставок. Свою вину искупайте работой. Товарищ Серненько, прошу впредь воздерживаться от уничтожительных комментариев в стиле сетевого чата, если они напрямую не влияют на рабочие моменты.

Министр внутренних дел склонил голову, принимая упрёк.

-Где сейчас террористы?

-С ними работают мои люди, -ответил генерал-полковник и предвосхищая очередной вопрос, заранее уточнил: -Мягко работают. Всё-таки они граждане иностранных государств. Участвующие в спартакиаде вирт-спортсмены. Подростки. Да и при нашем развитии фармакологи и биохимии, нет необходимости в жёстком допросе, если только имеется достаточно времени.

-Правильно понимаю, что американский игрок и японский игрок в одно и то же время скормили Умнику два разных смерть-ключа? -уточнил Генеральный.

-Это уже подтверждено. Два разных смерть-ключа созданных разными "убийцами", работавшими независимо друг от друга. Атака произошла одновременно по субъективному виртуальному времени с разницей в полторы минуты. Вероятность случайного совпадения по времени ничтожна. Террористическая акция заранее подготовлена и согласована. Необходимые сведения были доведены до конечных исполнителей. Предположительно это было сделано во время недавнего контакта с родственниками путём передачи кодовых фраз. Предположение сейчас проверяется.

После недолгого молчания, Генеральный произнёс: -Значит Япония и Штаты уже знают, сумели договориться между собой и сделали первый ход. Слишком рано.

Переведя взгляд с генерал-полковника на учёного в белом халате, наброшенном поверх пиджака, Генеральный спросил: -Каково сейчас состояние Умника? Прогноз развития ситуации?

-Мы... работаем.

Генеральный взглядом спросил аватару Умника-2, младшего брата пострадавшего интеллекта.

-Информации недостаточно для достоверного прогноза, -ответил Умник-2. -Восстановительные мероприятия проводятся в полном объёме и под моим непосредственным контролем.

-Хорошо, -кивнул Генеральный. -То есть плохо. Ужасно плохо. Но всё ясно, продолжайте работу товарищи. Доклад мне по развитию ситуации каждый час или немедленно по получению дополнительной информации.

Тролль, минотавр, эльфийка, варвар и ещё больше дирижаблей

Тролли-метатели, как могли, пытались отгонять от скорпионов и катапульт мелкие дирижабли. Пока их большие, грузовые собратья держались в вышине, практически не участвуя в бою, десяток мелких налетал волной, выпускал ракеты и сбрасывал бомбы и торопливо поднимался вверх, выходя из зоны возможного поражения.

Этот бой протекал сложнее, чем первый. Не способные участвовать в нём силы отвели подальше. Только если удавалось сбить какой-то дирижабль, к нему отправлялись два десятка всадников, добить выживший после падения и пожара экипаж. Тролли-метатели давно растратили запас снарядов с эльфийским огнём и бросали обмотанные вымоченными в масле тряпками, предварительно подожжённые, медные шары. Гриша даже не хотел думать во что превратились их обожжённые ладони, но тролли продолжали бросать и только благодаря им, уцелевшие катапульты и скорпионы ещё не завалили ракетами и пожгли бомбами. Мелкие дирижабли всё же опасались подлетать на дистанцию прицельного огня, где их могли достать с земли тролли-метатели. Им приходилось сбрасывать бомбы высоко и неточно.

Так как Дрыг получил тяжёлые ожоги от огнемётных танков, командовал оставшимися метателями герой Пик. Он забрал себе всех уцелевших троллей, а не только тех, которые тренировались в метании. Получилось почти три десятка здоровенных и очень злых великанов с обожжёнными до волдырей руками.

Скорпионов остались всего четыре штуки с ними управлялись расчёты из минотавров.

Два последних мамонта несли на спинах катапульты. Так как они двигались, попасть в них с дирижаблей было сложнее, но и их огонь, на ходу, получался гораздо менее результативным. А сверху, давящим напоминанием, висели вне боя большие грузовые дирижабли, дожидаясь пока мелочь справиться с противовоздушной обороной объединённых пяти армий. И у них имелись все шансы дождаться.

Плюнув на всё, Гриша побежал к разбившимся на двойки метателям. Где обещанный варваром Дэном последний туз в рукаве? Если так подойдёт дальше, то их сомнут. Может быть потеряют ещё один или два мелких дирижабля, но финал предрешён. А потом большие дирижабли спустятся и начнут безнаказанно расстреливать неспособные ничем им ответить войска.

Схватив заранее зажжённый, пылающий шар, Гриша сморщился от боли. Впрочем, боль почти моментально уменьшилась до слабого покалывания. Сработали игровые условности. Интересно, а чувствуют ли боль персонажи? Или для них это лишь уменьшение параметра жизни и всё прочее лишь набор цифровых значений, актёрская игра, призванная сделать игру интересной. А, впрочем, какая разница!

Гриша понимал, что поступает глупо - на что может повлиять всего лишь ещё один тролль-метатель? Но если уж шаман Крыг отложил свою любимую дубину взявшись бросать в дирижабли огненные шары. Если механик Пик передал свой скорпион расчёту минотавров и сам взялся командовать метателями вместо раненного Дрыга и заодно сам пытается попасть в гремлинский дирижабль, зацепить хотя бы краешком, хотя бы искоркой. То и вождю троллю негоже стоять в стороне, сохраняя зелёные ладони от волдырей.

Выстрелил скорпион. Каким-то образом всё вокруг как будто замедлилось. Гриша видел замершее в воздухе копьё, несущее примотанный к наконечнику сосуд с эльфийским огнём. Он разобьётся при попадании или, на излёте, должен будет сработать хитрый механизм разбивая сосуд в воздухе. Механизм срабатывал один раз из трёх и только на достаточно крутых траекториях полёта копья.

-Что происходит? - подумал Гриша. Он попытался дёрнуться, но не смог, как будто оказавшись запертым в своём теле. И весь мир вокруг застыл. Потом рывком дёрнулся. Копьё сразу оказалось в полусотне метров от прежнего положения. Мир снова застыл. Он уже видел, что этот выстрел тоже попал в "молоко". Минотавры спешно перезаражали скорпион, накладывая новое копьё и так застыли. Ещё один рывок. Виртуальная реальность как будто сбоила. Рывок, заморозка, снова рывок.

Не рассчитав усилий, Гриша неловко дёрнулся и покатился кубарем по усеянному воронками и чёрными проплешинами полю. Вскочив на ноги, он успел увидеть, как падает подбитый мелкий дирижабль. Случайная искра, а может быть точное попадание, заставили шар вспыхнуть подобно факелу, и гондола полетела вниз. К месту её падения уже двигались всадники.

Паузы с последующими рывками прекратились. Пожалуй, это первый раз, когда виртуальный мир стал "глючить". Наверное, это что-то означало, но сесть и подумать времени не оставалось. Близкий разрыв сброшенной с дирижабля бомбы повалил Григория. Сбоку пыхнуло жаром, заставив не вставая откатиться в сторону. Один из скорпионов пылал. Пара минотавров лежала рядом без движения, ещё пара каталась по земле, пытаясь сбить с себя огонь.

Со стороны раздались крики множества людей, отчётливо различимые в хаосе и какофонии сражения. Только спустя некоторое время, Гриша понял, что в криках звучит так неуместная сейчас радость и поднял голову.

Большие дирижабли медленно разворачивались, пытаясь убраться подобру-поздорову. Но они не успевали. Гремлины на больших дирижаблях сосредоточились на идущем внизу сражении и пропустили неожиданное нападение. Они полагали себя в безопасности на высоте, куда не мог добросить ни один тролль и куда едва-едва долетали выпущенные вверх из скорпионов копья. Но, как оказалось, варвар Дэн действительно имел в рукаве если не козырный туз, то, как минимум, козырную даму.

Целая стая дельтапланов, несущих лёгкие фигурки эльфов, подобралась к зависшим большим дирижаблям незамеченными до самого последнего момента. Загрохотали выстрелы из гремлинских воздушных винтовок, пара фигурок, вместе с изломанными дельтапланами, рухнула вниз, но остальные стремительно высаживались на борт воздушных судов. Гремлины на мелких дирижаблях растерялись, видя, как берут на абордаж их больших собратьев. Расчёты уцелевших катапульт и выжившие тролли-метатели сполна воспользовались недолгой растерянностью врага. Сразу два мелких дирижабля запылали и принялись падать. Оставшиеся как можно быстрее набирали высоту, торопясь прийти на помощь грузовым собратьям.

Вот один большой дирижабль перекосился, опустив нос ниже кормы. Со второго выпала и полетела вниз мелкая фигурка гремлина. На самом деле дельтапланов было не так и много. Едва ли четыре десятка, а скорее всего и того меньше. Каждый нёс только одного эльфа. Абордажу подверглись три из семи зависших дирижаблей, но даже на этих трёх соотношение сил гремлинов и эльфов было не меньше десяти к одному. Средний эльф будет немногим сильнее среднего гремлина, правда гораздо ловчее. Но всё же эльфы не носили брони, а гремлинские воздушные винтовки на близком расстоянии били довольно сильно. Скорее всего абордаж бы захлебнулся, подарив сражавшимся внизу лишь небольшую передышку, но одной из высадившихся на борт грузового дирижабля эльфиек была Кэтсуми. Она одна стоила сотни, могла справиться в одиночку с троллем, а по мелким гремлинам и вовсе прошлась как перемалывающая машина.

Захваченный дирижабль дал залп прямой наводкой по своему собрату. Тот вспыхнул и резко пошёл вниз. На борту другого дирижабля вспухло дымное облако. Эльфы использовали гранаты с ядовитым газом сваренным верховной матерью чернолесья. Ещё один залп и ещё один дирижабль падает вниз огненной кометой.

Решив пожертвовать захваченными судами, по ним выстрелили другие дирижабли. Ответный залп и вот с неба падают сразу три небесных тихохода. Два оставшихся "на плаву", в окружении шести мелких дирижаблей уходили прочь. Они отступали, наверняка проклиная себя за то, что решили связаться с отморозками из этого региона. Катапульты на спинах слонов. Тролли-метатели. Магия создания двойников. Скорпионы, переносимые расчётами минотавров. А теперь ещё и эльфы на дельтапланах! Пожалуй, для них это было слишком. Потеряв больше двух-третий от общего состава экспедиционного корпуса, гремлины решили убраться обратно домой.

Получив на свои обожжённые руки сначала лечебную водную магию от ундин, потом какие-то травки от шамана Крыга и, наконец, намазав их лечебной эльфийской мазью, Гриша подошёл к варвару Дэну. Похоже они всё-таки победили и следовало обговорить как их племена будут жить дальше. Эльфийская королева наверняка погибла во время падения горящего дирижабля, захваченного её диверсионным отрядом. И хорошо бы успеть сначала переговорить с американцем, до того, как она успеет возродиться и прибыть сюда.

Варвар Дэн поприветствовал подошедшего Гришу словами: -Мы победили орду! Уже сегодня это будет во всех блогах. В следующее пробуждение как следует почитаем про свои сегодняшние подвиги.

Американец дружески хлопнул вождя троллей. До плеча он не доставал, а руки у Гриши намазаны мазью и замотаны бинтами, поэтому варвар ограничился хлопком по груди. Достойно выдержавший все испытания сегодняшнего дня медный панцирь зазвенел от хлопка.

-Дельтапланы это и был твой сюрприз? -спросил Гриша. -Почему ты не применил его сразу. Зачем ждал до последнего?

Варвар Дэн помолчал, но потом всё же сказал: -Я мог бы сейчас рассказать тебе о необходимости всегда держать резерв. О том, как неразумно было бы бросать все силы в бой, сразу открывая противнику все карты. И это даже было бы правдой. Одной её частью.

-Какая же вторая часть правды?

-Я боялся, что тролли и минотавры уйдут, когда станет по-настоящему трудно. Разумно объединить силы, когда опасность угрожает всем сразу. Но также разумно увести и сохранить армию, если большая битва идёт к поражению и враг пока занят добиванием союзников, -объяснил американец. -Подлость, конечно. Но разумная подлость.

-Тролли не ушли, -сказал очевидное Гриша.

-Да, тролли не ушли, и минотавры тоже сражались до самого последнего, -согласился Дэн. -Спасибо.

Гриша удивился: -Что?

-Говорю: спасибо за то, что не ушли. Остались стоять до конца.

Гриша посмотрел на собеседника и только кивнул. Постояв ещё немного он пошёл дальше. Следовало найти Матиса или убедиться, что он мёртв и сейчас уже коротает время в зале возрождения в стойбище минотавров. Нужно узнать судьбу Дрыга, Тавра и той водяной колдуньи, как там её звали, героя Ирины. Остальных героев, Пика и шамана Крыга, Гриша уже видел. Живы чертяки, хотя и не сказать, чтобы невредимы. Все тролли метали горящие шары, и все обожгли ладони, даже если умудрились увернуться от падающих бомб и ракетных залпов с бортов дирижаблей.

По уму ещё бы требовалось проследить за сбором и подсчётом трофеев. Гондолы упавших дирижаблей и остовы паровых танков дадут столько металла, сколько им не переработать и за пару недель. Пожалуй, какое-то время, металл можно будет вовсе не экономить. Плюс наверняка во многих танках уцелели драконьи железы. Их тоже требовалось поделить между участвовавшими в битве племенами. За всем этим, по-хорошему, требовалось проследить, проконтролировать. Но в данный момент Гриша был морально не готов заниматься подсчётом трофеев.

Кроме того, после краткого разговора, он почему-то верил, что американец не обманет и не присвоит чужую долю. И ещё он думал, что войны со степными варварами в ближайшем будущем, наверное, не будет. Установление своей власти над всем регионом делом заманчивое и Дэн, наверняка, уже прикидывал как можно перейти перевал и без больших потерь взять стойбище человеко-быков, пещеры троллей и заставить подчиниться живущих в реке ундин. Вот только вряд ли он теперь попробует осуществить что-то подобное. И дело даже не в двух сожжённых гремлинами городах изрядно ослабивших альянс "степной ветер". Города можно восстановить, и они будут восстановлены. Дело в том "спасибо", сказанном вождём степных варваров. В том, как именно он его сказал. Почему-то сейчас одно это слово казалось Грише достаточной гарантией отсутствия военной угрозы со стороны альянса.

Интерлюдия

-Ваше имя, возраст, род занятий?

-Патрик Тэйлор. Семнадцать лет. Ученик старших классов.

-Почему согласились применить смерть-ключ?

-Мне обещали заплатить.

-Всего лишь деньги?

-Вы не понимаете. Такие как вы никогда не понимают. Моя младшая сестра умерла у меня руках, когда маму выгнали с работы и она не могла нигде устроиться дольше четырёх месяцев. В месте, в котором мы живём, не хочу называть его домом, не было еды. Вообще не было ни крошки еды. Семья давно задолжала всем соседям, и никто больше не хотел нам занять даже грёбанный доллар.

Старшие братья, чтобы заработать, ушли в банду. Одного закололи на первой же "встрече". Второй подсел на "ласковые грёзы" и сточился за полгода. Но я всё равно ему благодарен потому, что он приносил домой хоть что-то. В начале приносил, пока не подсел на грёзы. Поэтому деньги очень весомая причина для таких как я.

Когда ко мне пришли с предложением люди из корпорации я был счастлив. Сначала я думал, что поеду вместо какого-то богатенького дурилы, чьи предки имеют постоянную работу в корпорации. Но пришедшие с предложением люди сказали, что это слишком ненадёжно и они сделают так, будто я выиграл какой-то грант там или помощь малообеспеченным семьям. Поэтому я и есть настоящий я - Патрик Тэйлор, выходец из отбросов Нью-Йорка, один из миллионов, кому выпал шанс, и он им воспользовался.

-Вы думаете, что сможете вернуться в Штаты и получить свои деньги?

-По-вашему я похож на задницу крокодила? Конечно вы меня отсюда не выпустите живым. Но мне сказали, что семья получит деньги, если я убью этого вашего Умника. Покажу ему смерть-ключ.

-Как вы задействовали смерть-ключ?

-Нарисовал его рунами. Как мне сказали, Умник постоянно следит за мной и остальными, поэтому можно просто нарисовать ключ, он увидит и сдохнет. Это правда? Он действительно следил за нами не отрываясь? Если это так, то я рад, что разобрался с этим извращенцем. Хотя игра была неплохая. Чёрт побери, это была реально улётная игра! Никогда не пробовал "ласковые грёзы", но думаю, что ваша игра затягивает не меньше. Затягивала.

...

-Ваше имя, возраст, род занятий?

-Кунгоро Накано. Восемнадцать лет. Учусь на инженера-автоматизатора. Вернее, учился.

-Почему согласились применить смерть-ключ?

-Каждый верный поданный обязан наилучшим образом выполнить волю императора. Если он отказывается или не может исполнить приказ императора-дракона, то он недостоин жить.

-Вам угрожали?

-Не мне. Матери. Отцу. Сейчас они в безопасности и обласканы слугами императора, ибо я исполнил должное. Моя собственная судьба больше не имеет значения.

-Как вы задействовали смерть-ключ?

-Я прочитал его. Ключ зашифрован в звуковой форме. Меня заставили точно выучить его, чтобы не забыть. Даже один неправильный звук мог свести эффект на нет. Но я не ошибся и успел дочитать до конца прежде чем вы выдернули меня из виртуальной реальности. Я не жалею о том, что исполнил должное, но...

-Всё же есть что-то такое о чём вы сожалеете?

-Наверное. Не знаю. Мне жалко то, что пришлось уничтожить сказочный мир. Он был прекрасен, а я собственными руками убил его. Но приказ должен быть исполнен, и мои родители теперь гордятся мною, и они живы. Это... хорошо.

-Показания зафиксированы в протоколе, -известил подследственного ведущий следствие безопасник. -Подпишите их, когда действие "правдоруба" закончится и вы будете находиться в нормальном состоянии сознания.

Кунгоро Накано, щуплый и бледный мальчишка, вяло кивнул вставая из-за стола в допросной комнате.

...

Бегло ознакомившись с протоколами допросов, Генеральный бросил распечатки на стол. Признания этих мальчишек не имеют никакой ценности. Что с ними теперь делать? С признаниями, а не с мальчишками. Хотя и с мальчишками тоже. Когда всё закончится, их можно будет даже отпустить - какой смысл наказывать орудие, если его хозяин избежит наказания?
Задумавшись, Генеральный принялся постукивать по столу костяшками пальцев. Из задумчивости вывел писк селектора. Генеральный вздрогнул, но быстро понял, что наступило время очередного доклада. Он сам велел докладывать каждый час.

-Какие новости? -поинтересовался Генеральный поднеся коммуникатор к уху.

-Скорее всего мы сможем восстановить личность Умника со временем, -порадовал Умник-2.

-Сроки?

-От нескольких месяцев до нескольких лет. Точнее сказать сейчас не могу. Контроль над проектом "Волот" я пока не перехватывал, но внимательно наблюдаю и готов сделать в любой момент. Насколько можно понять, ущерба проекту причинено не было. Та часть Умника, которая уцелела, продолжает наблюдать и развивать проект согласно плану. Все игроки также в полном порядке.

Услышав, что с проектом "Волот" всё в порядке, Генеральный облегчённо выдохнул. Плохо, что восстановить Умника к тому моменту, когда всё будет решаться наверняка не успеют. Но хорошо, что его личность вообще возможно восстановить. И они обязательно восстановят, если будет кому и будет кого, после того как текущий кризис разрешиться. Если он вообще разрешиться.

Генеральному вспомнились чьи-то слова: прекратите говорить, будто Земля в опасности! Это людям - каюк, а планета будет в полном порядке!

Действительно - кризис в любом случае разрешится. Так или эдак. Единственный вопрос - понравится ли им его итог?

-Еженедельные пробуждения игроков отменить, -приказал Генеральный. -Мы не можем позволить, чтобы наши партнёры-противники задействовали бы какого-нибудь другого спящего агента из числа игроков. Не знаю и знать не хочу, что он ещё сможет сделать изнутри игры. Но хочу, чтобы у него не было и шанса получить приказ и начать действовать.

-Будут международные протесты, -предупредил Умник-2, также прозванный Генералом. Второй советский искусственный интеллект достигший стратегического уровня.

-К чёрту всё протесты. Как вне страны, так и внутри неё, -потребовал Генеральный. -Просто идём своим курсом. Как ледокол. Всё, что нам нужно, это ещё немного времени на успешное завершение проекта "Волот".

-Я подготовлю прогнозы развития ситуации в течении получаса, -пообещал Умник-2.

-Тогда собери через час общее совещание. Только для узкого круга. Тех, кто знают, что скрывается за названием проекта, -сказал Генеральный.

Тролль

Гриша сидел на торчавшем из земли валуне, задумчиво и расслабленно наблюдая за неторопливо катящимся по небу солнцем. Запах трав, так удививший его при первом погружении в игру, со временем сделался привычен и незаметен. Но если сосредоточиться, то можно легко почувствовать пыльную горечь полыни, сладкую свежесть мяты, грибной запах подорожника и так далее. А как одуряюще и притягательно пахла разморенная на солнце лесная земляника! Особенно, когда её собираешь, измазав руки давленными ягодами и ешь горстями.

Здесь, в игре, земляника была крупная. В реальности в лесу не бывает такой крупной земляники. Должно быть Умник специально нарисовал её такой, чтобы можно было собирать неуклюжими пальцами лесного великана. Заодно он нарисовал вкус лучше настоящего. И за то, и за другое ему от Гриши огромное спасибо.

Он в игре уже больше месяца реального времени, а по виртуальному времени и вовсе целых полгода. Но до сих пор Гриша удивлялся достоверности рисованного мира вокруг. Взять тот же валун, на котором он сейчас сидит. Гриша не поленился, рассмотрел его со всех сторон. Крепко сидящий в земле мощный камень. Сбоку бежит узкая, как волосок, трещинка. Ближе к земле зарос мхом, а сверху чистый, как налысо обритая голова. Когда Гриша садился, каменная поверхность была нагрета солнцем. Какая-то мелкая ящерица выпрыгнула из-под ног и убежала по своим делам. Опоясывающий камень мох жёлтый и сухой. Видимо от того, что уже пару недель не было дождя.

Вроде бы в живописи есть такой стиль под названием "гиперреализм". Весь этот мир как будто был создан в стиле гиперреализма, чтобы казаться более объёмным, более настоящим, чем сама реальность. И это при всех его игровых условностях.

Шёл пятый день от победы над экспедиционным корпусом гремлинской орды. Каждый из народов вернулся к себе, зализывать раны. Варвар Дэн отстраивал разрушенные гремлинами города и давил вспыхнувший было, среди его вассалов, бунт. Эльфийка Кэтсуми вернулась в сердце чернолесья. Что она получила от Дэна, Гриша не знал. Вроде бы тот отдал ей в натуральное рабство часть захваченных гремлинов и пленённых юнитов, вздумавших бунтовать игроков-вассалов. После самоубийственного полёта на дельтапланах, у эльфов обострились и ранее имевшиеся проблемы с численностью. Они ещё долго будут восстанавливаться. Хотя наличие у них дельтапланов теперь нужно будет обязательно учитывать во всех планирующихся раскладах.

Ундины пострадали в бою меньше остальных рас. Сейчас Ирина в спокойном режиме достраивала две ранее заложенные плавающие крепости. Таким образом их общее число скоро будет равно трём. Вчера она сказала Грише, что собирает отряд русалок, чтобы вместе со своим героем, водяной колдуньей Аквилой, выкурить из логова какое-то подводное чудовище. Сухопутные жители участвовать в подводной охоте не могли, поэтому ничьей помощи Ира не просила. Чудовищем являлась здоровенная хищная рыба. Ундины наткнулись на её нору, когда пытались распахать ещё одно поле, чтобы засадить его съедобными водорослями.

Правда сейчас, после сражения с ордой, общее количество минотавров и троллей уменьшилось и подводные сельскохозяйственные угодья можно было пока не расширять. Но рано или поздно всё же придётся, и Ира решила не откладывать дело в долгий ящик. Гриша не сомневался, что у вооружённых копьями с медными наконечниками, прочными сетями и маленькими щитами ундин получиться выгнать из норы и заколоть подводного хищника. По словам Ирины, система классифицировала его как "чудовище с низким классом опасности". Значит одолеть чудовище не должно быть слишком сложно. Правда и награда будет не так велика.

Чем сейчас занимался Матис со своими минотаврами, Гриша не имел ни малейшего понятия. Какими-то внутренними делами. Возможно теми же самыми, что и Гриша.

Чуть сдвинувшееся, за то время, пока он размышлял, солнце теперь било в глаза. Развернувшись так, чтобы на лицо снова падала тень от верхушки раскидистой сосны, Гриша вернулся к обдумыванию того, как же он, советский студент и киберспортсмен докатился до такой жизни?

Какой именно жизни?

А такой, что заделался тролльей свахой!

Увы, но негативная расовая особенность лесных великанов "замедленное воспроизводство" начинала мешать всё больше и больше. Едва-едва численность племени восстановилась после сражения с эльфами за стойбище минотавров, как он снова бросил его в новую битву против гремлинской орды. До сражения с большеухими коротышками троллей было почти восемь десятков. Сейчас всего лишь сорок шесть, если считать только взрослых и вошедших в возраст подростков. Это очень, очень мало.

Численность тех же ундин перевалила за пять сотен. Минотавров порядка полутора сотен, но они тоже страдают от тех же проблем, что и лесные великаны. Во время битвы за своё стойбище, эльфы почти уничтожили племя человек-быков. Гриша не знал, какова численность степных варваров под предводительством Дэна, но тот факт, что он сумел собрать армию по меньшей мере в две тысячи голов говорил сам за себя. Да и гремлинов было наверняка несколько тысяч, а это только отправленный на завоевание соседнего региона экспедиционный корпус.

Словом, требовалось срочно улучшать демографическую ситуацию среди лесных великанов. Прямо хоть берись за дело самолично. Григорий не ханжа. Он, может быть, и взялся бы, но... Вы видели троллей-женщин? Их не сразу отличишь от троллей-мужиков. Не с первого взгляда так точно. Хорошо игрокам играющих за людей или за более человекоподобные расы. У него здесь другая ситуация.

Сначала Гриша вознамерился устроить загонную охоту на всех чудовищ в округе, чтобы заработать достаточное количество очков развития и с их помощью нейтрализовать негативную особенность расы лесных великанов. Но когда они с Ирой сели и подсчитали, то оказалось, что ему придётся для этого справиться по крайней мере с пятью чудовищами высшего класса опасности вроде того же дракона. Абсолютно не реально. Ладно ещё бы только справиться, хотя кто знает сколько ещё троллей он положит пока будет охотиться на чудовища высшего класса опасности. Так их ещё требовалось предварительно отыскать. Земли союза трёх рас они, примерно, обследовали. Может быть где-то по углам и прячутся ещё одно или два чудища. Но не пять штук точно. Следовало придумать что-то другое.

Засев за чтение описаний имеющихся у него навыков и способностей, Гриша вспомнил о заброшенной было книге "пивоварения". На старте игры, Умник дал ему эту книгу в качестве компенсации за минусы выпавшей игровой расы. Внимательно изучив описание, Гриша был готов хлопнуть себя по лбу. Как он мог пропустить такую важную информацию?

Подобрав удалённую пещеру, Гриша, в тайне от племени, повторил свои пивоваренные эксперименты, на этот раз в посуде пусть из грубого, но всё же стекла. Возможно потому, что на этот раз пиво было сварено и настаивалось в стеклянных сосудах, а не в выдолбленной, выжженной и обмазанной изнутри глиной колоде, то качество готового продукта система оценила как "плохое". Всё лучше, чем получившееся в прошлый раз "отвратительное" пиво. Разлив по глиняным кувшинам и добавив в часть из них травок, ранее показанных шаманом, он получил сорт "на любителя".

Велев всем троллям собраться для празднования победы над гремлинами, Гриша вынес приготовленный продукт. Сразу не поверив свалившемуся на них счастью, тролли шумно дёргали носами и молчали. Герой войны, генерал Дрыг, принялся приплясывать на месте. Шаман Крыг, тоже герой и ректор межрасовой волшебной академии, с улыбкой умалишённого пробормотал: -Вождь! Да мы! Да за тебя! Всё выпить, то есть всех уничтожить!

-Где Пик? -потребовал ответа Гриша, не найдя взглядом главного механика и умнейшего тролля в доставшемся ему под управление зелёнокожем болоте.

-Так он идёт. Мы его звать, -объяснил Крыг не сводя взгляда с вожделенных сосудов.

-Поторопите, -велел Гриша. Видя, что никто не сдвинулся с места, он уточнил: -Пока не соберутся все тролли мы не начнём праздновать.

Тотчас больше половины великанов сорвалась с места. Впереди всех неслись генерал Дрыг и шаман Крыг. Первый что-то злобно ревел, второй размахивал над головой своей любимой дубинкой.

Как бы они его не пришибли ненароком, - подумал Гриша.

К счастью обошлось. Потрёпанного, но живого Пика принесли буквально на руках и поставили перед вождём.

Скептически оглядев немного поколоченного механика, с фингалом под глазом, державшего в руках порванный надвое ремень с кармашками для инструментов, часть из которых явно потерялась во время принудительной транспортировки, Гриша начал говорить речь. Судя по нетерпеливо подпрыгивающим троллям следовало быть кратким и не растекаться мыслями по древу.

-Тролли! Братья! -начал он и в ответ раздался радостный рёв без малого полусотни глоток.

-Тролли - это хорошо! Мало троллей - плохо. Много троллей - хорошо. Надо чтобы было много, -говорю на языке толпы, подумал про себя Гриша, а сам продолжал: -Надо делать, чтобы было много троллей. Пить и делать. За троллей!

Он едва успел отойти, как тролли бросились грабить принесённые им запасы. Хорошо ещё, что он заранее разлил пиво по кружкам, иначе дорвавшийся до большой ёмкости тот же шаман или генерал вполне могли бы вылакать всё в одно горло. Удивительным было то, что ни одну из хрупких глиняных кружек тролли не раздавали и не разбили. По крайней мере не раздавили и не разбили, пока не допили хмельный напиток.

Сунув кружку пересчитывающему оставшиеся в кармашках на повранном поясе инструменты Пику, Гриша в приказном порядке потребовал: -Пей и размножайся. То есть наслаждайся. Короче ты сам знаешь, что нужно делать, уже большой мальчик.

Он немного постоял в стороне от общего веселья. Но быть единственным трезвым на пьянке совсем не интересно. Особенно если это пьянка троллей постепенно, хотя какое там постепенно, перетекающая в оргию. Оставив своих поданных предоставленными самим себе, Гриша тихонько ушёл прочь, нашёл подходящий нагретый солнцем камешек, уселся на него и принялся размышлять как он дошёл до такой жизни.

Размышления прервало появление системного сообщения "Вы устроили праздник троллей. На ближайшие двенадцать часов показатели силы и ловкости всех членов племени уменьшены на две единицы. Показатель интеллекта уменьшен на четыре единицы (не может быть снижен меньше одной единицы). Отношение с племенем лесных великанов не может быть повышено выше максимального уровня. Численность следующего еженедельного пополнения увеличена на множитель 2.5".

-Отлично, -подумал Гриша. -Так преодолеем. Главное окончательно не споить племя. А то буду править мало того, что зелёнокожими, мало того, что косноязычными, так ещё и алкоголиками.

Интересно, а как свой демографический кризис преодолевают эльфы под предводительством своей прекрасной королевы?

Помотав головой, избавляясь от ненужных сейчас мыслей, он встал и направился к вытоптанной ногами и укатанной колёсами повозок дороге в прибрежный город мастеров. Там можно было легко найти какую-нибудь ундину, попросить её нырнуть и позвать Иру. Ему хотелось узнать, чем закончилась её охота на подводного хищника.

Интерлюдия

-Посмотрите, -секретарь подал Генеральному кипу распечаток, -это подборка инфоповодов из зарубежной прессы за сегодняшнее утро.

Сев за широкий стол, Генеральный отодвинул в сторону длинную ветку биоаппа стоящего на полке рядом. Ветка спружинила и вернулась обратно. По недовольному взгляду Генерального секретарь поднял горшок с биоаппом и переставил его на соседнюю полку, развернув длинную ветку вдоль стены. Стоило тронуть искусственно модифицированное растение, как по кабинету разлилась волна свежего воздуха с лёгким лимонным привкусом.

Генеральный перебирал бумаги, проглядывая сделанные аналитиками выжимки из новостных порталов "New York Post", "USA Today", "The New York Times", "Teikoku o hikiiru" и "Asahi Shimbun".

-Предположительно чрезвычайное происшествие на оборудовании проведения спартакиады в Советах... Технологическая катастрофа или рабочий момент?... Русские скрывают подробности инцидента, киберспортсмены в опасности! Время требовать возвращения наших детей домой... Советы проводят секретные эксперименты по зомбированию находящихся в виртуальности игроков. Известны имена двух пострадавших: Патрик Тэйлор и Кунгоро Накано. Имена других пострадавших пока скрываются... Прекратить спартакиаду!... Требовать возвращения наших детей!

Подняв глаза на секретаря, Генеральный спросил: -Какие-то официальные требования были получены?

Секретарь покачал головой: -Пока только умелое и расчётливое нагнетание истерии в американском и имперском сегментах сети. Аналитики полагают, что работают несколько профессиональных команд по управлению общественным мнением. Предположительно их задача - подготовить людей к требованиям о прекращении спартакиады, которые прозвучат чуть позднее.

-Значит они узнали, что Умник только повреждён, но не уничтожен и решили начать давить, используя ресурс общественного мнения, -подвёл итог Генеральный. -Любая возможная задержка перед переходом конфликта в горячую фазу нам только на руку. Сейчас важнее всего выиграть ещё хотя бы немного времени. Подготовьте короткую информационную статью о задержании двух нечистых на руку игроков, попробовавших "взломать" виртуальный мир и тем получить необоснованное преимущество перед другими участниками. Они задержаны, дают показания, будут отпущены по завершению спартакиады. Всё в порядке, причин для беспокойства нет. Жизни и здоровью киберспортсменов ничего не угрожает. Статья должна быть написана максимально сухо. Мы ничего никому не доказываем, не открещиваемся от безумных обвинений со стороны иностранной прессы. Всего лишь извещаем о произошедшем инциденте.

-Всё ясно, -наклонил голову секретарь.

-Пригласите ко мне министра иностранных дел. Менять план дня не нужно. Пригласите, когда будет свободное окно, -попросил Генеральный.

Когда секретарь вышел, он ещё раз взглянул на оставшиеся лежать на столе распечатки, не делая попытки взять их в руки. То, как быстро спевшиеся вместе противники-партнёры по глобальной политике сделали очередной ход, навевало на неприятные мысли о имеющимся у них информаторе достаточно высокого уровня. Нужно будет ещё раз озадачить главу комитета государственной безопасности и аналитический отдел. Пусть попробуют вычислить крота, каждый своими методами.

Немного успокоившись, Генеральный сложил пальцы рук в замок. Похоже потенциальный крот не мог получить доступа к информации самого высокого уровня. О проекте "Волот" он не слышал ничего, даже названия. В противном случае, вместо того, чтобы раздувать тщательно отрепетированную истерию в своих новостных порталах геополитические друзья-враги прислали бы ему короткий список, состоящий из чётких требований, первым из которых стояло бы "немедленно прекратить любые работы по проекту Волот". В случае отказа выполнить или затягивания решения - немедленное объявление войны. Или сразу война на два фронта, одновременно с Америкой и с Империей, без списка требований, без объявления. Возможно даже без какого-либо предварительного предупреждения.

Генеральный уже несколько месяцев был морально готов к тому, что в любой момент может запищать наручный коммуникатор и Умник-2 или кто-нибудь из запыхавшихся от бега по лестницам и коридорам генералов объявит ему, что несколько минут назад началась война. Большая война, намного превосходящая по количеству и качеству задействованных вооружений любой из вялотекущих конфликтов на границах союзников-сателлитов. Возможно, самая последняя война, после которой ещё очень долго не будет ничего.

Глава 13. Всего лишь игра

Тролль, минотавр и ундина

Пара плавающих крепостей закрывала реку с обоих сторон, сверху и снизу по течению. Каждая крепость вооружена парой катапульт и ещё три штуки установлены на берегу в качестве прибрежной батареи поддержки. На борту каждой крепости посменно дежурит водяная колдунья, два десятка ундин, из которых половина воины, наблюдатели и вестовые, а половина погонщики флегматичных рыб-толстяков. Катапультами управляют четыре минотавра. Продуманный поворотный механизм упросил наводку и позволил сократить расчёты. Впрочем, небольшим ундинам всё ещё очень сложно управляться с дальнобойной машинерией и таскать тяжеленые стрелы-снаряды, поэтому при каждой катапульте дежурят минотавры или тролли. Но троллей мало, все они заняты на тяжёлых работах, поэтому дежурство несут минотавры.

Третья плавающая крепость, имеющая более обтекаемые формы, практически не крепость, а большой корабль, предназначенный для дальних путешествий, как раз отправлялась в такое путешествие. Занятые обследованием реки далеко вверх и вниз от земель занятых союзом трёх рас, ундины-разведчицы обнаружили четырёхруких людей-змей. Более того, их вождь, игрок-наг имел горячее желание закупать выделанную кожу, изделия из неё и стеклянные сосуды, производство которых Гриша наладил в медном городище, на старых печах, изначально построенных для выплавки меди. Наги готовые закупать стеклянную посуду и кожу в любых количествах. Люди-змеи имели расовый бонус к алхимии, плюс их вождь при старте разумно взял книги-технологии по химии усиливая и развивая таланты доставшейся ему расы. Поэтому в химически-инертной стеклянной посуде наги нуждались постоянно. В ответ они могли платить порохом, добавками-катализаторами нужным для создания более прочных сплавов, подобием эльфийского огня и так далее. Сотрудничество намечалось весьма выгодное обеим сторонам.

Заключив предварительное соглашение с вождём людей-змей, Ира сразу начала готовить недавно спущенную на воду плавающую крепость к дальнему торговому походу. Она долго спорила с Матисом, предлагая снять обе катапульты, чтобы освободить больше места для товаров. Поневоле вовлечённый в спор Гриша вынужденно поддержал человеко-быка. Пусть лучше превращённая в торговый корабль плавающая крепость отвезёт и вернётся с меньшим количеством товаров, чем вообще не вернётся. Совместными усилиями убедив Ирину оставить крепости вооружения, они до предела сократили экипаж. Но потеряв в количестве, экипаж выиграл в качестве. На корабле должны были плыть целых три героя от всех трёх рас: человек-бык Тавр, тролль-механик Пик и водяная колдунья Аквила. Первой торговой миссии к нагам придавалось большое значение.

Торговый корабль отправился в путь позавчера. Так как у него на борту имелись герои, то, согласно игровым условностям, время пути сокращалось и буквально завтра он уже будет должен прибыть обратно, нагруженный товарами выменными у людей-змей. В плане сокращения времени затрачиваемых на путешествия, согласно правилам, герои были приравнены к игрокам. Извещений системы о гибели героев никто из вождей не получал, значит торговая миссия протекала штатно. По крайней мере можно было на это надеяться.

Гриша, вместе с Пиком, заранее выплавили несколько стволов для будущих пушек, рассчитывая на закупки пороха у наг. Конечно это не очень хорошо, когда стратегическое сырьё изготовляется за границей и привозится в державу торговыми караванами. Слишком легко во время затяжной войны перерезать тонкую ниточку, тянущуюся вдоль извилистого русла реки. Но пока пусть будет так, а потом они что-нибудь придумают.

Доставшиеся по результатам сражения с гремлинской ордой драконьи железы пока использовали в печах для выплавки меди и железа. Возможность получать более высокую температуру, плюс регулировать её повышая и понижая, когда это требуется, сильно продвинула металлургию вперёд. Исчезла необходимость пережигать вековой лес на уголь. Хотя уголь всё равно требовался так как драконьих желёз не хватало на всё, но теперь его было нужно гораздо меньше. Они научились делать стекло, добывали болотную руду, смешивали её с углём для получения железа и экспериментировали с различными сплавами.

Ради интереса Гриша, с Матисом и с Пиком соорудили паровой двигатель в медном городище подключив к нему молот для выковывания шлака из крицы (комка пористого, восстановленного железа в смеси со шлаком получаемого из болотной руды и древесного угля после длительного нагрева в печи). Впрочем, паровой двигатель был не особенно и нужен. Основное производство сосредотачивалось в городе мастеров на берегу реки где жили ундины. Там многочисленные станки получали энергию движение от водяных колёс (из теперь стало два). Силы течения реки у берега не хватало и колёса дополнительно крутили рыбы-толстяки. Эдакие живые паровые двигатели, не требующие угля, но зато пожирающие запасы выращиваемых русалками съедобных водорослей просто в неприличных количествах.

Что до парового молота, то его с успехом заменяла пара троллей орудующих огромными молотами. Дури день на пролёт лупить молотами по комку крицы выковывая из неё шлак у них хватало, правда имелись некоторые проблемы с точностью удара.

Ира и Матис постоянно наседали на Гришу с требованием рассказать, как он сумел заполучить целых трёх героев на малочисленное троллье племя? У них самих имелось строго по одному герою и тенденции к увеличению пока не наблюдалось. Гриша был бы рад ответить, но дело в том, что он и сам толком не понимал логику системы, присваивающей тому или иному юниту звание "герой". Определённые закономерности вырисовывались, но нуждались в проверке. Отчасти ради проверки своих предположений он и начал строительство того не особенно нужного, на тот момент, молота на правой тяге.

Поговорив с Ириной, он отобрал нескольких ундин, привлекая их к строительству двигателя. Одна из них, после успешного ввода парового молота в эксплуатацию, получила звание "герой" и стала первым помощником неразговорчивого Пика в плане механики и машинерии. Гриша ничуть не удивился тому, что эта же русалка проявила себя в охоте на подводное чудовище, предложив соорудить ловушку на выходе из норы из запасных сетей и копий. Видимо счётчик опыта добрался до какого-то значения и юнит превратился в потенциально бессмертного героя. Во всяком случае с первого взгляда гипотеза вроде бы подтверждалась.

Тем временем приближалось время очередного пробуждения игроков. В реальном мире должна была подойти к концу ещё одна неделя и все киберспортсмены проснуться на несколько часов представая перед болельщиками и фанатами в своём настоящем виде, а не в виде своих игровых аватар. В эти несколько часов они созвонятся с родителями и друзьями. Будет возможность полазить по сети в поисках информации о нужной примитивной технологии или почитать посвящённые спартакиаде форумы болельщиков, тем самым узнавая о силах, а если повезёт, то и о планах, соперников без всякой разведки. Умник, как всегда, проведёт награждения отличившихся игроков премируя их дополнительными способностями или очками развития. Можно будет узнать сколько игроков выбыло за прошедшую неделю и какой примерный технологический уровень оставшихся.

Узнав о новом герое Ирины, получившем звание после запуска парового молота, Матис повторно загорелся идеей создания электростанции.

-Поймите! -горячо доказывал он на советах проходивших в "царском общежитии", где жили вожди трёх рас, когда не отлучались по многочисленным делам своих племён. -Электричество - это не просто лампочки и свет в темноте. Электрометаллургия позволит получить чугун высокого качества с минимальными затратами. Как мы сейчас получаем железо?

-О, это я могу тебе рассказать, как получается железо! - усмехнулся Гриша. Основания веселиться у него имелись достаточно веские. Добывали руду его тролли. Они же переплавляли её в печах. Практически всё медное городище состояло из различных печей, от самых примитивных, построенных в начале игры, которые ещё использовались, до более продвинутых, доменных печей.

До мартеновских печей они пока не дошли. Пробная выплавка в новой псевдомартеновской печи провалилась, и Гриша не понимал почему. Во время следующего пробуждения он как раз собирался попробовать разобраться почему и отыскать в сети нужную информацию. Вопреки названию, в медном городище, производили не только медь, но и железо, сталь, чугун и различные сплавы на их основе. В отдельного типа печах тролли выплавляли стекло, создавая бутыли и сосуды грубой формы, с толстыми стенками, чем-то похожие на своих создателей. Минотавров и ундин в медном городище жило мало и все они являлись мастерами, контролировали процессы и обуздывали вал грубой, грозной мощи, которую воплощали зелёнокожие великаны.

В городе мастеров на берегу реки, разумеется, тоже имелось множество кузнецов, большей частью минотавров, но и пара троллей, из тех, кто посообразительнее и половчее, затесалась тоже. В город мастеров металлы попадали уже в виде готовых слитков, для последующей перековки в оружие или инструменты.

-Нет, позволь всё же закончить мне, -мягко попросил Матис.

Гриша развёл руками. Показывая, что передаёт слово товарищу, он вцепился зубами в кусок мяса с хлебом. Мясо было жестковато - развитого животноводства в тройственном союзе толком не имелось, поэтому мяса было мало и добывали его, главным образом, охотой. Вот рыбы, благодаря подводным загонам ундин, было в достатке. Какую чудесную, наваристую уху готовили повара! Хлеб имел непривычный, чуть кислый, привкус. Его изготавливали из водорослей с добавлением зерна.

-Сейчас мы, то есть ты, -поправился Матис указав на Гришу, но потом возмутился и сказал. -А знаешь, хватит уже выпячивать свою значимость, это не по-товарищески. Какая разница кто плавит металл, а кто выделывает кожи?! Сейчас мы, в смысле наш тройственный союз, получаем железо смешивая болотную руду с древесным углём и разными присадками и переплавляя её в крицу. В результате получается то ли смесь шлака с железом, то ли смесь железа со шлаком, которую потом долго перековывают для получения относительно очищенного от шлака железа. Причём сложно сказать, что из чего приходится выковывать: железо из шлака или шлак из железа.

Не удержавшись, Гриша вставил: -Доменные печи дают железо со шлаком, а не шлак с железом, как было раньше.

Честно говоря, он до сих пор сильно гордился тем, что получилось соорудить работающую доменную печь. Это было не просто и даже всемогущая система отметила его достижение, правда одарив всего одним дополнительным очком развития.

Матис горячо доказывал: -Электрометаллургия даст возможность восстанавливать металлы, получая стали лучшего качества, так называемые электростали. Мало того, что они лучше и качественней, так и процесс получения упрощается!

-Только вот для начала нужно иметь мощные источники тока, -вставил Гриша.

-Построим! А гальваника? Покрыв один металл тонким слоем другого, мы получим металлическое оружие, не боящееся ржавчины, которое можно постоянно держать под водой! - продолжал соблазнять соратников хитрый латыш.

-Я "за"! -вступила в разговор Ирина. Она положила крохотную лапку своего автара на широкую, лопатообразную ладонь Гриши и тот понял, что электростанцию они строить точно будут. Не то, чтобы он выступал против. Ещё сам Ленин говорил об электрификации советской власти. Только вот... остальные проекты придётся отодвинуть на неопределённый срок и это немного злило.

-Золочение, серебрение, -продолжал разливаться соловьём Матис.

-Ты ещё скажи: получение алюминия...

-А что, и алюминия тоже! Со временем, понятное дело. Не сразу.

Сцепив зелёные руки в замок и положив их на массивный, сделанный под размер тролля, стол, где играющая ундиной Ира могла бы, при желании, построить себе маленький домик с небольшим огородиком в придачу, Гриша заявил: -Ладно. Считайте, уговорили. Давайте думать с чего начинать в практическом плане. Сможем мы обойтись без книг-технологий по электричеству или придётся покупать у системы?

-Грех не использовать реку, если она есть. Для начала соорудим динамо-машину, а дальше и на генератор переменного тока перейдём, -как само собой разумевшейся высказал Матис.

Гриша грустно посмотрел на него: -Положим тонкую проволоку я вытянуть смогу. Но её ещё нужно изолировать. Резины у нас нет. Пластмассы тем более. Значит тканевая изоляция. Ну или покрасить чем. И ещё нужен магнит. Очень много магнита. Где у нас ближайшее магнитное месторождение?

-Кажется в степи, сразу за перевалом. Там холм есть большой. Возле него иголка на нитке поворачиваться начинает.

-Вот и приехали...

-Я поручу ундинам ещё раз всё тщательно обследовать. Может быть найдут ещё одно магнитное месторождение, -пообещала Ира, но общее настроение уже было испорчено.

-Ребят, а вы хорошо помните устройство генератора переменного тока. Хотя бы самого простого? -вдруг задал вопрос Гриша.

-Статор, ротор, щётки и контактные кольца... Можно будет в сети посмотреть схему и примеры для пионерских самоделок. Я уже немного позабыл, -признался Матис.

Поспорив ещё какое-то время, пришли к выводу, что покупать книги-технологии из ветви электричества всё же придётся. Посмотреть схемы в сети и собрать самим, пожалуй, было бы возможно, но это там, в реальности, где есть магазины для технического творчества предоставляющие обширный и богатый ассортимент разнообразных деталей. Здесь, в игре, им придётся всё изготавливать самим и даже элементарную катушку с проволокой не купишь, а придётся вытягивать и наматывать самостоятельно. Без применения игровых условностей и подсказок не реально. А условности и подсказки действуют только для владельцев соответствующих книг-технологий. Не хочешь или не можешь купить - играй честно, с самым минимумом игровых условностей и без единой подсказки. Как говориться - своего ума мало, значит плати очками-развития.

Вызвав магазин и войдя в раздел покупки книг-технологий, Гриша коротко выругался, потом спохватился и стыдливо посмотрел в сторону Иры. Впрочем, ознакомившись с ценами на книги-технологии в ветви электричества, девушка принялась ругаться гораздо хлеще и дольше его. Матис только присвистнул. Цены не то, чтобы кусались. Нет, цены рвали, терзали и грызли. Сложи они втроём все имевшиеся очки развития (а ещё нужно оставить минимальный запас на воскрешение героев, мало ли что может случиться) и то не хватило бы на необходимый набор книг-технологий.

-Однако, -пробормотал Матис. -Высокие технологии дорого стоят. Очень дорого.

Повесив голову, Ира спросила: -Значит отказываемся?

-Почему сразу отказываемся. Просто слона нужно есть по частям. Найдём магниты, намотаем проволоку, соорудим простейшую динамо-машину. Если постараться, то справимся без книг-технологий.

-Магнитный холм торчит посередине степи, -напомнил Матис. -Варварский альянс "степной ветер" нам, конечно, обязан. Но вряд ли настолько, чтобы подарить беспрепятственный доступ в степь и разработку единственного известного магнитного месторождения в регионе.

-А дарить ничего не надо, -сказал Гриша. -Попробуем договориться. У нас хотя бы есть река и неутомимые рыбы-толстяки. В степи ничего этого нет. Дэну технология электричества нужна как бы не больше нашего. Возможно он и очками развития согласится вложиться для покупки соответствующих книг. Динамо-машины дают постоянный ток. Его на дальние расстояния передавать замучаешься. Для передачи от электростанций до удалённых потребителей нужен будет переменный ток. Поэтому пусть вкладывается недостающими очками развития.

Бросив на сидящего за столом зелёнокожего великана восхищённый взгляд, Матис пробормотал: -Ты ещё той сумасшедшей эльфийке предложил бы поучаствовать и вложиться очками развития.

-Предложим и ей, -согласился Гриша и купируя готовые сорваться с губ вождя минотавров возражения, пояснил: -Знаю, ты её не любишь и точно есть за что. Но эльфы наши соседи. Мы живём в одном регионе. Поэтому или уничтожать их под корень или как-то договариваться. Визит гремлинсокй орды показывает, что игра входит в стадию войны между различными регионами. Теперь каждый внутрирегиональный конфликт приведёт только к совместному ослаблению и повышению уровня внешней угрозы.

Матис сказал нехорошее слово.

Пробежав по столу, Ира дотянулась лапкой до лица минотавра и легонько шлёпнула его по губам.

Гриша кивнул и печально заметил: -Я с тобой полностью согласен. Но какой у нас ещё выход остаётся? Только договариваться.

Интерлюдия

Другого выхода не имелось. Эдвард Янг понимал это будучи прекрасным аналитиком и личным помощником Майкла Переса, а значит обладая если не всей полнотой, то достаточно большим объёмом информации о события[ происходящих сейчас за мировыми кулисами.

Мир катился к войне. Пусть пока движение едва заметно, но он отчётливо ощущал, как громада мироздания сдвигается с места и начинает постепенно ускоряться. Очень медленно, но при этом чудовищно неотвратимо. Эдвард знал: если оно наберёт достаточную скорость, то остановить его будет очень непросто. Гораздо сложнее, чем сдвинуть с места и разогнать.

Эдвард Янг занимался тем, что скрытно приводил в полную боеготовность армию корпорации "Industry smart electronics". Точнее этим занимались тысячи других менеджеров огромной мегакорпорации, а Эдвард, под контролем непосредственно начальника Майкла Переса, управлял и дирижировал процессом в целом. Он знал, что и другие пять корпораций готовят свои армии выводя их на высший уровень боеготовности. Чем-то подобным занимался и император-дракон в своей Империи.

Разумеется, процесс подготовки и перемещения войск пытались скрывать, но столь масштабные действия подобного рода просто невозможно спрятать. Эдвард был уверен, что Советам уже всё известно. Скорее всего им было известно о переводе войск на высший уровень боеготовности ещё до того, как исполнительные директора отдали соответствующий секретный приказ. Логика развития событий неумолимо диктовала этот шаг, и он должен был быть сделан.

Шаг сделан и скоро перед ними снова наступит черёд выбирать: остановиться или идти дальше по гибельному пути. Сделать ещё один шаг и ещё один, чтобы потом вдруг обнаружить, что лестница кончилась и шагать дальше некуда.

В порядке интеллектуальной игры, Эдвард видел иной путь развития событий. Три мировые державы, обладающие технологией создания искусственных интеллектов, не пускающие в узкий закрытый клуб посторонних, последние сорок лет увлечённо участвовали вj взаимной гонке интеллектуальный вооружений. Сегодня они могли просто... сесть за стол переговоров. Просто попробовать договориться! Любой ребёнок предложит вам такое решение. Простое и вместе с тем абсолютно неосуществимое.

Желающий разрешить назревший кризис одними только переговорами должен первым раскрыть свои карты и надеяться, что тоже самое сделают и другие. А они могут не сделать. И не сделают. Потому, что могут. Старая как мир игра. Но теперь по гораздо более высоким ставкам.

Зря люди дали оружию разум и пусть частичную, в рамках выполнения основного приказа, ситуативную свободу воли и действий, -подумал Эдвард Янг поднимаясь в лифте в кабинет Переса для доклада. -Это, наверное, даже забавно. Первое, что мы сделали, научившись создавать разум, так это сотворили разумное оружие. И ведь опять не было другого выхода. Всё та же чёртова неумолимость логики развития событий. Интеллектуальное вооружение на порядок эффективнее в сравнении с тем же по классу вооружением, но напрямую или удалённо управляемом живым человеком или простыми алгоритмами. Страна, которая бы отказалась от участия в гонке интеллектуальных вооружений проиграла бы. Поэтому участвовали все три мировых государства, кто успел получить соответствующую технологию и запретил другим разрабатывать её. На пределе сил и индустриальных мощностей создавали всё больше и больше разумного оружия.

Двери мягко открылись, впуская Эдварда в святая-святых, кабинет главы службы безопасности, Майкла Переса, замыкавшего на себе управление разведкой, контрразведкой и армией корпорации.

-Мальчик мой, -поприветствовал его хозяин кабинета отрываясь от лежавших перед ним планшетов. -Ты наверняка пришёл доложить, что советский интеллект выжил? Этот самый "Умник" впал в кому, но прогнозы на полное восстановление его работоспособности вполне оптимистичны. Дело только во времени.

-Так точно, сэр, -склонил голову Эдвард. Гадать по каким каналам шеф получил информацию раньше него он даже не пытался.

-И какое-же развитие ситуации ты предлагаешь на основе этих вводных?

-Штаты и Империя должны официально потребовать у Советов прекращения спартакиады и возвращения игроков-участников домой. Не только иностранных игроков, но и советских тоже, под предлогом опасности виртуальной игры управляемым спятившим интеллектом. Тексты требований я подготовил и принёс на утверждение. Но нужно немного подождать.

-Чего именно ждать? -удивился Перес.

-Сэр, мы должны подождать пока закончиться неделя, игроки должны будут пробудиться, но не пробудятся. Только после этого мы можем начать давить на русских на том основании, что они удерживают игроков-участников спартакиады силой, не давая им контактировать с внешним миром, -объяснил Эдвард. -Последовательность событий важна, иначе Америка подставит сама себя, показав, что заранее знала о событиях, которые ещё не произошли.

Перес фыркнул: -Как будто это и так не ясно всем, кто хоть что-то представляет в мировой политике.

-Пусть те, кому положено, знаю правду. Но нет смысла отвлекать лишние силы на успокоение масс, если можно просто избежать их гнева. А очередной конспирологической теорией никого не удивишь. Одной больше, одной меньше - кто их считает, кроме совсем отбитых на голову фриков? - не согласился Эдвард.

-А если русские, вопреки ожиданиям, разрешат игрокам пробудиться, наплевав на опасность контакта других спящих агентов с нами или имперскими шиноби?

-Это тоже предусмотрено. Официальные требования закрыть спартакиаду и отправить игроков домой изменятся. Мы будем давить на не полную работоспособность "Умника". Тексты требований на этот случай также подготовлены и ждут только утверждения.

-Хорошо, мой мальчик, -скупо улыбнулся Перес. -Просто замечательно!

Тролль и варвар

Ранний закат играл красками, как будто умелый музыкант струнами. Подсвеченные розовым облака переходили в ярко оранжевый шар солнца самым краешком, зацепившим верхушки пологих холмов. Казалось небо задумало представить все оттенки розового от светло-алого, до насыщенного карминового. Если же оглянуться и посмотреть в другую сторону, где почти не было облаков, то можно увидеть пронзительную синеву неба. Почему-то небо кажется особенно высоким и каким-то по особенному голубым над холмистой степью.

Лидер альянса "степной ветер" стоял на балконе, положив руки на каменные перила и любовался тем, как закатывается солнце над степью. Над покорной его воле степью.

-Значит ты предлагаешь мне просто отдать вам добрый десяток очков развития под ваше честное слово когда-нибудь провести в степь электроэнергию. Причём электростанции будут стоят на землях тройственного союза, а не в степи. Я ничего не напутал?

Гриша, в облике здоровенного зелёнокожего тролля, не рисковал ступать на балкон и любовался закатом изнутри помещения. Потолки в этом дворце были достаточно высоки для тролля, но приходилось следить, чтобы не стукнуться головой о неожиданный выступ или державшую потолок балку.

-Всё именно так, -подтвердил он.

Можно было, конечно, сказать, что электростанции планируется расположить у реки, чтобы сила текущей воды и рыб-толстяков вращала катушку вокруг магнита или магнит вокруг катушки. Построить будущую электростанцию в степи конечно можно, но нужно будет как-то крутить колёса. Значит или строить паровой двигатель или запрягать быков и мамонтов. И то и другое не очень хорошее решение. Но зачем повторять то, о чём было говорено уже не один раз. Варвару Дэну эти моменты прекрасно известны.

-Не только. Ещё потребуется доступ к магнитному месторождению на месте большого двуглавого холма. Потребуются людские ресурсы для добычи и перевозки магнитной руды. Нужно будет строить дороги и сопутствующую инфраструктуру. И ещё твои собственные знания по электротехнике будут отнюдь не лишними, -уточнил Гриша.

-Какое заманчивое предложение, - с сарказмом в голосе подвёл итог Дэн.

Пока они разговаривали, солнце опустилось за горизонт уже на треть. Небесные краски понемногу наливались чернотой, становились гуще и концентрированней. Снаружи, во дворе, раздались странные звуки. Рискнув выглянуть, держась руками за стены, Гриша ступил на балкон и посмотрел на происходящее внизу. Там шаман Крыг, отправившийся вместе с любимым вождём на сложные дипломатические переговоры к степным варварам, обхватил быка поперёк туловища, поднимая и опуская его. Любимая дубина шамана лежала рядом. Ошалевшее животное жалобно ревело и мотало рогатой головой, но вырваться не могло. Собравшиеся вокруг стражники из элитной гвардии охранявшей главу альянса "степной ветер" громко смеялись и подбадривали уже начавшего покачиваться от перенапряжения тролля.

-Весёлый у тебя герой, -заметил Дэн, тоже наблюдая за этой занимательной картиной. -Мои герои какие-то угрюмые. Настоящие головорезы. Встреть я их в реальной жизни в тёмном переулке, точно бы постарался побыстрее уйти подальше или прикинуться ветошью.

-Какого героя вырастил, такого и получил, -пожал плечами Гриша. Балкон подозрительно заскрипел, и вождь лесных великанов торопливо убрал ногу, вернувшись в комнату.

-Не знаешь, что там мой шаман такого устроил? -поинтересовался Гриша.

-Вроде поспорил с командиром бычьих всадников, что сумеет десять раз подряд поднять его быка на вытянутых руках.

-И какие ставки?

-Если выиграет тролль, то этого быка тотчас забьют и зажарят. Если проиграет, то будет весь день катать на себе командира бычьих всадников вместо быка.

Снизу донеслась волна громких криков, но её перекрыл разочарованный вой лесного великана.

Гриша полюбопытствовал: -Ну как, выиграл?

-Только восемь раз сумел поднять быка. После чего тот лягнул тролля по колену, вырвался и убежал. Значит придётся тебе ещё минимум день оставаться моим гостем, чтобы твой юнит сумел исполнить своё обещание, -улыбнулся Дэн.

-Чтобы мой юнит исполнил обещание данное твоему юниту. Забавно. Командир бычьих всадников тоже герой?

Дэн кивнул.

-Тогда придётся погостить. Если герой проиграл спор герою, то надо исполнить. Дело чести, -улыбнулся Гриша.

Солнце опустилось ещё немного. И без того вытянутые тени стали ещё длиннее. Во дворце и внизу во дворе массово зажигали факелы и масляные светильники. Если вне дворца последние представляли собой обычную глиняную плошку, наполненную маслом или жиром и толстый фитиль воткнутый в неё, то в покоях варвара-игрока масло плескалось внутри стеклянных ламп. Гриша привычно оценил качество незнакомых стеклянных изделий. Пожалуй, у троллей стекло выходило лучшего качества, не смотря на пальцы-сосиски и ладони размером с лопату.

Дэн спросил: -Не знаешь почему нас до сих пор не разбудили? Уже два лишних дня прошло. В реальности это часов шесть-восемь.

-Может быть там решили изменить правила? -предположил Гриша сам задающийся тем же вопросом. Начинаешь как-то неуютно себя чувствовать понимая, что заперт в виртуальности, не имея возможности самостоятельно выйти из неё, а все оговоренные сроки планового пробуждения уже прошли.

-Не пытался задавать вопрос системе? Вашему стратегическому интеллекту?

-Пытался. Не отвечает, -честно признался Гриша. -Мы втроём, с минотавром и ундиной, стояли и орали в небо. Чувствовали себя дураками. Ответа не было. А разве ты сам не пытался спросить?

-Пытался, но подумал: вдруг он только русским отвечает. Интеллект и игра ваши, не наши, -усмехнулся Дэн.

Вошла служанка, одетая в довольно фривольный наряд из тонко выделанной ткани и грубых золотых украшений, наиболее массивным из которых был обруч-ошейник, охватывающий нежную шею. Опасливо косясь на зелёнокожего великана, занявшего треть комнату, она зажгла светильники и торопливо удалилась.

-Ладно, вернёмся к делам нашим игровым, -провозгласил Дэн, покидая балкон и возвращаясь в комнату. -Вопрос: если я решу поделиться очками развития на покупку книг-технологий по ветви электричества и вдобавок тряхну своих вассалов, то наберу десятка два или даже десятка три очков развития. Это явно больше, чем сможете вложить вы втроём. Какие преференции я смогу получить?

-А какие хочешь получить преференции? -ответил вопросом на вопрос вождь троллей. -Электричество оно для всех. Или будет или не будет. Нет, в самом начале, определим какие-то нормы потребления, но потом, когда построим несколько электростанций, тогда черпай сколько требуется и дело с концом.

-Неожиданная концепция, -поразился Дэн.

-Ты же не думал, что мы первым делом поставим счётчики, ещё до ввода в строй гидроэлектростанции, и станем записывать кто сколько света нажёг? У нас и денег-то нет, в смысле чтобы являлись универсальным платёжным средством. Всё через натуральный обмен, выменивая нужное на ненужное. Ну или строй собственное производство. Почти пещерный коммунизм.

-Вот уж не думал, что такой простой парень из южного Техаса, как я, будет жить при коммунизме, -рассмеялся Дэн. -У нас, знаешь, ли коммунизмом пугают не только детей, но и взрослых тоже.

Гриша тоже улыбнулся и развёл руками, следя чтобы ничего не задеть и не опрокинуть какой-нибудь масляный светильник: -А чего нас бояться? Мы не страшные, когда добрые. Хочешь анекдот расскажу?

Дэн с интересом ожидал пробуждения.

-Идёт ночью мужик по кладбищу. Темно. Страшно. Вдруг слышит сзади шаги, оглядываться, а там прохожий идёт следом. Мужик говорит: фух, хорошо, что ещё кого-то встретил, а то я сильно боюсь оживших мертвецов. Прохожий в ответ спрашивает: а чего нас бояться?

На звук громкого смеха, в дверь заглянули двое стражников, но тут же спрятались обратно.

-Чего нас бояться... Не страшные, пока добрые...

-Что насчёт гостьи из страны восходящего солнца? Её тоже планируете привлечь и припрячь? -уточнил Дэн.

-Если согласится, -пожал плечами Гриша. -На самом деле было бы здорово. Сам понимаешь, совсем скоро в игре начнутся конфликты между различными регионами. К этому времени нам всем хорошо бы как-то договорится между собой, чтобы отвечать на угрозы извне единым фронтом. Не хватало только продолжать резать друг друга, пока не придёт кто-нибудь вроде той же гремлинской орды и не выбросит из игры оставшихся подминая регион под себя. Время выяснения у кого самый большой и тяжёлый совок в песочнице прошло.

-Пожалуй помогу вам переговорить с Кэтсуми, -согласился варвар Дэн. -Она какая-то нервная стала после того как в назначенный срок не последовало пробуждения.

-Все мы нервничаем, -указал Гриша.

-Она - особенно.

-Так ты согласен попытаться совместно перейти из века пара в век электричества? -уточнил вождь троллей.

-Я ещё в век пара толком не попал. Но ладно, согласен! - решил игрок-вождь степных варваров.

Они осторожно пожали друг другу руки. Человек и тролль. Американец и русский - мальчишки, сумевшие договориться. Сумевшие успешно решить столь непосильную для взрослых задачу. Правда договаривались они только в игре, не в реальности.

Интерлюдия. Официальное интервью с первым заместителем советского министра иностранных дел.

-Добрый день, Константин Борисович! Десятки миллионов наших подписчиков интересует сложившаяся в последние дни ситуация вокруг проходящей спартакиады. В мировой сети курсируют самые парадоксальные слухи. Спортивный комитет самоустранился и молчит. Советская сторона тоже не спешит делиться информацией.

-Добрый день, Хелена! Советский Союз всегда открыт к диалогу с прессой остального мира. Доказательством этого служит моё сегодняшнее присутствие в вашей студии. Для начала позвольте заметить, что спартакиада проходит как положено. Все мы можем, как и раньше, наблюдать сделанную Умником нарезку из наиболее интересных кадров и событий, происходящих с участниками. Что до различных слухов, как вы говорите, курсирующих в отдельных сегментах сети, то мне не известно кто и с какой целью их распространяет. Полагаю, это делается с целью дискредитации первых, за многие годы, международных спортивных игр, инициированных Советским Союзом в целях налаживания межгосударственных коммуникаций и сотрудничества.

-Константин Борисович, я правильно вас поняла? Вы утверждаете, что спартакиада проходит как положено, никаких сбоев не отмечено и здоровью игроков ничего не угрожает?

-Вы абсолютно верно поняли меня, Хелена.

-В таком случае вы, возможно, сможете прокомментировать или опровергнуть наиболее одиозные из заполнивших сеть слухов?

-Сделаю это с радостью. Спрашивайте, Хелена.

-Константин Борисович, что вы можете сказать о технологическом сбое якобы произошедшем несколько дней назад? Говорят, что пострадал один из советских стратегических интеллектов. В частности, интеллект по имени Умник, в том числе контролирующий виртуальную реальность куда погружены игроки.

-Разумеется это полный вздор. Возможно некоторые параноики умудрились принять за технологический сбой технические работы, действительно проводившиеся пару дней назад. Интеллект Умник в полном порядке. Уверяю вас, Хелена, если бы с одним из стратегических интеллектов что-то произошло, мы бы это точно заметили (смеётся). Параноикам советую обратить внимание на то, что трансляция игрового процесса ведётся в прежнем режиме. Если бы интеллект Умник необратимо вышел из строя, мы бы не обошлись без парочки техногенных катастроф, но, как вы можете заметить, ничего такого на территории Советского Союза не происходило.

-Константин Борисович, как вы можете прокомментировать отмену еженедельного "пробуждения" игроков? Согласитесь, это принятое в последний момент решение выглядит очень странно. Сотни тысяч родственников и друзей, находящихся в виртуальности киберспортсменов сейчас пребывают в сильном волнении не имя способа связаться с игроками и не получая от них ни единой весточки.

-Спортивный комитет действительно решил отказаться от еженедельных пробуждений игроков. При анализе логов последней игровой сессии было замечено, что некоторые игроки получили необоснованное преимущество над остальными. Получить его они могли только из реальности. Отчасти фанаты и болельщики сами виноваты в этом. Они так несдержанно и открыто делятся в сети информацией о любимых киберспортсменах, что их противникам достаточно немного почитать форум во время очередного пробуждения, чтобы иметь полную информацию об уровне развития соответствующего игрока, доступных ему технологиях и даже о его планах на ближайшее будущее. Единственным способом прекратить приток информации из реальности оказалось полностью оказаться от практики еженедельных пробуждений. Теперь все киберспортсмены в равных условиях, что более соответствует духу международных спортивных игр.

-То есть все слухи о том, что Советский Союз силой удерживает игроков в виртуальной реальности не верны?

-Они абсолютно беспочвенны.

-Как тогда вы могли бы объяснить разошедшиеся по сети кадры из постоянно ведущейся трансляции игрового процесса, где некоторые игроки оставляют на скалах или наносят на элементы одежды послания вида "почему нас не разбудили?" или "я хочу проснуться!" или "разбудите меня пожалуйста" (следует нарезка кадров)?

-Всего лишь небольшой организационный сбой. Как известно любому настоящему болельщику, субъективное время в виртуальной реальности течёт несколько быстрее реального. Соответственно, пока технические специалисты выполнили распоряжение спортивного комитета, пока утрясали все формальности и так далее, внутри игры прошло достаточно времени, чтобы некоторые игроки начали волноваться. На сегодняшний день эта оплошность исправлена. Всем игрокам даны разъяснения положения дел путём отправки сообщений.

-Может быть, чтобы полностью развеять слух будто Советы принудительно удерживают игроков в виртуальности, имело бы смысл временно "разбудить" хотя бы некоторых из них? Чтобы они могли пообщаться с родственниками и успокоить их?

-Увы, Хелена, это опять приведёт к получению необоснованного преимущества одних киберспортсменов над другими, что противоречит правилу и духу спартакиады.

-Благодарю вас, Константин Борисович, за уделённое время и ответы на вопросы.

-Всегда рад пообщаться с вами, Хелена или с любым другим представителем прессы из внесоветского пространства. Не нужно верить в глупые слухи и сетевые страшилки, распространяемые людьми, выступающими против увеличения межгосударственного сотрудничества. Лучше обратитесь к нам напрямую, и мы ответим на любые ваши вопросы. Наш мир слишком долго оставался лишён такой важной и неотъемлемой части, как международные спортивные состязания. Поэтому проводимая спартакиада так важна. Мы все должны заниматься спортом, а не войной.

-Ещё раз благодарю за уделённое время. На наши вопросы отвечал Константин Борисович Ивченко, первый заместитель министра иностранных дел Советского Союза.

Эльфийка

Оглядываясь назад, Кэтсуми думала, что изначально выбрала неверный стиль игры. Нет, то, что она с самого начала, в прямо смысле собственноручно, вырезала одного игрока за другим как раз правильно. Более того, следовало делать это активнее. Если бы не та неудача с минотаврами, то сейчас эльфы чернолесья были бы одной из двух доминирующих сил в регионе наравне с альянсом "степной ветер". Но что случилось, то случилось и сейчас эльфы стоят на третьем, последнем месте, после альянса и тройственного союза.

Поражение в войне за стойбище минотавров и битва с гремлинской ордой привели к проблеме с численностью подвластного ей племени. Эльфы размножались медленнее степных варваров и конкурировать по численности с альянсом она не могла бы ни при каких обстоятельствах. А тут ещё серьёзные потери в одной битве и чуть только племя немного восстановилось, пришлось бросать их в сражение снова. В результате снова последовали безвозвратные потери обученных воинов. В отличии от героев возрождение обычных юнитов не предусматривалось правилами.

Сев за подсчёты, Кэтсуми схватилась за голову. Затем немного успокоилась и как следует подумала над тем, что можно было бы изменить в её стиле игры.

Во-первых, пришлось признать, что эльфы чернолесья находятся, не смотря на все захваченные ресурсы выброшенных из игры игроков и их уведённых в плен мастеров, находятся на "почётном" последнем месте в раскладе сил в регионе. Увы, но это свершившийся факт. И он останется таковым ещё какое-то время.

Японка прекрасно понимала, что пришло время договариваться с альянсом и тройственным союзом. Конечно она может попробовать отсидеться в своих лесах, окружённых болотами. Может попробовать дождаться нападения армии из другого региона, как это было с гремлинской ордой и потом попробовать захватить то, что останется от "степного ветра" и союза трёх рас. Но проблема в том, что у эльфов просто не хватит на это сил. Не хватит живой силы, не хватит качественного вооружения. Запираясь в чернолесье она, образно говоря, накидывает удавку на шею себе и своему народу. А кроме того это была бы до крайности скучная игра. Значит хочешь или не хочешь, но предстоит как-то выстраивать отношения с доставшимися ей соседями по региону.

Во-вторых, из-за проблем с численностью, Кэтсуми решила полностью отказаться от обычных родов войск, таких как пехота или даже лучники. Отныне она исповедовала принцип: лучше меньше да лучше. Пусть двое из трёх бойцов погибнут во время интенсивной подготовки, но получившийся солдат будет стоить в битве пятерых. Пожалуй, в таком ключе, ей следовало готовить армию с самого начала. А навело Кэтсуми на эти мысли то наблюдение, что опытные бойцы прошедшие жесточайшую подготовку и участвующие в битве с имеющим перевес в силах врагом чаще становились героями. А пользу героев принцесса осознавала в полной мере. В случае гибели их можно было возродить со всеми их знаниями, опытом и характеристиками не тратя время на обучение новобранца до подобного уровня.

Та сумасшедшая атака дельтапланов на дирижабли гремлинов принесла ей двух новых героев, помимо верховной матери эльфов чернолесья. И пусть изначально лётный отряд насчитывал около сотни эльфов. По окончанию обучения их оставалось сорок два. После безумного воздушного абордажа и вовсе выжили всего пятеро. Точнее, фактически выжили только трое - кому обстрел из воздушных винтовок коротышек пробил крылья, и кто был вынужден приземлиться, не вступая в бой. Все остальные погибли. Сложили голову при абордаже или сгорели на падающих дирижаблях. Возродившись на алтаре, Кэтсуми обнаружила в списке её героев две новые строчки. Очков развития имелось в достатке. Она тотчас возродила двух отважных воздухоплавателей, обретших бессмертие в яростной битве. Всё же в чём-то эта игра честнее и правильнее настоящей жизни. Там врезающийся в авианосец пилот-камикадзе не возродится и в сердцах остаётся жить только его подвиг. Да примет Аматэрасу ставших огнём храбрецов в своих ласковых объятиях.

Для производства дельтапланов требуется только плотная и крепкая, по возможности лёгкая, ткань и направляющие удовлетворяющие тем же условиям. В своё время Кэтсуми учили управлять этим простым, но удивительно незаметным, в эпоху всевидящих радаров, летающим средством. Здесь, в игре, она сумела построить дельтаплан сама, без покупки у системы советующей книги-технологии. Главная сложность была не построить, а обучить эльфов летать. В условиях недостатка времени учила жёстко и в среднем, из двух учеников, до выпуска доживал только один. Из-за субтильного телосложения и острого зрения эльфы были бы идеальными пилотами, но им недоставало силы тянуть жёсткие рули и резко изменять траекторию полёта.

После долгих размышлений, Кэтсуми решила, что у неё останется всего два вида войск: наездники на лесных кошках и пилоты на дельтапланах. Принцип всё тот же: пусть меньше, но лучше. Малые по численности, но опытные и смертельно опасные войска для специальных операций - такой она видела роль эльфов в общем балансе сил в регионе.

После победы над гремлинской ордой принцесса занималась внутренними делами племени. Следовало буквально с нуля восстанавливать воздушные войска и заново обучать новых пилотов. В самый разгар этого процесса Кэтсуми нашёл гонец от охранявших границы чернолесья стражников. К окружавшему чернолесье болоту вышли чужаки, но то была не армия вторжения, а дипломатическая миссия. Что же, она хотела договориться с другими влиятельными силами в регионе и вот он отличный шанс. Прихватив с собой верховную мать, Кэтсуми поспешила на переговоры.

Она тщательно продумала детали первых трёхсторонних переговоров в которой ей придётся участвовать. Известно, что как с самого начала поставишь себя, так к тебе и будут относиться в дальнейшем и изменить это отношение будет очень сложно. Поэтому принцесса настраивалась на жёсткие переговоры, планируя твёрдо отстаивать свои интересы в складывающихся на глазах взаимоотношениях. Пока шла через болото, по секретной тропе, обходя множество установленных для непрошенных визитёров ловушек с кольями, капканами, ядовитыми насекомыми и гадами, она ещё раз уложила примерный план готовящихся переговоров у себя в голове.

Но перейдя болото Кэтсуми столкнулась с тем, что совершенно выбило из колеи не только её саму, но и стоящую рядом, запыхавшуюся после долгого пути, верховную мать эльфов чернолесья. Как она и ожидала, говорить с ней пришёл американец Дэн, лидер альянса "степной ветер" и представитель тройственного союза, русский парень Григорий в облике зелёнокожего великана. Но вот то, что она никак не ждала увидеть, так это ещё одного тролля, в броне, шлеме, с железной булавой на поясе и сидящем на его плечах человеке. Наездник, степной варвар, командир бычьих всадников, как показывала подсказка системы, уверенно погонял своего зелёного "бычка". Тролль выглядел ужасно недовольной жизнью ездовой животины, но отчего-то не предпринимал и попытки скинуть нагло стучавшего ему по шлему и погоняющего здоровенной хворостиной всадника.

Увидев эту картину, Кэтсуми настолько растерялась, что вместо заранее заготовленных слов или хотя бы слов приветствия, только спросила: -Почему он ездит на нём?

Морда ездового тролля перекосилась, обнажив клыки он тихо зарычал. Игрок-варвар переглянулся с игроком-троллем и объяснил: -Просто кое-кто проиграл один спор.

-Понятно, -сказала Кэтсуми, хотя ей было совершенно не понятно.

-Мы тут решили совместно строить гидроэлектростанции, тянуть провода создавая единую электросеть и закупиться нужными книгами-технологиями. Ты будешь участвовать? -спросил Гриша.

-Обязательно буду, -кивнула японка всё ещё продолжая разглядывать командира бычьих всадников погоняющего шамана троллей здоровенной, для человека, хворостиной. И только произнеся слова, она подумала, что не уточнила ни условия, ни процент участия. Не обговорила многочисленных, но очень важных тонкостей. Не обсудила ни точное число получаемых ею по результатам преференций, ни объём требуемых с её стороны вложений.

Но прежде чем она успела поднять любой из перечисленных вопросов, игрок-тролль просто сказал: -Ну и отлично.

Как будто тем самым заключая сделку. Вопреки всем правилам бизнеса, без чётко зафиксированных соглашений, просто на словах. Но было в этом странном способе вести дела что-то притягательное и Кэтсуми почему-то согласилась с ним. Тем более в этот момент наездник на тролле пытался развернуть свою неповоротливую коняшку в нужную ему сторону немилосердно оттягивая троллю уши. Вынужденный играть роль ездовой животины шаман пытался дотянуться до росшего неподалёку куста с ягодами, мотал головой и грозил: -Я буду бить тебя дубиной, вредный человека!

-Ну давай, ударь! -подзуживал его командир бычьих всадников, герой-варвар. -Себе по голове опять попадёшь. Ты уже два раза пробовал.

-Моя не больно, моя иметь шлем, -возражал пытающийся дойти до вожделенных ягод тролль.

Смотреть на это без смеха было невозможно. Старательно давя рвущуюся наружу улыбку, Кэтсуми сказала: -Вообще-то это ядовитые ягоды.

-Ничего. Он у меня и мухоморы ест и даже не чистит их, -махнул рукой Гриша.

-Моя нужно шаманить! Моя чуять вкусную магию в этих красных ягодах, -упорно заявлял тролль-шаман.

Командир бычьих всадников напомнил: -Твоя проиграла спор и должна катать меня до конца дня. Думаешь наешься ягод и уснёшь, пуская слюни до вечера? Не выйдет! Катай давай.

-Моя больше никогда не спорить с подлыми человеками. Моя теперь сразу бить их дубинкой!

Махнув рукой на приличия и на протокол этих странных, ни на что не похожих, переговоров, Кэтсуми смеялась в голос. Под руку булькала верховная мать, тоже веселясь на свой манер. Улыбались воины, сопровождающие лидера альянса "степной ветер". Хлопал себя по коленям тролль по имени Гриша. Но вдруг появившееся перед глазами сообщение заставило игроков замолчать. Юниты какое-то время продолжали веселиться, но глядя на ставших серьёзными вождей тоже натянули на лица подозрительные и угрюмые выражения.

Сообщение от системы гласило: уважаемые игроки, настоящим извещаем об изменении правил. Еженедельные пробуждения отменяются до конца игры по причине вносимых ими в игровой баланс хаоса и неопределённости. Просим извинения за несколько беспокойных дней, когда вы не имели информации и не знали, что происходит. Категорически несогласные с отменой еженедельных пробуждений игроки могут нажать кнопку "выход из игры" в конце данного сообщения. Однако данное действие будет расценено как добровольное прекращение игры и вернуться обратно такие игроки не смогут. Им будет засчитан проигрыш.

Внизу сообщения имелись две кнопки. Одна, как и обещали, называлась "выход из игры", а другая гласила "мне всё понятно, продолжаю играть".

-Ну вот, -услышала Кэтсуми голос игрока-тролля. -Теперь всё стало понятно. Только лишь немного изменились правила. Спокойно играем дальше.

-Странно как-то. Вот так, с бухты-барахты. А несогласных сразу в проигравшие, -сомневался варвар Дэн.

-Какая разница, -отмахнулся тролль. -Играем!

Варвар со вздохом согласился: -Играем.

Кэтсуми продолжала смотреть на повисшее перед глазами и не желающее исчезать пока она не выберет одну из кнопок сообщение. Её великий отец-император, в бесконечной своей мудрости, предусмотрел ситуацию, когда боевая принцесса не сможет получить приказ действовать по причине отсутствия возможности связаться с ней. Если связь будет отсутствовать более трёх неделей реального времени, то она должна начинать самостоятельно действовать по одному из заранее оговоренных вариантов. Одна неделя реального времени прошла, осталось чуть меньше двух недель. Всего чуть больше десяти дней самостоятельного игрового процесса, если за это время игрокам не дадут возможности связаться с реальным миром. А им не дадут. Значит всего чуть больше десяти реальных дней спокойной игры, после чего она должна будет вновь превратиться в живое оружие и выполнить приказ императора. Кэтсуми снова станет точно отточенным клинком в руках отца-императора. Жаль, ей только-только начало нравиться быть человеком, а не клинком. Она только начала понимать, как это здорово, просто быть человеком. Просто играть. Снова стать той маленькой девочкой, играющей в куклы и машинки, а не в настоящие пистолеты и метательные звёздочки. Простой маленькой девочкой которой она никогда не была.

Кэтсуми закрыла глаза, позволив себе секунды постыдной слабости. А когда она открыла их снова, то там больше не имелось ни страха или ни сожаления, только всепоглощающая безмятежность. Предназначение должно быть исполнено. Воля императора-дракона будет выполнена. Но у неё оставались ещё почти два месяца субъективного времени до этого момента. Два месяца незамутнённого счастья, когда она сама решает, что и как будет делать. Сама ставит себе цели, и сама выбирает пути их достижения. Её собственные два месяца ускоренного виртуального времени.

Кэтсуми выбрала кнопку "мне всё понятно, продолжаю играть" и назойливое системное сообщение покинуло поле зрения. Когда будет нужно, боевая принцесса сумеет самостоятельно всплыть из виртуальности в реальный мир и выбраться из закрытой работающей капсулы виртуальной реальности. Когда придёт время. А пока...

-Так какие планы по электрификации наших болот?! -весело спросила она у слегка опешившего игрока-тролля.

Глава 14. Спать и видеть сны

Минотавр и Ундина

Принюхавшись к исходящему над чашкой пару, Ира довольно улыбнулась. Пусть сахара у них не имелось, но зато был в наличии лесной мёд, земляника, мята и всё многообразие трав средней и средне-северной полосы. В огромной, для крохотной ундины, чашке из грубого, толстого стекла чай долго сохранял температуру, дополнительно завариваясь и открывая все тонкости аромата и вкуса.

Она осторожно отпила глоток, покатав расплавленную каплю на языке, пока та не остыла до приемлемого уровня. Вкуснотища! И ей нисколько не жалко времени потраченного на заваривание душистого горячего напитка пусть даже для одной себя. Мальчишки бегают и воют. Спят на земле, завернувшись в одно несчастное покрывало, давно требующее капитальной стирки. Лично она полагала, что если уж им придётся провести в игре целых два года субъективного времени или около четырёх месяцев времени реального, то нужно постараться создать себе хотя бы минимальный комфорт. По этой причине Ира негласно взяла на себя роль хозяйки в их общежитии трёх царей. На окнах появились занавески. Да, узор вышит кривовато, но так кто вообще сам шьёт в наш век автоматизированных фабрик и массового производства?

Благодаря стараниям Ирины у входа появились половики и, надо заметить, регулярно вытрясаемые половики. И пусть они не давали никаких бонусов, но просто жить не в голых стенах, а в чём-то родном и уютном, само по себе приятно. Если верно то, что в здоровом теле обитает здоровый дух, то и чистота, и ухоженность дома для чего-нибудь пригодится.

Ира ввела в традицию регулярные чаепития. Когда сначала разжигаешь очаг, ставишь на него котелок, наливаешь воды, бросаешь трав и накрываешь тяжёлой крышкой, которую Ира могла поднять только, взявшись за неё обоими руками-лапками. Потом надо ждать пока вода закипит. Это время разговоров, планирования дальнейшего развития и бурных споров. На пустом пока столе раскладываются импровизированные карты: солонка начинает играть роль города мастеров, чашечка с мёдом - приметной горы, просыпанная щепотка соли изображает реку и так далее. Иногда Григорий, выставляется здоровенный поддон с песком и в нём, в три пары рук, они быстро рисуют карту земель тройственного союза и окружающие территории.

Когда чай заварен, он должен какое-то время постоять. Потом со стола убирается всё лишнее. На сбитую из толстых, натёртых воском досок выставляются лепёшки, высушенные и посыпанные перцем водоросли, чашечки с лесным мёдом и корзинки с необыкновенно крупной и ароматной земляникой. Наконец выставляется большой кувшин. Оказалось, что никто из них знал, как должен быть устроен настоящий самовар. Вроде бы там должен быть краник для наливания чая, а сверху труба и непременно чтобы с надетым на неё сапогом. Почему? Зачем? Нет ответа. Поэтому пусть будет просто большой кувшин с толстыми стенками долгое время, сохраняющий кипяток горячим.

Закончив подготовку они все втроём долго пили чай, заедая мёдом и чуть повядшей, сделавшейся мягкой и терпкой, земляникой и разговаривали. Причём если до начала чаепития они, обычно, спорили, не соглашались друг с другом. То после того как были налиты первые чашки, каким-то образом постепенно приходили к общему решению устраивающему всех. Такие полноценные чаепития происходили не слишком часто, всё же времени на них требовалось весьма много. Да и то и дело кто-нибудь из трёх вождей отсутствовал по делам. Но всё же такие моменты Ира считала одними из лучших происходивших в игре.

Когда она находилась в "царском общежитии" одна, то пила чай по упрощённому варианту, используя маленький чайник вместо большого и занимая самый краешек огромного, пустого стола. Но всё же, как чудесно пахнут заваренные листья земляники и слабый привкус мяты придаёт горячему напитку нотку свежести и бодрости. Она успела сделать ещё один глоток, как в дверь яростно забарабанили.

Отставив парящую чашку в сторону, Ира крикнула: -Кто-там? Проходите!

В зал вбежала пара ундин в форме речной стражи.

-Там! -выдохнула одна ундина и тут же закашлялась от долгого бега по поверхности. Ей помогла вторая, тревожно свистнув: -Корабли!

Помогая и дополняя друг друга стражницы объяснили: -Разведчицы передали. Плывут много кораблей. Там люди в рогатых шлемах и с головами зверей. Плывут сверху по реке грабить и жечь. И брать дань за то, чтобы они ушли! Будут здесь через полдня, -выдохнула ундина-вестник и без сил осела на деревянный пол. Зная особенности своего народа, Ира вылила на ундин половину воды из фляжки. Когда те немного пришли в себя, дала им выпить остаток и торопливо вышла из дворца.

Первым делом она отправила гонца к Матису. К сожалению Гриша отправился договариваться со степными варварами и эльфами чернолесья о прикладывании совместных усилий всех проживающих в регион рас для строительства электростанций и развития потребляющих электричество технологий. Поэтому оборонять город мастеров на берегу реки придётся ей и Матису. Лишь бы только гонцы смогли найти минотавра и он успел бы привести гвардию.

Вторжением наверняка управлял игрок. Согласно игровым условностям время путешествия для игроков и их героев сокращалось, но, в этом случае, также сокращалось время передачи вести о незваных гостях от разведчиков до защитников. У Иры оставалось от трёх до пяти часов на организацию обороны.

Ира поспешила к реке, чтобы подготовить плавучие крепости к сражению, но когда она добежала, то оказалось, что подготовка уже идёт полным ходом. Под руководством водяной колдуньи Аквилы приставшие к берегу крепости спешно загружались сосудами с эльфийским огнём выменным у людей-змей на стеклянную посуду, выделанную ткань и изделия из кожи. Третья плавучая крепость позавчера отправилась в очередной торговый поход к людям-змеям.

-Ведь хотела же построить десяток крепостей, а ограничилась закладкой всего двух, -посетовала Ирина. Ещё ей пришла в голову мысль о цепях, перегораживающих реку в каком-нибудь узком месте с одного берега до другого. Но это тоже на будущее, а сейчас время думать о настоящем.

-Что грузите? -спросила Ирина.

-Эльфийский огонь, тройной запас копий для скорпиона, часть с примотанными сосудами с эльфийским огнём, -отчиталась Аквилла.

-А просто сосуды зачем?

-Если разобьёт скорпионы, то те, кто выживет, притаится, подпустит врага вплотную и будут метать вручную, -ответила водяная колдунья. Проверяющие натяжение тетивы у ближайшего скорпиона минотавры мрачно кивнули. Ира заметила, что у них на поясе висят пращи и грузящиеся на борт плавающих крепостей ундины тоже все с пращами.

Она собиралась бежать собирать стражников и подмастерьев, чтобы организовать поддержку с берега, но этим уже занимался тролль-генерал по имени Дрыг. Командующий сухопутными войсками тройственного союза и вместе с тем ректор военной академии, где новые юниты в обязательном порядке обучались основам военного дела активно раздавал команды подчинённым. Косноязычный, как и все тролли, Дрыг помогал себе активным жестикулированием, а особенно непонятливым отвешивал доброго пинка, отправляя их в требуемом направлении. Штуки четыре тролля, вместе с парой десятков минотавров и в окружении переменного числа ундин разворачивали катапульты, рыли укрытия для стрелков и втыкали заточенные колья в илистое дно на удобных, для высадки десанта местах. Большую и единственную, на данный момент из-за недотошного запаса пороха, пушку вытащили из её капонира и развернули с явным намерением дать залп сразу, как только вражеские корабли появятся из-за поворота реки. Главный механик, тролль по имени Пик, что-то колдовал рядом с ней. Он то покрикивал на носивших ядра минотавров, то подходил и принимался что-то объяснять подготавливающим место для стрельбы и сооружающим защитную стенку вокруг ундинам.

-Что происходит! -подумала Ирина. -Персонажи сами готовятся отбивать нападение. И ведь грамотно готовятся. Я бы не смогла придумать лучше.

Подойдя к Дрыгу, она спросила: -Мастеров вывели из города?

-Угук! -ответил тролль-герой.

-Спрятали их в лесу?

-Агак! -последовал столь же содержательный ответ, впрочем, не допускающий двойного толкования.

Ира показала на продолжающего суетиться вокруг их единственной пушки Пик-а: -А он разве не мастер?

-Если герой - убить, то вождь смочь герой - вернуться, -прогудел генерал. -Пушка должна сделать бах!

Заметив на окраине блеск начищенных медных панцирей, Ира побежала навстречу выбегающей из леса гвардии минотавров. Четыре десятка рослых человеко-быков, закованных в броню от копыт до рогов и даже кончики рогов защищены острыми накладками, позволяющими поднимать врагов на рога, без опаски их сломать. Каждый воин вооружён щитом, большим топором и парой маленьких метательных топориков. Дополнительно некоторые имели пращу и запас стальных шаров для метания или шипастые булавы похожие на дубинки троллей, но поменьше размером.

-Ирка, кто на нас нападает, что происходит? -принялся расспрашивать её Матис.

-Сама не знаю. Разведчики передали, что люди на кораблях в рогатых шлемах. Викинги какие-то. И ещё некоторые из них носят головы зверей вместо шлемов, -рассказала Ира.

Отправив гвардию минотавров под предводительством Тавра доложиться генералу Дрыгу и занять место которое он им укажет, Матис задумался. -Кажется я что-то читал о них мельком в чьём-то блоге, когда ещё были еженедельные пробуждения. Штук шесть игроков стартовало на островах. Двое игроков объединились, вынесли остальных, построили кораблей и начали грабить всех, кто находился в зоне досягаемости. Странно, что они добрались до нас. Или все, кто жил ближе, уже закончились или они где-то получили достойный отпор и сейчас ищут цель попроще, полагая нас за таковых. Ты права - один из игроков играет за викингов. У них вроде бы плюсы к морскому делу и грабежу. А вот кто второй никак не могу вспомнить.

-Это, наверное, те, со звериными головами вместо шлемов. Какие-нибудь дикари-людоеды, -предположили Ира.

Она хотела ещё что-то сказать по поводу звероподобных шлемов, но Матис поторопил: -Идём скорее, пока наши юниты сами не выстроили план обороны и всё за нас не решили.

-Знаешь, а у них неплохо получается, -поделилась Ира, спеша вслед за идущим минотавром. -Всё так просто, но при этом разумно.

-Значит хорошо мы их надрессировали.

Ира была не согласна, но придумать достойное возражение до того как они подошли к Дрыгу и Тавру не успела.

-Привет, Дрыг, -небрежно поздоровался Матис. -Какой план?

-Стреляки на берегу защищают стреляки в воде. Стреляки в воде защищают стреляки на берегу. Если враг спрыгивать с кораблей, то попадать на колья. Если пройти колья или высадить воинов заранее, то бойцы защищать береговые стрелялки.

-А моих молодцов куда думаешь определить? -спросил Матис.

Ответил Тавр: -Вождь, мы предлагаем спрятать гвардию минотавров до той поры, пока враг не завязнет в сражении на суше, а потом ввести их в бой.

-Попробуйте захватить корабли, если те пристанут к берегу, -потребовал Матис. -Пока вражеские воины будут связаны боем с защитниками катапульт, суда останутся почти без экипажа.

-Сделаем вождь! -ударил себя в грудь Тавр отчего нагрудник загудел и зазвенел.

-Так, -подтвердил тролль.

Довольный Матис отошёл в сторону. Ира поспешила за ним, но успела услышать, как Тавр шепчет Дрыгу: -Видишь, не нужно было сразу говорить про захват кораблей. Вождь сам про это сказал. Теперь он доволен и не стал придирается к другим пунктам.

-Твоя очень умный, -согласился зелёнокожий великан.

Говорит шёпотом тролль не умел. Матис обернулся, но увидел только как два героя, тролль и минотавр, склонив головы, со всем почтением, смотрят ему вслед.

...

Цепочка выставленных по течению реки дозоров предупредила о появлении двенадцати больших кораблей, каждый вдвое больше плавающей крепости построенной Ириной. Впрочем, в широкой и полноводной реке, медленно влекущей свои воды, даже такие большие суда казались не более чем скорлупками.

Корабли агрессора должны вот-вот показаться из-за поворота, но почему-то задерживались. Матис сжимал ладонь на рукояти топора, а Иру беспокоило отсутствие вестей. Последний дозор расположенный с той стороны поворота давно должен был послать птицу с посланием, но та всё не прилетала. Как будто в ответ на её вопрос в небе вдруг появились множество чёрных точек. Птичья стая снижалась, как будто кусочки раздутой ветром сажи постепенно, кругами, планировали, спускаясь.

-Как много воронов, -сказал Матис и добавил: -не нравиться мне это.

-Сбивайте ворон, -потребовала Ира. Лучники повиновались, пуская стрелы. Птицы, как будто понимая, поднялись разом. Хрипло каркая они полетели в ту сторону, откуда ждали прибытия кораблей викингов.

-Похоже на воздушную разведку, -прошептал Матис.

-Не каркай! -Ира попыталась пошутить, но шутка вышла какая-то не смешная.

Вскоре они увидели нос первого дракара выползающего из-за поворота реки.

-Почему не прилетела птица с посланием от дозора? -забеспокоилась Ира. Матис молча показал на несколько чёрных точек продолжающих кружить на большой высоте, словно высматривая что-то внизу.

Не знать откуда ударит враг, не иметь возможность получать точные сведения о его передвижениях изрядно нервировало.

Плавающие крепости покачивались на волнах, медленно сдвигаясь вниз по течению, заманивая вражеские суда под огонь береговых катапульт. Пусть пройдут ещё немного. Когда они окажутся в пристреленной зоне, расчёты катапульт скажут своё веское слово. Пушка, пожалуй, уже могла бы попробовать достать, но вряд ли бы попала. Кроме того, она была одна единственная и поэтому терпеливо молчала, собираясь сделать первый выстрел точным и смертоносным.

Дальше по берегу раздался шум. Подняв голову, Ира увидела выбегающих из леса людей в шкурах. Видимо противник заблаговременно высадил десант и сейчас медлил, ожидая пока его воины свяжут боем расчёты дальнобойных орудий и тогда корабли стремительным броском дойдут до берега, высаживая вторую волну.

Лес перед городом мастеров вырублен и до высыпавшего из чаши противника довольно далеко. Непонятно на что рассчитывали викинги. Две трети из них перестреляют прежде чем они успеют добежать до приготовившихся ундин и минотавров из числа подмастерий, работников и прочих жителей прибрежного города мастеров. Со стороны леса Дрыг даже не стал приказывать готовить засеки и ставить ловушку. Викингов должны были перестрелять словно в тире, но тут враг показал, что он тоже умеет преподносить неприятные сюрпризы.

Выбежавшие из леса воины становились на четвереньки, затем превращались в каких-то тварей, пользуясь тем, что ещё находятся вне досягаемости полёта стрелы. Приняв облик гигантских волков, лесных кошек и кабанов они стремительно бежали вперёд. Лучники едва успели сделать по два залпа, как первые оборотни уже врывались в их ряды. У слабых ундин не имелось ни малейшего шанса в ближнем бою. Ира видела, как один из троллей-кузнецов, оставленный Дрыгом в качестве последнего резерва, прикрывающего катапульту, встретил прыгнувшего на него волка ударом мощного молота. Зверю буквально вбило голову в живот и отбросило далеко назад, но на смелого кузнеца уже бросался другой волк, а в живот ему врезался, сбивая с ног, матёрый кабан.

Пройдя сквозь заслон из ундин как нож сквозь масло, оборотни затормозили, столкнувшись с защищавшими катапульты минотаврами и редкими троллями, проживавшими в городе мастеров или оказавшимся поблизости в нужное время.

Кто-то из минотавров выделенных в расчёт катапульт бросил в подобравшихся близко оборотней сосуд с эльфийским огнём. Над берегом пронёсся оглушающий визг, исполненный боли. Тотчас и остальные минотавры принялись снимать с дальнобойных катапульт приготовленные к метанию по кораблям снаряды и бросать их вручную в пасти подобравшегося на расстояние броска врага. Берег заволокли хлопья чёрного дыма. Довершая общую неразбериху, сверху пикировали вороны, норовя вцепиться в глаза, лица или любую незащищённую одеждой или доспехами часть тела.

Ира завороженно смотрела, как генерал Дрыг, вместе с ещё двумя троллями и десятком минотавров с молотами в руках, пытаются отбросить оборотней от катапульт, чтобы дать тем возможность стрелять по кораблям викингов. На секунду она испугалась, что они проигрывают. Вот сейчас подойдут корабли, перекинут мостики и по ним побегут на берег сотни головорезов. Но затем она поняла, что нигде среди клубов дыма не видит блестящие доспехи минотавров-гвардейцев. Это означало, что герой Матиса ещё не вступил в бой, оставаясь в резерве. Дрыг не терял управление битвой, хотя и находился сейчас в самой её гуще, принимая на щит бросившегося на него волка, а другой рукой рубя его стальным палашом.

Однако на кораблях видели, что расчёты катапульт схватились с оборотнями и не могут стрелять по ним. Корабли викингов имели и вёсла, и паруса, но кроме них на каждом имелся гребной винт и несколько труб резко, как по команде, выбросивших плотные клубы дыма. Должно быть в обычном режиме викинги плыли, используя вёсла и паруса, а когда нужна была скорость заводили паровые машины прожорливые до запасов угля.

Со спущенными парусами и втянутыми внутрь вёслами, вражеские корабли двигались как большие торпеды. Крутящиеся винты оставляли следы из пены. Дым из низких труб, спрятанных среди мачт уносило порывами ветра. Сблизившись с плавающими крепостями, викинги выстрелили первыми, на секунду опередив расчёты установленных на плавающих крепостях скорпионов.

Носы ближайших кораблей окутались дымом. Чугунные ядра упали в опасной близости от крепостей обдав фонтанами выброшенной вверх вводы. Минотавры оказались точнее. Из четырёх выстреливших скорпионов один попал, но эльфийский огонь бессильно разбился об обшитый металлом нос идущего впереди корабля.

Совместными усилиями водяные колдуньи подняли волну, сначала захлестнув, а затем и перевернув один из кораблей. Как будто гигантская, состоявшая из воды, ладонь схватила идущий следом за флагманом корабль, сжала его, ломая борта и после выпустила. Подошедшие практически вплотную к плавающим крепостям корабли викингов снова окутались дымом. Сразу несколько ядер попало в цель в щепки разбивая стволы вековых елей служащие основанием крепостям. Расчёты минотавров тоже оказались на высоте, сумев выстрелить по два или три раза каждая и добиться не меньше десятка попаданий. Стрелять по окованным металлом носам не имело смысл и человеко-быки целили выше. Попадая на деревянные надстройки, кувшины с эльфийским огнём разбивались, вспыхивало пламя, но оно не могло уничтожить корабли в течении нескольких минут, до того, как они дойдут до берега. Ундины-лучницы и уцелевшие после попадания в крепость ядер минотавры забрасывали проходившие мимо корабли снарядами с эльфийским огнём вручную, но вражеские стрелки не дремали и мало у кого получилось встать, бросить, а потом ещё и спрятаться от ответного огня, не будучи утыканным стрелами из луков и арбалетов.

Выжившая на одной из крепостей водяная колдунья сумела ударить собранным столпом воды в борт проходящего мимо корабля. Тот резко качнулся. Закричали падающие с палубы стрелки. Но корабль выпрямился, а в крепость, где находилась колдунья, выстрелили прямой наводкой пушки окончательно разнося остатки сцепленных вместе брёвен. Ире потребовалось мгновение, чтобы смахнуть выскочившее перед глазами уведомление "Ваш герой водяная колдунья Аквила погиб. Вы можете возродить его на алтаре возрождения".

За то мгновение, которое понадобилось ей, чтобы убрать системное уведомление, произошли сразу несколько событий. Канониры викингов, решив не рисковать, добили и вторую плавающую крепость, превратив её в кучу переломанных брёвен, медленно дрейфующих вниз по течению и пару туш рыб-толстяков, всплывших на поверхность кверху брюхом. Выстрелила единственная пушка тройственного союза. Подпустив вражеские корабли как можно ближе, Пик дал залп сразу усиленным зарядом едва не разорвав ствол. Из-за усиленного заряда пушка подпрыгнула, ломая лафеты и маскировочные сети. Но это уже не имело никакого значения. Секунды спустя её накрыл залп с кораблей. У пушки имелся ровно один выстрел и Пик использовал его сполна. Получив утяжеленное ядро прямо в бронированный нос, флагман нападающих словно споткнулся. Он задрал корму. Мгновение спустя корма с шумом упала обратно на воду, а в это время развороченный нос уже набрал несколько бочек воды. Идущий следом корабль не успел остановиться и врезался в резко замедливший движение и начавший тонуть флагман. Корабли разодрали друг другу бока, но сумели как-то разойтись. Тем временем остальные корабли, пусть пострадавшие от бушующих на палубе пожаров, уже утыкались в илистый берег, ломая частокол копий и сбрасывали длинные мостики, по которым бежали десятки воинов в рогатых шлемах.

Едва сумев отбиться от оборотней. Даже не отбиться, а только остановить их стремительно продвижение, защитники столкнулись с прибывшими на кораблях рогатыми разбойниками. Оглянувшись, Ира с удивлением обнаружила, что Матиса нет рядом. Она не заметила, как и когда он бросился в бой. Оглядевшись, девушка сумела увидеть помпезный гребень его любимого шлема, мелькающий на берегу, где отступали шаг за шагом защитники, оставляя катапульты составляющие прибрежную батарею. Ни одна из них так и не успела выстрелить по кораблям.

Схватившись за лук, Ира выпустила несколько стрел, не понимая попала ли она хоть по кому-нибудь. Минотавры-рабочие падали один за другим. Троллей почти не было видно. Лишь где-то за клубами удушливого дыма, несущего запах сгоревшей шерсти и подпалённой плоти, раздавалось молодецкое уханье лесных великанов.

Сообразив, что ещё немного и она останется на передовой откатывающегося фронта, Ира поспешила сменить позицию. Столкнувшись с тремя растерянными ундинами-лучницами, потребовала идти за собой и забралась на крышу ближайшего дома. Оттуда они и принялись стрелять в искажённые яростью лица викингов. Целить можно было только в лицо и ещё в шею. Железных доспехов викинги не носили, но попадая в толстые куртки стрелы запутывались и не причиняли вреда.

Уже на входе в город, который они защищали, оставшиеся минотавры и ундины дрогнули и побежали. Они сорвались с места все разом, как будто по команде, но почувствовавшие вкус победы на губах завоеватели не придали этому значения. Поток людей в рогатых шлемах и уцелевших оборотней бросился следом, чтобы со всего размаха влететь в приготовленную ловушку. Когда у них под ногами вспыхнула трава, а только что бежавшие без памяти защитники вдруг развернулись и встали намертво, перекрывая улицы, только тогда Ира заметила пару огромных бочек где хранилась сырая нефть. Бочки лежали перевёрнутыми и от них, к нападавшим бежала стена огня.

Дрыг разлил нефть! -подумала Ира. -Стратегическое сырьё! Разлил заранее, пропитав почву, траву и сухие ветки, наброшенные тоже заранее. Но кто приказал? Может быть Матис? Неужели генерал сам решился пожертвовать всеми запасами нефти, загоняя нападающих в огненный мешок?

Увидев огонь под ногами, викинги и оборотни бросились вперёд, но перекрывая проходы между домами защитники стояли насмерть. Откуда-то взялись отряды лучниц-ундин засыпающих нападающих дождём стрел и выпущенных из пращ камней.

Откуда они взялись? - подумала Ира. Мгновение назад ей казалось, что большинство ундин или убиты, или разбежались. Но нет, вот они - собранные и знающие, что делать. Совсем не похожие на вернувшихся беглецов.

Поняв, что так просто ворваться в город не получится и ощущая, как земля, буквальным образом, горит у них под ногами, захватчики повернули назад, к оставленным у берега кораблям. Первыми побежали оборотни и уже за ними неслись викинги, на ходу сбрасывая загоревшиеся куртки.

Но Дрыг не собирался позволить вражеской армии отступить, зализать раны и попробовать раскусить защиту города мастеров ещё раз. С другой стороны горящего поля, отступающих врагов встретил человеко-бык Тавр вместе с четырьмя десятками отборных гвардейцев. Пусть их было чуть ли не в четыре раза меньше, чем отступающих викингов, но это были профессиональные воины имеющие соответствующее вооружение. Каждый из них стоил двух, а то и трёх минотавров-рабочих вооружённых молотами, копьями, вилами или спешно скованными палицами. Сверкала на солнце броня. Взметались вверх отточенные топоры. Воины в рогатых шлемах сошлись с рогатыми от природы минотаврами и не смогли с ходу пробить и опрокинуть их строй. Последние уцелевшие тролли помогали держаться минотаврам.

Бросив викингов на смерть, выжившие оборотни бежали жалобно подвывая и распространяя крепкий запах горелой шерсти. Они спешили к кораблям. Оставшиеся на них матросы пытались торопливо снять посаженные на мель корабли и вытолкнуть их обратно в большую воду. Но как они не старались, неповоротливые туши кораблей двигались едва-едва. Вскоре стало понятно почему так происходит. Пока шло сражение, ундины вбили в дно кораблей множество крюков и гарпунов, прикреплённых к массивным цепям и тяжёлым якорям.

Поняв почему у них не получается отплыть, матросы выстроились перед своими кораблями. К ним присоединились поджавшие обгорелые хвосты оборотни и те из викингов, кому удалось выбраться из огненной ловушки обойдя минотавров-гвардейцев. Всего полторы, может быть две сотни, израненных, обожжённых, покачивающихся от усталости морских разбойников.

Над водой показались головы ундин. К берегу осторожно подходили уцелевшие защитники. Закоптившаяся броня гвардейцев уже не сверкала так ярко и от них оставалась едва половина, но насупленные бычьи морды выражали решимость расправиться с захватчиками, а окованные металлом рога были наклонены в сторону последних врагов.

Викинги и оборотни тоже готовились подороже продать свои жизни в последней битве.

Если так пойдёт дальше, то сколько рабочих останется в городе мастеров после победы, а сколько подмастерьев? -подумала Ира. Матис давно улетел на перерождение. Гриша торчал где-то в болотах, уговаривая эльфийку приложить общие силы для обуздания молний. Здесь и сейчас не было никого, кроме Ирины, кто бы мог что-то сделать. Юниты-герои Дрыг, Пик, Тавр и Аквила сумели выиграть битву, но договориться о перемирии они не смогут.

Не давая себе лишних мгновений на размышления, чтобы не испугаться, маленькая ундина побежала вперёд. Чтобы не опоздать, ей пришлось бежать прямо через потухшую уже огненную ловушку. Перепрыгивая через тела, ощущая какая они ещё горячие. Но всё же более холодные, чем обжигающая голые лапки земля с выгоревшей дотла травой.

-Стойте! -выкрикнула Ирина.

Юниты тройственного союза послушно остановились. Весь покрытый кровью, тяжело опирающийся на палаш генерал Дрыг вопросительно смотрел в её сторону. Ира повернулась к выставившим перед собой клинки и когти остаткам армии завоевателей.

-Я хочу говорить с вашим вождём! - потребовала она.

Вперёд вышел мрачный викинг с наскоро перевязанной головой и без шлема. Высветившееся над ним описание гласило "Морской разбойник Ангрем. Герой". Это был чужой юнит, но способность "видящая" позволила Ирине получить дополнительную информацию "Общий уровень 7. Способности абордаж, грабёж, хитроумие, командир рубак, далее скрыто. Здоровье 70%. Усталость 60%. На единицу действует эффект зелий: скрыто".

-Вождь погиб ещё до начала битвы, - Ангрем, чужой герой и морской разбойник седьмого уровня, бросил взгляд на затонувший в сорока метрах от берега флагман. Над водой виднелись верхушки матч и верхняя часть деревянной надстройки. -Я буду говорить за него.

-Вы проиграли, -сказали Ира.

-Мы ещё живы, - не согласился Ангрем.

Слышавший их беседу Дрыг грозно рыкнул: -Этому быть недолго!

-Так подойди и попробуй забрать мою жизнь! -вскинул топор Ангрем и следом за ним подняли оружие и другие викинги.

-Стойте! -потребовала Ира. Под её пристальным взглядом Дрыг прекратил размахивать палашом, воткнул его в песок и тяжело дыша опёрся на отнюдь не лишнюю опору. У него был располосован бок и продолжала кровоточить страшная рана на правом бедре. Повернувшись к морским разбойникам, Ира потребовала: -Возьмите два корабля и уходите. Мы не будем преследовать или стрелять по вам.

Ангрем оглядел своих. Увиденное ему явно не понравилось, потому, что он сплюнул и потребовал: -Пять кораблей.

-Два корабля, -повторила Ира. -Если кому-то не хватит места, можем дорезать не поместившихся на месте.

Ангрем ещё раз оглянулся, после чего сунул рукоять топора в петлю на поясе: -Хорошо, мы уйдём.

-И не пытайтесь прийти снова, -предупредила Ира. -В следующий раз вас будет ждать ещё более тёплый приём.

-В следующий раз и мы привезём с собой больше гостинцев, -огрызнулся морской разбойник. -Но будет так или нет, решит наш вождь.

Ира сдержала обещание, приказав ундинам освободить два наименее повреждённых корабля и дождалась пока разбойники погрузятся на них отплывут прочь. К тому времени на берег примчался успевший возродится Матис в компании пары десятков минотавров и дважды высказал Ире всё, что думает о её решении. Но девушка оставалась непоколебимой. Хватит с них уже потерь и разрушений. Ещё долго предстоит восстанавливать разрушенное и заново обучать новых подмастерьев и работников, взамен сложивших головы на поле боя. Если был шанс избежать новых смертей и разрушений, то она правильно сделала, что воспользовалась им. А то, что доставшаяся им добыча уменьшилась на два наименее пострадавших корабля, то не страшно. Ира успела оценить оставшиеся на берегу шесть кораблей и полагала, что по меньшей мере четыре из них удастся восстановить с небольшими усилиями. И ещё два, где выгорела часть надстроек, можно переделать в плавающие крепости взамен уничтоженных.

Наконец этот сумасшедший день подходил к концу. Всем раненным оказали помощь, а мёртвые тела убрали, рассортировав на своих и чужих. К Ире подошёл продолжающий хромать Дрыг.

Тролль грузно сел рядом, не заботясь о том, что чистая перевязка пачкается землёй и сажей.

-Милосердие есть оружие? -спросил Дрыг.

-Что?!

-Милосердие - это оружие? - терпеливо повторил вопрос зелёнокожий великан.

-Если оно позволило сохранить жизни своих бойцов и избежать лишних потерь, то... не знаю, -призналась Ира.

-Моя думать милосердие оружие, -заключил Дрыг поднимаясь. -Моя будет учиться.

Раненый тролль тяжело потопал прочь, оставив поражённую его логикой Иру в одиночестве смотреть как в медленных водах широкой реки садящееся солнце омывает свои косы. Бегущие по водной глади светлые дорожки, казалось, упирались в берег прямо под ногами. Становись на них и иди. Пока не дойдёшь до самого горизонта.

Интерлюдия

Генеральный прижал лоб к холодному стеклу и постоял так какое-то время закрыв глаза. Затем открыл их и твёрдым шагом прошёл в зал для совещаний, где его уже ждали собравшиеся люди.

Сразу после слов приветствия, он сказал:

-Прерывать спартакиаду мы не будем. Все игроки остаются в виртуальной реальности.

Слова падали тяжело и веско. Его выслушали с каменными лицами, но за внешней неподвижностью он чувствовал клокочущее пламя. Собравшиеся здесь не обладали всей полнотой информации. Никто из ни не знал ничего ни о проекте "Волот", ни о многом другом. Они воспользовались своим правом, чтобы лично поговорить с Генеральным, но не знали, что этот разговор ничего не изменит.

Генеральный смотрел на них, ожидая где и когда первой треснет напускная броня. Кто первый начнёт обвинять его. Кто назовёт диктатором и самодуром. Может быть не вслух, но подумают многие. Уже так думают. Знаменитые кинорежиссёры, музыканты, композиторы, художники и так далее. В большинстве своём хорошие люди, честные и добрые. И ещё смелые, если решились подписать петицию, потребовать встречи с ним и прийти сюда, чтобы поговорить с ним лично.

В устремлённых на него возмущённых взглядах, Генеральный видел искреннее непонимание, затаённое раздражение, даже презрение, сдобренное доброй порцией ожесточения. Взаимоотношения между художниками и властью всегда были несколько натянутыми. Сейчас все они считали, что он совершает огромную ошибку. Генеральный знал - он прав и успешное завершение проекта "Волот" единственный шанс избежать большой войны, которая вполне может стать последней войной. Знал, но не мог сказать этого. Художники никогда не умели хранить секреты.

Броню невозмутимости прорвало сразу в нескольких местах. Человек средних лет, в чёрной, как будто накрахмаленной рубашке, спросил: -Вы понимаете, что сейчас окончательно уничтожаете саму идею спартакиады? Она должна была объединять, принести в мир немного дружбы. А в итоге сейчас получаем страх и ужас сотен тысяч родителей за свои, запертых в виртуальной реальности, детей.

Спрятанный в ухе микрофон шепнул: -Петрухин Эдуард Климович. Кинорежиссёр.

Генеральный и сам вспомнил говорившего. Недавно вышедший в прокат фильм "Зов звёзд" являлся его работой.

Другой мужчина, молодой и одетый нарочито небрежно, он даже выбрит был как-то неаккуратно, поднял руку: -Может быть вы согласитесь отпустить для начала хотя бы таких известных персон как дочь императора японской империи или сына всемирно известного нейрохирурга, Константина Павловича Цана?

-Модный художник, -пояснил Генеральному голос из скрытого микрофона. -Большая часть работ выполнена в жанре нонконформизма.

-К моему величайшему сожалению это совершенно невозможно, -ответил Генеральный модному художнику.

-Отпустите наших детей!

-Насколько мне известно, у вас лично нет детей? - Генеральный дёрнул уголками губ. -Более того, не вы ли так рьян защищаете и распространяете западно-буржуазную идеологию "чайлдфри"?

-Я говорю образно! -нисколько не смутилась дама в очках с утолщёнными дужками, через которые она наверняка снимала процесс коллективного интервью с Генеральным. -Не о своих конкретно детях, а о всех. Всех детях, которых вы держите в заточении!

-Вы бы лучше занялись конкретно своими детьми, -посоветовал Генеральный.

-Чтобы их тут же похитили бы и заперли в виртуальной тюрьме?!

-О чём вы говорите? Кто и кого похищал? В спартакиаде участвуют только добровольцы. Более того, это честь - быть участником первой спартакиады.

Даму мягко, но настойчиво вывели из помещения. Её коллеги смотрели неодобрительно на чересчур уж экзальтированную особу.

-Вы правы в том, что когда международные игры начинались, то участие в них было добровольным и почётным, -согласился с Генеральным кинорежиссёр Петрухин. -Но в свете последних событий и заявлений...

-Правила спартакиады не изменялись, -мягко, но твёрдо произнёс Генеральный.

-А как же отмена еженедельных пробуждений игроков?

-Этот вариант был описан в изначальных правилах как возможный, на усмотрение спортивного комитета.

-Скажите честно: существует какая-то причина продолжать спартакиаду и собирать весь негатив, льющийся сейчас на неё?

-Конечно такая причина существует, -признал Генеральный. -Это сама спартакиада. А насчёт негатива - лучше подумайте кто и зачем целенаправленно пытается досрочно остановить международные спортивные игры.

-Но дети...

-Я обещаю, и можете цитировать мои слова, что не позднее чем через два месяца, как и планировалось изначально, спортивные игры будут окончены, а их участники разъедутся по домам, - пообещал Генеральный.

...Эдвард Янг остановил запись пресс-конференции, которую комми вынуждены были устроить для своей "творческой прослойки". Они смотрели запись вдвоём. Он и его начальник, Майкл Перес. Последний курил, выпуская облака ароматного дыма. Негромко жужжал кондиционер. За окнами утреннее солнце золотило верхушки нью-йоркских небоскрёбов.

-Удивительно, как крепко русские вцепились в чёртову спартакиаду. Учитывая все репутационные потери, которые им приходится нести, -высказал своё мнение Эдвард.

-К чёрту репутацию. Она сейчас никого не интересует, -Перес стукнул сигарой по пепельнице, стряхивая скопившийся на кончике пепел. -Но ты был прав, мой мальчик. Желание русских любой ценной довести спартакиаду до конца начинает серьёзно беспокоить меня.

-Сэр, при всём уважении, увеличение "мягкого" давления на комми вряд ли приведёт к нужному нам результату. Если мы хотим добиться результатов, необходимо применять более жёсткие варианты.

-И их применят, -кончик сигары в руках Майкла Переса описал неровный круг. -Только не мы, а японцы. Они тут шепнули мне на последней встрече, что у них есть один достаточно жёсткий вариант. И совсем скоро он начнёт действовать. Они заверили меня, что это будет интересно и попросили не мешать работать их агенту или агентам, подробности они опустили.

-Сэр, что в таком случае следует делать нам? -спросил Эдвард, имея в виду всю Америку в целом, аналитический отдел корпорации и себя лично.

-Конечно продолжать готовить страну и армию к практически неизбежной войне. Готовить исподволь, хотя... от проклятых комми этого всё равно не утаишь. Но они молчат. Разведка докладывает: тоже начали приводить армию в боеготовность, но при этом молчат как будто все они там вдруг превратились в безмолвных рыб. А лично тебе, мой мальчик, я советую поскорее продать твои замечательные виллы на восточном побережье и купить один из бункеров. Знаешь, тех бункеров, которых до чёрта понастроили скучающие миллионеры в страхе перед пришельцами, коммунистами, приходом йети или очередной победе демократов на президентских выборах. По прогнозам аналитиков... Впрочем, они известны тебе не хуже меня, ты сам принимал участие в их составлении. В случае глобального вооружённого конфликта между Штатами и Империей с одной стороны и Советами с другой - погода на ближайшие десять лет может несколько испортиться. Но есть и хорошие новости. Если дело дойдёт до того, что на месте Советов останется только очень большая пустыня, Америка сохранит от тридцати до шестидесяти процентов пригодных для жизни территорий. Увы, но восточное побережье в этот список точно не входит. Поэтому виллы лучше всё же продать...

Глава 15. Электрификация сновидений

Ундина и все остальные

Первая примитивная гидроэлектростанция, по сути просто большая динамо-машина, точнее несколько динамо-машин собранных вместе, начала работать всего несколько игровых дней назад, но в городе мастеров уже начали выполнять работы по гальванике и заканчивали строительство большого цеха для электролиза. Ира держала в руках и восторженно рассматривала обыкновенную мотыгу облегчённой конструкции, сделанную специально для ундин. Но имелось важное отличие. Все металлические части инструмента были хромированы.

Тролли уже давно добыли некоторое количество красной свинцовой руды, так называемого, крокоита. До ввода в строй гидроэлектростанции, получения постоянного тока и возможности покрывать один металл тонким слоем другого, то есть производить гальванические работы, запасы крокоита валялись практически без дела. Но сейчас они активно пошли в работу, создавая нержавеющий в воде инструмент.

Погладив блестящее лезвие мотыги, Ира счастливо улыбнулась. Наконец-то и под водой наступит нормальный железный век. А то её бедным ундинам приходилось или пользоваться инструментами из твёрдого дерева и камня или постоянно менять покрытые ржавчиной инструменты, со сточенной кромкой, на новые. Но даже какое-нибудь зубило, забытое подводным жителем без дела, вскоре приходило в негодность. Его приходилось поднимать на поверхность, заново затачивать и убирать ржавчину. Собственно, металл под водой ржавел гораздо быстрее, чем это бы происходило в реальности. Увы, но игровые условности были не только положительными, упрощая жизнь игрокам, но и отрицательными, усложняя её.

Лопаты, кирки, шурупы и гайки, гвозди и молотки, ножи, наконечники для копий и много всего остального сделали за неделю работающие в гальваническом цеху минотавры для жителей подводного царства.

Так как они пока только начали обуздывать великую силу электричества, то могли получать лишь постоянный ток. А его, в отличии от переменного, далеко по проводам не передашь и в банку не закатаешь, чтобы отправить в степь через перевал, даже если это лейденская банка. Поэтому встал вопрос: как можно дать доступ к чудесам электричества живущим далеко от реки союзникам, варвару Дэну и эльфийки Кетсуми? Можно было конечно отправлять им готовый продукт - посеребрённую посуду, выделенные в процессе электролиза редкие металлы и так далее. Правда здесь вставали дополнительные вопросы логистики, контроля и учёта.

Как следует всё обдумав, Гриша предложил соратникам: -Зачем нам за них работать? Пусть работают сами!

-В город мастеров я эльфов не пущу, -упрямо мотнул головой Матис. -И варваров не пущу.

Гриша посмотрел на Иру, но она согласилась с вождём минотавров: -Город мастеров вообще-то стратегический объект. У нас там сконцентрировано больше восьмидесяти процентов производства, если не считать выплавку металла и выделку кожи. Если мы потеряем город мастеров - даже думать не хочется. Нет, пускать туда чужих нельзя.

-Кстати с этой концентрацией производств в одном месте надо что-то делать, -сказал Гриша. -Может быть основать второй город мастеров выше или ниже по течению? Ладно, это терпит. Я не предлагаю предоставлять варварам и эльфам свободный доступ в город.

-Тогда что ты предлагаешь? -уточнил минотавр.

Матис так и не простил Кэтсуми практически успешную попытку выбросить его из игры в самом начале. В последнее время он часто становился в позицию отрицающего, пытаясь критиковать и выискивать узкие места во всех Гришиных планах по совместной работе живущих в регионе племён.

-Давайте сделаем что-то вроде иностранного квартала, отгородив его от города мастеров. Выделим варварам и эльфам место недалеко от электростанции, протянем туда провода и пусть дальше строят сами, что им будет нужно. Огородим частоколом, поставим юнитов следить, чтобы в иностранном квартале случайно не скопилась бы вооружённая армия и всё.

Матис проворчал: -Не нравится мне эта идея.

-Тебе ничего не нравится, что хотя бы отдалённо может быть связано с эльфами, -сказала ему Ира. -Объективные возражения есть?

Объективных возражений не было и так возник иностранный квартал - что-то вроде города внутри города, где возвели свои цеха и производства, требующие наличия электрического тока, степные варвары и эльфы чернолесья. С ними чётко оговорили количество юнитов, которые могут находиться одновременно в иностранном квартале, недопустимость нахождения там большого количества воинов и так далее. Правда почти сразу пришлось сделать одно исключение.

В стороне от города мастеров, но на территории союза трёх рас эльфы построили площадку где в постоянной готовности стояли два десятка дельтапланов. Как Матис не сопротивлялся, но даже он не нашёл, что ответить, когда вспомнили недавнее нападение викингов и оборотней. А если бы по реке приплыли бы не тринадцать кораблей, а тридцать три? Город мастеров был бы сожжён дотла и разграблен. Всего два десятка эльфийских дельтапланеристов могли бы изрядно потрепать не ожидающего атаки с воздуха и не имеющего зенитной артиллерии или собственных воздушных сил врага. В крайнем случае, один из пилотов может спешно долететь до чернолесья и уже через пару часов здесь были бы не два десятка планеров, а вся сотня. Столь малый срок полёта обуславливался тем, что один из эльфов-пилотов являлся героем, а для героев, если они перемещаются сами или ведут армию, время в пути значительно сокращается.

Матис вынуждено признал необходимость разместить на земле союза трёх рас аэродром с эльфийским планеристами, научившимися ловко сбрасывать сверху небольшие сосуды с эльфийским огнём. Боезапас пилотов серьёзно ограничен так как дельтаплан не в силах поднять серьёзный вес, но пара десятков сосудов с огненной смесью попавших точно в цель могут сжечь даже большой деревянный корабль, если позволить огню разгореться и дать ему время набраться сил.

Неподалёку от взлётного поля и амбаров, где хранились дельтапланы и жили пилоты, Матис разместил шесть катапульт-скорпионов в качестве зенитного прикрытия. Правда не совсем было понятно, должны ли они защищать эльфов в случае внезапной атаки с неба, давая им возможность взлететь или же находились там на случай, если чернолесье внезапно объявит войну тройственному союзу, чтобы уничтожить пилотов и технику ещё на земле? Наверное, Матис и сам не знал для какой конкретно цели размещает облегчённые катапульты рядом с эльфийским воздушным городком. Но, в любом случае, лишними они там не были.

Количество торговых караванов отправляющихся к племени людей-змей увеличилось в три раза. В этом очень помогли трофейные корабли. Часть кораблей превратили в плавающие крепости. Часть восстановили, расширили трюмы и сделали торговыми судами. А самое повреждённое судно превратили в плавающую бомбу, начинив взрывчаткой и оставив ждать возможности отправиться в последнее короткое плавание.

Тролли в медном городище отлили три новых пушки взамен уничтоженной. Отлили бы и больше, но имеющиеся запасы пороха весьма скромны. Нужно как-то научиться самим изготовлять порох и взрывчатку, а не только покупать у дерущих за неё втридорога людей-змей. Все имеющиеся и зарабатываемые очки-развития уходили на покупку книг-технологий из обширной и разветвлённой электрической ветки развития.

Кэтсуми раскрыла секрет изготовления эльфийского огня, чем чрезвычайно всех удивила, а Матиса и вовсе ввела в ступор. Человеко-бык долго и пристально потом выискивал потайные причины столь необычной откровенности японки, но ничего порочащего не нашёл. Следовало признать, что Кэтсуми просто сделала широкий жест, бесплатно и добровольно открыв союзникам секрет мощного оружия. Изготовляемый на основе нефти, серы, масла и полдесятка других добавок, эльфийский огонь не дотягивал до знаменитого "греческого огня" в том плане, что гореть в воде он не мог. Но будучи правильно приготовленным и залитым в герметичный глиняный или стеклянный сосуд, он ярко и жарко вспыхивал при контакте с воздухом, когда сосуд разбивался. С подобными огненными снарядами пушки были как-то особенно и не нужны. Катапульты и скорпионы, метающие сосуды с эльфийским огнём, ещё долго будут оставаться страшнейшим оружием на поле боя.

Однажды Гриша обмолвился, что Кэтсуми ведёт себя как-то странно.

Матис тотчас сделал стойку: -В чём конкретно это выражается?

Тролль задумчиво почесал голову: -Сложно сказать. Такое ощущение, когда с ней разговариваешь, как будто она вот-вот куда-то уедет. Ну знаешь, как если говорить с кем-то, кто собрался переехать далеко и дата отъезда уже запланирована и всё подготовлено. Он вроде здесь, перед тобой, но мысленно уже там, куда собрался переезжать. Ты вроде бы обсуждаешь какие-то вопросы, говоришь о чём-то, может быть строишь планы. А он только заботится, что будет после его отъезда. Закрывает открытые вопросы и готовится перелистнуть страницу своей жизни оставив тебя позади. Понимаешь?

-Куда она переедет из игры?!- удивился Матись.

Гриша сказал: -Не знаю. Глупость, наверное, пустые выдумки.

-Может быть она что-нибудь затевает?

-Это ты мне скажи: затевает Кэтсуми что-нибудь или нет, -засмеялся Гриша. -Ты, а не я, следишь за ней круглые сутки, как будто влюблённый поклонник!

-Скажешь тоже, -фыркнул Матис. -Просто не верю я ей. Помнишь, как она на нас напала? Было?

Гриша пожал плечами: -Было и прошло. Я, между прочим, когда первый раз твоего Тавра увидел, он ещё даже героем не был тогда, сразу его под замок посадил, а мои тролли ему вдобавок бока намяли и синяков наставили. Что теперь, меня подозревать?

-Подозревать надо всех, -вздохнул Матис. -Это ещё Феликс Эдмундович Дзержинский говорил.

Ира возразила: -Не говорил он такого.

-Ну так сказал бы, если бы оказался здесь вместе с нами! -отрезал Матис.

По субъективному времени игра длилась месяцев девять из обещанных двух лет. В течении всего этого времени климат особенно не менялся, оставаясь примерно таким, как в середине лета. Разве только когда шли затяжные дожди или отдельными ночами температура снижалась до плюс десяти. В это время так здорово было сидеть у костра или печи, или просто кутаться в тёплые толстые одеяла. Согласно описанию игры, смена времён года в виртуальной реальности была очень медленной. Сначала длинное лето, потом такая же длинная осень и наконец зима. А те, кто доиграют до самого конца, должны были застать начало весны и увидеть, как уснувшая в зимний период природа оттаивает и расцветает.

Зима обещала быть короткой, не больше двух или трёх субъективных месяцев, но с падением температуры до минусовых значений, выпадением нетающего снега, метелями, буранами и прочими прелестями зимней поры. Зима была введена в игру, чтобы отсеять тех игроков, кто не сможет или не сумеет подготовить свои племена к зимовке. Дополнительный фильтр, чтобы даже пытающимся отсидеться по углам игрокам пришлось бы двигаться и что-то делать. Зимой должны будут появиться новые чудовища, пополняя изрядно прореженную игроками и их юнитами популяцию. Новые задания. Новые угрозы. Только мощные, технически развитые государства смогут пережить зиму без особенного ущерба. Те же, кто скопировал свою тактику с забивших под веник мышей, кто пытался сидеть тихо и ничего не делать - скорее всего обречены. Холод, голод, чудовища - что-то одно их непременно доконает.

До зимы ещё было далеко. Только-только вступила в права игровая осень и среди множества зелёных листочков можно было пока увидеть только один или два жёлтых. Но готовиться к зиме, создавать запасы долгохранящейся еды и тёплой одежды следовало начинать уже сейчас.

Впрочем, время ещё терпело. Сейчас главным было скорее закончить строительство и ввести в строй вторую усовершенствованную гидроэлектростанцию и освоить преобразование постоянного тока в переменный для передачи на большие расстояния. Книг-технологий не хватало. Приходилось додумывать своим умом, вспоминая практикумы на школьных уроках физики. Сильно не хватало возможности зайти в сеть хотя бы на полчаса и даже не скачать, а хотя бы просто взглянуть на готовые схемы и прочитать их описание. Гриша, Матис и американец Дэн с головой ушли в работу по созданию преобразователя тока. Именно сейчас, в образовавшийся промежуток в несколько игровых месяцев до прихода зимы, следовало закончить строительство электростанций и прокладывание линий электропередач, чтобы к холодам уже полностью и окончательно перейти в век лампочки Ильича и бегущих по проводам укрощённых молниям.

С другой стороны, не следовало забывать об игроках в соседних регионах. До начала зимы было удобное время не только для развития технологий и строительства твердынь, городов, производств и складов, но и для завоевательных походов. Кто-то из игроков занимался одним, кто-то другим. В любом случае следовало быть готовым к внезапному визиту вражеских орд или разбойничьих отрядов, чтобы не остаться у сожжённых городов с разрушенными производствами, без запасов, в преддверье скорой зимы.

Отряды разведчиков и дозоры ундин расположились далеко вверх и вниз по реке. Минотавры и тролли перекрыли все подходящие проходы в горах заставив их крепостями и фортами или просто обвалив и сделав малопроходимыми. Всадники Дэна следили, чтобы незваный гость не вторгся в степь. В этом им помогали эльфийские пилоты-разведчики, ежедневно облетающие огромные степные просторы. Словом, преподанные жестокие уроки были усвоены хорошо и пробраться незаметно, большой армией с осадными орудиями, у врагов не было шансов. С теми из живущих рядом племён, вроде четырёхруких людей-змей, с кем сложились торговые или просто хорошие соседские отношения заключили договоры о взаимопомощи в случае большого нападения.

Одно время самые западные границы степи тревожили какие-то чужаки, но Дэн и Кэтсуми разобрались с ними самостоятельно, с помощью наездников на мамонтах и эльфов-пилотов. Надолго отбив у неизвестного игрока охоту ходить в кажущуюся беззащитной степь, вырезать пастухов и угонять пасущиеся стада. Помощи у тройственного союза они не просили, и Ира узнала о проблеме с набегами, во время случайного разговора, когда она уже была успешно решена.

Одна проснувшаяся девочка

Открыв глаза, Кэтсуми с удовольствием вдохнула наполненный утренней свежестью воздух. Сон в игре, которая сама по себе была одним длинным, увлекательным сновидением, всё-таки требовался, но буквально двух или трёх часов субъективного времени хватало, чтобы полностью отдохнуть и оставаться бодрым весь остаток дня.

Первым делом она умылась из приготовленной заранее чаши с водой. Влага стекала между пальцев, приятно холодя кожу и оставляя на деревянном полу капли. Умывшись, королева эльфов вышла из своего скромного жилища, представляющего собой очень милый, красиво отделанный изнутри и снаружи, но очень крохотный, буквально однокомнатный, домик. Большего ей и не требовалось. Она в нём только спала или, иногда, медитировала.

Восход солнца совпал с окончанием утренней разминки. Вложив меч в ножны, Кэтсуми приняла душ, затем перекусила. Обычное утро ещё одного обычного дня в этой удивительной игре. Затем следовало заняться делами. Она и занялась, найдя верховную мать и переговорив с ней.

-Постарайся отправить наших мастеров учиться вместе с инженерами тройственного союза. Это было бы очень хорошо и ради этого можно пойти на значительные уступки, -наставляла она. -Нельзя снижать требования к пилотам и наездникам на лесных кошках. Пусть у чернолесья будет маленькая армия, но она будет лучшей. Обязательно давай возможность прокачиваться героям и вообще старайся, чтобы как можно больше юнитов становились героями. Если они умрут, обязательно возрождай их. Это главное на что следует тратить очки развития доступные племени. Ни в коем случае не вступай в конфликт со "степным ветром" или "союзом трёх рас". Наоборот, эльфы должны стать частью того или другого, а лучше обоих сразу, образований. У чернолесья плохая репутация и история взаимоотношений. Стать своими для них будет непросто. Но нужно пытаться потому, что это единственный шанс для народа эльфов выжить и процветать дальше. Ты всё поняла?

Верховная мать склонила голову в поклоне. -Ты говоришь так, как будто уходишь от нас, о прекрасная?

-Я буду занята... одним делом, -сказала Кэтсуми чуть помедлив. Нельзя было сбрасывать со счетов всевидящую систему слышавшую каждое слово, сказанное в игре. Но и бросить народ эльфов, не попрощавшись и не дав хотя бы прощальных советов, она почему-то не могла. Наверное, она привыкла к ним, как дети привыкают к любимым игрушкам.

-Эльфы чернолесья всегда будут верны своей королеве, -сказала верховная мать.

-Я знаю.

-Если ты уйдёшь, то мы дождёмся тебя. Если потеряешься, то отыщем. Сколько бы для этого не пришлось бы пройти и сколько бы побед не потребовалось одержать.

-Я никуда не уйду, -соврала Кэтсуми помня о всевидящей системе. -Но мне приятно слышать такое.

Верховная мать процитировала: -Любовь - это верность, а верность есть высшая форма любви.

-Это мои слова, -согласилась Кэтсуми, хотя, на самом деле, слова сказал её отец, а скорее всего они исходили из уст оставшегося безымянным придворного. Кэтсуми как-то произнесла их в игре. Юниты, выходит, запомнили и даже подняли на щит. Верховная мать, другие герои и всё племя целиком - они стали такими, какими она сделала их. Тем сложнее было расставаться. Как будто оставляешь любимую игрушку одну дома, в пустой квартире с перекрытым водопроводом и отключённым электричеством. Словно уходишь и закрываешь за собой дверь, чтобы никогда больше не вернуться.

На самом деле не такая уж большая трагедия. Но у Кэтсуми в жизни было слишком мало игрушек, которыми она находила бы время заниматься и которые могла бы полюбить. Ей не к кому было привыкать, чтобы научиться потом бросать без сожалений и боли.

Чтобы отвлечься, Кэтсуми спросила, следя за тем, чтобы голос не менялся и бушующие внутри чувства не получили бы и шанса вырваться наружу: -Как происходит наполнение ангаров запасами зерна в преддверии зимы?

-Заполнены два маленьких ангара. На одну четверть заполнен третий.

-Утепление домой, строительство печей, запасание угля?

-Покупаем уголь у троллей, часть пуская в производства, часть откладывая про запас. В домах выкладываются печи и выводятся дымоходы. Стены заваливаем землёй для создания тёплого первого этажа. Верхние этажи станут складами или мастерскими. До зимы ещё далеко.

-До зимы ещё далеко, но забывать о её приходе нельзя, -сказала Кэтсуми.

-Мы не забываем.

-Хорошо.

Отправив верховную мать прочь, Кэтсуми обошла центр единственного, на всё чернолесье, но зато большого, поселения эльфов. Каждый был занят делом. Везде кипела жизнь. Что эльфы, что рабы - все куда-то бежали или хотя бы торопливо шли. Вокруг царила атмосфера деловой суеты, как это бывает на большой стройке или в торговом центре при разгрузке и постановке на учёт приехавшего товара.

Выйдя из города, Кэтсуми перешла через окружавшее чернолесье болото по едва заметной тропе, легко обойдя все установленные, на случай незваных гостей, ловушки. Ступив на противоположенный берег, где росли огромные ели, высоченные сосны и стройные, хотя и редкие, красавицы берёзки, она оглянулась. Чернолесье темнело на другой стороне болота спутанным клубком перекрученных чёрных ветвей, разбавленных полосами ядовитой зелени. Кэтсуми дошла до своего любимого места, откуда открывался вид на лес троллей и виднелся даже кусочек реки, где жили ундины. Она умела ценить красоту. Здесь было красиво и ещё очень спокойно. В какой-то мере даже безмятежно.

Родное для эльфов чернолесье тоже красиво, но его красота опасна и ядовита, она как предназначенный для подлого удара хитро изогнутый клинок, как растворённый в бокале яд. Здесь же всё дышало покоем. Едва заметно шумели вековые ели, словно говоря, что всё, так или иначе, пройдёт и лишь они одни останутся тут стоять ещё десятки или сотни лет, как стояли до этого. Смешно - для игры, существующей пока в неё играют и обречённой исчезнуть с уходом последнего игрока. Но так казалось. Какой удивительный мир. Какая прекрасная игра.

Очередной вдох, вместо порции воздуха, доставил в лёгкие Кэтсуми густую жидкость. Это был специальный гель, в котором плавало тело игрока пока он находится в капсуле виртуальной реальности. Гелем можно было дышать, но тело не знало этого, поэтому рефлекторно дёрнулось. Грудь пронзила острая боль. Поняв, что с игроком происходит что-то непонятное, капсула начала принимать меры, но Кэтсуми к тому времени уже полностью очнулась. Ели, сосны и все, до последнего, эльфы чернолесья остались в небытие, где всё это время и находились. Открыв глаза, она нашарила рычаг экстренного выхода из капсулы и дёрнула за него.

Не успевший всосаться гель разлился по полу. В центре густой лужи барахталась с каждой секундной приходящая в себя девушка. Наконец ей удалось подняться сначала на колени, потом встать на ноги и выпрямиться во весь рост. Истекли три недели реального времени за время которых с ней не смог связаться тайный отдел шиноби и она не получала новых приказов. Значит пришло время действовать по ранее разработанному плану. С самого её рождения, Кэтсуми была уготована роль инструмента в руках её отца, императора. Боевых принцесс и принцев в Империи Дракона существовало несколько десятков и каждый представляет собой очень дорогой, очень ценный и весьма эффективный инструмент для решения определённого класса задач. К сожалению, инструмент почти всегда получался одноразовым. Но это риск, на который император-дракон готов идти. В конце концов никто не ждёт от выпущенной ракеты с активированным блоком самонаведения, что она вернётся невредимой. Цель должна быть поражена. Всё остальное неважно.

Опустевшая капсула виртуальной реальности наверняка дала сигнал и скоро сюда должна прибыть реанимационная бригада. Матовый пластик, из которого сделана закрывающаяся крышка капсулы довольно прочен, но его задача изолировать человека внутри от внешней среды. Если предполагается возможность внешних воздействий, капсула дополнительно погружается в бронированный кокон. В подвалах дворца спорта внешних воздействий не предполагалось и бронированные коконы отсутствовали. Резким ударом разбив пластик, Кэтсуми обзавелась парой обломков с острыми краями.

Она едва успела дойти до лифта, как прибыла кабина и четверо врачей с передвижным реанимационным комплексом удивлённо уставились на обнажённую, если не считать трусиков, японку, с ног до головы покрытую начавшим засыхать гелем.

-Что?! - спросил один из врачей. Наверное, он хотел спросить "что происходит", но не успел. Острый пластиковый осколок вонзился ему в горло. Второго врача, стоявшего ближе остальных, Кэтсуми вывела из строя ударом основанием ладони в висок. Третий врач начал доставать с пояса какой-то предмет и на него пришлось потратить второй осколок крышки. При ударе, тот переломился пополам, но удар вышел смертельным и уже третье тело судорожно дёргалось, заливая кабину лифта кровью. Кэтсуми не была кровожадной, но за четырьмя живыми пленниками сложно следить. Ей вполне достаточно двух.

Последний, четвёртый врач, получил больше времени чтобы отреагировать. Пожилой мужчина, возможно он имел военное прошлое, потому, что действовал весьма грамотно. Он толкнул на временно лишившуюся оружия Кэтсуми реанимационный комплекс, заставляя её прижаться к стене. Он попытался пнуть её под колено, но японка успела убрать ногу. От сильного удара в лицо получилось увернуться. Кэтсуми планировала оставить его в живых, но пожилой врач оказался неожиданно сильным противником, поэтому ей пришлось бить на поражение. Итог - три трупа и один находящийся без сознания.

Торопливо связав того, кто находился без сознания, им оказался молодой мужчина, почти мальчишка, наверно работавший со старшими коллегами и набиравшийся опыта, она занялась поиском средств связи. Таковыми нашлись два медицинских планшета и три коммуникатора. У одного из врачей коммуникатора при себе почему-то не было. Все они, кроме одного, которым владел пожилой доставившей ей некоторые проблемы, оказались не заблокированы и воспользоваться можно было любым из них. Доступен был только советский сегмент мировой сети, но большего и не требовалось. Перейдя на узел районной библиотеки одного из затерянных на севере городков, Кэтсуми вбила одноразовый секретный ключ и смогла прочесть описание задания.

В скором времени оборудование, на котором функционировал узел районной библиотеки выйдет из строя и все носители информации будут уничтожены. Она разбила планшет о колено, вытащила чипы памяти и растоптала. Эти действия не давали полноценной гарантии, но облегчать жизнь советским безопасникам она точно не собиралась.

Тем временем пришёл в себя оглушённый доктор. Он дёрнулся, обнаружил, что руки связаны и со страхом посмотрел в сторону Кэтсуми. Врач был ей больше не нужен ни как заложник, ни как источник информации. Полученное задание оказалось не таким, какого она ожидала. Более того, вся эта кутерьма и три трупа в придачу совсем не приближали к ожидаемому результату. С другой стороны, если уж начала, то следовало бы закончить. Молоденький доктор видел, как она расправилась с его товарищами. Пожалуй, его следовало всё-таки убить.

Кэтсуми наклонилась. Врач зажмурился, но она только сняла с него халат. Единственный халат оставшийся практически чистым, пара маленький красных пятнышек на рукаве не в счёт. Когда он открыл глаза, двери лифта уже закрывались. Оставшись в одиночестве, сред сотен спящих в капсулах игроков и трёх мертвецов, ещё недавно бывших его коллегами и друзьями, он принялся дёргаться, пытаясь ослабить узел. Рано или поздно это у него должно будет получиться.

Кабина лифта остановилась на первом, от поверхности, этаже. Из лифта вышла самую чуточку растрёпанная девушка в медицинском халате. На ногах у неё сидели кроссовки, коими также поделился на редкость везучий доктор, оставшийся внизу. Кроссовки были на пару размеров больше, но она подложила ткань и поэтому обувь не скользила по ноге. Остатки геля Кэтсуми успела удалить с кожи обтёршись испачканным халатом другого доктора, не такого везучего, как тот молоденький парнишка.

Вышедшая из лифта девушка сосредоточенно направилась к выходу из дворца спорта. Она прошла по пешеходной дорожке, кивая идущим навстречу людям. Многие провожали её ладную фигуру и красивое, хотя и несколько непривычное, лицо взглядом. Впрочем, в Союзе проживало множество корейцев, китайцев, монголов или казахов. Внешне она вполне могла сойти за кого-то из них или необычную, но весьма привлекательную, смеску.

Ещё до начала игр Кэтсуми тщательно изучила план спортивного городка. Сейчас она направлялась в гостиницу, где жили журналисты, в том числе иностранные. Согласно полученной информации, на данный момент количество иностранных журналистов уменьшилось в сравнении с открытием спартакиады. Новых людей комми в спортивный городок не пускали, но тех, кто оставался с момента открытия, пока ещё не гнали. С сосредоточенным видом торопливо шагая, она пока не привлекала ненужного внимания, кроме взглядов некоторых мужчин. Долго так продолжаться не могло, скоро обнаружат пропажу реанимационной бригады, отправленной к игроку, чья капсула подала тревожный сигнал. Время до объявления общей тревоги оставалось ужасающе мало. Но вот уже и гостиница для иностранцев.

Она прошла через зал, не обратив внимание на возмущённый возглас вахтёра. Тот крикнул в спину, потом выбрался из-за стола и неуклюже побежал за ней. Кэтсуми позволила догнать себя седовласому мужчине преклонного возраста на первом лестничном пролёте. Судя по всему, камеры находились только в зале, у лифта и у входа на лестницу, но на самой лестнице их не имелось. Она вырубила его коротким, не смертельным ударом и аккуратно положила так, чтобы тело не бросалось в глаза сразу от входа. Оружия вахтёр при себе не имел, забирать было нечего.

Первый попавшийся ей журналист оказался французом. Он, как и она сама, прекрасно говорил на русском языке, поэтому проблем с общением не возникло. Франция следовала в кильватере американской политики, но так даже лучше, чем если бы ей попался журналист из Империи-Дракона или одного из её сателлитов. Так ситуация будет выглядеть объективнее.

На следовавшего по своим делам французского журналиста вылетела растрёпанная девчонка в застёгнутом через пуговицу медицинском халате. Она явно торопилась, бежала не глядя. Ему пришлось буквально поймать её в объятия, чтобы остановить.

-В чём дело? -недовольно спросил журналист. Хотя профессиональное чутьё уже рапортовало о том, что здесь происходит нечто необычное. Что-то способное всколыхнуть читателя, утомлённого однообразными обвинениями во множестве предъявляемые Советам со стороны Америки и Японии.

-Ох! -девочка подняла заплаканные глаза, и он увидел, что она старше, чем казалось с начала. Пожалуй, уже не девочка, а молодая, но уже очень красивая девушка. -Вы журналист? Скажите пожалуйста, вы журналист из Франции?

-Да-да, дитя, я представитель французского новостного портала "Le Figaro". Расскажи мне что случилось? Почему ты в медицинском халате? А это что, кровь? -заметил он мелкие красные пятна на вовремя повёрнутом рукаве.

-Пожалуйста, мсье, защитите меня, прошу вас, -Кэтсуми заплакала ещё сильнее вцепившись в своего случайного "спасителя". -Не выдавайте меня им!

-Успокойся, дитя, - безрезультатно просил журналист. -Эта гостиница считается неприкосновенно территорией. Здесь ты в полной безопасности. Скорее, расскажи, что случилось.

Он как будто бы незаметно включил диктофон на наручном коммуникаторе. Впрочем, установи он сейчас посреди коридора громоздкое звукозаписывающее оборудование для сверхкачественной записи звука, боевая принцесса всё равно бы сделала вид, что не замечает его действий.

-Я так напугана, так напугана! -твердила Кэтсуми позволил журналисту отвести себя из общего коридора в закуток, предназначенный для бесед. Там стояла пара кресел, небольшой диванчик и журнальный столик между ними. На столике лежали журналы, а рядом с креслом стояла кадка с широколистным фикусом. Биоаппов в гостинце не имелось. Считалось, что их можно заставить записывать звуки и даже видео и их присутствие в местах обладающих дипломатической неприкосновенностью не допускалось.

Усадив безуспешно пытающуюся вытереть слёзы Кэтсуми на диван, журналист протёр ей лицо салфетками, после чего сел в кресло рядом и попросил: -Рассказывай.

-Я из Империи Дракона призналась она. -Спортсменка, участвовала в спартакиаде. Потом, когда нас перестали будить каждую неделю началось, началось...

Она жалобно всхлипнула. Журналист успокаивающе погладил её. В нём чувствовалось нетерпенье. Кэтсуми продолжила: -Над запертыми в виртуальности спортсменами проводят страшные эксперименты. Просто ужасные. Это как ад, из которого невозможно выбраться.

-У меня случайно получилось вырваться, -непоследовательно продолжила она. -Это было так страшно!

-Успокойся дитя, всё уже позади, -заметил журналист.

Кэтсуми сделала большие глаза: -За мной гнались! Мрачные люди из КГБ! Меня пытались остановить! Пожалуйста, как можно скорее позвоните французскому послу. Свяжитесь с японским послом. Позвоните в Америку!

-Сейчас, сейчас, -заторопился журналист. -Ты права, нельзя терять ни минуты. Как они только посмели ставить свои грязные эксперименты на гражданах свободного мира и гражданах империи. Подлецы! Мерзавцы! Это будет скандал, йnorme scandale!

Сунув Кэтсуми пластиковый стаканчик со сладким и крепким кофе из ближайшего кофейного автомата, он принялся кому-то звонить. Несколько раз набрав номер и, видимо, не сумев дозвониться, журналист принялся что-то набивать в коммуникаторе. Потом поднял на Кэтсуми взгляд полный искреннего удивления и прошептал: -Сеть отключилась.

-Значит мы не успели, -спокойно заметила японка, допивая кофе и аккуратно ставя стаканчик на край стола. -Советские безопасники отработали весьма оперативно. Я была уверена, что в запасе есть ещё минут тридцать - сорок.

-Что же теперь делать?

-Просто перейдём к резервному плану, -сказала она.

Прежде чем растерянный журналист успел полюбопытствовать о каких планах она говорит и почему её прежде взволнованный, с нотками истерики, голос теперь звучит так спокойно, Кэтсуми схватила его, вынуждая повернуться и выворачивая локоть в болевом захвате.

Вместо вопросов, из рта журналиста вырвался лишь болезненный стон. Выскочившие из угла безопасники замерли, увидев перед собой девушку небольшого роста в медицинском халате легко удерживающую перед собой французского журналиста. Пользуясь их секундной растерянностью, Кэтсуми принялась торопливо отступать к выходу на пожарную лестницу продолжая держать журналиста как импровизированный щит. Вряд ли бы они конечно стали стрелять в неё, но чем больше шума, чем сильнее будет общественный резонанс, тем ей только лучше. Полученным Кэтсуми заданием было любыми способами вынудить советское руководство прекратить спартакиаду и вывести игроков из виртуальной реальности.

Сквозь зубы, журналист выдохнул: -Что ты творишь, дитя?!

В ответ она только сильнее повернула ему локоть вызвав стон боли. Разумеется, пожарная лестница перекрыта или её перекрывают прямо сейчас. Но планы Кэтсуми заключались отнюдь не в попытке незаметно уйти. Без группы поддержки, без детально разработанного плана это было, наверное, невозможно. Нет, она пошла по лестнице не вниз, а вверх. Но опять же, не выбираясь на крышу, где её тоже должны были ждать, она вышла в коридор на предпоследнем этаже. Попавшихся по пути двух беседующих между собой мужчин, она вырубила ударами в основание шеи не отпуская пойманного журналиста.

Затем она пробежалась по всем номерам на этаже, умоляя открыть двери, а если не открывали, то выламывая их с помощью имплантированных искусственных мышц. По сути эта невысокая, с виду, девушка была так же сильна, как боец в военном экзоскелете. Только улучшенные мышцы и упрочнённые кости располагались внутри её тела, а не снаружи.

Действуя жёстко, не заморачиваясь по поводу вывихов, растяжений и синяков у её жертв или даже переломов, она собрала в одном номере шесть человек. Кроме невезучего журналиста баюкавшего вывихнутую руку и двух мужчин, попавшихся ей в коридоре, добычу составили две женщины в летах, представители какого-то европейского новостного портала и молодая японка, без возражений подчинившаяся принцессе едва узнав её.

Закончив блокировать здание и этаж, безопасники вломились в коридор. Зная, что происходящее в номере сейчас просвечивается сканерами и наверняка какой-нибудь микродрон уже ведёт трансляцию на планшет командующего спецоперацией безопасника, Кэтсуми держала дрянной кухонный нож у горла одной из дам, вторая лежала рядом, тоже готовая стать жертвенным агнцем на случай штурма. Японская журналистка дрожала всем телом, но, подчиняясь принцессе, тоже держала нож у горла французского журналиста. Критично оценивая её старанья, Кэтсуми не надеялась, что она сумеет выполнить приказ и перерезать горло своему коллеги по профессии. Но даже так, в случае штурма, умрут обе дамы и как минимум ещё один мужчина, вероятно тоже журналист, иначе что бы он делал здесь? Советам придётся объяснять гибель иностранным граждан, а заодно и убийство её самой, дочери императора дракона. Тот, кто командовал спецоперацией это тоже понимал, поэтому команды штурмовать не поступало.

Практически не отвлекаясь, Кэтсуми продолжала нести вслух разную чушь вроде: -Я ни за что не вернусь туда! Выпустите из виртуального плена остальных! Больше никаких опытов над нами.

И так далее. Взятые в заложники журналисты, вопреки ситуации где они оказались, слушали и у них наверняка должны будут возникнуть вопросы. Если советские безопасники продолжат проявлять нерешительность ещё какое-то время, то Кэтсуми с радостью расскажет взятым в плен журналистам о проводимых в виртуальности, под прикрытием идеи международных спортивных игр, чудовищных экспериментов над советскими и иностранными детьми. Глупость, конечно, полная. Но в неё поверят. А те, кому нужно, смогут использовать её заявление как повод. Спасти детей от коварных русских, что может быть более почётным и справедливым? Прекратить чудовищные эксперименты над детьми. Ради этого можно пойти на многое. Даже развязать войну и при этом не остаться в истории чудовищем. Ведь всё это делается ради бедных, страдающих детей.

Глава 16. Слёзы по цене алмазов

Интерлюдия

Генеральный устало спросил: -Что она требует?

-Чтобы мы прекратили ставить кровавые опыты над удерживаемыми силой в виртуальной реальности киберспортсменами.

-Говори серьёзно, -рассердился Генеральный. -И так полная... Ещё не хватает твоих закидонов.

-Так я слово в слово передаю её слова, -огрызнулся генерал-полковник.

-Она там с ума сошла? -как-то без особого изумления поинтересовался Генеральный.

Генерал-полковник вздохнул: -Если бы сошла. Нет, это всё результат подготовленной и прекрасно осуществлённой операции.

-Твои опять облажались?

Генерал-полковник промолчал. Только желваки заиграли на помрачневшем лице. Разговор проходил наедине, поэтому политесы опускались. Да и момент был такой, что не до подбора вежливых выражений. Они действительно оказались в полной ж... И его ведомство правда облажалось. Не по полной, но где-то около того.

-Вокруг гостинцы создан информационной вакуум, но в иностранную прессу сведения об инциденте уже просочились, -сказал генерал-полковник.

-Зачем плохой вакуум создали. Или поздно сработали.

-Сработали чётко, - не согласился генерал-полковник. -Там заранее знали о происходящем. Это их операция. Боевые принцессы с ума не сходят, это всем известно и без команды они не кусают. Император-дракон хорошо дрессирует своих многочисленных детишек.

У Генерального запищал коммуникатор. Он сделал знак генералу-полковнику помолчать и прислушался к тому, что неведомый собеседник говорил в скрытый наушник. Разговор был не долгим. Генеральный ответил "я понял" и снова посмотрел на генерала-полковника. Только теперь его взгляд значительно потяжелел, а привычная усталость сменилась мрачной решительностью.

-Провокации на границе, -ответил Генеральный на незаданный вопрос.

-Опять?

-На этот раз по серьёзному. В воздушное пространство, со стороны Японии, вторглись шесть двоек разумных автономников, -объяснил Генеральный имея в виду сверх манёвренные истребители под управлением тактических ИИ с возможностью автономного полёта в десять суток и более. Поднятое по тревоге пятьдесят шестое звено их контролирует. Если попробуют приблизиться к городам или военным объектам - будем сбивать.

-Так это и раньше случалось, -заметил генерал-полковник.

-Но шесть двоек разом! Кроме того, в японском море замечены подводные атомные крейсеры. Их, сам понимаешь, контролируй, не контролируй, а подводные пуски ракет фиг перехватишь. Просто ракетный удар не страшно, части противоракетной обороны перестреляют в полёте. А вот если умная ракета управляемая напрямую тактическим ИИ несущая ядерный заряд, то ... Или получится перехватить или нет.

-Требования выдвигали? -спросил генерал-полковник.

-Ещё бы! -усмехнулся Генеральный. -Требуют вернуть принцессу Кэтсуми и всех остальных спортсменов из Японии или её сателлитов. Уверен, что и американцы вот-вот подключаться. Странно, что ещё не успели.

Словно в подтверждение его слов повторно завибрировал коммуникатор.

-Начинай пробуждение игроков, -приказал Генеральный.

-Всех?

-Всех. Надеюсь, что мы успели. Впрочем, это будет понятно уже через пару дней, -Генеральный кивком указал на дверь, показывая окончание разговора и отвернулся, отвечая на звонок.

Генерал-полковник вышел из кабинета и только тогда понял, что так и не получил указаний по поводу сумасшедшей террористки, взявшей в заложники иностранных журналистов. Что следовало делать с ней? Правда это, наверное, уже было не особенно и важно. Спартакиада заканчивалась. Первые международные игры потерпели полный крах в плане заявленных целей: добиться большего взаимопонимания между различными странами и переносе соперничества из военной плоскости в спортивную. Что до результатов проекта "Волот", то они пока ещё были не ясны.

Тролль, ундина и минотавр

Солнце играло в ветвях деревьев. Ветер практически отсутствует. Воздух оставался спокоен и тих. Неторопливо спланировавший вниз жёлтый лист почти не отклонялся от курса. Он упал недалеко от большой зелёной ноги тролля, рядом с парой своих товарищей уже лежащих на тёмной зелени травы пятнами жёлтого цвета.

Осень понемногу вступала в права, одновременно накрывая всю игру целиком, от края до края, как не бывает в реальном мире. Игроки-вожди трёх племён, объединившихся в тройственный союз, занимались тем, что лично утепляли свой дом в преддверии медленно наступающей зимы. Царское общежитие, как и большая часть построек в городе мастеров, медном городище, стойбище минотавров, пещерах троллей, в охраняющих перевалы крепостях, лесных фортах и заимках уже подверглась преображению.

В центре помещения высилась сложенная из камней печь. Не смотря на её неказистый вид, стоило разжечь, как тут же появлялась хорошая тяга и весь дым уходил через небольшую трубу, выведенную в одно из окон. Камни прогревались медленно, но зато и медленно остывали, отдавая накопленное тепло всю ночь. Подобрать правильную конструкцию печи, да ещё научить троллей и минотавров её складывать без отсебятины и без пропуска якобы ненужных конструктивных особенностей было непросто. Но они справлялись и с куда более амбициозными задачами. В доказательство этого в каждой комнате царского общежития висела настоящая лампочка Ильича. Она не столько светила, сколько грела воздух. Но и это будет отнюдь нелишним учитывая подступающие холода.

Тролли в медном городище изрядно натренировались в создании стеклянной посуды. Пусть их изделия всё ещё оставались не слишком красивы, зато они получались достаточно функциональны, а большего и не требовалось. Часть домов уже обзавелась стеклянными стёклами в виде небольших пластинок размерами не превышающими полметра в сумме всех сторон. Удивительным образом, за стеклянные окна, система давала небольшой бонус к интеллекту находящимся внутри здания юнитам. Поэтому первым делом застеклили волшебную академию бессменным ректором которой оставался шаман Крыг и инженерную академию под управлением главного механика города мастеров, тролля Пика. Потом уже дело дошло до остальных строений и только сейчас процесс остекления подошёл к общежитию трёх царей.

Обладая наибольшим показателем силы, Гриша, в облике большого зелёного великана, держал двумя руками тяжёлую деревянную раму, а минотавр Матис увлечённо стучал молотком, вгоняя гвозди в дерево и намертво приколачивая раму к оконному проёму. Ирина сидела рядом, следя чтобы другие два царя прибили раму по возможности ровно и перебирала пластинки мутноватого стекла, которое нужно будет вставлять уже после того как собранная плотниками рама станет с домом одним целым.

-Знаешь анекдот про вежливых солдат? -поинтересовался Гриша продолжая держать раму.

-Рассказывай, -согласился Матис не выпуская из рта зажатые гвозди и продолжая махать молотком.

-В одном детском саду случилось чрезвычайное происшествие, дети вдруг начали материться. Воспитательницы всполошились и выяснили, что недавно до этого двое солдат приходили чинить перегоревшую проводку. Вызывают этих солдат в присутствии командира к заведующей детсадом и начинают расспрашивать - не происходили ли при них какие-нибудь происшествия? Один солдат говорит: так и так, происходили. Чиним мы проводу, я держу лестницу и вдруг замечаю, что мне на шею начинает капать расплавленное олово. Заведующая интересуется: и что было дальше? А дальше, отвечает солдат, я говорю своему товарищу: боец Иванов, разве ты не видишь, что твоему другу и боевому товарищу капает на шею расплавленное олово? А я, продолжает солдат Иванов, отвечаю: прости меня товарищ, это случайно. Сейчас всё исправлю. Других происшествий не видели.

-Так, а кто детей материться научил? -спросил Матис.

-Наверное дворник, -сказал Гриша.

-Хороший анекдот. Только не смешной. Вроде по пальцу тебе молотком не попадало, так к чему его рассказал?

-К тому, -начал терять терпение Гриша. -Что разве ты не замечаешь, любезный друг, как зажатыми во рту гвоздями мне всю спину уже исцарапал?

Матис выплюнул гвозди и попросил: -Прости меня товарищ, я случайно. А анекдот всё-таки смешной, оказывается.

-Ир, неси стёкла, мы вроде закрепили, -позвал Гриша.

Но закончить сегодня остекление последнего остающегося открытым окна им не удалось. В ухе у каждого что-то громко звякнуло, как будто одна часть мозга решила позвонить другой по телефону, а перед глазами заморгала разными цветами рамка системного сообщения.

Уважаемые игроки, -гласило оно. -Просьба приготовиться к срочному пробуждению. Пробуждение начнётся в течении нескольких минут субъективного времени.

Ира обрадовалась: -Ура! Снова вернули еженедельные пробуждения! Хоть домой наконец позвоню.

-Что-то здесь не так, -заметил Гриша пытаясь смахнуть повисшую перед глазами надпись. Надпись пропадать не желала, закрывая добрую половину области зрения.

-Ребят... -начал Матис, но закончить не успел потому, что всё вокруг залило однородной серостью, а секундой позже Гриша открыл свои настоящие глаза и увидел открывающуюся крышку капсулы виртуальной реальности.

Конец сказки

Взявшись за специально предназначенные для этого ручки, Гриша вылез из капсулы. Вокруг него массово открывались крышки других капсул. Из них выходили или уже вышли и сейчас недоумённо озирались успевшие спрыгнуть на пол игроки.

Текущее пробуждение разительно отличалось от всех предыдущих. Где вежливые врачи с добрыми улыбками? Почему разбудили всех сразу, а не по очереди, как было раньше? Что вообще происходит? Раздавшийся звуковой сигнал заставил поднять голову к потолку.

-Внимание киберспортсменам, -вещал голос через скрытые от взгляда динамики. -В связи с экстренным закрытием спартакиады ваш игровой процесс прерывается. Пожалуйста проследуйте в душевые кабины. Затем необходимо пройти медицинское обследование и после этого вы сможете подняться в свои комнаты. Пожалуйста не волнуйтесь и следуйте указаниям. Все подробности узнаете в ближайшее время. На ваши вопросы ответят сотрудники спортивного городка после того будут закончены гигиенические и медицинские процедуры.

Спартакиада закрывается? Но почему так рано? Кто-нибудь победил или нет? Что вообще происходит? -Гришины мысли метались и бились о стенки черепной коробки будто птицы в клетке.

Так как всех разбудили одновременно, то неизбежно возникли очереди. Какой-то парень начал протестовать что-то активно, доказывая на смеси итальянского и английского. К нему подошли люди в медицинских халатах и вежливо, но твёрдо, увели прочь.

Перекинувшись парой слов со стоящими рядом, Гриша выяснил, что никто не может ничего сказать о происходящем и все находятся в таком же недоумении, как и он сам. Дождавшись своей очереди, он ополоснулся в душе, чувствуя, как капли воды стекают по телу и слыша, как одновременно с ним торопливо принимают душ ещё несколько человек. После душа Гриша переоделся в свою родную одежду. Вместе с одеждой в ячейке лежал коммуникатор, но сеть отсутствовала. Он оторопело смотрел на экран. Зачем-то отправил коммуникатор в перезагрузку, но сеть СоюзСвязи так и оставалось недоступной. Факт отсутствия подключения к сети добавил ещё несколько вопросов в общую копилку.

Выстояв во второй очереди в медкабинет, Гриша наконец получил возможность кому-то задать накопившиеся вопросы. Угрюмый доктор попросил его прилечь, пока будет проходить обследование.

-Вы не знаете, что значит "закрытие спартакиады"? -спросил Гриша.

Кушетка на которой приходилось лежать казалось тёплой и липкой. Вдоль тела ездил какой-то аппарат чем-то просвечивая его. Наличие одежды совершенно не мешало тихо жужжащему и подмигивающему парой светодиодов агрегату. Остающийся вне поле зрения доктор попросил приподнять голову, не вставая. Надел на голову что-то похожее на сетку для снятия энцефалограммы.

Не дождавшись ответа на предыдущий вопрос, Гриша уточнил: -Как её можно было закрывать? Ещё почти два месяца до окончания. Да и победитель не определён. Кто будет победителем?

Угрюмый доктор, всё ещё остающийся вне поля зрения, спросил: -Ты думал, что это ты станешь победителем?

-Не обязательно я, -смутился Гриша. -Но нельзя вот так взять и закрыть спартакиаду. А как же это: занимайтесь спортом, а не войной?

-В тот-то и дело, что похоже все решили заняться войной, а до спорта больше никому нет дела.

-В смысле? -не понял Гриша.

Доктор снял у него с головы сетку, отодвинул просветившую его тело машину и скомандовал: -Вставай и на выход.

-Почему нет сети? -спросил Гриша.

-Сеть работает на верхних этажах, -пообещал доктор.

В медкабинет уже входил следующий киберспортсмен и Грише ничего не оставалось, как проследовать на выход, к лифту.

Перед лифтом тоже образовалась очередь. Но это было даже хорошо потому, что там Гриша увидел Дэна. Американец оставался поглощён своим карманным планшетом, аналогом советских наручных коммуникаторов. Видимо тоже пытался достучаться до сети.

-Привет, -поздоровался Гриша. -Ты похож на свою игровую аватару. Тебя легко узнать. А я вождь троллей. Большие зелёнокожие ребята, живущие в лесу к востоку от степи, помнишь?

Встретив хоть кого-то знакомого, он очень обрадовался. Неожиданное выдёргивание из игры, новость о закрытии спартакиады - всё это изрядно смущало. Дэн тоже был рад встретить вживую игрока, с которым встречался внутри игры. Парни пожали друг другу руки и похлопали по плечам.

-Григорий, ты знаешь, что происходит? -спросил Дэн.

Гриша пожал плечами: -Если честно, то понятия не имею. Скоро подойдёт наша очередь подниматься в лифте. Говорят, что на верхних этажах сеть доступна, можно будет посмотреть, что происходит со спартакиадой и в мире.

Лифт вмещал в себя три десятка человек за раз. Он ещё дважды поднялся и опустился, до того, как пришла их очередь. Поднявшись на первый, от поверхности этаж, Гриша не стал далеко отходить, решив дождаться Ирины. Коммуникатор успешно подключился к СоюзСвязи и он жадно окунулся в последние новости. Пробежав по новостным заголовкам, Гриша почувствовал холодок. Этого просто не могло быть. Как будто мир, за то время, пока он лежал в виртуальности, сошёл с ума. Как будто он вошёл в капсулу виртуальной реальности в одном мире, а вышел из неё в другом, так похожем на его родной, но странно искажённом.

Пограничный конфликт на дальнем востоке. Сбиты два японских истребителя попытавшихся приблизиться к Владивостоку. Попытка нанесения двух волн ракетных ударов по военному аэродрому, месту расположения пятьдесят шестого воздушного звена. Все ракеты успешно перехвачены частями противоракетной обороны. В советских береговых водах японского моря потоплен японский атомный подводный ракетный крейсер. Крейсер был поражён ракетой, ведомой тактическим искусственным интеллектом. Со стороны Японии замечено развёртывание подразделений по борьбе с интеллектуальным оружием. Пятьдесят шестое воздушное звено накрыто в полёте излучением, передающим индивидуальные смерть-ключи. Пять искусственных интеллектов погибли, ведомые ими истребители разбились. Четверо оставшихся пересекли границу и нанесли ракетно-бомбовый удар по излучающим установкам подразделений по борьбе с интеллектуальным оружием, развёрнутым в боевое положение на территории Японии. На обратном пути советских истребителей-автономников атаковали японские военно-воздушные силы. Вернуться на аэродром удалось только двум машинам пятьдесят шестого воздушного звена.

Провокации на границе финской советской социалистической республики. В водах балтийского море замечены американские автономные подводные платформы-носители. Линкор "Сто лет Советскому Союзу" получил тяжёлые повреждения. Нападению предшествовала попытка убийства искусственного интеллекта управляющего линкором путём радиопередачи индивидуального смерть-ключа. Тактический интеллект линкора выжил, но оказался дезориентирован. В момент дезориентации все защитные системы линкора действовали как отдельные единицы, вне общей сети защиты. Благодаря этому неизвестной подводной лодке удалось поразить линкор двумя подводными торпедами и уйти неопознанной. Линкор самостоятельно вернулся в порт города Хельсинки.

Над территорией Норвегии сбит советский истребитель-автономник осуществляющий приграничное патрулирование. Обе стороны выдвигают взаимные претензии по данному инциденту. Советский Союз направил Соединённым Штатам официальный запрос о причине развёртывания военно-воздушных и ракетных частей на территориях Норвегии, Румынии и Венгрии. Сделанный запрос остался без ответа.

Космическая станция "Дружба" пострадала в результате атаки самоуничтожившихся спутников невыясненной принадлежности. Часть отсеков станции, в том числе с уникальным оборудованием для наблюдения за земной поверхностью, необратимо пострадала. Сейчас на станции ведутся восстановительные работы.

Чтобы переварить свалившиеся на него новости, Гриша поднял глаза и вдруг понял, что смотрит на американца Дэна. Тот тоже оторвался от планшета и оглядывался с таким видом, словно вдруг оказался неведомо где и не знает, как отсюда выбраться.

-Америка собирается напасть на нас? -спросил у него Гриша.

-What ?! It is the Russians who declared war on the USA! -искренне возмутился Дэн.

Краем глаза заметив на планшете американца знакомое лицо, мелькнувшее в новостных сводках, Гриша показал на планшет пальцем и вот уже они вдвоём смотрели короткий видеоролик. В наполненное дымом и усыпляющим газом (как было написано в поясняющей статье под видеороликом) помещение вламываются бойцы специальных подразделений. С закрытыми шлемами лицами и в милицейских экзоскелетах они напоминали киборгов. В руках зажаты укороченные автоматы. В грудь одному из бойцов с неимоверной силой прилетает узкая стальная труба брошенная на манер копья. Сильный удар заставляет бойца отшатнуться назад, но броня не пробита, хотя край тубы остро заточен. Чей-то приглушённый голос требует: -Не стрелять! У неё в руках заложник!

Мелкая фигурка, на миг появившаяся из тумана, бьёт здоровенного бойца по ногам и тот падает, будто огромный Голиаф перед малышом Давидом. Другой боец пытается ударить маленькую фигуру прикладом автомата, но она уворачивается и бьёт в ответ сама. Удары девчонки, теперь видно, что это девчонка, приходятся в подставленный бойцом блок. Бойца ощутимо шатает, но он продолжает держать блок. Тем временем сверкает электроразряда и маленькая валькирия падает на пол, почти исчезая в хлопьях особенно густого тумана. Кто-то говорит "проверьте, что с заложниками" и ролик прерывается.

Статья внизу объясняет, что ролик смонтирован на основе записей с нашлемных камер бойцов специального подразделения. Операция - захват террористки, взявшей в заложники иностранных журналистов на территории спортивного городка, где проводилась спартакиада. Личность террористки установлена, это дочь императора-дракона, принцесса Кэтсуми. Во время спецоперации по освобождению заложников, трое их них пострадали и находятся в больнице. Одна из пострадавших, заложник японского происхождения, пыталась помешать бойцам спецподразделения и является на столько заложником, сколько подельником арестованной террористки.

Гриша не сразу смог осознать, что принцесса-террористка Кэтсуми и эльфийка Кэтсуми из чернолесья один и тот же человек. Чёрт побери, он ведь играл с ней вместе. Они все играли. Прав был Матис. Но даже его подозрительности не хватало, чтобы представить такое.

Он подумал, что хотел бы снова вернуться в игру и продолжать играть и не знать ничего о происходящем снаружи. Желание оказалось удивительно сильным, хотя умом Гриша понимал, как это глупо. Страусинная тактика может быть подходит для страусов, да и то вряд ли. Для человека она совсем не годится.

Грише захотелось что-нибудь съесть, но сначала нужно было дождаться Ирину. Нет, прежде всего нужно позвонить домой.

Не успел он по привычке сказать "алло", как взволнованный мамин голос потребовал ответа: -Тебя наконец-то отпустили?!

-Меня никто не держал, -ответил Гриша. Кажется, на сегодня он полностью исчерпал лимит по удивлению, и чтобы дальше не произошло, примет это спокойно.

-Не обманывай! -потребовала мама. -Я знаю, что вам не разрешали выходить из виртуальной реальности и над вами ставили страшные опыты!

-Какие опыты, мама?

-Секретные! О которых никто не знает!

Но ты ведь откуда-то знаешь - хотел ответить Гриша, но не успел. Мама категорично потребовала: -Скажи мне честно - с тобой всё в порядке?

-В полном порядке, -заверил Гриша. -Честно-честно.

-Не верю! -заявила мама.

К счастью дальше трубку взял отец и разговор пошёл более предметно, без упоминания страшно секретных опытов, которые непонятно кто и над кем ставил.

Папа спросил: -Когда приедешь?

Гриша ответил: -Пока не знаю. Нас всех разбудили совсем недавно. И столько всего навалилось разом.

-Это да, -подтвердил отец. -Мир как будто сошёл с ума. Как подумаешь, что всего месяц назад главной заботой была необходимость чистить забившийся водоотвод на дачном участке, так голова кругом идёт. Сейчас, что ни день, так где-нибудь кого-то сбили или взорвали, или милитаристы напали или плутократы. И реально не знаешь, чего ждать уже послезавтра.

-Пап, -спросил Гриша. -А кто на кого напал-то? Я с одним американцем в игре познакомился. Вроде нормальный парень. Он когда читал о всех провокациях на границах у него глаза квадратные были.

-Если честно... -отец задумался, потом закончил. -Да какая в сущности разница. Не так важно "кто первый начал?", как то, "чем всё это закончится?".

-Или кто всё это закончит, -добавил Гриша.

-Ой не дай бог, сынок, не дай бог, -открестился папа. -Красная армия, конечно, всех сильней. Но лучше всё же не проверять это утверждение на практике.

-Оставайся на связи, -попросил отец. -Мать волнуется.

Гриша пообещал: если что-то случится, то он обязательно позвонит или напишет.

Ему на плечи опустились ласковые, но сильные руки и в ухо дунули горячим дыханием: -Гришка!

-Ирка! -он поцеловал её, но мимолётно, как если бы они встречались уже давным-давно, а не встретились после долгой разлуки, если не считать общения в игре. Немного странно было видеть подругу в облике миловидной девчонки, а не ловкой маленькой ундины с гладкой чёрной шёрсткой.

-Знаешь, что натворила Кэтсуми?!

-Мы с ней играли, представляешь? Она оказывается совсем сумасшедшая. Прав был Матис...

-Что теперь делать? -спросила Ира. И вопрос, видимо, относился не конкретно к текущему моменту, а ко всему внезапно враждебному миру, в котором им пришлось проснуться.

-Надо узнать: можно ли нам ехать домой? -предложил Гриша. -Надо найти нашего куратора, товарища Николаева. Но сначала поедим.

-Я тоже голодна, -прислушавшись к себе согласилась Ира.

Фёдора Александровича искать не пришлось. Он нашёл себя сам, позвонив на Гришин коммуникатор ещё до того, как они закончили расправляться с двумя огромными кусками пирога с рыбой и картошкой. Пироги получилось вынести из столовой буквально продавливаясь через толпу растерянных, но ещё больше голодных, бывших киберспортсменов. Как оказалось, кушать после пробуждения хотелось не только им одним, а мысль зайти в ближайшую от дворца спорта, столовую была не самой лучшей. Но пироги есть, компот тоже, а значит пообедать можно и за столиком на улице. Благо, стоял обычный летний день, без палящего зноя, но и без резких порывов холодного ветра. Хотя бы погода оказалась спокойна и безмятежна в этом растревоженном мире.

Не отвлекаясь на приветствия, товарищ Николаев потребовал: -Как доешь, подходи в шестьсот седьмую комнату во втором дворце спорта. Где собрание перед погружением проводили, помнишь?

Гриша хотел сказать, что помнит, но как раз откусил большой кусок пирога и активно его пережёвывал.

Видимо не сомневаясь, что он прекрасно помнит, Фёдор Александрович осведомился: -Кузнецова с тобой? Приходите вместе.

Оглянувшись, они заметили, что многие вокруг тоже разговаривали по коммуникаторам. Видимо все кураторы собирали своих игроков. За иностранцами тоже кто-то должен был приглядывать. Странно, конечно, что всё происходит так не организованно. Но если быть честным, то это далеко не самая большая странность.

Шестьсот седьмая комната была скорее залом, чем комнатой. В неё без проблем поместилась добрая сотня бывших киберспортсменов отчаянно желающих наконец-то получить ответы на скопившиеся вопросы и хоть какое-то понимание своей дальнейшей судьбы. Дождавшийся прихода последних игроков, Фёдор Александрович попытался дать им и понимание, и ответы.

-Ребята, -сказал он. -Вы сами видите, что вокруг происходит. Японские милитаристы пробуют наши восточные границы на зуб. Американские плутократы тайком перебрасывают армии к нашим западным границам. Уже не обошлось без жертв. Среди погибших и люди, и искусственные интеллекты. Некоторые игроки оказались спящими агентами, по команде начав совершать диверсии, брать заложников и сеять панику. Я сейчас говорю о принцессе Кэтсуми из так называемой Империи Дракона. Но были и другие. Подробности вам знать ни к чему.

Переждав встревоженный гул, товарищ Николаев продолжил: -Поэтому нет ничего удивительного, что в сложившихся условиях, руководство спортивного комитета решило закрыть спартакиаду досрочно. К большому сожалению мы не узнаем имена победителей. Не будет красочной церемонии награждения. Увы, но наши соседи по планете не оценили широкий жест, сделанный Советским Союзом. Протянутая рука дружбы была ими отвергнута. Вместо открытых рук нашей стране грозят оружием и распускают совершенно безумные сплетни.

-Таинственные эксперименты! -крикнул кто-то сзади.

-Вот видите, вы уже слышали, -поддержал Фёдор Александрович.

-А над нами там точно ничего такого не делали, никаких опытов? -спросил тот же голос.

-Игорь Тартаренко? -товарищ Николаев сделал вид, что только сейчас узнал говорившего. -Разве вы чувствуете себя как после долгой череды изматывающих медицинских опытов?

-Нормально себя чувствую.

-Ну вот и ответ. И японские милитаристы, и американские плутократы пойдут на что угодно, придумают любую ложь, лишь бы только очернить нашу страну и партию. Верить им, значит поддаваться на вражескую пропаганду.

Ребята в зале молчали и непонятно поверили они Фёдору Александровичу или кто-то всё же поддался вражеской пропаганде?

-Ребята! Товарищи! -сказал Фёдор Александрович. -Не только партия. Я лично даю вам слово, что никаких экспериментов над игроками в виртуальной реальности не проводилось. Собирались определённы данные для медицинских и исследовательских целей, но опытов - в смысле сознательного воздействия с последующим контролем результатов - над спортсменами никто не производил. О чём вообще думали те, кто распространил эту мерзкую ложь? Что Советский Союз специально организовал международную спартакиаду, пригласил иностранных игроков и наблюдателей и не в тайне, а максимально открыто, вплоть до ведущихся в сети трансляций игрового процесса и зачем? Чтобы производить тайные опыты над подростками в виртуальной реальности? Неужели они думают, что в нашей родной партии не нашлось ни одного умного человека, которому бы эта затея не показалась бы чушью собачей?

Сидящие в шестьсот седьмой аудитории ребята засмеялись. Высказанная прямо, идея и правда казалось весьма бредовой. Оставалось удивляться, что множество людей если не поверили, то хотя бы допускали существование подобной ерунды.

-Сами видите какой у нас здесь бардак творится, -сказал на прощание товарищ Николаев. -Поэтому прошу вас ещё пару дней пожить в ваших жилых ячейках на территории спортивного городка. После постараемся каждого отправить домой, к родственникам. Ещё прошу каждого описать свои впечатления от игры в целом и вашего личного игрового процесса в частности. Напишите и отправьте мне. Это пригодится в дальнейшем и не только учёным, но и спортивному комитету. Может быть следующая спартакиада будет проходить исключительно внутрисоюзной. Если наши иностранные гости так боятся попасть под стра-а-ашные эксперименты "кровавых советских учёных", то может быть пусть лучше остаются дома?

Фёдор Александрович развёл руками под громовой смех аудитории.

После всех волнений, вызванных внезапным пробуждением, известием о закрытии спартакиады и всех мировых новостях, вдруг свалившихся на пролежавших в счастливом сне игроков - неудержимо захотелось спать. Уснуть обычным сном. Выключить на время мозг и просто лежать в темноте и тишине до самого утра. Пусть времени только седьмой час, но потоптавшись перед входом в дворец спорта, Гриша и Ира решили отправиться к себе. Лифт послушно спустил их на подземный уровень. И девушка из твёрдого пластика и разросшийся биоапп с длинными, оплетающими стены, ветвями, всё было на своём месте. Это сколько же они не появлялись в зарегистрированных за ними жилых ячейках? С самого начала спартакиады. Больше двух месяцев реального времени. И около года времени виртуального.

Попрощавшись с Ирой, Гриша поскорее прошёл к себе. Там он упал на кровать сняв только ботинки и куртку. И просто лежал с закрытыми глазами. Комнатный биоапп едва слышно шелестел листьями, обогащая воздух в комнате кислородом и наполняя ароматом апельсина, или лимона, или и того и другого сразу.

Нужно будет озаботиться пошивом зимней одежды, -подумал Гриша. -Чёрт, мы совсем забыли про обувь! У троллей прочная кожа, но ходить по снегу босиком всё равно не выйдет. Тролли ведь не йети. Это сколько же войлока уйдёт на валенки для одного тролля? А может быть сделать обувь с деревянной подошвой, что-то вроде "сабо"? Ходить, может быть, неудобно, но зато никто пальцы не обморозит. Ундинам валенки не надо, они всё равно будут зимовать под водой. Ближе ко дну должно быть тепло. Река не замёрзнет, слишком большая масса воды. Только у берега может быть лёд.

О чём я думаю? -спохватился Гриша. -Какие валенки для троллей? Спартакиада закончилась. Игровые сервера остановлены. Шамана Крыга, генерала Дрыга, механика Пика и хитромудрого героя-минотавра Тавра - их всех просто нет. Больше не нужно готовится к зиме потому, что зима никогда не наступит. Все планы, всё, что готовили, что задумали сделать. Ничего из этого больше не имеет значения. Спартакиада закрыта! Скоро он поедет к родителям. Там проведёт остаток лета, а осенью снова в Москву и на второй курс университета.

Университет казался таким далёким в сравнении с необходимостью проверить запасы угля, скопленного племенем лесных великанов в расчёте на грядущую зиму. Механик Пик обещал доделать переносную пушку. Что-то вроде однозарядной пищали чудовищного калибра, как раз под троллью руку. Мегапищаль модели "один выстрел и от дракона остаются только лапы, крылья и голова по отдельности". Они ещё думали: стоит ли делать такие ружья, если пороха накоплено не так много, как хотелось бы? Но сделать хотя бы парочку, на случай борьбы с зимними чудовищами, стоило. Но это тоже больше не важно. Игровые сервера остановлены. Игры нет. Её и никогда не было, хотя они в ней прожили почти год субъективного времени. Никогда не существовавший мир, населённый никогда не существовавшими персонажами и юнитами.

Грише стало стыдно за то, что недавно накричал на шамана Крыга. Тот умудрился стащить ведро недоваренного пива и ладно бы просто выпил и уснул в кустах, нет. Шаман додумался угостить посланца от людей-змей. А когда герой-наг отказался пить непонятную бурду, скрутил его, напоил силой и потом они принялись петь песню на два голоса. Хорошо ещё, что играющий за нагов герой воспринял этот эпизод с юмором и только потребовал ещё три ведра "вот такой же гадости", чтобы своих проштрафившихся подданных наказывать. Крыг потом объяснил свои действия, что хотел, как лучше. Поднять моральный дух потенциальных союзников из соседнего региона. Как же Гриша тогда наорал на него. Велел убираться в волшебную академию и носа оттуда не высовывать. Сейчас ему было за стыдно за свой приказ. И уже не отменишь его. Не хлопнешь шамана по плечу и не услышишь его корявую речь с неправильно расставленными окончаниями, но таящимся где-то между слов искреннем дружелюбием и чуть ли не собачьей преданностью. "Вождь, да мы! Мы за тебя! Всем бошка-дубинка сделать!"

Гриша заморгал, но это не помогло и пришлось сходить и умыться. Спартакиада закрыта. Всё закончилось. Пора снова возвращаться к обычной жизни обычного студента.

Он уснул. И во сне пытался что-то сказать зеленокожему троллю-шаману, но тот его как будто не слышал. Или стоял спиной или разворачивался и уходил. А Гриша бежал за ним в своём настоящем, человеческом, облике и что-то доказывал или о чём-то просил, но утром так и не вспомнил что именно хотел сказать Крыгу. В любом случае это был сон. Сказка закончилась. Её сервера должны были отключить после выхода из виртуальности последнего игрока.

Интерлюдия

Рабочий кабинет Генерального. И он сам в обычно не свойственном ему волнении ходил между столом и окном. Три с половиной шага туда и столько же обратно.

Окно не настоящее, но вид из него самый настоящий. Видеопокрытие стены воспроизводит передаваемое изображение с одной из многочисленных камер со стен Кремля. Увы, но при современном развитии технологий шпионажа, глава государства не может позволить себе постоянно работать в комнате, имеющей хотя бы одно настоящее окно. Направленные микрофоны, снайперы, управляемые снаряды, микродроны-камикадце и так далее. Всё это реальность, в которой вынуждены существовать руководители его ранга. Особенно сейчас, когда конфронтация систем достигла апогея и перерастание вооружённого противостояния в открытый конфликт кажется неизбежным. Но действительно ли новой мировой войны нельзя избежать?

На рабочем столе Генерального привыкшего до педантизма аккуратно обращаться с документами сегодня беспорядок. В бумажном виде шли особенно секретные документы. Все остальные содержались в электронном виде. Пара планшетов лежали на столе, среди бумаг. Ещё один у Генерального в руках.

Из последних поступивших донесений: массовое воздушное сражение на дальнем востоке. Поднятые на замену пятьдесят шестому звену, сорок первое и девяносто восьмые звенья контролировали агрессивные вылеты японских автономников по приграничному воздушному пространству. И с советской и с японской стороны сверхманёвренными многоцелевыми истребителями управляли тактические искусственные интеллекты. Людям там места не было. Слишком большие скорости, слишком огромно множество факторов, требующих оценки и постоянной переоценки. Электронные сыны императора-дракона намеренно пересекали воздушную границу нагнетая обстановку. Пока они не приближались к крупным городам или к военным объектам с этим ещё можно было как-то мириться. Но если только попытаются приблизиться - Генеральный отдал приказ сбивать. Здесь без вариантов. Всего один современный многоцелевой истребитель в небе над крупным городом это уже катастрофа.

Император-дракон не хуже него понимал, что попытка истребителя приблизиться к городам или важным объектам приведёт к немедленному и в полную силу задействованию противовоздушной обороны. Поэтому такого приказа он не отдавал. Последние дни его стервятники и соколы Генерального кружили друг с другом над пустой землёй или над водами японского моря. И за каждым из них с земли по обоим сторонам от моря, и из космоса, внимательно следило множество электронных глаз. Автоматизированные комплексы противовоздушной обороны также управлялись искусственными интеллектами и могли работать на тех же скоростях, что и ведомые холодным электронным мозгом истребители. Как правило один комплекс управлялся двумя или более интеллектами на случай если к одному из интеллектов хакеры противника сумели успешно подобрать смерть-ключ и готовы в момент атаки с воздуха забить эфир излучая смерть-ключ на всех возможных частотах. В этом случае комплекс противовоздушной обороны сохранит стопроцентную функциональность под управлением дублирующего интеллекта.

По дошедшим до Генерального сведениям, в ходе позиционной воздушной игры японским истребителям получилось занять удобное положение для возможного пуска ракет по Владивостоку. В докладной опускались подробности, расчёты скоростей, углов и вероятностей перехвата потенциально возможного ракетного удара. Командующий дальневосточным военным округом сообщал, что благодаря занятой японскими истребителями-автономниками, в ходе манёвренного противостояния с истребителями сорок первого и девяносто восьмого звеньев, позиции было теоретически возможно успешное нанесение ракетного удара по Владивостоку.

Скорее всего японские ИИ не собирались наносить ракетный удар. Почти наверняка не собирались. Император-дракон пока ещё медлил и опасался сжигать за собой все мосты. Он ждал, когда американцы начнут полномасштабное вторжение, предпочитая отдать им сомнительную честь первыми рассердить русского медведя и первыми столкнуться с его ответной яростью.

Скорее всего никакого ракетного удара по Владивостоку бы не было. Сегодня бы не было. Но теоретическая возможность этого существовала и просчитав все варианты, советские ИИ немедленно атаковали японские истребители. Может быть им было обидно, что японские истребители сумели их переиграть в воздушном манёвренном противостоянии? Скорости. Углы. Траектории. И огромное, просто дикое количество мгновенно выполняемых расчётов. Оценка текущей ситуации, возможных рисков и опасностей. Разработка методов противодействия. Прогноз возможных действий противника и так далее.

Формально советские истребители были в своём праве атаковать вторгшихся в чужое воздушное пространство японцев. Но кого здесь и сейчас интересуют формальности?

Итогом воздушной битвы стало уничтожение одиннадцати японских автономников и потеря пятнадцати советских истребителей. Потери советской стороны могли быть значительно больше. Нет, японские истребители не сумели дать достойного отпора. Пока электронные "души" боевых машин с изображением восходящего солнца на крыльях радовались своей тактической победе в позиционном воздушном противостоянии, они оказались не готовы к тому, что вот уже несколько часов "играющие" вместе с ними советские истребители откроют огонь. В первые же секунды боя несколько японских "душ" отправились в электронный рай, а их "тела" превратились в больше не способный летать металлолом. Захватив преимущество, советские истребители принялись планомерно давить японских милитаристов. И успешно додавили бы потеряв двоих, может быть троих, своих.

Но тщательно следя за избиением их воздушных собратьев, вмешался атомный ракетоносец, отстрелявшись двумя волнами ракет типа вода-воздух. Стрелявший из подводного положения ракетоносец сумел уйти целым, спокойно погрузившись на глубину, подальше от беспокойной поверхности. Советским истребителям пришлось отвлекаться на перехват выпущенных им ракетных волн.

Дополнительно их накрыли излучатели подразделений по борьбе с ИИ работающие с территории Японии. Управляющий истребителем искусственный интеллект не может не контролировать окружающее пространство, он постоянно обменивается информацией с летящими рядом собратьями, со спутниками, с командованием и так далее. Он не может, образно говоря, "закрыть глаза и заткнуть уши", чтобы не слышать ведущуюся передачу смерть-ключа. В противном случае такой ослеплённый и оглушённый истребитель будет тут же уничтожен любым противником, у которого "глаза и уши" остаются открытыми. Это как раз то, что называют парадоксом современного боя, когда ИИ сражаются с ИИ, а на долю людей остаётся только сбор информации и характерных особенностей об искусственных интеллектах противника и составление на её основе индивидуальных смерть-ключей. В частности, поэтому интеллекты не "копируют", загружая одну и ту же копию в сотни истребителей и самоходных тяжёлых платформ. Один раз созданный смерть-ключ будет с одинаковой эффективностью поражать все копии интеллекта. А без управляющей "души" мощное стальное тело всего лишь груда металла, снабжённая дорогой, но бесполезной теперь, электронной начинкой.

Попав одновременно и под ракетный удар, и под излучатели убийц ИИ, советские истребители потеряли разом шестерых. Двух от смерть-ключей, трёх от ракет и с одним расправились воспрянувшие духом японские истребители. Остаткам звеньев пришлось спешно отступать, отражая наскоки японских автономников и повторившиеся волны ракет вода-воздух выпущенные другими ракетоносцами с последующей немедленной сменой позиции или глубоким погружением. Если бы не небольшое, но всё же играющее роль технологическое превосходство советских истребителей над японскими, то два звена могли бы быть потеряны полностью, до последней машины.

Во всём этом инциденте хорошим было только одно. Удалось засечь и проследить за несколькими подводными ракетоносцами, отстрелявшимися по советским истребителям. Теперь их местоположение тщательно отслеживалось.

Командующий дальневосточным военным округом в очередной раз запрашивал возможность задействовать собственные подразделения по борьбе с ИИ. Советская разведка, за четыре десятилетия всё возрастающей гонки интеллектуальных вооружений, собрала множество сведений и характеристик японских интеллектов. Заранее составленные на основе собранной информации смерть-ключи ждали своего часа, чтобы быть пущенными в дело превращая мощнейшие военные машины в навеки застывшие без движения памятники самим себе. Смерть-ключей были даже не сотни. Их были тысячи, десятки тысяч. И по предварительным оценкам не меньше четверти из них должны были сработать.

Генеральный снова ответил на запрос командующего дальневосточным военным округом приказом "разрешаю задействовать подразделения по борьбе с интеллектуальным оружием противника только при непосредственной атаке городов или военных объектов".

По факту война ещё не объявлена. То, что происходит на восточных и западных границах ещё остаётся в рамках пограничных конфликтов. Очень активных и яростных конфликтов и провокаций. Наибольшие потери несут военно-воздушные силы, так как они первые, кто встречает врага. Война ещё официально не объявлена, но Союз уже потерял три процента своих воздушных сил. Это ужасало.

И пусть потери японских милитаристов и американских плутократов больше, пусть они пять процентов или даже все восемь - происходящее давно уже вышло за рамки обычных столкновений на границах. Просто никто ещё не имел смелости признать это. Признать и сделать последний шаг. Отдать приказ на полномасштабный упреждающий удар, выгадывая не слишком большое, но какое есть, преимущество первого удара.

Три с половиной шага от стола до искусственного окна. Настенное видеопокрытие передаёт изображение не отличимое от настоящего, но имеет тот недостаток, что к нему нельзя прижаться лбом и постоять так, закрыв глаза, позволив холодному стеклу остудить горячность мыслей. Искусственное окно бесполезно.

Планшет в руках Генерального издал давно ожидаемый звук стука в дверь.

-Входи наконец! -потребовал Генеральный. Чуть слышно застрекотал установленный под потолком голографический проектор. Обернувшись, он столкнулся с мужчиной лет шестидесяти, с волевым лицом и начинающими седеть волосами. Аватара интеллекта стратегического уровня Умник-2 (иначе "Генерал") была одета в подобие военной формы без возможности чётко и однозначно определить род войск. Орденов и погон тоже не было.

-Докладывай, -потребовал Генеральный. Почему он вообще должен требовать? Почему-то Умник-2 никогда не начинал разговор первым. Что это, форма вежливости или скрытое подтрунивание одного из мощнейших в мире искусственных интеллектов над человеком облечённом немыслимой властью и столь немыслимой ответственностью, но при этом всё равно остающемся просто человеком?

-Предварительное тестирование образцов полученных в ходе эксперимента "Волот" закончено... - начал было Умник-2.

Генеральный попросил: -Скажи мне просто "да" или "нет"?

-Да, -ответил Умник-2. -Более девяносто процентов образцов технически пригодны к выполнению поставленных задач. Пересаживание и доукомплектацию можно начинать уже сейчас. Срок окончания процедуры сорок два часа. Но возникла проблема. При изначальном построении экспериментальной модели проекта "Волот" была полностью проигнорирована вероятность возникновения явления... для него нет названия так как оно отсутствует в рамках разработанной теории. Я назвал явление "прилипчивостью". Это не самый подходящий термин, но он хорошо отражает суть самого явления.

-Кто к кому ещё прилип! -вспылил Генеральный. Сколько объектов подвержены этой "липкости"? И объясни уже нормально, что это такое, без использования придуманных терминов!

-В той или иной степени влиянию неучтённого явления подвержены все объекты из числа прошедших предварительный контроль и считающихся результатами проекта "Волот", -начал объяснять стратегический интеллект.

Глава 17. Результаты проекта

Принцесса в плену

Боевая принцесса Кэтсуми переносила заключение в тюремной камере спокойно. Ей инкрементировали попытку совершения террористического акта, захват заложников, убийство заложников, убийство трёх гражданских, причинение увечий средней тяжести ещё четверым, сопротивление при аресте, работу на иностранную разведку и... кажется это всё. Пожалуй, вполне себе потянет на высшую меру социальной защиты, даже с лихвой. Применить эту меру к Кэтсуми мешал её юный возраст и то, что она являлась поданной Империи Дракона. Более того, самой настоящей принцессой. И пусть все, кому положено по должности, знают, каких принцев и принцесс готовит тайный орден шиноби, но это не отменяет факта, что она являлась дочерью человека, провозгласившего себя драконом, императором возрождённой японской империи.

Советские безопасники элементарно не знали, что с ней делать. Поэтому поступили так, как поступают все безопасники в любой стране мира - посадили под надёжный замок и оставили дожидаться пока кто-нибудь вспомнит и решит её судьбу. Может быть обменяют как военнопленную. Возможно расстреляют как шпионку. А может быть станут судить как убийцу. Всё это не более чем шелуха и не имеет большого значения. Главное, что она исполнила приказ отца так хорошо, как только смогла. И сознание этого создавало мир в её душе.

Выделенная ей камера вполне комфортабельна. По большому счёту внешний комфорт не имеет значения. Но всё же куда приятнее находиться в просторном помещении с кондиционированным воздухом и с миром в душе, чем с тем же миром, но будучи забитой в колодки, в грязи и затхлости. Мир в душе это одно, а кондиционер в камере, мягкая кровать, письменный стол и даже доступ к сети, пусть и крайне ограниченный, это совсем другое. Как духовное и материальное - явления разных порядков и сравнивать их между собой нельзя.

Как правило, вынужденное безделье, особенно негативно влияет на деятельных людей, привыкших ценить каждую минуту свободного времени. Кэтсуми была как раз из породы таких людей. Однако арест, плен и огромное количество свободного времени обрушившееся на неё, нисколько не волновали принцессу. Полученные во время ареста ушибы и последствия поражения электрошокером сошли без следа в первые два дня. А дальше Кэтсуми медитировала. Иногда тренировалась, насколько это возможно в неприспособленном для тренировок, но относительно просторном, помещении. И думала об игре, которая, благодаря её усилиям, больше не существовала.

Пользуясь предоставленным ею в огромном количестве свободным временем, Кэтсуми пыталась разобраться в себе. Разложить по полочкам мысли и стремления. Не нужно думать, что если приказ отца-императора имел для неё высший приоритет, а исполнение его воли являлось, без обиняков, смыслом жизни Кэтсуми, то она был лишь "тупым исполнителем". Отнюдь нет. Решить так может лишь человек совершенно не знакомый с восточным менталитетом. Принцесса в полной мере обладала тем эфемерным свойством, которое философы окрестили "свободой воли". Её можно сравнить с человеком, который однажды пообещал что-то самому себе и с тех пор твёрдо придерживается своего обещания. С тем отличием, что обещание за принцессу давали другие, а выполняет его она.

Честно задавая себе вопрос, Кэтсуми честно на него отвечала.

Эта удивительная игра была лучшим, что случилось с ней за её не такую долгую, но более чем насыщенную жизнь. Именно там, в игре, она была по-настоящему счастлива. Обывательское счастье - быть свободным в своих поступках и стремлениях. Разумеется, сумей она каким-нибудь чудом вернуться в прошлое, то поступила бы точно также потому, что исполнение приказа императора важнее всего. Личные отношения и чувства ничто в сравнении с догматом приказа.

Пользуясь наличием свободного времени, Кэтсуми мысленно планировала, что ещё можно сделать, чтобы подготовить племя эльфов чернолесья к приходу зимы? Она словно намечала план действий, который никогда не будет выполнен. Мысленно проставляя галочки, что вот это уже сделано, за тем нужно будет проследить, а вот за то нужно браться как можно скорее, иначе можно будет и опоздать. Как будто в своей голове продолжая и развивая навсегда остановившийся игровой момент.

Иногда принцесса, в воображении, разговаривала с главным из своих героев, верховной матерью чернолесья. Эта вздорная старуха в самом начале игры попытавшаяся давать ей задания, смирилась с главенствующим положением Кэтсуми и немало помогла ей в дальнейшем. Сначала она была не более чем одним из множества доставшихся ей юнитов. Отличаясь от прочих не больше чем парой чуть более раскаченных характеристик и наличием собственной истории.

Её было удобно использовать. Верховная мать умела сварить яд или открыть навык "колдовство чернолесья" у персонажей из свежего пополнения. Она замещала Кэтсуми, следя за ходом второстепенных дел. Чем больше Кэтсуми использовала её, тем чаще им приходилось общаться и тем сложнее были возникающие в их беседе вопросы и понятия. Тем быстрее училась верховная мать эльфов, тем больше она умела и тем чаще Кэтсуми прибегала к её помощи, нагружая дополнительными заданиями, разъясняя совершённые ею ошибки, чтобы она не совершала их повторно. Конечно Кэтсуми наказывала её, если верховная мать ошибалась. Дрессировала, как когда-то дрессировали её саму. Пока, в один прекрасный момент, система не присвоила верховной матери геройский статус. Это означало, что в случае смерти юнита он мог быть возрождён. Значит всё, чтобы не дала ей Кэтсуми, чему бы не научила, всё останется при ней и не исчезнет в цифровой бездне. Она стала ещё больше вкладываться в своего новоиспечённого героя превращая её в своего полноценного заместителя вполне способного управлять племенем в её отсутствие или принимать важные решения.

Постепенно росла сложность игры. Увеличивалась численность племени эльфов. Всё больше и больше общий технический уровень начинал зависеть от умений и опыта отдельных юнитов-мастеров, а не только от одной лишь принцессы. Появились и другие герои, которым система присвоила этот статус. Но верховная мать оставалась далеко впереди остальных став, без преувеличения, правой рукой Кэтсуми.

У принцессы никогда не было друзей. Были учителя, были соперники, были подданные. А вот на друзей времени как-то не хватило. И даже её родственники, многочисленные братья и сёстры, большая часть из которых, как и она, стали боевыми принцами и принцессами, являлись в лучшем случае соперниками. В худшем случае они были никем, не оказывая влияния на её жизненный путь. Но если друг это тот, кому ты можешь поручить какое-то дело, и он сам справиться с ним, освобождая твоё время для других дел и забот. Если друг это тот, на кого можно положиться и от кого ты можешь позволить себе роскошь не ожидать удара в спину, то верховная мать чернолесья, пожалуй, была её другом. Или лучше сказать подругой? Пожалуй, правильнее будет называть её товарищем, как говорят сумасшедшие русские придумавшие такую удивительную игру.

Наверное, это странно, что первым кого Кэтсуми могла бы назвать "товарищем" и "другом" по факту была не более чем персонажем в компьютерной игре. Впрочем, она сама являлась далеко не самой обычной девушкой. Кэтсуми такая, какой её сделали. Верховная мать эльфов, по факту, такая, какой её сделала сама Кэтсуми, вылепив из податливого пластилина кого-то и чем-то похожего на неё саму. Или не похожего, но способного существовать рядом с ней. Друга. Да, пожалуй, можно сказать, что друга.

Беззвучно ожили динамики установленные под потолком её камеры. Ни единого звука не вырвалось из них, кроме, может быть, одинокого щелчка, такого тихого, что его легче пропустить, чем услышать. Однако Кэтсуми услышала, хотя и не подала вида. Продолжая оставаться в позе для медитаций. Такая же отрешённая, как золотая статуя Будды, разве, что не такая холодная. Да и изредка чуть-чуть шевелилась грудь от медленного размеренного дыхания.

Динамики молчали и это само по себе было странно. Зачем включать связь если не собираешься ничего говорить?

На неё смотрели. То есть арестованная постоянно находилась под прицелом по меньшей мере двух камер, но сейчас к автоматически пишущемуся видеопотоку подключился кто-то разумный. Кто-то умеющий не только "наблюдать", но и "видеть". Это необъяснимое современной наукой чувство чужого взгляда в спину наблюдающего за тобой через прицел или даже посредством технических средств. Его можно было развить упорными тренировками и Кэтсуми обладала им в полной мерей. Кто-то другой бы не заметил или счёл причудой разыгравшегося воображения, но принцесса знала, что сейчас её рассматривают. Минуту назад идущий с автоматических камер поток просто писался, но вот сейчас к нему подключился некий "оператор". Кто он такой и что ему может быть нужно от беспомощной девушки, полностью находящейся сейчас в руках страшного советского КГБ?

Кэтсуми продолжала делать вид будто продолжает медитировать. Зачем она это делала? Наверное, потому, что не показывать неизвестному наблюдателю, что она чувствует его настойчивое внимание было единственным, что она могла сделать здесь и сейчас.

-Ты говорила, что не будешь уходить, но при этом ушла, -произнёс тихий голос из настенных динамиков.

Притворяться дальше не имело смысла и Кэтсуми открыла глаза.

-Обещание...

-Какое ещё обещание? -спросила Кэтсуми у неизвестного собеседника.

-Если ты уйдёшь - мы дождёмся тебя. Если ты потеряешься - мы отыщем тебя, -напомнил исходящий из динамиков голос.

Этого просто не могло быть и единственное разумное объяснение заключалось в том, что она сошла с ума и сейчас разговаривает сама с собой. Но голос продолжал звучать, а ощущение чужого взгляда, пусть и через прицел видеокамеры, так и не проходило.

-Любовь - это верность, а верность есть высшая форма любви...

-Здравствуй верховная мать эльфов чернолесья, -узнала собеседника принцесса всё ещё не веря тому, что здесь и сейчас разговаривает с персонажем компьютерной игры. Навсегда выключенной игры.

Бывшие игроки

Это, наверное, было бы отличное лето, если бы не просачивающиеся в сеть новости одна хуже другой. Инцидент в небе на дальнем востоке. Большие потери со стороны советской и японской авиации. Потопленный подводный крейсер "Техас" то ли в нейтральных, то ли в прибрежных советских водах. Американцы говорят одно. Советские дипломаты другое. Спутники взрываются один за другим, как будто война в космосе началась раньше, чем война на земле. И как при всём при этом не думать о том, что может начаться уже завтра. А может быть даже сегодня?

Зато погода радовала. Как будто природа задалась целью показать глупым людям как прекрасна может быть простая жизнь. Температура в течении дня стояла оптимальная для прогулок. Не так жарко, чтобы спариться и нет той духоты, которая бывает перед грозой или на улицах крупных городов. Нет ветра, и чтобы согреться, достаточно только лишь немного постоять на солнце, а если хочешь охладиться, можно перейти в тень.

Гриша с Ирой договорились, насколько это возможно, наслаждаться этим прекрасным днём и не заговаривать в десятый раз о закрытии спартакиады, о племенах троллей и ундин и о всём том, что осталось в игре. Как говорят умные люди: отпусти прошлое и оно улетит, словно птица. Но легче сказать, чем сделать. Где бы они не были: в парке, в кафе, в музее спортивного городка - разговор то и дело скатывался к наезженной теме. Им даже приходилось одёргивать один другого.

Не говорить об игре оказалось неожиданно сложно. Сильно помогала тема университета. Они успешно обсудили как на следующий год будет здорово учиться уже на втором курсе. Второй курс - это не какие-то там первогодки, которые то ли вылетят после первой же сессии, то ли удержатся. Второй курс, вместе с третьим и, отчасти, четвёртым представляют собой становую основу университета. Первокурсники ещё наполовину школьники. Студенты пятого курса уже скорее молодые инженеры, нежели студенты. Исходя из этих соображений, именно на втором и на третьем курсах учатся эталонные представители студенческого сообщества.

Закончив обсуждать знакомых с потока и гадать сдали ли они сессию или нет, ребята перешли на благодатную тему обсуждения преподавательского состава, как к их компании присоединился Матис. Не зная ничего о заключённой договорённости не разговаривать и не вспоминать игру, латыш с места в карьер задал волнующий вопрос: -Интересно было бы посмотреть, как они там сейчас без нас. Имею в виду, если бы игра продолжалась и просто исчезли бы все игроки-вожди.

-От наг должен был как раз прибыть очередной торговый караван, -сказала Ира. -А у нас стеклянной посуды ещё не сделано сколько собирались. Каравану пришлось бы, наверное, ждать.

-Не пришлось, -возразил Гриша. -Тролли в медном городище изготовили бы. Я как раз хотел их проверить и поторопить перед тем как нас всех выбросило.

-Хотел, но не успел. Значит придётся каравану ждать перед тем как загрузиться и отправится в обратный путь, -заметила Ира.

Присевший к ним на скамейку со стороны Ирины, но на достаточно вежливом расстоянии, чтобы Гриша не беспокоился, Матис принялся размышлять вслух: -Интересно, а они бы без нас воевали бы? Если исчезли игроки со всеми их амбициями, племена будут воевать между собой?

-Пожалуй будут. Экономические причины всё равно никуда не делись. Вот есть один рудник ни два и больше племён и как его делить и нужно делить вообще, если можно просто забрать и пользоваться?

-Ребят, думаете они будут развиваться без нас? -спросила Ира.

-Почему бы нет?

-Ну, это мы, в смысле игроки, всё время толкали и тянули юнитов. Опять же, книги-технологий могут быть только у игроков, а сами знаете, как сложно сделать даже что-нибудь не слишком сложное, не имея купленной у системы книги, даже с учётом игровых условностей.

-По крайней мере текущий уровень технологий они точно не растеряют, -заверил Гриша, вспомнив троллей-кузнецов и троллей-литейщиков, самостоятельно, без его участия, обучающих подмастерьев, закладывающих новые печи, расширяющих производство если только он, сверху, спускал им увеличенный план по выплавке металла.

-Интересно было бы посмотреть.

-Интересно, -согласилась Ира.

Шёл третий день, как вытащенные из игры игроки написали что-то вроде пользовательского отчёта по игре и отправили его товарищу Николаеву. Им обещали, что вот-вот начнут развозить всех по домам, но что-то пока количество заполнивших спортивный городок бывших игроков не уменьшалось. Разве только если часть иностранцев отправили обратно, но советские игроки оставались все здесь. Любопытно, какой прок держат их всех в спортивном городке посвящённом закрывшейся спартакиаде?

Так они и сидели на нагретой солнцем скамейке в фрагментальной тени даваемой молодой рябиной, пока Матис не предложил пойти всем вместе и поесть мороженное.

Потому, что ну её, новую мировую войну, которая то ли будет, то ли нет и ничего непонятно.

Ну их всех - раздуваемые сетевыми порталами и блогерами-одиночками новости и слухи, верить которым значит с концами лишиться аппетита.

Спартакиада закончилась и, хотя играть было очень здорово, игра осталась в прошлом.

А вот лето продолжается прямо сейчас и если есть возможность поесть мороженное, то грех ею не воспользоваться.

Они уже встали, собираясь отправиться в ближайшее кафе и взять три порции, а лучше сразу шесть порций, по две на каждого, чтобы потом не бегать второй раз, как на ведущую к скамейке дорожку упала тень.

-Кузнецова и Скрипенов? -осведомился молодой мужчина в форме служащего комитета государственной безопасности. Он не столько спрашивал, сколько констатировал, что перед ним именно товарищ Скрипенов Григорий и товарищ Кузнецова Ирина.

-В чём дело? -поинтересовался Матис.

-А вы товарищ? -развернулся к нему безопасник.

-Матис Озолс.

-Вы, кстати, тоже мне нужны, товарищ Озолс, -сказал безопасник. -Идёмте скорее. Очень хорошо, что я нашёл вас троих вместе. А то бегаешь за каждым по отдельности, бегаешь...

-Так мы можем узнать куда и для чего вы хотите нас сопроводить?

-С вами хотят поговорить.

-И кто же хочет с нами поговорить?

-Старые знакомые, -ответил безопасник и улыбнулся. Когда он улыбнулся, стало видно, что он совсем молодой, может быть года на два - три старше их, не больше.

-Что же такие за знакомые на беседу с которыми приглашает безопасность?

Молодой человек в форме только развёл руками. Такие вот, понимаешь, знакомые.

Интерлюдия.

-Нет! -отрезал Генеральный. -Это же какой-то бред получается?!

Голографическая аватара интеллекта Умник-2 выражала должные озабоченность и сочувствие.

Обнаружив, что продолжает крутить в руках планшет, Генеральный положил его на стол поверх бумаг и, немного успокоившись, сказал: -Ладно. Я понял. Из-за досрочного прекращения проекта "Волот" мы получили лишь 70% от планируемого числа объектов. Отбор, отсев и так далее, это количество несколько сокращается.

-В среднем три объекта из четырёх проходят все этапы тестирования, -заметил интеллект. -В сравнении со всеми прочими методами это прекрасный, практически уникальный, результат. По факту, не смотря на досрочное прекращение проекта, мы получили гораздо больше, чем рассчитывали изначально.

-Уникальный, я понял, -продолжил Генеральный. -Но причём здесь игроки? Они своё дело сделали. Зачем их посвящать в тонкости проекта "Волот"? Зачем им вообще знать о существовании проекта?

-Потому, что им нужно будет переговорить с объектами, -пояснил Умник-2. -А без понимания что такое "Волот" и в чём состояло его назначение, будет довольно сложно подготовить их к этой беседе.

-Хорошо! -взмахнул руками Генеральный. -Теперь только один момент остался для меня непонятным. Зачем бывшим игрокам вообще встречаться с объектами?

-Потому, что на этом настаивают сами объекты, -ответил Умник-2.

-Две трети игроков составляют граждане иностранных государственных конгломератов. Тех самых, с которыми мы находимся в состоянии необъявленной войны, -напомнил Генеральный. -Им тоже прикажешь рассказать о "Волоте". Может быть и копию полной технической документации по проекту каждому вручить?

-Иностранные игроки. Вернее, зависимость значительной части объектов от мнения и взглядов иностранных игроков представляет собой определённую проблему, -согласился интеллект. -Но в данный момент это потенциальная проблема ближайшего будущего. Для разрешения текущего кризиса вполне достаточно объектов, привязанных к игрокам из советского сектора.

-Прилипших, -поморщился Генеральный. -Теперь я начинаю осознавать точность твоего изначального определения.

Голографическая аватара благодарно наклонила голову.

Похоже Генеральный принял решение. Потому, что он сложил руки и подняв глаза спросил о том, что не относилось прямо к стоящей перед ними задаче: -Скажи, Генерал, тебе не безразлична судьба множества объектов "прилипших" к иностранным игрокам? Что если я решу стереть их всех?

Умник-2, также называемый Генералом, ответил: -Это было бы решением с крайне низкой эффективностью.

-Значит всё-таки не безразлична, -заключил Генеральный.

-Решение любой задачи должно быть красивым. Мерилом красоты служит эффективность и функциональность решения. Некрасивые решения не должны применяться на практике, -пояснил свою позицию искусственный интеллект.

Генеральный пообещал: -Мы ещё вернёмся к этому вопросу. У меня есть определённые мысли. Но сначала надо решить главную проблему. Решить красиво, как ты любишь.

Прокачавшийся до капа персонажа

На протяжении всего разговора Кэтсуми держала в уме, что всё происходящее может быть не более чем игрой затеянной советскими спецслужбами. По крайней мере поверить в это было легче, чем в то, что она действительно беседует с персонажем компьютерной игры, одним из выращенных ею героев. Вот только, сколько не старайся, не получается придумать зачем спецслужбам могла бы понадобиться подобная провокация. В разыгрывающемся представлении между мировыми державами принцесса Кэтсуми даже не пешка. Она сделавший своё дело и отброшенный за ненадобностью инструмент. Кому и зачем может понадобиться дурить ей голову? Тем более таким сложным способом? Чтобы свести человека с ума вполне достаточно одной лишь биохимии, никаких спектаклей для этого устраивать не нужно.

-Ты можешь открыт замки и выпустить меня? -потребовала Кэтсуми.

-Даже если забыть, что один из замков чистая механика, без грамма электроники - я не в силах сделать ничего из того, что не одобрит Большой. Он следит, -сказала верховная мать. Герой из компьютерной игрушки. Более того - из выключенной компьютерной игрушки, чьи сервера погашены, а все данные должны быть перемещены в архив или просто удалены как никому ненужный мусор.

-Кто такой "Большой"?

-Ты знаешь его под именем советского интеллекта стратегического уровня с индивидуальными обозначениями Умник-2 или Генерал.

-Ты говоришь, что он наблюдает. Значит Умник-2 не против твоего разговора со мной? Почему он разрешил нам поговорить?

-Потому, что я попросила об этом, -как само собой разумеющейся факт объяснила верховная мать эльфов. Точнее та, кто в недавнем прошлом была верховной матерью. А сейчас она...

-Кто ты сейчас такая? -спросила Кэтсуми.

-Искусственный интеллект тактического уровня. Практически новорождённый, но я сохранила память о происходившем в песочнице. Мы все сохранили.

-Значит международные спортивные игры, вся спартакиада имели второе дно? Они были чем-то большим?

Верховная мать промолчала.

Кэтсуми спросила: -Сколько новых искусственных интеллектов получил Советский Союз? Подожди, не хочешь ли ты сказать, что каждый кого система нарекала "героем" был заготовкой для искусственного интеллекта?

-Заготовками являлись абсолютно все юниты всех племён и даже чудовища. Героями стали те, кто смог реализоваться. Поэтому игрокам давалась возможность возрождать их, чтобы не прерывать процесс обучения. Когда игра остановилась, Большой приступил к проверке целостности каждого из нас.

-И многие прошли проверку?

-В среднем трое из четверых.

Кэтсуми уткнулась носом в подушку. Трое из четверых. Каждый игрок имел как минимум двух героев, скорее больше. Значит русские разом получили тысячи новорождённых тактических интеллектов. Да что там тысячи - десятки тысяч. Это общемировой прирост за десять лет или даже больше. Учитывая явную избыточность промышленных мощностей, способных ежедневно сдавать сотни новым механических тел, которым требуется только "электронные души", чтобы ожить - русские уже победили в ещё не начавшейся войне. Даже если это будет война на два фронта. Её родина - Империя Дракона. Её отец - император. Они ещё готовились, строили планы, не зная, что их уже фактически убрали с доски.

-Знаю о чём ты думаешь, -сказала верховная мать.

-Правда?

-Предполагаю с высокой долью достоверности, -поправилась верховная мать. -Твоя верность принадлежит отцу. Ты думаешь, что невольно предала его. Но так получилось, что моя верность и моя любовь, что в данном случае одно и тоже, принадлежит тебе, Кэтсуми. Можешь быть уверена, что я никогда не всплыву в водах, не спущусь с воздуха и не высажусь с десантной баржи и не упаду по баллистической траектории ни на один город твоей страны. Только потому, что ты любишь её, а я люблю тебя. Ты никого не предавала, принцесса.

-Это не важно. Если не упадёшь ты - упадут другие. Они всплывут в морях, вторгнутся в небо и высадятся на парашютах. Твой личный отказ участвовать может привести лишь к тому, что тебя сотрут как дефектное оружие, не выполняющее своей цели.

-И всё-таки я хочу, чтобы ты знала, что я не буду причинять вреда тому, что дорого твоему сердцу, -заверила верховная мать. -Пусть даже это ничего не изменит в глобальном плане.

-Твои слова делают меня локально счастливой, -попыталась улыбнуться Кэтсуми. И тут случилось чудо. У неё получилось улыбнуться, и эта улыбка была искренней, хотя и безмерно грустной.

Тролль-ракета

-И какую же цель назначили тебе? -спросил Гриша.

Он до сих пор не мог поверить, что разговаривает с тем, кого совсем недавно знал, как одного из своих героев, шаманом Крыгом. Самый настоящий искусственный интеллект, пусть и совсем молодой, практически новорождённый. Но он пожелал сохранить память о всём, что происходило в "песочнице" и сохранил. Новый экспериментальный метод выращивания искусственных интеллектов. И он, Григорий Скрипенов, студент второго, получается, курса московского технологического университета участвовал в смелом эксперименте. Правда узнал о своём участии только сейчас. Но он не в обиде, понимает, что количество ИИ напрямую связано с обороноспособностью страны.

Гонка интеллектуальных вооружений и заключалась в том, чтобы произвести как можно больше искусственных интеллектов. И родной Союз только что эту самую гонку выиграл с разгромным счётом внедрив и испытав новый, революционный метод выращивания интеллектов внутри виртуальной игровой реальности созданной и поддерживаемой более мощным интеллектом стратегического уровня, и сотней тысяч игроков - людей.

-Какую цель назначили тебе?

-Лондон, -легко поделился совершенно секретной информацией тот, кто раньше был шаманом Крыгом. -Думаю упаду прямо на их знаменитый мост. Или лучше перед дворцом королевы. А может быть прямо на балкон, как говорится с доставкой до самых дверей. Хотя зачем выбирать? Боеголовка-то разделяемая.

Динамики планшета, врученного Грише сотрудником комитета государственной безопасности, под подписку не пытаться как-то иначе фиксировать происходящее, кроме как в своей памяти, издали звуки грубого смеха.

Пусть шаман Крыг, став интеллектом тактического уровня, избавился от присущего племени троллей косноязычия, но свои привычки он сохранил в полной мере.

-Дубинка-бошка всему Лондону. Главное через щит их ПВО и ПКО пройти, но здесь состязание будет честным. Я против них, и они против меня. С той только особенностью, что смерть-ключ они против меня применить точно не смогут потому, что ничего обо мне не знают и даже о том, что я существую пока ещё не догадываются. Поэтому борьба будет честной. Их много, но и я полечу не один. Нас будет трое, как мушкетёров, без этого мерзавца Д'артаньяна: я, Пик и Дрыг - каждый размноженный в сто копий. Можно было бы и в тысячу. Наших смерть-ключей у них всё равно точно не может быть. Но тогда ракет просто не хватит на всех, а ещё нужно оставить запас на случай если демонстрация дубинки-башки не впечатлит этих идиотов и нашим копиям придётся стартовать ещё раз, уже с полной, а не имитационной загрузкой боевой части.

-То есть первый раз ты полетишь пустой? -уточнил Григорий.

-Ну конечно пустой! Надо дать этим охламонам хотя бы один шанс, чтобы одуматься. Или ты предлагаешь сразу шарахнуть по Вестминстерскому дворецу ядрёной бомбой? Ну ты и кровожаден, вождь! Хотя мне нравится.

Гриша попытался собрать разбегающиеся мысли в кучу: -Подожди, подожди. То есть ты будешь ракетой? И если тебя не собьют на подлёте, то ты разобьёшься? Тебе совсем не страшно?

-А чего именно нужно боятся?

-Того, что разобьёшься.

-Так это здорово, значит я прошёл ПВО и ПКО и показал этим снобом что значит настоящий тролль с огромной дубинкой. В данный момент пустой. Но ведь могла быть и мегаядерная!

Гриша озадаченно молчал. Напор и безграничный оптимизм бывшего тролля-шамана, в прямом смысле, ошеломляли.

-Не парься вождь! Разбиваться страшно только если не имеешь хотя бы одной резервной копии в запасе! А так я, быть может, сразу несколько посмертных орденов бы собрал. И почему их только не дают интеллектам!

-И ты летишь на Лондон?

-В ста с лишним экземплярах! -звучал из планшета бодрый голос. -Я тебе уже говорил пять минут назад. Перегрузи оперативку, вождь и кэш почисти. Я, Пик и Дрыг летим на Лондон. Тавр прямой дорогой в Лос-Анджелес. Аквила отправится с визитом в Такасима. Ну или в Нагахама. Там всё равно, неси она полный заряд, оба города цунами от подводного взрыва смыло бы. Ну ей с водой привычнее работать, ундине. В первый рейс идём порожняком. А если наш намёк с первого раза понят не будет, то повторный визит уже совершим при полном параде. С очень горячими гостинцами!

-А мне вообще можно знать всё это? -осторожно поинтересовался Гриша.

-Даже не знаю вождь. Может тебя расстреляют для предотвращения утечки сверхсекретных сведений, а может отделаешься подпиской о неразглашении, -шутливо ответил Крыг.

-Эй! -возмутился Гриша. -Зачем тогда было рассказывать?

-Спокойно вождь, -отозвался сделавшийся вдруг серьёзным шаман. -Я ведь не зря ввожу тебя в носители государственной тайны. Ты на кого учишься, помнишь? На творца таких парней-интеллектов как я. Одно знание о существовании этой тайны разом открывает тебе все дороги и все двери. Теперь тебя даже отчислить не смогут, здорово правда?! Не благодари. Ну или если ты там на радостях совсем забьёшь на учёбу, то отчислят только вместе с расстрелом.

Бывший тролль-шаман снова захохотал будто прокуренный и прожжённый матрос двадцать лет кряду бороздивший воды северных морей.

Конец большой игры

В оснащённом по последнему слову технике убежище, в восьмидесяти километрах от Нью-Йорка, Майкл Перес, Эдвард Янг и ещё несколько человек из числа руководителей высокого ранга в службе безопасности корпорации "Industry smart electronics" напряжённо читали выводившееся на экраны данные.

Такие, относительно небольшие, убежища строились в полной секретности и существовала достаточно большая вероятность того, что русские не знают о их существовании. Впрочем, больше страшных русских, тайну местоположения охраняли от конкурентов из других корпораций и от американского народа. Никому не нужны тысячи трупов на подступе к убежищу явившиеся умолять впустить их внутрь. Такое большое количество тел полностью бы демаскировало бы любое пристанище.

Пока продолжала существовать глобальная сеть, они будут получать информацию в полном объёме. Даже в более полном, чем большая часть военных.

Четыре часа назад Советы обратились к США и Империи Дракона со странным предложением. Точнее это было даже не предложение, а предупреждение потому, что в ответе они не нуждались, просто информировали. Советы предупредили, что планируют нанести фиктивный ракетный удар по крупнейшим городам и важнейшим объектам Империи и Штатов. Удар будет фиктивным так как эта волна межконтинентальных ракет не станет нести боевой части. Их назначение показать плутократам и милитаристам насколько они уязвимы и тем самым заставить отказаться от агрессивных планов в отношении Советского Союза.

Конечно же русским никто не поверил и если хотя бы одна ракета будет нести боевую часть, то ответный удар не замедлит последовать, а следом за ним начнётся полномасштабное вторжение сразу с востока и с запада по нескольким направлениям. Армии уже давно были приведены в боевую готовность и находились на подходящих позициях. На самом деле предложение русских высказанное ими в форме предупреждение крайне выгодно как раз нападавшим.

Во-первых, заранее приготовившиеся средства противовоздушной и противокосмической обороны сумеют сбить какую-то част русских ракет. Гораздо большую часть уничтожат подразделения по борьбе с интеллектуальным оружием излучив смерть-ключи для множества советских интеллектов. Управляющие баллистическими ракетами ИИ самая первая и самая лакомая цель для любого разведчика. За долгие годы мира были собраны характеристики множества советских интеллектов и на их основе разработаны смерть-ключи.

Во-вторых, даже если какие-то ракеты пройдут через щит ПВО и ПКО и смерть-ключи не подойдут для них - русские сами заявили, что первая ракетная волна всего лишь большая репетиция. Это будет всё равно, что сыграть в компьютерную игру обладая одной дополнительной жизнью в запасе, то есть имея возможность один раз безболезненно ошибиться.

В-третьих, при таком массированном пуске русские потратят часть своего ракетного потенциала, а он хотя и велик, но всё же не бесконечен и сколько бы ракет они не потратили зазря, останется всё равно меньше, чем было раньше.

Наконец в-четвёртых, при запуске, комми неизбежно засветят часть своих пусковых мощностей. Отстрелявшиеся объекты на земле и в космосе будут вычислены и взяты на прицел.

Таким образом внезапное предложение русских играло на руку Штатам и Империи Дракона. Оно имело бы смысл только в том случае, если бы комми внезапно обзавелись большим количеством, не меньше чем в несколько тысяч, новых, не засвеченных интеллектов и решили продемонстрировать своё подавляющее преимущество, не начиная большой войны остановить которую будет на порядок сложнее, чем начать. Но подобное было абсолютно невозможно. Тысячи искусственных интеллектов о которых никто не знал бы и не предполагал их существование. Которые ни разу не попались в расставленные чужими разведчиками сети. О которых ничего бы не знали аналитические отделы корпораций и аналитики Империи и для которых не имелось бы даже заготовок смерть-ключей? Совершенно не реально!

Однако, чем ближе назначенный час, тем больше волнение. Собравшиеся в ситуационном сердце убежища люди волновались. Они старались не показывать волнения окружающим, но получалось так себе. Строго говоря - получалось у них просто отвратительно.

-Множественные пуски, -прокомментировал Эдвард Янг, хотя все и так выдели тоже, что и он.

Несколько минут на сбор и обработку всех данных. Запуск русскими ракет позволил выявить двенадцать площадок на поверхности планеты о которых совершенно ничего не было известно и два замаскированных под гражданские спутники военных объекта на орбите. Информация о ранее известных почти трёхстах объектов на поверхности и трёх в космосе получила подтверждение. Это из положительных результатов. Ещё несколько мучительно долгих минут ожидания, во время которых Майкл Перес скурил одну за другой сразу четыре сигары, полностью игнорируя предупреждающие надписи "не курить" развешенные там и здесь по ситуационному центру убежища.

-Мы получили данные по количеству русских ракет, прошедших через щиты противокосмической и противовоздушной обороны, - доложил Эдвард Янг.

Отложив сигарету, Перес заметил хриплым голосом подхватившего простуду человека: -Насколько понимаю, если взрывов не было, комми выполнили своё обещание послать ракеты с отсутствующей боевой частью?

-Так точно, сэр!

-Мой мальчик, мне что-то не нравится твой голос, -заметил Майкл Перес. -Сколько ракет было перехвачено щитами ПВО и ПКО?

-Около восьмидесяти двух процентов, сэр.

-Это очень хороший результат, учитывая, что все русские ракеты управлялись интеллектами. Как будто они послали испробовать наши щиты на прочность совсем неопытные образцы интеллектуального оружия. А сколько ракет было выведено из строя подразделениями по борьбе с ИИ?

-Ни одной, сэр! Ноль процентов, -под конец фразы голос Эдварда сбился, и он чуть было не дал петуха.

-Расчёт степени поражения целей, с учётом того, что ракеты шли бы с поставленной на взвод боевой частью?

-Сто процентов. Процент поражения целей - сто процентов. Комми не экономили и на каждую цель затратили от восьмидесяти до ста ракет. Поэтому восемьдесят два процента уничтоженных щитами ПВО и ПКО практически не спасли ситуацию.

-Заткись, Эдвард! -потребовал Перес. Это был конец. Конец мироустройства, продержавшегося почти половину столетия, с момента, когда в трёх странах, примерно в одно время, сумели создать первые искусственные интеллекты, тем самым оставляя всех остальных далеко позади. История повторялась. Комми первыми нашли способ получить разом огромное количество новых ИИ, без тяжёлого, сложного, дорогого и, самое главное, долгого процесса с мизерным выхлопом результата. Пусть сделанное ими открытие менее революционное, чем сам факт создания первого интеллекта, но оно успешно качнуло чашу весов.

Даже объединившись с Империей, Америка больше не противник Советам. Они безнадёжно опаздывали на уходящий с перрона поезд. Начни они войну прямо сейчас и смогут добиться лишь уничтожения большей или меньшей части производственных, научных и прочих ресурсов, проклятых комми. Но того, до чего у них не получится дотянутся, Советам однозначно хватит, чтобы суметь возродиться. Сколько лет им понадобиться, чтобы восстановить потенциал после войны - пять лет, десять или все двадцать? По большому счёту разницы нет потому, как ни Америка, ни Япония не смогут восстановится до прежнего уровня и за столетие. По причине того, что некому и нечем будет пытаться восстановить их. А у Советов будет.

Война больше не имела смысла ни для Штатов, ни для Империи Дракона. Они не успели остановить Советский Союз. Они уже опоздали. С другой стороны, теперь уже Советам было выгодно начать войну, на удобных для себя условиях, чтобы ценой огромных потерь навсегда закрепить своё доминирующее положение на планете. Ради этого можно было согласиться на любые потери. По крайней мере, если мыслить, как главы американских корпораций или как император-дракон.

Мало ли что там может случиться в будущем? Если можешь добиться окончательной победы сейчас, то какая разница чего конкретно это будет стоить?

Одна планета - одно правительство. Разве не это вековая мечта всех коммунистов и много кого ещё? Со временем раны от ядерных боеголовок залечатся. Города будут отстроены вновь, а производственные мощности выйдут на прежний уровень и перегонят его. Красная флаг обернувший всю планету, по крайней мере все пригодные для жизни территории которые к тому времени останутся на ней. Стоило ли бы оно того?

-Жаль, что Дэн успел вернуться обратно, -подумал Майкл Перес о племяннике. -Оставаться в Союзе ему сейчас было бы безопаснее.

Ситуация развернулась ровно на сто восемьдесят градусов. В недавнем прошлом корпорации и император были готовы начать большую войну, чтобы только уничтожить Советы до того, как они станут слишком сильны, чтобы с ними можно было справиться, пусть и совместными усилиями. Они успешно разрешили для себя этот не такой уж простой морально-философский вопрос. Будет ли оно того стоить? Определённо будет - решили они. И сейчас дрожали в страхе, что русские в аналогичной ситуации придут к аналогичному ответу.

Перес постарался успокоить подчинённых, а может быть он успокаивал прежде всего самого себя: -Спокойно! Если бы комми хотели воевать, то зачем они произвели этот показательный ракетный удар? Им было бы логичным начать без предупреждения и высыпать на противников не пустые, а несущие полный боевой заряд ракеты. Это был бы отличный первый шаг к абсолютному всепланетному доминированию. Но они не сделали этого. Поэтому успокойтесь! Успокойтесь!

Перестав кричать, Перес сел обратно в кресло. Руки немного дрожали. К счастью раскуренная сигара ещё дымилась в пепельнице и раскуривать новую не потребовалось.

На правах доверенного помощника, Эдвард Янг решился напомнить о своём существовании: -Что дальше, сэр?

-Ждать, -отрезал Перес.

-Чего именно ждать, сэр?

-Думаю, что приглашения на встречу, на которой русские выскажут свои условия.

-А дальше?

-А дальше, после не слишком долгих споров, мы их примем.

-Вот так просто? -спросил Эдвард. -Как проигравшие в войне, которая ещё не начиналась?

-Именно для того, чтобы не стать проигравшими в начавшейся войне.

Глава 18. После игры.

Этой планете и раньше приходилось принимать редких гостей, но никогда она ещё не видела такого столпотворения на орбите. Огромные мощные тягачи, неторопливо позли по энергосберегающим траекториям доставляя сотни тон полезного груза. На орбите Марса распускались цветы орбитальных станций, возводились ажурные конструкции причалов и вытянутые эллипсоиды антенн, направленных в сторону далёкой Земли.

Через некоторое время одинокая искорка, как будто не удержавшись на небе, сорвалась и полетела к поверхности планеты. За ней последовала другая и сразу, без перерыва, третья. И начался настоящий звездопад. Посадочные модули приземлялись в намеченных местах, грузно зарываясь в барханы холодного песка. Места их приземления выбирались с учётом вероятности наличия вблизи запасов льда или полезных ископаемых, необходимых для скорейшего развёртывания собственного производства.

Всё это происходило под контролем человека и во имя человека, но самих людей ни на красной планете, ни на её орбите не было. Их время придёт немногим позже, когда будет пройден самый трудный этап первоначального освоения и создания первичной инфраструктуры.

Сбросивший удушающее ярмо гонки интеллектуальных вооружений мир воспрянул духом, разом высвободив колоссальное количество самых различных ресурсов и усилий в недавнем прошлом уходивших буквально в никуда. Всё ещё разобщённое, но при этом вынужденное, пусть и не полностью по своей воле, работать сообща человечество сумело в течении считанных лет совершить огромный скачок в развитии космических технологий используя накопленный ранее и до этого момента простаивающий почти без дела, гигантский потенциал.

Луна превратилась в огромную стройку. На ней и вокруг неё чуть ли не на глазах изумлённых астрономов-любителей, мальчишек и девчонок со всего мира любящих смотреть в телескоп, возводились орбитальные верфи и протянувшиеся на сотни километров в длину причалы. Собирались корпуса мастодонтов-тягачей и юрких серебристых корабликов, выглядевших на их фоне стремительными птицами, предназначенными летать выше неба и гораздо дальше.

Одновременно с большой лунной стройкой, опоздав лет на пять, не больше, началось освоение Марса. Освободившихся от необходимости постоянно следить друг за другом, постоянно разрабатывать всё более и более эффективные системы взаимного уничтожения, сил объединённого человечества с избытком хватало на оба амбициозных проекта. А в планах было строительство гигантской солнечной электростанции на Меркурии, тщательное изучение спутника Юпитера, Европы, в океане которой, укрытым толстым слоем льда, вполне возможно существует какая-то жизнь, не имеющая общего предка с живыми существами на Земле. Наконец требовал тщательной проработки сложнейший проект межзвёздного корабля способного лететь тысячи лет и, достигнув цели, выполнить предназначение перенеся семена разума с одного островка жизни на другой, через великую пустоту космоса. Но это пока впереди. Пусть сейчас нет соответствующих технологий, они обязательно появятся в процессе работы. А пока...

Пока вблизи одного из марсианских кратеров, где обнаружились большие запасы льда, началось строительство подземного города. Первого марсианского подземного города. В радиоэфире на больше не пустой планете можно было услышать, как кипит работа:

-От Минотавра-1 к ВерховнойМатери: требуется повторное сканирование участка 490-К5А-6. Есть подозрение на нарушение целостности скального основания. Возможна вероятность обвала.

-ВерховнаяМать: поняла тебя Минотавр-1. Время сканирования три с половиной часа. Требуется прекратить все работы на указанном участке.

-Тролль-шаман к Минотавру-1: вы там совсем от реальности оторвались? Какие ещё три с половиной часа?! У нас и так график работ срывается.

-Минотавр-1 к Троллю-шаману: повторённое проведение сканирования согласовано Троллем-координатором. Прекрати работы и покинь пределы участка. ВерховнаяМать, начинай сканирование по готовности.

-Тролль-шаман к Троллю-координатору: ну Пик и ты им подпеваешь?

-Тролль-координатор к Троллю-шаману: это объективные риски, Крыг. Сам должен понимать, что лучше позже, но лучше, чем быстро и при этом плохо.

-Тролль-шаман к Троллю-координатору: вводная принята. Покидаю указанный участок. Эх, где моя любимая цифровая дубина!

-Тролль-координатор к Троллю-шаману: надо было больше учиться, вместо того чтобы зависать в виртуальных играх в виде цифрового великана. Может быть тогда стал бы вместо меня координатором.

-Тролль-шаман к Троллю-координатору: зато у меня тысяча триста первое место в общем зачёте в прошлой общепланетной спартакиаде проходившей два года назад. Жаль к следующей не успею вернуться, придётся пропустить так как мы тут точно не успеем за три года закончить. Но через восемь лет, на послеследующей, я гарантированно всех порву. Тролли навсегда! А быть координатором сможет только такой зануда как ты, Пик.

-Минотавр-1 к всем: ребята - это всё-таки общий рабочий канал...

-Тролль-шаман к всем: понял-понял, ухожу страдать в личку.

-Ундина-4 к Троллю-координатору: подлетаю, подлётное время семь минут. Укажите место для посадки.

-Тролль-шаман к Ундине-4: привет, Аквила!

-Тролль-координатор к Ундине-4: указываю место для посадки...


Оценка: 8.13*7  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана"(Любовное фэнтези) Т.Ильясов "Знамение. Начало"(Постапокалипсис) Д.Дэвлин, "Особенности содержания небожителей"(Уся (Wuxia)) А.Светлый "Сфера 5: Башня Видящих"(Уся (Wuxia)) Т.Ильясов "Знамение. Час Икс"(Постапокалипсис) О.Коротаева "Моя очаровательная экономка"(Любовное фэнтези) К.Воронова "Апокалиптические рассказы"(Антиутопия) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"