Стародубов Алексей: другие произведения.

Технический специалист-3

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 7.71*78  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Прода от 21.07.2018


Технический специалист-3.

  
  
  
   Пролог
  
   Транзитная система, в которую вошел курьер, на первый взгляд ничем особо не выделялась. В ней не было ни обитаемых планет, ни транзитных станций. Не было даже ни одной пустотной станции или временной стоянки свободных майнеров. Периферийная система также не отличалась выгодным местоположением, и потому была никому не интересна. Тем не менее, Константин с особым нетерпением ожидал прибытия в нее. Ведь именно в этой системе более года назад произошел так памятный ему бой с пиратами, последствия которого круто изменили всю его жизнь.
   Некоторое время юноша всеми доступными ему средствами собирал информацию об обстановке в окружающем пространстве, но никаких признаков постороннего присутствия в системе не обнаружил. Удостоверившись в отсутствие других кораблей, Константин вывел свой борт на необходимую гелиоцентрическую орбиту, после чего отправил через грави-передатчик кодированный сигнал.
   Не смотря на видимое отсутствие получателя сигнала, ответное сообщение последовало незамедлительно, в виде такого же кодированного сигнала. Получив сообщение, молодой человек направил курьер к точке пространства, координаты которой содержал кодированный сигнал. По информации со штатных систем наблюдения курьера, данная точка пространства была совершенно пуста. Тем сильнее бы было удивление возможного наблюдателя, когда при приближении к цели информация с систем наблюдения в одно мгновение резко изменилась. На месте пустоты отображался объект, существенно отличавшийся от человеческих кораблей. Вот только никаких посторонних наблюдателей ни на борту курьера, ни в пределах системы попросту не было. Константин был единственным членом команды курьера.
   - Здравствуй, Человек! Рад снова видеть тебя, - как обычно, при использовании сенс-канала для передачи информации, фраза возникла в сознании Константина, не облекаясь в слова.
   - Здравствуй, Помощник! Я также рад нашей встрече. Обеспечишь стыковку моего борта? - тем же способом ответил юноша, ничуть не удивляясь ни неожиданному приветствию, ни необычному способу общения. ИскИн корабля Чужих наверняка отправил для сопровождения курьера один из беспилотных ботов-разведчиков, который теперь использовал в качестве ретранслятора для более удобного способа общения.
   - В стыковке нет необходимости. Я проведу твой корабль через створ шлюза. Его размер позволяет использовать главный ангар "Ловца".
   - Отлично. Меньше будет возни с разгрузкой и погрузкой. Можешь приступать, я уже отключил маневровые двигатели.
  
  
   Глава 1.
  
   Рейс проходил на удивление буднично и спокойно. За все время пути от Катуни не было ни одного случая, потребовавшего применения оружия. Две кратковременные стоянки в населенных системах для совершения торговых операций также обошлись без всяких неожиданностей, как и плохих, так и приятных. Колонии были бедные, их возможностей хватило только на закупку дешевой бытовой техники и разного ширпотреба.
   Но Константина подобное спокойствие почему-то нисколько не радовало. Он привык доверять своим ощущениям, а они говорили ему, что простым и спокойным этот рейс не будет. Поэтому, когда при обсуждении будущего маршрута он узнал, что одна из обитаемых систем, которую его компаньон предлагал по пути посетить, находиться все лишь в двух переходах от места тайной стоянки рейдера Чужих, у него сразу появилось стойкое желание туда обязательно наведаться. Для этой цели юноша собирался использовать межсистемный курьер, взятый в качестве трофея у работавших на АГБ КЮС пиратов. О его наличии у компаньонов знал только очень небольшой круг доверенных лиц из числа команды.
   Для пилотирования курьера было достаточно всего одного человека. С помощью тренажерного комплекса и консультаций бывшего пилота Константин освоил его управление на вполне приемлемом уровне. Поэтому пилотировать курьер юноша мог самостоятельно, не посвящая кого-либо еще в тайну рейдера. Для компаньона он приготовил объяснение о необходимости в тайной встрече, которая должна была состояться в одной из соседних систем.
   Пьер Жоржа подобное пояснение вполне устроило. Компаньон был убежден, что Константин и его подруга Ирен работают на какую-то серьезную спецслужбу, и не пытался выяснить то, что они хотели сохранить в тайне. Юноша без особого труда смог договориться с ним о более длительной стоянке трейдеров в системе, во время которой он мог отлучиться. По расчетам Константина, визит на рейдер вместе с дорогой туда и обратно должен был продлиться не более одной недели, так что задержка со стоянкой получалась не такой продолжительной.
   Как и во многих колониях фронтира, контроль пространства на Самбаве был поставлен не самым лучшим образом. По имевшейся у компаньонов информации, за большей частью системы никакого наблюдения не велось. Благодаря этому проводить какую-то специальную подготовку для скрытия от служб контроля отправки курьера не пришлось. Константин просто отстыковал курьер от "Матозо" сразу после прибытия в систему.
   За счет использования на курьере прыжковых генераторов, проводить долговременный разгон не требовалось. Поэтому совершить переход Константин мог сразу после отстыковки. Но он все же решил выждать пару часов, чтобы трейдеры успели удалиться от места перехода.
   Возвращение на рейдер вызвало у юноши целую лавину воспоминаний. Не смотря на то, в свое время попал на его борт не по своей воле, и сумел выжить только благодаря случайному стечению обстоятельств, никаких негативных чувств у него не было. Наоборот, Константин к собственному удивлению понял, что испытывал нечто очень сильно схожее с ощущением от возвращения в дом своих родителей.
   Однако долго предаваться сентиментальным воспоминаниям юноше было некогда. Запас имевшегося у него времени был сильно ограничен, поэтому использовать его он старался как можно более рационально. К немалому сожалению Константина, вопрос с легализацией рейдера, которым он фактически владел, так и остался не решенным. Даже спустя год АГБ КЮС все еще продолжало поиски пропавшего ученого-ксена и его корабля. Поэтому оставалась необходимость скрывать не только местонахождение рейдера, но и даже сам факт его существования. Все, что мог себе позволить Константин - постараться взять с собой с рейдера как можно больший объем максимально ценного и полезного груза. Хотя в отличие от прошлого раза увести с собой он мог намного больше, его возможности оставались ограничены сравнительно скромной грузоподъемностью курьера.
   Но в свой визит на рейдер юноша отправился не с пустыми руками. Некоторые позиции из списка потребностей, составленного ИскИном рейдера, он сумел достать и привезти с собой. Естественно, что собрать полностью все необходимое Константин не смог даже за прошедший год. Тем более что в некоторых случаях речь шла об изделиях, производимых исключительно ксеносами. Но по мере возможности он старался подбирать доступные ему аналоги. Вот только дело осложнялось тем, что за пределами Освоенного космоса любая высокотехнологичная продукция была в изрядном дефиците. Очень часто требуемое нельзя было купить, даже предложив намного большую цену, так как необходимого покупателям товара не было в свободной продаже.
   Поэтому с момента приобретения собственного межсистемника юноша пользовался любой подвернувшейся возможностью, чтобы приобрести нужные товары. Иногда достижения цели ему приходилось выстраивать целые цепочки бартерных сделок, когда один дефицит менялся на другой. Хотя большую часть покупок удалось сделать сравнительно недавно, в системе Катунь. Знакомство с интендантом госпиталя, оказавшегося по совместительству резидентом в Службе Разведки и Контрразведки Флота РИ, существенно облегчило закупку необходимого дефицита. Так что перед отправкой на рейдер курьер был основательно загружен.
   После ознакомления с доставленным грузом Помощник принялся подробно перечислять, на сколько увеличился срок использования различных систем корабля. Судя по этому отчету, содержимое трюма курьера пришлось кстати. Хотя Константину за словами ИскИна послышался не прозвучавший вопрос - "А почему так мало?!".
   После выгрузки груза Константин принялся готовить к перевозке то, что он мог относительно безопасно взять с собой в населенные места: остатки драгоценных камней, заготовки для монокристаллических клинков, пару контейнеров с редкоземельными металлами, и небольшое количество тех видов редкого биосырья, которое обычно встречалось у торгующих с ксенами контрабандистов.
   Однако основная часть приготовленного груза ни в одну из перечисленных категорий не попадала. Более того, в случае обнаружения этого груза официальными властями любой из колоний наверняка можно было заполучить особо крупные неприятности, так как груз относился к числу запрещенных вооружений. Молодой человек собирался забрать с собой трех дронов-скаутов, оснащенных системами ракетного оружия, боевые части которого имели цисты с нановирусами. Хотя сам Помощник против подобного использования штатных систем вооружения рейдера нисколько не возражал.
   Наличие ракетного оружия со смертельно опасной начинкой, вместе с системами связи и маскировки ксенов, позволяли использовать дронов в качестве убойного козыря. Основной причиной визита юноши на рейдер как раз и стало желание заполучить подобный козырь.
   Впрочем, афишировать каким-либо образом наличие дронов с запрещенным вооружением Константин не собирался. С помощью ИскИна он тщательно маскировал дронов под вполне безобидные системы навесного оборудования, устанавливаемые на корпусах кораблей. До момента активного использования дронов догадаться о их наличие было невозможно.
   Приятным сюрпризом для юноши стало предложение Помощника восстановить уже использованные прыжковые генераторы с курьера. Не смотря на существенное различие в технологиях двух рас, ИскИн рейдера гарантировал успешное завершение этой операции.
   Повышенная привлекательность предложения Помощника заключалась в том, что покупка нескольких новых генераторов могла обойтись в небольшое состояние. От одной только мысли о необходимости подобных трат у Константина резко портилось настроение. Поэтому ради восстановления прыжковых генераторов он с радостью готов был задержаться на рейдере на лишние сутки.
   - Ну что же! Давненько я не пробовал твои фирменные блюда. С удовольствием бы сейчас съел десяток-другой шариков из личинок. Помощник, у тебя на борту найдется, чем накормить голодающего? - поинтересовался юноша.
   Естественно, что молодой человек прекрасно знал об объемах и ассортименте имевшихся на рейдере продовольственных запасов. Подготовленный для него ИскИном пакет информации содержал, в том числе и данные сведения. Поэтому он лишь удовлетворенно кивнул, когда Помощник сообщил, что в течение получаса требуемое блюдо будет готово.
   Настроившись на продолжительное ожидание, парень принялся за изучение информации о трафике через систему, собранной ИскИном. Как оказалось, за время его отсутствия через транзитную систему прошел не один десяток бортов, по большей части - одиночных межсистемников. По оценке молодого человека, их число было неожиданно большим. По всей видимости, проходивший через систему альтернативный маршрут Мармара - Олдридж-порт пользовался намного большей популярностью, чем изначально предполагал Константин. Хотя какой-то регулярности в появление кораблей заметно не было.
   Просматривая статистику посещений, молодой человек обратил внимание на то, что пираты, которые в год назад напали на корабль Вольных торговцев, появлялись здесь еще дважды. В обоих случаях они поджили проходящие через систему корабли. В первый раз ими был захвачен одиночный среднетоннажный транспортник. Во втором случае, после двух недель безрезультатного ожидания, пираты ушли ни с чем.
   ИскИн рейдера наблюдал за визитерами, добросовестно собирая информацию с помощью систем наблюдения и перехвата связи. Константин даже предположил, что Помощник способен страдать от скуки. Иначе он не мог объяснить ничем другим то, что вся собранная им информация столь тщательно собиралась, анализировалась и сохранялась.
   Чувствуя себя в полной безопасности в пустынной системе, пираты никак не ограничивали себя в переговорах, не соблюдая при этом никаких мер предосторожностей. По всей видимости, они явно считали их ненужными, так как в безлюдной системе все равно кроме них никого не было.
   В результате Помощник собрал о пиратах довольно много самой разной информации. ИскИну стало известно не только о составе систем корабельной ПКО и количестве бортов малой авиации пиратов, но и много прочей не менее важной информации. Такой как численность экипажей, командный состав, местонахождение основной базы и всех временных стоянок пиратов.
   - Хорошо, что при появлении в системе я не наткнулся на пиратов, - прокомментировал Константин. - А то бы сейчас гонялись за моим курьером все, кому не лень. Не думаю, что мое появление так и осталось бы незамеченным. Стоит признать, что системы маскировки на борту курьера никак не дотягивают до уровня того, что используется на скаутах ксенов.
   Хотя одновременно с этим юноша знал, что особой опасности для него встреча с пиратами не несла. Ведь максимальная скорость курьера в пространстве превышала скорость большинства моделей не только обычных гражданских пустотников, но и КИПов. Кроме того, у курьера не было необходимости в разгоне, поэтому при возникновении угрозы в любой момент можно было совершить переход. Хотя в этом случае визит Константина на рейдер оказался бы фактически сорван.
   Некоторое время юноша пытался определиться в своем отношении к пиратам. Ведь можно было сказать, что именно благодаря их нападению с ним и произошло все случившееся. В противном случае он бы так и не попал на рейдер, не встретил Ирен, да и ничего остального не произошло. Вот только почему-то никакой благодарности к пиратам Константин так и не испытывал. Одна мысль о том, сколько народа они уже успели загубить, лишала его всякого благодушия. Хотя команду с трейдера Вольных торговцев он знал не очень хорошо, но эти люди шли с ним в бой, а затем они или погибли, или были проданы на рабских рынках.
   Однако тема пиратов вскоре получила неожиданное продолжение. Через час после того, как юноша успел перекусить, ИскИн сообщил об обнаружении точки перехода. Регистрируемые сигнатуры появившихся бортов совпадали с имевшимися у Помощника параметрами пиратских кораблей - два малых транспорта "Караван", 0.8 Мт, верфи Соединенных Королевств.
   Поступившая информация вызвала у Константина противоречивые довольно чувства. Некоторое время в нем боролось острое желание раз и навсегда разобраться с пиратами, и нежелание каким-либо образом выдавать присутствие рейдера. Решающей оказалась мысль юноши о том, что пираты могут застрять в системе на довольно долгий срок, в то время как компаньон ожидает его скорого возвращения.
   - Что же... Кому-то сегодня крупно не повезло, - со вздохом произнес парень, запрашивая ИскИн о готовности систем вооружения рейдера.
  
  
   Глава 2.
  
   Все системы вооружения рейдера ИскИн продолжал поддерживать в рабочем состоянии. Для уничтожения пиратов можно было использовать любую из них. Но самым оптимальным способом, как по мнению Помощника, так и по мнению юноши, было использование ракет с нановормами. Но в том, какой именно класс нановирусов необходимо использовать, единого мнения не было.
   ИскИн упорно настаивал на использовании боевых нановирусов, способных гарантированно уничтожить экипажи кораблей. Главным его аргументом было то, что без экипажа рейдер не в состоянии вести полноценные боевые действия. Соответственно, противник должен быть уничтожен сразу, одним ударом. В свою очередь, Константин предлагал ограничиться нановормами, временно выводящими из строя любую сколько-нибудь сложную технику.
   - Если не использовать боевые нановирусы, то понадобится обязательная высадка абордажных партий на корабли для их зачистки, - Помощник сразу постарался обратить внимание Константина на главный недостаток его предложения.
   - Действительно, без этого никак не обойтись, - охотно согласился молодой человек. - Иначе атака пиратов полностью теряет всякий смысл.
   - В одиночку тебе никак не справиться с экипажами обоих кораблей. Даже с помощью взятых с рейдера сервоботов. Численный перевес противника будет слишком велик.
   - Странно слышать от тебя, что на борту нет абордажных партий...
   - Инкубаторы "Младших братьев" ... - ИскИну было достаточно одного намека, чтобы сразу понять, о чем именно хотел ему сказать юноша.
   - Хозяин рейдера отлично потрудился, создавая для себя надежную охрану. На сколько я помню, его созданиям не требуется никакой подготовки или обучения. Каждый выводок, это уже готовый боевой отряд, способный действовать сразу после своего появления на свет. Твои приказы, в отсутствии хозяина, они выполнять будут, - прокомментировал Константин. - По два выводка на каждый борт будет более чем достаточно. Остальных можно оставить в резерве. А после зачистки пиратов их снова можно поместить в стазис.
   Каких-либо возражений со стороны Помощника не последовало. Вместо этого он сообщил, что уже отдал команду на активацию инкубаторов и подготовку абордажных платформ.
   - Мне необходимо будет отправиться на борт каждого пирата. У меня есть вирус, способный взять под контроль корабельные ИскИны.
   - Для сопровождения Человеку будет выделен выводок номер пять. Необходимо предварительно согласовать график и место высадки.
   К удивлению Константина, дополнительных вопросов со стороны Помощника не последовало. Новая информация была просто принята им к сведению. Впрочем, удивлялся Константин скорее по привычке. На его взгляд, некоторые особенности мышления ИскИна ксенов временами не поддавались никакому разумному объяснению.
   В момент начала атаки Константин находился не в рубке рейдера, но Помощник позаботился о том, чтобы он мог наблюдать за ее ходом. На тактические планшеты и визоры выданное им устройство совсем не походило, так как передавало информацию не визуально, а через сенс-канал. Тем не менее, разобраться с работой устройства ксенов юноша смог практически сразу. За последний год он неплохо развил собственные пси-способности, да и навык работы с похожим оборудованием у него имелся.
   Хотя сражения в пространстве как такового попросту не было. Дроны с рейдера, заранее подведенные к кораблям пиратов в режиме маскировке, по команде ИскИна произвели одновременный запуск ракет. Ни отразить атаку, не уклониться от нее противник не сумел. Юноша с интересом анализировал поступающую к нему информацию, пытаясь оценить действие вооружения ксенов.
   Не смотря на отсутствие каких-либо серьезных разрушений на кораблях пиратов, эффективность атаки оказалась невероятно высока. Судя по поступающей информации, в течение всего нескольких минут после начала атаки большинство корабельных систем противника оказались надежно выведены из строя. Основной удар пришелся на средства ПКО, после нейтрализации которых очередность действовать перешла к абордажным партиям.
   Пустотное прикрытие пиратов, которое теоретически могло хоть как-то помешать стыковке абордажных платформ, себя не проявило. Единственное патрульное звено КИПов, которое успели выпустить с одного из транспортов, было уничтожено дронами одновременно с пуском ракет по кораблям. Помощник задействовал для боя практически все имевшиеся у него дроны, поэтому избиение пиратов получилось на редкость скорым и эффективным.
   Высадка абордажных групп происходила сразу в нескольких местах. Не готовые к подобному развитию событий организованного сопротивления пираты практически не оказали. Лишь нескольких узловых местах, таких как рубки и реакторные отсеки, абордажные команды встретили хоть какой-то отпор. Да и тот в основном обеспечивали автоматические системы обороны и боевые сервоботы. Но после того как Константин взял под свой контроль корабельные ИскИны сначала на одном, а затем и на втором транспортнике, сервы и контрабордажные системы не были помехой для нападавших. Из-за этого скорость продвижения абордажных партий не только не снизилась, но и существенно возросла.
   Наблюдение за действиями выводков "Младших братьев" понемногу захватило юношу. Хотя ксены могли управлять сервоботами и пользоваться дистанционным орудием, в бою они больше полагались на ближний бой и использование пси. По мере своего стремительного продвижения по корабельным секциям абордажные партии убивали всех встретившихся на пути, не беря пленных. Захват кораблей происходил с невероятной скоростью.
   По мнению Константина, досмотровые команды из экипажей "Тулузы" и "Матозо", которые он упорно тренировал последние месяцы, не продержались бы и минуты даже против одного выводка. Осматривая уже захваченные секции, юноша находил в них только одни трупы. Впрочем, особо острых чувств увиденное зрелище у него не вызывало. Парню было совершенно точно известно, что непричастных среди убитых нет.
   У только что прибывших в систему пиратов еще не могло быть пленников, поэтому на борту находился только экипаж. Те немногие из рабов, кто находились на борту, являлись добровольными помощниками пиратов - из них формировали перегонные команды для захваченных кораблей. В глазах юноши они являлись соучастниками, не заслуживающими никакого снисхождения.
   - Мы управились всего за один час, - удовлетворенно произнес Константин, получив подтверждение, что и второй "Караван" полностью зачищен от противника.
   Выпавшая возможность расквитаться с той самой пиратской шайкой наполнило его сердце холодной радостью. Позволив себе некоторое время насладиться этим чувством, юноша снова взялся за свои текущие дела.
   Основной его проблемой и головной болью стали взятые трофеи. Точнее, возникшая необходимость от них срочно избавиться. Решиться на такой шаг Константину было неимоверно трудно. Уже один только перечень основных трофеев начисто лишал его спокойствия. Два межсистемника, несколько десятков КИПов, два десятка грузопассажирских пустотников с глубокой модернизацией под абордажно-десантную специфику, сотня беспилотников, три десятка боевых сервоботов, а также более сотни боевых бронескафов и большое количество разнообразного ручного оружия.
   А ведь кроме вооружения на борту пиратских кораблей было еще немало ценного: большое количество запасных частей и расходных материалов, разнообразного снаряжения и запасов продовольствия. Одних только специализированных сервов на двух "Караванах" имелось более трех сотен, из которых почти половина была ремонтно-инженерными моделями.
   При одной только мысли о том, что ничего из этого невозможно взять с собой, Константин испытывал невероятное огорчение. Правда, некоторую часть трофеев можно было переправить для хранения на рейдер, но всей проблемы это никак не решало. Дело усугублялось еще и тем, что оставлять пиратские борта в пространстве транзитной системы также было нельзя. Ведь они наверняка привлекут внимание любого из проходящих через систему кораблей, что неизбежно приведет к осмотру брошенных бортов и выяснению причин пропажи их экипажей.
   На крайние меры, то есть отправить "Караваны" в сторону звезды, Константин все же не пошел. Вместо этого он решил сбросить оба борта на поверхность одной из карликовых лун. В этом случае обнаружить корабли можно было только при сканировании пространства на очень ограниченном расстоянии.
   От подобной варварской операции пиратские межсистемники имели немалый шанс получить серьезные повреждения. Но одновременно с этим оставалась также возможность их последующего подъема и использования, что выглядело более привлекательной альтернативой полному уничтожению трофеев.
   Чтобы осуществить операцию по транспортировке двух бортов понадобилось более четырех часов. Все это время парень просидел как на иголках, опасаясь появления новых визитеров, которых в этом случае придется устранять. Но к его облегчению, в системе никто так и не появился.
   В итоге, в обратный путь Константин отправился с большой задержкой, почти полностью истратив имевшийся лимит времени. Из пиратских трофеев он вез с собой только некоторое количество валюты, добытой из корабельных сейфов и кают экипажа, и инженерный сервобот "МультиТул", который поместился в трюм курьера после выгрузки контейнера с редкоземельными металлами. Хотя формально стоимость контейнера и превышала стоимость сервобота, юноша предпочел взять с собой именно его.
  
  
   Глава 3.
  
   После возвращения Константина компаньон рассказал ему, что испытывал сильное беспокойство от его долгого отсутствия. По собранной им информации, в ближайших от Самбаве системах совсем недавно были замечены подозрительные корабли с нерегистрируемыми сигнатурами. С большой вероятностью обнаруженные корабли были пиратскими. В свою очередь юноша предположил, что замеченные пираты были именно теми самыми, кто наведался в безымянную звездную систему со спрятанным рейдером Чужих. Вот только свое предположение он предпочел держать при себе.
   Впрочем, беспокойство компаньона не помешало ему ворчать о вынужденной потере времени от долгой стоянки. Но когда Константин продемонстрировал часть привезенного им груза, наигранное недовольство было тотчас забыто. Естественно, что дроны ксенов не предназначались к показу и потому остались в оборудованных тайниках, ведь о существовании рейдера никто кроме юноши ничего не знал. Однако и показанного хватило, чтобы привести компаньона в отличное настроение.
   - Беру обратно свои слова о бесполезной потере времени, - произнес Пьер Жорж после осмотра груза. - Только ты способен, нырнув в самое поганое болото за упавшей туда золотой ложкой, обязательно выплыть оттуда с ней в зубах, да еще и со ртом, полным не дерьма, а отборного жемчуга!
   На взгляд Константина, комментарий компаньона выглядел странновато, но искреннее восхищение в его словах парню слышать было приятно. Впрочем, признание капитана никак не сказалось на нежелании компаньонов задерживаться в системе. Возможности выгодно вложить появившиеся свободные средства на Самбаве отсутствовали. Поэтому сразу после прибытия курьера на обоих трейдерах начали подготовку к разгону и выходу в точку прыжка.
   Перед конечной точкой доставки груза на маршруте находилась всего одна населенная система. Но именно она представляла наибольший интерес в плате торговли. Олдмарк была типичной системой с частичным суверенитетом. То есть фактическим миньоном Соединенных Королевств. В планетарной системе имелось две обитаемых планеты, Маргарет и Орхус, каждая из которых имела собственное правительство. Но зона их ответственности не выходила за пределы планет. Фактическая власть в звездной системе оставалась за назначаемым генерал-губернатором Соединенных Королевств.
   Основной интерес для компаньонов в системе Олдмарк представляла местная торговая площадка, весьма популярная среди Вольных Торговцев и Свободных Торговых Семей, корабли которых были здесь частыми гостями. Также это место неофициально считалось крупнейшим во фронтире рынком по продаже межсистемных кораблей.
   Однако практически сразу планы компаньонов на пребывание в системе были нарушены. Едва Константин успел зарегистрироваться на местной общесистемной бирже, как получил входящее сообщение. В сообщении присутствовал один из идентификационных кодов, полученных им от заказчика доставки груза.
   Полученное сообщение было оформлено под послание от старого знакомого. Его содержание не несло в себе никаких сведений. Вся информация должна была быть передана во время последующего сеанса связи. Коды из списка, полученного от интенданта госпиталя, предназначались для разных непредвиденных случаев. Поэтому сам факт их использования вызвал у юноши опасение и тревогу.
   В ожидании сеанса связи Константин успел мысленно перебрать множество различных предположений и догадок, совсем не добавивших ему спокойствия. Но к его немалому облегчению, ни одна из этих догадок подтверждения не нашла. Во время состоявшегося разговора выяснилось, что в дополнении к доставке груза заказчику потребовалось также переправить в указанное место группу из двух десятков человек. Все эти люди в данный момент находились на одной из транзитных станций на орбите Орхуса.
   Отказываться от доставки пассажиров компаньоны не собирались. Тем более, что за эту дополнительную услугу им обещали заплатать сверх оговоренной платы. Особо привлекательным для них являлось то, что оплата целиком шла авансом и в твердой валюте. Хотя заметный минус в сделанном предложении все же присутствовал. Им стало требование о немедленной отправке из системы после принятия на борт пассажиров.
   Компаньоны планировали задержаться в Олдмарке не менее чем на неделю, поэтому никакого восторга это требование у них не вызвало. В результате недолгого, но довольно яростного торга сторонам все же удалось прийти к некоторому компромиссу. Нахождение в системе было продлено на ближайшие пару суток, по истечению которых компаньоны обязались снова продолжить путь. За это время Пьер Жорж брался провести самые важные из намеченных торговых операций и обменов. Некоторым утешением для компаньона служило то, что сразу после доставки груза он планировал снова вернуться в систему Олдмарк.
   Самому же Константину предстояло заняться доставкой будущих пассажиров на борт. Вышедший на связь "старый знакомый" настоял на том, что сам факт перевозки пассажиров на кораблях компаньонов не стоило сильно афишировать. Поэтому с каждым из пассажиров был заключен рабочий контракт, который аннулировался по согласию сторон сразу же по прибытию в финишную систему.
   Знакомясь с "пополнением команды" парень сразу же отметил их очень малое сходство с обычными работягами. Поэтому он нисколько не удивился, когда обнаружил среди личного багажа новичков, загружаемого в челнок, несколько довольно характерных контейнеров. Именно такие обычно использовались для транспортировки штурмовых бронескафов. Очень похожий контейнер имелся и у самого юноши. В нем хранился принадлежавший ему ББС "Гоплит" - давний трофей, доставшийся ему от главаря шайки пиратов и работорговцев.
   Несмотря на подписанные рабочие контракты, на "пополнение команды" никаких реальных обязанностей не возлагалось. Но Константин просто не мог пройти мимо возможности использовать ценных специалистов. Не делая никаких конкретных предложений, он просто пригласил пассажиров в качестве зрителей на тренировку досмотровых команд из экипажей "Тулузы" и "Матозо". Выбранная им тактика оказалась довольно действенной.
   Некоторое время зрители ограничивались тем, что просто обсуждали ход тренировок. Однако довольно скоро этого им показалось недостаточно, и они обратились к Константину с просьбой разрешить принять участие в процессе тренировок. Естественно, что отказывать пассажирам в этой просьбе юноша не стал.
   Большую часть времени полета до финишной системы Константин посвятил тренировкам. Во время тренировок гости не использовали собственное снаряжение, а довольствовались тем, что имелось у хозяев. Но даже с тем, что было в наличие, они на голову превосходили сборные команды "Тулузы" и "Матозо" в учебных поединках. Хотя имевшееся у компаньонов снаряжение все же не являлось каким-то мусором. До уровня оснащения нормальной регулярной армии оно не дотягивало, но основной состав многих подразделений наемников и колониальных войск имел гораздо худшую экипировку.
   К немалому сожалению юноши, пустая складская секция, служившая местом тренировок, имела довольно ограниченную площадь. В этом месте было довольно сложно отрабатывать взаимодействие групп с большим количеством боевых сервоботов. Поэтому, не смотря на наличие на борту большого числа штурмовой и боевой техники, ее использование в тренировках было сведено к минимуму.
   Очень удобный способ решения данной проблемы подсказал один из гостей. Для подобных тренировок он предложил использовать виртреал. В разговоре с Константином Франциск Гито, который занимался обслуживанием нового виртуального тренажера, подтвердил, что у него есть возможность сделать подобные настройки. Более того, у бывшего хакера уже имелись собственные наработки по данной теме, которые можно было использовать. Франциск Гито пообещал, что через пару недель сможет продемонстрировать уже готовую систему.
   Польза от тренировок была очевидна. Наличие сильного противника неплохо стимулировало рост навыков и умений досмотровых команд. Да и сам Константин почерпнул из них для себя довольно много полезного, пусть даже ни одну из учебных схваток с гостями он так и не выиграл. Хотя во многом постоянный проигрыш был обусловлен тем, что юноша старался не выкладываться на полную перед пассажирами. Он использовал лишь часть возможностей своего модифицированного организма и не пользовался никакими приемами работы с пси.
   Впрочем, сойти на тренировках за "нормала" парень даже не пытался. Он был уверен, что у взятых на борт пассажиров имелась информация о нем, как о модификанте и вероятном псионе. Но гости вели себя достаточно сдержанно. Попыток проводить какие-либо расспросы они не делали, что полностью устраивало юношу.
   Однако Константину все же пришлось продемонстрировать свои способности в несколько большем объеме, чем он планировал. Причиной послужил спарринг-поединок с его участием, организованный одним из пассажиров. Хотя первоначально участвовать в подобном развлечение юноша вовсе не собирался.
   Все началось с того, что один из гостей, Дэнис Даф, увидел у Константина его нож с клинком из монокристалла, и мгновенно на него запал. Причем сам юноша этот момент сразу же заметил и понял, с его повышенным восприятием псиона это было совсем не трудно. Он даже предположил, что к нему вскоре обратятся с просьбой продать нож. За холодным оружием из монокристалла прочно закрепилась репутация статусного, и оттого чрезвычайно притягательного для искушенных ценителей. Но вместо просьбы о продаже Дэнис предложил парню устроить спарринг-поединок, в качестве ставки в котором использовать его монокристаллический клинок.
   - И зачем мне это надо? - с искренним удивлением поинтересовался Константин. - Не вижу для себя никакого смысла участвовать. Тем более, когда у противника явно нет никаких сомнений в собственной победе.
   - Действительно. Денис, с какой стати уважаемый торговец и владелец двух межсистемников согласится участвовать в устроенном тобой балагане? Чем это ты собрался его завлекать? Надеюсь, что в твою голову не пришла мысль поставить на кон что-то из собственного снаряжения? Потому что в этом случае я с тебя эту голову оторву. И не надейся, что сможешь отделаться так легко, как в прошлый раз! - включился в разговор подошедший к ним старший среди группы гостей.
   - Керим! Как ты мог такое подумать?! Ничего подобного у меня и в мыслях не было! Свои прошлые ошибки я полностью осознаю, и далее больше никогда не повторяю, - клятвенно заверил своего командира Дэнис. - А в качестве ставки я собирался предложить одну штуковину, которая мне досталась по случаю, пока мы сидели на Олдмарк-транзите. Очень интересная и полезная штуковина!
   На взгляд Константина, "штуковина" действительно оказалась интересной. Мобильное устройство "усилитель пси", предназначенное для индивидуального ношения и использования. Обычно подобные усилители производили в виде имплантов, в каком-то другом виде их выпускали на порядок меньше. Но об устройствах такого типа юноше было известно. При изучении прайсов компаний, торгующих товарами, имеющими отношение к пси-способностям, ему попадалось подробные описания аналогичных изделий.
   Хотя пользоваться именно этим устройством могли только псионы. Для обладающих пси-способностями оно было полностью бесполезно, что существенно сказывалось его на ценности. Было очевидно, что текущий владелец усилителя использовать его не мог, иначе не стал бы выставить в качестве ставки. Но как раз для самого Константина это ограничение в использование проблемой не являлось.
   - Качественная штуковина, изготовлена в Лиге псионов. Не какое-нибудь третьесортное барахло из Поднебесной, - продолжил нахваливать владелец усилителя, заметив заинтересованность юноши.
   - И где ты только ее умудрился взять?! - поинтересовался Керим, пристально посмотрев на своего подчиненного.
   - Где взял, там уже нет. Это мой честный выигрыш. Поспорил в баре на транзитке с одним местным жлобом...
   - Смотри, доиграешься ты у меня... - многообещающе пригрозил ему Керим, но этим замечанием и ограничился.
   - Такая ставка будет подходящей? - убедившись в том, что прямого запрета так и не последовало, владелец усилителя снова переключился на юношу.
   - Хорошо, будет тебе спарринг, - согласился Константин. - Только не ной потом в случае проигрыша.
   Последнее замечание явно показалось Дэнису особенно смешным, так как он выдержал, и рассмеялся в полный голос. Остальные пассажиры, из находившихся рядом, также присоединились к этому смеху. Сам юноша лишь скромно улыбнулся.
   С подготовкой к спарринг-поединку решили не затягивать. Об условиях поединка договорились довольно быстро. В поединке используется стандартное снаряжение для тренировок: легкие бронескафы, импульсники с "мягким" боеприпасом, индивидуальные щиты не применяются. Спарринг происходит на малой тренировочной площадке, время поединка ограничено одним часом. В случае отсутствия явного победителя ведется подсчет набранных участниками очков.
  
  
   Глава 4.
  
   Соглашаясь на поединок, Константин не питал особых иллюзий на счет собственного превосходства в силах. Он не сомневался в том, что его будущий противник скорее всего является полноценным модификантом, или, как минимум, ки-модом. Так же, как и сам парень, на тренировках никто из гостей не показывал сильных отклонений от уровня "нормала". Но в том, что они явно способны на большее, мог с уверенностью сказать любой человек, наблюдавший за их тренировками.
   Поэтому юноша предполагал, что соперник немногим уступает ему в физических возможностях, при этом явно превосходя в боевом опыте. Шанс обыграть подобного противника в чистом спарринге был очень мал. Тем не менее, Константин был уверен в собственной победе. Ведь у него имелось одно преимущество, благодаря которому ни опыт соперника, ни его физические возможности, большой роли не играли. Речь шла о приемах пси-воздействия на противника.
   Хотя в обычном бою, действие в команде и наличие специального снаряжения очень сильно резало преимущества псионов перед обычными бойцами. Но в индивидуальных поединках, когда ненужно опасаться тяжелого вооружения и боевых сервоботов, и можно сфокусировать усилия только на одном противнике, преимущество псиона проявлялось во всей красе. Дополнительным плюсом являлось условие по использованию стандартного снаряжения. Таким образом исключался риск, что соперник в поединке будет иметь какую-либо элитную экипировку, заточенную в том числе и на противодействие пси.
   Естественно, что провернуть трюк, который когда-то применил юноша при поединке с ки-модом в Майнер-сити, пытаться не стоило. Если его соперник и использовал какие-то импланы, то явно не какие-нибудь дешевые модели, чтобы их работу удалось нарушить всего лишь за счет накачки энергии по сенс-каналу.
   Но с того времени Константин уже довольно сильно продвинулся в развитии собственных пси-способностей. В его арсенале появилось несколько новых приемов, настоящей жемчужиной среди которых было пси-воздействие с принудительным поглощением энергии. Благодаря тренировкам, Константин мог повторить этот прием за считанные секунды. Так что для гарантированной победы ему было достаточно продержаться в течение всего нескольких секунд, чтобы за это время надежно нейтрализовать соперника.
   После начала поединка Дэнис Даф решил проявить осторожность и не торопиться с нападением, чем еще больше подыграл юноше. Подаренные секунды дали Константину возможность действовать наверняка. Не покидая своего укрытия, он определил местонахождение соперника с помощью сенс-канала. Хотя расстояние до противника не позволяло проводить пси-воздействие с наибольшей эффективностью, юноша действовал без промедления.
   Когда Дэнис Даф почувствовал что-то неладное и решил атаковать, было уже поздно. Только благодаря стимуляторам из встроенной аптечки соперник не потерял сознания, но его восприятие оказалось критично снижено. Константин коротким рывком преодолел расстояние до противника и несколькими выстрелами из импульсника закрепил за собой победу. Следивший за поединком ИскИн, исполняющий роль судьи, подтвердил его окончание.
   На выходе с тренировочной площадки победитель был встречен восторженными поздравлениями. За поединком наблюдали все свободные от вахты члены экипажа "Матозо". Как оказалось, на результат спарринга был устроен стихийный тотализатор. Для Константина стало приятным сюрпризом, что в отличие от пассажиров, члены экипажа трейдера ставили на его победу. Хотя в результате выигрыш оказался не слишком велик, в среднем по два-три конкреда на человека, их искренняя радость от победы юноши буквально зашкаливала.
   - Что же... Надо и мне забрать мой выигрыш, - сказал Константин, увидев, что соперник уже успел избавиться от бронескафа.
   - Это было не по правилам! - явно не успев до конца прийти в себя, произнес Дэнис Даф.
   - Кто-то обещал, что не будет ныть после проигрыша... - с широкой улыбкой подколол своего соперника юноша.
   Его замечание вызвало дружный смех среди всех собравшихся. Лишь на секунду нахмурившись, Дэнис также рассмеялся в полный голос.
   - Ведь подловил, зараза. Как есть, подловил! - качая головой произнес он. - Жаль только, что твой нож так и не получил...
   - Он мне дорог, как память. Но могу подарить тебе другой, ничуть не хуже, - ответил юноша, протягивая сопернику открытую коробку. - Здесь их несколько, так что выбирай, какой понравится.
   Содержимое коробки сразу приковало к себе всеобщее внимание. Первым не выдержал Керим, а за ним подтянулись и остальные пассажиры. На их лицах с удовлетворением отметил сильную заинтересованность. Перед тем, как совершить окончательный выбор, Дэнис Даф внимательно просмотрел все содержимое коробки. Впрочем, серьезных различий между отдельными клинками не было. Рукояти и ножны выглядели практически одинаково, так как были выполнены в одном стиле, без каких-либо украшений. Небольшие различия можно было заметить только в ширине и длине лезвий.
   Константин с самым торжественным выражением на лице вручил выбранный нож своему сопернику по спаррингу. Передавая подарок, юноша машинально продолжал отслеживать сенс-каналом его эмоции, которые представляли собой яркую смесь радости и крайнего волнения. Неожиданно Дэнис Даф заявил, что хотел бы отдариться за сделанный ему подарок, так как проигранный им "усилитель пси" в этом качестве рассматриваться не может.
   Хотя ни на какой ответный подарок Константин изначально не рассчитывал, но отказываться от него не стал. Тем более что подарок оказался не менее интересен, чем выигранная им ранее ставка - пси-визор, позволяющий избирательно фокусировать сенс-канал пользователя на удаленных объектах.
   Едва увидев подарок, юноша не мог скрыть своего удивления. Для него было очевидно, что новое устройство ранее наверняка использовалось в едином комплекте с "усилитель пси". Об этом говорило не только то, что оба устройства предназначались для использования только псионами, но также единый дизайн и общий производитель.
   У Константина промелькнула мысль, что прежний владелец расстался с этим довольно ценным имуществом отнюдь не добровольно. И судя по весьма выразительным взглядам, которые бросали на Дэниса Дафа его приятели, похожие мысли возникли не только у одного юноши.
   Приняв ответный подарок, Константин принялся неторопливо складывать оставшиеся клинки обратно в коробку. Делал он это довольно неторопливо и подчеркнуто аккуратно. Хотя никакой особой необходимости в этом не было. Оружие из монокристалла славилось своей особой прочностью, и как-то повредить его в результате случайного удара было совершенно невозможно.
   Каждый исчезающий в коробке нож зрители провожали с заметным сожалением. Первым не выдержал Керим, который поинтересовался возможностью приобретения клинка. Как раз подобного вопроса юноша и ожидал. Ему было известно, что стоимость подобных сувениров довольно сильно колеблется в зависимости от места и обстоятельств. Поэтому вместо ответа он попросил назначить цену самого покупателя.
   Константин был твердо уверен, что пассажиры люди далеко не бедные, и потому вполне способные расстаться с крупной суммой при покупке нужной им вещи. Однако он и не подозревал, насколько велико их желание заполучить оружия из монокристалла. Только невероятная выдержка позволила парню удержать на лице спокойное выражение. За один клинок ему было предложено двести имперских рублей. Цена не просто оказалась намного больше его ожиданий, по мнению юноши, она была просто невероятной.
   Вслед за своим командиром еще четверо пассажиров изъявило желание купить клинки, предлагая за них такую же цену. Тем самым они еще больше вывели Константина из спокойного состояния. В его сознание с трудом укладывалось, что за пять ножей, пусть и великолепных по своим свойствам, с готовностью заплатили тысячу рублей РИ. Ведь подобную сумму большинство наемников-профессионалов не могло заработать даже за годовой контракт. Впечатление от сделки еще больше усиливалось за счет того, оплатой служил не бартер, а живая валюта. Но задавать какие-либо вопросы о происхождении денег юноша не собирался.
   Размер выручки от продажи сразу нескольких клинков оказался для Константина неожиданным и довольно приятным бонусом. Вот только намного более полезным для себя, чем круглая сумма в валюте, он считал доставшееся ему рабочее снаряжение псионов. Ведь ценность попавшего в его руки комплекта измерялась не одними только деньгами. В прайсах компаний, торгующих специализированными изделиями для псионов, аналогичное оборудование всегда было в наличие. Вот только приобретение подобных устройств было увязано с большим числом разнообразных ограничений и условий. Кроме того, любые сделки по этой категории товаров находились под плотным контролем официальных властей и различных спецслужб. А их внимание для Константина было крайне нежелательным. Поэтому получение сразу двух специализированных устройств, предназначенных для операторов-псионов, всего лишь за одно участие в спарринге он расценивал как довольно большую удачу.
   Тем не менее, участвовать далее в каких-либо новых поединках Константин не собирался. Хотя отбоя в желающих поучаствовать не было. Сам Дэнис Даф каких-то попыток взять реванш не предпринимал, но некоторые из пассажиров довольно болезненно восприняли столь быстрое поражение своего товарища. Они горели желанием поучаствовать в спарринге с победителем.
   Вот только сам юноша был совершенно не заинтересован в продолжении демонстраций собственных способностей. На любые новые предложения он отвечал отказом. Однако единственным фактом проявления недовольства отказом оставалось обычное ворчание - Керим довольно жестко контролировал своих подчиненных. До прибытия в финишную систему не было никаких неприятных происшествий, а совместные тренировки продолжались в прежнем режиме.
   Пассажиры сошли сразу, как только трейдеры компаньонов пристыковались на разгрузку к орбитальному производственному комплексу, исполнявшему роль грузового терминала. Группу гостей встречали представители заказчика, в которых юноша почувствовал какое-то неуловимое сходство со знакомым ему интендантом.
   Константин с искренним сожалением попрощался с Керимом. После поединка у него установились с ним довольно неплохие отношения. Юноша интересовался тактикой действий малых подразделений с различными вариантами конфигурации вооружения, а тот охотно просвещал его в этом вопросе. Естественно, что речь шла не о каких-то особых профессиональных секретах, а об обычных общеизвестных вещах. Но Константина как раз они в основном и интересовали.
   - Думаю, что в ближайшее время еще не раз успеем пересечься, - вместо прощания сообщил ему старший среди группы гостей.
   - В самом деле? - искренне удивился молодой человек. - На разгрузку груза уйдет менее стандартных суток. Еще столько же потребуется на закупку интересующих нас в системе товаров с их последующей доставкой на борт. После этого мы с компаньоном сразу собирались возвращаться обратно в Олдмарк.
   - Сам скоро все увидишь, - пообещал парню Керим.
   Убедиться в правильности прогноза Константин действительно смог довольно быстро. Буквально через час на связь с компаньонами вышел один из представителей заказчика.
   - У нас есть необходимость в ваших услугах, - сразу перешел к делу собеседник, упустив долгое вступление. - Требуется квалифицированная помощь в монтаже привезенного вами оборудования.
   - Должен сразу предупредить вас, что ни я, ни мои люди не являемся специалистами по сельскохозяйственному оборудованию, - счел нужным сообщить юноша.
   - В данном случае нас вполне устраивает ваш опыт работы с пустотной техникой. Сейчас я перешлю вам для ознакомления техническое задание, чтобы вы имели представление о требуемых работах и предлагаемых расценках.
   На то, чтобы бегло ознакомиться с переданной информацией, Константину потребовалась всего пара минут. Еще минута ушла на краткое обсуждение вопроса с компаньоном.
   - Вы правы. Работы соответствуют имеющимся у нас возможностям, - согласился с собеседником юноша, - Мы можем взяться за их выполнения. Хотя сроки и стоимость работ все же требуют некоторого дополнительного обсуждения.
  
  
   Глава 5.
  
   О том, что доставленный груз может не соответствовать тому, что было записано в сопроводительных документах, компаньоны были уверены с самого начала. Но о настоящем содержимом транспортных контейнеров никакой информации у них не было. Это был явно не тот случай, когда стоило проявлять излишнее любопытство. Хотя, как сейчас выяснилось, в части контейнеров действительно оказалось самое настоящее сельхозоборудование. Специализированная техника, предназначенная для сбора и первичной переработки местных эндемичных морских водорослей. Компания, которая фигурировала в документах в качестве получателя груз, получила у местных властей долговременную концессию на их промышленную разработку.
   Но вот остальную часть груза отнести к сельскохозяйственной технике было весьма сложно: Комплекс средств активной обороны пустотного базирования - пять десятков артиллерийских платформ, пара сотен дронов, автоматизированные комплексы для их обслуживания и подзарядки, и мобильный командный пункт с системой управления. Подобные комплексы являлись удобным средством для защиты локальной зоны пространства, особенно эффективным против бортов малой авиации и десантных средств.
   Объем работ оказался достаточно велик. По всей видимости, комплекс был отгружен после длительного хранения - техника требовала расконсервации и последующей сборки. Пусть и не полноценный орбитальный форт с его многоэшелонированными системами обороны, но возни с комплексом ожидалось также весьма немало. Поставленная задача заметно осложнялась дополнительными требованиями заказчика по срочности работ.
   Однако в распоряжении Константина имелась собственная команда техников, на которую можно было свалить большую часть рутинных процедур по расконсервации. Кроме того, в наличии также имелся отличный тестовый стенд и большое число инженерных сервоботов. Благодаря ним выполнение поставленной задачи заметно упрощалось. Так что в довольно сжатые сроки работ, установленных заказчиком, компаньоны гарантированно укладывались. Пьер Жорж даже смог договориться о дополнительной премии при досрочном завершении работ. В том, что ее удастся получить, компаньон не сомневался.
   Объектом, нуждавшимся в столь серьезном улучшении защиты, оказался тот самый производственный комплекс, который компаньонам рекомендовали использовать в качестве грузового терминала. Хотя, по мнению самого Константина, выделенные под эту задачу средства были избыточны. Эффективную защиту от обычного пиратского рейда могла обеспечить и более скромная конфигурация средств активной обороны. Уже само их наличие могло удержать пиратов от нападения. Ведь за победу им пришлось бы заплатить слишком большую цену. А для противодействия более серьезному противнику такого небольшого количества дронов и старых артиллерийских платформ было явно недостаточно.
   С другой стороны, Константин допускал, что неоптимальный выбор заказчика вполне может быть обусловлен наличием неизвестных ему сведений о вероятном противнике. Но из-за недостатка информации о правильности своих предположений ему оставалось только гадать. Хотя на скорости выполнения задания юношей это никак не сказывались. Уже через сутки мобильный командный пункт с системой управления был полностью готов к работе, а еще через сутки первый десяток артиллерийских платформ был запущен на боевое дежурство.
   Однако нападение на производственный комплекс произошло, когда до полного завершения работ было еще далеко. Довольно неприятным сюрпризом для Константина стало то, противник не прибыл извне. Производственный комплекс атаковали наемники, занимавшиеся охраной пространства системы.
   Не смотря на стоянку в обитаемой системе, на постах наблюдения за пространством на обоих трейдерах находилась дежурная вахта. Первым отклонившееся от маршрута патрулирования звено КИПов заметили на "Матозо". Необычное поведение наемников вызвало на посту наблюдения сдержанный интерес. Поэтому пуск противокорабельных ракет с дальней дистанции оказался вовремя замечен. Расчетам ПКО и пилотам КИПов была объявлена боевая тревога, на перехват атаковавших КИПов Ирвин, ИскИн "Матозо", выслал дежурные звенья дронов.
   Для перехвата выпущенных противником противокорабельных ракет системы ПКО трейдеров были не слишком эффективны. Для производственного комплекса, оснащенность средствами ПКО которого сильно уступала кораблям компаньонов, залп ракет мог иметь довольно неприятные последствия.
   Ситуацию спасла полная готовность части артиллерийских платформ. Во время нападения Константин находился в командном пункте комплекса, тестируя системы управления. Получив сообщение от Ирвина, юноша переключился на ускоренное восприятие. Для защиты от ракетного залпа, он использовал все доступные ему туннельные орудия платформ, плотно перекрыв их поражающими элементами сектор пространства на пути ракет.
   Убедившись, что принятых мер оказалось достаточно для устранения угрозы, Константин переключил свое внимание на КИПы противника. Однако сразу после пуска ракет наемники сменили курс, возвращаясь на маршрут патрулирования.
   - Ирвин, Консул, что у нас есть по противнику? - задал вопрос юноша по тактическому каналу связи.
   - Это действительно были патрульные, а не маскировка под них. Совпадают не только регистрационные коды, но и все основные параметры бортов, включая сигнатуры двигателей, - роль отвечающего взял на себя ИскИн "Матозо". - На наши запросы и запросы диспетчерской службы не отвечают. Однако Консул зарегистрировал кодированный обмен сообщениями с базой наемников.
   - Это значит, с большой вероятностью, что после неудачной атаки им прикажут возвращаться на базу, для присоединения к основным силам наемников, - сделал вывод из сообщения Константин. - Ирвин, какие у нас имеются возможности для их оперативного перехвата?
   - Противник уходит. Основные силы прикрытия только начинают стартовать. Они не успевают осуществить перехват.
   - Беспилотники с трейдеров вывели практически в момент нападения. Может быть, они все же сумеют задержать противника до подлета наших бортов? - поинтересовался юноша.
   - Вероятность того, что дежурное звено дронов сможет остановить противника, очень низка. Противник имеет подавляющее преимущество по вооружению и защите, - проинформировал его Ирвин.
   - Дроны можно пускать в атаку без оглядки на их сохранность. Вплоть до прямого тарана, - без всякого колебания отдал приказ Константин. - Главное, это задержать противника на достаточный срок.
   С данным уточнением прогноз ИскИнов по перехвату наемников выглядел более благоприятно. Под их управлением дежурные звенья дронов вышли на самоубийственный курс атаки. Попытка игнорировать ее дорого обошлась противнику. Один из бортов противника получил настолько серьезные повреждения от подошедших на минимальную дистанцию беспилотников, что уже не смог поддерживать прежнюю скорость. Все остальные КИПы успели совершить маневр уклонения и атаковали дронов, но при этом они были вынуждены сойти с курса, тем самым теряя возможность вовремя уйти.
   Было очевидно, что пилоты противника прекрасно знали, чем им может грозить длительная задержка. Поэтому они прикладывали все силы для скорейшего уничтожения атаковавших их беспилотников. Вот только быстро справиться с дронами под прямым управлением ИскИнов у них никак не получалось. Любые же попытки наемников вернуться на прежний курс пресекались новыми атаками беспилотников.
   Тем не менее, преимущество противника в вооружении все же сказывалось. К моменту подхода основных сил пустотного прикрытия с трейдеров количество дронов сократилось более чем наполовину. Но свою задачу - задержать пустотники противника, они полностью выполнили.
   После вступления в бой основных сил компаньонов ситуация кардинально изменилась. Весь имевшийся у противника запас противокорабельных ракет был уже потрачен на атаку производственного комплекса и последующую схватку с дронами. В результате боя ни один из принадлежавших компаньонам КИПов никаких серьезных повреждений не получил, в то время как пустотники наемников были уничтожены один за другим.
   - На связь вышли наши заказчики. Они сообщили, что поздравляют нас с удачным отражением вероломного нападения, а также выразили желание пообщаться с пленными пилотами, если таковые будут найдены, - проинформировал Константина ИскИн "Матозо".
   - Я бы и сам с ними с большим интересом пообщался. Вот только неясно, выжил ли кто-нибудь из пилотов, - ответил юноша. - Подождем, пока вернуться высланные для сбора обломков буксиры.
   Останки сбитых пустотников, собранные и доставленные на борт "Тулузы", выглядели крайне неприглядно. К этому времени Константин уже находился на борту и мог лично присутствовать при встрече вернувшихся буксиров. От боевых машин наемников остались груды искалеченных обломков. Но оказалось, что из сбитых пилотов не пережил бой только один. Остальные оказались живы - пусть и порядком побитые бронекапсулы защитили своих владельцев. Все выжившие пилоты находились во вполне сносном состоянии, и соответственно, оказались пригодны к немедленному допросу.
   От немедленной передачи пленных представителям местных властей Константину удалось отвертеться. Этому в немалой степени поспособствовало то, что после нападения наемников по всей системе поднялась волна паники. На текущий момент власти были в большей степени озабочены наведением порядка, поэтому настаивать в категоричной форме на обязательной передаче пленных не стали.
   Пьер Жорж, с которым юноша предварительно обсудил свое намерение, его полностью поддержал. Причина, по которой они не захотели отдавать пленных, была достаточно проста. Дело пахло очень неприглядно, и прояснить ситуацию выглядело жизненно необходимым. Поэтому компаньонам требовалось получить информацию об инциденте в наиболее полном виде, а не только то, что пожелают озвучить местные власти. Для этого следовало обязательно провести допрос участников нападения собственными силами.
   Кроме использования для допроса собственных пси-способностей Константин собирался привлечь к этому делу Макса Болдуина. Находящийся на службе у компаньонов псион ранее работал на криминальные банды, и обладал солидным опытом в деле получения информации. С его помощью юноша рассчитывал быстро и эффективно получить необходимый результат.
   Вдобавок Константин серьезно сомневался в том, что у местной службы безопасности есть в наличие специалисты-псионы, или хотя бы имеется нормальное оборудование с функцией пси-сканирования для проведения допросов. Наверняка информацию СБ-шники будут получать с помощью химии и грубого физического воздействия. Соответственно, процесс получения сведений может существенно затянуться. В то время как всякая задержка по времени могла вылиться в серьезные осложнения. Действовать следовало как можно быстрее, пока наемники не стали действовать сами. Ведь они уже поняли, что их атака на производственный комплекс полностью провалилась.
   Естественно, что простые исполнители акции не могли знать всех подробностей проводимой операции. Тем не менее, из допроса пилотов выяснилось много интересного. Информации оказалось более чем достаточно, чтобы компаньоны могли получить преставление о происходящих событиях.
   Выяснилось, что первоначально контракт с данной группой наемников был заключен предыдущим главой правительства системы Новый Акилл. Однако менее года назад в политической расстановке сил колонии произошли существенные изменения, и во главе правительства встал новый человек, тишек Шон О'Келли. Смена власти по местным меркам произошла вполне мирно и легитимно. Вот только прежний тишек, Бернард О'Дрисколл, с потерей поста не смирился. Он стал готовить возвращение во власть, но уже более радикальными методами.
   Бывший тишек договориться с командиром наемников, пообещав в случае возвращения во власть новые условия контракта, а также большое число различных преференций и льгот. От немедленного выступления заговорщиков удерживало только то, что Силы обороны колонии полностью поддерживали действующего тишека, а наемники не имели над ними значительного превосходства. Общий расклад был примерно равным. Если у Сил Самообороны было всего три десятка КИПов легкого класса и полсотни дронов, то наемники могли похвастаться наличием трех десятков дронов и двадцати боевых пустотников, из которых двенадцать машин легкого класса и восемь средне-тяжелых, имеющих на вооружении противокорабельные ракеты.
   Однако появление компаньонов в системе нарушило установившееся равновесие. Бернард О'Дрисколл каким-то образом смог получить информацию о доставленном ими грузе и пассажирах.
   Константину было известно, что компания "ИнкоирТрансИндастриал", выступавшая в качестве заказчиков перевозки грузов, предоставляла самую широкую поддержку действующему правительству и его главе. Фирма была зарегистрирована в СК, со штаб-квартирой в системе Олдмарк, но юноше было понятно, что это просто удобная ширма для деятельности одной из спецслужб Российской Империи. Системой Новый Акилл компания заинтересовалась несколько лет назад.
   После заключения ряда соглашений с властями колонии, компания приступила к реализации сразу нескольких проектов, благоприятно сказавшихся на развитии местной экономики. Одним из этих проектов была переправленная в систему старая пустотная станция, после небольшой реконструкции превращенная в производственный комплекс для первичной переработки минерального сырья.
   Для небольшой колонии появление этого комплекса стало серьезным прорывом. Кроме того, производственный комплекс недолго оставался узкоспециализированным - по мере появления на станции новых производственных линий существенно расширился и перечень выпускаемой продукции. Влияние компании на политическую жизнь колонии также постепенно увеличивалось. В результате менее года назад пост главы правительства занял ставленник компании Шон О'Келли.
   Анализируя имевшуюся информацию, Константин пришел к выводу, что дошедшие до бывшего тишека сведения не отличались полнотой. Иначе тот бы вряд ли решился на авантюру с атакой производственного комплекса. Ведь в результате цель атаки не пострадала, в то время как звено КИПов наемников было полностью уничтожено. Теперь для установления контроля за пространством в системе у сторонников Бернарда О'Дрисколла оставалось недостаточно сил. Теперь у правительственных Сил Самообороны оказался заметный перевес. Поэтому в текущей ситуации наиболее приемлемым для наемников был уход из системы. Вот только из-за отсутствия своего корабля-носителя такая возможность у них отсутствовала.
   - Похоже, что здесь намечается большая заварушка, - поделился своими выводами с компаньоном юноша. - Вот только стоит ли нам в ней участвовать?
   - Я бы сказал, что вопрос о нашем участии явно неактуален. Намного более своевременно будет поинтересоваться размером оплаты за наше участие, - озвучил свое мнение Пьер Жорж.
   Словно в ответ на его слова ИскИн "Тулузы" сообщил, что поступил запрос на связь от местного руководства компании "ИнкоирТрансИндастриал".
   - Соединяй, - дал свое согласие Константин. - Послушаем, что нам скажут, а заодно и поинтересуемся, сколько они готовы заплатить за нашу помощь.
  
  
   Глава 6.
  
   Сеанс переговоров с представителями местных властей прошли в режиме конференции по закрытому каналу. Константин нисколько не удивился, когда обнаружил среди участников уже хорошо знакомых ему представителей компании "ИнкоирТрансИндастриал". Ведь в системе Новый Акилл по части влияния и возможностей компания ничуть не уступала официальным властям.
   Как выяснилось в ходе переговоров, намерения сторон по вопросу участия компаньонов в разгоревшемся конфликте оказались довольно схожими. Более всего Константину импонировало то, что со стороны местных властей не было попыток провернуть какой-нибудь грязный трюк наподобие временной мобилизации всей частной военной техники под предлогом защиты системы. С компаньонами с самого начала намеревались заключить контракт найма наемничьего отряда с довольно привлекательными условиями.
   Впрочем, особо продолжительных военных действий не планировалось. Сборные силы сторонников официальных властей должны были сначала заблокировать пространство поблизости с базой наемников. Далее, под их прикрытием планировалось произвести высадку отряда десанта. Как оказалось, ударным ядром десанта была группа "пассажиров".
   Использование противокорабельных ракет для подавления ПКО вело к неоправданно большим жертвам среди мирного населения шахтерского поселка. Поэтому для снижения потерь при прорыве к базе в авангарде планировалось пустить большое число дронов. На подобный размен компаньоны были согласны. В приватном разговоре с представителями компании им гарантировали, что кроме стандартного возмещения по контракту, после возвращения в систему Катунь все потери в технике будут восполнены поставками со складов флота.
   Пустотники компаньонов должны были присоединиться к блокированию базы наемников сразу после окончания переговоров. На подготовку к началу второй части операции отводились всего одни стандартные сутки. Одновременно с операцией против наемников производилась зачистка мятежников в столице колонии и в нескольких крупных городах на поверхности обитаемой планеты. Но здесь местные власти намеревались обойтись собственными силами, без привлечения сторонних исполнителей.
   Одновременно с началом операции Константин вместе с командой техников продолжил работы по расконсервации артиллерийских платформ. Не смотря на форс-мажорные обстоятельства, отступать от намеченного графика запуска систем защитного комплекса он не собирался
   Однако одновременно с работой юноша наблюдал за ходом нападения на базу наемников. Благодаря стараниям ИскИнов "Матозо" и "Тулузы", информация с постов наблюдения и с участвовавших в операции КИПов и дронов приводилась в наиболее удобную для восприятия форму.
   Как и было запланировано, началом операции стала массированная атака беспилотников. Размен дронов на системы ПКО база на шедевр тактической мысли никак не тянул, но это был наиболее простой и надежный способ сохранить жизни пилотов. Расхожее выражение "чем проще план, тем он надежней" в очередной раз полностью оправдалась. Не самые высокие боевые качества беспилотников вполне компенсировались их большим количеством.
   Константину было неизвестно, чем именно руководствовался командир наемников, но для защиты базы заблаговременно не был выведен ни один пустотник. По предположению юноши, здесь могла быть недооценка сил противника и банальное нежелание рисковать оставшейся боевой техникой. Только когда положение стало выглядеть критическим, противник попытался вывести из ангаров несколько дронов. Но благоприятный момент был безнадежно упущен. Помешать высадке десанта беспилотники уже не могли. Находившиеся во втором эшелоне КИПы атакующих сбивали их один за другим.
   Так как непосредственно в самом десанте никто из людей компаньонов не участвовал, наблюдать за ходом боя на базе Константин не мог. Но имея полное представление о боевых качествах возглавляемой Керимом ударной группы, юноша нисколько не сомневался в успехе операции. Речь шла лишь о сроке, необходимом для полной зачистки базы и шахтерского поселка, а также возможном уровне потерь среди "мяса", роль которого исполняли местные военные.
   Информация о взятии базы наемников поступила к концу пятого часа от начала операции. Точных данных о потерях среди десанта не оказалось, но для Константина наиболее важным являлось то, что ни один из КИПов компаньонов во время сражения не был сбит. Хотя убыль среди дронов оказалась ожидаемо высокой - более восьмидесяти процентов потерь. Но судя по результатам уже начавшейся эвакуации поврежденной техники, только за счет взаимозамещения отдельных узлов можно было восстановить не менее трети дронов, а при наличии соответствующего запаса запчастей и комплектующих - три четверти.
   Однако дальнейшему изучению полученной информации помешал очередной запрос на сеанс связи. Но против ожиданий парня, пообщаться с ним желали не представители местных властей. Входящий вызов пришел от его недавнего пассажира, Керима.
   - Необходима ваша помощь. Вы можете в течение ближайшего часа вылететь ко мне?
   Из полученной информации Константин выяснил, что его приглашают посетить только что захваченную базу наемников, гарантируя достойное вознаграждение за помощь. Хотя разговор ведется по защищенному каналу связи, собеседник юноши говорит о деле, не вдаваясь в подробности. Обо всех деталях он пообещал рассказать позднее, после прибытия Константина на базу.
   Как оказалось, Керим очень высоко оценивал пси-способности парня. В немалой степени этому поспособствовала впечатляющая победа в спарринге с профессиональным бойцом, а также быстрый и качественный допрос пленных пилотов-наемников. Однако из намеков в ходе разговора у Константина сложилось стойкое впечатление, что его помощь в качестве псиона потребовалась во многом из-за того, что он появился в системе совсем недавно и до этого времени никак не был связан с местными делами.
   Перспектива оторваться от своей текущей работы юношу не слишком обрадовала. Однако отказываться от предложения юноша все же не собирался. Керим явно знал толк в том, как правильно заинтересовать нужного человека. Он не стал предлагать за помощь деньги. Вместо этого просто упомянул в разговоре, что у него в запасах имеется очень полезная вещица, ничуть не хуже тех, что юноша не так давно получил от одного из его бойцов.
   Перспектива заполучить еще один артефакт, предназначенный для псионов, стала для Константина решающим доводом при принятии решения. Тем более что с оставшейся частью работ команда техников вполне могла справиться и без его участия. Кратко проинструктировав своих подчиненных, юноша отправился на базу наемников. Для экономии времени, он воспользовался одним из приготовленных к продаже легких КИПов. Пилотировать его Константин мог самостоятельно, а по своим скоростным характеристикам боевой пустотник заметно превосходил любой грузопассажирский челнок.
   Непосредственно на саму базу молодой человек попал без каких-либо трудностей. Хотя принадлежавшие наемникам ангары во время боя получили серьезные повреждения, посадочная площадка шахтерского поселения не пострадала. Именно к ее шлюзу и был отправлен пустотник парня.
   Прилета юноши уже ожидали несколько человек из команды Керима. Оставив для охраны КИПа пару человек, остальные сопроводили Константина к своему предводителю. Усиленные боевыми сервоботами патрули встречались на каждом шагу. Хотя непосредственно боевые действия уже не велись, операция по зачистке территории базы и шахтерского поселения все еще продолжалась.
   В качестве своей временной штаб-квартиры Керим использовал помещение спортивного зала. Мобильный командный пункт был развернут прямо среди тренажеров и спортивных снарядов. Для взгляда какого-нибудь стороннего наблюдателя это наверняка выглядело дико, но ни местные обитатели, ни сам юноша на подобные мелочи внимания не обращали.
   - Теперь я понимаю, почему тебе потребовалось тащить меня сюда, - задумчиво произнес Константин, выслушав сжатый рассказ Керима.
   Среди взятых на базе наемников пленных был обнаружен Бернард О'Дрисколл, бывший глава правительства системы Новый Акилл и главный организатор мятежа. Бывший тишек имел немало тайных сторонников среди местных военных и чиновников. Поэтому Керим, командовавший операцией по захвату базы, постарался сохранить факт пленения лидера мятежников в тайне, одновременно с этим озаботившись о как можно более быстром и надежном получении сведений обо всех высокопоставленных участниках мятежа.
   На какой-то момент юноша задумался о том, как выполнить поставленную задачу. Несмотря на то, что Бернард О'Дрисколл занимал ранее пост главы местного правительства, наличие у него блокировки от пси-сканирования было маловероятно. Ведь для проведения этой процедуры требовалось довольно специфическое оборудование, а также способные с ним работать специалисты. Но полностью исключить подобную возможность Константин все же не мог. Заранее обнаружить наличие блокировки от пси-сканирования у человека было невозможно. Поэтому при использовании обычных методов допроса с применением пси-способностей оставался риск столкнуться с довольно неприятными последствиями подобной защиты.
   Однако юноше совершенно не хотелось потерять ценного пленного из-за сработавшей ментальной закладки. Отсутствие на допросе других псионов полностью развязывало ему руки - он мог совершенно свободно применять технику перехвата контроля над чужим сознанием. Существенным минусом такого допроса являлась необходимость в постоянных наводящих вопросах для получения интересующей информации.
   Даже с учетом того, что Керим заранее позаботился о списке необходимых вопросов, проведение допроса затянулось на несколько часов. Слишком значительным оказался объем полезной информации. Допрос был остановлен только после того, как юноша удостоверился, что имеет на руках полный список военных и чиновников, поддерживающих мятежников.
   Хотя в достоверности полученной информации Константин ничуть не сомневался, его никак не покидало настойчивое ощущение какого-то внутреннего беспокойства. Ему казалось, что он упускает из виду что-то предельно важное.
   Попытка юноши разобраться в собственных ощущениях особой ясности так и не принесла. Но уже собираясь завершить допрос, Константин совершенно неожиданно для себя задал дополнительный вопрос о том, по какой причине О'Дрисколл находился на базе наемников. Ведь для него намного более безопасным было скрываться на поверхности населенной планеты.
   Ответы пленного были совершенно лишены какой-либо эмоциональной окраски. Но самому Константину для сохранения хотя бы видимости спокойствия пришлось приложить заметное усилие. В свою очередь Керим в проявлении собственных чувств нисколько не сдерживался, разразившись донельзя эмоциональной фразой на неизвестном парню языке.
   - Этот выкормыш крысы нанял еще наемников! Три носителя, в ангарах которых более полтора сотен машин. И до их ожидаемого появления осталось менее четырех стандартных суток! Единственный плюс в том, что их наниматель находиться у нас.
   - Я бы так не сказал, - ответил юноша. - Все дело в том, что О'Дрисколл не является их официальным нанимателем.
   - А кто же тогда!?
   - Контракт с наемниками заключила компания "Солар БиоТэк".
  
  
   Глава 7.
  
   Новую информацию еще требовалось основательно осмыслить. Однако уже сейчас Константину было очевидно, что их с компаньоном дальнейшее пребывание в системе стремительно теряет прежнюю привлекательность. Название компании-нанимателя стойко ассоциировалось у него с АГБ КЮС, а это означало, что в местном конфликте замешены спецслужбы как минимум двух государств - Российской Империи и Конфедерации Южных Систем.
   Кроме того, несмотря на действующий статус наемного отряда, компаньоны фактически оставались Вольными торговцами. Ввязываться в серьезный конфликт, с однозначной перспективой проигрыша, а соответственно и огромных потерь, никак не вязалось с их представлениями об успешном бизнесе.
   Хотя с другой стороны, после разгрома наемников, пустотное прикрытие компаньонов оставалось единственной силой, на помощь которой могли рассчитывать защитники системы. Соответственно, острая необходимость в их помощи серьезно увеличивало размер возможного вознаграждения как со стороны местных властей, так и со стороны компании "ИнкоирТрансИндастриал".
   Однако размышлениями об изменившейся ситуации был занят не один только Константин. Керим явно смог просчитать все возможные нюансы ничуть не хуже самого юноши. И для предварительной оценки ситуации с последующим принятием решения ему потребовались считанные секунды.
   - Необходима ваша помощь ...
   - Мне кажется, что эти слова я уже недавно слышал. Вот только героическая гибель как-то не входила в мои планы, - опережая возможные возражения, произнес молодой человек. - Какой толк в большом вознаграждении, если тратить его будет некому?
   - Думаю, что не все так мрачно, как выглядит на первый взгляд. Тем более, что никто не требует от вас невозможного, - при последних словах юноша не сдержался от скептической ухмылки, что не укрылось от собеседника. - В данный момент, я хотел просто поинтересоваться вашим мнением о том, какие наиболее эффективные меры можно принять для отражения будущего нападения. Естественно, что в любом случае ваша помощь не останется без должного вознаграждения. В том числе и со стороны наших общих знакомых с Катуни.
   Хотя скептическая улыбка с лица молодого человека так и не исчезла, он уже мысленно стал прикидывать варианты решения поставленной задачи. Имея информацию по срокам появления противника в системе, можно было организовать "теплую" встречу. Вот только главным препятствием в этих планах являлся разрыв между силами защитников системы и их будущими противниками.
   Юноша мысленно перебрал все доступные ему возможности сократить разрыв: среди груза трейдеров находилось четыре легких КИПа, предназначенных на продажу, и еще пару пустотников можно было постараться восстановить из обломков, оставшихся после неудачного нападения на производственный комплекс. Кроме того, на захваченной базе наемников должно было находиться несколько целых КИПов, вот только их состояние требовалось уточнить. Пилотов на дополнительные пустотники модно было набрать среди экипажей трейдеров. После появления тренажерного комплекса нашлось немало желающих освоить пилотирование. Вот только разница по общему числу КИПов все равно оставалась критичной. Даже с учетом дополнительных машин противник имел двойное превосходство.
   Размышляя о различных способах решения проблемы, Константин не мог не вспомнить о минах. Тем более что удачный опыт их применения у него уже имелся. Главный недостаток этого оружия - низкая мобильность, исправлялся возможностью заманить противника в пространство минных постановок. Юноша даже мысленно прокрутил предполагаемый порядок развития событий. Несколько КИПов с противокорабельными ракетами ожидают появления носителей противника, далее следует их атака, целью которой будет поражение двигательных установок кораблей. После выхода в пространство пустотников противника последует отход КИПов в направление минных объемов. После подрыва мин идет добивание оставшихся.
   Вот только после неоднократного использования управляемых мин, их оставшиеся запасы существенно сократились, а возможности восполнить потраченное так и не представилось. Поэтому можно было только мечтать накрыть минными объемами большую часть машин противника. Оставалось только устроить в нужный момент сюрприз противнику, с довольно чувствительными потерями. Однако для победы этого было явно недостаточно. По всем расчетам, последующий бой превращался в настоящую бойню с неясным исходом.
   - Требуется что-то еще... - произнес парень, полностью погрузившись в собственные мысли.
   В поисках решения Константин вспомнил о недавнем нападении на производственный комплекс. Во время отражения неожиданной ракетной атаки на него он вынуждено использовал артиллерийские платформы. Хотя основным предназначением этого оборонительного оружия все же была борьба с "москитной" бортовой авиацией противника.
   Оборонительным вооружением артиллерийские платформы считались в первую очередь из-за своей низкой мобильности. Как правило, они могли лишь очень ограниченно корректировать свое местонахождение в пространстве. Но для юноши основным их достоинством была хорошая скорострельность и плотность залпа. В то время как все проблемы с перемещением платформ решались с помощью внутрисистемных буксиров, недостатка в которых компаньоны не испытывали.
   Временную систему управления артиллерийскими платформами Константин собирался установить на оснащенный системой маскировки челнок, на котором уже имелась система контроля минных кластеров. Все вместе со всеми предыдущими мерами это уже было существенной заявкой на победу. Даже в том случае, если чужие пустотники и не будут полностью уничтожены взрывом мин и последующим огнем артиллерийских платформ, уровень потерь сведет на нет преимущество противника.
   Но юноша, вошедший во вкус решения задачи, решил на этом не останавливаться. Классической схемой пространственных защитных систем было совмещение артиллерийских и ракетных комплексов. Вот только ракетных платформ среди привезенного компаньонами груза не оказалось. В отличие от туннельных орудий, боезапас для которых дешев и прост в изготовлении, высокотехнологичные противокорабельные ракеты были довольно дорогим удовольствием - производить их в системе Новый Акилл не могли.
   Однако отсутствие ракетных комплексов Константин собирался компенсировать. Среди имевшихся у мятежников КИПов несколько штук были оснащены противокорабельными ракетами. Поэтому молодой человек был уверен в том, что на недавно захваченной базе наемников должен обязательно храниться некоторый запас ракет. Их то и собирался использовать юноша для оснащения импровизированных ракетных платформ.
   Естественно, что подобные самоделки не могли отличаться особым качеством и долголетием. Но Константину они требовалось буквально на один раз. Хотя эффективность у такого использования противокорабельных ракет получалась заметно ниже, молодой человек собирался использовать любую возможность для увеличения потерь у противника.
   - Времени на подготовку совсем немного, но все же должно хватить, - добавил юноша, изложив свои соображения. - Я даже нахожу в недостатке времени свой плюс. Корабли наемников уже в пути, и сторонники мятежников никаким образом не успеют сообщить им о наших приготовлениях.
   - Сообщить о происходящем здесь они бы в любом случае не смогли. Единственный в системе гравиретранслятор имеется в распоряжении компании, и после начала боевых действий был введен запрет на передачу любых сообщений. Даже для местного правительства, - ответил Керим, одновременно с этим активно просматривая какую-то информацию на развернутой перед ним проекции.
   В том, что в системе Новый Акилл ни у кого, кроме компании "ИнкоирТрансИндастриал", нет собственных средств межсистемной связи, парня нисколько не удивило. За пределами пространства крупных мультисистемных государств подобное являлось нормой. Владение гравиретранслятором было недешевым удовольствием, позволить которое могли далеко не все. Комплексами межсистемной связи обладали филиалы крупных компаний и корпораций, также ей были оснащены военные базы больших государств. Правительства колоний, доходы которых позволяли содержать собственный гравиретранслятор, встречались довольно редко.
   - Предложенный тобой план действий принят. Мы вместе с тобой отвечаем за его реализацию.
   Четверо суток до появления противника в системе были использованы с максимальной эффективностью. Для подготовки операции были привлечены все доступные ресурсы, но львиная доля нагрузки досталась командам "Тулузы" и "Матозо". От участия в работах были свободны только немногочисленные дежурные вахты трейдеров и пилоты боевых машин. Хотя летный состав также не сидел без дела, отрабатывая свои действия на тренажерах.
   Однако самому Константину приходилось намного труднее. Ему необходимо было заниматься подготовкой минного объема, организацией доставки и размещения артиллерийских платформ, а также дополнительно контролировать процесс ремонта и восстановления боевой техники. Возможности его модифицированного организма были довольно велики. Но чтобы успеть все, парень вынужден был прибегнуть к использованию сильных стимуляторов.
   Только непосредственно перед окончанием срока он позволил себе отдых, пусть и довольно своеобразный - в виде пары часов, проведенных в регенераторе. Константин собирался принять активное участие в предстоящей операции, и поэтому предусмотрительно позаботился о том, чтобы к этому моменту находиться в хорошей форме. Хотя перед тем как залечь в регенератор, юноша мог уверенно говорить о том, что его усилия не пропали даром. К установленному сроку все приготовления были успешно завершены, а непосредственные участники были готовы к выдвижению на намеченные для них позиции.
   На большей части используемой в операции техники не имелось никаких систем маскировки. Для ее скрытия от средств обнаружения приходилось отключать все активные бортовые системы, в том числе и жизнеобеспечения. Поэтому, в ожидание появления противника, пилотам предстояло провести в своих скафах, упрятанных в глубине фактически мертвых машин.
   Только пилоты нескольких пустотников были избавлены от необходимости соблюдать жесткие меры маскировки. Для них была отведена особая роль. На своих КИПах они должны были изображать патрульное звено, и при появлении кораблей наемников провести их обстрел противокорабельными ракетами, тем самым провоцируя противника на вывод в пространство собственных КИПов.
   - Регистрирую гравитационное возмущение в предполагаемой точке перехода. Соответствует параметрам финиширующего межсистемника, - сообщение Ирвина стало сигналом того, что затянувшееся ожидание наконец-то окончено.
  
  
   Глава 8.
  
   Вероятность того, что в заданное время определенном секторе пространства появиться кто-то другой, была ничтожно мала. Ведь место появления финиширующего корабля (зона перехода) напрямую завесили от транзитной системы, из которой совершался переход. Хотя полностью возможность появления кого-то еще Константин все же не исключал. Поэтому ИскИн "Матозо", имитируя действия местной службы контроля пространства, отправил стандартное сообщение с запросом регистрационных кодов и вопросом о целях захода в систему.
   Но никакого ответа на запрос не последовало. Однако Ирвин, обработав информацию с систем слежения, сообщил, что финишировавший корабль был идентифицирован как один из ожидаемых бортов противника. С вероятностью более девяноста процентов, это была "Дафна", гражданский контейнеровоз, переделанный в малый носитель. Одновременно с этим пришло сообщение от Керима, что "гости" предприняли попытку установить связь с базой наемников. На "Дафне" явно тянули время, пытаясь выяснить текущую обстановку в системе. Но давать противнику такую возможность никто не собирался.
   Теперь, когда никаких сомнений в появление врага уже не осталось, последовал первый ход защитников системы. Его сделали пилоты патрульного звена, произведя пуск ракет по "неизвестному" кораблю. Несмотря на отсутствие каких-либо официальных наблюдателей-арбитров, призванных контролировать ход боевых действий, защитники системы старались действовать по общепринятым правилам. Обвинения в нарушении международных норм могли иметь самые серьезные последствия.
   Целью ракетной атаки стали дюзы двигателей. Вероятность их поражения по предварительным расчетам была выше пятидесяти процентов. По этим же расчетам, через действующие системы корабельного ПКО до конечной цели должна была долететь менее трети ракет. Однако на деле на пуск ракет отреагировала только пара артустановок, с практически нулевым результатом. Единственная поврежденная огнем установок ракета все равно благополучно поразила предназначенную ей цель.
   - Жаль, что из допроса было неясно, что у противника настолько плохо с ПКО, - прокомментировал результат первого удара Константин.
   Первоначальным планом предполагалось отступление "патрульных" сразу после вывода противником собственных КИПов. Но сброса бортовой авиации с атакованного корабля до сих пор так и не последовало. Поэтому, вместо отступления последовала повторная атака, но уже на "Пакман" - другой борт противника, только что появившийся в системе.
   К этому моменту на "Дафне" уже успели выйти из состояния бездействия и приступили к сбросу пустотного прикрытия. Но и после повторного запуска ракет "патрульные" не спешили отходить. Хотя ситуация выглядела далеко не безопасной - общее количество пустотников, направленных на их перехват, составляло два десятка машин. Про себя Константин в сердцах костерил своеволие командира звена "патрульных". Ему была понятна причина довольно рискованной задержки - тот явно дожидался появление третьего носителя, чтобы выпустить по нему оставшиеся противокорабельные ракеты.
   Впрочем, поговорка о том, что победителей не судят, более чем подходила к данному случаю. Третий запуск ракет был произведен буквально под носом приближающихся КИПов противника. А еще через несколько минут преследователи превратились в добычу, так как были атакованы маскировавшимися под космический мусор пустотниками защитников системы.
   Момент для вступления в бой был выбран очень удачно. В первые минуты атаки половина КИПов преследователей оказалась уничтожена. Оставшиеся машины противника попытались вернуться назад, к кораблям-носителям. Но вскоре также были сбиты, один за другим.
   Однако, не смотря на понесенные потери, подавляющий численный перевес все еще оставался за противником. Все новые и новые машины спешно покидали носители, накапливаясь рядом с кораблями. Командование противника явно намеревалось использовать свое преимущество как можно полнее. Приближающиеся к носителям КИПы защитников системы ожидала горячая встреча.
   Едва последние пустотники были выведены в пространство, последовала немедленная контратака. Очень неприятным сюрпризом оказалось наличие противокорабельных ракет на некоторых машинах противника. Среди защитников системы появились первые потери - два борта были сбиты, еще один полностью утратил боеспособность, а также потеряны четыре беспилотника, направленные на перехват ракет. Один из пилотов сбитых машин был из экипажа "Тулузы".
   Хотя у Константина оставалась надежда, что бронекапсулы пустотников уцелели и сохранили пилотам жизнь. Но выяснить это можно было только после окончания боя. К счастью, количество платформ с ракетным вооружением оказалось невелико - не более одного звена из четырех машин. В противном случае потери могли быть намного серьезнее.
   Ответный залп противокорабельными ракетами стоил противнику пяти КИПов. Однако защитники системы не стали продолжать бой против превосходящих сил, повернув в обратном направлении. Атаковавший противник начал преследование отступающих.
   Стороны в очередной раз поменялись местами. Одни убегали, другие догоняли. Вот только отступление защитников системы не являлось бегством. Маршрут их отхода проходил через объемы минных постановок, которые должны были активироваться во время прохода преследователей. Но за тактическое отступление пришлось заплатить дорогую цену. До того момента, когда противник оказался в границах минного кластера, было потеряно еще четыре КИПа и вдвое большее число дронов.
   Константин с легким сожалением отметил, что запасы управляемых мин практически полностью исчерпаны. После активации минного кластера уцелело всего несколько штук, находившихся на границе объема - менее пяти процентов первоначального количества. Однако полученный результат полностью оправдал затраты дефицитного вооружения. Было уничтожены или получили серьезные повреждения более полусотни машин противника.
   Сразу после подрыва минного кластера в бой вступили артиллерийские платформы и автоматические ракетные установки. Туннельные орудия и противокорабельные ракеты произвели настоящее опустошение среди вражеских пустотников. Разгром противника довершили вернувшиеся к месту схватки КИПы защитников системы. За уцелевшими в результате бойни вражескими бортами развернулась настоящая охота. Понесенные потери ожесточили пилотов, оставшиеся машины противника добивали с большой охотой и азартом.
   После уничтожения вражеских пустотников наступила очередь носителей. Но здесь как таковые боевые действия не велись. Без исправления имеющихся повреждений двигателей кораблям противника не могли приступить к процедуре разгона, и соответственно вынуждены были оставаться в системе. В свою очередь, у защитников системы было недостаточно сил и средств доставки для одновременного захвата всех вражеских бортов.
   Поэтому далее последовал продолжительный торг, в котором стороны стремились получить наиболее выгодные для себя условия. При этом наемники угрожали устроить подрыв собственных бортов, а их оппоненты - полноценным штурмом с тотальным уничтожением противника. Для усиления эффекта, КИПы защитников системы демонстративно барражировали на границе действия корабельных систем ПКО. Но так как позиции защитников системы изначально были сильнее, в результате все свелось к сохранению жизни и свободы экипажей. За сдачу кораблей с неповрежденными системами командам было обещано сохранение личного имущества и доставка в систему Олдмарк.
   Однако на счет сохранности некоторых видов корабельного оборудования, а точнее ИскИнов, у Константина имелись серьезные сомнения. Судя по информации о том, кто выступал официальным нанимателем для наемников, на борту носителей наверняка имелись агенты АГБ КЮС. Соответственно, и наличие различных программных закладок в ИскИнах было гарантировано. Как подозревал юноша, любая попытка извлечь из них какую-либо важную информацию закончится неудачей. Более того, через некоторое время после сдачи кораблей закладки должны активироваться, превращая искусственные разумы в груду бесполезного мертвого железа.
   Вот только Константина подобное совершенно не устраивало, ведь без рабочих ИскИнов трофеи существенно теряли в стоимости. Да и хранимая на них информация представляла для него существенный интерес. Поэтому юноша собирался предотвратить уничтожение ИскИнов, воспользовавшись для этого вирусом-взломщиком. Но чтобы его запустить, необходимо было обязательно попасть на борт каждого из захваченных кораблей.
   Впрочем, получить доступ на борт межсистемников было в пределах возможностей молодого человека. У него даже имелся в наличие вполне подходящий предлог - посещение трофеев для оценки их текущего состояния. Вопросов подобное намерение ни у кого не вызвало, так как было вполне ожидаемым. А далее юноше было достаточно всего лишь получить доступ к корабельной сети.
   Того, что кто-то сможет обнаружить его манипуляции с ИскИнами, Константин не опасался. Экипажи трофеев до момента отправки в систему Олдмарк должны были содержаться в более подходящем месте, на захваченной ранее базе наемников. Поэтому, не имея информации о происходящем на борту носителей, уцелевшие ИскИны КЮС-овские агенты посчитают результатом действий спецслужб РИ. А Керим и его коллеги наверняка спишут сохранность ИскИнов на личную заинтересованность экипажей, побоявшихся их уничтожить.
   Единственным препятствием для планов парня стала необходимость сразу после боя руководить спасательными работами и эвакуацией подбитой техники. В сбитых КИПах защитников системы погибли четыре человека, но пилот из экипажа "Тулузы" был найден живым. Далее юноше пришлось организовать сбор артиллерийских платформ, с их последующей транспортировкой к производственному комплексу.
   Однако сильно затягивать с посещением трофейных бортов Константин все же не стал. Агенты АГБ КЮС среди экипажей наемников вполне могли наплевать на собственную безопасность, и запрограммировать уничтожение ИскИнов на более короткий срок, еще до того, как им удастся покинуть систему.
   Опасения юноши оказались не напрасными. Ему удалось успешно обработать все три бортовых ИскИна, но позднее он выяснил, что до момента их самоуничтожения оставались считанные часы. Вот только делиться этой информацией молодой человек ни с кем не собирался.
   На сбор и анализ информации со всех трех корабельных ИскИнов, с последующей зачисткой всех следов своей деятельности, Константину потребовалась пара суток. Даже для его модифицированного организма нагрузка оказалась довольно серьезной, так как параллельно ему приходилось заниматься и другими делами. Но полученный результат явно стоил затраченных усилий.
  
  
   Глава 9.
  
   Всю ценность попавшей к нему информации Константин прекрасно понимал. Хотя на первый взгляд, никаких особых секретов в ней не содержалось. Не смотря на отсутствие регистрации в какой-либо Системе Найма крупных государств, откровенно противоправной деятельностью наемники все же не занимались. Однако вместе с уже имеющимися у парня сведениями получалась довольно интересная картина, приоткрывающая изнанку деятельности АГБ КЮС.
   Огромный массив имен, названий, дат, пространственных координат, номеров счетов и списков транзакций, описаний операций и номенклатуры грузов. А за всем этим стояли сотрудничество с пиратскими кланами, незаконная работорговля, контрабанда, тайные контакты с ксеносами... Список получался довольно основательным. Впрочем, было и немало того, что стояло на самой грани законности, но представляло немалый интерес для любой из спецслужб других государств.
   Вот только продавать полученную информацию всем заинтересованным в ней сторонам Константин не планировал. В данном случае риск от такой деятельности значительно перевешивал выгоду. На данный момент у парня были совершенно другие намерения. Значительную часть сведений он собирался передать своим новым знакомым из русских спецслужб без каких-либо требований оплаты.
   Однако никакого альтруизма в его намерениях не было. После массового "слива" информации конфедераты длительное время будет озабочены сохранением своей агентурной сети, что вполне устраивало Константина. Кроме того, дополнительные преференции от спецслужбы русских в перспективе были даже более выгодны, чем крупная сумма в твердой валюте.
   Естественно, что раскрывать настоящие источники информации юноша не собирался. Поэтому он предусмотрительно позаботился о соответствующей "легенде". Тем более что ломать голову над ее проработкой ему не пришлось. Вполне подходящая для этой цели заготовка попалась ему во время осмотра трофеев.
   На одном из кораблей наемников, "Пакмане", во время боя погиб помощник капитана. Противокорабельная ракета, получившая повреждения от огня бортовых систем ПКО, серьезно повредила один из стартовых шлюзов летной палубы. Единственной жертвой оказался тот самый невезучий помощник капитана. Во время "потрошения" корабельного ИскИна "Пакмана" Константин выяснил, что погибший помощник был одним из агентов конфедератов. В принадлежавшей ему каюте осталось достаточно свидетельств об этой стороне его деятельности - при сдаче корабля их просто некому было уничтожить.
   Что-либо править в получившейся "легенде" не было никакой необходимости. Юноше оставалось только заменить информацию на одном из носителей, найденном в каюте. Благодаря помощи корабельного ИскИна никаких следов о проведенных манипуляциях в записях систем наблюдения не сохранилось.
   После того как вся предварительная подготовка была проведена, Константин проинформировал Керима о своей "случайной" находке борту одного из трофеев. Сообщение настолько его заинтересовало, что он не стал присылать никого из своих людей, а сам лично прилетел на "Пакман". Никаких комментариев после изучения находок Керим не делал. Но так как юноша отслеживать сенс-каналом его эмоции, ему было понятно, что все получилось так, как он хотел.
   Однако увлечение шпионскими играми нисколько не мешало Константину заниматься учетом трофеев. Благо после боя было что учитывать. Одних только носителей-межсистемников, пусть даже и переделок из гражданских транспортников, победителям досталось три борта. В результате боя трофеи получили некоторые повреждениями. Но по оценке юноши, среди них не оказалось ни одного критичного, большинство повреждений можно было исправить своими силами, не прибегая к услугам корабельных верфей.
   По предварительному соглашению в собственность компаньонов полностью отходил один из бортов. Хотя Пьер Жорж поначалу и ворчал о том, что их вклад в общее дело мог быть более оценен. Но Константин довольно быстро сумел объяснить ему все преимущества такого раздела.
   - Так ведь речь идет только о самих кораблях. Все, что найдено на борту, в том числе оборудование летных палуб и системы ПКО, будет делиться отдельно. Мы свое по любому возьмем. Только за то, что мы не претендуем на другие межсистемники, нам достаются все поврежденные в бою пустотники противника, - пояснил причины сделанного выбора молодой человек.
   - По моему мнению, куча битых платформ явно неравноценная замена практически не поврежденному межсистемнику, - с видимым сомнением ответил ему компаньон.
   - Тебе стоит посмотреть на это с другой стороны. Мы ведь просто не наберем экипажи сразу на два дополнительных борта. А на помощь местных в этом вопросе нам рассчитывать не приходится. Вот и получается, что один борт пришлось бы продавать нашим нанимателем. Вот только, несмотря на всю благодарность за победу, полную цену за трофей мы бы никак не получили. С этим ты согласен?
   - Трудно не согласиться. Любому ясно, что лишних денег у местных нет, - с видимой неохотой признал Пьер Жорж.
   - Вот и получается, что куча битых платформ, которые мы своими силами в состоянии превратить во вполне востребованный товар, для нас гораздо предпочтительней, - пояснил парень. - Во всяком случае, никаких проблем с транспортировкой техники не возникнуть не должно. Да и наниматели вполне могут раскошелиться на покупку нескольких дополнительных пустотников. Кроме того, за устранением повреждений на трофейных носителях наверняка обратятся к нам. Была бы такая возможность, я бы местным все три борта оставил. Вот только равноценной замены не нашлось,
   Хотя Константин был уверен, что ворчал компаньон больше для порядка. Опыта Вольному торговцу было не занимать, и все возможные расклады он наверняка уже давно успел проанализировать и оценить. Единственное, что было трудно предположить заранее, так это общий объем доставшихся компаньонам трофеев.
   Вместе с оплатой за ранее оказанные услуги, значительную часть которой составляли ликвидные ресурсы и товары местного производства, трофеи переполнили трюмы "Тулузы" и "Матозо". Поэтому наличие еще одного межсистемника пришлось как нельзя кстати, даже несмотря на необходимость набирать перегонную команду из экипажей трейдеров.
   Ранее принадлежавший наемникам борт был оборудован для перевозки значительных по объему грузов. Доставшаяся компаньонам "Дафна" могла нести на внешних трюмах до 1.5 Мт полезной нагрузки. Хотя вопрос о дальнейшей судьбе трофея все еще оставался открытым. И дело было не только в недостаче людей для еще одного полноценного экипажа. С прибытием в систему Олдмарк эта проблема была вполне решаема. Просто при продолжении деятельности в качестве Вольных торговцев еще один борт был явно избыточен.
   Впрочем, никакой необходимости в немедленном принятии решения у компаньонов не было. Как и предполагал Константин, его команда техников получила хорошо оплачиваемый подряд на ремонт трофейных носителей, что в свою очередь означало вынужденную задержку в системе как минимум на неделю. Поэтому свой выбор компаньоны могли сделать позднее, без всякой спешки.
   Так как отлет из системы откладывался, члены команды "Матозо" и "Тулузы" стали получать увольнительные. Новый Акилл нельзя было назвать курортной системой, но подходящие для отдыха экипажей места имелись как на поверхности обитаемой планеты, так и за ее пределами. Местные власти были настроены более чем благожелательно, поэтому решить этот вопрос оказалось несложно. Хотя возможность для отдыха имелась не у всех. Ни команда техников, ни сами компаньоны в число отпускников не попадали. Единственный отдых, который они могли себе сейчас позволить, это немного снизить нагрузку.
   Из-за занятости команды техников на ремонтных работах на захваченных у наемников кораблях восстановление трофейных пустотнков продвигалось крайне неторопливо. Хотя в первую очередь восстанавливали те машины, для которых не требовался долгий ремонт и дорогие запчасти. За время, прошедшее после сражения с заявившимися в систему наемниками, было отремонтировано всего полтора десятка беспилотников и восемь пилотируемых машин.
   Столь скромный результат был обусловлен еще и тем, что Константин не старался как-то ускорить ремонт. Ведь для него не были секретом порядком исчерпавшиеся финансовые возможности местных властей, а других покупателей на боевые пустотники в системе не было. Тем не менее, ими была выкуплена вся восстановленная техника. Оставшись без прикрытия наемников, правительство системы старалось нарастить собственные вооруженные силы. Хотя первоначально достаточного объема свободных средств на покупку техники у них действительно не набралось, они все же нашли способ их получить.
   Юноша не знал в подробностях, какие договоренности заключили между собой тишек Шон О'Келли и представители "ИнкоирТрансИндастриал". Но оплата за пустотники, в открытых банковских чеках общесистемной биржи Олдмарка, была передана покупателями в присутствии представителя компании. Компаньоны охотно согласились с подобным способом оплаты - жесткая привязка банковских чеков общесистемной биржи к курсу роял-фунтов СК позволяла конвертировать их в любую ликвидную валюту.
   Однако сам Константин в ремонтных работах и восстановлении техники практически не участвовал. Для него нашлось совершенно другое занятие. Ему пришлось временно переквалифицироваться в медтехника. В данном случае, услуги по восстановлению здоровья были необходимы сдавшимся наемникам, некоторые получили ранения во время недавнего сражения. По условиям сдачи, им должно было быть предоставлено необходимое лечение.
   В распоряжении компании и местных властей имелись собственные регенераторы, но их количества оказалось совершенно недостаточно. Поэтому к компаньонам обратились с просьбой принять раненных наемников. Уровень лечения требовался самый минимальный, лишь бы устранить угрозу жизни пациентов. Проводить длительные и дорогостоящие процедуры реабилитации никто не собирался. Но проблема заключалась в том, что раненых было действительно МНОГО. В отсутствии Елены, штатные медтехники на трейдерах самостоятельно не справлялись с таким количеством пациентов. Поэтому Константину пришлось значительную часть своего времени проводить в корабельных медсекциях, помогая им контролировать процесс лечения.
   Расходы на лечение наемников возмещались местными властями по самым минимальным ставкам. Однако данный факт юношу нисколько не огорчал. Он находил весьма полезным, как для себя, так и для корабельных медтехников, получить дополнительный практический опыт лечения. Кроме того, у него имелась и еще одна причина проводить свое время в медсекции, о которой знал только узкий круг доверенных лиц.
   Вместе с собранной после сражения техникой на борту оказались и пилоты наемников, часть из которых к этому времени была мертва. Их труппы извлекались из отправляемых в техсекцию обломков, и временно складировали в одном из отсеков-морозилок. Далее, по договоренности со сдавшимися наемниками, после процедуры идентификации останки предполагалось кремировать. Но перед кремированием Константин собирался позаботиться о том, чтобы извлечь из тел все импланты. Естественно, что информировать наемников об этой процедуре никто не собирался.
   Юноша не мог сейчас рассчитывать на помощь Ирен, но подобные операции он проводил уже не один десяток раз, да и новое оборудование медсекции серьезно упрощало операцию. Поэтому процесс извлечения имплантов проходил без каких-либо сложностей и достаточно быстро. По ценности установленных имплантов наемникам было далеко до работорговцев, основательно пощипанных компаньонами на Месалии. Тем не менее, полезного извлечь получилось весьма прилично. Пусть качество изделий было хуже, а износ больше, но и на такой товар можно было найти своих покупателей. За границами освоенного космоса подобная продукция оставалась весьма востребованной. Многим были не по карману расходы на качественные и очень дорогие изделия медицинского назначения, поэтому брали любые дешевые суррогаты, если они могли еще какое-то время послужить.
   Однако, несмотря на более чем плотную нагрузку, последнюю неделю Константин расценивал как отдых. Во всяком случае, недавняя подготовка к встрече наемников была еще достаточно свежа в его памяти, чтобы он был способен думать об этом как-то по-другому. Один только факт, что он мог позволить себе пару-тройку сна вместо приема очередной порции стимуляторов, и как следствие, ему не надо было ложиться в регенератор для снятия последствий их приема, говорил сам за себя.
   Тем не менее, момента отлета молодой человек ожидал с радостным предвкушением. Поэтому незапланированный визит Керима, который сообщил о своем желании пообщаться с компаньонами, особой радости у него не вызвал. Ведь на этой встрече речь могла пойти только о новых делах.
   В своих ожиданиях юноша не обманулся. Сразу после прилета на "Тулузу" Керим, опуская всякие обязательные формальности, попросил возможности переговорить с компаньонами наедине. С первых же слов стало понятно, что разговор был действительно важным и конфиденциальным, поэтому личная встреча была предпочтительней сеансу связи. Хотя опасения Константина о том, что дата отлета в очередной раз будет отложена, все же оказались беспочвенны.
   Как выяснилось, Керим был уполномочен сделать предложение компаньонам от лица компании. Он пояснил, что в отчете для руководства компании был особо отмечен их вклад в организацию защиты Нового Акилла от наемников. При этом ни у Константина, ни у Пьер Жоржа, ни на секунду не возникло сомнений, о каком именно "руководстве компании" на самом деле идет речь. Содержание отчета не осталось без внимания, и в результате компаньонам предложили участие в операции, которая планировалась как ответ "ИнкоирТрансИндастриал" на недружественные действия компании "Солар БиоТэк".
   Двух месячный контракт не предусматривал непосредственного участия в боевых действиях. Компаньонам и их людям присваивался статус вспомогательного подразделения, задействованного в техническом обеспечении операции. В качестве основной боевой силы выступали военизированные структуры компании и отряды наемников.
   В том, что попытка военного захвата власти на Новом Акилле не останется без ответа, компаньоны не сомневались. Но их обоих поразило, что ответная реакция последовала настолько быстро. Что же касалось озвученного Керимом предложения, то компаньонов оно заинтересовало. У них уже имелся схожий опыт, участия в операции против пиратов на Кампо-дель-Соло. Временный контракт с пикетом флота Бразильского Конгломерата оказался для компаньонов довольно выгодным, так что у них были серьезные предпосылки согласиться на предложение. Единственным, но достаточно серьезным препятствием, была Ирен, проходившая медицинскую практику в системе Катунь. Из четырех месяцев, запланированных для доставки груза на Новый Акилл, оставался всего один. Новый контракт означал серьезную задержку с возвращением на Катунь, соглашаться на которую Константин не хотел.
   Но оказалось, что Кериму было известно о возможном затруднении. Он передал юноше чип памяти, на котором было записано послание Ирен, и предложил свою помощь в отправке ответа. Естественно, что отказываться от такой возможности Константин не собирался. Как-то по-другому послать сообщение своей жене он не мог - в системе Катунь отсутствовали коммерческие услуги межсистемной связи, гравиретрансляторы находились в ведение местного правительства и военных с базы флота РИ. Но для работодателей Керима подобные мелочи помехой никак не являлись.
   Молча переглянувшись между собой, компаньоны подтвердили свое решение заключить контракт. Когда Константин поинтересовался у Керима, будет ли он со своей командой пассажирами на "Матозо" и в этот раз, тот с заметным сожалением ответил, что ему придется остаться на Новом Акилле. Операция по уничтожению тайных баз мятежников на поверхности планеты все еще продолжалась, и его команда принимала в ней активное участие.
   На дальнейшее обсуждении отдельных моментов соглашения понадобилось всего несколько минут. Информация о том, что встреча с остальными участниками операции будет происходить в системе Олдмарк, была для компаньонов весьма приятной новостью. Еще больше их обрадовало сообщение, что у них будет двое-трое суток на пополнение запасов и проведение торговых операций на местной бирже.
   - Что и говорить, отличный контракт, - озвучил свое мнение Константин после ухода их гостя.
   - Действительно, отличный, - охотно согласился с ним Пьер Жорж. - Никак не могу поверить в то, что не так давно я был простым Вольным торговцем, и даже не мог представить себе в качестве командира наемников.
   - Представь себе, я тоже ни о чем подобном не предполагал, - усмехнулся юноша, вспоминая при этом свою работу простым техником, экономящим каждый конкред.
  
  
   Глава 10.
  
   О своих планах на отдых на время пребывания на Олдмарке Константину пришлось забыть. Хотя Пьер Жорж и предлагал ему провести пару дней на любой из транзитных станций, убеждая, что как-нибудь справиться с делами в его отсутствие. Но молодой человек прекрасно понимал, что без его помощи компаньону никак не обойтись. Слишком много всего необходимо было успеть сделать до отлета, и в некоторых случаях без участия юноши нельзя было обойтись.
   Одной из таких неотложных забот стало срочное пополнение экипажей. Компаньоны решили не продавать трофейный борт до окончания контракта. Поэтому им потребовалось нанять несколько человек, чтобы сформировать полноценные вахты на "Дафне". С первичным подбором кандидатов прекрасно справился найденный Пьер Жоржем рекрутер. Но перед тем как подписать их рабочие контракты, юноша лично беседовал с каждым человеком в офисе рекрутера на одной из транзитных станций. Подобная предосторожность была совсем не лишней. По результатам этих собеседований Константину пришлось отсеять троих человек.
   Один из них имел явные проблемы с психикой в результате длительного потребления тяжелых стимуляторов, а два других были завербованы разными спецслужбами. Если спятившего наркомана и агента местной службы безопасности довольно аккуратно завернули, просто отказав в заключение контракта, то человека конфедератов ждала более печальная участь.
   Естественно, что просто так отпускать его Константин не собирался. Ему требовалось узнать поставленные агенту задачи, а также постараться выяснить, насколько конфедераты осведомлены об участии компаньонов в событиях на Новом Акилле. Однако оставлять человека конфедератов в экипаже юноша счел слишком рискованной затеей. Поэтому он решил действовать по следующей схеме: сообщить кандидату о согласии подписать с ним контракт, выдать небольшой аванс, и перед началом работы дать одни сутки на улаживание личных дел, одновременно с этим послать с новичком сопровождающего из экипажа. То есть ничего такого, что могло бы насторожить агента конфедератов. Далее, сопровождающему предстояло изолировать и допросить шпиона.
   Естественно, что компанию агенту конфедератов должен был составить не обычный член команды. Эту роль взял на себя Макс Болдуин. Несмотря на то, что на службу компаньонам псион попал довольно оригинальным образом, он успел зарекомендовать себя с лучшей стороны. Поэтому Константин без каких-либо колебаний привлек его для участия в этом довольно деликатное деле.
   Хотя на первый взгляд, намерение провести подобную операцию, без какой-либо подготовки, не имея никаких специальных групп поддержки, выглядело не слишком разумным и рискованным. А если принять во внимание, что действие происходило на оживленной транзитной станции, плотно опекаемой не столько местной службой безопасности, сколько спецслужбами СК... То подобное намерение уже казалось безумной авантюрой.
   Естественно, что Константин все это прекрасно осознавал. Вот только Макс Болдуин уверил своего работодателя, что в силах выполнить порученное ему дело быстро и скрытно. Основанием для подобной уверенности служил солидный опыт работы на криминальных боссов Каса-дель-Рей.
   Впрочем, кроме заверений псиона у юноши имелся в наличие достаточно серьезный козырь на случай непредвиденных осложнений. Этим козырем была возможность взять под свой контроль практически любой ИскИн после получения доступа к любому его терминалу. Программа-взломщик, доставшаяся парню в качестве трофея, на поверку оказалась невероятно эффективным средством, которое уже не один раз помогало ему оправиться с непростыми ситуациями. В данном случае он также намеревался ей воспользоваться.
   Константину было известно, что в распоряжении службы безопасности станции есть собственный ИскИн. Это была общедоступная информация, подаваемая гостям станции как дополнительная гарантия безопасности. Именно над этим ИскИном юноша и собирался установить контроль. Выглядевшая не самой простой задача невероятно облегчалась тем, что один из напрямую связанных с ИскИном местной СБ терминалов находился в офисе рекрутера, с которым компаньоны вели свои дела. Вдобавок хозяин офиса любезно предоставил своему клиенту собственный кабинет для собеседования с кандидатами. Работать в таких комфортных условиях для Константина было настоящим удовольствием.
   Естественно, что терминал имел серьезные ограничения по доступу к сведениям службы безопасности и был надежно защищен от возможных вирусных атак. Вот только созданная полубезумным сектантом на основе кода техноразумных программа игнорировала большинство используемых средств защиты. Теоретически, подобное вмешательство было возможно отследить во время периодических контрольных проверок состояния искусственного разума. Но помощь ИскИна местных СБ-шников требовалась Константину на очень ограниченный срок, менее одних суток. После чего он собирался устранить все следы своего вмешательства.
   Однако Макс Болдуин о действиях своего работодателя не подозревал и действовал полностью самостоятельно. В свою очередь Константин мог наблюдать за ним с помощью взятого под контроль ИскИна, с удобством устроившись в номере одной из станционных гостиниц.
   Как оказалось, местные СБ-шники могли вести наблюдение за интересующими их людьми или помещениями не только с помощью стационарных камер наблюдения. К их услугам имелось несколько мини размерных моделей дронов и сервоботов, обладающие эффективными системами маскировки. При взгляде на технические характеристики юноша завистливо вздохнул. Хотя в распоряжении службы безопасности станции имелось несколько тысяч единиц подобной спецтехники, пропажа даже ее небольшой части не могла надолго остаться незамеченной. Но благодаря помощи ИскИна СБ-шников Константин мог некоторое время использовать эти ресурсы для своих нужд.
   После ухода из ухода из офиса, Макс Болдуин вместе со своим подопечным отправились в недорогое питейное заведение, отметить подписание контракта новым членом команды. Там они просидели некоторое время, однако надолго задерживаться не стали. Через следивших за ними мини-сервоботов парень услышал, как агент конфедератов предложил своему спутнику заглянуть в арендуемое им жилище, так как он хотел заранее собрать свои вещи, чтобы затем спокойно продолжить отдыхать. Макс Болдуин охотно согласился.
   Константин предположил, что псион счел жилище шпиона вполне подходящим местом для проведения допроса. Однако вскоре выяснилось, что так думал не один только Макс Болдуин. Проникшие внутрь мини-сервоботы транслировали довольно неожиданную картину. В помещение находилось четверо вооруженных человек. Судя по наличию у них мобильного подавителя пси-активности, они явно ожидали появления псиона.
   От испытываемой досады юноше захотелось врезать кулаком в стену. Он просто не успевал предупредить Макса Болдуина о засаде, так как тот уже входил в помещение. Мгновенно отбросив ненужные переживания, Константин потребовал от ИскИна как можно быстрее подготовить освобождение псиона. Однако буквально через минуту он отменил свой ранее отданный приказ.
   Несмотря на наличие подавителя пси-активности, Макс Болдуин каким-то образом сумел нейтрализовать всех находившихся в помещение. Далее псион принялся достаточно сноровисто обыскивать находившихся без сознания людей, после чего надежно связывал их пластиковыми стяжками.
   Далее наблюдение за происходящим в помещение прервалось. ИскИн сообщил, связь с находившимися внутри сервоботами-наблюдателями потеряна. Впрочем, чего-то подобного Константин и ожидал. Макс Болдуин просто не мог не подстраховаться, ведь в жилище агента конфедератов наверняка могли находиться замаскированные системы наблюдения. О том, что наблюдение может быть организовано его собственным боссом, он знать не мог.
   Насколько юноше было известно, в арсенале псиона имелось сразу несколько техник, подходящих для нейтрализации следящего оборудования. Без особого сожаления молодой человек констатировал, что защита мини-сервоботов службы безопасности оказалась недостаточно эффективна. Чтобы не давать псиону ненужных поводов для беспокойства, Константин не стал предпринимать никаких попыток восстановить наблюдение. По его команде находившиеся перед входом дроны остались на своем месте, контролируя обстановку снаружи.
   Одновременно с этим сам юноша старался решить, что же делать в изменившейся ситуации. Пусть пока Макс Болдуин и не выходил на связь с просьбой о помощи, затягивать с поиском решения не стоило. Первоначальный план допроса и последующего заметания следов строился на том, что псиону придется иметь дело с одним единственным человеком. После короткого допроса от ставшего ненужным агента конфедератов можно было без особого труда избавиться. За исполнителем оставался выбор наиболее подходящего для данного случая способа: несчастный случай, критическая проблема со здоровьем или внезапное самоубийство. Вот только многократное увеличение количества потенциальных жертв путало все первоначальные планы.
   На секунду Константин представил, как Макс Болдуин будет инсценировать коллективное самоубийство сразу пяти человек, и после этого криво усмехнулся. Картина в его сознание получалась поистине феерическая. Точно так же дело обстояло и со смертельным ухудшением самочувствия жертв - получалось слишком неестественно. Хотя несчастный случай выглядел лишь немногим лучше.
   В том, что опытному псиону вполне под силу организовать нечто подобное, молодой человек нисколько не сомневался. Вот только несчастный случай на транзитной станции сразу с пятью человеческими жертвами наверняка привлечет к себе повышенное внимание, как местных властей, так и службы безопасности станции. Также происшествие может заинтересовать заправляющего в системе генерал-губернатора и спецслужбы Соединенных Королевств.
   Хотя в запасе у Константина оставался испытанный "целительский" прием, позволяющий уничтожить разум жертвы, превратив ее в полоумного идиота. Данный способ был удобен как раз из-за отсутствия трупов. Вот только пользоваться им без особой нужды юноша не собирался. При его частом использовании оставался заметный след, который возможно было отследить.
   Параллельно со своими размышлениями Константин изучал подготовленную ИскИном информацию об устроивших засаду людях. По имевшимся у местной службы безопасности данным, ничего противоправного за ними не числилось. Все четверо являлись пассажирами-транзитниками, ожидающими подходящего рейса в систему Мармара на транзитной станции Олдмарк-Центральная. На эту же станцию Орхус-2 они прибыли буквально несколько часов назад.
   По расчетам молодого человека выходило, что сюда все четверо отправились вскоре после того, как компаньоны заключили с рекрутером договор о наборе новых членов экипажа. По всей видимости, конфедераты с самого начала не намеревались проводить внедрение своего агента, а планировали провести силовую операцию с захватом кого-то из членов команды компаньонов.
   В то, что среди группы захвата окажется организатор операции, юноше верилось слабо. С большой вероятностью, он и не появлялся на Орхус-2, а находился в каком-то другом месте. Например, на Олдмарк-Центральная. Даже получив во время допроса всю информацию от исполнителей, добраться до их руководителя Константин вряд ли бы смог. И дело было не столько в недостатке его реальных возможностей, сколько в банальной нехватке времени. Ведь на руках у компаньонов был контракт об участии в операции "ИнкоирТрансИндастриал" против "Солар БиоТэк", и до начала операции оставалось чуть более суток.
   В очередной раз посетовав про себя на недостаток времени, юноша пораженно замер от пришедшей ему в голову мысли:
   - А не переложить ли часть своих проблем на чужую голову?! Тем более что Керим специально оставлял мне контакт как раз на случай непредвиденных ситуаций.
  
  
   Глава 11.
  
   В пришедшем в голову Константина решении были свои плюсы и минусы. Однако точку в принятии окончательного решения сыграло поступившее от Макса Болдуина сообщение. Сообщение было замаскированно под обычное коммерческое предложение, цифры в котором являлись закодированным текстом. С помощью программы на ручном ком-ридере операция чтения и составления подобных сообщений была предельно упрощена. Не смотря свою на простоту и известность, при разовом использовании этот способ передачи информации являлся вполне надежным.
   В самом сообщении ничего особо неожиданного для юноши не оказалось. Макс Болдуин обрисовывал текущую ситуацию и спрашивал совета, как стоит поступить дальше, а также изложил полученные в ходе допроса пленных сведения. Часть информации была уже известна юноше благодаря организованному ИскИном наблюдению. Но благодаря сообщению прояснились некоторые ранее неизвестные подробности. Так же Константин узнал, каким именно образом была нейтрализована группа захвата при работающем блокираторе пси.
   Как выяснилось, чтобы не напрягать собственные силы с "подготовкой" к допросу агента конфедератов, Макс Болдуин намеревался использовать самопальный прибор, весьма схожий по своему действию с парализатором, с большим конусом поражения. За счет создания на короткий промежуток времени очень мощного импульса, самоделка могла успешно справиться не только с большей частью гражданских систем защит, и даже пробивала легкие полицейские бронескафы.
   Под действием прибора жертва на краткое время теряла способность к каким-либо активным действиям, но была пригодна к проведению допроса. Максу Болдуину оставалось только обезопасить своих противников, выключить блокиратор и приступить к допросу.
   По словам псиона, подобные самоделки были довольно популярны в криминальных кругах Каса-дель-Рей, и были не слишком сложны в изготовлении. По его просьбе, корабельные умельцы-техники из команды самого юноши сделали для него аналогичную поделку. Читая об этом, Константин дал себе мысленный зарок обязательном порядке проконтролировать подобную самодеятельность на борту трейдеров. Хотя корабельные ИскИны следили за происходящим на борту и не допустили что-то действительно опасное, но дополнительный инструктаж им явно не помешал.
   Из краткого допроса пленных было ясно, что имевшаяся у них информация не представляла для компаньонов какого-либо серьезного интереса. Напавшие на псиона агенты конфедератов совсем недавно прибыли на Олдмарк для расследования уничтожения местной резидентурой сети. Читая об этом, Константин отметил для себя, что слитая спецслужбам РИ информация явно успела пойти в дело.
   Еще одним заданием агентов КЮС был сбор любой информации об происходящем на Новом Акилле. Отсутствие какой-либо информации оттуда, а также бесследно пропавшие наемники, весьма беспокоили руководство АГБ. Поэтому неожиданное появление в системе кораблей компаньонов, прибывших с Нового Акилла, вызвало у конфедератов повышенный интерес. Узнав о наборе людей на интересующие их корабли, они предприняли попытку радикального выяснения ситуации. Один из агентов выступил в качестве подписавшего контракт новобранца. Он должен был под благовидным предлогом заманить кого-нибудь из команды в снимаемое им жилье, а после допроса пленный должен был стать жертвой несчастного случая.
   Кроме не слишком заинтересовавшей Константина информации, у агентов нашлось при себе довольно специфичное оснащение, самой ценной частью которго оказался блокиратор пси, а также некоторая сумма наличностью. По словам Макса Болдуина, он собрал пару сотен конкредов, и еще на сотню конкредов в местной валюте.
   Найденную наличность Константин разрешил псиону оставить у себя, к его немалой радости. Все же сумма была довольно приличной даже для хорошо оплачиваемого спеца. Для самих компаньонов, с учетом последних трофеев, эти деньги особого интереса не представляли, в отличие от взятой у агентов аппаратуры. Как предположил юноша, она явно могла заинтересовать знакомых Керима, которым он собирался сдать пленных конфедератов.
   О своем решении обратиться за помощью сожалеть Константину не пришлось. Действующие под видом персонала "ИнкоирТрансИндастриал" агенты спецслужб РИ оперативно среагировали на его сообщение. Юношу сильно поразил тот факт, что к предоставленной им информации отнеслись предельно серьезно и без какого-либо видимого сомнения. Уровень доверия к нему оказался необычно высок.
   Как оказалось, небольшое представительство компании находилось непосредственно на Орхус-2, и в нем имелись люди, готовые немедленно заняться решением вопроса. Поэтому на место они прибыли довольно быстро и действовали весьма профессионально. Про себя Константин порадовался тому, что вовремя успел отдать команду ИскИну СБ-ников отвести от места действия все мини-серввоботы, огранив контроль за интересующим его сектором станции подключением к имевшимся стационарным системам наблюдения.
   О появлении ожидаемых визитеров молодой человек догадался только по зарегистрированным ИскИном кратковременным сбоям в работе регистраторов. Через некоторое время от Макса Болдуина, который был предварительно предупрежден о появлении гостей, пришло сообщение, что он передал пленных конфедератов и направляется в гостиницы, в которой находился юноша. Причем ИскИн обнаружил его появление только в соседнем секторе станции.
   Вскоре Константин уже выслушивал отчет псиона. С его слов было понятно, что визитеров были явно обрадованы персонами тех, кто попал к ним в руки. По всей видимости, кто-то из пленных агентов конфедератов явно был им очень хорошо знаком. Вновь прибывшие не использовали пси защиту, поэтому изменение их настроения Макс Болдуин смог понять вполне однозначно.
   Как и предполагал Константин, изъятое у пленных оснащение пришлось отдать. Впрочем, юноша об этой потере особо не сожалел. У него уже накопилась неплохая коллекция подобных специфичных трофеев. Тем более что за оснащение было обещано денежное возмещение стоимости.
   Хотя у парня мелькнула не самая приятная мысль, что точный размер возмещения будет определяться без его участия. Да и на счет сроков ничего определенного не говорилось. Но от этих мыслей испортиться его настроение так и не успело, так как буквально через минуту поступило уведомление, что на его имя открыт именной валютный счет. Так как счет был открыт в местном отделении банка корпоративного банка "ИнкоирТрансИндастриал", то Константину было несложно догадаться, кто именно его открыл.
   Однако теперь молодого человека занимала уже совершенно другая мысль - для простого возмещения денег на счете было явно многовато. Круглая сумма в десять тысяч роял-фунтов в несколько раз перекрывала стоимость трофеев на черном рынке.
   Ответ на свой вопрос Константин получил уже перед самым возвращением на "Тулузу", во время личной встречи с уже знакомой ему личностью из местного представительства компании. Как выяснилось, в спецслужбах РИ умели считать деньги ничуть не хуже его самого. В перечисленную сумму действительно было включено возмещение за оборудование и дополнительная премия "за оказанную помощь в работе компании". Но все это составляло всего четверть общей суммы на счете.
   Все остальное оказалось авансом за выполнение "дополнительных работ", не обговоренных в пунктах основного контракта с компанией. Далее собеседник пояснил, что же скрывалось за этой расплывчатой формулировкой. Среди представляющей интерес информации, полученной в ходе допроса агентов конфедератов, имелись сведения о скорой, всего через трое суток, операции с участием подконтрольных АГБ КЮС сил в номерной системе, расположенной от Олдмарка относительно неподалеку, всего в двух переходах. Захваченный Максом Болдуином руководитель группы конфедератов был осведомлен о многих деталях операции, так как привлекался в качестве консультанта при ее планировании.
   Целью операции был захват пустотной базы, на которой находился комплекс накопительных складов одной местной шахтерской фирмы, зарегистрированной на Маргарет. В качестве исполнителей выступал хорошо знакомый юноше пиратский клан "Забойщики". Проведением данной операции конфедераты решали сразу несколько задач: получали временный дефицит сырья в секторе, создавали серьезные проблемы чем-то им досадившим шахтерам, и попутно финансировали "Забойщиков", за последнее время порядком сдавших свои позиции.
   По словам собеседника, местное руководство компании информация заинтересовала, и было принято решение воспользоваться ситуацией в своих целях. Как он пояснил, между спецслужбами КЮС и СК существовало некое негласное сотрудничество. Вот только номерная система находилась в зоне, негласно считающейся подконтрольной СК. Поэтому любые заранее несогласованные действия в ней, которые затрагивали установившийся статус-кво, не могли остаться без ответа Соединенных Королевств. Особенно если заранее позаботиться о том, чтобы вся история получила широкую огласку. При наличии серьезных доказательств причастности к нападению АГБ КЮС шум мог получиться довольно сильный.
   Однако сам факт нападения пиратов еще ни о чем подобном не говорил. От компаньонов как раз и требовалось помочь в обеспечении неопровержимых доказательств причастности конфедератов. Изложенный собеседником план имел определенную долю риска. Поэтому имелась возможность отказаться от участия в нем, причем без каких-либо последствий. Естественно, что в этом случае необходимо было вернуть со счета аванс. И вот как раз этот момент вызвал у юноши невольную усмешку - не так и просто было отказаться от немалой суммы, которую мысленно уже считал своей.
   - Я понимаю, что данное решение вам необходимо обсудить со своим компаньоном. Но ответ необходимо дать в течении ближайшего часа.
   - Не думаю, что Пьер Жорж будет против, - ответил Константин. - Считайте, что наше согласие вы уже получили.
  
  
   Глава 12.
  
   Заручиться согласием своего компаньона юноша действительно смог без каких-либо трудностей. Хотя особой радости Пьер Жорж все же не высказал.
   - Я понимаю, что тебе странно слышать от Вольного Торговца такие слова... Но мы вполне могли бы обойтись без этих денег. За последнее время мы и без того неплохо заработали. Так что особой нужды ввязываться в очередную авантюру у тебя нет. Тем более, что ты сам говорил мне о том, что можешь отказаться от предложения.
   - Если бы речь шла только о деньгах, то я рассуждал бы точно также, как и ты, - не стал возражать компаньону Константин. - Вот только в состоявшемся недавно разговоре прозвучало кое-что еще, о чем я еще не говорил. После завершения операции кроме денег мы получаем статус привилегированных торговых партнеров "ИнкоирТрансИндастриал". А это означает не только особые оптовые цены на весь ассортимент продукции компании, но и открытую кредитную линию, а также возможность размещать собственные заказы через филиалы компании.
   - Действительно, так все выглядит совершенно иначе, - согласился с ним Пьер Жорж.
   - И в добавок мы еще получаем такие мелочи, как льготные проценты комиссии за переводы через банк компании, и возможность при необходимости воспользоваться межсистемной связью в любом из филиалов, и оплатить эту услугу по внутренним тарифам, - с довольным видом добавил юноша, наблюдая за тем, как компаньон серьезно задумался об открывшихся перед ними возможностях. - Поэтому нахожу, что возможный риск от участия в операции полностью оправдан.
   После этого дальнейшее обсуждение прошло предельно сжато и конструктивно. Недостаток времени не располагал к долгим разговорам. На подготовку к отлету отводилось несколько часов. Как и предлагал Константин, он сам принимал участие в операции, а Пьер Жорж должен был выступить вместе с наемниками. Рабочим бортом юноша выбрал "Матозо", не смотря на возможный риск повреждения трейдера во время миссии.
   По плану, принадлежащий компаньонам борт должен был направиться к пустотной базе, к этому времени уже захваченной налетчиками. Естественно, что появление постороннего межсистемника не могло быть проигнорировано пиратами. Самым вероятным их ходом была отправка абордажной группы для захвата.
   К сожалению юноши, для операции не было возможности использовать недавний трофей компаньонов. Бывший транспорт наемников, переоборудованный в корабль-носитель, имел слишком заметные отличия в конфигурации от обычного гражданского борта, поэтому его появление могло навести налетчиков на ненужные мысли. Поэтому использовать его в качестве "троянского коня" было невозможно.
   На трейдер должна была перебазироваться контрабордажная группа наемников компании, а также усиленное звено КИП-ов из числа тех же наемников. Одновременно с этим численность экипажа "Матозо" сводилась к необходимому минимуму для формирования рабочих вахт, только для перегона борта в нужную систему. Все остальные перебрасывались на "Тулузу" и трофейный носитель.
   Большую часть оставшихся на борту членов команды снабдили легкими бронескафами. Хотя непосредственного участия в бою экипажа не предусматривалось. Впрочем, Константин и сам в данном случае не претендовал на лавры штурмовика. Однако он счел нужным усилить оборону борта за счет дополнительных боевых и охранных сервоботов, непосредственное управление которыми распределил между собой и корабельным ИскИном. Дополнительная страховка на тот случай, если ситуация выйдет из-под контроля наемников.
   Однако все эти приготовления на самом деле были вторичны. Основную действующую роль в предстоящей операции отводилась прикормленному русскими спецслужбами капитану патрульного фрегата СК. По договоренности, он должен был изменить маршрут патрулирования с таким расчетом, чтобы оказаться в нужной системе через пару часов после прибытия туда "Матозо". Его появление должно было совпасть с самым разгаром разборок.
   Прибытие военного корабля сразу должно было изменить соотношение сил. В такой ситуации пиратам явно становилось не до захвата чужого трейдера. Единственным приемлемым выходом для них было немедленное бегство. Любая попытка промедления приводила к повреждению их кораблей патрульным фрегатом, что в лучшем случае означало плен. При появлении патрульного фрегата Константин оценивал вероятность бегства основных сил пиратов близкой к ста процентам.
   Однако те, кто составляли план операции вовсе не рассчитывали на уничтожение или захват кораблей налетчиков. Для успеха миссии им явно было достаточно того, что при отражении захвата трейдера в руки защитников попадет некоторое количество снаряжения и тел нападавших. Юноша был уверен, что после боя на трейдере не окажется ни одного живого пленного. Естественно, что среди взятых трофеев обязательно отыщется что-нибудь указывающее на явную причастность к налету спецслужб конфедератов.
   Кроме того, Константин предполагал, что компрометация конфедератов далеко не единственная цель операции. Уж очень удачным получался расклад для капитана патрульного фрегата при минимуме усилий с его стороны. Сорванное нападение пиратов при должной подаче превращалось в значительный успех, что давало неплохой толчок для карьеры. А в том, что для этого будет сделано все необходимое, можно было не сомневаться.
   Время пути в нужную систему прошло для Константина в напряженном ожидании. Однако от безделья он не страдал. Сокращенный по численности экипаж трейдера и наличие на борту большого числа не входящих в команду наемников порождало массу вопросов, которые ему приходилось оперативно решать. Но непосредственно перед выходом из финишного прыжка беспокойное ожидание сменилось состоянием собранности и сосредоточенности.
   - Внимание! Фиксирую наличие трех бортов, сигнатуры совпадают с полученными данными, - сразу после финиша Ирвин выдал оповещение о результатах сканирования пространства, для удобства дублируя информацию прономерованными маркерами на медиа-макете. - Подтверждены координаты пустотной базы.
   - Так... Пока все по плану, веселье уже в полном разгаре. Двое у базы, готовятся к погрузке трофеев. Еще один патрулирует, - прокомментировал ситуацию Константин. - На наше появление пока еще никак не отреагировали. Так что продолжаем движение к базе.
   - Регистрирую сброс бортов малой авиации от цели номер три! Судя по сигнатурам, к нам идут два штурмовых бота с сопровождением, - новое сообщение ИскИна поступило через минуту. - Расчетное время до сближения двадцать минут.
   - Все же заметили и отреагировали. Продолжаем действовать по плану. Стандартный запрос уже отправлен? - поинтересовался юноша.
   - Запрос отправлен, отклик отсутствует.
   - Отлично, - с удовлетворением в голосе произнес Константин. - Запускаем имитацию попытки сбежать, со сбросом скорости и изменением курса. Для экипажа и наемников предупреждение с отсчетом изменения дистанции до противника.
   За приближением абордажной группы юноша наблюдал с напряженным вниманием. Чтобы не вспугнуть противника, действия корабельных средств ПКО было сильно ограничено. По целям работала пара турелей скорострельных рейлганов миллиметрового калибра, только чтобы показать свое наличие.
   Вполне нормальное количество для обычного гражданского борта, но менее пяти процентов систем ПКО на "Матозо". Да и те работали не по штурмовым ботам, а по машинам эскорта. То есть делалось все возможное, чтобы абордажная группа смогла попасть на трейдер. Хотя малокалиберные рейлганы вряд ли бы смогли нанести сколько-нибудь серьезные повреждения отлично защищенным десантным пустотникам.
   Мысль о том, какие повреждения нанесет противник во время проникновения на борт, явно не давала покоя Ирвину. Корабельный ИскИн закатил Константину целую мини лекцию, в которой описал негативные последствия принудительной стыковки и вскрытия шлюзов, с солидным перечнем последующих ремонтных работ. В душе юноша был согласен с Ирвином. Но все возможные повреждения заказчик оплачивал более чем щедро. Поэтому он в категоричной форме снова подтвердил свой запрет на применение остальных систем ПКО. По этой же причине КИП-ы наемников продолжали оставаться на борту. Они должны были стартовать уже только после стыковки десантных ботов с "Матозо". Их целью было связать боем эскорт и не дать абордажной группе покинуть трейдер.
   - Похоже, с быстрым сбросом пустотников могут быть проблемы... - прокомментировал Константин отразившуюся на медиа-макете информацию.
   По расчетам ИскИна, противник нацелился на стартовый шлюз летной палубы. Однако подобное развитие событий, когда противник выберет в качестве места высадки не вспомогательный шлюз, также предусматривалось при планировании. Поэтому предстартовая подготовка КИП-ов была прервана, а техники и летный состав наемников в спешном порядке эвакуировались в условно-безопасные секции. Основная нагрузка борьбы с пустотниками противника ложилась на системы ПКО. Кроме того, в контейнерах на внешней подвеске находилось несколько дронов - небольшой дополнительный козырь, подготовленный юношей перед рейсом.
   Одновременно с эвакуацией летной палубы к месту предполагаемой высадки подтягивались дополнительные силы контрабордажников. Большая часть управляемых ИскИном боевых сервоботов также была направлена в отсеки, расположенные поблизости от предстоящего места боя, чтобы при необходимости поддержать наемников.
   Благодаря организованной Ирвином трансляции Константин мог наблюдать за приготовлениями, одновременно с этим отслеживая перемещение абордажной группы. Противник действовал довольно прямолинейно. Десантные боты сразу пошли на сближение с трейдером, делая рывок на форсаже, хотя действующие турели ПКО все еще не были подавлены эскортом.
   - Регистрирую запрос на стыковку по обязательному протоколу! Отказ по запросу. Противник проводит процедура принудительной стыковки! Регистрирую разгерметизацию отсека! - одно за другим посыпались сообщения ИскИна.
   На летной палубе обе группы штурмовиков противника появились одновременно, сходу вступив в огневой контакт с наемниками. Однако состав абордажной команды имел существенное отличие от ожидаемого. О наличие у противник легких боевых ботов пехотной поддержки и штурмовиков-десантников в ББС-ах Константину было известно. Но вот то, что в составе штурмовых партий окажется мобильная платформа с тяжелым вооружением, он никак не ожидал.
   Юноша опознал "Danjon-M", тяжелый штурмовой комплекс производства СК, неплохо бронированный и снабженный щитами высшего класса защиты. Из имевшихся у наемников систем ручного вооружения уничтожить штурмовой комплекс было довольно непростой задачей
   Ситуация складывалась не самым лучшим образом. Защитникам своим огнем удалось затруднить продвижение противника, но полностью остановить его не получалось. Чтобы не потревожить противника раньше времени, наемники позволили абордажным партиям беспрепятственно покинуть челноки. Когда же в поле зрения появился штурмовой комплекс, время было упущено, и помешать его проникновению на летную палубу уже не удалось.
   За счет скоординированных действий и организованного отступления наемникам пока удавалось избежать безвозвратных потерь. Но получавший данные напрямую из их тактической сети Константин видел, что среди бойцов уже появились первые раненные. Даже без каких-либо расчетов юноше было понятно, что если быстро и не кардинально не преломить ситуацию, то кроме раненных обязательно появятся и убитые. Более того, с большим числом потерь возрастет и скорость наступления противника, и тогда дождаться появления патрульного фрегата будет крайне проблематично.
   Однако командиры наемников также прекрасно понимали глубину проблемы и всеми силами старались ее устранить. Среди вооружения контрабордажников имелось несколько рейлганов и даже пара ручных ракетных установок, позволявшие эффективно бороться с боевыми ботами пехотной поддержки, но защита "Danjon-M" оказалась им не по зубам. Для поражения цели был необходим скоординированный залп как минимум сразу нескольких стрелков.
   Вот только сделать это в условиях боя оказалось невероятно сложно, ведь противник предоставлять подобную возможность не спешил. Рассредоточившиеся штурмовики вместе с легкими боевыми сервоботами успешно прикрывали действия комплекса, не позволяя продавить его защиту его защиту массированным огнем. Несколько попыток наемников уничтожить "Danjon-M" обернулись провалом и ранениями разной степени тяжести еще у пятерых бойцов.
   - Штурмовой комплекс требуется остановить, иначе мы рискуем утратить контроль над критически важными секциями, - предупредил ИскИн.
   - Сам все прекрасно знаю, - буркнул в ответ юноша, пребывая не в самом лучшем настроении.
   Он лихорадочно искал действенный способ уничтожить "Danjon-M". Но даже ввод в схватку всех имевшихся на борту боевых сервоботов не гарантировал успеха. Установленные на технике системы вооружения не могли мгновенно справиться с защитой штурмовой платформы.
   Как более действенный вариант, Константин мог бы попробовать остановить "Danjon-M" взрывом одного или сразу нескольких мощных фугасов, вот только взрывы требуемой для этого силы грозили полным уничтожением летной палубы и серьезным повреждением силового каркаса трейдера. Поэтому данный способ он оставил на самый крайний случай.
   К сожалению парня, каких-либо систем ручного вооружения с достаточной мощностью на борту просто не было. Юноша даже всерьез раздумывал над возможностью использовать вооружение боевых пустотников, несмотря на то, что их применение в корабельных отсеках было весьма проблематичным. Вот только контроль над летной палубой был практически утрачен. Добраться до находившихся там КИП-ов, или хотя бы до склада их вооружения, уже не было возможности.
   - Не задействованные на вахте члены экипажа вооружены и собраны в техническом отсеке, - прервал его размышления очередной доклад Ирвина.
   - Точно! Ремзона! - обрадовано выкрикнул Константин.
   Подготовка к рейсу велась в большой спешке. Поэтому находившиеся в ремонте узлы и агрегаты так и остались в техническом отсеке, а не были переданы на "Тулузу". Среди прочего там находились и некоторые системы вооружения, из числа восстанавливаемых трофеев с Нового Акилла. Пусковые установки ГСС в данном случае парню были не интересны. А вот уже отремонтированная спарка строенных туннельных ускорителей калибра три дюйма, оказалась весьма кстати.
   Естественно, применение подобного вооружения внутри корабельных отсеков было не самым безлопастным делом, и грозило массой повреждений, но другого выхода Константин попросту не видел. Во всяком случае, выстрел спарки туннельных ускорителей был предпочтительней подрыва фугасов.
   Взяв под прямой контроль сразу несколько инженерных сервов, юноша в бешеном темпе занялся подготовкой своего "чуда-оружия", используя любые подручные материалы. В качестве несущей платформы использован обычный автоматический погрузчик, компактный энергогенератор для использования туннельных ускорителей взят с одного из ремонтных сервов, система управления спаркой была позаимствована с восстанавливаемого дрона.
   Получившийся в результате техномонстр поражал своей внешней несуразностью, однако при этом был вполне функционален. Вот только на сколько-нибудь серьезный бой творение юноши рассчитано не было, являясь оружием "одного выстрела". Поэтому применять его самостоятельно юноша не собирался, предоставив эту возможность профессионалам. И надо было сказать, что командир наемников данному определению полностью соответствовал. Сходу вникнув в суть предложения, он моментально скорректировал тактику своего подразделения и подыскал место для наиболее подходящего применения нового оружия.
   - Получилось!!! - во весь голос кричал Константин, нисколько не сдерживая проявление собственной радости.
   Доставивший столько неприятностей "Danjon-M" после одного единственного залпа спарки туннельных ускорителей представлял из себя малопригодную для опознания груду искореженного металла. Радость юноши нисколько не омрачали ни порядком изувеченная выстрелом переборка отсека, ни уничтоженный ответным огнем противника погрузчик со спаркой. После уничтожения штурмового комплекса подавление абордажников было лишь вопросом времени, а после ввода в бой оставшихся боевых-сервоботов - очень недолгого времени.
   - Регистрирую гравитационное возмущение в возможной точке перехода. Соответствует параметрам финиширующего боевого корабля класса "фрегат", - новое сообщение ИскИна юноша сопроводил довольным хлопком по переборке.
   - А вот и патрульные появились. Ирвин, выводи дроны и активируй все системы ПКО. Пора заканчивать спектакль.
  
  
   Глава 13.
  
   Как и ожидалось, вступать в бой с настоящим боевым кораблем, в то время как оставалась возможность для отступления, среди пиратов желающих не нашлось. Поэтому с появлением патрульного фрегата их корабли в срочном порядке покинули систему. При этом погрузка добычи была прервана, практически толком не начавшись. Позднее Константин узнал, что уходившие со станции налетчики настолько торопились, что даже забыли вывезти пленных из числа персонала.
   Неудивительно было, что в этой ситуации о судьбе десанта, посланного на захват транспортника, никто не вспомнил. Впрочем, к этому моменту вспоминать было особо не о чем. Остатки абордажных партий добивали наемники, а десантными ботами и пустотниками эскорта, после команды Константина, очень плотно занялся Ирвин.
   Корабельный ИскИн "Матозо" за последний год успел накопить немалый опыт участия в боевых действиях. Судьба КИП-ов сопровождения была решена в течение пары минут. Именно столько понадобилось активированным системам ПКО для гарантированного поражения целей, так неосторожно сблизившихся с трейдером. Сравнительно короткая дистанция, внезапность, а также возможность вести массированный обстрел дали отличный результат. Ни одной из машин эскорта уйти не удалось. Стартовавшим следом дронам оставалось всего лишь добить пару потерявших ход пустотников.
   Один из десантных ботов попытался отстыковаться от трейдера, но был практически сразу сбит. Пилот второго предпочел остаться на месте. По всей видимости, перспектива оказаться на руднике импонировала ему больше, чем гибель от огня турелей ПКО. Однако в данном случае ему не повезло. Следуя полученному перед началом операции приказу, наемники пленных не брали.
   Не смотря на изрядно пострадавшую летную палубу, и практически уничтоженный погрузчик со спаркой туннельных ускорителей, результатами боя Константин остался доволен. Если бы не столь своевременное уничтожение штурмовой платформы, то разрушений могло бы быть на порядок больше. Да и потерь среди экипажа так же удалось избежать. А возмещение незапланированных разрушений юноша рассчитывал получить с заказчиков, ведь наличие у противника вооружения класса "Danjon-M" изначально не предусматривалось.
   Юношу не огорчал даже тот факт, что по условиям соглашения на данную операцию, все трофеи с уничтоженного десанта доставались наемникам. Он даже не стал претендовать на останки штурмовой платформы. Все равно оставшиеся после залпа туннельных ускорителей обломки особой ценности не представляли. Не было никакой надежды восстанавливать из них штурмовую платформу.
   Константина вполне устроило то, что никто не пытался оспаривать его права на пустотники, сбитые системами ПКО трейдера. Тем более что немалая часть трофеев наемников впоследствии все равно должна была попасть к юноше как оплата за лечение и восстановление раненных бойцов. По своему оснащению медотсек на "Матозо" ничем не уступал большинству клиник в системе Олдмарк, при этом стоимость услуг была значительно дешевле. Сразу после окончания боя командир наемников согласовал с корабельным ИскИном список трофеев, которые пойдут в оплату лечения. Он даже ухитрился уговорить Ирвина забрать у него обломки "Danjon-M", пусть даже и по цене металлолома.
   Однако непосредственно к сбору трофеев наемники смогли приступить только после визита досмотровой группы с патрульного фрегата. Заранее проинструктированные своим капитаном патрульные должны были зафиксировать факт пиратского нападения, а также забрать заботливо приготовленные для них доказательства причастности конфедератов к нападению.
   Прода от 21.07.2018
   До этого момента Константину не доводилось близко сталкиваться с офицерами флота Соединенных Королевств. Командовавший прибывшей на трейдер досмотровой группой саб-лейтенант оказался первым. Он показался юноше невероятно надменным и не слишком понимающим, чем именно должны заниматься его подчиненные. Однако те и без него отлично знали, что им необходимо делать.
   Факт нападения на трейдер был тщательно зафиксирован и запротоколирован, вместе с найденными свидетельствами причастности конфедератов. При этом никто из досмотровой команды не задавал никаких неудобных вопросов, наподобие того, каким образом экипаж трейдера смог самостоятельно перебить такую серьезную абордажную группу. По всей видимости, капитан патрульного фрегата, кровно заинтересованный в нужном результате, провел перед отправкой на трейдер соответствующий инструктаж саб-лейтенанта и его команды.
   Лишь наличие на борту останков "Danjon-M" вызвало у досмотровой группы легкую заинтересованность. Все же наличие у пиратов штурмовых платформ подобного класса встречалось достаточно редко. Неожиданно обломками платформы заинтересовался саб-лейтенант. Некоторое время он осматривал обломки, о чем-то оживленно беседуя со своими подчиненными, и затем изъявил желание их приобрести. Причем предложенная цена вызвала у Константина неподдельное удивление. Естественно, что саб-лейтенант вовсе не собирался покупать у него обломки по цене новой штурмовой платформы. Но предложенная сумма в пятьдесят роял-фунтов раз в десять превышала стоимость выкупа обломков у наемников.
   У юноши не было совершенно никаких догадок, зачем саб-лейтенанту могли понадобиться эти совершенно бесполезные останки. Вот только отказываться из-за этого от сделки он не стал. Вскоре обломки штурмовой платформы были доставлены на борт челнока досмотровой группы, а Константин получил банковский платежный чип с обговоренной суммой.
   Некоторый свет на причины столь необычной покупки впоследствии пролил командир наемников. Перемежая свой рассказ несколько нарочитыми сетованиями об неосмотрительно упущенной им выгоде, он пояснил, что "Danjon-M", несмотря на некоторую моральную устарелость, до сих пор находится на вооружении некоторых подразделений армии и флота СК. Поэтому, имея на руках обломки штурмовой платформы можно без особого труда списать совершенно исправный "Danjon-M".
   Впрочем, схемы хищения имущества на флоте СК Константина заинтересовали не сильно. После отбытия досмотровой группы обратно на фрегат "Матозо" мог покинуть систему, и по команде Константина Дмитрий Цельба приступил к процедуре разгона. Текущую операцию можно было считать успешно завершенной. Необходимо было приступать к выполнению предыдущего контракта.
   В соответствии с полученными от нанимателя инструкциям, трейдер вместе с находившейся на борту группой наемников должен был сначала вернуться обратно на Олдмарк, а затем после получения дополнительного груза отправиться на соединение с основными силами "ИнкоирТрансИндастриал".
  
  
  
  
  
  

Оценка: 7.71*78  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Е.Мелоди "Условный рефлекс" (Романтическая проза) | | О.Чекменёва "Спаситель под личиной, или Неправильный орк" (Приключенческое фэнтези) | | Л.Каминская "Как приручить рыцаря: инструкция для дракона" (Юмористическое фэнтези) | | У.Гринь "Няня для дракоши" (Юмористическое фэнтези) | | А.Рай "Операция О.Т.Б.О.Р." (Любовная фантастика) | | Т.Блэк "В постели с боссом" (Современный любовный роман) | | С.Суббота "Я - Стрела. Академия Стражей" (Любовное фэнтези) | | Т.Михаль "Папа-Дракон в комплекте. История попаданки" (Попаданцы в другие миры) | | Р.Навьер "Плохой, жестокий, самый лучший" (Современный любовный роман) | | LitaWolf "Аран. Цена ошибки" (Приключенческое фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "Император поневоле" П.Керлис "Антилия.Полное попадание" Е.Сафонова "Лунный ветер" С.Бакшеев "Чужими руками"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"