Субботин Максим: другие произведения.

Испытание - 1. Белый или черный

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 6.04*97  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Испытание - не обычная игра. Это целый мир, максимально приближенный к реальности. Это площадка, пройдя которую, подросток считается совершеннолетним и готовым к взрослой жизни. Итак - необходимо максимально реализовать себя в игре, чтобы в реальности получить наибольший стартовый капитал. Готовы? Тогда добро пожаловать в Испытание - новый формат взросления.
    Закончено. Версия от 28.01.14


   Глава 1. Пройти Испытание.
  
   Выпускной - как много таится в этом единственном слове. Выпускной - граница, за которой остается беззаботное детство. Многие говорят, будто школа - это самое счастливое время. У тебя нет забот, почти нет обязанностей. Единственное, чего от тебя ждут, - чтобы ты учился. Прилежно, с полной самоотдачей. Ведь потом времени наверстать упущенное не будет. Не знаю, ведь впереди столько интересного. Можно сказать, что все только начинается.
   Я стоял в первой шеренге и вслушивался в биение собственного сердца. Кругом темно, ни единого звука. Все затихли в ожидании начала торжества. Все - это тридцать человек выпускного класса Технической школы N5. И не только мы. Слева и справа стоят такие же как и мы, - выпускники, но из других школ. Всего десять классов. Больше трехсот человек. И никаких родственников или друзей. С сегодняшнего дня нас для них не существует. На три месяца мы выпали из обычного течения жизни. Прощания, пожелания и слезы остались во вчерашнем дне. То, что случится дальше, не для чужих глаз.
   В тишине родился тихий звук одинокой скрипки. Я почувствовал, как мою ладонь обхватили теплые пальцы Ланы. Тоже волнуется. А ведь вчера храбрилась, говорила, будто Посвящение для нее не столь уж и важно. Подумаешь - вступаешь во взрослую жизнь. Глупая, до взрослой жизни еще ой как далеко. Да - мы уже не дети, не беззаботные школьники. Но и не взрослые, не полноправные граждане Новой Москвы. Как это говорилось в древности?.. Зависли между небом и землей.
   К одиночеству скрипки прибавились звуки каких-то духовых инструментов. Темнота начала бледнеть. Высоко над нашими головами потолок осветился заревом нового дня. Мрак еще противился, но солнце неумолимо гнало его прочь. Разумеется, солнце не настоящее, но это и не важно. Медленно и величаво оно выплывало из-за несуществующего горизонта, рожденного мастерами световых эффектов. Медленно ползло по небу, становясь все более ярким и живым.
   К звукам скрипки и духовых добавились ударные. Сначала еле слышные, но с каждой секундой все более настойчивые, отбивающие в такт ударам сердца. Или это мое сердце приноравливалось к задаваемому ими темпу. Не знаю. Как бы то ни было, но волнение мое усилилось. Пальцы Ланы еще сильнее сжали мою ладонь и отпустили. Мы не должны шевелиться. А жаль. Без ее прикосновения мне неожиданно стало одиноко. Вчера я об этом не думал, когда кружил ее в вальсе, но сегодня... сейчас. Возможно, в следующие три месяца мы не увидимся. Лишь наставникам и Координаторам известны принципы распределения. А как бы здорово было проходить испытание вдвоем!
   Музыкальная композиция достигла своего апогея. Звуки пронизывали мое тело, заставляли дрожать от предвкушения. Торжественное сопровождение, призванное поселить в наших сердцах трепет и осознание необычайной важности всего происходящего.
   Солнечный диск налился желтым пламенем и достиг зенита. Яркий свет вспыхнул сразу со всех сторон, оборвав звуки, но их эхо еще некоторое время звучало в моих ушах.
   Мы стояли в большой зале Пограничного Дворца. Строгом, без каких-либо глупых украшений. Сталь и стекло, ровные геометрические линии, блики света и игра теней - все это лишь фон. Мы - главные действующие лица. Сегодняшний день наш.
   Нашим взглядам открылась широкая трибуна, на которой застыли Настоятели и Координаторы. Не все, только самые уважаемые. Десять человек, облаченные в длинные черные тоги с капюшонами, сейчас надвинутыми на самые глаза. Пятеро откинули капюшоны, пятеро не шелохнулись - это Координаторы. С самых основ Новой Москвы повелось, что эти люди остаются в тени. Никто не видит их лиц. Не знает, кто прячется под тяжелыми тогами. Они же знают о нас все. Иногда даже больше, чем мы сами знаем о себе. В знании их мудрость. В безликости их справедливость.
   - Мы приветствуем вас, юные граждане Новой Москвы! - глубокий голос Настоятеля Иоана раскатился по залу.
   Я очень хорошо знал этого человека, так как учился у него математическим наукам. Требовательный, но справедливый, он никогда не наказывал впустую. Никогда не повышал голоса. Зачастую хватало единственного взгляда глубоких серых глаз, чтобы осознать всю глубину собственных незнаний. Наставник от природы, по духу и призванию.
   - Сегодня для вас торжественный день, - продолжил Наставник. - Один из самых важных. Сегодня вы покинули уютные гнезда, где провели счастливых шестнадцать лет, и ступаете к порогу, за которым ожидает Испытание. Ровно через три месяца мы с вами снова встретимся в этом зале. Но к тому времени вы станете совсем другими. Сильнее, мудрее, познаете иную сторону мира. Там не будет ваших родителей, не будет привычных компьютеров и бытовой техники, не будет теплых комнат и мягких кроватей. Но вы докажете, прежде всего самим себе, что все эти блага - ничто. Они - лишь легкий покров, делающий нашу жизнь удобной и размеренной. Но каждый из нас знает, что этот покров не вечен. Когда-то нам придется выйти за стены наших городов и вернуть то, что принадлежит нам по праву. Но прежде мы должны хорошо подготовиться. Испытать себя. А посему спрашиваю я вас: готовы ли вы к Испытанию?!
   - Готовы! - в один голос ответили триста человек, и эхо от наших голосов еще долго блуждало в углах и коридорах Пограничного дворца.
   - Иного ответа я и не ожидал.
   По правде сказать, иногда ответа быть не могло. Без прохождения Испытания никто не мог стать полноправным гражданином. Ни Новой Москвы, ни любого другого города. Итог Испытания и станет той отправной точкой, ориентируясь на которую каждый из нас получит свой билет в будущее. Как говорит мой отец - стартовый капитал. Именно поэтому не существует принуждений и уговоров. Каждый из нас вправе самостоятельно выбрать - хочет ли он на три месяца отправиться туда, где нет места жалости и состраданию; или проще остаться и начать жизнь гражданина с нуля.
   Лично я не знал ни одного своего сверстника, который бы отказался от Испытания. Да что там сверстники. Среди полноправных граждан мне такие не встречались.
   - Начнем же распределение! - проговорил Наставник Иоан и отступил на шаг, поравнявшись с остальными членами торжественной делегации.
   Я невольно бросил взгляд на Лану. Та стояла бледная, кулаки сжаты. Вся ее поза кричит о напряжении. Отчего так? Совсем не похожа на вчерашнюю хохотушку, чьи губы так манили в полумраке школьного зала. От нее пахло какими-то цветами. Запах легкий и ненавязчивый, но он все равно кружил голову. Или не он... Невольно перед глазами возник образ Ланы - улыбающейся и раскрасневшейся в моих объятиях. В горле пересохло. Нет! Нельзя об этом думать! Не сейчас. Все лишние мысли должны остаться в этом зале. Они могут помешать испытанию.
   Место наставника Иона занял человек с опущенным на лицо капюшоном. Его голос звучал глухо и хрипло, точно слова давались ему с большим трудом. В руках он держал прозрачную многогранную сферу, из которой вынимал такие же прозрачные кристаллы. Процесс выглядел так, будто распределение происходит совершенно случайным образом. Координатор выкрикивал имя и фамилию - и тут же к трибуне устремлялся кто-то из нас. Некоторые сразу переходили на бег, другие старались идти размеренно, с чувством собственного достоинства. Но все равно выглядели скорее глупо, чем по-настоящему достойно.
   Когда прозвучало имя Ланы, я будто почувствовал, как она вздрогнула. Потом, глубоко вздохнув, шагнула из шеренги. Гибкая и тоненькая, точно тростинка. Мне очень захотелось видеть ее глаза - большие, с зелеными искорками. Но Лана не обернулась. В ее золотистых волосах, заплетенных в сложную косичку, блеснул солнечный отсвет.
   Поднявшись на трибуну, девушка остановилась перед Координатором и, как и все остальные, протянула обе руки, сложив их вместе лодочкой. Координатор накрыл ее руки своей ладонью, немного помедлил, а затем выудил из сферы кристалл. Координаторы - не простые граждане. Не как все. Они не принимают участия в жизни города, живут в аскетичных каморках и все свое время посвящают лишь одному - наблюдению за нами. За теми, кому Испытание только предстоит.
   Прежде чем уйти, Лана все же бросила взгляд в мою сторону. Недолгий, не уверен, что вообще успела рассмотреть меня. Ее судьба решена. Дело за моей.
   - Роман Камневый!
   От звука собственного имени, разнесшегося по залу, подкосились ноги. Во рту неожиданно пересохло. Вот и мой выход. Нетвердой походкой направился к трибуне. Интересно, как выгляжу со стороны? Беременная утка или корова на льду? Уж лучше действительно поскорее добраться до Координатора. Все меньше позора.
   Я прибавил шаг. Поднявшись по шестнадцати ступеням, ненадолго остановился, всматриваясь в лица Наставников. Все смотрят на меня. Во взглядах нет неприязни или насмешки, но все равно не по себе.
   Координатор стоял неподвижно, точно статуя. Подойдя к нему, замер и я. В трех шагах, как и учили. Хорошо, что хоть это не забыл за всем волнением. А вот руки протянуть забыл - замешкался. Что же такое? Вроде никогда не был тормозом. Когда наконец-то вытянул их перед собой и сложил лодочкой, рука Координатора накрыла их сверху. Сухая и холодная, будто кожа ящерицы. Очень хотелось заглянуть ему под капюшон, увидеть глаза. Хотя бы на миг. Об этих людях ходили самые разные слухи. Будто все Координаторы - выходцы из далеких времен. Будто именно они стояли у истоков самого первого Испытания. Шестнадцать Координаторов в каждом городе - шестнадцать слуг, отказавшихся от самой жизни ради неразрывной цепи игр, прошедших сквозь многие поколения.
   Координатор убрал руку, запустил ее в отверстие в прозрачной сфере. Странно, я вроде бы видел каждую внутреннюю грань сферы, каждый блик света в ее толще, но не видел запущенную в нее руку.
   - Будь силен и честен перед собой, юный гражданин, - прошелестел Координатор, вкладывая в мои ладони чуть зеленоватый кристалл.
   Я склонил голову в благодарственном жесте, затем поклонился остальным Координаторам и Наставникам и направился прочь - за трибуну, по стеклянному мосту, за которым ждало Испытание.
   Перевел дух, только оказавшись в кабине лифта, уносящего меня на самый верхний этаж Пограничного Дворца. Потом был длинный коридор, пол которого расцвечен пятью разноцветными лучами. Выбрав зеленый луч, двинулся вдоль него. Чувствовал, как лицо начинает гореть. От стыда или от обиды за собственную нерасторопность - не знаю. И чего волновался?! Все оказалось просто до обыденности.
   Коридор раздвоился. Три луча уходили в одну сторону, два в другую.
   - У тебя какой цвет? - услышал шепот Ланы.
   - Почему ты здесь? - выдохнул вместо ответа.
   - А ты не рад? - она показалась из одного коридора. Лицо обиженное.
   - Ну что ты? Просто...
   Ее взгляд не дал мне договорить. Вместо слов просто разжал кулак, показал ей кристалл.
   - А у меня красный, - вздохнула она.
   Я почувствовал, как защемило в груди. Надежда проходить Испытание рука об руку рухнула:
   - Ничего, возможно, нам удастся встретиться там, в игре.
   - Кто знает, - улыбнулась Лана, но в глазах стояла грусть. - Ты это... - она потупила взгляд. - Не забывай меня? А то мало ли...
   Шагнув к ней, обнял за талию.
   - Не забуду. Ну, чего ты?
   Она посмотрела на меня снизу вверх (я выше почти на полголовы). Наши взгляды встретились. Я потянулся к ней губами, когда за спиной раздались торопливые шаги. Лана вздрогнула, затем чмокнула меня в губы и бросилась бежать.
   - Стоишь или идешь? - послышался насмешливый голос.
   - Иду, - пробурчал я и направился в свой коридор.
   В игровой комнате (так ее называли те, для кого Испытание осталось в прошлом), уже было шесть человек. Четверо парней и две девчонки. Меня встретили заинтересованными, оценивающими взглядами. Я ответил им тем же. Эдакое соревнование, кто кого переглядит.
   - Ну, у кого какие планы на игру? - громко спросил один из парней - высокий, с заметной мускулатурой под облегающей тканью униформы.
   - Жечь, рубить и грабить, - хохотнул другой парень. Невысокий, рыжий, с лицом, испещренным каким-то болячками. - Мой предок говорит, что испытание - самое веселое, что с ним было в жизни. Мы поспорили, что я переплюну его результат. А он заработал почти сто тысяч кредитов.
   Кто-то присвистнул. Есть с чего. С такой суммой можно легко открыть собственное дело. И не какое-то мелкое - по-настоящему серьезное. Большой торговый комплекс, к примеру, Вот, действительно, та планка, к которой нужно стремиться.
   - Ага, все такие смелые, пока разок не умрут, - поморщилась полная девчонка с дурацкими заколками в форме стрекоз во все равно растрепавшихся волосах. - А как сюда выбросят в состоянии скулящего щенка, так сразу начнешь по углам прятаться. Лишь бы не зацепил кто, не тронул лишний раз.
   - Если хочешь знать, у меня дома стоит эмулятор Испытания. Попроще, конечно, но эффект от смерти тот же. Так что не тебе совать нос туда, в чем ничего не понимаешь.
   В голосе рыжего звучало неприкрытое презрение и ощущение собственного превосходства.
   - Посмотрим еще, кто куда лезет, - под нос себе проворчала девчонка и отошла к игровой капсуле.
   Всего капсул было пятьдесят - по двадцать пять с обеих сторон вытянутой комнаты. Выбирать можно любую. Они все одинаковые. Роль капсулы: коммутация и поддержание физиологических процессов в теле игрока. Никто не настаивает на том, чтобы провести в игре все три месяца, да это и невозможно. Каждые три дня электроника капсулы принудительно приостанавливает процесс Испытания и возвращает сознание игрока в реальный мир. Не соблюдая такой профилактики, легко навсегда остаться в игре. В какой-то момент сознание примет виртуальный мир за настоящий и не сможет вернуться. Вернее - не захочет. А тогда останется один выход - просто отключить тело от игры. Существует вероятность, что все обойдется - и испытуемый все же придет в себя. Но, насколько я знал, подобные случаи крайне редки. Чаще всего игроки, заплутавшие в игре, в реальности умирали по-настоящему. Особенно много подобных случаев было во время самых первых сеансов Испытания. Игроки не желали покидать виртуальную вселенную, опасаясь, что не успеют добиться достаточно высокого рейтинга, если позволят себе отдыхать вне капсулы.
   О том, что кто-то может себе позволить установить дома эмулятор Испытания, я слышал впервые. Это сколько же подобная система может стоить? Ладно бы еще была распространена. Да и какой в ней смысл? Все и так знают, что смерть в игре очень болезненна. Ну, так игра и создавалась с тем расчетом, чтобы стать максимально правдоподобной. Искусственный мир, законы которого в точности копируют законы мира реального. А ведь основой всего был обычный человеческий сон. Чего каждый из нас только ни видел во сне? Чего только ни испытывал? Сон - готовая площадка для создания на ней виртуальной вселенной. Надо только подобрать верный ключ к манипуляции сознанием. И у нас такой ключ есть.
   Каждый из нас знает, куда он попадет. Не в деталях, конечно, но представление имеет. Что-то рассказывали в школе, что-то - родители. Главный принцип - ничему не удивляйся. Чем быстрее обвыкнешься и примешь все вокруг за новую и единственную реальность - тем лучше. Тем эффективнее начнешь действовать.
   Заливает рыжий! Раньше времени набивает себе цену.
   Я прошел к противоположному концу комнаты. Часть стены здесь была прозрачная, и взору открывался потрясающий вид на Новую Москву. Пограничный Дворец располагался в одной из наиболее зеленых частей города. Высотных зданий здесь почти нет. И это - несмотря на жуткую нехватку свободной земли для новых застроек. Далеко внизу простирались парковые территории, рассеченные ровными линиями тропинок. Фонтаны, тенистые аллеи, аттракционы - все это привлекает людей. Даже в будни, даже в отсутствие солнца. Ненадолго я даже позавидовал им - гуляющим, беззаботным. Кто-то давно прошел свое Испытание, кому-то оно только предстоит. Но все они сейчас свободны, могут заняться чем-то приятным, а не готовиться к схватке с чудовищами виртуального мира.
   В комнату вошли еще двое. Веселые, довольные, явно знакомые.
   Прошло еще минут сорок, прежде чем стены и пол окрасились зеленым - значит, скоро загрузка.
   Испытуемые, успевшие порядком заскучать, оживились.
   - Волнуешься? - спросила белобрысая девчонка, застолбившая капсулу рядом с моей. Она уже разулась и теперь старательно приглаживала волосы, собирая их тугим хвостом.
   - Неа. Внизу волновался, а теперь - нет. - Я сидел на низкой лавке напротив своей капсулы и снимал ботинки. Так надо - для лучшей проходимости сигнала сквозь тело. - Устал, наверное.
   - А я волнуюсь, - она неуверенно улыбнулась. - Внутри все дрожит.
   - Снаружи отлично выглядишь, - попытался поддержать я.
   - Спасибо. Меня Леся зовут. А тебя?
   - Ромкой.
   - Ник себе придумал уже? Я Лани буду. Ну, это так... - она осеклась. - На всякий случай. Ты извини. Я когда волнуюсь, меня на разговор пробивает.
   - Все нормально. - Холодный пол холодил ступни. Прозрачные крышки капсул вздрогнули, медленно откинулись в сторону.
   - Юные граждане, - раздался приятный женский голос. Казалось, он звучит сразу отовсюду, не имеет явного источника. - Время Испытания настало. Пожалуйста, займите свои места в капсулах.
   - Мой ник - Райн, - проговорил я Лесе.
   - Это что-то значит?
   - Да. Это сокращение от древнегерманского Райнфрид. Переводится что-то вроде "Хранитель мира".
   - Ого - серьезное заявление, - подмигнула девчонка. - У меня просто приятное сочетание звуков, мягкое, - она засмеялась. - А ты древние языки изучал?
   - Нет, что ты. Специально для Испытания искал что-то интересное. Не один день просидел в городской сети. Чуть голова не опухла. Кстати, зря ты о своем, как о наборе букв...
   - Ой, - Леся посерьезнела. - "Лани" тоже что-то значит?
   - Могу ошибаться, но что-то вроде "Небо". Вот только с какого языка - не вспомню.
   - А что - мне нравится, - она снова просветлела. - Ладно, Райн, встретимся в игре.
   Девчонка широко улыбнулась и направилась к своей капсуле.
   Вот и все. Прощай, мир реальный. Здравствуй, мир виртуальный.
   Я забрался в капсулу. Довольно удобно - полусидишь, полулежишь. На голову опустился гибкий обруч, плотно обнял. Первые несколько секунд ощущение не самые приятные - голова закружилась, накатил приступ тошноты. Надо перетерпеть. Скоро пройдет. На запястьях, груди и щиколотках замкнулись фиксаторы. Тут же в левую руку воткнулась игла, от которой тянется гибкая трубка - моя столовая на все эти три месяца.
   С медлительной неотвратимостью закрылась прозрачная крышка. На лицо мне легла маска. Я несколько раз вдохнул прохладную дыхательную смесь. Головокружение отступило. Все нормально. Я готов к переходу. Послышалось шипение откачиваемого из герметичной капсулы воздуха. На руки и грудь легли электроды датчиков.
   Сначала перед глазами все поплыло. Очертания комнаты за пределами капсулы смазались, потускнели, а затем и вовсе исчезли в однообразном сером мареве.
  
   Глава 2. Белый.
  
   Ощущение фиксаторов и маски на лице исчезло, в теле появилась легкость. Я летел в полной темноте. Порывы теплого ветра касались моей кожи, били в лицо. Далеко впереди показалась белая точка. Еле различимая в окружающем непроглядном мраке. Но точка росла, наливалась красками. Вскоре до моего слуха донеслись звуки торжественной, напряженной музыки. От предвкушения близкого начала игры по телу побежали мурашки. Усталость как рукой сняло.
   Меня выбросило на опушку далекого леса. Вернее, медленно опустило на землю. Вокруг - покосившиеся дома. Некоторые деревянные, некоторые каменные. Небо низкое и серое, с заходящим солнечным диском у самого горизонта. Пахнет дымом от костра. А вон, собственно, и сам костер.
   Это еще не игра. Но этап очень важный - выбор персонажа.
   Быстрым шагом я направился к костру. Над головой раздалось недовольное карканье. У костра сидели семеро. Разношерстная компания. Все мужчины, в добротной, но непривычной для меня одежде. Вот только лиц у них нет. Какие-то наброски, будто нанесены штрихами. Ничего - это мы поправим.
   При моем приближении все семеро поднялись на ноги. Одновременно с этим перед глазами начали появляться элементы интерфейса. Пока что только наметки - как и лица у потенциальных персонажей. Но вот выбирать последних и просматривать их особенности уже могу.
   - Паладин, - проговорил я.
   От костра отделился человек, в плотной кожаной одежде темно-коричневого цвета, с мечом и щитом в руках. На щите - белый крест. Похожие же кресты, только серебряные, на груди и рукавах. Меч тоже странный - слишком уж ярко сияет.
   "Паладин - извечный борец с демоническими тварями и темными созданиями из самых глубоких разломов реальности. Его оружие - меч и вера. Одно его слово способно повернуть вспять неприятеля".
   - Демонолог.
   Паладин вернулся к костру, зато ко мне вышел человек, в чем-то драном, с кривым посохом в руках, навершием которого служил рогатый череп. В глазах черепа горели красные огни.
   "Демонолог - повелитель демонических сущностей и хозяин немертвых. Его слово - проклятие. Его взгляд - яд. Он идет об руку со смертью. Она его подруга, его спутница, его судьба".
   - Охотник.
   Человек в коже, но не темно-коричневой, как у паладина, а эдакой грязно-зеленой, пятнистой. Такой заляжет в лесу - пройдешь мимо, а не заметишь. За спиной колчан со стрелами, в руках лук, а на поясе, в ножнах, внушительного размера нож.
   "Охотник - эксперт в знании лесных троп, растений и животных. Он способен выживать там, где другие не протянут и дня. Его спутница - тишина. Его оружие бьет наповал. Второй выстрел? Он не понадобится".
   - Инженер.
   Единственный персонаж, выпадающий из общей сказочной атмосферы. Одеждой ему служил комбинезон из какой-то грубой ткани. На запястьях - устройства, похожие на небольшие самострелы. За спиной приклад оружия, напоминающего короткое ружье аж с четырьмя стволами. На поясе широкий ремень с разнообразным инструментом, в том числе - электронным.
   "Инженер - эксперт в электронной технике и аппаратах древности. Его сила в знании. Он не только способен вдохнуть жизнь в самые убийственные механизмы, оставшиеся со времен Последней войны, но и сильно облегчить себе существование посредством останков былой цивилизации".
   - Маг.
   Человек в короткой мягкой куртке, с отполированным посохом в одной руке и коротким боевым жезлом в другой. Никаких остроконечных шляп и ниспадающих до земли халатов. На шее какой-то амулет, а пальцы усыпаны сверкающими кольцами.
   "Маг - повелитель четырех стихий. Ему подвластна сама суть вещей. Он не нуждается в оружии. Он сам оружие - непредсказуемое и разрушительное. Не стоит стоять у него на пути. Вы даже не успеете понять, когда умерли".
   - Боец.
   Человек имел очень внушительную мускулатуру. Короткая куртка с металлическими бляхами на груди и короткими рукавами не скрывала рук, испещренных многочисленными шрамами. Перед собой он держал большой двуручный меч.
   "Боец - он живое воплощение мощи и ярости. Он не дрогнет перед более сильным противником. Просто потому, что нет более могучих, чем он. Не подпускайте его близко - он уйдет, забросив вашу голову в свой вещевой мешок".
   - Танцор.
   Человек был с ног до головы затянут в черное. Возможно, тоже кожу, но очень тонкую, хорошо выделанную. Оружия не видно никакого.
   "Танцор - вам смешно, думаете, что повстречали шута? Скажите ему об этом или хотя бы намекните. Он станцует на вашей могиле. Бесшумный убийца, способный проникнуть в любую комнату и вскрыть любой замок".
   Я протяжно вздохнул. Параллельно с кратким описанием, просматривал характеристики персонажей. Надо сказать, глаза разбегались. Единственное, кого сразу отмел, - демонолога и инженера. На всяких некромантов и демонологов хорошо смотреть по телевизору, но оказаться в их шкуре - нет уж. Кровь и кишки, в которых надо копаться и на их основе строить какие-то магические фигуры, - не то, чем мне хочется заниматься следующие три месяца. Инженер же банально не интересен. Персонажа хотелось далекого от реального мира, а всякие ружья и электронные инструменты этому ну никак не способствуют. К тому же, кто его знает, как много в игре этих самых убийственных механизмов? Не хотелось бы зависеть от случая и полагаться только на удачу - попадется действительно мощная находка или нет.
   Что мы имеем дальше?
   Танцор... странное название для персонажа. Вор и вор, плюс - убийца. Делает акцент на нанесении скрытых ударов, часто заканчивающихся смертью противника. Но защита никакая. Хватит одной оплеухи, чтобы с соплями и слезами вернуться в игровую комнату. Хотя воровство здорово может поправить собственное материальное положение. Но душа как-то не лежит. Боец - слишком скучно и стандартно, хотя очень эффективно и смертоносно. Такому все равно, с кем скрещивать свой меч. Универсал в плане оружия и доспехов. Но скучно. Маг - тоже слишком стандартно. Опять множество "хотя", но не хочется. Остаются паладин и охотник. Полагаться исключительно на стрельбу мне очень не хотелось. В ближнем бою такой персонаж может оказаться очень нерасторопным и слабым. Хотя знание троп и прочих монстров наверняка сослужит добрую службу. Особенно на начальных этапах игры.
   Значит, паладин?
   Я поморщился. В моем представлении паладин должен нести справедливость и свет своего бога. Справедливость я нести не собирался, а вот свет мне бы очень пригодился. Насколько знал, самые опасные и смертоносные монстры в игре, так или иначе, относятся к демоническим созданиям. Иметь перед ними небольшой бонус в виде особой специализированной магии - очень неплохо. Присутствует некоторое ограничение в оружии, но это не беда. Главное, нет ограничений на поведение. Не уверен, что готов следовать кодексу чистоты и справедливости. У всех нас в игре другие цели.
   Что ж, выбор сделан. Я еще раз осмотрел паладина и его характеристики, затем выбрал пункт меню "Продолжить".
   Основные параметры: сила, ловкость, мудрость, интеллект и телосложение. И пять свободных единиц для распределения. Посмотрим, что у нас со значениями по умолчанию...
  
   Сила: 6
   Ловкость: 3
   Мудрость: 4
   Интеллект: 2
   Телосложение: 5
  
   Здоровье: 50
  
   От силы зависят максимальный носимый вес и физический урон. Также сила накладывает ограничения на использование холодного оружия и добавляет бонус к восстановлению усталости - очень важному параметру. Устанешь - и все: ложку не поднимешь - не то чтобы мечом махать. Сюда, пожалуй, три единицы сразу.
   Ловкость - это у нас, прежде всего, скорость передвижения и вероятность уклонения от физических атак. Большое значение имеет для стрелков, так как добавляет бонус к урону, наносимому на дистанции. Сюда пока воздержусь что-то добавлять. Как и в мудрость. Сопротивление магии - это, конечно, хорошо, но позже. Вряд ли поначалу это так важно. А на первое слабое волшебство хватит. Интеллект - туда же. Мне не грозит внятно научиться взламывать технические устройства и вообще пользоваться техникой. Вот в телосложение парочку единиц, чтобы сразу по голове не настучали. Это тоже бонус к усталости, а также к стойкости болезням и ядам, копеечка к физической защите. Ну и количество жизней чуть поднять.
  
   Сила: 9
   Ловкость: 3
   Мудрость: 4
   Интеллект: 2
   Телосложение: 7
  
   Здоровье: 70
  
   Жмем "Продолжить".
   Куча умений, которые мне доступны. Пока могу выбрать пять. Остановимся на...
  
   Ускоренное обучение (новичок)
   Использование длинных клинков (новичок)
   Регенерация здоровья (новичок)
   Белая магия (новичок)
   Оружейник (новичок)
  
   Неохваченным осталось слишком много вкусного, ну да по ходу игры наверстаю. Остались только боевые умения. Они же - способности. Выбора мне не оставляют, могу взять только атаки, доступные моему первому уровню.
  
   Усиленный удар
   Круг пламенного гнева
  
   И к этому небольшой бонус за счет белой магии.
  
   Лечение
  
   Вот и все.
   Выбираю "Продолжить".
   Ненадолго мир перед глазами блекнет, а когда я снова могу видеть, то у костра не остается никого, кроме меня. Но меня уже в теле паладина. Непривычная одежда, непривычная тяжесть меча в руке. Ко всему этому придется привыкнуть.
   - Назови свое имя, герой. - Слышу женский голос. Вроде бы тот же, что звучал в игровой комнате.
   - Райн.
   - Добро пожаловать в Испытание, Райн. Игра начнется сразу, после того как вы подтвердите свой выбор.
   Перед глазами появилась кнопка "Приступить к испытанию".
   Я нажал на нее, не раздумывая. Хватит толочь воду в ступе, пора наконец-то взглянуть на мир Испытания. Все вокруг снова поблекло, исчезло...
  
   Глава 3. Первые шаги.
  
   Первое, что услышал, когда мир еще не вернулся к нормальным краскам, - громкое кукареканье. Где-то с регулярностью секунд в десять надрывался несчастный петух. Только потом к его воплям присоединились голоса и выкрики. Пока далекие и неразборчивые.
   Мне было тепло. Даже жарко. Кожу на лице аж пощипывало. Когда темнота перед глазами начала рассеиваться, понял, что сижу возле большого костра. Сижу не один - рядом такие же игроки, как и я. Разные классы, разная одежда. Только сидят неподвижно, будто спят.
   Дождавшись, пока очертания объектов обретут четкость, поднялся. Народу вокруг костра сидит много, но кто-то уже успел покинуть место общего привала и с вытаращенными глазами шатался по деревне. Даже - деревеньке. Несколько покосившихся домишек вроде тех, которые видел на опушке леса, когда выбирал себе персонажа. Под ногами - утоптанная земля. Шагах в пятидесяти за пределами деревеньки - сплошной еловый лес. Солнце висит над самыми верхушками. Не понять - поднимается или вот-вот скроется. Далеко не жизнерадостная картина, чего уж говорить.
   Признаться, я ожидал более цивилизованного окружения.
   Перед внутренним взором мигала иконка, сообщающая о том, что у меня есть одно непрочитанное сообщение и одно новое задание. Что ж, посмотрим. Возможно, найду там указания к первым действиям.
  
   "Тысячу лет назад в процветающий индустриально развитый мир пришли силы, к существованию которых официальная наука относилась с полнейшим неверием. Люди, возомнив себя богами, дерзали проводить самые невероятные эксперименты. Но однажды все изменилось. Человеческий гений пробил ткань реальности и впустил в мир создания, имя которым Легион. И была кровь, и было пламя, и был пепел. Тысячи лет развития рухнули под стопы чудовищных созданий. Но кто же теперь хозяин мира? Кто ходит по его выжженным равнинам? Испытание - мир, переживший страшное потрясение, но мир, все еще не сломленный. Близится час последнего Суда, когда каждый, кто в силах держать в руках оружие, сможет собственными действиями доказать, что человечество не сгинуло прочь. Мы выжили. И мы идем, чтобы вернуть себе то, что принадлежит нам по праву!"
  
   Теперь понятно, что ожидать от мира Испытания радушной встречи, - глупо. Возможно, эта деревня - одно из самых цивилизованных мест на многие километры вокруг. Что ж, приключение будет только веселее. Особенно после привычных идеально чистых домов и улиц Новой Москвы.
   Рядом пошевелился один из "спящих" игроков. Помотал головой, тяжело выдохнул.
   Я же пробежал глазами по новому заданию.
  
   "Задание: Не спи, где попало
   Навестить и снять комнату в таверне "Под сенью красной луны"
   Награда: 300 exp, 1 Z-кристалл, 3 V-раствора
   Принять?"
  
   Принимаю, конечно. Хотя сразу снимать комнату и не планировал. Но до следующего уровня мне требуется тысяча единиц опыта, а тут же дают сразу треть, да и еще какой-то кристалл и растворы. Имеющейся наличности - сто серебряных монет. Надеюсь, комната стоит не очень дорого. Сразу сливать на нее кучу денег все равно не буду. Вот только где эта таверна? На интерактивной карте темным-темно. Только себя вижу да костер. Что ж, будем искать. А заодно и проведем инвентаризацию имущества.
   Я пошел прочь от костра, всматриваясь в окружающие меня домики. Всего их в деревне около десяти. Некоторые довольно большие, что не мешает им оставаться кривыми и убогими.
   - Извини, не подскажешь тавер... - я не успел закончить фразу, которой остановил пробегающего мимо мага.
   - Там, - отмахнулся он, даже не повернув ко мне головы.
   Какой занятой. Надо и мне поторапливаться. В стороне, куда указал игрок, виднелось двухэтажное здание, больше похожее на барак. Первый его этаж сложен из камня, порядком поросшего мхом, второй же обшит потемневшими досками и кое-где обшит проржавевшими листами железа. Над единственной дверью висела какая-то вывеска. Но что на ней написано - пока не разглядеть.
   Так, а что же с моим имуществом?
  
   Меч путника
   Урон 5-7
  
   Щит путника
   Зашита 3
  
   Куртка путника
   Защита 5
  
   Штаны путника
   Защита 3
  
   Сапоги путника
   Защита 1
  
   Короче говоря, не на чем задержать взгляд. Еще имеются три склянки с лечебным раствором. Все три размещены на поясе в специальных кармашках. Единственное, чего не могу потрогать, так это деньги. Монеты почему-то представлены только в электронном виде. Что, несомненно, куда удобнее, чем таскать их в настоящем кошельке.
   Только вплотную приблизившись к двухэтажному зданию, я смог прочесть вывеску: "Под сенью красной луны". Когда-то красная, краска, которой были выведены буквы, порядком выцвела и облезла. Вдоль одной из стены тянулась длинная лохань, наполненная водой. Водопой для лошадей, что ли?
   Открыв дверь, вошел внутрь. В нос тут же ударил запах жареного мяса и пива. Неожиданно приятные запахи, что не может не радовать. У меня уже начали закрадываться мысли, что есть придется что-то старое или протухшее. А пуще того, только то, что поймал сам.
   Зал таверны оказался довольно ярко освещен. Причем не какими-нибудь свечами или факелами, а лампами. Возможно, масляными. Они стояли на столах, а одна висела под потолком. Некоторое время я как дурак пялился на нее - обычная лампа накаливания. Желтоватая и помигивающая, но вполне себе рабочая. Вот тебе и волшебный мир. Похоже, продуктов технологии здесь куда больше, чем мне показалось в самом начале.
   Народу в зале нет. Только за барной стойкой стоит мужик, с короткой бородой и в клетчатой рубахе с закатанными до локтей рукавами.
   - Я бы хотел снять комнату, - сказал я, подойдя к мужику.
   - Конечно, добрый путник, - кивнул тот. - Меня зовут Емельян, и я хозяин "Под сенью красной луны" - лучшей таверны в Жердево.
   "Лучшая и единственная", - про себя усмехнулся я, краем глаза наблюдая за обновлением интерактивной карты, на которой обрисовались контуры деревни и появилось название Жердево. Над головой же мужика засветилось его имя.
   Между тем лицо Емельяна оставалось невозмутимым. Я бы даже сказал - задумчивым.
   - Комната на ночь стоит пять серебряных монет, - продолжил он. - Можешь заплатить сейчас, а остановиться - когда пожелаешь. Ночевать за пределами деревни - не лучший выбор для молодого воина. В моих стенах тебе нечего опасаться. Ты сможешь хорошо поесть и отдохнуть, а также воспользоваться услугой по хранению ценностей, которые не желаешь носить с собой. Если, не приведи господь, в пустошах тебя настигнет смерть, наши лекари воскресят тебя, но твое снаряжение, увы, останется лежать на месте гибели. Впрочем, подробнее тебе об этом расскажет наш мастер-лекарь - добродетельный Инвар. Я отмечу на твоей карте, где его найти.
   Перед глазами появилась панель с предложением нового задания:
  
   "Задание: Если я умру
   Поговорить с мастером-лекарем Инваром
   Награда: 300 exp, 1 Анкх
   Принять?"
  
   Задание принял.
   - Хорошо, я снимаю комнату на день.
   Емельян улыбнулся. С моего счета исчезли пять монет.
   - Вот твой ключ.
  
   "Задание: Не спи, где попало
   Статус: выполнено
   Вы получили: 330 exp, 1 Z-кристалл, 3 V-раствора"
  
   Ускоренное обучение делало свое дело, добавляя десять процентов бонуса.
   Мужик выложил на барную стойку три плотно запечатанные склянки белого стекла.
   - Что это? - спросил я.
   - Об этом тебе лучше поговорить с мастером-алхимиком, господином Янсуном.
  
   "Задание: Все выше и выше
   Поговорить с мастером-алхимиком Янсуном
   Награда: 300 exp, 3 свитка идентификации
   Принять?"
  
   Хорошо, поговорим и с ним.
   - А Z-кристалл?
   Рядом с иконкой моих денежных средств появилась новая иконка со стилизованным изображением синего кристалла.
   - О Z-кристаллах тебе расскажет любой мастер-учитель.
  
   "Задание: Знаний много не бывает
   Поговорить с любым мастером-учителем
   Награда: 300 exp, 5 Z-кристаллов
   Принять?"
  
   Отлично - сегодня день бесед.
   - Не желаешь купить в дорогу немного еды, добрый путник? - спросил Емельян.
   - А что есть?
   Перед моими глазами развернулся виртуальный прилавок с небогатым выбором съестного. Вяленое мясо, сыр, хлеб. Из питья: вода, пиво, вино. Цены не кусаются, так что можно позволить себе запастись на пару дней. Без провизии в дороге нельзя - усталость быстро возьмет свое. Я закупился на десять серебряных монет. Спиртное брать не стал, хотя сильно подмывало. Не собирался напиваться за пределами деревни - слишком велик риск вернуться через мастера-лекаря. Выпить можно и здесь. Но позже.
   Поблагодарив Емельяна, я уже собирался уходить, когда снова обратил внимание на его излишне задумчивый взгляд. Отец говорил мне, что далеко не все НПС в игре сами предложат мне задания. К некоторым придется найти подход, разговорить. А потому следует обращать внимание на всякие мелочи в их поведении.
   - Прошу прощения, но у вас все нормально? Возможно, я могу чем-то помочь.
   Мужик тяжело вздохнул.
   - Мой сын не вернулся с вечера. На юге у нас разбита пасека. Он отправился туда за медом - и больше я его не видел. Места там обычно спокойные, но...
   - Я могу поискать его.
   - Правда? - оживился Емельян.
  
   "Задание: Пропавший в лесу
   Найти пропавшего сына Емельяна
   Награда: 2000 exp, 5 Z-кристаллов, 500 серебряных монет
   Принять?"
  
   - Конечно.
   - Я буду очень благодарен тебе, добрый путник. Ты узнаешь его по амулету на шее. Берестяной коробочке с тремя горошинами внутри.
   Забрав непонятные склянки и купленный товар, я покинул таверну. Все забросил в вещевой мешок. Его содержимое тут же отразилось во вкладке "Инвентарь". Отлично, теперь бегом по мастерам.
   Все уже были отмечены на моей карте, потому проблем с поисками не возникло.
   Мастер-лекарь располагался в довольно просторном доме, насквозь пропахшем какими-то лекарствами. Высокий, с длинными волосами, собранными в разлохмаченный хвост; в белом халате, который носил следы крови, - он производил впечатление человека не очень аккуратного.
   - Мастер Инвар? - спросил я.
   - Он самый, - кивнул тот.
   - Я бы хотел узнать о воскрешении в случае моей гибели.
   - Разумеется, молодой воин. Всем и каждому ведомо, что места наши несут на себе недобрую славу. Много бродит в окрестностях всяческих тварей, готовых растерзать любого, кто попадется им на пути. И чем дальше от деревни, тем злее и опаснее эти создания. Иногда удача изменяет каждому из нас. Даже лучшие совершают ошибки, некоторые из которых приводят к погибели. Но мы нашли способ сохранить численность наших защитников, воскрешая их после смерти. Вот тут... - он развернулся, указывая на металлический стол, над которым переплетениями диковинных лиан зависли провода и трубки. Рядом, на небольшой подставке, размещались режущие инструменты самого зловещего вида. На некоторых из них, так же как и на поверхности стола, виднелись следы крови. - У каждого, кто отправляется в пустошь, есть два варианта гибели: с наличием при себе Анкха и без оного. Анкх - артефакт возврата, который срабатывает в момент смерти своего обладателя. Это позволяет моментально перенести тело героя в мою скромную обитель. При этом покойный сохраняет при себе весь инвентарь и снаряжение. Если в момент гибели герой не обладает Анкхом, то я все равно могу вернуть его к жизни. Процесс воскрешения несколько более долгий, в сравнении с первым вариантом, но это неизбежные издержки. Разумеется, все достижения воскрешаемого сохраняются без потери. Только придется оплатить лечение. Первая плата - пятьсот серебряных монет. Следующая - тысяча. Прошу прощения, но все в нашем бренном мире стоит денег. Бесплатно не могу работать даже я. Если нет возможности заплатить сразу, я готов подождать. Но имей в виду, молодой воин, никто тебе ничего не продаст и не окажет никаких услуг, пока не расплатишься со мной.
  
   "Задание: Если я умру
   Статус: выполнено
   Вы получили: 330 exp, 1 Анкх
  
   Он протянул мне крест с петлей.
   - Держи. Другие можешь купить у мастера-ювелира, господина Юджина. И еще - не рекомендую затевать потасовку в деревне. Это очень не поощряется. Мы любим, чтобы вокруг было тихо.
   Я повесил ценную вещь на шею. Надо будет всегда иметь при себе одну такую штуку. Не хочется потом искать собственное мертвое тело и оставшееся на нем снаряжение. Да и останется ли чего?
   В деревне стало заметно светлее, солнце поднялось над дальними деревьями. Надо поскорее закончить обход и дотемна наведаться в лес. Интересно, что за демонические твари там обитают? Да и процесс схватки надо опробовать.
   Жилище мастера-алхимика располагалось на окраине деревни, почти у самого леса. Здесь сильно пахло гнилью и стоялой водой, а также в большом количестве обитали комары. Пришлось перейти на быстрый бег, иначе рисковал стать им отличным кормом. В дверях жилища, состоящего будто из одних веток и пучков трав, столкнулся с другим игроком. Низкорослым бойцом - худым и болезненно-бледным. Такому бы лучше в маги податься - хоть какое-то соответствие было бы внешности и внутренней силы. Но, видимо, хочет здесь побыть тем, кем никогда не стать в реальном мире. Внешне-то каждый из наших персонажей копирует нас самих, настоящих. А вот потом, в процессе игры, будет изменяться в соответствии с выбранным классом.
   - А-а-а, - проскрипел мастер-алхимик, когда я переступил порог его дома, - заходи-заходи, добрый человек. Не желаешь ли настоя дикой ромашки? Очень, надо сказать, бодрит. А вот...
   - Прощу прощения, - перебил я его. - Мне бы узнать о V-растворе.
   - Ох уж мне эта молодежь. Все спешат, куда-то бегут. Ничего слушать не хотят. Да-с.
   Мастер Янсун выглядел лет на сто, не меньше. Дряхлый старик - сгорбленный, с трясущимися руками и бегающими из стороны в сторону глазами. Впрочем, глазами очень живыми, примечающими каждую мелочь. По крайней мере, так показалось мне.
   - V-раствор - это песня алхимии, - говорил он. - Он позволяет вам, торопыгам, куда быстрее впитывать учения. Каждый раз, когда в своем развитии становишься на одну ступень выше, не забудь выпить сей раствор. Тело слабо и не всегда поспевает за разумом. V-раствор позволяет им работать, будто единый, хорошо налаженный аппарат. Да-с.
  
   "Задание: Все выше и выше
   Статус: выполнено
   Вы получили: 330 exp, 3 свитка идентификации"
  
   Стоил чудо раствор недорого - всего десять монет, потому я на всякий случай прикупил парочку. Вообще, в наличии у алхимика имелось довольно много интересного. Растворы, временно увеличивающие силу, скорость, а также блокирующие усталость и другие. Очень полезно, очень хочется, но очень дорого.
   Ну вот, осталось посетить мастеров-учителей - и с ознакомлением с основами игры будет покончено. Я поблагодарил алхимика и направился прочь.
   - Молодой человек, - окликнул он меня. - Не будет ли вам в тягость оказать старому больному человеку небольшую услугу?
   - Да, конечно.
   - Да-с. Стар я стал ходить по лесам да весям, а ученик мой нынче занят. Нерасторопен и ленив он. Кости же мои стонут без припарки. Будь добренький, принеси мне десять корней дикой мандрагоры.
   - Где она растет?
   - А повсюду, - расплылся он в беззубой улыбке. - Только шагов на полтысячи отойдешь от деревни - вот и она тут как тут.
  
   "Задание: Лютики цветочки
   Собрать 10 корней дикой мандрагоры
   Награда: 1500 exp, 5 Z-кристаллов, 3 лечебных раствора
   Принять?"
  
   - Хорошо, посмотрю, конечно.
  
   Вы узнали, что такое дикая мандрагора.
   Вы получили рецепт извлечения корня дикой мандрагоры.
  
   - Доброй дороги тебе, молодой человек. Да-с.
   По пути от хижины алхимика я заглянул в мигающую вкладку "Рецепты". Там доходчиво, с иллюстрациями рассказывалось, как выглядит дикая мандрагора и как добыть ее корень. Впрочем, вся эта информация и без того уже сидела в моей памяти - очень удобно.
   Мастеров-учителей в Жердево оказалось всего трое. Один обучал боевым умениям, другой - магическим, третий - инженерным секретам. Никакой особенной специализации, только общие вещи.
   Мне, похоже, придется навещать первых двоих. Ну и начну с мастера-бойца. Тот обитал в аскетичном домике, стены которого закрывали металлические листы. Внутри - лежанка на полу, деревянный столик с масляной лампой и стул. Все. Если мастер где-то и хранит свои запасы, то явно не здесь.
   Он стоял спиной ко мне - высокий, обнаженный до пояса. На рельефных мышцах играет отсвет лампы. На лысом черепе цветная татуировка в виде змеи.
   - Доброго утра, - поздоровался я. НПС внушал уважение, отчего-то сразу заводить с ним разговор о деле не хотелось. - Мне нужна помощь.
   Он обернулся, смерил меня оценивающим взглядом.
   - Слушаю.
   - Z-кристаллы. Вы можете пояснить мне их назначение?
   - Разумеется.
   Говорил он отрывисто, точно дрова рубит.
   - Z-кристаллы необходимы для изучения новых умений. Узнать о новых умениях ты можешь у учителей или из специальных книг. Чем выше уровень умения, тем больше оно требует Z-кристаллов для изучения. Кристаллы даются за выполнение заданий и при получении нового уровня. В первом случае кристаллов дается больше. Есть вопросы?
   - Нет...
  
   "Задание: Знаний много не бывает
   Статус: выполнено
   Награда: 330 exp, 5 Z-кристаллов"
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 2
   Вы получили 1 Z-кристалл
   Вы получили 5 очков параметров
  
   Как и говорил мастер-алхимик, я выудил из мешка один V-раствор, откупорил склянку и выпил содержимое. На вкус немного солоноватая жидкость, ничего особенного. Ощущений тоже никаких. Ладно, возможно, позже почувствую. А пока... два очка в силу, два в телосложение, одно в мудрость.
   - Чему вы можете меня обучить?
   Перед глазами раскрылся список доступных умений.
   Зараза! Мастер забыл упомянуть, что обучение у него требует не только кристаллов, но и денег. Каждое новичковое умение - триста серебряных монет. Продвинутого же уровня - тысяча. Интересно, а где можно добыть книги? Иначе с такими расценками не останется денег на обновление гардероба.
   Крохоборы и сволочи! А вот если бы не мы - кто б их всех защищал от тех дьявольских отродий, что живут в лесу?
   - Спасибо, зайду попозже.
   К мастеру-учителю магии идти смысла нет. Пробежаться разве по лавкам. Вдруг кому из торговцев что надо. Покупатель из меня сегодня все равно никакой.
   Деревня бурлила. Игроки сновали туда-сюда. Я видел несколько групп - собираются идти дальше в несколько человек? Напрасно. Для здоровья оно, конечно, полезно, а вот в плане собственного развития - вариант тупиковый. Опыт, который получает такая группа, делится поровну на всех. Табуном ходить можно разве что на крутых боссов. По крайней мере, так было, когда испытание проходили мои родители. Могли ли измениться правила? Надо будет уточнить.
   По пути к кузнецу мое внимание привлек пронзительный голос какого-то парнишки, лет десяти. Он стоял возле почти догоревшего костра и во все горло декламировал объявление:
   - Внимание! Внимание! Добрые путники, да будут благословенны ваши дни. Завтра поутру в Жердево будет проведен турнир. Турнир до последней крови. Не бойтесь и не страшитесь, смерть в турнире вас не сыщет. Соберите себе верную группу и втроем подайте заявку на участие в турнире. Каждый участник группы-победительницы получит по пять тысяч серебряных монет и по десять Z-кристаллов. За второе место - по три тысячи монет и по 6 Z-кристаллов. За третье - по одной тысяче монет и по четыре Z-кристалла. И это еще не все! Внимание! Внимание! Не пропустите...
   Пять тысяч?! Неплохой куш в самом начале игры. Надо будет подумать об участии.
   Возле кузнеца собралось четыре человека, потому пришлось подождать, пока каждый из них покончит со своими разговорами. Впрочем, с дородным мужиком, в кожаном фартуке на голый торс и с молотом в руках, особенно бесед не вели. Все больше просматривали предлагаемым им товар. А этот процесс доступен параллельно всем жаждущим. И все равно очередь немного напрягала.
   Дождавшись, пока народ разойдется, я задал вопрос:
   - Нет ли надобности в помощи?
   - В помощи? - ухмыльнулся тот. - Нет. Слава богу, дела идут отлично. Но, если хочешь сэкономить на доспехах, принеси мне три шкуры черного кабана. Тогда тебе придется заплатить только за изготовление - триста монет. Если же принесешь пять шкур, сойдемся на ста монетах.
  
   "Задание: экономный охотник
   Принести кузнецу 3 шкуры черного кабана
   Награда: 2500 exp, 5 Z-кристаллов, скидка на изготовление доспехов
   Принять?"
  
   - Я поищу кабанов, - кивнул я.
  
   Вы узнали, кто такой черный кабан.
   Вы получили рецепт извлечения шкуры из черного кабана.
  
   В магической и ювелирной лавке мастера никаких заданий не дали. Либо же я просто не нашел, за что зацепиться. А вот мастер-инженер, в доме которого располагалась и торговая лавка, оказался куда более сговорчивым.
   - Мне нужны все микросхемы, которые ты только сможешь найти, - встретил он меня с порога. - За каждую микросхему плачу по триста монет.
   Мастер возился с каким-то агрегатом в виде куба, внутри которого что-то искрилось, выплевывая сгустки серого дыма. Пахло паленой проводкой.
  
   "Задание: сборщик мусора
   Принести мастеру-инженеру микросхемы
   Награда: 500 серебряных монет и 2 Z-кристалла за микросхему
   Принять?"
  
   - Хорошо, - только и пробормотал я, а мастер уже потерял ко мне интерес.
   Ну вот, можно и до лесу прогуляться. Пощупать местную живность. На моей карте имеется только одна отметка касательно местоположения пасеки, где пропал сын хозяина таверны. Туда и направлюсь, пожалуй. Судя по всему, идти до нее порядка полукилометра.
   - Райн! - Услышал женский оклик.
   Повернулся на голос - Лани? Вроде бы она. Белобрысые волосы растрепались, упали на лицо. Охотница - в короткой куртке с откинутым на спину капюшоном, в облегающих кожаных штанах со шнуровкой. Лук почему-то держит в руках.
   - Ну, как ты?! - в ее голосе звучала радость. - В паладины подался?
   - Осматриваюсь, хожу, - улыбнулся я. - А тебе идет этот наряд.
   Она смутилась, покраснела.
   - Спасибо. Слышал о завтрашнем турнире?
   - Ага.
   - Что думаешь?
   - Заманчивый приз, ничего не скажешь.
   - Может... - она откинула волосы, выразительно уставилась на меня. - В общем, приглашаю тебя в группу.
   - Почему нет. Третий есть?
   - Неа. Но у нас еще целые сутки впереди. Найдем.
   - Думаю, нужен маг для баланса.
   - Буду иметь в виду, - она улыбнулась, потом вздохнула. - Жаль, что группой невыгодно играть. Ну да ладно. Ты уже что-то надумал?
   - Да, собираюсь прогуляться.
   - Осторожно. Я уже выбиралась ненадолго - встретила каких-то чучел с большими ушами. Двоих подстрелила, а от третьего еле сбежала - начал иглами плеваться. Так больно, - она надула губы. - Решила сначала тут все изучить. А потом уж возвращусь, отомщу ушастому.
   - Главное, Анкх при себе держи.
   - Ага, - она расшнуровала на груди куртку, хвастаясь украшением.
   Мои глаза невольно скользнули немного ниже - туда, где намечалась небольшая ложбинка.
   Заметила Лани мой взгляд или нет - не знаю. Но вида не подала. Вместо этого сказала:
   - Ты и сам осторожней, смотри. Тут по-настоящему больно. И кровь идет.
   Я молча вытащил из-за спины щит, постучал по нему костяшками пальцев.
   - Это да - тебе легче. Ну что, встретимся в таверне? После заката. Ты комнату снял?
   - Снял. Тоже собирался только дотемна погулять.
   - Ну, вот и договорились.
   Она сверкнула белозубой улыбкой и шмыгнула в дом к мастеру-инженеру.
  
   Глава 4. Длинный день.
  
   Я направился в сторону лесу. В направлении пасеки. Туда от деревни вела еле приметная тропа - точно не заблудишься. Интересно, я один такой умный и поинтересовался проблемами хозяина таверны или есть другие? Впрочем, какая разница? Пропавших сыновей на всех хватит.
   Перед тем как окончательно углубиться в лес, еще раз проверил имеющиеся в наличии способности:
  
   Усиленный удар
   Увеличивает наносимый вами физический урон на 100%
   Время действия: 1 минута
   Время перезарядки: 5 минут
  
   Круг пламенного гнева
   В радиусе 2 метров наносит урон по площади, равной 200% (300% демоническим созданиям) вашего физического урона
   Время перезарядки: 7 минут
  
   Лечение
   Восстанавливает 30 единиц здоровья целевому живому существу
   Время перезарядки: 3 минуты
  
   Вот оно, где важна мудрость. Странно, а я-то считал, что на способности она не влияет. Просмотрел где-то, видимо. А вот оно - напрямую. По 5 процентов за каждую единицу, что касается урона. Да и "Лечение" базово всего 30 единиц лечит, с бонусом мудрости: 37 единиц.
   Ох-ох, надо будет повнимательнее в эту сторону смотреть, чтобы перекоса какого не вышло.
   Одно сильно напрягает - как-то оно все долго перезаряжается. Ударил, плюнул - и крутись дальше, как можешь. Надо будет озаботиться умением, сокращающим время перезарядки. Видел, такое есть. Как есть и увеличивающее мощность умений, и длительность. Как и еще десяток других вкусных и полезных. Хорошо хоть имеется регенерация здоровья. Правда, по единичке в минуту. Смешно.
   А что с "физикой"? Толком и не посмотрел.
  
   Физический урон: 18-20
  
   И это из моей железяки, при ее базовом уроне в 5-7 единиц? А тот же "Круг пламенного гнева" грохнет уже на 50 единиц. Неплохо. Пожалуй, нет повода грустить. По крайней мере, до тех пор, пока не встретил какого-нибудь большого и злого демона.
   Что с защитой? Ее общий показатель ничего толком не дает. Куда важнее процент снижения получаемого урона. У меня он...
  
   Снижение физического урона: 59%
   Снижение магического урона: 21%
  
   Значит, в схватке с равным себе по уровню больше половины наносимого им физического урона уйдет в никуда. Хотелось бы больше, но пока сойдемся и на этом. С магическим снижением и вовсе беда.
   Ладно, все более-менее ясно. Щит в одну руку, меч в другую - и пошли.
   Лес стоял в основном лиственный. Березы, ольха, орешник... Вряд ли тут они называются иначе. Внешне уж точно ничем не отличаются от привычных мне. Идти я старался тихо, но получалось не очень хорошо. То ветка под ногой хрустнет, то клочок травы шелохнется. Но на шорох среагировал и я сам. В стороне от тропы, совсем рядом, какое-то шебуршение и возня. Лучше бы и не знал, что будет больно. Не топтался бы в нерешительности.
   Создание первым решилось атаковать. Выскочило не тропу, взрыкнуло, раздулось, точно воздушный шар, - и плюнуло. Щит принял на себя удар. В его деревянную поверхность глубоко вонзилась костяная игла. Ага, так, значит, это тот ушастик, о котором говорила Лани. А где уши? Сплошной комок, покрытый чешуей. Ростом едва ли мне до колен доходит. Передние лапы короткие, задние - длинные. Явно для прыжков. А ушей не видно.
   Создание попятилось и начало снова раздуваться. Не давая ему второй попытки, я замахнулся мечом и, не переставая прикрываться щитом, бросился на него. Один удар - и зверь развалился надвое.
   Ха!
   За тварюшку получил 30 единиц опыта и 10 серебряных монет. Монеты выскочили небольшой россыпью и тут же исчезли, стоило мне оказаться от них на расстоянии примерно метра. Значение возле иконки с монетами пополнилось на десять единиц. Отлично - не придется ползать по траве и руками собирать наличность. А вот название загубленной зверюги мне так и не открылось. Похоже, придется раскошелиться на книгу, где будет расписана местная флора и фауна.
  
   Вы получили достижение: Первое убийство
   Награда: 2 очка параметров
  
   О как! Награда - это хорошо. Отправим очки в силу.
   Следующих "ушастиков" заметил прежде, чем они услышали мое приближение. Стояли, тычась носами в останки какой-то еще меньшей, чем они, живности, и, похрюкивая, уплетали немного протухшее кушанье. Два удара - два трупа. И, надо признать, в расслабленном состоянии создания действительно обладали ушами - большими и подвижными. Странно, что не заметили такого слона, как я. Наверное, очень вкусно обедали.
   Немного осмелев, я стал забирать в стороны от тропинки, не заботясь о производимом шуме. На треск и шорох ушастые дикобразы вылезали с большой готовностью. Но плюнуть без того, чтобы не пофырчать, не могли. Потому я почти всегда слышал притаившуюся в засаде зверуху. О том, что их становится слишком много, понял спустя минут пятнадцать, когда к небесам улетели души, по меньшей мере, десяти "ушастиков".
   Они изменили тактику. Перестали плевать в одиночку. Вообще перестали плевать. А собрались полукругом и, высоко выпрыгивая, поскакали на меня. И ведь главное - только что никого рядом не было. И вот нате - десятка полтора, если не больше. Мчатся, обгоняя друг друга, точно боятся не поспеть на первый, самый вкусный кусок одинокой добычи. Бежать от такой погони - поздно. Расстреляют в спину. Хорошо еще, что не окружили. Или?.. Приближающийся хруст послышался и с противоположной стороны - берут в клещи. Вот тебе и глупые зверюги. И кто кого заманивал?
   Решение родилось мгновенно. Возможно, не самое лучшее, но раздумывать дольше я себе не позволил. Вместо того чтобы попытаться бежать - бросился навстречу первой группе. Не ожидая подобного развития событий, тварюшки резко тормозили, гася скорость бега, и переходили в режим боеготовности. Жаль, что не двигались плотной кучей, иначе бы эффект от задуманного мной получился куда заметнее. Я остановился только тогда, когда в щит врезался первый шип.
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
  
   Тело действовало вопреки моей воле. Обеими руками перехватить рукоятку мечу, направить его острием вниз и с силой вогнать в землю. Огненные всполохи ринулись прочь от меня. Грохот жесткой оплеухой саданул по ушам. В воздух поднялся лесной мусор, закружился, ненадолго создавая довольно плотную стену. Примерно половину атаковавших я пришиб сразу, еще нескольких созданий оглушил, остальные, испуганные, бросились наутек. Оглушенных, которых удалось быстро обнаружить, прикончил. Но стоило сделать несколько шагов к тропе, как в ногу вонзился шип. Лани не обманула - это действительно больно.
   Дикобразы быстро пришли в себя и не собирались лишаться вкусного мяса. Пришлось знатно помахать мечом, прежде чем их количество снизилось до нескольких экземпляров, прячущихся по кустам. Я же стоял, прислонившись спиной к дереву и закрывшись щитом. Урок, что не стоит недооценивать даже самого мелкого и слабого противника, усваивался через шипы, торчащие в моем теле. Как и думал - кожаная одежда почти не спасала. Разве что от скользящих попаданий. Так или иначе, но во мне торчало штук пять иголок. Каждая отняла примерно по пять единиц здоровья - ерунда, но чувствую себя, точно бабочка, пришпиленная к подложке. А уж сколько иголок торчит в щите - и считать не хочется.
   И ведь больно! Реально больно. Знал, что так будет, но все же надеялся на лучшее.
   Повыдергав из себя костяные снаряды, снова направился к тропинке. До той оказались считанные шаги. У самой тропы буквально из-под ног выскочил еще один дикобраз. Подпрыгнул, извернулся в воздухе и даже умудрился плюнуть. Я полоснул его мечом. Разрубленная тушка рухнула на землю. Очередная игла воткнулась мне в плечо.
   Ох!
   Нашли подушечку для булавок.
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 3
   Вы получили 2 Z-кристалла
   Вы получили 5 очков параметров
  
   - Ох, вот уж спасибо, - проговорил я, выдергивая иглу.
   С получением уровня здоровье, к сожалению, не восстановилось. Ну и ладно, сам как-нибудь.
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Пальцы сами собой сложились в непонятную фигуру, ненадолго замерли в одном положении. Вокруг ладоней появилось золотистое свечение. Мгновение - свечение вспыхнуло и исчезло, а по телу прокатилась теплая волна. Боль моментально отступила. Совсем другое дело. Теперь выпить V-раствор и распределить очки. Способностей, на которые оказывает воздействие мудрость, пока нет - только лечения. Потому с ней пока подожду. Три очка в силу и два в телосложение.
   Неожиданно перед моим взглядом развернулось еще одно меню выбора. Малых умений. Похоже, это нечто вроде бонуса к основным. Немного облегчают жизнь. Могу выбрать одно, и не надо ничего платить. Тогда, пожалуй. Пусть будет...
  
   Каменная кожа (1/3) - ваша защита увеличена на 10%
  
   В свете только что случившейся прогулки - лишним не будет. А каждое малое умение можно взять трижды. Только бы знать, когда его дадут снова. Впрочем, обижаться на дикобразов - грех. Уже полтысячи монет накопил. И, в общем-то, без потерь. Если бы еще не собственная неосторожность.
   Мелкие тварюшки нападали на меня еще дважды. Небольшими группами - штук по пять. А потом почему-то неожиданно исчезли. До пасеки оставалось совсем недалеко, но странное затишье настораживало. Если поначалу лес полнился пением птиц и трелями каких-то насекомых, то теперь нет и их. Только ветер шумит в ветвях деревьев. Да и сами деревья... обгорели, что ли? Листья желтые, будто завяли. Та же желтизна на стволах, кора на которых кое-где потрескалась и начинает отходить целыми пластами. Что-то мужик из таверны ничего такого не упоминал. Или все это - норма?
   Впереди замаячил просвет, когда нога наступила во что-то мягкое.
   - Ну что такое...
   Угодил в чей-то помет. Кто-то пересекал мою тропу и оставил на ней бактериальную мину. Был бы я следопытом - наверняка бы знал, что за живность это сделала. А так - могу только попытаться проследить направление ее следования. Животное шло явно не одно: следов много. Довольно глубокие. Вроде бы прошествовали обладатели копыт. Вряд ли очень большие. Может, козы? Дикие... Или свиньи. И это уже куда интереснее, особенно если щетина у этих свиней черного цвета.
   Я немного помедлил, обдумывая, куда податься. Не имея навыков следопыта, могу легко проплутать в лесу, так никого и не обнаружив. А вот сын хозяина таверны может испытывать некоторые трудности со здоровьем. Обтерев сапог о траву, двинулся дальше по тропе.
   Пасека располагалась на просторной, хорошо освещенной поляне. Только я не сразу понял, что вышел именно к пасеке. Если бы не показания карты, вообще бы решил, что заблудился. Первое, что бросалось в глаза, - ржавые, полусгнившие останки какого-то сооружения, сильно напоминающего распределительную станцию. Забор почти перестал существовать. На виду осталось только несколько столбов да пара-тройка решеток между ними. Опоры, на которых когда-то крепились электрические провода, покосились. Некоторые и вовсе рухнули, вросли в землю. Кусты орешника, густо разросшиеся внутри периметра станции, почти лишились листьев. А те, что еще оставались на ветвях, имели коричневый цвет.
   Честно сказать, подходить к останкам ближе не хотелось. Но уж куда отступать, раз приперся. Для начала решил обойти станцию кругом. Тогда и обнаружил ульи. Больше десятка - и все разорены. Разбиты, что называется, в щепки. Внутренности валяются тут же, разбросанные и поломанные. Видны и сами пчелы - все еще кружатся возле своих домиков. Надо бы что-то придумать и закрыть лицо - а то не ко времени подумают, что это я покусился на их собственность, да и отомстят всей кучей.
   В голове вертелось воспоминание - вроде бы медом любят полакомиться медведи. Но разносят ли они ульи в пыль? Опять же - как к месту бы пришлись навыки следопыта. А то смотришь под ноги и видишь только траву и ничего, кроме травы.
   Осмотревшись, нашел и сорвал большой лопух. Чувствуя себя полным дураком, побрел под его защитой к ульям. Как там надо себя вести с пчелами? Не совершать резких движений, не шуметь? Или это не к ним относится? Вообще, всем будет лучше, если меня примут за куст.
   А это что?
   Мысли о пчелах мигом покинули голову. На траве виднелись следы крови. Наверное, крови. Наверняка не скажу, но уж очень похоже. К тому же - еле заметный след, будто кого-то тащили.
   Ага, обошел станцию кругом, не хотел заходить на территорию. Именно к ней, вглубь покосившихся опор, к зарослям орешника, вел след. Я на всякий случай прошел чуть дальше от станции, надеясь, что след идет от нее. Тщетно. Либо попросту ничего не видел, либо путь мой лежит в сердце станции.
   Ладно, чего паниковать раньше времени? А вдруг сын хозяина гостиницы сам туда уполз? Мало ли зачем. Жарко стало, или от собственных пчел спасался. Версии не очень, но альтернатива нравится еще меньше.
   На полусогнутых ногах, я направился по следу. Очень не хотелось шуметь, но собственное сердце отчего-то чуть из груди не выпрыгивало. Так и кажется, что из пожухлых зарослей кто-то выскочит. Не выскочил. Зато след стал отчетливее. Появились вкрапления серой жидкой грязи. А вот и отпечаток следа. Вполне себе человеческого, босой ноги. Или это сынок кого-то тащил?
   Чем ближе к станции, тем ниже и реже трава, а вот земля все более мягкая, глинистая. Запах едкий, химический, аж глаза слезятся.
   Осторожно раздвигая ветви орешника, я продирался все глубже и глубже. На сапоги налипли приличные комья глины, ноги вязли по щиколотку - и чем дальше, тем сильнее. Такими темпами скоро совсем передвигаться не смогу.
   На одной из веток увидел кусок сероватой ткани - значит, иду правильно. Но правильно ли делаю, что иду?
   След уперся в небольшое кирпичное строение. Трансформаторная будка? Стены строения растрескались и только чудом до сих пор не развалились. Кирпичной же крошки кругом - множество.
   Обойдя строение, обнаружил раскрытый дверной проем. Внутри - пусто. А вот пахнет, точно при химической атаке.
   Стоп!
   Тварь рванулась ко мне, выставив перед собой длинные руки. Врезалась в грудь - сбила с ног. Сцепившись, мы покатились по топкой глине. Недалеко. Я оказался снизу, а неведомое создание уселось сверху и принялось орудовать кулаками, еще глубже вгоняя меня в землю. Тощее, с черной лоснящейся кожей и огромными желтыми глазами. Небольшой рот, наполненный мелкими острыми зубами, кривился в ярости. И ни звука. Тварь била в полной тишине.
   От падения меч вылетел у меня из рук. Не раздумывая, что было сил саданул противника щитом. Деревянный кругляш врезался тому в голову, опрокинул. Ничего сложного! Куда сложнее вырваться из цепких грязевых объятий. Я будто приклеился. Руки тонули в жиже, проваливались. Даже опереться не на что.
   Тварь атаковала снова. Стекавшая по ее виску кровь капала мне на лицо.
   Удары кулаками приносили совсем не большие повреждения, но они накапливались и множились, а я все глубже погружался в вязкую жижу. Как бы хорошо сейчас использовать "Круг пламенного гнева", но иконка не активна. Видимо, из лежачего положения никак.
   Голова гудела, а глаза заливало не то собственной кровью, не то грязью. Дышать тяжело. И не вылечиться - рук не свести.
   Я прекратил попытки увернуться от ударов черной твари и сосредоточился на одном - вырвать хотя бы одну руку из плена.
   В голове уже звенело, а мир практически скрылся за грязной пеленой, когда - свобода!
  
   Вы использовали способность "Усиленный удар"
  
   Размахнуться и вмазать уроду в челюсть. Того будто ветром сдуло.
   А теперь подниматься. Аккуратно, медленно перевернуться набок. Тело будто клещами вытаскивали из вязкой грязи. Теперь можно опереться на щит.
   Есть!
   Я поднялся. Тяжело переставляя ноги, двинулся к мотающему головой противнику. Тот стоял, опершись на все четыре конечности, и вроде как был оглушен. С силой пнул его сапогом в челюсть. Послышался треск, тварь отлетела на метр, бухнулась на спину.
   Где меч?
   Отыскав клинок взглядом, подобрал его и вернулся к черному уроду. Один короткий замах - и тот замер навсегда.
  
   Вы получили 550 exp
   Вы получили 300 серебряных монет
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   По телу пробежала уже знакомая теплая волна. Гул в голове тут же стих. Так-то лучше - и жить можно.
   Немного очистившись от грязи, вернулся к кирпичному строению. Вошел в него. Прикрываясь мечем. Но больше никто не напал. У стены, в тени, лежало окровавленное тело человека. Молодой парень, вряд ли старше меня. Живот вскрыт, а внутренности растащены по всему полу. Преодолевая брезгливость, опустился возле него на колени, пошарил по шее. Пальцы нащупали нить с амулетом. Послышался звук перекатывающихся горошин. Так и есть - берестяная коробочка. Что ж, не дождется отец сына.
   Я вышел на улицу. И все же, откуда этот химический запах? Внутри сооружения его точно не больше, чем снаружи. Не убирая оружия, еще раз завернул за угол. Сын хозяина таверны стал не первой жертвой черной твари. В неглубокой яме в полном беспорядке были свалены останки людей и животных. Сколько их там - даже считать не стал. К горлу подкатил тошнотворный ком - отчего с большим трудом удалось удержать в себе содержимое желудка. И все равно некоторое время стоял, облокотившись о стену строения, и глубоко дышал. Правда, легче от вони, почти реально осязаемой, не становилось. Очень хотелось поскорее вырваться на открытое пространство, под солнце, подставить лицо ветру. Умыться. Долго и жадно умываться. Но что-то не давало покинуть страшное место. Что-то, что успел заметить за то короткое мгновение, которое рассматривал останки. Там что-то есть, помимо потрохов и костей.
   - Давай же, - проговорил вслух.
   Начало игры выдалось немного более мрачным, чем себе представлял. Но это не повод жаться к стенке.
   Убрав меч в ножны, а щит закинув за спину, снова повернулся к яме. Так и есть - блестит что-то металлическое, у самого края. Могу достать. Осторожно, стараясь не съехать по склизкой стенке ямы, потянулся за заинтересовавшим меня предметом. Со дна на меня пустыми глазами пялились черепа, на желтоватой кости которых копошились черви. Воздуха не то чтобы не хватало. Его вообще не было. И пахло не гнилью, а все той же странной химической дрянью, от которой уже начала кружиться голова.
   Пальцы ухватились за металлический предмет. Теперь бы не уронить. Вытягивать - аккуратно, не торопиться.
   Раз!
   В моих руках оказался меч. Несколько длинней моего, в глине и слизи, но без намека на ржавчину. Более не искушая судьбы, поспешно выбрался из ямы. Во рту стоял кислый привкус, будто меня все же стошнило.
  
   Добрый меч потасовки
   Урон 10-15
   Дополнительно: предмет не опознан
  
   Ух, ты!
   Не зря корячился.
   Больше среди останков ничего не углядел, а потому поспешил прочь. Из зарослей вывалился, будто в прохладную воду упал. Как же, оказывается, хорошо просто дышать - обычным лесным воздухом, а не дурным смрадом. Где бы почиститься еще - а то измазался по самые уши. Зато пчелы не страшны. Даже если захотят - не прокусят грязевую броню.
   Я отошел к лесу - ни к чему глаза мозолить, стоя посреди поляны. Вдруг кто еще наведается.
   Теперь можно подробнее изучить находку, благо свитки опознания имеются. Положив меч на траву, вытащил из заплечного мешка один свиток, развернул его, затем прочел единственное слово "Scio" и дотронулся до лежащего меча. Свиток тут же распался пеплом.
  
   Добрый меч потасовки
   Урон 10-15
   Дополнительно:
   Сила + 2
   Мудрость +2
   Урон от магии воды 2-3
  
   Неплохой улов. Я тщательно очистил меч от грязи, прикинул его в руке.
  
   Физический урон: 32-39
  
   В два раза больше, чем с прежней ковырялкой. Старый меч прямиком отправился в мешок, а новый занял место на бедре. Странное дело, но его лезвие было мокрым. И это несмотря на то, что только что насухо его вытер. Ножен для него, правда, нет, но имеется специальная петля. Видимо, как раз на такие случаи. Ничего, ножны закажу в деревне.
   Краем глаза заметил движение - в том месте, откуда недавно пришел сам. На поляне показался человек. Судя по одежде - маг. Постоял, пялясь на гнилые останки распределительной станции.
   Я усмехнулся, еще глубже шагнул в лес. Незнакомец явно не ожидал встретить тут такое. Сюрприз!
   Маг потоптался, затем все же прошел к развороченным ульям. Некоторое время помаялся там, постоянно поглядывая в сторону зарослей. Наконец, решившись, скрылся в них. Меня аж интерес разобрал - вынесет ли что с собой? Пока ждал, начал жевать кусок мяса. Схватка с черной тварью порядком вымотала.
   Он вышел минут через пять - в пятнах грязи (упал, что ли?). Жаль, не рассмотреть лица. Но, судя по поведению, раздосадован. Извини, друг, кто первый - тот и молодец.
   Я развернулся и, стараясь не шуметь, двинулся вглубь леса. Возвращаться в деревню пока не собирался. Рано еще.
   Припомнив следы, пересекавшие тропу к пасеке, пошел в том направлении. Теперь самое время поискать их обладателей. Хорошо бы, если б ими оказались кабаны. Пения птиц по-прежнему не слышно. Лес стоит, будто в оцепенении застыл.
   К самой тропе подходил спокойно, но все же не шумел. Постоял, послушал - никого. А вот и следы. Куда уходят - понятно. Сколько было животных - не ясно. Ну, вот и выясним. Прошло минут пятнадцать, прежде чем лесную тишину снова нарушило пение птиц. Значит, отошел от пасеки достаточно далеко. Скоро и лопоухие дикобразы могут появиться. Те будто услышали мои мысли. Едва успел заслониться щитом от вылетевшей из густого куста иглы. А вокруг уже слышалось шебуршание. Ходячие самострелы готовились открыть огонь.
   Что ж - поиграем.
   Сорвавшись с места, бросился к кустам, из-за которых вылетела первая игла. Главное не останавливаться. Полностью от усталости избавиться не удалось, но особого дискомфорта от этого не испытывал. Успел заколоть штук пять тварюшек, когда вместе с ними выскочил к небольшой речке. Краем сознания отметил, что потом надо бы вернуться сюда и хоть немного помыться.
   В один прыжок перелетев через воду, на полном ходу ввалился в ельник. Опора неожиданно ушла из-под ног. Первые елки закрывали обзор, и я не увидел за ними довольно резкого (хорошо, что неглубокого) обрыва.
   Толком не успел осознать происходящее, но, перед тем как грохнуться на землю, отметил несколько темных шкур и маленькие глаза-бусины, уставившиеся на меня. Плевать на листья и еловые иголки во рту - скорее подняться на ноги!
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
  
   Меч воткнулся в перегной. Громыхнуло и раскрылось огненное кольцо. Воздух наполнился запахом паленой шерсти.
   Их оказалось четверо - больших черных кабанов, шерсть на спинах и боках которых тлела и дымилась. Четыре пары желтых, загнутых кверху клыков уставились в мою сторону.
   Ой-ой.
   И ни один не протянул копыта. Но зато над каждым появился индикатор здоровья. У всех полоска красная. Значит, осталось немного.
  
   Вы использовали способность "Усиленный удар"
  
   Полминуты хорошей драки обеспечено.
   Они напали все разом. Эдакий разъяренный топочущий состав. Но состав порядком потрепанный, потому большой скорости развить не в состоянии. Я сместился в сторону, полоснул мечом самого крайнего. Тот взрыкнул, ткнулся мордой в листву. Остальные начали разворачиваться, но тем самым разорвали плотный строй. Бросившись им наперерез, подрубил ноги одному, ударил в бок другого.
   В ногу что-то воткнулось. Бросил взгляд - игла.
   Чтоб вас!
   Похоже, ушастые дикобразы не знали слова "отступление".
   Последний кабан умудрился проскользнуть под мечом, ударить в только что пораженную иглой ногу. В глазах полыхнуло красным. Меня развернуло, но на ногах я устоял.
  
   Вам нанесен критический удар
   Вы получили серьезное повреждение
   У вас открылось слабое кровотечение
   Необходима помощь лекаря
  
   А то я сам не понял?! Спасибо хоть, что слабое.
   После атаки клыкастого уровень здоровья упал незначительно - до значения "67/110". И это после того, как дикобразы настреляли в меня до "90/110".
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Того короткого времени, которое кабану понадобилось, чтобы развернуться, мне хватило, чтобы немного привести себя в порядок. Тепло полыхнуло в теле, но полностью боль в ноге не унялась. Уже начал чувствовать хлюпающую кровь в сапоге. Хромая, развернулся к клыкастому тарану. Следующую его атаку встретил прямым ударом в голову.
   За всех четверых получил 800 единиц опыта и 420 серебряных монет. А ведь не успей ударить их "Кругом пламенного гнева" - пиши - пропало.
   В плече вспыхнула боль.
   Треклятые дикобразы! Приволакивая ногу, заторопился к елкам - защита так себе, но все лучше, чем светиться на открытом пяточке. Присев на одно колено, закрылся щитом. Рана в ноге действительно полностью не закрылась - сквозь разорванные штаны хорошо виднелось рваное рассечение. Угораздило же меня! Ушастые тварюги, конечно, не закончат начатое кабанами, но проблем доставят с избытком. Снимать шкуры под артобстрелом - удовольствие сомнительное. Но и бросать добычу жалко.
   А может, и не столь уж большая проблема - игра в паре? Подумаешь, опыта вполовину, ну так и урона вдвое, и тактику какую-никакую можно сообразить. Вот завтрашнее состязание - отличный повод опробовать такую возможность. Пусть и на других игроках.
   Раненая нога начала неметь.
   Так долго не просидишь, надо уходить, как бы ни было жалко шкуры. Ничего, будут и другие.
   Я только успел подняться, как шагах в двадцати выше по склону взорвалась огненная вспышка. Небольшая и быстрая, тут же погасшая. Это еще кто?
   Краем глаза проверил процесс перезарядки своих способностей. "Лечение" восстановилось полностью, до "Усиленного удара" еще пара минут, до "Круга пламенного гнева" чуть больше - расклад не очень.
   Еще одна вспышка, почти сразу еще одна.
   Определенно кто-то прицельно лупит по кустам и елкам. Лупит по дикобразам? Судя по огню - маг. Не тот ли, которого видел на пасеке?
   Я поднялся в полный рост. Какого лешего буду от него прятаться? Захочет поджарить - пусть попробует.
   - А я уж думал - тебя затоптали, - услышал веселый голос, а следом шипение огненного росчерка, врезавшегося в ельник, в двух метрах от меня. Запахло жареным мясом.
   - Да нет - живой... - я попытался высмотреть стрелка, но тот маячил где-то за раскидистыми еловыми ветками.
   - Не помешаю, если спущусь?
   - Валяй.
   Спускался он с шумом и треском. Чуть ли не кубарем.
   - Привет. - Передо мной действительно стоял тот самый маг. В короткой, местами порванной куртке и с жезлом в руке. Вокруг него пульсировало какое-то поле, будто мыльный пузырь. Волосы взъерошены, полные иголок и листьев, точно гнездо. Лицо порядком исцарапано.
   - Привет. Как охота?
   - Ничего, приноровился. Не сразу, но... - он красноречиво провел пальцами по царапинам. - А ты, смотрю, сразу за крупной дичью охотишься.
   - Случайно напоролся. Свалился сверху.
   - Ага, я видел следы. Меня Михой зовут.
   - Райн.
   - Помощь нужна?
   Он уставился на мою ногу, затем снова поднял взгляд.
   Я хотел было сказать "нет", но как только подумал - сколько времени буду ковылять обратно под огнем дикобразов, так сразу засомневался.
   - Что хочешь за помощь?
   Миха усмехнулся.
   - Да за так. Не бойся, убить не попытаюсь.
   "Да ты и не сможешь", - подумал про себя. В ближнем бою у него точно нет шансов. Уровня его не видел (это возможно только с игроками одной группы), но и без того понятно, что примерно равен моему. Плюс-минус один.
   - Буду благодарен. Только мне надо поросят освежевать. Потому, если у тебя есть дела, - не хочу задерживать.
   - Тут послоняюсь, постреляю по хомякам.
   - Каким хомякам?
   - Ну, эти - прыгают и стреляют иглами.
   - У меня они - дикобразы, - поделился я.
   Процесс свежевания занял часа полтора, не меньше. Я вымазался в крови чуть ли не до самых ушей, устал как черт, но работу все же закончил. Орудовать пришлось мечом, за неимением ножа. Возможно, имея хороший острый нож, управился бы быстрее. Но вряд ли намного. Под конец спина разламывалась, а раненая нога так ныла, что ступать на нее почти не мог.
   За это время Миха дважды возвращался и снова уходил, лишь пожимая плечами. Уж не знаю, чем его так привлекла помощь незнакомому игроку. Наверняка всех ушастых зверюг в окрестностях перебил - садюга.
   Надо будет купить раствор, снимающий усталость. Подлечить я себя худо-бедно могу, а вот быстро ликвидировать усталость - нет. Еда помогает слабо.
   - Никак все, - в голосе мага звучало неприкрытое удивление.
   - Ага. Никогда не думал, что это так сложно.
   - Хороших денег стоят?
   - Не знаю. Мне на новую броню.
   - Понятно. Ну, идем?
   Я закинул шкуры в мешок. Был бы тот настоящим - потом бы замучался его стирать: наверняка пропитался бы кровью и жиром.
   Перекусив, двинулись к деревне. На умывание я наплевал. Слишком устал. Подумаешь, выгляжу так, будто только-только выбрался из той ямы с человеческими и звериными останками.
   Добрались без происшествий. Дикобразы нападали несколько раз, но мы удачно отбивались. Вернее - отбивался в основном Миха. Я был на подхвате, вырезая тех тварюжек, что прятались вблизи от тропы. "Мыльное поле" вокруг мага выполняло функции щита, защищая его от игл, но не защищало от прямых атак. Это стало понятно, после того как пара ушастых выпрыгнула на него из кустов. Обладая острыми когтями на маленьких лапах, они умудрились здорово покромсать его штаны и куртку, оставили несколько глубоких кровоточащих царапин.
   Я сразу же подлечил его.
   Уже на подходе к самой деревне меня порадовали сообщением.
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 4
   Вы получили 1 Z-кристалл
   Вы получили 5 очков параметров
  
   На этот раз все очки параметров бросил в силу.
   Не забыть выпить V-раствор.
   - Спасибо, - поблагодарил я Миху.
   - Не за что. Удачи! Может, пересечемся еще.
   Он отправился к лавкам, а я поплелся к мастеру-лекарю. Тот встретил меня с кривой усмешкой. Окинул оценивающим взглядом.
   - Двести серебряных монет, - установил размер платы, не дав мне и слова сказать.
   - Хорошо.
   Он впустил меня в комнату, заставил лечь на металлический стол. Лежать было холодно и неуютно. Особенно смущал окровавленный инструментарий лекаря. Но в моем случае инструменты не понадобились. К моей ноге спустился какой-то прибор, похожий на плафон лампы, внутри которого пульсировал свет, с переходами от красного цвета к синему. Сам мастер-лекарь стоял возле небольшого кнопочного пульта и что-то отстукивал на нем длинными тонкими пальцами.
   "Плафон" задрожал и исчез. Осталось только свечение, которое теплым коконом обволокло раненую ногу.
   Минуты три лечения - и боль полностью исчезла. Еще минут пять - и процедура завершена.
   - Спасибо, - поблагодарил я.
   Вместе с раной исчезла и усталость. Снова бодр, весел и готов к бою.
   Сначала забежать к мастеру-кузнецу. Плевать, что не хватает одной шкуры. Броня нужна как можно скорее.
   - Отличные шкуры! - оценил принесенное кузнец.
  
   "Задание: экономный охотник
   Статус: выполнено
   Награда: 2750 exp, 5 Z-кристаллов, скидка на изготовление доспехов"
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 5
   Вы получили 2 Z-кристалл
   Вы получили 5 очков параметров
  
   Вы получили достижение: Лояльность местных (1/5)
   Награда: скидки на товары во всех лавках и у всех учителей 10%
  
   Вот, дело быстрее пошло. Два очка в силу, три в телосложение.
   О как, уже 115 килограмм могу на себе таскать - здоров. А скидки - это хорошо.
   Я продал старый меч и лишнюю шкуру, а купил пока только охотничий нож - простой, только для разделки добычи. Еще купил пару свитков идентификации, подобрал ножны для нового меча. Со всем остальным снаряжением буду разбираться позже, когда примеряю обновку.
   - Приходи через час, - сказал кузнец. - Твои доспехи будут готовы.
   Значит, час мне надо где-то погулять. Совсем недолго. Боялся, что производство доспехов затянется намного дольше. Вот что значит виртуальность - красота! Ну и первым делом тогда загляну к хозяину таверны.
   Емельян смотрел на амулет сына, и руки его дрожали. Зал был почти пуст - только человека четыре за разными столами. Смотрят внимательно, с интересом.
   - Спасибо... - наконец выдавил он из себя. - Я знал, что что-то не так. Чувствовал сердцем. Благодарю тебя, добрый путник, за твою заботу.
  
   "Задание: Пропавший в лесу
   Статус: выполнено
   Награда: 2200 exp, 5 Z-кристаллов, 500 серебряных монет"
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 6
   Вы получили 2 Z-кристалл
   Вы получили 5 очков параметров
  
   Вы получили достижение: Лояльность местных (2/5)
   Награда: скидки на товары во всех лавках и у всех учителей 20%
  
   И снова могу малое умение выбрать. Значит, они даются каждый три уровня.
   Я выпил последний V-раствор. Как-то быстро закончились.
   Пару очков в мудрость, остальные в силу. Теперь малое умение...
  
   Каменная кожа (2/3) - ваша защита увеличена на 20%
  
   - Он не просто погиб, - сказал я, закончив с распределением параметров. - Его убили. Какая-то черная тварь.
   Наклонившись ближе к нему, в подробностях рассказал обо всем, что случилось на пасеке. Лицо Емельяна сначала побагровело, потом побелело. Кулаки его сжались так, что я услышал хруст костяшек.
   - Это гуль-расчленитель, - его голос дрожал от напряжения. - Если расчленители заявились в наши края - быть большой беде.
  
   Вы узнали, кто такой гуль-расчленитель.
  
   - В той яме было много останков. В последнее время в деревне не пропадали люди?
   - Что-то такое было, - Емельян прикрыл глаза, обхватил голову руками. - Прости, я сейчас успокоюсь. Моя кухарка говорила, что ее бросил муж - сбежал, в чем был. Еще у углежогов пропало два человека. Они живут не тут - в лесу. Иногда нашу деревню навещают караваны и одинокие путники. Возможно, кто-то из них теперь лежит в той яме.
   Если бы не знал, что передо мной НПС, подумал бы, что обычный человек. Но его действиями и эмоциями управляет компьютер - это точно. Потому надо бы научиться абстрагировать от привычных эмоций окружающих меня людей. Они не люди - этим все сказано. Кроме, разумеется, других игроков.
   - Запах, - сказал я. - Очень сильный и очень странный - химический. А еще умирающие деревья.
   - Гули-расчленители выделяют особый токсин, который постепенно убивает все вокруг. Но об этом тебе лучше поговорить с мастером-алхимиком, господином Янсуном. В любом случае - расчленители не приходят по одному. Нам понадобится средство для борьбы с последствиями их яда. Иначе может так статься, что Жердево вскорости вымрет.
   Его голос звучал глухо и безучастно. От недавнего напряжения не осталось и следа.
   - А теперь извини, я должен отправиться за телом своего сына. Я должен похоронить его
   - Хорошо, - сказал я и отвернулся, намереваясь покинуть таверну.
   - Подожди... - он остановил меня негромким окриком. - Мне это не нужно, слишком больно. Забери, пожалуйста.
   Емельян протягивал мне амулет сына.
   - Надеюсь, тебе он сослужит добрую службу... сыну не помог.
   - Спасибо.
   Я взял подарок, сжал его в руке. Хозяин таверны кивнул и покинул место за барной стойкой. Почти тут же его заменил лысоватый мужичок с маленькими бегающими глазками.
   - Что-нибудь желаете? - спросил он.
   - Нет.
   Я разжал ладонь.
  
   Амулет доброго леса
   Дополнительно:
   Внимательность - значительно усиливает зрительное и слуховое восприятие
  
   Действительно, вещь для прогулок по лесу просто незаменимая. Особенно когда в лесу полно кровожадных хищников.
   Амулет занял место на шее рядом с Анкхом.
   Интересно, а сколько всего можно амулетов носить? В обычных играх всегда есть ограничение. А тут?
   Надо поговорить с мастером-алхимиком, а заодно прикупить у него V-растворов.
   Мой рассказ о гуле-расчленителе тот выслушал с полным невниманием. Постоянно отвлекался, переключался на какие-то дела, которые тут же бросал. А затем и вовсе, взяв в руки какой-то цветок, вроде ромашки, сел прямо на пол и начал неспешно обрывать лепестки. При этом его губы шевелились в беззвучном бормотании. Но стоило мне замолчать, как алхимик вскинул голову.
   - Ты принес мне корни дикой мандрагоры? - спросил, будто пропустил мимо ушей все, что я только что рассказывал.
   - Нет. - Очень хотелось огреть старика чем-то тяжелым. Может, ненадолго вернется из своих размышлений? - Мастер Янсун, вы слышали, что я вам сказал?
   - Разумеется. Да-с. Не принес корни, - он тяжело вздохнул. - Беда с этими расчленителями. Жрут, что попало. Нет бы мясом питаться. Так нет - ковыряются во внутренностях, точно черви могильные.
   Его губы растянулись в усмешке.
   Похоже, деревня совсем теряет алхимика. Эдак он скоро с цветами разговаривать начнет. Хотя... только что разговаривал.
   - Иди к мастера-ювелиру, господину Юджину, и проси у него эту... - глаза Янсуна сошлись к переносице. - Сферу поисковую. С ней - к мастеру магу. Пусть настроит ее на паразитов этих. Сразу в округе их лежки отыщешь.
   - А что с токсином?
   - Беда, - скорбно кивнул алхимик. - Ты пока сходи, а я в книгах гляну рецепт. Память не та уже.
  
   "Задание: Найти и обезвредить
   Получить у мастера-ювелира поисковую сферу
   Зачаровать у мастера-мага поисковую сферу
   Вернуться к мастеру-алхимику
   Награда: 2500 exp, 5 Z-кристаллов, поисковая сфера
   Награда: 3000 exp, 7 Z-кристаллов, зачарованная поисковая сфера
   Награда: 3500 exp, 10 Z-кристаллов, антидот
   Принять?"
  
   - Хорошо.
   Какое трехэтажное задание. Что-то подсказывает, что ни один мастер просто так требуемое от него не выполнит. Наверняка будет что-то просить.
   V-растворов купил сразу десять штук - чтобы надолго хватило. А заодно, как и планировал, присмотрелся к другим растворам. Первое, что интересовало, - средство для быстрого избавления от усталости. И такое нашлось, ценой в сто серебряных монет. Дороговато, но опыт общения с четырьмя поросятами показал, что нечто подобное стоит иметь про запас. Две склянки перекочевали в сумку.
   И вот еще что - нужен новый ремень или перевязь, с большим числом кармашков для быстрого доступа к растворам.
   Мастер-ювелир жил в весьма добротном каменном доме. Одним из лучших во всей деревне. Никаких трещин по стенам, никакого мха или плесени. Крыша крыта крашеным металлом, а в окнах чистое прозрачное стекло. И как его до сих пор не раскулачили?
   - Я слушаю вас, молодой человек.
   На меня из-за линз круглых очков смотрели внимательные глаза. Господин Юджин был одет в аккуратный костюм-тройку, лакированные ботинки и время от времени обмахивался веером.
   Пришлось пересказать ему суть дела.
   - ... потому пришел просить у вас поисковую сферу, - закончил свое повествование.
   - Истинно - суровые грядут дни, - наморщил подбородок ювелир. - Что ж, ради нужд Жердево я готов поделиться с вами поисковой сферой. Но мне необходимо время, чтобы извлечь ее из стазиса.
   - Я подожду. Сколько ждать?
   - Нисколько. Вы пока проводите одного из моих учеников к скальной выработке. Тут недалеко. А пока я займусь вашей сферой.
   - А что, дорога к выработке опасна?
   - Обычно - нет. Но раз уж в наших краях появились расчленители, я бы не хотел рисковать. Больше того - я нанимаю вас, а не пользуюсь услугой бесплатно. Вы согласны?
  
   Обновление задания:
  
   "Задание: Найти и обезвредить
   Проводить ученика мастера-ювелира к скальной выработке и обратно
   Зачаровать у мастера-мага поисковую сферу
   Вернуться к мастеру-алхимику
   Награда: 2500 exp, 5 Z-кристаллов, 1000 серебряных монет, поисковая сфера
   Награда: 3000 exp, 7 Z-кристаллов, зачарованная поисковая сфера
   Награда: 3500 exp, 10 Z-кристаллов, антидот
   Принять?"
  
   - Согласен.
   На интерактивной карте тут же появился маркер выработки. И правда недалеко. Ближе, чем пасека.
   - Отлично. Подождите минуту.
   Вскоре ко мне вышел паренек лет десяти. Щуплый и сутулый. За его спиной виднелся большой деревянный ящик.
   - Это Ваня, - представил ученика ювелир. - Я дал ему отклоняющий амулет. Стрелы, дротики и прочие метательные снаряды ему вреда не причинят. До некоторого времени. Но в случае ближнего нападения он беззащитен. Помните, я очень дорожу им.
   Амулет - неплохое подспорье. В противном случае защитить парня от тех же дикобразов было бы очень непросто.
   - Я Райн. Ну что, пойдем?
   Парень кивнул.
   Я прикинул, не прошло ли еще часа со времени, как отдал кузнецу шкуры. Вряд ли. Полчаса - минут сорок. Не больше. Но отправляться в сопровождение без новой брони не хотелось.
   - Ты торопишься? - просил Ванюху.
   - Нет, - мотнул тот головой. - А этот меч настоящий? - Протянул руку к моему оружию.
   - Ага. Пойдем-ка перекусим перед дорогой, а потом заглянем к мастеру-кузнецу.
   - Я буду большой кусок мяса, - с готовностью заявил паренек. - И пиво.
   - Тебе можно пиво-то?
   - А как же. Я уже большой!
   Он попытался выпятить грудь, но получилось очень неправдоподобно.
   Пива ему я не купил - в дороге нужна светлая голова. У обоих. А вот мясо - пожалуйста. Парнишка действительно оказался голодным и съел даже больше меня, хотя я за полдня проголодался сильно. Одно плохо - за время обеда Ваня успел замучить меня вопросами:
   - А почему ты такой грязный? А ты выползней видел? А почему у тебя щит в дырках? А что такое стазис?..
   И еще куча других вопросов. Поначалу я пытался отвечать, но потом просто замолчал, поняв, что парня больше интересует сам процесс расспросов, чем ответы. Как бы то ни было, но замолкал он только на время, чтобы откусить или прожевать новый кусок.
   Мастер-кузнец встретил меня утвердительным кивком. Мол, все готово. Затем ненадолго удалился в подсобное помещение, расположенное за прилавком с оружием и доспехами, и вынес большой сверток.
   - Отличный материал - отличная броня, - широко улыбаясь, проговорил он.
   Изделие оказалось действительно отличным. Даже на ощупь - куда плотнее моего наряда. Причем приятная новость - я-то думал, что заполучу только куртку, а мастер предоставил полный набор из куртки, штанов, сапог и даже шлема. Все проклепанное и прошитое бечевой.
   Никаких сомнений - надо скорее переодеваться!
  
   Прочная куртка искателя
   Защита 15
   Дополнительно:
   Сила +3
  
   Прочные штаны искателя
   Защита 10
   Дополнительно:
   Сила +2
  
   Прочные сапоги искателя
   Защита 5
   Дополнительно:
   Сила +1
  
   Прочный шлем искателя
   Защита 5
   Дополнительно:
   Сила +1
  
   - Время будет - загляни к мастеру-магу, - сказал кузнец. - Он наложит дополнительные заклятия.
   - Обязательно!
   Я попробовал подвигаться - никакого дискомфорта. Только поскрипывает немного.
   - Надо разносить, - будто прочитав мои сомнения, сказал мастер.
   Я продал старую одежду. За гроши, просто для того чтобы не выбрасывать. Потом купил себе новый ремень - широкий, с пятью карманами для склянок.
  
   Удобный кожаный ремень
   Защита 2
   Дополнительно:
   Число карманов 5
  
   Много денег на экипировку тратить не хотелось, меня куда больше интересовали книги с новыми знаниями и умениями. Но щит все же обновил. Взял тоже деревянный, но обшитый какой-то шероховатой шкурой.
  
   Хищный древошкур
   Защита 10
   Дополнительно:
   Урон магией земли 2-4
   Вероятность обездвижить противника 10%
  
   Если бы не двадцатипроцентная скидка, не стал бы покупать. А так обошелся всего в 200 монет.
   Теперь у меня оставалось почти 1300 наличности. Пора вкладывать в себя, а не в шмотки. Все книги уровня новичка стоят по 300 монет. Со скидкой - 240. Значит, четыре книги могу купить легко, и при этом останется небольшая заначка на всякий случай. Так, пожалуй, и поступлю.
   Еще раз бегом пробежавшись по лавкам и внимательно ознакомившись с ассортиментом, купил себе книги "Ускоренного восстановления способностей и заклинаний" и "Усиления способностей и заклинаний". А также пару новых способностей: "Прорыв" и "Аура физического отражения". Последняя очень уж понравилась у мага, но в моем случае метательные снаряды не только не попадут в меня, но и будут отправлены обратно в своего хозяина.
   Процесс обучения проходил как нельзя просто и быстро. Достаточно взять книгу в руки, как перед внутренним взором появляется предложение выучить ее содержимое. Необходимое количество Z-кристаллов расходуется само собой. По 5 за каждую книгу.
   В итоге перед глазами быстро промелькнули сообщения о новых знаниях и предоставляемых ими бонусах.
  
   Вы изучили новое умение:
   Ускоренное восстановление способностей и заклинаний (новичок)
   + 20% к скорости восстановления
  
   Вы изучили новое умение:
   Усиление способностей и заклинаний (новичок)
   + 10% к мощности
  
   Вы изучили новую способность:
   Прорыв
   Вы совершаете мгновенный прорыв по прямой на расстояние 5 метров
   200% физического урона всем на линии следования
   Время перезарядки: 5 минут
  
   Вы изучили новую способность:
   Аура физического отражения
   Окутывает вас прозрачным коконом, который с вероятностью 40% отражает в обратном направлении любые физические снаряды
   Время действия: 5 минут
   Время перезарядки: 10 минут
  
   Жаль, конечно, что аура отражает только физические объекты, но это пока.
   В итоге Z-кристаллов осталось всего пять штук - как раз еще на одну книгу. А денег чуть больше 300 монет. Оставить или нет? Да ладно, погоды не сделают, а чувствовать себя в лесу не полным неучем - вот это дело.
   Попрощавшись с кузнецом, мы с Ванюхой бегом направились к алхимику, где я разорился на книгу, посвященную местным лесным обитателям. Перед глазами замелькали названия животных и не совсем животных с их кратким описанием, указанием слабых мест и повадок.
   Вот и все, 100 монет на мороженое. Можно и в дорогу.
  
   Вы использовали способность "Аура физического отражения"
  
   А дорога оказалась хорошо проторенной, со следами колеи - не очень глубокой, но все же повозка к выработке каталась регулярно. Надо будет узнать относительно местного транспорта. Есть что-то в подмогу слабым ногам? Интересно, а получится у меня верхом? В реальном мире я лошадь только в виде голопроекции и видел, не то чтобы до нее дотронуться. Хотя меча я тоже не держал в руках, а вот на боевых палках, специально продаваемых для начальных тренировок перед Испытанием, бился. Надо признать - без особых успехов. А тут и проблем нет. Как с детства упражнялся. Причем чем дальше, тем роднее становится клинок.
   - Я пить хочу, - заканючил Ванюха.
   - Только недавно пили.
   - А я еще хочу.
   Вытащив из рюкзака флягу с водой, протянул ему.
   - Спасибо, - сказал он и сделал один-единственный глоток.
   - И все? Напился?
   - Ага.
   Та еще задачка - не прикончить НПСа собственными руками.
   Несколько раз на нас нападали выползни - те самые ушастые дикобразы, с которыми у меня была возможность познакомиться ранее. Поначалу я дернулся за ними, но потом решил, что с пацаном за спиной носиться по лесу не дело. Мы оба закрыты защитными чарами - вот и достаточно. Быстрее дойдем - быстрее вернемся. Обычно выползни атаковали группой примерно по десять особей. 30 единиц опыта с каждого - уже не так много, как было поначалу. Больше проблем и беготни. Даже те иглы, что пропускала аура, оказались не способны пробить мою новую броню. Аура же пацана и вовсе стояла насмерть. Тем более несколько тварюшек и так поплатились за охоту не на ту добычу - напоролись на собственные же снаряды, получив выпущенные ими иглы обратно.
   Ванюха шествовал с радостным выражением на чумазом лице и, как только видел новых ушастиков, сразу начинал злобно кричать на них, при этом активно размахивая руками. Выползни его не боялись, но парнишку это нисколько не заботило.
   "Могучий воин прогоняет нечестивых демонов", - так он мне сказал.
   Время шло, дорога струилась под ногами, а ничего серьезного не происходило. Ни тебе кабанов, ни волков или еще какой более серьезной угрозы. Даже странно, что мастер-ювелир решил платить за подобное сопровождение. На человека, раскидывающегося деньгами, он не похож. Так мне показалось.
   - Геройский рыцарь сразил всех демонов и добрался до пещеры, в которой огнедышащий дракон держал свою пленницу - прекрасную принцессу! - возвестил Ванюха и воинственно отсалютовал подобранной по дороге веткой.
   - Не кричи, - осадил его.
   Рядом с этим пацаном я чувствовал себя дряхлым стариком. Смотрю по сторонам, ворчу, не даю веселиться.
   Мы остановились возле темного провала в теле скальной породы - нескольких больших камней с острыми гранями, торчащими из земли. Камни больше походили на огромные плиты, и если бы я не знал, что там, внизу, добывают какие-то драгоценные камни или металлы, то решил бы, что вижу перед собой останки какого-то древнего сооружения.
   - И что, нет никакой охраны?
   - Само собой есть. Но здесь-то им чего делать? Там сидят, - Ванюха указал на провал. - Ты меня тут подожди.
   - И долго ждать?
   - Нет. Я быстро.
   - Жду десять минут и ухожу.
   Пацан состроил кислую мину и нырнул в темноту.
   Интересно, а ни у кого из местных не возникало мысли ограбить таких вот посыльных, как Ванюха? Вообще никакого риска - подкараулил, мешок на голову натянул, груз забрал. Никто ничего не видел, никто ничего не знает.
   А почему снова не слышно птиц? Нет - далекие-то кукуют себе, а в окрестностях тишина. Или рядом логово еще одного гуля-расчленителя? По деревьям не скажешь. Стоят зеленые, здоровые. Значит, недавно здесь что-то произошло. Или я накручиваю себя? Откуда знаю, что птицы должны щебетать и в окрестностях выработки? А может, тут постоянно кто-то шумит? Вагонетки, там, какие-нибудь катаются, или рабочие выходят и давай материться... Настораживает то, что вокруг никаких следов. Вообще никаких. Только мои и Ванюхи. Колея не считается. Под ногами каменное крошево вперемешку с землей. Не сказать, чтобы мягкие, но я вон уже порядочно натоптал.
   Может, и не работает тут никто?
   А тогда чего мы притащились?
   Я подождал еще немного, но пацан не появился. Десять минут точно прошло. Уже и двадцать прошло. Что делать? Возвращаться одному?
   Я усмехнулся собственным мыслям. Все же игра расслабляет. В реальном мире, в похожей ситуации, я бы точно ушел. А сейчас - не могу. Интересно же. В конце концов, ничем особенно не рискую. Разве что немножко умру - но это тоже какой-никакой опыт.
   Нацепив на себя ауру отражения и поудобнее перехватив щит, вступил в темноту. Некоторое время брел практически вслепую - сразу свернул за угол, а там свет как-то уж очень быстро померк. Лишь вдалеке виднелся неуверенный свет факела. К нему и направился.
   Странный шорох уловил немногим раньше, чем услышал металлический звук спускаемого крючка. Вернее, что это был звук именно спускаемого крючка, понял лишь спустя пару секунд, когда в мой щит врезался арбалетный болт. Второй болт отразила аура. Где-то в районе факела послышался вскрик. Кто-то упал. Только теперь я рассмотрел шевеление теней.
   Какое расстояние?
   Как раз метров пять.
  
   Вы использовали способность "Прорыв"
  
   Мир вокруг резко подался вперед. Только-только я стоял где-то в середине коридора - мгновение свиста ветра в ушах, громкий хлопок - и вот уже передо мной факел, а на земле корчится человек.
   Запоздалая мысль догнала голову: а что, если это был охранник и он принял меня за чужака? Мысль вполне логичная в свете того, что подобные места просто не могут быть проходным двором.
   Света факела вполне хватало, чтобы рассмотреть раненых. Не похожи на охранников. В каких-то драных обносках, воняют давно немытыми телами и перегаром, лица закрыты повязками.
   Тот, что корчился, неожиданно выбросил в мою сторону руку. В свете факела блеснула сталь. Хорошо, что я не забыл о щите и все время закрывался им. Короткий нож ударил в шероховатую поверхность, но не пробил ее. А вот моя атака достигла цели. Добрый меч потасовки скрежетнул по стенам узкого коридора, обрушился на разбойника. Брызнула кровь.
  
   Вы получили достижение: Первое убийство человека
   Награда: 2 очка параметров
  
   Второй стрелок лежал, тяжело дыша и вытаращив на меня глаза. Болт глубоко вошел в его левое плечо. Не жилец. Но оставлять за спиной даже смертельно раненного врага глупо.
   Я тяжело прислонился к стене. В голове было пусто и глухо. Странное дело - знаю же, что эти двое - всего лишь компьютерные программы, и все равно чувствую себя отвратительно. Одно дело - убивать непонятных прыгающих тварей. И совсем другое - людей. Тех, кто очень похож на настоящих людей.
   Очки параметров идут в "Мудрость".
   За обоих грабителей дали около 300 монет и 880 очков опыта. Почти как за гуля. Но после убийства той твари не возникло и мысли сомнения. Теперь же...
   В руках родилась непонятная дрожь.
   Нет, надо успокоиться! Здесь нет живых. Даже игроки - всего лишь программы, управляемые живыми людьми, но находящимися далеко, в реальном мире.
   Впереди виднелся еще один поворот коридора, и за ним слышалась тихая возня. Наверное, именно эти звуки вывели меня их ступора. Чувство опасности охладило закипающие мозги. Я присел на корточки, быстро обыскал убитых. Ничего ценного - плохие мечи, плохие арбалеты с десятком болтов, какие-то драные талисманы. Забрать можно, но много денег от их продажи не выручить.
   Ладно, идем дальше. Только факел все же оставлю тут. Ни к чему раньше времени раскрывать свое присутствие, если, конечно, оно до сих не раскрыто.
   Возня за поворотом не прекращалась. Заглянув за него, увидел очертания большой пещеры. Там, у яркого костра, стояли трое. Двое мужчин и женщина. Все в том же тряпье, что и почившая парочка. Но не они привлекли мое внимание - вертел, установленный над костром. И к этому вертелу был привязан Ванюха. С него сняли верхнюю одежду - и огонь уже лизал обнаженную кожу. Кричать он, по всей видимости, не мог, но извивался и пыхтел громко.
   До полной перезарядки моего "Прорыва" оставалась еще целая минута. Но ждать ее я не решился. Все же пока полностью не мог воспринимать происходящее вокруг, как просто игру. А потому вырвался из-за угла и со всех сил бросился к костру. На мой топот среагировали, но дорогу преграждать не стали, хотя и выхватили оружие.
   Не останавливаясь, врезался в вертел. От удара тот отлетел далеко в сторону. Жаль пацана - наверняка ему больно. Но на осторожность времени нет.
   А вот теперь стоять! Развернуться.
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
  
   Грохот и пламя опрокинули бандитов. Всю тройку. С потолка посыпалось каменное крошево. Каким-то чудом не потух костер.
  
   Вы использовали способность "Усиленный удар"
  
   Ближайший ко мне бандит даже не успел подняться, когда его голова отделилась от тела.
   - Ты кто такой? - услышал шипящий голос, полный ненависти.
   Голос женский, хоть и очень хриплый.
   Они оба оказались на ногах. Насколько сильно ранены - не понять. Но рассечений и ожогов на коже предостаточно.
   Отвечать на вопрос не стал. Слишком недолго длится бонус. Рассуждать будем потом. А пока - драка!
   Атаковал следующего бандита. Тот успешно отбивался ровно до того момента, когда его меч не выдержал очередного удара и попросту сломался. Мой клинок продолжил ход и полоснул гада по руке, чуть было не отделив ее от тела. Завывая и зажимая руку ладонью, бандит отшатнулся. Но добить его не вышло. Между ним и мной встала женщина.
   - Это не твое дело, - прошипела, точно кошка.
   Двигалась она не в пример быстрее и ловчее своих спутников, а в качестве оружия использовала не меч, а парные кинжалы.
   Теперь уйти в глухую защиту пришлось мне. И все равно пара выпадов бандитки достигла своей цели. Оба колотых - один в бедро левой ноги, другой в правый бок.
   - Выпотроши его, Геда! - завопил раненый бандит.
   Я сместился так, чтобы оба противника оказались на одной линии. Щитом парировал очередной выпад. Она банально двигалась намного быстрее меня. Просто не успеть за ее выкрутасами.
   А и не буду успевать.
  
   Вы использовали способность "Прорыв"
  
   Снова мир вокруг растянулся однотонным коридором. Два хлопка ознаменовали два попадания. Остановившись, резко обернулся. Раненый в руку бандит лежал без признаков жизни, да и опыта за него уже дали. А вот женщина все еще жива. Отхаркивается кровь, ползет, опираясь на руки, но подняться не в силах. Слепым взглядом шарит вокруг себя. Ищет оружие? На всякий случай подошел, пинком откинул лежащий рядом с ней, но пока не замеченный кинжал.
   - Ты поплатишься... - прошипела она.
   Тонкие пальцы вцепились в землю, забирая ее в кулаки. А потом она дернулась - и испустила дух.
   Все же правильно сделал, что взял ускоренное восстановление способностей. Кабы не оно, пришлось бы еще минуту танцевать. А смог бы?
  
   Вы получили 660 exp
   Вы получили 500 серебряных монет
  
   Я с трудом оперся о раненую ногу.
   Да что же это такое?! Только же вылечился!
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Боль отступила. Кровь вроде бы тоже перестала идти. Никаких сообщений о критических повреждениях нет - и на том спасибо.
   Все еще опасаясь наступать на ногу в полную силу, проковылял к Ванюхе. Тот без движения лежал на боку.
   - Ты живой?
   Ножом перерезал его путы, перевернул на спину.
   - Я знал, что ты придешь, - затараторил тот. - Знаешь, они всех убили. И господина Прокла, и мастера Данила, и...
   - Идти сможешь? - перебил его.
   - Ага.
   Морщась, он поднялся, заозирался.
   - Где твоя одежда?
   - Они ее в костер бросили. Сказали, что мне она больше не нужна.
   - Понятно. Тогда давай снимем с них, что поприличней. Нечего без штанов ходить.
   - Ага, холодно.
   Больше всего ему подошла одежда бандитки. И то оказалась велика.
   Обыскав тела неудавшихся грабителей, я снял с них все оружие. Такое же никудышное, как и у парочки в коридоре. Хотя... кинжалы вполне себе:
   Быстрый кинжал ярости
   Урон 5-7
   Дополнительно:
   Ловкость +10
   Мудрость +5
  
   Вроде бы и урон небольшой, но при владении парным оружием вполне может быть сопоставим с моим. А если добавить к нему высокую скорость... Если бы не мой уровень брони, блокирующий почти шестьдесят процентов урона, - могла бы беда выйти.
   На тонком ремне на поясе бандитки обнаружился кошель. Только пустой. Я даже развязал его и заглянул внутрь - пусто. Небогато же живут местные работники ножа и топора. Или все ценное осталось где-то в лагере?
   Стоп! А это я пропустил...
   На запястье бандитки красовался тусклый серый браслет. На украшение не тянет. Ну-ка посмотрим:
   Браслет звериного оскала
   Дополнительно: предмет не опознан
  
   Поскорее вытащить из мешка свиток идентификации.
   - Scio.
  
   Браслет звериного оскала
   Дополнительно:
   Оборотничество - раз в сутки позволяет вам превращаться в Кровавого волка
   Время действия: 30 минут
  
   Ничего себе. Благодаря купленной у мастера-алхимика книге, я уже знал, кто такой Кровавый волк. Огромная зверюга, в холке достигающая полутора метров, с жесткой кроваво-красной шерстью и абсолютно белыми глазами. Обитали такие твари далеко на юге, но иногда забредали и в леса близь Жердево. Сильный и опасный хищник, нечувствительный к боли и стойкий к магии.
   Ради такой штуки, пожалуй, можно было и бесплатно пацана проводить. Но уж не отказываться же теперь от денег.
   Браслет занял место на правом запястье. Правда, прежде его пришлось немного разогнуть, иначе никак - все же моя рука потолще женской.
   - Смотри...
   Ко мне подошел Ванюха. В руке мятый клочок бумаги.
   "Опасны двое - при входе. Медлительны. Остальные внизу. Не опасны. Оружие - ломы и заступы. Бужу ждать груза каждую полночь в Холодной расщелине".
   - Похоже, твоего господина кто-то заказал. Эти ребята не сами дошли напасть на выработку. Где эта Холодная расщелина находится?
   - Не знаю. У нас тут много расщелин. Есть игольчатая. Там все стены в таких тонких каменных иглах. Упадешь в нее - и не выберешься. А умирать еще долго будешь. На иголках на этих...
   - Стоп!
   Хоть ничего не спрашивай его. Нужной информации - ноль, зато пустого шума - навалом.
   "Груза..."
   - А чего они от тебя хотели?
   - Так известно чего - чтобы место им открыл, где добытое хранится. А я молчал. Я же рыцарь геройский. А геройским рыцарям все нипочем.
   "Но не все такие геройские, как ты", - подумал я, а вслух сказал:
   - Ты бы посмотрел, может, кто из работников жив еще. И собирай то, за чем пришли.
   - Не, собирать нельзя. Ты же тут, - нахмурился Ванюха. - Надо все мастеру рассказать. Он решит, что дальше делать.
   - Хорошо. Но на работников посмотри все же.
   Пацан кивнул и скрылся в полумраке.
   На то, что бандиты оставили кого-то в живых, я не надеялся. Просто хотел проверить свою теорию. Вряд ли каждый добытый камень работники сразу тащили в сейф. Скорее, имелось некоторое место для временного хранения - для очистки, промывки, сортировки... Чего-то промежуточного. И это местонахождение этой "шкатулки" грабители вполне могли вытрясти. А раз на их телах не нашлось никаких драгоценных камней или металлов, значит, стоит поискать в пещере.
   Но поиски ничего не дали. Камни, кучи просеянной породы, какой-то мусор. Жаль. А ведь мог бы заработать немного сверху обещанного.
   Ванюха вернулся грустным и молчаливым.
   - Все мертвы.
   - Возвращаемся?
   - Ага.
   - Хорошо, как знаешь.
   Странно все это. Нелогично, что ли. Иметь на своей стороне информатора, но не иметь данных о главном - о месте хранения добытого работниками.
   - Записка еще у тебя? - спросил я.
   - Да, - Ванюха протянул мне клочок, еще более смятый, чем недавно.
   Еще раз прочитав его содержимое, закинул в мешок. И тут же встал. Точно вкопанный.
   Мешок... Я как-то, еще в самом начале, заглядывал в него. Хранимые внутри объекты казались маленькими, точно игрушечными. Но при желании их можно подсветить, изменить масштаб и расположение. А можно и вовсе выбрать нужный объект в игровом интерфейсе, затем запустить руку в мешок - и вот оно, нужное.
   А что, если и тут так же?
   - Погоди. Я сейчас.
   Вернуться к костру - дело нескольких секунд. Ага, вот и кошель. На вес и ощупь - пустой. Ну да проверим потом - на свету и в одиночестве.
   Обратная дорога показалась куда короче. Пацан снова радовался жизни и пугал выползней. Снова задавал кучу вопросов, на которые не ждал ответов.
   Мастер-ювелир встретил нас неприветливо. Молча выслушал мой рассказ, затем приказал говорить Ванюхе. Тот расписал все в красках. Из его слов я выходил настоящим героем, не пожалевшим собственной жизни ради спасения ребенка.
   - Рано или поздно это должно было случиться, - вздохнул господин Юджин. - Слишком широко расползлась весть о моем деле. Слишком много на пустошах охочих за легкой наживой.
   - Не забывайте, у них был информатор, - напомнил я. - Возможно, кто-то из вашего круга, кто был знаком с особенностями и процессом добычи.
   - Разумеется, я это приму во внимание. Благодарю вас. Вы сделали все в точности, как было уговорено. Потому свою часть сделки я намерен выполнить. Минуту...
   Он вышел, а когда вернулся, то нес в руке нечто округлое, покрытое куском легкой ткани.
  
   "Задание: Найти и обезвредить
   Статус: в процессе
   Награда: 2750 exp, 5 Z-кристаллов, 1000 серебряных монет, поисковая сфера"
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 7
   Вы получили 1 Z-кристалл
   Вы получили 5 очков параметров
  
   Вы получили достижение: Лояльность местных (3/5)
   Награда: скидки на товары во всех лавках и у всех учителей 30%
  
   - Поисковая сфера, - пояснил мастер-ювелир, сдергивая ткань. - Она твоя.
   Моему взору предстал кристальный шар, изнутри которого исходило мягкое зеленоватое свечение. Свечение пульсировало и поворачивалось вокруг своей оси. На ощупь шар оказался теплым и шершавым, будто касаешься кожи живого существа.
   Так, первый шаг в треэхэтажном задании сделан. Еще два.
   Я убрал сферу в мешок и направился к мастеру-магу. По пути закинул все пять очков параметров в "Телосложение". Вот теперь вроде и деньги есть на книги (больше двух тысяч монет), а с кристаллами - беда. Похоже, Испытание проектировалось с той целью, чтобы принудить игроков выполнять задания, а не тупо шататься по лесам и вырезать монстров. Поднимать уровни можно и в борьбе с чудовищами, но полноценной прокачки из этого не выйдет.
   В деревне что-то изменилось. В воздухе стоял гам и крики, доносящиеся с главной и единственной площади, где мы все и начали игру.
   Что еще случилось?
   Быстрым шагом направился на шум. Похоже, кто-то не дотерпел до утра и решил потренироваться в схватках тет-а-тет уже сегодня. В большом круге, образованном болельщиками, сражались двое. Оба - бойцы. Один вооружен щитом и топором, второй - двуручным мечом. Судя по всему, болельщики в своих симпатиях разделились пополам.
   Игрок с двуручным мечом атаковал противника. Тот заслонился щитом. Но удар оказался настолько сильным, что щит раскололся надвое. Почувствовав силу, игрок с мечом воспользовался каким-то умением, от которого его оружие распалось на пять призрачных клинков, каждый из которых продолжал атаковать самостоятельно.
   Собравшиеся взорвались воплями предвкушения скорой развязки.
   Но не тут-то было. Игрок с топором отступил на шаг, и его оружие с грохотом врезалось в землю. Громыхнуло - и от топора во все стороны ринулась ударная волна. Уже занесшего меч победителя смело, будто пушинку.
   - Прекратить! - прокатился над площадью низкий рычащий голос.
   Оба бойца так и застыли на местах, не смея пошевелиться.
   Я так и не понял, откуда они появились. Двое - боец и маг. Но куда круче нас всех вместе взятых. Боец облачен в сверкающие доспехи, а одежда мага вообще постоянно изменяется, плавно переходя из одного состояния в другое. Долго будешь всматриваться - заболят глаза. Точно наблюдаешь расфокусированную голопроекцию.
   - Жердево - территория свободная от насилия! - пророкотал боец в сверкающих доспехах. - Вам мало тварей, что бродят по лесам? Мало?!
   Они прошли в центр круга, размеры которого начали медленно увеличиваться, так как продолжать наблюдать за представлением зрители хотели все меньше и меньше.
   - Там, в лесу, - заговорил маг, - вы - хозяева положения. Здесь - вы гости. А гостям должно вести себя подобающим образом, с уважением. Мы поставлены здесь, дабы не позволить вам резать друг другу глотки, а это непременно случится, ибо все вы слабы телом и головой. Но если состояние ваших тел не наша забота, то за состоянием головы и духа следить станем неусыпно.
   - Каждый, кто посмеет нарушить это требование, - снова заговорил боец, - будет наказан. Можете считать нас местной стражей. И лучше поверьте - спорить с нами не следует ни при каких обстоятельствах. На этот раз обойдемся штрафом. С каждого по пятьсот серебряных монет в деревенскую казну. - Он смерил взглядом обоих бойцов. - Завтра утром каждому из вас представится возможность проявить себя в схватке со своим товарищем. Плечом к плечу или лицом к лицу. У вас есть время сделать выбор и подготовиться. Не теряйте его впустую.
   - Вы следуете с нами, - бросил маг зачинщикам.
   - Вот ничего себе - тут полиция! - донеслось до меня восклицание парня-инженера.
   - А из-за чего они хоть затеяли драться? - спросил я.
   - Похоже, все еще в лесу началось, - ко мне обернулась голубоглазая девчонка-маг. - А тут кто-то кому-то дорогу не уступил. Ну и понеслась.
   - Весело у вас тут.
   - Пойдешь гноллов бить? - спросила голубоглазая. - Мы тут команду собираем. В одиночку к ним соваться - себе дороже. А ты, я смотрю, неплохо экипирован.
   - Когда идете?
   - Да вот еще с полчаса посидим и пойдем. Сейчас нас трое. Еще бы пару человек.
   - Спасибо за приглашение, но пока откажусь. Надо один квест закончить. Хочу сегодня разделаться.
   - Понятно... - вздохнула девчонка. - Ну, смотри.
   - Осторожнее на охоте, - подмигнул я ей.
   Она улыбнулась и пошла прочь.
   - Дураки, - фыркнул инженер, который все это время стоял поодаль. - Гноллы их всех наклонят да дубинами корявыми отделают.
   Я был с ним полностью согласен.
   Гноллы! Ничего себе - замахнулись. Человекоподобные твари с головой собаки и телом, покрытым редкой шерстью. С виду тщедушные и болезненные, но, если верить описанию, в бою невероятно быстрые. В качестве оружия используют в основном то, что найдут в древних развалинах. Мародеры и воры. Нападают, как правило, стаями. Исподтишка. Обожают устраивать ловушки и засады. Сами ничего не производят и не выращивают. Живут охотой. Кстати, их укус ядовит.
   - Надеюсь, им хватит ума оставить заначку на покупку дополнительных Анкхов, - сказал я.
   - Туда уровнем с десятым надо идти, - кивнул инженер. - Не в одиночку и с хорошими пушками, - он усмехнулся и любовно погладил висящий на плече самострел. С виду - простой арбалет, но оснащенный оптическим прицелом и магазином для болтов.
   - А что, место рыбное?
   - Да хрен его знает. Ближайшие гноллы в развалинах древнего завода обитают. То ли отходы там химические перерабатывали, то ли оружие какое-то делали. Точно нигде не сказано. А дальше сам выводы делай.
   - Пожалуй, рыбное.
   - Ну да. Есть в чем покопаться.
   - Спасибо за консультацию, - усмехнулся я.
   - Да не за что. Думаю, на нас всех рыбы хватит. Тут главное - долго не щелкать, но и рано не соваться.
   - Разумно. Ладно, пойду я. Удачи.
   - И тебя туда же, - кивнул инженер.
   Мастер-маг единственный изо всех мастеров обитал не в капитальном строении, а в шатре. Цветастом, но порядком поблекшим, с большими заплатами. Откинув тяжелый пыльный полог, я вошел внутрь. Мир перед глазами покачнулся и закружился. В ушах запели тонкие голоса. Накатила эйфории. Захотелось присесть. А еще лучше прилечь. Подставить лицо солнцу, окунуться в теплую воду, благоухающую цветами...
   Я тряхнул головой. Что за чушь?
   - Приветствую, - проговорил громко, чтобы перекричать голоса в собственной голове.
   В центре шатра располагался помост, до самого потолка увитый странными полупрозрачными лианами, в листьях которых то и дело возникали и гасли разноцветные огни. В глубине переплетения что-то потрескивало и шуршало.
   Не дождавшись отзыва, я обошел постамент кругом. Никого. Только желтоватые светляки висят под потолком да шугаются при моем приближении. Ох уж мне эти эксперименты. А кто работать будет?
   Наконец потрескивание в переплетениях стихло. Огни угасли. А потом лианы начали резко увядать. Насыщенный зеленый цвет сменился гнилостно-коричневым. Плотные стебли усыхали, распадались прахом. Не прошло и минуты, как от густого "куста" осталось лишь жалкое напоминание, исчезающее на полу. На постаменте стоял мастер-маг. В длинной тоге до пят и в клеенчатом фартуке. В руках он вертел иссиня-черную шкатулку.
   - Я слушаю вас, - не поднимая на меня глаз, проговорил он. На лице, испещренном глубокими морщинами, застыло выражение крайней задумчивости.
   - У меня есть поисковая сфера. Мне надо, чтобы вы настроили ее на поиск гулей-расчленителей.
   - Да-да, я беседовал насчет вашей проблемы с господином Янсуном. Есть небольшая проблема.
   Конечно. Кто бы сомневался?
   - Какая проблема?
   Маг протянул мне шкатулку.
   - Сможете ее открыть?
   Я взял ее в руки, повертел, попытался открыть. Тщетно. Похоже, заперта. Мастер будто мои мысли прочитал.
   - Нет, она не заперта. Тут нечто куда неприятнее. В ней хранится дух гуля-расчленителя. Но иногда случается так, что дух оказывается слишком сильным для сдерживающего его заклятия и овладевает вещью, в которую заточен. Так случилось с этой шкатулкой.
   - И что теперь?
   - Я попытался открыть ее с помощью магии, но потерпел неудачу. Открыть шкатулку грубой силой не выйдет. Я могу продолжить работу и уверен - через несколько дней отыщу более изящное решение проблемы. Отмычку, так сказать.
   - Или? - подтолкнул я его к неминуемым словам.
   - Или тебе придется убить дух самостоятельно.
   - Я не маг.
   - О, мой добрый друг. Для этого вовсе не нужно знать магическое искусство. Я сделаю так, что твой дух переместится в шкатулку. В ней ты отыщешь гуля и убьешь его. Шкатулка сразу откроется. Ты вернешься в реальный мир, а я настрою поисковую сферу.
   - Отыщу? Его еще искать придется?
   - Тюрьма для духа - это своего рода небольшой замкнутый мир. Который, к моему сожалению, некоторым образом формирует сам заточенный.
   - Если я убью духа, как вы сможете использовать его?
   - Я несколько неверно выразился. Этот тип духа уже невозможно убить. Но возможно оглушить и лишить силы - усмирить.
   - Как я его узнаю?
   - Сразу узнаешь. Ты же видел его физическое воплощение. Там он почти в том же обличии.
   - И насколько он силен?
   - Достаточно силен, чтобы я не рекомендовал вам вступать с ним в открытое противостояние. Удар в спину - лучший выбор.
   - Шансы-то у меня есть?
   - Если бы не было, я бы вам и не предлагал, - поджал губы мастер-маг.
  
   Обновление задания:
  
   "Задание: Найти и обезвредить
   Отыскать и усмирить дух гуля-расчленителя
   Вернуться к мастеру-алхимику
   Награда: 3000 exp, 7 Z-кристаллов, 1500 серебряных монет, зачарованная поисковая сфера
   Награда: 3500 exp, 10 Z-кристаллов, антидот
   Принять?"
  
   - Хорошо, я согласен.
   Слова вырвались сами собой. Что ж, если все пойдет совсем плохо - деньги на лечение у меня есть. Разок можно попробовать.
   - Вот и славно. Вставайте сюда, пожалуйста.
   Маг освободил постамент.
   - И не выпускайте шкатулку из рук.
   Он встал напротив меня, закрыл глаза и начал бубнить что-то неразборчивое. Тут же под моими ногами начали подниматься молодые побеги лиан. Они росли быстро и всего за полминуты поднялись до самого потолка. Все толще и толще становились стебли, все более яркой зеленью наливались листья. А потом среди них появились огни. Они сновали перед моими глазами, вспыхивали ярким светом и снова гасли. Ощущение, будто стою перед десятком фотоаппаратов, сверкающих своими вспышками.
   И долго все это будет продолжаться?
   Вдруг понял, что шкатулки в руках больше нет. Когда только исчезла? И главное - куда? Вроде и не ронял.
   Огня погасли.
   И что дальше?
   Постояв еще немного, раздвинул зеленую поросль.
   Ага... а все уже и случилось. Маг исчез, исчезла и вся его комната.
   Осторожно выбрался из зарослей. Вокруг простиралась каменная пустыня, придавленная тяжелым темно-красным небом. Солнечный диск, буквально напоенный кровью, завис над горизонтом и подрагивал в потоках набегающего на него горячего воздуха. Внизу, над камнями, парили клубы не то дыма, не то какие-то испарения.
   Вот так мир. Я-то ожидал чего-то более... скромного, что ли. Тут же только пыль, песок да обжигающий ветер. Дух гуля можно искать не то что несколько дней - несколько недель и даже месяцев. Интересно. А как мне вернуться в деревню? Об этом что-то позабыл спросить.
   Забравшись обратно на постамент, хорошо осмотрелся. Никаких органов управления нет. Может, мастер может слышать меня? Так, на всякий случай, если сильно обратно захочу.
   - Ну, я пошел, - проговорил громко и прислушался.
   В ответ - тишина, нарушаемая лишь порывами жаркого ветра да перекатываемыми с места на место песчинками.
   Куда идти? Пустыня во все стороны абсолютно одинаковая. А раз так - пойду на солнце. Глаза оно не режет - а какой-никакой ориентир. А то заблужусь - вот смеху будет. Придется на собственный меч бросаться, чтобы от жажды не сдохнуть. А воздух сушил изрядно. Уже через несколько минут ходьбы в горле пересохло, точно в древнем колодце. Шкала усталости начала заполняться. И быстро. Притом, что не бегу, а мерно шагаю.
   От камней действительно поднималось какое-то марево. Прозрачное, но с темно-серым, почти черным, ореолом. На газ вроде не похоже.
   Хоть бы указатель какой или замок огромный - высотой до небес. Реки крови, черепа с костями... Что за духи пошли без фантазии?
   Очередной порыв ветра принес странный звук. Я даже остановился, чтобы удостовериться, что не послышалось. Звук повторился. Кто-то тихо плакал. Место для рыданий, конечно, подходящее, но неужели слезами гуль заливается? Плаксивость не очень вписывается в мое о нем представление.
   На всякий случай обнажив меч, пошел на звук. Источник плача сидел за камнем в форме перевернутого креста. Девчонка, моя ровесница, в драных лохмотьях и босая. Длинные спутанные волосы падали ей на лицо.
   - И это дух?
   "Там он почти в том же обличии", - говорил маг.
   Или я чего-то упустил, или кто-то меня дезинформировал.
   - Привет, - сказал я.
   Она вздрогнула, уставилась на меня большими раскрасневшимися глазами. Искусанные в кровь губы дрожат.
   - Ты кто? - прошептала еле слышно.
   Ее руки, ноги и лицо покрывали царапины. Свежие и уже почти заросшие.
   - Меня зовут Райн.
   - Я - Ада. Как ты сюда попал?
   - Сложно сказать. Прислали. Ты давно тут?
   Она снова всхлипнула, сильно закусила губу.
   - Не знаю. Вечность?
   Все-таки гуль?
   Я сильнее сжал рукоять меча.
   - Меня оставили здесь, чтобы ему было кем заняться...
   Из ее глаз скатились слезы.
   - Ему?
   Ада втянула голову в плечи, сжалась в комок.
   - Да. Духу. Мне сказали, что ему нужна добыча. Тогда он ослабнет, и его удастся заточить в какой-то тюрьме.
   - Почему ты стала добычей?
   - Я потеряла всех родных. Обо мне некому стало заботиться. Я бы все равно погибла или... или стала бы подстилкой за еду и кров. Думала, будет лучше, если помогу с заточением духа, чем сгнию заживо в каком-нибудь клоповнике.
   У меня даже слов не нашлось. Стоял ошарашенный, пока сознание не преодолело шок и не напомнило, что передо мной всего лишь игровой персонаж. Но как же на нее жалко смотреть.
   Я присел рядом с ней на корточки, провел рукой по спутанным волосам. Ада подалась назад, сжалась еще больше, точно ожидала удара.
   - Не бойся, - старался, чтобы голос звучал уверенно, но в то же время мягко. - Ты знаешь, где он?
   - Он везде, - прошептала она, затравленно оглядываясь.
   - А позвать его можно?
   Судорожное подергивание худых плечей.
   - Я никогда не пробовала, - Ада горько усмехнулась. - Только пряталась. Но от него нельзя спрятаться.
   - Хорошо. Ты можешь идти?
   - Да.
   - Пойдем со мной. Возможно, мне удастся вытащить тебя отсюда.
   В ее глазах промелькнула надежда, тут же сменившаяся недоверием.
   - Это он тебя послал? Он?! Чтобы снова мучить меня.
   Она попыталась отползти, но уперлась спиной в каменный крест.
   - Нет, - я продолжал говорить спокойным голосом. - Он меня не присылал. Я здесь, чтобы усмирить его.
   Девчонка смотрела на меня, будто пытаясь прочесть мысли. Ей явно хотелось поверить словам странного незнакомца, но укоренившийся в сознании страх не позволял шагнуть навстречу мнимому спасению. И все же она решилась, протянула мне дрожащую руку.
   Я помог ей подняться. Ссутулившись, Ада обняла себя за плечи.
   - Идем. Здесь недалеко, - сказал, не выпуская ее ладони из своей.
   Мы успели сделать всего несколько шагов, когда я заметил кровавые отпечатки, которые тянулись за девчонкой. Она ступала, точно шла по острым лезвиям - и теперь понятно, почему. Ее стопы - они кровоточили. Не говоря ни слова, я подхватил ее на руки. Ада пронзительно вскрикнула, слабо дернулась, пытаясь высвободиться.
   - Я донесу тебя. Не бойся.
   - Зачем ты все это делаешь?
   - А что тут странного?
   - Я его игрушка. Ты даже представить себе не можешь, что он делал со мной. - Ее губы почти не шевелились. Тихий шепот обрывался, когда Ада делала очередной вдох. - Я тысячу раз пожалела, что согласилась стать ему приманкой. Лучше самый грязный и дешевый бордель. Лучше грязные мужики с их потными руками. Лучше... - она замолчала.
   Молчал и я. История обычного виртуального персонажа выбила из колеи. Не такое ожидал здесь увидеть. Не такое.
   С ношей на руках, пусть и легкой, усталость накапливалась еще быстрее. Потому примерно на середине пути пришлось выпить один раствор.
   - Уж близко, - сказал я. - Вон, видишь?
   При виде постамента, обвитого зелеными лианами , ее глаза расширились. Пожалуй, здесь, среди камня и пыли, растений нет совсем. Мне показалось, что девчонка даже улыбается. Но есть проблема: мне не удалось докричаться до мага в первой попытке, удастся ли сейчас? Сможет ли он забрать ее, а потом забрать меня?
   Я несколько минут, как полный идиот, пытался достучаться до оставшегося в "реальном мире" мастера. Аду положил на постамент, а сам крутился рядом, ища способ активизировать обратную передачу. Успехов вообще никаких. Такое ощущение, что обратной дороги нет и для меня самого.
   Жутко хотелось пить.
   Я сел рядом с девчонкой, достал из мешка флягу с водой.
   - Попей, - протянул ей.
   Она схватилась за флягу так, словно умирала от жажды. Впрочем, возможно, была недалеко от этого. Жадно припала к горлышку. Пила большими глотками, с хрипом и придыханием.
   - Спасибо. Прости, я почти все выпила.
   - Да ладно.
   Воды действительно осталось совсем немного - на пару глотков. Разве что смочить горло. Ничего, потерплю.
   - Нам не выбраться отсюда, - вздохнула Ада. - Твои боги не слышат тебя.
   Ее взгляд был устремлен в землю.
   - Выбраться. Вот только духа найду. Подождешь меня здесь?
   - Он здесь... - Девчонка аж подскочила на месте, вцепилась мне в руку. - Он здесь. Здесь. Он знает, что я хотела убежать.
   В ее глазах полыхал ужас.
   - И я здесь. Так что никакой паники.
   Легко сказать, но внутри у меня все всколыхнулось. Ее страх передавался и мне. Не страх - нервозность. Искал глазами хоть какое-то изменение вокруг - ничего. Если дух гуля действительно ошивался рядом, то показываться не спешил.
   Все то же кроваво-красное солнце, тот же обжигающий ветер, тот же шорох перекатываемых песчинок. Мир без изменений, застывший в своем безумии.
   - Знаешь, я почти поверила, что ты вытащишь меня отсюда.
   Голос Ады изменился. Из него исчез страх, исчезли неуверенность и боль. Зато появились какие-то очень мягкие, почти мурлыкающие нотки уверенной в себе женщины. Именно женщины - не девочки.
   Я медленно обернулся.
   Она стояла передо мной внешне ничуть не изменившаяся. Вот только глаза - они излучали силу.
   - Значит, ты и есть дух.
   - Дух, - улыбнулась Ада, - но не тот, за которым ты пришел. Гули - они скучные и предсказуемые. Ты так мило глуп, раз поверил, что для его удержания понадобилась маленькая девочка. Жаль, что твои друзья снаружи не столь глупы. Но мы поиграем с тобой. Когда я растяну твои внутренности через всю эту пустыню, они позволят мне выйти, только бы оставила тебя в покое.
   Она облизнулась черным заостренным языком, будто ластиком стерла с губ трещины и болячки. Теперь они выглядели сочными и мягкими.
   - Тебе понравится, глупыш, - она шагнула ко мне - и ее кожа обрела здоровый цвет. Грязь, царапины и следу ушибов исчезали буквально на глазах. - По крайней мере, в самом начале.
   Изменялось и ее тело. От исхудалого угловатого подростка до красивой женщины, чью наготу едва прикрывают жалкие лохмотья.
   Нет, не красивой. Прекрасной.
   В горле запершило, но на этот раз не от жажды. Я почувствовал разгорающийся в теле жар. И от внимания Ады это не могло ускользнуть.
   - Ты хочешь меня, глупыш. - Она смотрела немного исподлобья. Ставшие густыми и блестящими, волосы струились по ее идеальным плечам. - Я позволю тебе насладиться запретным. Ведь у тебя это будет впервые.
   Ада повела плечами и выскользнула из лохмотьев.
   Я отступил, с силой сжал рукоять меча.
   - Ну же, глупыш, - звонко засмеялась Ада. - Тебе все равно не устоять передо мной. Позволь себе немного удовольствии, прежде чем станешь умолять о смерти. Ты же не думаешь, что я позволю тебе умереть.
   Шаг, еще шаг - она стоит почти вплотную. На высокой груди блестят капли воды. Откуда только взялись? Ада положила руки мне на грудь. Наши взгляды пересеклись. От нее пахло грозовой свежестью и цветами.
  
   Вы использовали способность "Прорыв"
  
   Мир смазался, в уши ворвался звук резкого хлопка. Меня бросило вперед.
   - Тварь! - услышал полный ненависти вопль.
   Мой бросок практически не причинил ей вреда. И это очевидно, даже, несмотря на то что не мог видеть полоску ее здоровья. На ее теле не появилось ни единой раны - только следы нескольких ушибов. А ведь урон от "Прорыва" чуть больше 220 единиц. Какова же ее защита?
   Размышлять дальше она не позволила. С оглушительным визгом бросилась в атаку.
   Ее глаза пылали, а пальцы удлинились, превратившись в кривые когти. Размашистые, но очень быстрые удары заставляли пятиться, обороняться.
   Мир вокруг поплыл, потемнел. Краем глаза я заметил, как, будто гнилое яблоко, начало чернеть солнце, а небо спустилось еще ниже - точно каменный потолок, готовый вот-вот обрушиться на голову. Порывы ветра утратили тепло, стали холодными и пронзительными. Как бы я ни поворачивался, но они все время били в лицо, забрасывали глаза песком.
   А Ада продолжала атаковать. От ее недавней красоты не осталось и следа - усохшая мумия, кожа которой приобрела красноватый оттенок, покрылась глубокими язвами.
   Длинные когти с отрывистым шелестом рассекали воздух. Увернуться или блокировать их - очень непросто. Для меня так и вовсе невозможно. Каждый пропущенный удар отзывался болезненным уколом.
   Уже в первые несколько секунд от моих 190 единиц здоровья осталось всего 70. Потом натиск немного снизился. Видимо, и духу приходится отдыхать между особенно яростными атаками.
  
   Вы использовали способность "Лечение"
   Здоровье 121/190
  
   Ох-ох. Беда.
   Точно в мясорубку попал. Простой сталью ее не перерубить. А способности восстанавливаются слишком долго. Что ж, хорошо...
   Выждав момент, когда Ада отскочил для перегруппировки, ударил "Кругом пламенного гнева". Практически сгустившаяся ночь вспыхнула ярким белым пламенем. Мне даже показалось, что над головой грянули трубы. От врезавшегося в каменистую почву меча во все стороны разошелся огненный круг. Но случилось что-то, чего я не видел раньше. Огонь не утих, а перекинулся на Аду. В мгновение ока та прекратилась в пылающий факел.
   Ее крик мог бы расколоть горы.
   Меня отбросило ударной волной, протащило по камням.
  
   Здоровье 75/190
  
   В голове гудело. На ощупь сорвал с пояса лечебный раствор, осушил склянку в один глоток. Вот и пригодились. А то я уж было начал думать, что впустую таскаю их.
  
   Здоровье 125/190
  
   Все еще горящий факел метнулся ко мне. За непрекращающимся криком не слышно ни звука шагов, ни завываний ветра. Ничего. Только разрывающий голову крик.
   Она не подыхает! Она все еще не подыхает!
   Обтянутый кожей скелет, почерневший и воняющий горелой тухлятиной, - Ада продолжала наносить быстрые удары.
  
   Здоровье 94/190
  
   Во все сторону летели искры и части горелой плоти. Она наверняка понесла огромный урон, но силы и скорости не потеряла.
  
   Здоровье 62/190
  
   Размытый взмах когтистой руки - и мое лицо обожгло болью. В глаза помутилось. По коже разлилось тепло.
  
   Здоровье 37/190
  
   Вот и все? Еще пара ударов - и смерть.
   Разум метался в болезненной агонии. Тело практически не подчинялось. Усталость взяла свое. Я тяжелый и неповоротливый, вешу тонну или даже больше.
   Игровой интерфейс дрожал перед глазами. Мигал, вот-вот норовя исчезнуть.
   "Браслет!"
   Короткая мысль на мгновение прояснила сознание.
  
   Вы использовали способность "Оборотничество"
  
   Гул - далекий и сильно приглушенный. Он доносится до меня из-под огромной толщи воды. Звуки раскатистые и протяжные. Неразборчивые.
   Что-то меняется. Я меняюсь. Быстро и безболезненно. Впрочем, тело уже достаточно испытало, чтобы иметь право на небольшую передышку.
   Гул приближается. Очень быстро. Нарастает громоподобной бурей.
  
   Вы получили достижение: Преображение
   Награда: 2 очка параметров
  
   Я стоял на четырех лапах и смотрел на опешившего противника - тлеющая пародия на человека. Воняющая болью и неуверенностью. Во взгляде налитых кровью глаз вижу смятение.
   Прыжок.
   Ада не стала беспомощной жертвой жестокого хищника. Успела выставить перед собой руки, сдержала мой порыв вцепиться ей в горло. Вместе покатились по земле. Она кричала - я рычал. Она полосовала мои бока когтями, я рвался к ее лицу и горлу. Несколько раз мои клыки смыкались на ее плоти, дробили кость, вырывали куски горелого мяса. Ее крик превратился в завывание, потом перешел в булькающие всхлипы. Когти больше не терзали мои бока, лоснящиеся от крови. Ее глаза больше не излучали всепоглощающую ненависть. Медленно их покидала жизнь. Продолжала покидать даже тогда, когда я перегрыз ее позвоночник и, сильным рывком оторвав голову от тела, отбросил ее в сторону.
   Ветер резко стих. По диску черного солнца побежали алые трещины.
  
   Вы получили достижение: Первое убийство демонического создания
   Награда: 2 очка параметров
  
   Вы получили 2200 exp
   Вы получили 1000 серебряных монет
   Вы получили 5 Z-кристаллов
  
   Тело Ады начало растекаться. В нем открывались мельчайшие поры, сквозь которые пробивалась темно-коричневая жижа. Она собиралась в ручьи и лужицы и тут же испарялась. Спустя минуту на месте гибели демоницы осталось лишь чуть влажное черное пятно.
   Неужели все?
   И два достижения из ничего. Что ж, спасибо. Отправим очки параметров в силу.
   Я обошел место схватки, внюхался в слабые порывы ветра. Ощутил далекий запах воды. Идет дождь - сильный и очистительный, который смоет весь смрад и гниль, оставленный в этом месте демонической тварью.
   А мне пора домой.
   Выбрав соответствующую иконку, вернулся к человеческому облику. Осушил еще одну лечебную склянку.
  
   Здоровье 87/190
  
   Тело все равно очень болит. В кожаной броне виднеются многочисленные прорехи. Хорошо, раны перестали кровоточить. Но лицо горит по-прежнему. Ну вот, снова к мастеру-лекарю идти. А я-то переживал, что некуда деньги тратить.
   На месте смерти демоницы не осталось ничего. Жаль. Хоть бы какой безделушкой порадовала.
   "Надо продать кинжалы".
   Что-то совсем забыл про них. Ну и остальное оружие грабителей из выработки.
   Медленно поплелся обратно к постаменту. Забравшись на него, просто плюхнулся на задницу. Сил нет никаких.
   Наверное, ненадолго я отключился, так как не помню, когда ожили лианы. Они подхватили меня, поддерживая, заставили подняться. А потом все повторилось - со сплошными зелеными стенами вокруг и перемигивающимися в них светляками.
   Глаза мастера-мага, когда он увидел возвратившееся чудо, говорили о многом. Он несколько раз открыл и закрыл рот, но так и не смог ничего произнести, но спуститься с постамента все же помог. Проводил к плетеному креслу, укрытому пледом, усадил.
   - Что там произошло?! - наконец совладал с собой мастер.
   - Все как вы и сказали, разве что небольшая поправка. В шкатулке был заточен не гуль, а демон.
   Лицо мага побелело.
   - Нет-нет, это невозможно. Я точно знаю, что это дух гуля. Хотя... какие-то помехи ощущал. Возможно, вы и правы. Но как демон мог там оказаться?
   - Не знаю, но выбраться обратно он точно хотел. Надеюсь, шкатулка пригодна для использования.
   - Да-да, разумеется! Сейчас все сделаю.
   Процесс зачаровывания сферы занял не больше пяти минут.
  
   "Задание: Найти и обезвредить
   Статус: в процессе
   Награда: 3300 exp, 7 Z-кристаллов, 1500 серебряных монет, зачарованная поисковая сфера"
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 8
   Вы получили 3 Z-кристалла
   Вы получили 5 очков параметров
  
   Вы получили достижение: Лояльность местных (4/5)
   Награда: скидки на товары во всех лавках и у всех учителей 40%
  
   - Я прошу прощения, что заставил вас пройти через все это, - сказал маг, но особого сожаления в его голосе не было. - В качестве компенсации моей ошибки, позвольте оплатить ваше лечение и ремонт доспехов.
   - Это было бы очень кстати.
   - И да, если вас не затруднит, не могли бы вы заняться крайне деликатным делом?
   - Конечно. Каким?
   - У меня есть дочь. Красавица Анастаси - вся в мать-покойницу. Беда с ней. Влюбилась дуреха без головы. Почти не пьет, не ест. На глазах моих отцовских чахнет. Я бы и рад, да покой ее сердечный нарушил кто-то из углежогов. Знать не знаю, где они встретились. Те из леса-то носа не показывают, а Анастаси так далеко не заходит. И вот теперь грозится все бросить и сбежать с ним. Девка-то невинная еще. Боюсь, заморочил он ей голову. Я ее в доме запер, да только этим разве делу поможешь. Бьется, точно птица в клетке. Сходите, посмотрите на этого углежога, а пуще того - приведите ко мне. Хоть поговорю с ним. Посмотреть на него хочу. А то ведь дочка ни в какую не хочет знакомить нас. "Убегу да убегу", - заладила. Зовут его Павлом, а боле ничего не знаю. Зла ему не сделаю, пусть не опасается. А я уж в долгу не останусь - кольцо тебе наше семейное подарю. Магическое - для доброго воина в пути самое то будет.
  
   "Задание: Дела сердечные
   Привести углежога Павла на разговор с мастером-магом
   Награда: 3000 exp, 5 Z-кристаллов, магическое кольцо
   Принять?"
  
   - Хорошо, я постараюсь отыскать его и убедить поговорить с вами.
   - Вот спасибо. А пока - спите... - он повел руками перед моим лицом, что-то пробормотал.
   Очнулся я на холодном металлическом столе в доме мастера-лекаря.
   - Сегодня вас еще ждать? - с ухмылкой спросил господин Инвар.
   - Надеюсь, нет.
   - Ну и славно. А то устал, знаете ли. Вы поосторожнее. Не каждый раз мастер-маг станет вносить за вас оплату.
   - Спасибо за совет.
   Чувствовал я себя отлично - ни боли, ни усталости. Да и броня, как новая. Вот только, сколько времени прошло?
   Купив два лечебных раствора и поблагодарив лекаря, покинул его заведение.
   Солнце уже клонилось к лесу. Еще немного - и первый игровой день подойдет к концу. Со стороны деревенской площади уже доносились звуки молотков и пил. Похоже, местные готовятся к завтрашнему соревнованию. Поучаствовать что ли?
   Но сначала покончить с делами, насколько это возможно. Первым делом - к кузнецу, избавиться от всего лишнего. За все про все 500 монет - тоже хлеб. Общая сумма уже 5000 серебром с копейками. Пора тратить. Жаль. Все еще мало Z-кристаллов, но сегодня еще есть шанс заполучить десяток, если алхимик не будет чудить и не пошлет к чертям на кулички звезды считать.
   Хижина господина Янсуна встретила меня густым зловонным дымом. Я даже поначалу подумал, что в доме мастера случился пожар. Но нет - всего лишь процесс какого-то зельеварения. Внутри хижины почти ничего не рассмотреть. Но сгорбившаяся над огромным котлом фигура алхимика все же видна.
   - Добрый вечер, - поприветствовал я, стоя на пороге. От дыма слезились глаза, и першило в горле.
   Господин Янсун поднял голову, подслеповато поглядел по сторонам и, завидев меня, расплылся в улыбке.
   - Да-с, молодой человек. Как же вы долго. В вашем возрасте я был быстр и проворен. Или вы ходили к мастерам, завернув предварительно в таверну? Доброе пиво - вот что крадет наше время. Да-с.
   Очень захотелось мокнуть старика в его же варево. Несет полную чушь и доволен собой. Огрызок трухлявый.
   - Я достал зачарованную поисковую сферу.
   - О - это прекрасно. Прекрасно. Да-с. Теперь нам ничто не мешает приступить к изготовлению антидота.
   Признаться, я надеялся, что антидот уже готов.
   - Вот в этом котле у меня варится то, что в состоянии развеять отравляющие миазмы гулей- расчленителей, - продолжал алхимик. - Но есть одна закавыка: мне необходима часть тела гуля. Любая часть. Кусочек той твари. Что ты убил на пасеке, вполне подойдет.
   - Что же ваш ученик не сходил?
   И этот сморчок смеет обвинить меня в нерасторопности.
   - Так ленив и медлителен он, - развел руками господин Янсун.
  
   Обновление задания:
  
   "Задание: Найти и обезвредить
   Принести мастеру-алхимику любой образец плоти гуля-расчленителя
   Награда: 3500 exp, 10 Z-кристаллов, антидот
   Принять?"
  
   - Хорошо.
   Работать с такими как мастер-алхимик не хотелось совершенно. Но без него не будет завершения задания.
   - Вот и ладненько. Да-с. Только принести надо сегодня до заката. Иначе мне придется все начинать заново.
   Я еще раз посмотрел на солнце. Если бегом и нигде не задерживаться, то успею. Купив раствор от усталости, поместил его в кармашек на поясе и припустился прочь. Меня провожали удивленными взглядами. Похоже, большая часть игроков как раз начала стягиваться в деревню. Первый игровой день за спиной - можно и отметить это событие. Наверняка сегодня "Под сенью красной луны" ожидает хорошая прибыль.
   К общему веселью присоединюсь и я. Но прежде - вечерняя пробежка.
  
   Вы использовали способность "Аура физического отражения"
  
   В лесу царил легкий сумрак, но тропа видна отлично. Я несся так, что ветер свистел в ушах. Раз даже чуть было не столкнулся с другим игроком. Встречи не ожидали мы оба. Еле разминулись на одном из изгибов тропы. Только чудом не начали рубить друг друга.
   А вот выползней почти не было. Похоже, они тоже отправились по норам.
   Поляна с останками распределительной станции ничуть не изменилась. Все та же сухая листва, те же пожухлые кусты. А вот следов на траве прибавилось. И значительно. Потоптали здесь хорошо. Не растащили бы моего гуля на сувениры.
   На всякий случай обнажив меч, полез в заросли орешника. Хорошо, примерно помнил направление к кирпичному строению, где и обнаружил логово расчленителя. А то бы и заплутал в трех соснах.
   "Снова как свинья буду", - думал, выдирая ноги из густой грязи.
   Гуля нашел там, где и оставил. За день здесь хорошо походили, даже останки в яме за зданием разворошили. Мертвого же тела в самом логове не нашел. Видимо, хозяин таверны забрал своего сына.
   У гуля отсек палец на руке. Должно хватить. Если старику не понравится образец - самого пинками погоню через ночной лес. Может, кто из хищников польстится на него.
   Выбравшись обратно на поляну, осмотрелся. Со временем все нормально. Даже лишних полчаса есть. Помнится, господин Янсун жаждал заиметь корни дикой мандрагоры. Я совсем и забыл о них за всей прочей беготней. Посмотреть, что ли?
   Надо искать яркие красные стебли с узкими игольчатыми листьями. Приметный цветочек. Если такой имеется поблизости - мимо не пройду.
   На самой поляне искать без толку - тут все на виду. Если что и было, то наверняка выкопали. Потому искать надо ближе к лесу, но сильно не углубляться. Ни к чему в потемках шататься.
   Первый красный стебель отыскался на противоположной стороне поляны. Как и сказано в описании, я первым делом отделил от него листья, а потом срезал сам стебель. Немного подождал, пока над местом среза развеется легкий дымок, и копнул землю, вырывая корень. Если дикую мандрагору попытаться вырвать или выкопать, предварительно не проделав вышеозначенные манипуляции, - оглохнешь от ее крика. Не навсегда, конечно, но на день-два - легко.
   Ползая по кустам и среди высокой травы, чувствовал себя настоящим аграрием. Или как там в древности называли люди, вынужденные работать на земле? В Новой Москве, да и в других городах попробовать себя в этой роли нельзя. Просто негде. Все овощи, фрукты, зелень выращиваются в специальных роботизированных тепличных комплексах. Человек минимально участвует в процессе.
   - Ух! - выдохнул я и сел прямо на траву.
   Непросто это. Последний десятый корень перекочевал в заплечный мешок. Спина неприятно болела. И ведь ничего не делал - только почти все время стоял на карачках. Зато набрал нужное количество. Пора возвращаться. Иначе придется идти на ощупь. Даже поляна начала погружаться в сумрак. А в лесу наверняка уже ночь наступила.
   Обратно уже не бежал - быстро шел. Тропа все время норовила ускользнуть из-под ног, а вместо себя подсунуть дерево или куст с острыми шипами. Пару таких кустов миновать все же не удалось, но кожаная броня стоически отвела опасность.
   Из деревни доносились звуки музыки и смех. Сквозь деревья виднелись большие костры и люди вокруг них. Веселье началось.
   Мой живот заурчал.
   Сейчас-сейчас, только заскочу к алхимику - и что-нибудь съедим.
   Господина Янсуна встретил уже на пути от его хижины. Старик быстро семенил прочь, направляясь, судя по всему, в сторону таверны. Завидев меня, мастер остановился, недовольно поморщившись.
   - Молодой человек, вы...
   - День еще не кончился, - перебил его я. - Я принес образец плоти гуля, а заодно и десять корней дикой мандрагоры.
   - Корни мандрагоры?! - оживился старик. - Что же вы сразу не сказали? Идемте скорее. Да-с.
   Он развернулся и почти бегом бросился к своей хижине.
  
   "Задание: Лютики цветочки
   Статус: выполнено
   Награда: 1650 exp, 5 Z-кристаллов, 3 лечебных раствора"
  
   Вы получили достижение: Лояльность местных (5/5)
   Награда: скидки на товары во всех лавках и у всех учителей 50%
  
   - Вот, держи, - господин Янсун протянул мне склянки с лечебными растворами.
   Корни же мандрагоры прижал к груди, точно величайшее богатство в мире. Интересно, зачем они ему нужны?
   Палец гуля вызвал в нем куда меньше эмоций. Взяв его в руки и повертев перед глазами, бросил в кипящий котел. Из последнего тут же повалил непроглядно-черный дым, затопил небольшое помещение хижины, но быстро опал, не оставив по себе никакого запаха.
  
   "Задание: Найти и обезвредить
   Статус: в процессе
   Награда: 3850 exp, 10 Z-кристаллов, антидот"
  
   Вы получили достижение: 10 заданий за сутки
   Награда: 5 Z-кристаллов, 5 очков параметров, 1100 exp, 1 Анкх
  
   Ох, ничего себе! Это я не зря торопился!
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 9
   Вы получили 2 Z-кристалла
   Вы получили 5 очков параметров
  
   - Держите, молодой человек. - Мастер-алхимик протянул мне две склянки. Одну черного стекла, другую - молочно-белого. - Это антидот, который излечит землю от яда гуля-расчленителя. Запомните, процесс очистки должен проводиться в строгой очередности. Сначала капаете каплю белой субстанции, затем - черной. Ждете, пока они смешаются в однородную серую смесь - и поджигаете. Да-с. У вас будет десять секунд, чтобы уйти из зоны поражения. Дело в том, что реакция горения смеси происходит при большом количестве выделяемого тепла. Но не беспокойтесь. Пожара не случится.
   Я принял склянки, закинул их в мешок. Это получается, что теперь мне с собой надо какой-то источник огня таскать. Ладно, посмотрим, что тут портативного имеется.
   - Теперь у вас есть все необходимое для борьбы с напастью гулей, - продолжил господин Янсун. - Поисковая сфера укажет точное местоположение всех имеющихся в округе логовищ, а антидот очистит зараженные места. Что скажете? Возьметесь помочь нам в борьбе с нечистыми созданиями?
  
   "Задание: Найти и обезвредить
   Отыскать и уничтожить все логова гулей-расчленителей
   Награда: 10000 exp, 15 Z-кристаллов, 5000 серебряных монет
   Принять?"
  
   - Уже взялся. Не бросать же теперь.
   - Вот и славно. Да-с. Как только пожелаете активизировать сферу - просто возьмите ее в ладони и подержите с минуту. Удачи вам.
   После получения вожделенных корней мандрагоры старик явно переменился. Куда только вся ворчливость ушла?
   Перед уходом я купил у него 3 раствора скорости. Последние два задания показали, что одной силой с некоторыми противниками не справиться. Необходимо двигаться куда быстрее, чем сейчас. Можно, конечно, развивать параметр "Ловкость", но для меня он в любом случае второстепенный и большого бонуса от него не получу. Придется восполнять пробелы растворами. Благо, позволить их себе могу. Всего 100 монет каждый, при обычной стоимости в 200. Время же действия каждого - час.
   Я выпил V-раствор.
   Что ж, похоже, на сегодня все. Осталось только раскидать параметры и пустить в дело Z-кристаллы. А то завтра наверняка толпа жаждущих возле мастеров будет околачиваться. Да и мало ли что может ночью случиться - лучше заранее подготовиться.
   4 очка параметров в силу, 3 в мудрость и 3 в телосложение.
   И малое умение еще... Закончим уж с защитой.
  
   Каменная кожа (3/3) - ваша защита увеличена на 30%
  
   А теперь бегом по мастерам.
   Деревня буквально пылала от обилия разложенных на ее улицах костров. Причем цвет их пламени варьировался от желтого до бордового. Довольно красиво и необычно. Только бы пожара не случилось.
   Итак, после тяжести выбора и посещения мастеров я обзавелся новыми умениями:
  
   Усиленная белая магия (новичок)
   + 20%
  
   Схватка с демоницей показала ее крайнюю эффективность. Если бы не тот белый огонь, раскатала бы меня тварюга в блин.
  
   Знание монстров (новичок)
  
   Не уверен, что это умение буду прокачивать максимально, но хотя бы количество здоровья встреченного незнакомого создания знать очень хочется.
  
   Длительность способностей и заклинаний (новичок)
   + 20% длительности способностей и заклинаний
  
   А так же выучил несколько новых приемов:
   Клинок света
   Вы наносите на 50% больше урона демоническим созданиям
   Продолжительное действие
   Время действия: 1 минута
   Время перезарядки: 5 минут
  
   Щит света
   Вы получаете на 50% меньше урона от демонических созданий
   Время действия: 1 минута
   Время перезарядки: 5 минут
  
   Аура скорости
   Скорость вашего передвижения и атак возрастает на 20%
   Время действия: 5 минут
   Время перезарядки: 10 минут
  
   Аура магического отражения
   Окутывает вас прозрачным коконом, который с вероятностью 40% поглощает любые магические снаряды
   Время действия: 5 минут
   Время перезарядки: 10 минут
  
   Крылья ангела
   Вы получаете возможность совершать мощные прыжки, а так же ненадолго зависать в воздухе
   В случае прыжка в радиусе 2 метров наносит урон по площади, равный 50% (100% демоническим созданиям) вашего физического урона. С вероятностью 50% опрокидывает противников
   Время действия: 1 минута
   Время перезарядки: 20 минут
  
   Самое хорошее, что все ауры накладываются друг на друга. Хоть разом все используй - эффекты будут только суммироваться. Наверное, я рано ударился в специализацию относительно борьбы с демонами. Когда они еще появятся? Но как-то хватило одной встречи. Пусть будет.
   Я тяжело выдохнул, еще раз посмотрел на пару колец, прикупленных у мастера-мага. Ничего, что с него полагается еще одно за будущее выполненное мной задания. Пальцев на все хватит. Тут же просто не смог пройти мимо.
  
   Кольцо искусного ученика
   + 5 ко всем параметрам
  
   Огненное кольцо расправы
   Урон от магии огня 10-12
  
   Каждое стоило по полторы тысячи монет, но мне достались всего по семьсот пятьдесят. В кубышке оставалось полторы тысячи серебром, но их пока решил оставить. Кто знает, быть может, после завтрашнего состязания придется снова навестить мастера-лекаря.
   Что же мы имеем к концу первого дня?
  
   Сила: 47
   Ловкость: 8
   Мудрость: 19
   Интеллект: 7
   Телосложение: 27
  
   Здоровье: 270
  
   Физический урон: 85-97
  
   Снижение физического урона: 73%
   Снижение магического урона: 10%
  
   С защитой от магического урона - беда. Но видимо ее увеличению будут способствовать более мощные доспехи, на более поздних этапах игры. Ну и с аурой магического отражения положение выправляется хоть немного.
   Что ж, как по мне - имею право отдохнуть и расслабиться.
  
   Глава 5. Состязание.
  
   В таверне первым делом прошел в свою комнату. Живот настойчиво требовал еды, но я не обращал на него внимания. Закрыв за собой дверь, сел на кровать и вытащил из заплечного мешка кошель. Который обнаружил на теле бандитки. Чувствуя себя дураком , развязал золотистые тесемки и осторожно перевернул кошель. Признаться, ничего особенного не ожидал. Ничего особенного и не случилось. На темно-серое покрывало выкатился один-единственный камень размером с куриное яйцо. Но камень странный. С металлическими ребрами и матовыми гранями. Внутри артефакта что-то мерно пульсировало, будто сердце бьется. На ощупь поверхность находки оказалась гладкой и холодной. Никак не живой предмет. Скорее - механизм.
   Я попытался узнать его параметры, но неудачно.
  
   Предмет не опознан
   Дополнительно: предмет не опознан
  
   Ладно, зайдем с другой стороны, используем свиток идентификации.
  
   Предмет не опознан
   Дополнительно: предмет не опознан
  
   А вот это сюрприз. Неприятный сюрприз. Так нечестно. Разве бывают артефакты, которые нельзя опознать? В любом случае, штука наверняка редкая и ценная. Знать бы, к какому месту ее приспособить. Или же артефакт предназначен исключительно для продажи? Жаль, если так. Деньги - это хорошо, но почему-то интереснее было бы отыскать нечто такое, что смогу использовать сам. Ладно, завтра схожу к мастеру-инженеру. Мне кажется, что к нему находка имеет большее отношение, нежели к мастеру-магу. Хотя, вполне возможно, что тут вотчина мастера-ювелира.
   Осмотревшись, выискал взглядом простой деревянный сундук. Ни к чему артефакт таскать с собой. Пусть пока тут полежит. Главное, не забыть продлить время аренды комнаты.
   В зале на первом этаже было довольно шумно. Между столиков сновали девчонки-прислужницы. Улыбчивые и обходительные. Длинные юбки, открытые плечи и большие вырезы на груди - видок очень приятный.
   Куда бы сесть?
   Ни одного свободного столика не видно. За некоторыми расселись целыми компаниями в несколько человек, за другими по одному-два человека.
   - Эй! - за одним из столиков взметнулась рука, затем поднялась уже знакомая мне голубоглазая девчонка-маг. - Ну, как дела? - подошла она ко мне. - Как квест?
   - Привет. Да в процессе - так и не успел закончить. Там бегать и бегать с ним.
   - А что за квест, если не секрет?
   - Найти и уничтожить.
   - Не встречала такого. Где взял?
   - У алхимика.
   Скрывать мне нечего. Все равно перехватить мое задание ей вряд ли удастся. А что время взятия и тем более выполнения задания в игре имеет значение в плане возможности его дальнейшего развития, - я успел убедиться на примере Михи, который с пасеки ушел ни с чем.
   - Понятно. А мы все же сходили с гноллам.
   Я невольно перевел взгляд на игроков, сидящих за столом, откуда только что голубоглазая. Пятеро. Она - шестая.
   - И как?
   - Еле ноги унесли, - отмахнулась она с улыбкой. - Двоих наших сразу порвали. Один скончался от кровопотери. Сами же ни одного не убили. Но места там богатые. С нами танцор ходил и инженер. Оба твердят о тайниках и ловушках.
   - Рано вас понесло туда. Ничего попроще не нашлось?
   - Да теперь-то умнее будем. Это так - разведка боем. Ты-то к нам не хочешь? Полноценный клан со всеми вытекающими.
   - Это какими вытекающими?
   Эта сторона испытания прошла мимо меня. Я изначально планировал играть в одиночестве, но если на то будет выгода, почему бы не изменить стратегию.
   - Да бонусы всякие. Зарплата к примеру.
   Наверное, на моем лице отпечаталось недоумение услышанным.
   - Ничего не знаешь? - усмехнулась голубоглазая. - Может, за стол присядешь?
   Я не стал противиться. Все равно знакомых лиц в зале не наблюдается, а ужинают в полном одиночестве лишь по-настоящему суровые волки, для которых все прочие людишки - только надоедливое мельтешение и шум.
   Пододвинув стул, присел за столик.
   - Макс, Нилок, Мила и Вано, - представила игроков голубоглазая. - Я - Кларисса.
   Два воина, маг, инженер и демонолог.
   - Райн, - кивнул я. - А где шестой?
   - По мастерам шатается. Вано, вот человек не знает, какие бонус дает членство в гильдии, - сказала Кларисса.
   Вано смотрел на меня с прищуром. Его лицо уже начало приобретать синеватую бледность - отличительная черта всех демонологов. На столе перед ним лежал короткий жезл, увенчанный рогатым черепом. По всей видимости, парень очень гордился своим приобретением, раз выставил его на всеобщее обозрение.
   - Кучей тварей валить легче, - ответил Вано. - Пока одиночки крутятся на месте, клан идет дальше. Следовательно, получает более сочный кусок пирога.
   - Больше похоже на агитационную программу, - поморщился я.
   - Не слушай его, - отмахнулась голубоглазая. - Смотри. Во-первых - вместе держаться действительно куда выгоднее. Распределение опыта между всеми членами боевой группы компенсируется более сильными монстрами, которые нам по зубам. А более сильные монстры - это куда более богатые тайники. Во-вторых - тут недалеко живет мастер-егерь. Ты-то и не слышал о нем, наверное.
   - Не слышал, - не стал обманывать я.
   - Так вот. Мастер-егерь время от времени распространяет информацию о награде за поимку того или иного монстра. Причем информация распространяется только среди глав официально зарегистрированных гильдий. Каждый такой заказ - дополнительный опыт. Примерно вдвое в сравнении с тем, если бы того же самого монстра ты убил просто для себя. Плюс - Z-кристаллы. Насколько мы поняла, заказы на монстров выдаются раз в сутки. Сегодня заказ тоже был.
   - Не стоит забывать и о поддержке, - подался вперед инженер. Он немного шепелявил, отчего говорил медленно, стараясь тщательно выговаривать каждое слово. - Мы своих не бросаем. Кто знает, что там ждет на пустошах? Вернее - кто ждет? Тут некоторые не прочь поохотиться на других игроков. В одиночку от таких шустрых не отбиться.
   - Толку-то с шустрых? - пожал я плечами. - При наличии Анкха все, что им достанется, - немного опыты. Если разделить на всех - копейки.
   - Ты не прав, - покачала головой Кларисса. - Простая ситуация: ты находишь тайник или артефакт. Но самые вкусные находки обычно хорошо охраняются. То есть прежде ты сражаешься. Несешь какие-то потери. И только враг повержен, а ты готовишься прибрать к рукам добычу, как в спину втыкается арбалетный болт. Стервятники могут быть слабее тебя по одиночек, но все вместе убьют почти наверняка. И пока ты будешь приходить в себя в палате мастера-лекаря, приберут к рукам то, что недавно было по праву твоим.
   - Стервятники?
   - Да, обычно так называют таких вот охотников за чужим добром.
   В их словах был толк, хотя, я не видел особенных причин к беспокойству. Чтобы попасть под нож таким вот Стервятникам, должно совпасть множество факторов. Скорее всего, они должны изначально следовать по следу выбранной жертвы. Идти крайне осторожно, при нападении монстров обороняться, используя минимум способностей, иначе есть шанс раньше времени открыть свое местонахождение. И опять же, в любом случае, шанс на действительно большой куш все равно призрачен. Откуда они заранее знают, куда идет потенциальная добыча и что она отыщет? Вряд ли, промышляя подобным грабежом, можно ощутимо обогатиться. Если только случайная встреча. Но это уж не повезло.
   - Возможно, вы и правы, - не стал спорить я. Вполне мог и ошибаться в своих размышлениях. Действие в группе однозначно позволяло глубже проникать в пустошь. Но для работы в компании, прежде всего, необходимо доверие между участниками и умный лидер. Ведь добычу тоже придется делить. А это дело может стать едва ли не более опасным, чем сражение с монстрами.
   - Так может, присоединишься? - спросила голубоглазая и подмигнула.
   - Заказы - это хорошо. Совместные рейды - тоже хорошо. Но у меня один вопрос: кто вас надоумил к гноллам податься?
   - Вот только не надо сейчас умничать, хорошо? - снова вступил в разговор Вано. То ли случайно, то ли намеренно он схватил со стола свой жезл, положил его на плечо. - Это была проба сил - не больше. Теперь мы знаем свой предел.
   Понятно, кто у них лидер. Нет уж, работать под его началом я точно не смогу. Сразу же передеремся.
   - Прости, - я намеренно повернулся к Клариссе и говорил только ей. - Не уверен, что готов работать в команде. Побегаю один. А там видно будет.
   Демонолог демонстративно фыркнул.
   - Удачи на пустоши, - я поднялся из-за стола.
   - Смотри, осторожнее, - доверительно проговорил Вано. - Следи за тылом.
   - Это угроза?
   - Что ты, - развел тот руками. - Добрый совет.
   - Не слушай его, - поспешно вставила голубоглазая. - Шутит.
   - Шучу, - кивнул демонолог.
   Ни хрена он не шутил. Ладно, игра рассудит, кто прав.
   Я направился к барной стойке. За всем этим разговором совсем забыл, что хотел поесть. Куда бы сесть?
   Мимо то и дело пробегали девчонки-прислужницы. Заметил, что основную часть разносимых ими заказов составляли кружки с пивом и какие-то темные бутылки. Была и еда, но гораздо меньше, чем выпивки. Все правильно - Испытание - время взросления. Официально в Новой Москве, да и в других городах, употреблять спиртные напитки можно только после прохождения игры. За нарушение закона строго наказывали. В том числе и родителей, если каким-то образом информация доходила до полиции. При первом сигнале - штраф. При втором - штраф и принудительные общественные работы. При третьем - изъятие ребенка из семьи. Именно поэтому некоторые из нас, подростков, дорвавшись до полной свободы, сходили с ума, отчего полностью выпадали из игры на несколько дней.
   Судя по тому количеству алкоголя, что курсировало между столиками, кто-то сегодня не сможет покинуть зал на своих ногах.
   Интересно, а воровство в общем зале разрешено? Был бы я танцором - не удержался бы от соблазна облегчить заплечный мешок одного-другого игрока. Какой соблазн. К слову говоря, надо бы и за своим присматривать.
   Почти у самой барной стойки углядел Миху. Тот с одиночестве сидел за столом и с аппетитом наворачивал какую-то жидкую не то похлебку, не то кашу, в которой виднелись большие куски мяса. Одна пивная кружка перед ним стояла пустая, еще одна - ополовиненная. Маг приоделся, сменил простую куртку на более дорогую, расшитую какими-то тусклыми символами. Из волос исчезли иголки и листья, хотя взъерошенными они оставались по-прежнему.
   - Не возражаешь? - спросил я.
   - О, Райн! - На его лице расплылась широкая улыбка. - Падай, конечно. А, признаться, оголодал за день. Ни жрал ничего, кроме растворов. Оно вроде бы все нормально себя чувствуешь, до поры. А потом - раз, и вырубает намертво. Аж руки не поднять.
   - Чего ж такой занятой? Купил бы солонины с сыром и водой. Все еда.
   Я поднял руку, подзывая девушку-прислужницу. Сделал заказ.
   - А не подумал. Раствор от усталости купил и думал, что панацея. А вот выкуси.
   Мой взгляд упал на соседний столик. За ним сидели симпатичная девчонка-боец и парень-маг. И ведь не просто так сидят - держатся за руки, шушукаются, смеясь еле слышно. Немного странное для меня сочетание, особенно если учесть, что уровню к пятнадцатому она превратится в эдакую валькирию со жгутами мускулов, а он так и останется бледноватым заморышем. Хотя, кто этих девчонок поймет?
   - Как успехи? - спросил Миху.
   - Да ничего. Шесть уровней набил. А ты?
   - Я - девять.
   - О как! А я-то думал, что это у меня был удачный день, - он засмеялся. - Поздравляю.
   Прислужница принесла заказ, составила его на стол и, широко улыбнувшись, удалилась.
   - Как думаешь, с ними можно договориться? - заговорщически спросил Миха.
   - О чем?
   Запах горячего мясо щекотал ноздри. Рот наполнился слюной. Но сначала я все же попробовал местное пиво. Дома его пил лишь однажды, перед самым испытанием. Отец налил бокал - в качестве небольшого примера того, что вскоре будет мне доступно. Не говорил - плохо это или хорошо. Просто рассказал о своих собственных воспоминаниях относительно внезапно свалившейся свободы. Он потерял два дня, а потом еще день маялся с головной болью. Кроме того, потерял какой-то ценный, на тот момент, артефакт. И все равно не жалел о потери, воспринял ее лишь как опыт, из которого следует сделать выводы. Какие выводы? Не сказал. Предоставил самому делать свои ошибки.
   - Как о чем? - удивился он. - Погреть постельку уставшему путнику.
   - Вот уж не знаю, - мой взгляд снова переместился на девчонку и парня за соседним столиком. Девчонка облокотилась локтями о столешницу, прикрыла глаза. Вроде как спит. Но в руках держит бокал с вином, из которого время от времени делает небольшие глотки. А парень что-то продолжает нашептывать ей на ухо, отчего на ее губах нет-нет, а проскальзывает улыбка. - А чем не устраивают девчонки-игроки?
   - Скажешь тоже, - поморщился маг. - С ними возни не оберешься. Каждая если не королева, то принцесса. Сразу побрякушку требует или артефакт какой.
   - Прямо требует?
   - Не в открытую, конечно. Но такие намеки, что только дурак не поймет.
   - Уже намекали?
   Пиво оказалось густым и крепким. Хмель тут же ударил в голову.
   - Ага, - кивнул Миха. - Подкатил тут к одной. Так и так: красивые у тебя глаза... А она: "к таким глазам амулет какой-то там скорби подойдет. Пойдем, покажу..." Я так-так - и в сторону. Ничего же не сказал еще, а она - амулет. Нет. Пусть лесом идут.
   - А ты за здорово живешь хочешь?
   Мясо было мягким и вкусным. С какими-то специями, обложенное зеленью и печеными овощами.
   - Почему за здорово живешь? Мне разве жаль подарка? Но раз в лоб называется цена, причем наверняка не конечная, я лучше заплачу вот такой пустоголовой кукле, - он кивнул в сторону проходившей мимо прислужницы. - Тут все по-честному хотя бы.
   - Не повезло с одной - повезет с другой, - сказал я. - Обернись. Только осторожно. У той парочки, что за тобой сидит, похоже, проблем нет. Думаешь, подарками ее взял?
   Миха потянулся, будто невзначай покрутил головой из стороны в сторону. Когда снова посмотрел на меня, на его лице играла кривая усмешка.
   - Он языком метет, как помелом. Я в этом деле - деревянный. Красиво говорить не умею. Ну да плевать. Все равно и мне повезет. Глядишь, не всем надо в уши лить. Но сегодня я планирую по-настоящему отметить первый день Испытания.
   Маг поднял кружку с пивом. Я ответил тем же.
   Некоторое время ели молча. От выпитого пива в теле стало легко и тепло. Почему-то кажется, что игра длится по меньшей мере неделю. А ведь здесь куда интереснее, чем там, в реальном мире с его строгими законами и ограничениями. И пусть интерес идет об руку с почти реальной опасностью, которая грозит вполне реальной болью. И с удобствами и комфортом беда. Только здесь оно какое-то куда более настоящее, что ли. Каково будет после почти полной свободы возвращаться в тесные рамки цивилизованного общества?
   Я мотнул головой. До этого момента еще слишком долго. Ни к чему забивать голову ерундой.
   - Кажется, сейчас будет представление...
   Я проследил взглядом за рыжим демонологом в короткой драной куртке, опирающегося на черную трость. Черты его лица заострились, стали хищными (только болячки исчезли), но узнать их обладателя все еще не составляло труда - тот самый умник, чей отец якобы заработал в Испытании сто тысяч кредитов.
   "Жечь, рубить и грабить..." - так он говорил в игровой комнате.
   Демонолог поднялся откуда-то из центра зала и теперь уверенной походкой приближался к столику с воркующей парочкой. Поначалу у меня еще была мысль, что он пройдет мимо, двинется к барной стойке. Но нет. Рыжий явно собирался испортить кое-кому вечер.
   Миха снова полуобернулся, тоже уставился на демонолога.
   - Не помешаю? - Не дожидаясь ответа, тот плюхнулся за стол парочки.
   Его встретили непонимающими взглядами.
   - Всего лишь небольшое предложение присоединиться к нашему празднику, - не обращая внимания на явное недовольство во взглядах, продолжал рыжий. - С нас хорошее вино и закуска. С вас - интересная компания.
   - Не интересует, - ответил маг.
   - Не торопись с ответом, родной. Чего ты? Расслабься, - расплылся в улыбке демонолог. - У нас весело, - он махнул рукой куда-то за спину. - Или боишься, что девчонку твою уведут?
   - Не уведут, - насупился маг.
   Уверенности в его голосе не было.
   - А раз у вас и так весело, зачем вам кто-то еще? - спросила девчонка.
   - Солнце, ты не знаешь, от чего отказываешься. Ну, зачем тебе этот сморчок? Ой-ой, смотри, сейчас лопнет от злости, - рыжий в притворном страхе замахал руками. Лицо же парня-мага действительно пошло красными пятнами. - Укусишь меня?
   Маг вскочил на ноги, сорвал с пояса серебряный жезл.
   - Не надо! - ухватила его за руку девчонка.
   - Я все понял, - снова просветлел демонолог. - Тебе его жалко. Да? Малыш в лесу собирал грибы да ножку подвернул. Ты его нашла и спасла. Теперь в чувства приводишь.
   Навершие серебряного жезла вспыхнуло голубым. Послышался отчетливый электрический треск.
   - Забыл о страже?! - Я зачем-то поднялся на ноги. Слова вылетели сами собой. Какого хрена вообще встреваю? Но идти на попятную поздно. - Или не видел здоровяка в доспехах и с ним мага? Буквально недавно двоим за драку руки поотрывали
   Маг продолжал стоять с искрящимся жезлом в руках, но атаковать вроде бы не спешил.
   - Тебе делать нечего на всяких уродов кидаться? - продолжал я. - Мало ли какой огрызок, что брякнет...
   Лицо демонолога вытянулось. Ему больше не было весело.
   - А я тебя помню, - ощерился он. - Ты чего лезешь не в свое дело? Вроде не очень разговорчивый в игровой комнате был.
   - А не с кем было говорить, - пожал я плечами. - Тебе заняться нечем?
   Краем глаза я заметил движение в центре зала. Похоже, рыжий был не один - и сейчас его товарищи решали, стоит ли им вмешиваться.
   - Я и занимался, пока ты не влез.
   - Все, хватит! - девчонка-боец резко встала, требовательно потянула спутника за руку. - Идем.
   - Иди-иди, а то расплачешься тут при всех еще, - засмеялся демонолог.
   Маг вроде бы дернулся ответить, но девчонка тянула его прочь. Через несколько секунд они покинули зал таверны.
   Я сел на стул, допил пиво. Мясо, похоже, уже остыло.
   Рыжий еще некоторое время посидел в одиночестве, затем медленно поднялся, подошел к нашему столику.
   - Ты же знаешь, что такие как он долго не продержатся, - громким шепотом проговорил он. - Как только начнутся первые реальные трудности - наложит в штаны и спрячется. Так чего ждать? Лучше девку себе прибрать. Видел, какая у нее жопа? Орех! Такую двумя руками обхватишь - и...
   - Ты бы шел к своим, - опередил меня Миха. - А то заскучают без таких историй.
   - Только много не ври. А то верить перестанут, - добавил я.
   - Смелые да? Надеюсь, не зассыте на состязание прийти. Участниками. Там все и порешаем.
   Он резко развернулся и зашагал к центру зала.
   - По-моему мы нажили себе геморрой, - поморщился Миха. - Ты зачем вмешался?
   - А ты зачем?
   - Я?
   - Ну да. "Ты бы шел к своим..."
   - Так это чего? - он развел руками.
   - Так и я ничего.
   - А ты что насчет состязания-то ду...
   На глаза мне легли чьи-то мягкие ладони. От неожиданности даже вздрогнул.
   - Если это рыжий, то я тебя не узнал, - сказал я.
   - Какой еще рыжий? - в голосе Лани послышалось удивление.
   Ладони исчезли - и охотница с протяжным вздохом плюхнулась рядом на стул.
   - Какая я голодная! - Лани закусила губу и с интересом уставилась в мою тарелку. Видимо, ее содержимое девчонку не устроило, потому та закрутила головой, высматривая прислужницу. - Так чего у вас случилось?
   - Меня Михой зовут, - вместо ответа представился маг.
   - Лани. Видели, что на площади соорудили?
   - Нет, - покачал я головой.
   - Я думала, что-то вроде большого ринга будет. А получилось... - она помолчала, подбирая слово, - не знаю, как и сказать. Ну...
   - Информативно, - со значением кивнул Миха.
   - Короче, не все так просто там будет, - вышла из затруднения Лани. - Надо участвовать!
   - Я не против, - сказал я.
   - А ты? - девчонка окинула взглядом мага. - Как тебя?
   - Миха, - закатил тот глаза. - Можно. Тем более нас так настойчиво приглашали.
   - Кто? Вы нашли себе третьего? - всерьез насторожилась охотница.
   - Не переживай, - успокоил ее я. - Просто немного не в свое дело влезли.
   Лани хихикнула.
   - И получили по ушам?
   - Пока нет, но, судя по всему, надавать нам собираются. Так что, если рискнешь присоединиться, рискуешь попасть под горячую руку.
   - Наше дело хоть правое?
   - А то, - потянулся Миха. - Но глупое. Райн, ты же понимаешь, что рыжий прав. Тот герой-любовник слишком нервный и неуверенный в себе. Он может и умеет убалтывать наивных дурочек, но защитить их не способен. Он даже себя не способен защитить. Демонолог не собирался с ним драться. Скорее всего. Даже не собирался уводить девицу. Играл, не больше.
   - Возможно, ты и прав, - не стал спорить я. - Просто не люблю таких, как рыжий.
   - Осторожнее с ним. Не забывай, что состязание пройдет, а игра продолжится. Не думаю, что вам стоит пересекаться за пределами деревни.
   - Это уж как сложится.
   Лани сделала заказ, а пока ожидала его, порядком приложилась к моему пиву.
   - Я чего думаю, - сказала, сделав очередной глоток. - А давайте свой клан зарегистрируем.
   Наверное, на моем лице отразилось слишком много нежелания снова начинать разговор о кланах.
   - Нет-нет, погоди морщиться. Это действительно выгодно. И совершенно не обязывает все время шататься толпой. Просто дополнительные заказы и возможность вместе ходить в рейды могут оказаться очень полезными. Кроме того - члены одного клана могут обмениваться сообщениями на расстоянии. Каждый бонусом получает специальное информационное заклинание. Другими словами - чат, доступный только для членов клана.
   - Она права, - поддержал девчонку Миха. - Народ кучкуется. Одиночек могут просто отрезать от наиболее выгодных направлений и схронов.
   - И что для этого надо? - Похоже, от клановой принадлежности никуда не деться, но и торопиться все равно не хотелось.
   - Выбирается лидер. - Пояснила Лани. - Он и регистрирует клан. Название там, эмблема, флаг... Может, еще что-то. А потом просто набирает членов. Вот и все.
   - Где мы лидера возьмем?
   - Хочешь, я буду лидером, - не преминула предложить охотница.
   - Давайте без обид. Чтобы потом не было недоговоренностей, и дело не дошло до драки. Насколько я понимаю, роль лидера - координировать действия остальных и определять наиболее выгодные цели. При этом он должен исходить из общей силы членов клана. Переоценит собственные силы - народ поляжет, а цель достигнута не будет. Недооценит - добыча не принесет должной прибыли. Так?
   Миха демонстративно спрятался за кружкой пива.
   - Уговорил, - кивнула Лани, - лидер - ты.
   Ей принесли заказ - и девчонка с аппетитом набросилась на хорошо прожаренный кусок мяса, запивая его пивом.
   Интересно, надолго ее хватит, прежде чем свалится под стол? Половину кружки на голодный желудок уже уговорила. А напиток оказался хорош - даже мне по мозгам ударил знатно. Ее-то и вовсе придется уносить.
   - Я не хочу, - покачал я головой. - Какой из меня командир?
   - По-моему отличный, - с полным ртом проговорила охотница.
   - А чего спорить? - отставил пустую кружку Миха. - Завтра состязание. Вот и посмотрим, кто из нас на что годится. Нам в любом случае нужен координатор. По-моему лучшего способа выявить лидера не найти. Хотя, с другой стороны, лидером логичнее сделать того, кто был более удачлив и сообразителен и сильнее остальных успел прокачаться. Ты вот, красавица, какого уровня?
   - Шестого! - гордо ответила охотница. - Почти седьмой.
   - А наш скромный друг - девятого.
   - Ух ты. А я-то думала, что молодец, - хихикнула девчонка. - Немного поспрашивала на улице. Есть и пятого. И даже четвертого.
   - Думаешь, они так честно тебе и ответили? - спросил я.
   - Обычно привирают в большую сторону.
   - Я бы так не был в этом уверен. Завтра состязание - возможно, кто-то захочет сохранить в рукаве туз-другой.
   - Ладно, лохматый дело говорит, - охотно согласилась Лани.
   - И все же предлагаю оставить решение на завтра, - сказал я. - Куда торопиться?
   Мы посидели еще какое-то время, а потом Миха, язык которого начал заметно заплетаться, откланялся. Правда, предварительно он о чем-то пошептался с одной из девчонок-прислужниц. Не знаю, что уж сказал, но прислужница зарделась и потупилась, а потом поспешно кивнула и быстрым шагом скрылась в дверях за барной стойкой.
   - Мне пора, - сказал маг. - Приятно было познакомиться и доброй ночи.
   - Похоже, ответ на твой вопрос был положителен, - усмехнулся ему я.
   - На какой вопрос?
   - Можно ли договориться...
   - А-а-а, - Миха почесал затылок. - Боюсь вспугнуть. Завтра расскажу.
   - Главное - выспись. А то вояка из тебя завтра будет из уставшего.
   - Не изволь беспокоиться, мой командир, - маг отвесил шутовской поклон и удалился.
   - Он ее снял что ли? - спросила Лани.
   Ее язык заплетался еще больше. Взгляд сделался туманным.
   - Это большая тайна, - прошептал я ей. - Но - да. Похоже на то.
   - Вот же дискриминация какая! Полуголых девок куча, а полуголых мужиков - ни одного! - она грустно посмотрела на меня. - Почему так?
   - Вот уж не знаю. Ты как себя чувствуешь? Может, тоже спать пора?
   - Спать... Знаешь, а я первый раз сегодня выпила. Так хорошо сейчас, - она вздохнула и улыбнулась. - Не понимаю, почему дома такой строгий запрет. Это же так расслабляет. Так голову разгружает.
   - Не знаю. Но в прошлом алкоголь принес немало проблем. Давно, еще до появления Новой Москвы.
   - Я знаю, - она положила голову мне на плечо, потом повернулась и заглянула в глаза. - Проводи меня пожалуйста. Такая слабость в ногах.
   - Комната какая?
   - А... так это... тридцать пятая. Вроде.
   Я помог ей подняться. Слабость действительно была. И еще какая. Лани практически не стояла. Ее взгляд блуждал по залу таверны, но вряд ли что-то действительно замечал. Осторожно, стараясь не задевать других посетителей, которых, к слову, осталось совсем немного, мы двинулись к лестнице на второй этаж. Подняться по ней оказалось непросто. Девчонка практически засыпала на ходу.
   - Мы пришли. Нужен ключ, - сказал я, когда наконец-то добрались до нужной двери.
   Лани скинула лямку заплечного мешка, запустила в него руку. Ключ нашел на удивление быстро, но вот воспользоваться им охотница не смогла - никак не получалось попасть в замочную скважину. Пришлось помочь.
   Я подвел ее к кровати, когда она вдруг обняла меня и прошептала:
   - Хочу тебя...
   После чего глаза девчонки закатились - и она начала заваливаться. Едва успев подхватить бесчувственное тело, уложил ее на кровать.
   - Завтра договорим, - усмехнулся я и отправился в свою комнату.
   Заснул быстро. А вот утро выдалось не таким приятным, как вечер. Голова была тяжелая и гудела. Во рту стоял противный привкус, будто каких-то помоев наелся. С чего бы такой эффект? Неужели и в реале все так же? Вроде и выпил немного. Три кружки... или четыре. Но на ногах стоял уверенно. Не то, что Лани.
   Я сел на кровати, обхватил голову руками. Если мне так хреново, то, как себя чувствует она?
   В голове всплыл образ длинной деревянной лохани, стоящей на улице, вдоль стены таверны. Вроде бы в ней была вода - самое оно, что сейчас надо. Лошади в деревне имелись, но их следов возле таверны я не заметил. Значит, можно не опасаться сунуть голову в их поилку. Перед уходом забрал из сундука найденный в выработке артефакт. Надо показать мастеру-инженеру. Внизу внес плату за комнату сразу на пять дней вперед и попросил напомнить мне, когда срок истечет.
   А теперь - холодная ванна.
   Улица встретила пронизывающей прохладой. Солнце только-только поднималось над деревьями, разгоняя остатки ночного сумрака.
   "Рано меня подняло".
   То-то в зале таверны было пусто. Хотя, пара игроков так и осталась под столами. Видимо, не хватило сил добраться до комнат.
   - Твою же мать!
   Взгляд упал на собственные параметры - все снизились на три единицы.
  
   У вас синдром слабого похмелья
  
   Вот тебе и погулял. Интересно, а насколько срезало параметры тем двоим, под столами? Веселое будет состязание - одни хромоноги с косыми глазами против других. Оно так и задумано? Надо скорее приводить себя в порядок.
   Первые секунды вода показалась ледяной. По телу пробежал ворох мурашек. Я дернулся, готовый вот-вот бросить это жестокое купание, но лишь сильнее вцепился в край лохани руками. Ничего, холод прочищает мозги. По крайней мере, я очень на это надеялся.
   Вывалился из лохани только тогда, когда больше не смог задерживать дыхание. Вода стекала по коже брони, заливалась за шиворот, холодила тело. Меня бил озноб. Первая мысль - согреться у камина в таверне. Но сообщение о синдроме похмелья продолжало мозолить глаза. Хорошо еще, что слабого. Рано мне в тепло - разморит. Еще гуляем.
   Но гулять без дела глупо. Не зайти ли мне к мастеру-инженеру? Пока никого нет, покажу ему артефакт.
   Дверь в дом мастера-инженера оказалась плотно закрыта. Пришлось пару минут стучать, пока по ту сторону не послышались шарканье и недовольное бормотание. Дверь отворилась с противным скрипом, и на ее пороге показался мастер - невыспавшийся, с помятым лицом.
   - Чего надо? - буркнул хриплым голосом.
   - Я нашел артефакт. Который не могу опознать.
   Вся сонливость вмиг слетела с инженера. Его глаза блеснули в полутьме раскрытого дверного проема.
   - Заходи!
   Он отступил в сторону, щелкнул выключателем. Под потолком зажглась лампочка.
   Я прошел мимо мастера. Помещение вокруг было завалено техногенным хламом. Куски приборов, мотки проводов, старые ржавые агрегаты. Все древнее и мертвое, покрытое следами коррозии и слоем пыли.
   Дверь за мной снова плотно затворилась.
   - Так что у тебя?
   Я вытащил из заплечного мешка странное яйцо, протянул его инженеру. Тот принял вещицу с осторожностью, одними пальцами, будто та таит в себе большую опасность.
   - Побудь здесь...
   Мастер прошел вглубь помещения, без сожаления скинул на пол какой-то мусор, тем самым освободив часть большой столешницы. Положив артефакт на стол, скрылся в темноте жилища, но вскоре возвратился, несколько преобразившись. На его голове красовался шлем с многочисленными линзами, из которых можно составлять различные последовательности. В руках он нес небольшую подставку. Установив ее на стол, нажал на какую-то кнопку. Над подставкой появилось голубоватое свечение. Инженер взял артефакт и, внеся его в свечении, отпустил. "Яйцо" вспыхнуло ярким синим, начало вращаться по часовой стрелке.
   - Очень интересно... - произнес мастер.
   Он несколько раз изменил сочетание линз, всматриваясь вглубь артефакта.
   - Определенно, он вполне работоспособен. Требуется тщательное изучение, но не здесь.
   - А где?
   Он поднял на меня взгляд сильно увеличенных глаз.
   - Жердево - не единственная деревня на пустошах. Существуют и другие. Как думаешь, каково их основное назначение?
   - Поиск артефактов?
   - Не совсем. Каждая деревня - это база для таких, как ты. Для тех, кто ходит глубоко в пустошь. Наше же назначение, мастеров, помогать вам и наставлять по мере сил. А, кроме того, - уметь увидеть в невзрачном предмете истинное наследие древности. Будь то магический или технический артефакт. Но мы - всего лишь помощники, посредники. Подлинным изучением наследия занимаются люди, куда более сведущие в технологиях прошлого. Существует слишком большая вероятность, что при неумелом подходе эти осколки способны к самостоятельной инициации. Подобное уже случалось и чаще всего приводило к непредвиденным и непоправимым последствиям. Вплоть до разрушения деревни и смерти всех или части ее жителей. Причем смерти, как правило, без возможности воскрешения.
   - И где находятся эти люди? Которые занимаются изучением.
   - Местонахождение таких лабораторий строго засекречено, - покачал головой инженер. - Даже мастерам вроде меня нет доступа к подобной информации. Все сообщение с подобными закрытыми территориями ведется посредством специальных караванов. Кстати, иногда, в крайне редких ситуациях, караванщики вынуждены нанимать сопровождение из жителей деревень. Это очень денежная работа, но и заполучить ее непросто.
   - Как о ней узнать?
   Мастер усмехнулся.
   - Караванщики предпочитают нанимать, если нанимают, сопровождение из одного клана. Они считают, что таким образом могут обезопасить себя от внутренних склок между охранниками.
   "Тьфу ты! И тут кланы! Никакой свободы выбора".
   - Понятно. Спасибо. А что с моим артефактом?
   - Я куплю его у тебя. Три тысячи серебряных монет и десять Z-кристаллов.
   - Давайте пять с половиной тысяч...
   - Я плачу не из своего кармана. Суммы строго регламентируются людьми, стоящими выше меня.
   - Хорошо. Я согласен.
  
   Вы получили 3000 серебряных монет
   Вы получили 10 Z-кристаллов
  
   - Поиски артефактов - выгодное дело, - ухмыльнулся инженер.
   Спорить с этим глупо. Оплата действительно не могла не радовать. Жаль, на нее не действуют накопленные скидки.
   Знать бы еще, где искать наследие древнего мира?
   Покидая жилище мастера, я обратил внимание на знакомые очертания какого-то аппарата, накрытого серой мешковиной.
   - Это что? - обернулся к инженеру.
   - Квадроцикл, - расплылся тот в довольной улыбке. - Вещь просто незаменимая для езды по пустошам. У меня есть несколько экземпляров. И все на ходу.
   - Посмотреть можно?
   - Конечно.
   Он прошел к аппарату, сдернул мешковину.
   Квадроцикл мало походил на те утонченные сверкающие модели, изображения которых видел в городской сети. Тяжелый, громоздкий - будто колесный танк. Но уважение он внушал с первого взгляда.
   "Паладин на квадроцикле - что может быть глупее?"
   Но ведь удобно и быстро. Жаль только, что интеллект нужен аж в пятьдесят единиц. Немало, чего уж говорить. По моим умственным способностям разве на самокате рассекать. А если серьезно, то на ком-то живом, вроде лошади (хотя в дальнейшем должны встретиться и более крутые тварюги, способные не только доставлять своего хозяина из точки "А" в точку "Б", но и постоять за него когтями и клыками, а то и чем посерьезней). Для управления живыми созданиями одинаково котируется как интеллект, так и сила. Но стальной скакун впечатлял и манил.
   - Сколько стоит?
   - Сто тысяч серебряных монет.
   У меня аж ком в горле встал. Да уж - накопишь тут, пожалуй, на железного коня, когда каждая книга, каждый раствор и прочие элементы снаряжения съедают весь заработок. Зато есть, к чему стремиться. О чем мечтать - так вернее. Где-то слышал, что если не ставить перед собой невыполнимых целей, то ничего серьезного не добиться. Квадроцикл - практически невыполнимая цель. По крайней мере, на сегодняшний день. Сгодится для ориентира.
   Уже на улице заметил, что сообщение о похмелье исчезло, а значения параметров восстановились. Отлично! Я готов к соревнованиям.
   Деревня просыпалась. Особенно смешно выглядели бодрые и жизнерадостные аборигены на фоне смурных игроков, выползающих из таверны.
   Надо бы проведать своих напарников. Живы ли? Здоровы ли? Впрочем - вряд ли здоровы.
   По пути ненадолго заглянул к мастеру-магу. Что ж, если есть деньги, почему бы не потрать их по совету мастера-кузнеца? Тот рекомендовал мне наложить на доспехи заклинания. Процедура не заняла много времени и стоила всего 500 серебряных, вместо полагающейся 1000. Вообще говоря, набор стандартных заклинаний, накладываемых на предметы экипировки, можно выбирать. Но выбор появлялся только для куда более дорогих и качественных доспехов. Потому пришлось остановиться на базовом магическом усилении.
  
   Прочная куртка искателя
   Защита 15
   Дополнительно:
   Сила +3
   Магическая защита 5
  
   Прочные штаны искателя
   Защита 10
   Дополнительно:
   Сила +2
   Магическая защита 4
  
   Прочные сапоги искателя
   Защита 5
   Дополнительно:
   Сила +1
   Магическая защита 2
  
   Прочный шлем искателя
   Защита 5
   Дополнительно:
   Сила +1
   Магическая защита 3
  
   Чуть позже с броней надо будет что-то думать. Возможно, заменить. Вся проблема заключалась в том, что что-то действительно серьезное стоило под десять тысяч монет. С имеющимися у меня скидками проблема не казалась столь острой. Но тут необходимо выигрывать в состязании. Или хотя бы второе место занимать.
   Где-то на деревенской площади грянули трубы, загрохотали барабаны.
   - Внимание! Внимание! Добрые путники, да будут благословенны ваши дни, - раздался следом звонкий голос. - Напоминаем вам, что сегодня будет проведен турнир. Соберите себе группу и подайте заявку на участие в турнире. Будьте смелыми и сильными, ловкими и мудрыми. Одержите победу - и удача одарит вас своей благостью. Не упустите шанс значительно продвинуться в собственном обучении. Спешите! Призы ждут своих героев.
   "Продвинуться в обучении?"
   Во вчерашнем объявлении этого не было.
   Покинув мастера-мага, отправился к площади, где у мальчишки-глашатая взял листовку. Условия мельком пробежал глазами, остановился на призах. Вот... всем участникам турнира на время проведения турнира даруется умение "Ускоренное обучение" уровня эксперт. Дополнительно - бонус за каждого побежденного противника.
   А вот это приятный сюрприз. Эксперт - это дополнительно 50% к получаемому опыту. А еще и бонус. Надо срочно искать своих!
   Краем глаза рассмотрел то, что вчера так и не смогла объяснить охотница. Круглая деревянная конструкция имела около пяти метров в диаметре - только-только разместиться участникам. Ни о каком более или менее комфортном передвижении в ее пределах и речи не идет. Но главное - по всему периметру конструкции шли какие-то светящиеся символы, а по двум сторонам, напротив друг друга, установлены мачты, на вершине которых размещены большие ограненные камни. Сейчас камни абсолютно тусклые, даже матовые. То ли нечто вроде семафора, то ли основа для некой магической манипуляции. Скорее - второе. Иначе состязание вообще не имеет смысла и вполне может вылиться в череду случайных ударов и заклятий.
   Ну да посмотрим. Наверняка не мы первые в турнире подобного рода.
   Лани отыскалась в таверне. Девчонка сидела за столом и ковыряла ложкой в миске с какой-то кашеобразной субстанцией. На бледном лице сильно выделялись раскрасневшиеся глаза.
   - Привет, - я присел к ней. - Сколько срезало параметров?
   - По семь с каждого, - проговорила медленно.
   Ого! Слишком много.
   - А ты чего мокрый?
   И то верно. Чего это я один мокрый?
   - Пойдем со мной.
   Я силой поставил ее на ноги, за руку потащил на улицу.
   - У меня голова кружится, - попыталась вырваться охотница, но слишком слабая попытка.
   Она что-то кричала (громко, но неразборчиво), когда ее голова на время появлялась над водой. К слову сказать, примеру моего утреннего купания последовали и другие игроки. От мата, который стоял на улице, впору было рухнуть небесам.
   - Ты что?! - Лани в исступлении заколотила меня кулачками в грудь, когда я решил, что водных процедур на нее хватит.
   - С добрым трезвым утром, - усмехнулся ей. - Как чувствуешь себя?
   - Замерзла, - процедила, полосуя меня яростным взглядом.
   - Как параметры?
   - Уже по пять единиц... - ее глаза расширились. - Да и голова больше не кружится.
   - Отлично. Эффект есть, но мало.
   Она отпрыгнула в сторону.
   - Не надо больше. Я, правда, замерзла.
   - Ну ладно, идем в зал. Миху не видела?
   - Нет. Слушай... вчера... что было?
   - А что ты помнишь?
   - Последнее, что помню, как ты проводил меня в комнату. И все. Потом проснулась уже утром от какого-то шума.
   - А больше ничего и не было. Помог дойти, ты поблагодарила и легла спать.
   - Мне так стыдно, - на ее лице отразилась целая гамма чувств. - Такое ощущение, что моей головой гвозди забивали.
   - Ничего. Это же Испытание - оно испытывает нас не только с оружием в руках, но и с кружкой. Сейчас главное прийти в себя, если хотим участвовать турнире. Мы хотим?
   Лани засмеялась.
   - Если честно, хочется сдохнуть. Но уговорил, будем участвовать. Надеюсь, всем им еще хуже, чем мне.
   - Я бы на это не рассчитывал.
   Миха подоспел минут через десять. Свежий и бодрый, будто вчера не пил, а всю ночь спал сном младенца.
   - У-у-у, - протянул при виде Лани. - Ты на лице спала, что ли?
   Та ничего не ответила, лишь наградила мага кислой гримасой.
   - Вы тут вообще, чем занимались? - Взгляд Михи проследил за нашими мокрыми одеждами и несколькими лужами, собравшимися на полу.
   - Оживали, - сказал я. - А вот ты странно веселый.
   - Дикие вы, - не сдержал смеха маг. - Тут от похмелья отличное средство продается. Мне Свиста рассказала.
   - Кто? - не поняла Лани.
   - Неважно. Стоит правда дорого, но от похмелья и следа не оставляет.
   - Сколько, дорого?
   - Триста монет.
   Охотница посидела, задумавшись.
   - Где купить?
   - Да у барной стойки.
   - Я сейчас.
   - Меня тоже сначала жадность взяла, - поделился со мной Миха. - Да боялся, что со Свистой ничего не получится. А она, умница, подсказала, куда обратиться. Волшебное средство - рекомендую.
   - Да я уж сам справился, спасибо. Тебя-то поздравить можно?
   - Ну... да.
   - Мужик! Теперь на штурм настоящих девчонок?
   - Я подумаю, - засмеялся маг. - Уж больно Свиста хороша.
   К столику вернулась Лани. Ее лицо заметно порозовело, исчезла краснота глаз.
   - Чего же ты раньше молчал? - напустилась она на Миху. - Я тут мучаюсь, сижу, а он шлется где-то.
   - Я же говорю - со Свистой куда проще, - нарочито громко прошептал маг.
   Мы перекусили, а заодно ознакомились со способностями и экипировкой друг друга. По всему выходило, мне предстоит стать ударной силой, а маг с охотницей станут отстреливать и всячески вредить моим противникам с расстояния. Классика, без каких-либо особенных тактических ухищрений. В любом случае, каждая конкретная схватка будет зависеть от комплектации группы противника.
   С улицы снова послышались трубы. На этот раз куда торжественнее и громче, чем утром.
   - Наверное, нас приглашают, - сказал Миха.
   Игроки собирались к центру деревни, искоса поглядывая друг на друга. Оценивают, присматриваются. Я и сам прикидывал - с кем бы предпочел встретиться в поединке. Наименее предпочтителен, конечно, боец моего уровня или чуть ниже. Интересно, имеются такие? Других паладинов за все время почти не видел. Человека два-три, не больше. Потому с ними вряд ли предстоит пересечься. А с остальными главная задача - подойти на расстояние удара. Благо средство для этого у меня имеется.
   Записывались участники по одному, подходя к выстроенному тут же деревянному навесу, под крышей которой сидел седовласый старик с длинной, но редкой бородой. Имена он записывал на желтоватой пергаментной бумаге, используя для этого белое перо, похожее на гусиное.
   Над площадью висел гул голосов, слышались выкрики и смех. Предстоящее действо явно способствовало выделению адреналина. Ну, или какого-то его эквивалента в виртуальной реальности. Сильно пьяных, чтобы совсем не держались на ногах, я не заметил. Но вот со следами бурно проведенной ночи - предостаточно. Оттого и запах перегара нет-нет, а всплывал где-то на границе ощущений.
   И все же общее настроение казалось скорее приподнятым и веселым.
   Турнир обещал стать первым настоящим праздником в Испытании.
   - Ваше имя? - не глядя на меня спросил седобородый старик.
   - Райн.
   - Имена ваших товарищей.
   - Лани и Миха.
   - Принято. Вашей группе присвоен порядковый номер тринадцать. Удачи.
   Я отошел от навеса.
   - Ну, что? - тут же рядом оказалась охотница. Ее глаза блестели, на лице играла улыбка.
   Похоже, средство за триста монет действительно стоило своих денег.
   - Мы тринадцатые.
   - Вот же... - она перестала улыбаться. - Не повезло с номером.
   - Мы живем в двадцать втором веке, - подначил ее Миха. - А ты все веришь в эту ерунду? Даже моя бабка уже не верит.
   - Между прочим, - тон Лани стал наставительным, - многие значимые числа действительно использовались в обрядах по вызову демонических сущностей и в некромантии. И это - доказанный факт.
   - Только вменяемых доказательств никто до сих пор не видел. Официальным научным сообществом все эти гипотезы отметаются на раз. Просто наши предки, желая хоть как-то противостоять расползающейся угрозе, хватались на любые, даже самые несуразные, возможности. Будь то инцест с последующим умерщвлением партнера или рисование якобы запретных символов кровью младенца. Отчасти Испытание вобрало в себя многие из этих заблуждений. И тут они вполне могут иметь силу.
   - Отстань, - отмахнулась Лани. - Чего ты такой нудный? Я же не говорю, что те обряды имели реальную силу. Они всего лишь использовались. Все хотели жить. А эпидемия за день-два выкашивала целые города. Отчаяние - очень мощный стимул, чтобы обратиться к помощи выдуманных сил. Опять же - когда рядом с тобой гибнет вся твой семья, трудно сохранить рассудок чистым. Поневоле начнешь всякую гадость видеть.
   - Вот. Сама же все знаешь, - усмехнулся маг. - Так в чем проблема? Тринадцатый номер - отлично!
   - Внимание! Внимание! Участники турнира и простые зрители! - сквозь гул голосов прорезался крик глашатая. - Первый турнир Жердево имеет быть открытым! Занимайте места вокруг арены. Не стоит толпиться и толкаться. Не беспокойтесь - вы все увидите, даже если встанете в самом последнем ряду. За трансляцию турнира, а так же за безопасность его участников имеет честь отвечать мастер Рузувий.
   В центре арены возник тот самый маг, который вчера пресек назревающую потасовку между двумя игроками. Видимо, стоит ожидать и его напарника.
   Мастер Рузувий поднял руки, призывая к тишине.
   - Схватки будут проходить на созданных мной площадках, - заговорил он. - Каждая из них - реально существующее место в покинутой Москве. Но не тратьте свое внимание на созерцание окрестностей. Помните - ваш противник опасен и всем сердцем желает одержать верх. Во время схваток вам не удастся воспользоваться какими-либо растворами. Действие растворов, выпитых заранее, будет игнорироваться.
   Маг исчез.
   Некоторое время ничего не происходи, а затем снова раздался голос глашатая.
   - На арену приглашаются группы номер один и номер шестнадцать.
   - О как, - шмыгнул носом Миха. - С обеих сторон идут.
   - Значит, всего будет восемь схваток в первой круге, - сказал я. - То есть участвуют все. И получается, что соперниками могут стать даже те, кто успел объединиться в кланы.
   - Кто же от пяти тысяч монет откажется? Тем более, больше народа от клана - больше шансов что-то выиграть.
   В круг арены вступило шесть человек. Замерли друг напротив друга. Оружие уже в руках, будто готовы схлестнуться еще до официального объявления начала схватки. Хорошо, что есть возможность понаблюдать за происходящим со стороны. Возможно, удастся приметить что-то полезное.
   - Поединку быть! - звонкий голос глашатая поднялся над собравшимися.
   Тут же пара тусклых кристаллов, установленных на деревянных мачтах, вспыхнули ярким белым светом. По периметру арены тем же белым налились таинственные символы. Все внутри круга затянулось путной пеленой. А когда та резко опала и рассеялась, шестерых игроков и след простыл. Зато над самой ареной появилось некое подобие обычной голопроекции, только не видно ее источника. Просто в воздухе открылась клубящаяся дырка, заглянув в которую каждый мог увидеть порядком разрушенную часть древнего города, на фоне которого перемещались шесть фигур.
   - И это Москва? - тихо спросила Лани.
   Нам никогда не показывали древнюю столицу давно несуществующего государства. Говорили, что она лежит в руинах и, что когда-нибудь мы снова возвратимся, чтобы отстроить ее в лучших традициях и правилах Новой Москвы. Пока же сделать это мешают Дикие - те, кто сумел пережить катастрофу. Ядовитые дожди и смертоносные эпидемии им больше не страшны. Они - не люди. Но они сильны и их много. Слишком много для мертвого мира.
   Сейчас трое членов первой команды перемещались, скрываясь за болезненного вида деревьями, на чьих стволах примостились несуразные наросты (вроде бы даже подрагивающие), а листва больше походила на иглы - совсем не такие, как на обычные елках, а куда более длинные и острые. Где-то вдалеке маячила явно большая конструкция - кольцо с подвешенными к нему корзинками. Что-то подобное я видел на изображениях древних карьеров. Там тоже использовались подобные устройства, призванные осуществлять непрерывную погрузку каменистой породы. Но чтобы здесь, в столице, что-то добывали...
   Участники двух групп увидели друг друга почти одновременно. Одни выскочили из-за деревьев, другие из-за останков фонтана в виде большого цветка, окруженного сильно потускневшими статуями каких-то людей.
   Все закончилось довольно быстро. Очередь парня-инженера из первой команды подкосила затевавшего заклинание мага команды противников. Через несколько секунд на открытое пространство выскочили два бойца - понеслись навстречу друг другу. Маг первой команды схлестнулся с охотником из шестнадцатой. Россыпь огненных стрел вкупе с аурой отражения оказались эффективнее единственной мощной стрелы. Охотник рухнул на колени, а потом повалился на спину - его лицо и грудь обуглились, превратившись в страшную погребальную маску. Добить единственного бойца и раненого мага членам первой команды не составило труда. Вскоре они снова стояли в круге арены, купаясь в заслуженных овациях.
   - А где другие, которые мертвые? - спросил Миха.
   Я пожал плечами. Вопрос хороший. Вчера говорилось, что смертей не будет.
   Троица проигравших грохнулась в пределы арены, материализовавшись метрах в полутора над ней. На телах действительно никаких следов недавних ран. Ни тебе крови, ни рассечений, ни ожогов.
   - В первом поединке верх одержала группа под номером один! - возвестил глашатай. - Поздравляйте победителей. Но и проигравшие сражались достойно. Они были первыми и испытали на себе весь гнет волнения. Поддержите их.
   Мы успели посмотреть еще две схватки, прежде чем услышали свой номер:
   - А теперь я приглашаю на арену участников группы номер четыре и группы номер тринадцать. Вступите в развалины древнего города и покажите, на что вы способны.
   - Кажется, наш выход, - выдохнула Лани.
   - Волнуешься? - спросил я.
   - Немного, - она нервно улыбнулась.
   - Главное - не подставляйся. Вы прикрываете и отвлекаете. А я рублю в капусту.
   - Нет проблем.
   Уверенности в ее голосе не слышалось.
   Не скажу, что я сам не испытывал никакого волнения. Все же бить монстров, которые заведомо немного слабее тебя, - это одно. А вот сражаться с такими же, как и ты, - совсем иное. Ничего - это схватка ничем не отличается от драки с бандитами.
   Мы вошли в круг арены. Кругом гудели голоса, слушались какие-то выкрики. Я старался не обращать на них внимания. Знал, что где-то среди других игроков стоит рыжий демонолог. Видеть его рожу совсем не хотелось.
   Нам предстояло схлестнуться с тройкой, состоящей из двух бойцов и мага. Один из бойцов был вооружен чем-то вроде рапиры и кинжалом. Второй - парными топорами. Странный выбор для класса, делающего ставку на силу, а не на скорость.
   - Первым валите мага, - шепнул спутникам. - Я попридержу бойцов. Потом присоединяйтесь.
   Какого хрена я взялся раздавать указания? И сам не знал. Так уж вышло еще в таверне, когда обсуждали приблизительную тактику совместных действий. Но слишком рьяно вперед рвалась Лани, слишком осторожным показался Миха. Мое же предложение чего-то среднего устроило их обоих.
   - Поединку быть! - снова возвестил глашатай - и мир вокруг погрузился в белесую думку. Та быстро стала матовой, а когда рассеялась, мы стояли в совершенно ином месте. Впереди, шагах в ста, возвышалась каменная стела, на самой верхушке которой виднелись остатки какого барельефа. Еще дальше, за невысокими корявыми деревьями виднелось некое полукруглое сооружение с колоннами. Центральная часть сооружения была сильно разрушена, точно от взрыва. Земля под ногами почти не пружинила. Я наподдел дерн мечом - под тонким слоем зелени показались камни мостовой.
   - Как думаете, что тут было? - спросила Лани.
   - Может, кладбище? - предположил Миха. - В те времена свободного места в городах было много. Люди могли позволить себе огромные территории пускать под кладбища. Вот, этот шпиль, вполне может быть памятником. А в тех развалинах могли молиться.
   - Пожалуй, - согласилась охотница. - Просторы-то какие...
   - Потом поговорим, - прервал их я.
   Перед внутренним взором светилась стрелка направления, по всей видимости, указывающее сторону, в которой находится противник. Вот почему первые группы сразу двигались навстречу друг другу. Что ж, не будет заставлять зрителей ждать.
   - Лани - по правую сторону. Миха - по левую.
   Мы двинулись в сторону каменной стелы. Я и маг даже не пытались идти скрытно - все равно не получится. Слишком много вокруг сухих веток. А вот охотница быстро затерялась в не особенно густом лесу. На нее вся надежда.
   Вскоре среди деревьев показались бойцы. Они шли медленно, всматриваясь в пожухлую зелень. Оружие наготове, готовы дать отпор внезапному нападению. Ага, а вот и маг - следует с небольшим отставанием.
   Я бросил взгляд на Миху. Тот тоже заметил противника. Кивнув ему, быстро активизировал ауры.
  
   Вы использовали способность "Аура физического отражения"
   Вы использовали способность "Аура магического отражения"
   Вы использовали способность "Аура скорости"
  
   Стараясь производить как можно больше шума, прибавил шагу. Меня тут же заметили, оживились. Маг за спинами бойцов тоже окутался какой-то аурой. Наверняка физического отражения.
   Между мной и бойцами оставалось не более десяти метров, когда их маг резко прибавил шагу, норовя сбоку обойти своих спутников. Его жезл запылал алым.
   Я прикрылся щитом, прикидывая, смогу ли поймать на него огненный залп. Но залпа не последовало. Маг внезапно споткнулся, взмахнул руками и рухнул в траву. Его шею насквозь пробила стрела. Но бойцы даже не обратили внимания на павшего товарища - продолжили движение.
   Семь метров, шесть...
   Еще одна стрела ударила в плечо бойца, но не причинила тому никакого вреда. Зато неожиданно выросшая перед ними огненная стена заставила обоих заорать и сбиться с темпа. Огонь быстро опал, но свой дезориентирующий эффект он произвел.
   А вот теперь мой выход.
  
   Вы использовали способность "Прорыв"
  
   С громким хлопком врезался в одного из бойцов, отбросил его на землю. Тут же развернулся, метнулся вслед второму. Тот успел остановиться и встретить меня лицом к лицу. Напрасно - тут же получил спину огненную стрелу от Михи. Вскрикнув, бросился на меня, но удар рапиры вышел неподготовленным, неуверенным.
  
   Вы использовали способность "Усиленный удар"
  
   Я принял его на щит, контратаковал. Защищался он довольно умело, я так и не сумел пробить его защиту. А потом боец применил какую-то способность. Оружие в его руках раздвоилось, сверкнула огненными всполохами. Теперь мне приходилось отбиваться сразу от четырех клинков. Причем два из которых действовали абсолютно независимо от своего хозяина.
   Боль пронзила правое плечо - меч тут же стал тяжелым и неповоротливым.
   На губах противника мелькнула злорадная усмешка.
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
  
   Бойца отбросила метра на два, а вызванные им клинки рассыпались в пыль.
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Боль в плече исчезла.
   Мы снова схлестнулись, но он не успел оправиться после моей атаки. Применил еще какую-то способность, но чего-то не рассчитал - будто мельница пролетел мимо меня, по пути срубив пару деревьев. Я несильно подтолкнул его щитом.
  
   Противник обездвижен
  
   Ха!
   - Извини друг.
   Я с силой вогнул меч ему в грудь. Боец вздрогнул и затих. Его напарник был все еще жив, но находился в крайне невыгодном положении - обстреливаемый с двух сторон обычными и магическими стрелами. Его броня была прожжена в нескольких местах, а в бедре и плече торчали дверки стрел. Уровень здоровья над его головой стремительно уменьшался (за информацию спасибо "Знанию монстров"). Он даже шага не мог сделать - видимо, стрела в ноге причиняла сильную боль.
   Жестоко. Но таковы условия Испытания.
   Последний выстрел оказался за Михой. Получив сгусток пламени в лицо, боец коротко вскрикнул и затих. Я прошел проверить мага. Тот лежал навзничь - в шее уже две стрелы. Похоже, пытался подняться, за что и поплатился.
   Победа?
   Мир вокруг подернулся белесой пеленой, исчез.
   Мы снова стояли на арене, а вокруг слышались одобрительные крики.
  
   Вы получили 1100 exp
   Вы получили 1 Z-кристалл
  
   - В этом поединке верх одержала группа под номером тринадцать! - сообщил глашатай. - Поприветствуем победителей.
   На арену вывалились наши противники.
   - Поддержите проигравших!
   Не знаю, почему, но я поддался первому порыву - прошел к тому самому бойцу, с которым схватился один на один, помог ему подняться. Он усмехнулся, коротко кивнул. Возможно, надо было что-то сказать, но мне показалось, что слова тут лишние.
   Далее миновали еще четыре поединка. Каждый проходил в новом месте.
   С особенным вниманием я наблюдал за схваткой группы рыжего демонолога. Кроме него в тройку входил танцор и инженер. Несмотря на отсутствие мускульной силы, группа получилась весьма сбалансированной, да и действовали они слаженно. Особенно сумбура в стан противника внес именно танцор, внезапно появившийся за их спинами и успевший нанести несколько легких ударов. Коротким замешательством воспользовался инженер, сделавший два быстрых выстрела - судя по всему, стрелял он чем-то вроде крупной дроби и целился в основном по ногам. Демонолог же заключил обескураженных игроков в алого цвета пентаграмму, из которой те попросту не могли выбраться. Все закончилось банальными выпадами танцора и стрельбой инженера и самого рыжего, на которых невидимые стены пентаграммы не действовали.
   - А они хороши, - тихо проговорил Миха. - Им даже не пришлось использовать все способности.
   - Я тоже не все использовал.
   Впрочем, действия группы рыжего действительно вызывали уважение.
   Нас снова вызвали на арену. На этот раз нашими противниками стали девчонка-танцор, девчонка-инженер и девчонка-паладин. В первой своей схватке ни одна из них не получила и царапины. Быстрые и сдержанные, действующие точно единый организм.
   - Проиграть им будет очень обидно, - прошептал мне Миха.
   - Это почему?! - возмутилась Лани.
   Ответить маг не успел.
   Мы стояли возле обрыва. Когда-то здесь располагалась обзорная площадка - у края обрыва кое-где виднелись остатки ограждения. Каменного, что ли? По правую руку возвышалась ржавая громадина, напоминающая горку, только искусственную. Правда, гора обрывалась примерно на середине. По всей видимости, нижняя часть рухнула под давлением стихии. Вдалеке же, у подножия обрыва, лежало приплюснутое кольцо стадиона. В Новой Москве строились почти такие же, разве что не столь огромные.
   - Красиво тут было, наверное, - вздохнула охотница. - Сколько места, какие просторы...
   - У нас не хуже, - буркнул в ответ Миха. - Ну-ка, не зевай. А то нам сейчас устроят.
   Виртуальная стрелка указывала направление вдоль обрыва. Деревьев здесь почти не было - только редкие кусты. Не спрятаться. Девчонки и не пытались прятаться. Неспешно приближались к нам.
   - К паладину близко не подходить, - проговорил я. - Иначе использует "Прорыв" или "Круг пламенного гнева". Круг - наверняка - это база. К танцору тоже лучше не приближаться, но это вряд ли получится.
   - Танцовщице, - поправила Лани.
   - Какая разница? Видела как такие как она со спины заходят?
   - Ага. Я вообще не планирую останавливаться.
   - Это правильно.
  
   Вы использовали способность "Аура физического отражения"
   Вы использовали способность "Аура магического отражения"
   Вы использовали способность "Аура скорости"
  
   Я перешел на бег. Ни к чему ожидать первого удара. Надо нанести максимум урона, пока ничего не получил в ответ.
  
   Вы использовали способность "Крылья ангела"
  
   Меня стремительно выбросило вверх. Скорость оказалась просто ошеломительной. Хорошо, что точку приземления указал сразу, в воздухе сделать этого просто не смог бы.
   Они догадались о моих намерениях, попытались рассыпаться в стороны, но не успели. Я рухнул камнем между паладином и танцовщицей. Поросшая травой мостовая под моими ногами вздыбилась, брызнула каменным крошевом. Раскаленная волна толкнулась упругим кольцом. Танцовщица осталась стоять на ногах, а вот девчонку-паладина отбросило.
  
   Вы использовали способность "Усиленный удар"
  
   Металлический частый треск прозвучал где-то сбоку - и тут же в животе взорвалась боль. Инженер!
  
   Вам нанесен критический удар
   Вы получили серьезное повреждение
   У вас открылось сильное кровотечение
   Необходима помощь лекаря
  
   Здоровье 187/270
  
   Вы использовали способность "Прорыв"
  
   Меня метнуло к девчонке-танцору, но та каким-то невероятным образом растворилась в воздухе.
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Здоровье 264/270
  
   Боль в животе приутихла, но полностью не исчезла.
   Развернувшись на пятках, я приготовился отразить удар в спину. Знал, что не успею, но не попытаться защититься - глупо. Но удара не последовало. Видимо Миха и Лани ударили одновременно. Крик боли танцовщицы разорвал застывший воздух. Под ее ногами бушевало пламя, а в плече навылет торчала стрела.
   Мне оставалось сделать всего один выпад, чтобы оборвать ее мучения.
   Снова металлический стрекот - и снова боль. На этот раз в спине. Меня толкнуло вперед, чуть не опрокинуло. В ногах появилась ощутимая слабость.
  
   Вам нанесен критический удар
   Вы получили серьезное повреждение
   Вы находитесь в состоянии шока - скорость передвижения снижена на 50%
   Необходима помощь лекаря
  
   Здоровье 171/270
  
   Знаю, что необходима! Что же она все критами сыплет?!
   Развернувшись, заслонился щитом. Инженер обходила меня по дуге, то и дело поглядывая в сторону. Понятное дело - ожидает атаки паладина. Пусть ожидает - если все в норме, той просто не дадут сдвинуться с места. А вот тобой я займусь. Насколько мог быстро, двинулся к девчонке. Та судорожно передернула затвор своего странного оружия - пятиствольного ружья, но, по всей видимости, умение стрелять очередью на этот раз сыграло против нее. Попробуй перезаряди за пару секунд. И все же она не растерялась. Рука в перчатке без пальцев метнулась к поясу, что-то сорвала с него и бросила мне под ноги.
   Я почти успел отшатнуться. Почти.
   Грохот и дым заполнили окружающий мир. Я покатился по мостовой, каждым сантиметров своего тела ощущая последствия взрыва. Странно, что все еще жив.
  
   Здоровье 63/270
  
   Даже так? Еще живем. Хотя и хреново.
   Подняться на ноги. Осмотреться. Очертания фигуры девчонки-инженера маячили где-то за все еще плотной пеленой дыма. Туда же старательно палили мои спутники. Где паладин? Раненая мной в самом начале девчонка была еще жива, но еле стояла на ногах. Маг и охотница превратили ее в окровавленный комок боли. Даже меча в руках удержать не в силах. Ни к чему продлевать ее агонию.
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Здоровье 150/270
  
   Хотя это уже лишнее. Инженер лежала замертво.
   Я тяжело выдохнул, посмотрел на раскинувшийся внизу стадион. Предложи мне сейчас участвовать в турнире - отказался бы. И плевать на приз - деньги можно заработать и другим способом. Как-то неправильно все это. Неправильно убивать других игроков. Даже не по настоящему убивать. Мы пришли сюда, чтобы сражаться с монстрами - не друг с другом. Слишком оно все натурально. Слишком реально.
   Мир укутался белой пеленой.
  
   Вы получили 2200 exp
   Вы получили 2 Z-кристалла
  
   - В первом четвертьфинале верх одержала группа под номером тринадцать! - радостно объявил глашатай.
   На этот раз подняться членам проигравшей команды помогал не только я, но и Миха. Лани же в это время стояла в стороне, сложив руки на груди.
   - Тебе повезло, - проговорила танцовщица. - Если бы не твой прыжок - я б тебя разделала.
   В ее голосе не было злобы или обиды, она просто констатировала факт.
   - Не уверен. Коротковаты кинжалы.
   - Ничего, мы обязательно это проверим, - подмигнула танцовщица. - Это не последний турнир. Не опоздай на следующий.
   - Какие мы галантные, - деланно сильно поморщилась Лани, когда мы вернулись к ней.
   - Что в этом плохого? - не понял Миха. - Нам с ними нечего делить. А показали они себя неплохо.
   - Неплохо? - фыркнула девчонка. - Бешеные курицы и то бы проявили больше смекалки.
   - Смотрите, какие мы сердитые, - прошептал маг так громко, чтобы Лани его наверняка услышала.
   Но охотница лишь еще раз фыркнула и отвернулась.
   - Предлагаю посмотреть на тех, с кем нам возможно в полуфинале встречаться, - сказал я.
   Мы просмотрели еще три схватки. Лично меня больше всего интересовала группы рыжего. Они снова выиграли и снова легко. Правда, на этот раз демонолога вынудили использовать сразу две новые способности: вызов беса и какой-то луч. Луч, окутавший одного из бойцов густым облаком, за пару секунд превратил его кожаные доспехи и щит в гнилые дырявые ошметки. Бес же (мелкий и пузатый) вроде бы не наносил никаких серьезных повреждений, зато всячески мешался под ногами - цеплялся, ставил подножки, кусался и царапался. И эти действия возымели эффект: не позволили охотнику противников нормально прицеливаться, а бойцов вынудили больше следить за собственным передвижением, чем за окружающей обстановкой. Союзникам рыжего не составило труда разделаться с дезориентированными игроками.
   - Хорошо идут, - сказал Миха. - Явные фавориты.
   - Вы в курсе, что на финал уже ставки делаются? - спросила Лани
   Она отходила погулять среди зрителей, послушать настроения и разговоры.
   - Дай угадаю. Рыжий в лидерах.
   - Единоличный лидер - так вернее будет. Причем с большим отрывом лидирует. Примерно треть ставит на него. А после последней схватки - и того больше.
   - А мы? - спросил я.
   - Мы вторые. Слишком много шишек успели получить. Но тебя запомнили. Прыжок впечатлил, - она подмигнула.
   "Впечатлить-то впечатлил, да только в запасе последний сюрприз остался..."
   Очень хотелось приберечь его до финала. Но еще одна схватка впереди.
   - Может, и нам поставить? - усмехнулся Миха. - На себя. Неплохой куш сорвем.
   - Я уже поставила, - сказала Лани.
   - На кого?
   - На нас. Иной ставки и не приняли бы.
   Она смотрела спокойно, не улыбалась.
   - Много? - спросил я.
   - Какая разница?
   - Значит много.
   - Ничего - больше выигрыш будет, - усмехнулся Миха. - Я, пожалуй, тоже поставлю. Никуда не уходите.
   - А ты? - Лани повернулась ко мне.
   - Заманчиво... Ладно, в конце концов, не последние штаны ставлю.
   - Первый полуфинал! - возвестил глашатай, не позволив мне ступить и шага. - Группа номер тринадцать и группа номер семь.
   Его голос подхватил напряженный барабанный бой. Под этот бой нас и вызвали на арену. Перед нами стоял демонолог, инженер и танцор. Какое совпадение! Только не группа рыжего.
   - Тренировка, - довольно ощерился подоспевший Миха. Нас он догнал уже на самой арене.
   - Не надейся. Слабаков тут не осталось, - сказала Лани.
   Я был с ней полностью согласен.
   Мир заполнился белым.
   Мы стояли на берегу какой-то реки. Вернее, русла реки. Наверное, когда-то это была Москва-река, да только сейчас воды в ней осталось на тонкий ручей неопределенного цвета. За спинами, всего в нескольких десятках метров, возвышались остовы нескольких высоток. Возможно, когда-то они внушали уважение, были красивы, но теперь выглядели уныло и жалко. Серо-бурые цвета, обвалившиеся этажи, развороченные элементы железобетонных конструкций, местами переплетенные подобно больным внутренностям.
   Я "нацепил" на себя ауры. Как-то не очень они мне помогли в предыдущих двух схватках. Непорядок. Ожидал большего эффекта.
   Нам устроили засаду. Вернее - мне. Вроде бы только что вокруг было абсолютно тихо, ни лишнего движения, ни звука. Деревья, чьи стволы перевиты, будто в жестокой судороге, - замерли, затаились. Шаг - и вот уже под моими ногами расцветает кроваво-красная пентаграмма.
  
   Вы находитесь под действием неизвестного эффекта
   Движение невозможно
   Время действия неизвестно
  
   Из ближайших кустов выкатился инженер, вскинул двуствольное ружье. Два выстрела прогремели почти одновременно. Но боли я не почувствовал. Аура вокруг сверкнула ярким - инженер вскинул руками - и отлетел обратно в кусты. Я успел заметить, как его грудь взорвалась кровавыми брызгами.
   Вот! То, что надо!
   Впрочем, радоваться еще рано. Откуда-то из-за деревьев протянулся темно-фиолетовый луч, без труда пронзил ауру, воткнулся в меня. Тут же по броне побежали фиолетовые змейки. Броня начала буквально на части разваливаться, обращаясь пеплом.
   А вот это плохо.
   Еле различимый шорох за спиной продолжился булькающим хрипом. Оборачиваться я не стал.
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
  
   Плевать, что не смогу с места сдвинуться. Воткнуть меч в землю никто не мешает. Белое пламя с грохотом рванулось в стороны. Звук отлетевшего в кусты тела не мог не радовать.
   Между тем, пентаграмма под моими ногами побледнела и исчезла.
   Вот теперь поохотимся!
   Не тратя времени на осмотр танцора (его есть, кому добить), бросился туда, откуда недавно бил фиолетовый луч. Поспешный треск сучьев возвестил о том, что демонолог вовсе не жаждет дожидаться моего прибытия.
   В ноги что-то вцепилось. Я не удержался на ногах и покатился кубарем. Разбрызгивая слюни и утробно завывая рядом приплясывал толстый бес - уродливая тварь с большим надутым животом-барабаном и приплюснутой мордой. И все же его зубы были достаточно остры, чтобы сильно прокусить мне ногу. Ничего удивительного - от сапог почти ничего не осталось. Толстая тварь припала к земле, высунула длинный язык и снова приготовилась прыгнуть. Я успел откатиться в сторону - бес с невнятными воплями пролетел мимо.
   Вскочив на ноги, встретился с ним взглядами. Маленькие гноящиеся глаза беса светились безумием. Ни намека на разум. Даже черные кабаны в сравнении с этой тварью выглядели интеллектуалами. Вырвав несколько клочков травы, бес изготовился к прыжку.
  
   Вы использовали способность "Прорыв"
  
   Громкий хлопок превратил мелкую тварь в кровавое месиво.
   Я замер, прислушиваясь. Звуков бегства неслышно. Или мои спутники завалили демонолога, либо он затаился. А смысл? В одиночку все равно ничего не сделает.
   Резкий шум заставил повернуться.
   - Это я! - выставил перед собой руку Миха. - Остался один. Лани пошла по следу.
   - Хорошо.
   - Отлично выглядишь, - ощерился маг.
   - Зато не жарко, - пожал я плечами.
   - Он тут! - Голос охотницы заставил нас двигаться. - За камнем сидит! Идите на мой голос!
   Последний оставшийся в живых из группы номер четыре не выдержал напряжения. Стоило нам выйти на небольшую полянку, как тот выскочил из-за вросшего в землю камня, сразу же попав в поле зрения Лани. Охотница была точна - стрела вонзилась точно в грудь демонолога. Он сделал несколько шагов, дважды выстрелил темно-фиолетовыми сгустками. Один отразила моя аура, второй ушел к деревьям. Лани выстрелила еще раз. Демонолог ухватился за пронзившее горло древко, повалился на колени. Третьим выстрелом охотница добила несчастного.
   - Мы в финале! - выдохнул Миха.
   - А мне нужны новые штаны, - засмеялся я.
   Впрочем, на арену меня вернули в том же виде, в каком и забрали.
  
   Вы получили 3300 exp
   Вы получили 3 Z-кристалла
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 10
   Вы получили 1 Z-кристалл
   Вы получили 5 очков параметров
  
   Два очка в силу, два в телосложение и одно в мудрость. Z-кристаллов уже 17 - надо будет после турнира прошвырнуться по мастерам. Жаль, что в Жердево ни у кого из них нельзя изучить более продвинутые умения. Все мастера предоставляют только уровень новичка. Выбор доступных умений, конечно, еще велик, но некоторые из них хотелось бы прокачать как можно скорее.
   Надо будет узнать о других населенных пунктах. Наверняка пустошь не такая уж и пустая - должны иметься и другие очаги цивилизации.
   На арену вызвали группу рыжего демонолога. Сразиться им предстояло с парой танцоров и бойцом.
   - Абаддон! Абаддон! - послышались в толпе громкие выкрики, тут же подхваченные многими игроками.
   - Это они рыжему так радуются? - спросил я.
   - Ага, - кивнула Лани. - Хорошее имечко себе выбрал, да?
   - Звучное. Только не по его роже.
   Впрочем, рыжим я называл его все больше по привычке. Не так давно медные волосы потускнели, приобрели землистый оттенок. Болячки, во множестве усеивающие его лицо при первой нашей встрече, почти исчезли, уступив место красноватым звездочкам - точно под бледной кожей полопались капилляры.
   - Абаддон - это имя демона, вроде, - сказал Миха. - Не то губитель, не то истребитель. В разных мифологиях упоминается.
   - Ему бы роста побольше, - скептически заявила охотница. - Тогда бы и походил на демона. А так - бесенок. Вроде того, что недавно на тебя натравили, - посмотрела на меня.
   - Тот был мелким, но дело свое знал, - сказал я. - Кусался, как та ее зараза.
   - Да и этому в рот руку не клади, - сказал Миха.
   - Абаддон! Абаддон! - продолжало разноситься над ареной.
   Демонолог же будто и не слышал скандирования. На его лице не отразилось и тени эмоций. Полная сосредоточенность на противнике. В отличие от его спутников, которые поддержу своего лидера принимали с готовностью и ответными криками.
   Да уж, это уже не тот рыжий пацан, похвалявшийся успехами отца и своими собственными возможностями в плане подготовки к Испытанию. Думающий противник, а значит - действительно опасный.
   В этот раз группе Абаддона пришлось раскрыть еще один свой секрет. Слово взял инженер, сразу же по прибытии к месту схватки выбросивший на землю перед собой несколько небольших шариков. Их смысл стал ясен совсем скоро, когда группы встретились. Встреча произошла вблизи какого-то большого железнодорожного вокзала, на платформе - порядком разбитой и просевшей. Кругом виднелись проржавевшие и покосившиеся стойки, по которым когда-то бежали электрические провода. А между платформами, в зеленых зарослях травы и кустарников еще можно различить металл рельсов.
   Группа из бойца и танцоров появилась с противоположного конца платформы. Бежали ходко, оружие наготове. А вот ни Абаддон, ни его спутники не делали ровным счетом ничего. Просто стояли и смотрели. Смотрели ровно до тех пор, пока расстояние, разделяющее их и противников, не сократилось метров до пятнадцати. По всей видимости, именно там каким-то образом оказались шарики инженера. Дымный взрыв застал нападавших врасплох. Причем дым явно оказался не простым. Из серого облака вся троица вывалилась ошалевшая, с широко раскрытыми глазами и хватающая ртом воздух. Какая уж тут драка? Вряд ли они вообще что-то видели вокруг себя.
   Абаддон даже не стал использовать сдерживающую пентаграмму. Обоих танцоров просто расстреляли, не позволив им прийти в себя. Бойца же прикончили совместно. Тот оказался куда более живучим и почти сумел добраться до демонолога, используя такой же, как и у меня "Прорыв". Только нацелил способность неверно - никого не задел. За что и поплатился.
   Встречали победителей еще большими овациями, чем провожали. Создавалось впечатление, что зрители чествуют не финалиста, а уже победителя. Впрочем, у Абаддона явно имелись все шансы на победу. Отлично подобранная команда, что уж говорить.
   Крики игроков резко оборвались, когда в центре арены снова появился маг мастер Рузувий.
   - У нас остался всего один поединок! - возвестил он. - Третье место будет поделено между участниками, проигравшими в полуфиналах. Их уже можно поздравить. Стать третьими в первом же турнире - очень почетно.
   Голоса зрителей разделились. Кто-то явно огорчился, что не будет схватки за третье место. Другие радовались, что не придется долго ждать решающего боя.
   - Хочу сразу сказать, - продолжал маг, - я и мастер Грейс остались довольны тем, чему вы успели обучиться за минувшие сутки. Одно могу сказать: не останавливайтесь на достигнутом. Продолжайте постигать боевую мудрость. Пустоши - не место для слабых. Знаю, некоторые из вас успели в этом убедиться. Помните, все те испытания и трудности, что встретятся вам на пути, - это лишь подготовка. Магию нельзя забрать с собой. Но знания и навыки останутся с вами навсегда. А теперь прошу финалистов выйти на арену.
   - Ох, что-то мне не по себе, - громко выдохнул Миха.
   - Еще немного - и все закончится, - подтолкнул его в спину я. - Предлагаю просто сделать все, на что мы способны. Ничего сверх.
   Перед нами расступались, позволив беспрепятственно выбраться в круг. Тройка Абаддона там уже стояла - так и не покинули арену, когда появился мастер Рузувий.
   Что и говорить, момент волнительный. Если бы не вчерашний инцидент в таверне, грядущая схватка была бы просто схваткой. За первое место, за приз - ничего больше. Но теперь наше противостояние с демонологом выливалось в нечто большее. Не знаю, как объяснить. Но мне почему-то казалось, что если он возьмет верх, то последнее слово в нашем вчерашнем споре останется за ним. Почему так? Не могу сказать.
   Наши взгляды встретились. Бледное, с красными пятнами лицо Абаддона, казалось восковой маской. Но нет - вот серые губы дрогнули в ухмылке.
   - Все вы видели город, которые многие годы оставался столицей великой страны, - снова заговорил мастер Рузувий. - Все вы видели, чем он стал. И это - реальность. Но мир Испытания вовсе не столь пустынен. А по сему: в развалинах не стоит гулять беспечно, как вам могло показаться. Москва обитаема. Обитаема, как и многие другие города (большие и малые) по всему миру. А посему прошу внимания всех собравшихся: правила финала изменены!
   По рядам зрителей прокатился рокот непонимания.
   - Не нравится мне это... - прошептала Лани. - Мы так не договаривались.
   - У нас по-прежнему будет один победитель, - выждав с минуту заговорил Рузувий. - У нас по-прежнему будет тот, кто займет почетное второе место. Но... сражаться они станут не друг с другом.
   - Похоже, нам подсунут кого-то из обитателей Москвы... - сказал я.
   - А я надеялся утереть рыжему нос, - в который раз вздохнул Миха. - Ну, что это такое? Как можно с ним заодно драться?
   - Да ладно вам, - пожала плечами Лани. - Чего взъелись?
   - Надо было ей рассказать, - сказал Миха.
   - Сражаться им предстоит вместе, стоя плечом к плечу, - говорил мастер Рузувий. - Кто сумеет уцелеть в схватке - станет первым. Кто погибнет - станет вторым.
   Лицо Абаддона исказилось гримасой разочарования. Похоже, он тоже представлял финал несколько иначе.
   - Вам придется довериться друг другу, - продолжал Рузувий. - Придется стоять спиной к спине. Иначе не выжить. А если никто не выжил - нет ни первого места, ни второго.
   Демонолог сплюнул на землю.
   - Ибо турнир не преследует цель натравить брата на брата, но должно научиться вам биться вместе. Только так вы станете сильнее. Только так сумеете уцелеть под натиском демонических тварей. Преодолейте ваши разногласия, кои такие существуют. Преодолейте неприятие и гордыню. Помните - только вместе. Удачи вам, воины нового мира. Ваши предки смотрят на вас.
   Вокруг загудели голоса. Похоже, другие игроки рассчитывали увидеть нечто иное - и неожиданное изменение правил не пришлось им по душе.
   Маг резко воздел руки - и исчез. Арену тут же заволокло белым.
   - Крепость какая-то... - сказал Миха, указывая на остов красной зубчатой стены. Большая ее часть обрушилась и успела порасти какими-то тонкими черными стеблями. Вроде и ветра нет, а стебли (каждый длиной в руку, а то и больше) извиваются, подрагивают, время от времени распространяя вокруг облачка синеватого дыма, странным образом зависающего в воздухе, а потом тускнеющего и вроде как загустевающего. В конце концов, каждое такое облачко становилось светло-серым, а затем разлеталось под первым же порывом ветра, распадаясь на отдельные фрагменты - точно пепел.
   - И это тоже Москва? - послышался недовольный незнакомый голос.
   Группа демонолога стояла тут же. А говорил, похоже, танцор.
   Под ногами угадывалась каменная мостовая, кое-где сильно провалившаяся, или же, напротив, вспучившаяся настоящими кратерами застывшей в обертке из прозрачной слизи земли. Вообще места много - похоже на какую-то площадь.
   Метрах в трехстах впереди виднелись развалины какого-то сооружения. Странно пестрого. Когда-то я видел картинки древних праздников - масленицы и пасхи. Вроде бы на них наши предки устраивали ярмарки, куда приглашались артисты и клоуны. Вот у тех костюмы тоже пестрели чуть не всеми цветами радуги. Возможно, здесь и проводились подобные странные гуляния. С песнями, представлениями и играми среди многочисленных торговых рядов.
   Жаль, нам никогда не рассказывали о Москве. Только родители, да и то в общих словах. Я, конечно, знал, что ожидать в ней более или менее сохранившихся сооружений глупо, но надеялся хотя бы на высокотехнологичные развалины. Никак не на древнюю крепость. К чему она? Камень не в силах остановить эпидемию. И все эти огромные свободные территории - их нельзя изолировать. Нельзя контролировать перемещение людей. Сколько их вообще могло жить в столь большом мегаполисе? У наших предков не было шансов спастись. Чудо, что некоторым из них удалось выжить и основать города замкнутого жизненного цикла вроде Новой Москвы. Но самое главное, что не давало мне покоя: зачем сюда возвращаться? Нас не так много, чтобы заполнить все эти мертвые просторы. Стоит вернуться, стоит покинуть хорошо отлаженную систему - и эпидемия вернется. Не та, что уничтожила мир в конце двадцать первого века, так новая. Будет ли у нас второй шанс на спасение за стенами родных городов? Не знаю. Не верю. Возможно, будет за лучшее оставить мертвых в покое. Оставить мир Диким. Они сумели выжить за стенами замкнутых городов, сумели адаптироваться к новым условиям. Но в качестве расплаты утратили разум. Они больше не люди - животные, не брезгующие каннибализмом.
   В каждом выпускном классе демонстрируются записи нападения Диких на цивилизованные города. Завывая и потрясая кусками арматуры, они бросались на силовые щиты. Грязные, лохматые, одетые в плохо выделанные шкуры, украшенные какими-то фрагментами былых технологий. У нас даже специально задание было: определить природу их украшений. Попадались столовые приборы, мотоциклетные спицы, осколки стекла, корпуса и микросхемы электронных устройств. Чего только ни было. И все это в виде заколок, ожерелий и прочей примитивной бижутерии. Но весь их внешний вид мерк перед отношением к собственным мертвецам. Дикие оттаскивали их в сторону, совсем не далеко, и тут же, пока остальные продолжали штурм, разделывали на части грубыми ножами. Вырезали целые куски плоти и вгрызались в них, не замечая, как кровь течет по лицу и груди.
   - Эй, - из задумчивости меня вывел голос Абаддона (к слову, теперь я видел его имя и полоску здоровья, как и у его спутников). - Не знаю, как ты, но мне нужна только победа. Потому не сдохните сразу, постарайтесь хоть немного помочь нам.
   - Не уверен, что хочу помогать тебе. Но помирать не тороплюсь.
   - Вот и отлично. - Демонолог ощерился. - Уверен, разобраться с нашим небольшим спором еще успеем.
   В лицо ударил порыв ветра. Потянуло горелым.
   - Только драться нам с кем? - как-то небрежно поинтересовался инженер, закинув на плечо явно тяжелое ружье.
   Действительно, врага не видно и не слышно. Но виртуальная стрелка есть, и она указывает вперед, в сторону пестрых развалин. Туда мы и направились, предварительно "обвешавшись" доступными аурами.
   Вокруг демонолога возникло какое-то темно-фиолетовое свечение (любимый цвет, что ли?), но о назначении спрашивать не стал. Вообще, понятия не имел о какой-то совместной тактике. А обсуждать ее не было ни малейшего желания. Даже ради первого места.
   Я осторожно заглянул в один из кратеров. Стенки того действительно покрывал толстый слой свежей слизи. Запах изнутри темного провала шел отвратительный. Несло чем-то гнилым и прогорклым. Пожалуй, провались вниз - отдашь концы только от вони.
   - Следите за дырами, - проговорил Абаддон. - Наверняка оттуда сюрприз ждет.
   В этом я был с ним согласен.
   Как оказалось пару минут спустя, ошибались оба.
   Первое, что услышали, - металлическое позвякивание, будто на ветру покачивается длинная цепь. Но источник звука не стоял на месте - перемещался. И, похоже, располагался где-то за грудой красного кирпича, когда-то бывшего зубчатой стеной.
   - Их много... - сказала Лани.
   Мы выстроились двумя линиями. Я и танцор впереди, остальные за нами.
   - А что внизу? - спросил я.
   - Не знаю. Вроде бы тихо. Но там точно кто-то живет. Шевелится.
   Плохо, если атака будет сразу с нескольких сторон.
   Позвякивание повторилось. Даже нет - донеслось из нового источника. Первый же явно приблизился.
   - Подождите... - остановил нас голос Абаддона. - Алекс...
   Вперед вышел инженер, снова выбросил на мостовую россыпь небольших шариков.
   - Дыры... - с досадой прошептал он себе под нос. - Ноль маневра.
   Расставив шарики в ряд, инженер выудил из многочисленных карманов комбинезона устройство, вроде древнего джойстика. Совсем простого - с парой кнопок и единственным манипулятором. Закинув ружье за спину, он подмигнул Лани, а затем осторожно сдвинул манипулятор. Шарики покатились по направлению к разрушенной стене.
   - Думаю, не надо пояснять, что не стоит идти сразу за ними, - сказал инженер, глядя на меня.
   - Не надо. Видел демонстрацию.
   Инженер кивнул и вернулся на свое место. Мы с танцором подождали, пока шарики отдалятся от нас метров на пять, - и пошли следом.
   К этому времени источников позвякивания стало не меньше десятка. Да куда там - полутора или даже двух десятков.
   Первая тварь появилась над кирпичной грудой спустя полминуты. Ростом почти с человека, болезненно-худая, с длинными руками, на запястьях которых виднеются браслеты кандалов. Именно с них свисали обрывки ржавых цепей.
   "Каратель" - светилось над одутловатой головой. Всей одеждой для демонического создания служила драная набедренная повязка. Его ярко-красная кожа, под которой даже с расстояния угадывались толстые вены, цветом напоминала свежее мясо.
   Забравшись на самую вершину кирпичей, Каратель остановился, поднял руку, протянул ее в нашу сторону. Корявый палец с желтым когтем указывал то на одного из нас, то на другого. Демон будто пересчитывал тех, с кем предстояло сразиться. Закончив с подсчетом, разинул пасть, полную мелких зубов, и завизжал. Затем несколько раз подпрыгнул на месте, взмахнул руками. Огрызки цепей врезались в кирпич - в стороны брызнуло красное крошево.
   Остальные Каратели, то ли подгоняемые визгом собрата, то ли почувствовавшие близость добычи, выскакивали на кирпичный вал бегом. Останавливались и тоже присоединялись к визгу. Они голосили и полосовали кирпич цепями, точно вгоняли себя в какой-то транс.
   Из-за моей спины выскочил инженер. Не говоря ни слова, склонился над своими бомбами, расставил их широким полукругом, а затем пустил вперед. Те начали расходиться, двигаясь от центра в стороны. И все равно не могли охватить весь фронт Карателей. Те же, обезумев окончательно, покатились на нас сплошной ревущей волной.
   - Кажется, сейчас будет больно... - послышался голос, кажется, Михи.
   Впрочем, я мог и обознаться. Слишком громко завывали демоны.
   Бомбы взорвались между первой и второй линией Карателей. Первые не обратили на незначительный шум никакого внимания, вторые же сильно замедлили бег, взвыли еще сильнее. Твари, попавшие под воздействие неизвестного мне дыма, бросались на землю и катались по ней, хватая себя когтистыми руками по глазам.
   Из-за моей спины вырвался огненный веер. Следом - россыпь стрел. Снаряды опрокидывали нападающих, но положить всех не смогли.
  
   Вы использовали способность "Усиленный удар"
  
   Я принял на щит удар цепью от первого Карателя, ударил в ответ. Меч отсек демону руку, но тот будто и не заметил потери конечности. Взрыкнув, ощерился, отчего в стороны полетели капли зеленоватой слюны, атаковал снова.
   Следующие несколько минут слились для меня в сплошную череду выпадов и блокирующих ударов. С большим трудом различал, где находятся и чем занимаются мои спутники. Но время от времени очередной демон опрокидывался, пронзенный стрелой, магической вспышкой или пулей. Огневая поддержка работала на славу: Каратели, добирающиеся до меня и танцора, уже имели ранения. Иногда - сильные.
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
  
   Сразу пятеро демонов разлетелись горящими и голосящими комками плоти. Белый огонь с неутолимой жадностью поглощал их плоть, вгрызался, будто кипяток в податливый лед. В считанные секунды твари обратились воняющими головешками, которые, к слову сказать, еще некоторое время продолжали завывать, подрагивая в агонии.
   Сдерживающая пентаграмма демонолога захватила нескольких демонов.
  
   Вы использовали способность "Прорыв"
  
   С громким хлопком я врезался в ревущее скопище.
   Пузатый бес, выпущенный Абаддоном, с яростью и отчаянием безумца бросался на приближающихся Карателей, за что неизменно получал пинки и удары цепями. Не все из них находили свою цель, и все же мелкому досталось здорово. Но его порывы не проходили даром. Тут же кружился танцор. Орудуя парой коротких мечей или длинных кинжалов, он ловко расправлялся с дезориентированным противником.
   Но меньше Карателей не становилось.
  
   Вы использовали способность "Клинок света"
   Вы использовали способность "Щит Света"
  
   Твари буквально отхлынули от меня. Ожесточенный вой сменился жалким поскуливанием. Они пятились, пригибались к земле, пытались укрыться от яркого света, которым вспыхнули мой меч и щит.
   Отлично!
   Достаточно единственного удара клинком, чтобы демоническая тварь валилась наземь. И не так важно, куда ранил, - свет продолжал расползаться по их телам, продолжал сжигать.
   Все бы хорошо, если бы не крайне малое время способности. Минута и двенадцать секунд - слишком мало.
   Первой болезненно закричала Лани. Даже в вое и реве я различил ее крик. До охотницы добрались сразу три Карателя. Та отбивалась коротким ножом, но в ближнем бою ничего не могла противопоставить железным цепям и длинным когтям. С протяжным звоном цепь описала дугу и ударила девчонку в грудь. Охнув, Лани съежилась, но даже не сумела упасть. Со спины на нее налетел демон, сграбастал в объятия, вцепился зубами в шею.
  
   Вы использовали способность "Крылья ангела"
  
   Меня подкинуло в серое небо, а потом метнуло обратно, вниз. Точку приземления выбрал очень быстро, стараясь не задеть Лани. А потому приземлился примерно в двух с половиной метрах от нее. Тут же срубил одного Карателя, затем рывком сорвал со спины охотницы второго.
   Из раскрытой рваной раны брызнула кровь - девчонка покачнулась и повалилась лицом вниз. Блокировать удар третьего демона я просто не успел. Еще раз звякнула цепь, с чавкающим звуком опустилась на голову Лани.
   Взревев, я что было сил саданул гада щитом в рожу, затем сверху вниз рубанул мечом. Сталь надвое рассекла несуразную голову. Пинком ноги оттолкнул тело Карателя, бросил взгляд на охотницу - мертва.
   Следующим ушел танцор. Отчасти в его смерти была моя вина. Пока мы сражались рядом, он вполне мог сдерживать натиск демонических создания. Но как только остался один - попал в кольцо. Никакая скорость и никакие увертки уже не могли спасти его. Я пытался снова пробиться к нему, но добрался слишком поздно - лишь к окровавленному телу, чьи внутренности растащили убегающие Каратели. Танцор лежал с развороченным животом и окровавленными дырами смотрел в низкое небо.
   И все же натиск заметно ослаб.
   Демоны уже не бросались столь безрассудно, кружились рядом, выбирая момент для атаки. В один из таких моментов им удалось настолько приблизиться к Михе, чтобы захлестнуть цепь на его ноге. Я не видел момента поимки, услышал лишь отчаянный вопль мага, которого со скоростью хорошего бегуна потащили в сторону кирпичного вала.
   Мне не удалось его догнать. Слишком устал. Будь возможность использовать раствор, Миху, скорее всего, удалось бы отбить. А так, ковыляя в тщетных попытках настичь уносящих добычу Карателей, я видел, как голова мага бьется о кирпичи. Слышал, как все глуше становятся его крики.
   Мы все-таки отбились. На самом краю изнеможения, на пределе усталости. Потом еще некоторое время тупо стояли, таращась по сторонам, ожидая, что вот-вот выскочит еще одна тварь с цепями. Не выскочила.
   На лицо упали капли дождя. Холодные и жгучие. Но как они были кстати. Смыть кровь и боль. Мы победили. Жаль, что не все дожили до финиша.
   Над головой раздалось раздраженное карканье. Я запрокинул голову. Несколько черных птиц уже кружились над местом побоища. Странные - гораздо крупнее обычных ворон. Плевать на них. Почему нас не возвращают обратно? Или надо убить еще кого-то?
   Вдруг тело прошиб электрический разряд. Я вздрогнул, онемел. Мышцы свело судорогой - вот-вот вырвутся из суставов. Стало трудно дышать. Вокруг колыхалось еле заметное темно-фиолетовое свечение, источник которой находился где-то... в области головы. Нет - на шее. Меня потащило назад.
  
   Вы находитесь под действием неизвестного эффекта
   Применение способностей невозможно
   Время действия неизвестно
  
   Абаддон?!
   В поле зрения показался инженер - побитый и окровавленный, с огромным кровоподтеком в пол-лица, но довольный. Усмехнулся, помахал мне рукой.
   Я попытался вырваться. Тщетно. Неизвестный мне аркан держал надежно.
   Куда он меня тащит?
   Ответ пришел совсем скоро. Сначала - отвратной гнилостной вонью. Потом - ощущением холодной грязи вокруг. Всего на мгновение я завис над бездонным провалом кратера, а потом хватка аркана исчезла.
   Падение выдалось недолгим. Я приземлился во что-то очень вязкое и до тошноты вонючее. Вокруг темнота. Даже представлять себе не хочу, чего касался руками, стараясь выбраться. Впрочем, куда выбраться? Над головой узкий колодец, стенки которого оползают при каждом прикосновении. В сторону, в холодный мрак, вроде бы тянется проход, или лаз, или коридор...
   - Потом расскажешь, кого там нашел... - раздался далекий крик Абаддона. Долетев до меня, звук его голоса сильно изменился. Стал глухим и шипящим.
   - Урод!
   Вряд ли он меня услышал. Зато что-то услышал я. Звук движения. Скользкого и влажного. Не знаю, что или кто на меня напал. Просто в какой-то момент непроглядная темнота дрогнула и ожила.
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
  
   Белый огонь разметал мрак, высветил... не знаю. Вроде бы и видел, но сознание не успело зафиксировать изображение. Зубы - много зубов. В несколько рядов - большие, желтые, измазанные слизью и землей.
   А потом все кончилось.
   Очнулся я от удара о жесткую землю внутри круга арены. Голос невидимого глашатая объявлял победителей. Всего двоих. Но вот ожидаемого гула радостных голосов нет. Скорее - напряженное ожидание.
   - Тебя-то как угораздило? - услышал голос Михи.
   - В яму упал, - буркнул я, поднимаясь.
   Выискав взглядом рыжего, попытался заглянуть тому в лицо - не вышло. То ли намеренно, то ли случайно, но тот отворачивался. Я бы не сказал, что гад с удовольствием ощущает вкус победы. Скорее, принимает ее как должное, точно иного развития просто не могло быть. Ладно... мы еще поговорим. Впереди три месяца игры - долгий срок.
   В центре арены возник мастер Рузувий.
   - Каждый из вас с честью выдержал выпавшее на его долю испытание! Каждый из вас сделал свой выбор. Никто не повернулся к врагу спиной. Никто не струсил. Я горжусь вами. Помните все: магия уйдет, умения останутся. Мир за стенами вашего привычного дома жесток. Он жаждет крови, как жаждали его те твари, с которыми вам выпало схлестнуться. Помните об этом. И помните о своем выборе. Иногда свернуть с единожды выбранной тропы просто невозможно. Даже если сильно того желать. А теперь, - маг обвел взглядом зрителей, - чествуйте героев! Сегодня ночью цены в "Под сенью красной луны" снижены вполовину. Для всех. Монеты и прочие призы уже зачислены на счета победителей. Жду вас всех ровно через неделю на новом турнире.
   Мастер Рузувий поклонился и исчез.
  
   Вы получили 4400 exp
   Вы получили 3000 серебряных монет
   Вы получили 6 Z-кристалла
  
   Вы получили достижение: Второе место в турнире
   Вы получили 10 очков параметров
  
   Я проводил взглядом Абаддона и его спутников. Демонолог ушел сразу же, как только исчез Рузувий. Но ушел не поспешно, не убегал. Скорее, его тяготило общество тех, с кем находиться рядом ему банально неприятно.
   Вокруг висел напряженный шум. Игроки переговаривались вполголоса. Кто-то вставал на сторону рыжего, другие готовы были плевать тому в спину. Не осталось только равнодушных.
   - Странная победа, - протянула Лани. - Что случилось? Я-то думала, тут крику до небес будет.
   - Во-во, - поддержал ее Миха.
   Зрители же, получив выигрыш по ставкам, начали разбредаться.
   - Все нормально, - сказал я. - Небольшой урок мне - вот и все. Не стоит поворачиваться спиной к тому, кто успел показать себя свиньей. А крики наверняка будут позже, ночью.
   Обидно, конечно, получить удар в спину от того, с кем только что бился против общего противника, но уж лучше сейчас, чем в каком-нибудь совместном рейде. Или, того хуже, там, в реальном мире, если цивилизация все же предпримет шаг возвратить себе утраченные земли.
   - Не поняла, - свела брови к переносице Лани. - Это не то, что я думаю?
   Я пожал плечами.
   - Абаддон швырнул меня в одну из ям.
   - Вот урод! - выплюнул Миха, сильнее обхватывая магический жезл.
   - Не здесь и не сейчас, - остановил я его. - Уверен, у нас еще будет шанс поквитаться. Просто имейте в виду - с доверием надо быть осторожнее.
   Ладно, что у нас тут? Десять очков к параметрам - приятный бонус. Пятерку сразу в телосложение, еще тройку в силу и пару в мудрость.
   - Так что насчет клана? - спросила Лани. - Если такие дела пошли - лучше держаться вместе.
   - Хорошо, пусть будет клан, - не стал спорить я.
   - Берешь на себя лидерство?
   - Да. Только имейте в виду - из меня никакой организатор. Да и не мое это. Мне бы мечом помахать.
   - Намашешься еще, - хихикнула охотница. - Идем уже. По-моему, клан у мастера-егеря регистрируется.
   - А я бы поел сначала, - сказал Миха. - Что-то все эти турниры жуткие аппетит нагоняют.
   - Поддерживаю, - сказал я. - На полный желудок и жить веселее.
   Похоже, схожая мысль посетила многих игроков. В таверне было не протолкнуться. Пришлось немного подождать, прежде чем к нам подошла прислужница, и еще подождать, прежде чем она вернулась с заказами. Пару раз к нам даже подходили незнакомые игроки, хвалили за хорошую схватку. При каждой похвале Лани расцветала широкой улыбкой и немного краснела. А я-то думал, смущение ей неведомо. Вообще, настроение в зале было куда как спокойнее вчерашнего, вечернего. Участники Испытания просто ели. Негромкие разговоры, обсуждения насущных дел и немного прошедшего турнира. Все-таки поступок Абаддона не остался незамеченным. По сути, он оставался единственной темой из всего турнира. Сам же герой так и не появился. Интересно, куда направился?
   Наверняка клан рыжего уже сегодня получит новых рекрутов.
   Лани не ошиблась. Мастер-егерь встретил нас сумрачным взглядом из-под нависающих бровей, затем протянул нам чистый свиток, заставил написать на нем свои имена и отдельно пометить, кто станет лидером. А вот с названием и эмблемой вышла заминка. Никто из нас не удосужился придумать их заранее. Потому нас хоть и зарегистрировали, но позже придется дозаполнить недостающие данные. А пока в игровом интерфейсе появилась новая пиктограмма "Клан". Пока без названия и без эмблемы, но вполне функционирующая. Мастер-егерь только недовольно фыркнул, но сказал, что о возможных заказах мы обязательно узнаем.
  
   Вы получили достижение: Свой клан
   Вы получили 2 очка параметров
  
   Оба очка закинул в силу.
  
   Физический урон: 101-114
  
   Вот и до сотни добрались.
   - Ну что, теперь разбегаемся? - спросил Миха.
   - Пожалуй, - кивнул я. - Предлагаю разобраться с насущными делами. А потом посмотрим, что делать. У меня до сих пор нет уверенности, что ходить толпой - большая выгода. Но если что - мы теперь на связи. Если опасность или затруднение какое - сразу кричим. Ну и на помощь со всех ног, соответственно. Расстояния тут приличные, потому лучше заранее вызвать подмогу, если чувствуете, что впереди жарко. Договорились?
   Возражений не было.
  
   Глава 6. Черный.
  
   Я не стал возвращаться в деревню, а сразу направился в сторону поселения углежогов. Турнир пролетел быстро, а вместе с ним промелькнула первая половина дня. За оставшееся светлое время планировал разобраться с заданием "Дела сердечные". А заодно поинтересоваться у работяг относительно пропажи их товарищей. Если ничего не путал, то из слов хозяина таверны выходило, что углежоги потеряли двоих. Предварительная версия: погибли в лапах гулей-расчленителей. Если версия подтвердится, мне прямая дорога к любому ближайшему логовищу тварей. Если нет - посмотрим по месту.
   По пути попалось несколько кабанов и волков. Последних - целая стая, почти десяток голов, - большие и свирепые, с драной шкурой, какие-то грязные, точно по болоту шатались. Особенных проблем они не вызвали. Даже окружив и бросаясь практически одновременно. Добрый "Круг пламенного гнева" быстро поставил хищников на место.
   О приближении к поселению углежогов стало понятно много раньше, чем передо мной открылась поляна с несколькими деревянными постройками. В воздухе далеко окрест стоял запах дыма.
   Само поселение состояло из одного большого дома и нескольких подсобных строений, разбросанных по всей поляне. Кроме того, тут имелись большие бочки (вроде бы чугунные), с круглыми отверстиями в самом низу. Именно из этих бочек вились клубы дыма. Именно возле них суетились углежоги, подтаскивая все новые порции древесины. Кругом, под ногами, черная пыль. Кажется, она даже в воздухе висит.
   Где-то в лесу слышится перестук топоров.
   - Ты кто, путник?! - окликнул меня обнаженный до пояса широкоплечий бородач. На его раскрасневшейся коже были видны следы многочисленных шрамов, один глаз выбит, половины зубов нет.
   - Меня зовут Райн. Господин Емельян рассказал мне, что у вас пропали два человека. Возможно, мне удастся их отыскать.
   - Я - Грун, - ощерился бородач. - Вроде как начальник над всеми этими лентяями, - он развернулся и кивнул в сторону замерших работников. Завидев его взгляд, они споро продолжили трудиться. - Двоих мы действительно недосчитались. Но не думаю, что этих пней кто-то обидел. Сбежали, паскуды. Тут, знаешь ли, работать надо. Руками. Иногда тяжело бывает, жарко. Не каждому под силу. Разные к нам приходят. Я не спрашиваю - кто и зачем. Хочешь работать? Работай. Но только уж выполняй норму. А то бывает, что дохляк себя в грудь кулаком бьет, что сможет. Я не против. Но день-два - и нет дохляка. Ноги в руки - и в пустошь. А уж там не моя забота.
   - То есть эти двое сбежали?
   - А то. Как пить дать. У одного руки явно не из того места росли - ничего тяжелее ложки не держали. А второй лодырь тот еще, хотя и крепкий.
   - Понятно. Чего же тогда господин Емельян об этом ничего не знает?
   - А кто он такой, чтобы я перед ним отчитывался? - вмиг нахмурился Грун. - Сидит в своем клоповнике да тарелки протирает. Ему в уши всякий дерьма нальет. А тот и рад слушать. Мне тут слухи ни к чему.
   "И все же они пошли..."
   - Спасибо. Я все понял. Могу поговорить с Павлом?
   - А этот пень тебе на кой?
   - Дело к нему. Надолго не задержу.
   Бородач смерил меня недовольным взглядом.
   - Поговори... - на его губах появилась кривая ухмылка. - Но прежде поможешь ему в работе. Чем быстрее закончите, тем быстрее поговорите.
   - Что за работа?
   - Несложная. Ты справишься. Видишь чурки? - он указал на поленья, которые углежоги забрасывали в бочки. - Они сами собой сюда не сбегаются. Павел в лесу. Вместе с другими стаскивает сюда поваленные деревья. Тут их распускают на чурки, сушат, жгут на уголь. Если сил хватит, подмоги Павлу. А то он последнее время совсем сдал. Еле ноги волочит.
  
   "Задание: углежог
   Помочь Павлу в транспортировке бревен
   Награда: 2000 exp, 5 Z-кристаллов
   Принять?"
  
   - Я согласен.
   - Отец! - от баса Груна вполне могли повылетать мутные стекла в окнах большого дома.
   Некоторое время ничего не происходило, потом распахнулась входная дверь - и на пороге показался сгорбленный старик, опирающийся на клюку. Его лицо (скучающее, даже сонное) напоминало печеное яблоко, а редкие волосы выбивались из-под шапки, прожженной в нескольких местах. На удивление проворно он засеменил к начальнику углежогов.
   - Проводишь героя к вырубке, - сказал бородач. - И проследи, чтобы не отлынивал.
   Старик кивнул, помахал рукой следовать за ним.
   Нас проводили заинтересованными взглядами.
   Провожатый кряхтел и охал, но все же передвигался ходко. Мы шли по порядком взбитой тропе. Здесь явно что-то таскали. И часто. Землю будто пропахали, причем весьма глубоко.
   Перестук топоров стал громче, послышались голоса.
   Здесь работали в три бригады. Одна бригада валила лес, другая обрубала сучья и распиливала стволы на приемлемые для транспортировки части, третья занималась непосредственно транспортировкой. Вот к ним меня и проводил старик.
   - Павел! - выкрикнул слабым каркающим голосом и закашлялся. Из десятка отдыхающих работников отделился парень лет восемнадцати. Довольно крепкий, с волосами до плеч, перехваченными на лбу кожаным ремешком. - К тебе - поговорить хотят. Работать будете в паре. Грун дозволил.
   - Хорошо, - безразлично кивнул тот.
   - Райн, - представился я. - Я от мастера-мага.
   На лице Павла появилась заинтересованность, но быстро угасла.
   - Забирай! - донеслось с края вырубки.
   Никогда не думал, что придется работать тягачом. Вроде бы когда-то, в далеком прошлом, людям из бедных сословий приходилось заниматься чем-то подобным. Впрягаться в лямку и волочь за собой всякие тяжести. Вроде плуга или, во что мне не очень верилось, корабля. Это здесь, в виртуальной реальности, я уже могу поднять около 270 килограммов, а тогда?
   И все же работа далась непросто. Тащить по земле здоровое бревно - еще то занятие. Особенно, когда ноги вязнут в разбитой почве, а по лицу хлещут ветви стоящих вдоль дороги деревьев. Поначалу я думал, что удастся поговорить в процессе работы - не тут-то было. Пока тащишь бревно - только и можешь, что хватать ртом воздух. А как дотащил - иди обратно, тут бы успеть восстановиться. Усталость накапливается очень быстро. Даже без использования растворов не обошлось. Зато что Павел, что его товарищи - знай себе работают, точно заведенные. Им проще - они всего лишь НПС. И все время за нами таскался старик. Что-то насвистывал, напевал, бормотал себе под нос. Честно - действовал на нервы.
   Мы сделали четыре ходки, прежде чем бревна закончились.
   Старик не поленился - походил по вырубке и, не найдя ничего, что стоило отволочь в основной лагерь, разрешил поговорить.
  
   "Задание: углежог
   Статус: выполнено
   Награда: 2200 exp, 5 Z-кристаллов"
  
   Самое глупое и бесполезное задание из всех, что я успел выполнить в игре. Хотя и самое быстрое.
   - Отойдем, - сказал я Павлу.
   Тот пожал плечами, спорить не стал.
   - Мастер-маг хочет поговорить с тобой.
   - Зачем? - взгляд Павла казался мне рассеянным.
   - Насчет его дочери, Анастаси.
   - Что же этот старый пень никак не успокоится?
   Павел чуть не зевал. Но одна странность - руки сцеплены перед собой. Вряд ли осознанно. Сцеплены с такой силой, что побелели костяшки пальцев. А на лице по-прежнему никаких эмоций.
   - Всего лишь разговор, - сказал я. - Он сказал, что тебе нечего бояться.
   - Я и не боюсь.
   Он вздохнул, затем расцепил руки, сорвал с пояса кожаный кошель. Что-то поискал в нем, выудил на свет небольшое колечко. Один короткий взгляд на драгоценность - и щелчком пальцев кольцо отправилось в полет. Прямо в мои руки. Я без труда подхватил его.
   - Забери и передай им, что больше меня не увидят. - Голос прозвучал глухо, чуть ли не шепотом. - Не нужна мне эта потаскуха.
   Павел сплюнул на землю и решительно направился прочь, нарочито специально задев меня плечом.
   - И не вздумай лезть в наши отношения! - обернулся и выплюнул с плохо скрываемым раздражением.
   Что это было?
   Похоже, они тут, в лесу, все немного не в своем уме. Тронулись за тяжелой работой - всякое возможно.
   Я покрутил в руке кольцо. Вроде бы золотое, с маленьким голубым камнем. Вполне сгодится как обручальное. Отчего же вдруг передумал? Или дочурка действительно не такой уж ангел? Не подумал расспросить о ней в деревне - а напрасно.
   Ну да ладно, возможно, господину магу хватит и кольца, а дальше пусть сами разбираются.
   Уходя, снова встретился со стариком. Тот без дела шатался по вырубке, иногда с трудом наклоняясь и что-то рассматривая в вытоптанной траве.
   - Спасибо, - сказал я. - Мы поговорили. Провожать не надо, дорогу сам найду.
   Старик лишь глаза закатил и тут же отвернулся, потеряв ко мне всякий интерес.
   В основной лагерь возвращаться не стал, пошел к Жердево напрямик, через лес. И все же что-то не давало покоя. Сцепленные руки Павла, бесцветный голос. Никаких эмоций до последней фразы. А мне ли она была сказана? Или я ищу подводный камень там, где его и быть не может?
   Отойдя от вырубки метров на сто, остановился, прислушиваясь. Шелест ветра, птичье пение - обычная атмосфера. Но вслушивался в другое - нет ли слежки? Нет, слежки не было. Либо я ее просто не заметил.
   Отошел еще немного. Ноги буквально вросли в землю. Ну, не могу идти дальше. Хоть что делай. То ли дело в амулете Доброго леса с усиленной им внимательностью, то ли меня накрыло необоснованной подозрительностью. Так или иначе, но решил поддаться порыву и вернуться. Но только тихо - походить вокруг, посмотреть. Вдруг, что и примечу? Шумлю, как слон, конечно, ну, да и в лагере с вырубкой не тишина.
   Чувствовал себя зайцем, путающим следы. Обошел вырубку по лесу, выбрался на нее с противоположной стороны. Осторожно, высматривая каждый шаг. Все же кожаная броня - большое дело для бесшумного передвижения. Будь на мне металл - наверняка бы весь избрякался.
   Работа шла своим чередом. Деревья падали, затем по частям отправлялись в основной лагерь. Я подождал несколько минут, но так и не высмотрел Павла. Стараясь не терять вырубку из виду, направился к тропе, пошел вдоль нее. Работники курсировали туда-сюда. Кто-то волочил кусок дерева, кто-то возвращался налегке. Моего же напарника (пусть и недолгого) нет.
   Устал? Кончилась смена? Отошел до ветра?
   Причин отсутствия Павла навскидку рождалось с десяток.
   Я подобрался вплотную к лагерю. Чугунные бочки продолжали гореть, вокруг них суетились полуголые мужики. А вот бородач тоже куда-то делся. И деда не видел. Но с этот шустрика станется успеть вернуться и снова спрятаться в доме.
   Вообще, по лагерю впустую не шатаются. Все заняты своим делом. Если очень постараться, если очень повезет, то можно подобраться к большому дому и заглянуть в окно. Только выждать момент, когда перестанут подтаскивать древесину.
   Проверив, хорошо ли закреплен на спине щит, и придерживая ножны с мечом, бросился к дому. Смотри сейчас кто-то в окно - наверняка бы заметил странного гостя. Но в окно, наверное, никто не смотрел. Потому что я, прижавшись спиной к стене, постоял некоторое время, вслушиваясь в окружающие звуки.
   Вроде бы не заметили.
   Осторожно приник к окну. Смотреть из света в темноту - дело дохлое. Но в доме горел свет. Неяркий - всего от одной свечи. В большой комнате почти нет мебели: десятка три спальных мест из соломы вдоль стен, один прямоугольный стол в центре и лавки вдоль него. Вот и все. Еще виднелась пара дверей. Одна, судя по всему, ведет на улицу, вторая - в другое помещение. Гораздо меньше первого. Если прикинуть размеры дома и большой комнаты, то второе помещение должно быть каморкой. Кухня? Вполне возможно, хотя развернуться там будет непросто.
   В комнате находились трое. Павел стоял возле стола и явно оправдывался. Оправдывался активно, жестикулируя руками, указывая куда-то за пределы дома. Куда только делась вся сонливость? За его спиной возвышалась громада Груна. Бородач переводил взгляд то на работника, то на человека, сидящего за противоположным концом стола. Его я рассмотреть не мог, так как свеча стояла со стороны Павла, но сморщенная фигурка очень подошла бы старику. Только в первый раз он не показался мне важным членом этого замкнутого сообщества. Так - доходяга на побегушках, не способный на другую работу.
   Звуки сквозь стекло почти не проникали. Лишь обрывочные фразы, из которых совершенно невозможно догадаться о причинах столь яростных оправданий.
   Я отвлекся. На какой-то момент отрешился от действительности, пытаясь прочесть слова по губам и соотнести их с теми редкими обрывками фраз, что достигали моего слуха. Павел говорил обо мне... точно, обо мне! Прогнал... не прогнал... не сказал...
   Чушь какая-то. Стоя тут ничего не разобрать. Но уж в дом точно не пробраться незамеченным.
   - О как! Да у нас крыса!..
   Я почти успел обернуться, когда в голову врезался монорельсовый состав. Игровой интерфейс мигнул и погас, успев выжать какое-то сообщение. Но прочесть его не успел - мир опрокинулся и померк.
   В себя приходил медленно. Сначала вновь активизировался интерфейс.
  
   Вам нанесен критический удар
   Вы получили несерьезное повреждение
   Вы оглушены
  
   Хорошо, что не предложили к врачу обратиться.
   В лицо плеснули холодной водой.
   - Заждались тебя, Райн, приходи в себя...
   Голос звучал издалека - надтреснутый, глухой.
   Картинка сфокусировалась на ярком пятне света. Свеча! Мерное алое сияние разгоняло мокрую тьму. Я попытался пошевелиться - не тут-то было. Связан. Сразу проверил иконки способностей. Доступны "Усиленный удар", "Прорыв", "Щит света", "Клинок света", "Крылья ангела" и ауры. Жаль, нет круга гнева. В самый раз бы сейчас. Прыгнуть, конечно, можно, но каков будет эффект под крышей? Остается один "Прорыв"... А куда делся мой волшебный браслет с оборотничеством? Похоже, туда же, куда и оружие с мешком.
   Впрочем, можно попытаться вызвать Лани и Миху. Только далековато оба. А если время потянуть?
   В голове гудело, мысли путались. Все же годы совершенствования Испытания не прошли даром. Ощущения ничем не хуже настоящих. А ведь все просто - необходимо всего лишь подать необходимые импульсы в определенные области мозга - и все. Нужный эффект достигнут. И сильный эффект.
   Быстро активизировал чат клана (хоть какая-то польза от последнего), отстучал на виртуальной клавиатуре:
  
   Райн > Я в поселении углежогов. Нужна помощь. Связан, не могу драться. Тяну время. Осторожно. Возможно, их много
  
   А смогут ли они помочь? Вдвоем против двух или трех десятков здоровых мужиков? Пусть даже вооруженных одними топорами.
  
   Райн > Отбой. Справлюсь сам
  
   Плевать. Анкх есть - воскресят. Ничего, кроме пятисот монет, не теряю. Или потеряю? Вещевого мешка с оружием нет.
  
   Миха > Поздно, я уже в пути :)
   Лани > Если меня сейчас не убьют, тоже подойду
   Миха > Ну вы даете. Спасай их
   Лани > Я не специально, и я не одна. У нас новобранец
  
   - Чего же ты такой любопытный? - Свет свечи закрыла тень. По голосу - Грун. - Мы к тебе по-доброму, а ты к нам так нехорошо.
  
   Райн : Миха > помоги Лани
   Миха > Ладно
  
   - А что случилось? - спросил я.
   Голова перестала гудеть. Теперь можно осмотреться. Похоже, это вовсе не комната, за которой я наблюдал. Скорее - подвал. Даже бункер. Основательный - стены укреплены стальными листами, к люку в потолке ведет металлическая лестница, над головой висит лампа дневного света, правда, не горит.
   Сам я стоял, привязанный к столбу. Ага, похоже, "Крылья ангела" отменяются. Передо мной небольшой стол со свечой. Рядом, на стуле, тот самый старик с лицом-печеным яблоком. Смотрит внимательно.
   Я принюхался - странный запах. Металл, земля... что-то еще.
   Кровь! Точно - запах крови! Свежей крови. И внутренностей. Примерно такой же запах был, когда освежевывал черных кабанов.
   - Себя погубил, мальчика погубил... - вздохнул старик. - Что делать-то будем?
   - Предлагаю отпустить меня.
   - Неприемлемо. Не знаю, что ты видел и что тебе успел рассказать этот недоумок. Но рисковать не хочу. Даже спрашивать тебя не стану. Думаю, погостишь у нас пока. Пару дней. Мы с делами закончим - и тихо уйдем.
   - Кстати, - в лицо ударил запах чеснока и лука. - Если в твою дурную голову придет идея позвать на помощь - дружков твоих тут и приговорим. Имей в виду. Хотя можешь рискнуть.
   Грун рассмеялся, отошел в сторону. Послышался противный скрежет. Мой столб начал поворачиваться - и я увидел еще один столб. К нему цепями был привязан Павел. Вот откуда здесь запах крови. Парню вспороли живот. Но не только. Внутренности отсутствуют, а на обнаженной груди виднеются какие-то символы. По всей видимости, вырезанные чем-то острым. На земле, вокруг столба, тянутся неровные линии пентаграммы. Нарисована кровью? В углах пентаграммы лежат внутренние органы: сердце, легкие, почки, селезенка, груда кишок. А над ними с громким жужжанием вьются мухи.
   - За что его? - спросил я.
   - За то, что ты пришел, - вздохнул старик.
   - Это демонология. Так?
   - Близко к ней, но не совсем. Несколько иные цели. Хотя методы схожи.
   - Вам не он нужен был, а Анастаси...
   Старик молчал.
   Головоломка, не дающая покоя там, в лесу, начала складываться. Если пока отбросить цели, то Павел должен был охмурить дочку мастера-мага. "Девка невинная", - как сказал заботливый отец. Самое то для черного обряда. Но, похоже, между молодыми людьми действительно возникло чувство. Вот, даже кольцо припас. Или это ее подарок? На виду у всех Павел пытался оставаться спокойным, но внутри бушевали эмоции - сжатые руки в разговоре со мной, поспешное избавление от кольца. Не хотел ей зла. Знал, что случится, если приведет девчонку в поселение.
   - Некоторые вещи требуют особенной чистоты, - с охотой пояснил старик. - Все должно быть идеально. Время, место, ингредиенты... она - последний ингредиент. Но беда - должна прийти по собственному желанию. Иначе никак. Люди-люди... вы так слабы, - неожиданно старческий голос окреп, обрел глубину и силу. К запаху крови и внутренностей примешался тошнотворный сернистый. - Никак не возьму в толк - почему не передохли до сих пор? Слабые телом, слабые духом, слабые разумом. Вас легко сломать, легко подчинить. И все же каждый раз вы преподносите очередной сюрприз.
   Что-то хрустнуло, будто переломилась кость.
   - Хочешь сделку, человек?
   Снова что-то заскрипело - и столб начал поворачиваться в обратную сторону.
   Дряхлого горбатого старика больше не было. На его месте стояло нечто костлявое и угловатое. Скелет, обтянутый кожей, сквозь которое проглядывает каждое ребро. Высокий, под самый потолок. Но подробнее не рассмотреть - свет свечи будто померк, опасаясь высветить нечто страшное.
   - Хочешь, чтобы я привел ее?
   - Ты догадлив. - При каждом слове из его рта или носа вырывались клубы не то пара, не то дыма. Голос скрипел, будто огромные несмазанные шестерни. - Я знаю, она готова была выпрыгнуть из юбок и отдаться ему на первом же камне. Но папаша... Ты убедишь ее прийти сюда. Приведешь - и все, можешь быть свободен.
   - Что я с этого буду иметь?
   Скелет резко подался вперед. Мое лицо обожгло раскаленным выхлопом.
   Его глаза, глубокие, даже бездонные, горели слепящим пламенем. Он ощерился в злобном оскале. Зубы, точно острые иглы, клацнули у самого уха.
   - Я не выпущу тебе кишки, ничтожество, - просипел демон. Наверное, демон. Так как моего знания монстров не хватало даже на то, чтобы определить природу твари. - Я знаю, что не смогу тебя убить окончательно. Но ведь ты можешь чувствовать боль.
   Его рука метнулась к моей груди. Длинные узловатые пальцы, увенчанные короткими, но острыми когтями, прошлись по кожаной броне.
   - Тогда ты не получишь ее.
   Я пытался говорить твердым голосом, хотя в груди все сжалось. Он прав. Что-что, а боль здесь самая настоящая. Готов ли я к ней? Ради здоровья НПС. Вряд ли.
   - Душа висит на волоске, а он все торгуется, - булькающим кашлем рассмеялся демон. - Хорошо. Сделка - так сделка.
   Его когти приподняли мой подбородок.
   - Я заплачу. Золотом.
   Наверное, на моем лице отразилось удивление.
   - Что, ты видел только серебро? Эти мастера выжимают вас до капли, забирают все ценное, что вы находите в пустошах. И чем платят? Жалкими крохами со стола тех, кто сидит в бетонных бункерах, под защитой злого металла и защитных заклятий. Ты - расходный материал, человек. Пять тысяч золотых монет. Такая плата тебя устроит?
  
   "Задание: Сделка
   Привести Анастаси в лагерь углежогов
   Награда: 5000 exp, 5000 золотых монет
   Принять?"
  
   - Устроит...
   Я понятия не имел о курсе серебра к золоту, но наверняка сумма велика. Вот только если демон так легко с ней расстается, каковы его цели? Чего он добьется, проведя вожделенный обряд?
   - Конечно, устроит, - он снова отстранился. - Но я тебе не верю. А потому хочу подстраховаться.
   Из темноты протянулась худая рука, пальцем коснулась моего лба. Боль обожгла сознание. Послышалось шипение, потянуло паленой плотью.
   - Ставлю тебе клеймо, человек! - голос демона возвысился. Раскаленный коготь перемещался по моему лбу. Наверное, я не смог сдержать стона. - Где бы ты ни был, где бы я ни был, твоя ложь вернет тебя ко мне!
   Яркая вспышка боли отбросила мою голову на столб. Удар о него выбил из глаз сноп искр.
   - Отпусти его...
   Подошел Грун, несколькими движениями перерезал стягивающие меня веревки. Я тут же повалился на пол. Уровень усталости почему-то зашкаливал.
   - Иди, человек. Твое золото ждет тебя, - голос демона сник, снова стал надтреснутым и глухим. Вместо скелетообразного демона у стола сидел горбатый старик. Сидел и ухмылялся, сверкая желтыми иглами зубов.
   Грун, не церемонясь, поставил меня на ноги, толкнул к лестнице. Старик засеменил следом.
   Мы выбрались в тесную коморку без окон и мебели. Бородач открыл дверь - и мы оказались в той самой большой комнате, за которой я и наблюдал.
   - Держи! - Грун взял со стола мой вещевой мешок и оружие. - Нам чужого не нужно. Только не лазь в него сейчас. Потерпи.
   Ощутив в руках приятную тяжесть металла, я почувствовал себя увереннее. Иконки всех способностей снова активны. Только уровень усталости высоковат и не снижается. Особенно это ощущается в ногах - до сих пор ватных.
   Руки чесались вытащить браслет звериного оскала, но все же я заставил себя спокойно закинуть мешок за спину.
   Интересно, а остальные углежоги - все люди? Или тот же Грун тоже какой-нибудь вонючий демон?
   На улице пришлось сощуриться - глаза успели отвыкнуть от яркого света.
   - И помни, - с усталым вздохом проговорил в спину старик, - меня не обманешь. Но можешь попытаться. Правда, один раз. Второй попытки у тебя не будет.
   - Понял.
   Я почти одновременно активизировал половину иконок.
  
   Вы использовали способность "Клинок света"
   Вы использовали способность "Щит Света"
   Вы использовали способность "Усиленный удар"
   Вы использовали способность "Аура физического отражения"
   Вы использовали способность "Аура скорости"
   Вы использовали способность "Аура магического отражения"
  
   Очень надеялся, что все сработает, как надо. Без ошибок и задержек.
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
  
   Хриплый вопль смешался с воем белого пламени. Кричал уже не старик, но еще и не демон.
  
   "Задание: Сделка
   Статус: не выполнено"
  
   Вы использовали способность "Крылья ангела"
  
   Краем глаза заметил, куда отбросило тщедушное тело, уже начавшее трансформироваться. Именно туда и сориентировал прыжок. Рухнул, подняв клубы пыли, в стороны брызнула земля. Ударил мечом. Объятая белым пламенем сталь со звоном налетела на выставленную в защитном жесте руку демона. Налетела и не смогла ее перерубить - тонкое предплечье, обтянутое пергаментной кожей.
   А вот о подобном развитии я подумать не успел. Откровенно говоря, практически вообще не думал. Действовал, скорее, на подсознании.
   Демон контратаковал. Но прежде его объяло темно-фиолетовое пламя, которое моментально сбило вроде бы начавшее укореняться пламя белое. С оглушительным ревом он вскочил с земли и бросился на меня. Узловатые пальцы с короткими когтями полосовали воздух, обрушивались на мой щит, на мой меч, на кожаную броню.
  
   Здоровье 211/340
  
   И это всего на несколько секунд.
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Здоровье 294/340
  
   Еще одна безумная атака демона. Темно-фиолетовое пламя вокруг него вспыхнуло, взорвалось сотнями мельчайших искр. Меня будто раскаленным ливнем окатило. Боль взорвалась, кажется, сразу во всем теле. Мир перед глазами поплыл.
  
   Здоровье 127/340
  
   Вы использовали способность "Прорыв"
  
   Звук хлопка засвидетельствовал, что в демона я все же попал. Но единственную цель, которую преследовал - разорвать дистанцию. Хотя бы ненадолго.
   Рукой судорожно нащупал склянку с лечебным раствором, но выпить ее содержимое не успел. Сильный удар в плечо опрокинул.
  
   Здоровье 95/340
  
   Упал на спину, выставил перед собой меч.
   Демон стоял надо мной в столбе пылающего фиолетового пламени. Глаза твари ярко полыхали, приковывали к себе, затаскивали в бушующую расплавленную бездну.
   - Почему? - в скрежещущем голосе демона звучало непонимание. - Я был уверен, что ты попытаешься обмануть меня. Но так скоро...
   Он даже не стал наклоняться. Просто пнул. Будто бетонным столбом ударил. Меня отбросило на несколько метров, а потом еще протащило по хорошо утоптанной земле.
  
   Здоровье 52/340
  
   - Я заберу тебя с собой! - его рык поднял еще больше пыли, чем мой прыжок. Куда больше. Целые облака. Закружил их, заметал песчаной бурей.
   Я закашлялся. Попытался укрыться от срывающей кожу бури. Куда там. Ощущение, будто свежуют заживо.
  
   Здоровье 48/340
   Здоровье 44/340
   Здоровье 40/340
  
   Уровень здоровья таял с каждой секундой. Или даже быстрее. Руки шарили по ремню в поисках новой склянки. Вот она! Гладкий стеклянный сосуд лег в руку. Но как откупорить, как выпить в такой круговерти?
  
   Здоровье 36/340
   Здоровье 32/340
  
   Плевать!
   Новый удар отбросил еще дальше. Не такой сильный, как первый пинок, но что погано - даже глотка не успел сделать.
  
   Здоровье 28/340
  
   Где-то вдалеке послышались звуки выстрелов. Что-то громыхнуло, высветившись сквозь пыльную завесу короткой вспышкой.
   Лани с Михой? Они все же пришли?!
   Краем глаза посмотрел на интерактивную карту. Нет - далеко. Тогда кто же?
  
   Здоровье 24/340
  
   Выстрелы звучали все ближе. Все чаще бурю взрезали яркие вспышки. И она начала опадать.
   Демон стоял в нескольких шагах от меня и оглядывался. Не знаю, испытывал ли он страх, но движения выходили дергаными и нервными.
   Вспышки слились, превратившись в сплошную огненную паутину, цвет которой стремительно менялся от насыщенного оранжевого к белому.
   Демон снова взревел, но поднять новую бурю не сумел.
   Его взгляд встретился с моим.
   Тварь присела и прыгнула. Точка приземления - я. Откатиться, хотя бы немного. Но усталость очень некстати и неожиданно для меня достигла своего максимума. Тело одеревенело. С заторможенной обреченностью наблюдал за траекторией полеты демона-скелета. Наблюдал до того самого момента, когда он рухнул на меня.
  
   ***
  
   - Он жив?
   - Да.
   - А почему не двигается?
   - Шок.
   - Думаешь, получилось?
   - Узнаем... Но сначала надо привести его в сознание.
   Два голоса - мужской и женский. На их фоне еще какие-то приглушенные голоса, но их совсем не разобрать.
   Я умер? Значит, должен находиться у мастера-лекаря.
   Ничего не видно. Полная темнота, без намеков на свет.
   - Он пошевелился! Ты видел?
   В женском голосе сквозит радость. Нет, это не Лани. А есть у лекаря помощница или ученица? Должна быть.
   - Плохие волновые показатели. Много помех. Боюсь, может не прижиться.
   В мужском голосе эмоций нет вовсе. Сухая констатация фактов.
   - Что же делать? Когда подвернется другой такой шанс?
   - Делаю все, что могу.
   - У него еще кровь! Смотри!
   Меня вроде бы толкают или переворачивают набок.
   - Плохо. Ничего, сейчас залатаю.
   По телу пробегает теплая волна. За ней еще одна и еще.
   - Так-то лучше. Волновые показатели стабилизировались. Он слишком слаб. Надо было действовать раньше.
   - Извини...
   В женском голосе послышались нотки сожаления.
   - Ничего. Он неплох. Возможно, выкарабкается.
   - Надо уходить! - кто-то кричал. - Трое на подходе.
   - Как не вовремя, - выдохнул мужской голос. Впервые намек на хоть какие-то эмоции. - Ладно, стабилизация состояния присутствует. Больше мы ничего не сможем сделать.
   Темнота вспыхнула очертаниями интерфейса. Сначала расплывчатого, но постепенно обретающего четкость.
   Ух! А то я уж думал начинать паниковать. Тела-то до сих пор почти не чувствую.
   - Так или иначе, но у нас получилось.
   Мужчина явно поднялся.
   Я открыл глаза. Надо мной склонилась девчонка. В кожаной проклепанной куртке, из-за плеча торчит простой деревянный приклад. На голове нечто вроде шлема с натянутыми на него круглыми очками. Рыжеватая, с веснушками по всему носу и парой смешных косичек, торчащих в разные стороны. За ней то и дело мерцали какие-то алые всполохи, оттеняющими бледноту кожи. Почему-то она напомнила мне одуванчик.
   - Он видит! - ее лицо просветлело. - Он меня видит!
   Девчонка поводила передо мной рукой в перчатке с обрезанными пальцами.
   Я попытался спросить, кто она, но не мог.
   - Только не умирай, - сказала она. - И ничему не удивляйся. Если будут вопросы, приходи к Живым камням. Но только один. Или мы сами тебя найдем, но позже. И еще - лучше все держи в тайне.
   - Эша! - окликнул мужской голос.
   Не сказав больше ни слова, девчонка вскочила на ноги и скрылась из поля моего зрения.
   Я смотрел в высокое голубое небо. Откуда-то тянуло костром. Было очень тепло. Даже жарко. Интерфейс перед глазами обрел полную четкость.
  
   Идет обработка данных нового класса. Ожидайте...
  
   Какого класса? Сообщение появилось перед глазами - и закрыть его, судя по всему, нельзя.
   Уровень усталости начал падать. Наконец-то! Я попытался подняться, но сумел только перевалиться набок, а затем медленно, отталкиваясь руками, сесть на колени.
  
   Обработка закончена
   Новый класс: демонолог
  
   Какого хрена?! Не надо мне никаких новых классов!
   Скользнул глазами по статистике.
  
   Сила: 54
   Ловкость: 8
   Мудрость: 22
   Интеллект: 7
   Телосложение: 34
  
   Здоровье: 340
  
   Физический урон: 101-114
  
   Уф! Ну, хоть с этим все в порядке. И способности с умениями на месте. Вот только там, где до того был указан единственный класс "Паладин", сейчас через слеш добавлен "Демонолог".
   Мультикласс? Что за нововведение? Что-то не слышал о подобном. Новые возможности? Интересно, хотя я бы предпочел сделать выбор самостоятельно.
   - Вон он!
   Крик Михи отвлек от созерцания менюшек интерфейса. Похоже, мне предоставлялась возможность выбрать новые способности и умения. Как в самом начале для паладина.
   - Что здесь случилось?!
   Лани рухнула рядом со мной на колени.
   Я поднял на нее взгляд. Наверное, до невозможности растерянный.
   - А это что такое?
   Миха указывал на мою левую руку.
   Я поднял ее к лицу. Рукав отсутствовал полностью. По коже вверх, начиная от локтя, шел какой-то рисунок, вроде татуировки. Нет, не татуировка. Вернее, не только татуировка. Нечто механическое, перемежающееся незнакомыми мне символами и рисунками. Это нечто поднималось до самого плеча и уходило дальше, под броню. Какая-то проволока, какие-то стальные скобы, инкрустированные какими-то камнями. Протез? Только почему он сверху? Цвет протез или, возможно, имплантат (точно - имплантат, если судить по тому, что и проволока, и скобы столь плотно прилегали к коже, будто были в нее вживлены) имел темно-пурпурный, с небольшими вариациями оттенков.
   - А вы как тут? - спросил я первое, что пришло в голову.
   Значит, эту штуку на меня надели... кто это вообще был? Живые камни... Деревня такая-то?
   - Ты же сам звал на помощь, - удивился Миха. - Я этих красавиц спас и сразу к тебе.
   Только теперь я обратил внимание на стоящую в стороне новую девчонку. Черноволосую, с немного раскосыми глазами. Боец.
   - Привет, - кивнул ей. - Я же сказал, что сам разберусь.
   - Мы и видим...
   Лани обвела взглядом вокруг. Посмотрел и я. Лагерь углежогов немного преобразился. Пока не пепелище, но уже скоро им станет. Горели абсолютно все строения. А среди огня и дыма лежали тела. Много тел. Не меньше двух десятков. Кто с топором, кто с толстой палкой в руках. Но все мертвы. Все припорошены толстым слоем песка и пыли. На открытых участках земли виднелись выжженные, черные проплешины. Кажется, даже оплавленные, покрытые застывшей коркой.
   - Это не я.
   - Да ладно скромничать, - усмехнулся Миха. - И он еще не хотел становиться лидером, - маг кивнул новой девчонке. - Это Николь. А это, - кивок на меня, - Райн. Все вопросы к нему.
   - Я видела вас на турнире, а потом вот с Лани пересеклись.
   - Меня зверухи окружили, - пояснила охотница. - Милые такие - кривозубы. Размером с большую собаку, а зубы, как у тигра. Тут, у пещеры одной. А она помогла. Возьмем к себе?
   - Знаешь, как к Живым камням пройти? - спросил я.
   Николь нахмурилась, пожала плечами.
   - Жаль.
   - Что за камни? - спросил Миха. - Так берем ее?
   - Берем-берем. Вы не обращайте на меня внимания - голова еще кругом идет.
   Я поднялся на ноги. Вроде бы все нормально.
  
   Здоровье 250/340
  
   Значит, действительно подлечили - не показалось.
   "... лучше все держи в тайне", - так сказала девчонка-одуванчик.
   Я осмотрелся, потом прошел к ближайшему углежогу в простой кожаной куртке. Защиты с нее чуть, но мне только до мастера-кузнеца дойти, не сверкая своей обновкой на руке.
   - Давайте так, - обратился к спутникам, - мы сюда пришли и нашли много трупов и горящие дома. Хорошо? Самой схватки не видели, ничего не слышали.
   - Да мы и так ничего не видели и не слышали, - пожал плечами Миха.
   - Вот и отлично. Даже врать не придется. И об этом, - я похлопал себя по левой руке, - пока ни слова. Никому.
   - Странный ты какой-то, - покачала головой Лани. - Сплошные секреты.
   - Обо всем расскажу, но прежде сам пойму. Спасибо, что пришли.
   - Не за что, - отмахнулась охотница.
   Мы быстренько проверили тела мертвецов на предмет сколько-нибудь ценных вещей. Кроме одежды, красная цена которой пять монет, не нашли ничего. В строениях же если что и имелось, то сгорело без следа.
   По дороге в Жердево я занялся выбором новых способностей и умений. Так и есть - то же количество, что и на первом уровне для паладина. Получается, эта ерунда у меня на руке не временная? Или она только в роли некого активатора используется?
   "Если будут вопросы..." - сказала она. Да как их может не быть?
   Помогли, откачали, установили какую-то дрянь и ушли. Хоть бы что-то пояснили. Эксперимент... Почему со мной? Почему на себе не поставили? Ведь они не случайно тут оказались. Выбирали время и место.
   Вопросы-вопросы. И все без ответов. Но есть куча версий, которые ни на что не опираются. Пожалуй, надо прекращать думать.
   Ладно, что у меня тут есть?
  
   Демонология (новичок)
   Черная магия (новичок)
   Магия крови (новичок)
   Усиленная черная магия (новичок)
   Усиленная магия крови (новичок)
  
   То, от чего сразу и бесповоротно отказался в самом начале игры, догнало меня каким-то совершенно непонятным образом уже в ее процессе. Но и игнорировать мультикласс глупо. Придется подальше засунуть свою брезгливость. Вот только если рожа станет бледнеть и заостряться, проявятся кровоизлияния и прочие метаморфозы, которыми уже сверкает Абаддон, - скрыть наличие аномалии будет ой как непросто. А как же обслуживание у мастера-лекаря? Или именно поэтому мне умирать нельзя?
   Что у нас со способностями?
  
   Бес-прихвостень
   Вызывает малого беса
   Время действия: 3 минуты
   Время перезарядки: 1 час
  
   Выхлоп темной материи
   Создает сгусток темной материи. При контакте с целью сгусток разлетается на N малых сгустков
   Урон основного сгустка: 100
   Урон малых сгустков: 20
   Вероятность заражения крови: 50%
   Время перезарядки: 10 минут
  
   Плюс к черной магии и магии крови бонусом получил еще пару способностей.
  
   Гомункул
   Из еще теплых тел поверженных противников создает слабого гомункула
   Время действия: 1 час
   Время перезарядки: 12 часов
  
   Открытые раны
   Если у противника есть открытые раны, значительно усиливает кровотечение
   Время действия: 3 минуты
   Время перезарядки: 10 минут
  
   Что ж, вроде и все. Вроде бы довольно полезно может получиться. Эдакая огневая поддержка щиту и мечу, отказываться от которых я не собирался.
   - А что за пещера? - спросил я.
   - На севере, примерно в двух километрах от деревни. Может, чуть больше, - сказала Лани. - Там дорога плохая - места нездоровые. На пещеру случайно вышла. Кругом кости, мусор всякий. И следы в саму пещеру ведут. Я к ней - а они оттуда. Штук двадцать. Не следы, конечно, - кривозубы. Побегать пришлось хорошо. И до сих пор бы еще бегала, если бы не Николь, а потом Миха. Втроем кое-как сбежали.
   Черноволосая смущенно потупилась.
   - А внутри чего? - спросил я. - Хотя да... понятно.
   Сознание все еще пребывало в каком-то тормозном состоянии.
   - Ничего, - улыбнулась Лани. - Думаю, место там хорошее. И что-то подсказывает мне, что внутри пещеры еще веселее, чем снаружи. В смысле живности.
   - Так, может, все сходим? - предложил Миха. - Пещерка действительно не по силам двоим. Втроем еще туда-сюда. А вчетвером наверняка всем уши поотгрызем.
   - Почему не сходить, - согласился я. Отличный повод проверить новые возможности в действии. - Мне только в деревню надо - одно задание закрыть и по лавкам пробежаться.
   - По лавкам всем надо, - сказала охотница. - У меня полный мешок всякой ерунды.
   - Стоп!
   Интерфейс мигнул иконкой только что полученного сообщения.
  
   "Лидерам всем кланов! Внимание! Объявляется время новой охоты. Требуется тщательная проверка русла реки Горелой. В воде обнаружены токсины, природа которых пока не выявлена. Необходимо выявить места потенциального загрязнения и в минимальные сроки нейтрализовать их".
  
   Я прочел сообщение вслух.
   - Сейчас все сорок человек бросятся речку мутить, - поморщилась Лани.
   - Все равно к егерю идти, - сказал Миха. - Там с километр к пещере все равно почти вдоль берега идти. Заодно и посмотрим.
   - Кстати, у меня появилась идея для эмблемы клану, - сказал я.
   На меня уставились вопросительные взгляды.
   - Предупреждаю сразу: если не понравится - не стесняйтесь сказать об этом.
   - Говори уже, - в нетерпении толкнула меня Лани.
   - Ладно. Раз уж я лидер - предлагаю... Щит, поровну разделенный между двумя цветами: черным и белым. В центре - скрещенные меч и жезл. Все.
   - Бедновато и незатейливо, - с сомнением проговорила охотница. - Но, в общем, может выйти довольно стильно.
   - А у меня название есть, - сказал Миха. - "Набат".
   - И что это значит? - спросила Лани.
   - Э-э-х, - покачал маг головой. - Древние языки надо было изучать. Набат - это такое оповещение или тревожный сигнал для сбора народа, который обычно подавался ударами в колокол или барабанным боем. Мне кажется, что мы здесь, в Испытании, своего рода спасители. Уничтожаем зло по зову местных обитателей. Они били в набат - мы пришли.
   - Главное, чтобы в нас никто не бил с таким названием, - хихикнула Николь. - Извини.
   Мы еще немного пообсуждали и название, и эмблему, но иных вариантов так и не нашлось. А посему решили не тянуть и закончить с регистрацией клана, зайдя по дороге к мастеру-егерю.
   У дома егеря мы были не первыми. Успели увидеть несколько человек, покидающих деревянную лачугу, крытую дранкой.
   - Вот и первые охотники, - сказала Лани.
   - Может, и не первые, - сказала Николь.
   - Заходите, - взмахом руки пригласил нас егерь. - Пока господа знатоки магии и техники бьются над составом выявленного в воде токсина, вам необходимо отыскать место, где он попадает в воду. Плата за работу: двадцать тысяч серебряных монет.
  
   "Задание: Ядовитые воды
   Найти и нейтрализовать причину загрязнения реки Горелая
   Награда: 40000 exp, 80 Z-кристаллов, 20000
   Особенность: задание доступно только для лидера клана, награда делится поровну между всеми членами клана
   Принять?"
  
   А у меня-то уже слюнки закапали от обещания столь вкусной награды. А тут - делить. Хотя все равно очень неплохо получается. Особенно радовало количество Z-кристаллов. Для меня сейчас это самая важная награда.
   Мы завершили регистрацию клана и отправились в деревню. По пути встретили еще две группы игроков. Те торопились, нас же проводили неприязненными взглядами. Оно и понятно - конкуренция.
   - Двадцать минут на мастеров хватит? - спросил я.
   - Хватит, - кивнул Миха.
   Судя по недовольному взгляду Лани, ей требовалось куда больше времени, но спорить охотница не стала.
   - Тогда собираемся на главной площади. И еще - в пещере наверняка темно. Не будет лишним запастись какими-нибудь светильниками.
   Первым делом я бегом бросился к мастеру-магу.
   - Похоже, Павел действительно любил вашу дочь и не желал ей зла, - сказал, протягивая магу полученное от углежога кольцо. - Но опасность ей грозила немалая.
   В общих чертах рассказал ему обо всем, что произошло в лесном лагере, о старике-демоне и смерти Павла.
   Мастер-маг слушал не перебивая, крутя в пальцах маленькое золотое кольцо с голубым камнем.
   - Я сейчас же отправлюсь к их поселению и во всем разберусь, - проговорил тусклым голосом. - Сейчас же... Благодарю вас, молодой человек. Вы сделали для моей семьи куда больше, чем я просил.
  
   "Задание: Дела сердечные
   Статус: выполнено
   Награда: 3300 exp, 5 Z-кристаллов, магическое кольцо"
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 11
   Вы получили 4 Z-кристалла
   Вы получили 10 очков параметров
  
   Не понял... Почему десять очков параметров? Да и Z-кристаллов больше обычного. Или со второго десятка скорость прокачки увеличивается? Раньше такого не было - это точно. Но нововведение мне определенно нравилось, хотя и могло стать палкой о двух концах. С одной стороны - будет легче кромсать монстров, но с другой стороны - а не станут ли сами монстры сильнее? Для уравновешивания сил так сказать. Ну да ладно - время покажет.
   Пять очков параметров закинул в мудрость, пять в силу.
   - Минутку... - мастер скрылся в глубине своего шатра, а когда вернулся, нес в руках кольцо. Не то, что недавно получил от меня. - Мне очень совестно, что снова подверг вас серьезной опасности. В искупление своей вины хочу подарить вам фамильное кольцо нашей семьи. Думаю, в борьбе с демоническими сущностями оно сослужит вам добрую службу.
   Маг протянул мне кольцо.
  
   Кольцо праведного гнева
   + 50% урона в схватке с демоническим созданием
   + 50% физической защиты в схватке с демоническим созданием
   + 50% магической защиты в схватке с демоническим созданием
   Урон от белой магии 15-22
  
   Я примерил кольцо. Урон от "Круга пламенного гнева" перевалил за 560 единиц. Еще немного - и мог бы дважды самого себя прихлопнуть, если отбросить всю защиту.
   - Спасибо.
   Мастер-маг кивнул.
   Так же бегом к мастеру-кузнецу. Ориентировался исключительно по цене и лишь потом обращал внимание на характеристики новой брони. По-хорошему можно было бы обойтись починкой существующего комплекта - но это придется ждать. Пусть и относительно недолго, но при наличии весьма интересного задания на горизонте не хотелось терять драгоценное время. Продав порядком потрепанную броню из кожи черного кабана, купил себе интересный экземпляр. Тоже полный комплект и тоже кожаный, но весь прошитый какой-то металлической нитью. Больше того - по отдельности купить его составляющие просто нельзя. Вернее, можно, но тогда теряется весь эффект. Каждая вещь как бы дополняла и усиливала другую.
  
   Коварный доспех шторма
   Защита 60
   Дополнительно:
   Сила +20
   Телосложение +10
   +50% к защите от магии воздуха
   +50% к защите от магии воды
   Урон от магии воды 10-20
   Урон от магии воздуха 10-20
  
   Стоило такое чудо аж 5000 монет, но мне обошлось за 2500.
   Переодеваясь, заметил, как сильно изменилось собственное тело. Мышцы надулись, будто в них вкачали воздуха. Крепкие и рельефные, они производили очень приятное впечатление. Как жаль, что, вернувшись в реальный мир, я снова окажусь в своем прежнем теле. Довольно спортивном, но все же куда менее накачанным, чем это.
   На пути к площади заскочил к мастеру-инженеру и прикупил у него самый настоящий электрический фонарь. Правда, не очень яркий - желтоватый луч вряд ли пробьет темноту дальше, чем на пять-семь шагов. Но на пока должно хватить и этого.
   Предъявил мастеру и ту штуку, которой неожиданно обзавелся в поселении углежогов. Девчонка просила не упоминать о ней, но так то, наверное, только других игроков касается. Так или иначе, но интересно узнать, чем меня наградили. Мастер с озадаченным выражением лица осматривал имплантат, затем притащил свой прибор-излучатель.
   - Очень редкий артефакт. Требует дополнительного изучения, - проговорил, выпятив нижнюю губу. - И снять его непросто... Я могу договориться с лекарем. Вместе мы проведем операцию по удалению инородного объекта. Бесплатно. За сам артефакт я готов заплатить двадцать тысяч серебряных монет.
   Я присвистнул. Но деньги мне сейчас вроде как не требуются. Лишними не будут, конечно, но уж больно интересная штука.
   - Нет, спасибо. Пожалуй, откажусь от продажи.
   Уверенности, что удастся совместить два противоположных класса, - нет, но почему не попробовать? В конце концов, если совсем не срастется, продам штуковину позже.
   Больше пока ничего не стал покупать. Обучение новым умениям и способностям тоже оставил на потом - слишком долго с ними разбираться. Кажется, двадцать минут уже прошли. Не дело лидеру задерживать собственных людей. Тем более если сам же и установил время сбора.
   А вообще, конечно, надо бы прикинуть возможную стратегию на будущее. Смесь паладина и демонолога может стать гремучей, если подойти к прокачке с умом; а может не принести ничего по-настоящему полезного, если пытаться одинаково развить сразу оба класса. Вряд ли на все хватит кристаллов.
  
   Глава 7. Источник заразы.
  
   Как ни странно, но никто не опоздал. Николь - та и вовсе освободилась раньше всех.
   - Почему вдруг к нам присоединиться решила?
   - Турнир, - пожала она плечами. - Вы очень хорошо себя показали в нем. По-умному.
   - Абаддон показал еще лучше.
   - Все видели, как он скинул тебя в ту яму. Не всем это понравилось. Мне-то уж точно.
   - Главное - итог. С чем каждый из нас придет к финишу через три месяца. Разве не так?
   Девчонка задумалась.
   - Так. Но в моем понимании итог нельзя измерить одними лишь числами. Уровнем или суммой заработанных монет.
   - Других показателей нет.
   - Нет. Но для меня важно то, как были заработаны эти уровни и монеты. Абаддон хорошо дрался и хорошо направлял своих людей. Но я просто не смогу находиться с ним по одну сторону. Уж лучше буду одна.
   - Ну, уже не одна, - усмехнулся я.
   - Ага.
   - Кто не одна? - с живым интересом спросила Лани, подойдя ко мне со спины.
   - Да это мы так - о жизни говорим, - сказал я.
   - Как скучно. Нет бы - о любви, - подмигнула охотница.
   С намеком подмигнула или как?
   Миха подошел через минуту.
   Легким бегом мы двинулись на север. Именно оттуда Горелая несла свои воды. Двигались вдоль русла, но, похоже, до нас тут уже кто-то прошел. Трава еще не успела подняться, а на земле даже я видел свежие следы.
   - Знать бы, что искать, - сказала Лани.
   - Запруду, логово, странные следы на берегу? - предположил я.
   - Отраву можно просто слить, а тару забрать, - вполне резонно парировала охотница. - Да и следов при этом не особенно оставить.
   - Значит, надо внимательнее смотреть.
   И мы смотрели внимательно. Но если реку действительно отравили намеренно, то сделали это очень аккуратно. Берег не был чистым, тут встречались следы животных, приходивших на водопой. Лани с легкостью идентифицировала все следы, поясняла, кому они принадлежат. Информация о всей живности, что она упоминала, уже имелась в моей голове, потому представить себе подходящих к воде тварей оказалось совсем несложно.
   - Интересно, у них есть какие-нибудь приборы для замера уровня загрязнения воды? - спросила Миха. - Нам бы очень пригодились.
   - Нам бы много чего пригодилось. - задумчиво проговорила охотница. Ее взгляд медленно переходил с одного берега на другой и обратно. - К примеру, плазменная батарея... как ее там?
   - Феникс? Да-а-а. Кстати, Райн, я только сейчас понял - по лагерю углежогов будто такой вот батареей прошлись. Только более компактной.
   - Магия там была. Скорее всего, огненная. Но и еще какая-то.
   - У нас появились союзники?
   - Не знаю. Но уж точно не враги.
   - Мастеров не спрашивал? - поинтересовалась Лани.
   - Нет. По идее и вам-то не должен был говорить.
   - Это они сказали?
   - Ну да. Вы их и вспугнули, похоже.
   - А кто знает, может, в нашу версию Испытания Диких добавили? - спросила Николь.
   - Нет, - я покачал головой. - Либо их очень сильно изменили. Эти ничем не отличались от нас. Дикие бы там же меня и сожрали.
   - А это воспитанные Дикие, - усмехнулся Миха. - Не совсем дикие Дикие.
   - Кажется, кто-то что-то уже нашел... - сказала Лани, всматриваясь вперед.
   Человек шесть копошились на противоположном берегу реки, метрах в ста пятидесяти от нас.
   - Рыбаки, - заключил Миха.
   И он не ошибся. Игроки действительно что-то ловили. Вернее - кого-то. Нечто темное, испещренное красно-зелеными не то язвами, не то нагноениями.
   - Пожиратель, - сразу констатировала охотница, как только мы приблизились к "рыбакам".
   Точно - он и есть. Тварь, размером с большого медведя, но более компактная, что ли. Не такая массивная. Покрытая длинной коричневой шерстью, с многочисленными роговыми пластинами на груди, спине и конечностях, а также с очень маленькой для такого тела головой, большую часть которой занимал круглый рот, наполненный двумя рядами острых треугольных зубов. Но сейчас создание безвольно плавало на водной поверхности, зацепившись за спустившиеся к самой воде ветви ивы.
   - Все, родные! - крикнул кто-то с той стороны. - Приз - наш. Этот урод наверняка не первый день тут гниет. От него вся зараза.
   - Жаль, - вздохнула Николь. - Немного опоздали.
   Лани присела на корточки у самой воды, зачерпнула немного в ладонь, принюхалась.
   - Ты чего?! Пить не вздумай! - окликнул ее я.
   Охотница сидела, задумавшись.
   Между тем, игрокам на том берегу все же удалось длинной жердью подцепить тело Пожирателя. Медленно начали подтягивать источник заразы к себе. Кто-то уже готовил веревки. Другие сооружали из веток настил. Собираются тащить тело в деревню?
   Один неловкий рывок у самого берега, попытка разом вытащить тело - и одна из лап создания оторвалась, пустилась в свободное плавание.
   - Похоже, зверушка давно сдохла, - сказал я.
   За рукой, переругиваясь и споря, бросились двое. Вооружены все теми же жердями, разве что более тонкими.
   - Идемте, - наконец поднялась Лани.
   - Куда? - не понял я.
   - Идемте, - твердо повторила охотница и направилась прочь от берега.
   Миха пожал плечами, состроил сконфуженную мину.
   Мы догнали девчонку. Та размеренно шагала в сторону серого редколесья. Почва тут заметно сильнее пружинила под ногами. Вроде как низина начинается.
   - Расскажешь чего-нибудь? - спросил я.
   - Да. Они поймали кусок мяса - не больше.
   - Откуда знаешь?
   Охотница обернулась, на ее лице играла загадочная улыбка.
   - Особенности класса. Знание троп, знание монстров, повышенное восприятие, внимательность, знание растений...
   - Погоди-погоди, - прервал ее Миха. - А покороче?
   - Вода в реке действительно отравлена. В ней действительно есть трупные соки того милого лохматика. Но, если вы помните, егерь говорил о токсинах, природу которых не удалось установить. Вы же не думаете, что наши достославные мастера не смогли установить в общем-то обычную заразу?
   - Мало ли, чем он болел, - сказал маг.
   - Ты прав. Именно поэтому я не уверена, что сделала верный вывод.
   - А какой вывод ты сделала?
   - В воде ощущается еще какой-то запах. Совсем слабый. Но очень едкий и характерный. Я его уже встречала. И совсем недавно. Возле той пещеры, от которой нас прогнали кривозубы.
   - О как! - выдохнул Миха. - А я и не помню, чем там пахло. Противно - да. Но чтобы вспомнить - неа.
   - Это не твоя специализация, - улыбнулась Лани.
   - Но причем тут пещера? - спросил я. - Она же гораздо дальше, если я все правильно понял.
   - Она - дальше, - кивнула девчонка. - Но ты под ноги посмотри.
   Смотреть не пришлось. Пружинистая, более влажная почва. Не низина - болото или, скорее, приток основного русла.
   Охотница обернулась, затем снова присела на корточки, поднесла к лицу воду, понюхала.
   - Здесь запах сильнее. Определенно.
   Мы шли еще с полчаса. За это время почва под ногами настолько напиталась водой, что хлюпала при каждом шаге. По пути нам попалась волчья стая. Изготовившись к бою, мы двинулись прямо на животных. Но те, вопреки нашим ожиданиям, никак не среагировали на приближение группы людей. Лежали, вытянувшись, на относительно сухом возвышении, в окружении жужжащих мух. Поначалу я даже подумал, что волки мертвы, но пару раз один-другой хищник поднимал голову, лениво клацал челюстями, пытаясь избавиться от ползающего в шерсти гудящего роя. Мухи взлетали, но тут же возвращались снова.
   - Странные они какие-то, - сказал Миха.
   - Больные, - поправила его Лани. - Похоже, водички напились.
   Подойдя ближе, мы смогли рассмотреть животных лучше. Волки тоже смотрели на нас - гноящимися мутными глазами. Они тяжело дышали, вывалив из пастей почерневшие языки. Их животы раздулись, а из носа обильно струилась кровь.
   - Прибить их, что ли? - спросил Миха. - мучаются же.
   - Они - не живые, - напомнила ему Лани. - Пойдем отсюда.
   - Она права - не будем следить, - сказал я.
   Хотя у меня волки тоже вызывали чувство жалости.
   Прежде чем достигли пещеры, порыв ветра донес до нас гнилостную вонь. Но уже, в общем-то, не знакомую, а ядовитую, густую. Странную. Не знаю, этот ли запах Лани уловила в воде, но если его, то мы шли в такое место, где лучше вообще не дышать.
   А потом нашего слуха коснулись крики. Кто-то отчаянно кричал - протяжно, на одной ноте. Совсем не далеко.
   Почти одновременно мы рванули на крик. Обогнули заросли прямых, точно мачты, елей и выскочили к нагромождению каменных блоков, в центре которого зияло черное отверстие пещеры. Краем сознания я отметил, что ели вроде растут в местах куда более безводных, чем это. Но дальше развивать эту мысль времени не было.
   Кричала девчонка-маг. Распластанную на земле, ее буквально на части разрывали сразу несколько тварей. Кривозубы - большие безволосые собаки с мощными когтями и непомерно развитыми клыками. Они припадали к земле, затем вгрызались в плоть несчастной девчонки и начинали остервенело мотать головой. В стороны летели брызги крови, и она, похоже, еще больше распаляла хищников.
   На помощь подруге безуспешно пытался пробиться парень-боец. Он орудовал двуручным мечом, но двигался слишком медленно. Его ноги покрывали многочисленные кровоточащие укусы. Лицо побелело. То ли от потери крови, то ли от ощущения собственного бессилия.
   Я, практически не глядя, пробежался по иконкам способностей.
  
   Вы использовали способность "Усиленный удар"
   Вы использовали способность "Аура скорости"
   Вы использовали способность "Аура физического отражения"
  
   Самое время опробовать новые возможности.
  
   Вы использовали способность "Бес-прихвостень"
  
   Тут же рядом засуетилось мелкое пузатое создание. Я отдал ему приказ атаковать терзающих девчонку кривозубов.
   - Я к девчонке!
  
   Вы использовали способность "Крылья ангела"
  
   Меня подняло в воздух и грохнуло в двух метрах от терзаемой жертвы. Она больше не кричала, только слабо хрипела. Ударной волной опрокинуло пару тварей. Остальные же сделали то, на что я и рассчитывал, - оставили девчонку, повернувшись к новому противнику.
   Что ж - потанцуем!
  
   Я рявкнул на кривозубов, понуждая к скорейшим действиям.
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Целью выбрал девчонку. Та вроде бы перестала хрипеть. Возможно, еще удастся ее вытащить.
   Кривозубы ринулись в атаку.
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
  
   Особенно жадных до крови тут же разбросало в стороны. Твари заскулили, засучили лапами.
   Рядом подоспела Николь, исполнила быструю вертушку - рассекла голову одному хищнику и отсекла передние лапы другому. Я принял на щит прыжок еще одного кривозуба, тут же контратаковал мечом в грудь. Затем, сместившись немного в сторону и развернувшись вполоборота, ударил "прорывом". Смел сразу троих оказавшихся на пути хищников. Но тех не становилось меньше. Откуда-то появлялись все новые твари.
   Мы с Николь стояли спина к спине, а мой толстобрюхий бес с завываниями и рыком метался под лапами набегающих кривозубов. Его пытались достать клыками, пытались располосовать когтями, но сделать это оказалось очень непросто. Быстрый и юркий, бес избегал большинства атак. Мы же не преминули воспользоваться некоторым замешательством в стане противника, который возрос еще больше, после того как к схватке наконец-то присоединились маг и охотница. Где были до того? Черти их знают!
   Земля под лапами кривозубов вспыхнула ярким пламенем. Твари завизжала, почти закричали, метнулись было в стороны, но попали под почти пулеметный огонь Лани. Та выпускала стрелы с поразительной скоростью и точностью. Ни одного промаха.
   Не прошло и минуты, как схватка закончилась. Недобитые, но утратившие всякое мужество и желание пообедать кривозубы в страхе удирали прочь. Всего на тот свет отправилось больше двух десятков хищников.
  
   Вы получили 2860 exp
   Вы получили 1950 серебряных монет
  
   Первым делом я проверил девчонку-мага. Если мое лечение и сколько-нибудь помогло ей, то лишь немного облегчило боль. Умерла от обильной кровопотери. Вокруг ее тела растеклась целая лужа крови, а тело превратилось в подобие отбивной.
   - Не повезло ребятам, - сказал Миха.
   Я обернулся. Парень-боец лежал на спине - горло вырвано так, что виден позвоночник. Вокруг - несколько мертвых кривозубов, следы от огненных зарядов, торчащие в земле стрелы.
   Мы подоспели почти вовремя, чтобы помочь. Но только почти. Так и стояли теперь среди окровавленных тел хищников, а тела мертвых игроков окутало слабое золотистое свечение - и они исчезли.
   - Хорошо хоть оба с Анкхами, - сказала Николь.
   - Интересно, случайно тут оказались или тоже догадались об источнике заразы? - вслух размышляла Лани.
   - Клан из двух человек? - поморщился Миха.
   - Мы сами-то далеко ушли? Только недавно был клан из трех человек.
   Маг скорчил недовольную мину, но смолчал.
   - Попробую поднять гомункула, - сказал я. - Не уверен, что зрелище будет приятным. Так что женщин и детей просьба отвернуться.
   Отворачиваться никто не стал. Что ж - их дело.
  
   Вы использовали способность "Гомункул"
  
   Руки набрякли колючим жаром. Ощущение, будто пальцы и ладони раздуваются и вот-вот лопнут от невыносимого давления внутри. На всякий случай отложил щит, засунул меч в ножны. Вокруг кистей начало набухать свечение - сначала светло-серое, но чем дальше, тем более темным оно становилось, пока не налилось чернильным мраком. Клубясь и пульсируя, потекло вниз. Опускалось дымными шлейфами, опасливо прикасалось к телам кривозубов. А потом начались метаморфозы. С хищников слезала кожа, начинала пузыриться и разжижаться плоть. Истончались и рассыпались в прах кости. Но рассыпались лишь с тем, чтобы через несколько секунд начать формироваться заново, но совершенно в иных формах, сращиваться в совершенно иных последовательностях. Полужидкая податливая субстанция, которой стали недавние мягкие ткани, облепляла новосозданный костяк, застывала несуразными, подрагивающими комками. Комков становилось все больше, они разрастались, объединялись, изменялись. Появились первые мышечные волокна, очертания внутренних органов.
   Чем дальше, тем быстрее шел процесс. Что-то побулькивало, что-то лопалось с чавкающим звуком, что-то сочилось алой сукровицей.
   Наконец гомункул открыл глаза, приподнялся на руках. Он походил на человека, но лишенного половых признаков и вообще индивидуальности. Ростом чуть больше полутора метров, с прозрачной, лишенной волос кожей и пустым взглядом. Лицо плоское, не выражающее никаких эмоций.
   - Слушаю, хозяин, - проговорил он тусклым голосом. - Выбери режим сопровождения: атакующий, защитный, поддержка. В атакующем режиме я буду атаковать любого противника в поле своего зрения. В защитном режиме я буду защищать тебя. В режиме поддержки я буду атаковать всех, кто будет атаковать тебя и твоих союзников. Выбор режима достаточно провести один раз, но впоследствии можно изменить. Также в любом режиме имеется возможность голосового управления и наведения на цель.
   - Биоробот,- поморщилась Лани.
   Ее лицо приобрело зеленоватый оттенок. Вряд ли от самого присутствия гомункула, скорее, от процесса его появления. Немногим от нее отличалась Николь. Миха смотрел скорее с интересом.
   - Режим поддержки, - сказал я.
   Мы немного подождали, пока восстановятся основные способности, и направились к входу в пещеру. К слову, пещерой она вовсе не была. Каменные блоки, которые образовывали ее верхнюю часть, явно имели искусственное происхождение. Слишком ровные грани и углы, хотя и порядком источенные непогодой.
   Внутри царил полумрак. Я достал фонарь, включил. Его желтый луч прорезал неприветливую атмосферу, уперся в потрескавшуюся бетонную стену. В стене виднелся низкий проход. Осторожно, пригибаясь, заглянул в него. Ничего не вылетело, никто не попытался вцепиться в лицо. Вниз, под довольно крутым углом, уходило нечто вроде металлического трапа. От моего прикосновения он завибрировал. Похоже, закреплен только на концах.
   Вонь тут стояла страшная. Такое ощущение, что отпусти фонарь - он останется висеть в густом воздухе. Сейчас трудно сказать, что тут было раньше. Но сооружение немаленькое, по крайней мере, кажется, места внизу много.
   - Ну что, идем? - обернулся к спутникам.
   - Давай-давай, - подтолкнула меня Лани. - Хотя первой лучше мне пойти.
   - Первым лучше пойти ему...
   Я указал стоящему в стороне гомункулу следовать вниз по "трапу". Ничего не сказав, тот выполнил приказ. Металл под ним качался и кряхтел, но вроде бы даже не прогибался.
   Можно идти.
   Освещая себе путь, двинулся следом. Звук шагов падал куда-то в темную глубину под ногами. Оступишься, сойдешь с неверного мостика - и вполне можешь очнуться в руках мастера-лекаря.
   Управлять гомункулом оказалось довольно просто, даже не используя голосовые команды. Достаточно мысленно указать точку, в которой хотел бы его видеть, - и болванчик тут же шагал в нужном направлении.
   - Все в порядке! - негромко крикнул я за спину, когда снова ступил на твердую "землю". Стоял на лестничной площадке. Самой обычной - серой и облупившейся, разве что довольно просторной. По сторонам никаких дверей, но еще ниже идет уже самая настоящая лестница.
   - Ну и воняет тут, - услышал голос Лани. - Если меня вдруг вырвет - просто отвернитесь. Ладно?
   - Не беспокойся. Все что здесь произойдет, останется между нами, - я подмигнул ей - и тут же мне на нос капнуло что-то липкой и холодное. - Что за хрень?
   Утерся, посмотрел вверх. На скошенном потолке, в котором виднелась широкая трещина между парой плит, болтались... сопли - иначе и не скажешь. Зеленоватые сгустки совершенно не аппетитного вида.
   - Фу! - поморщилась охотница и непроизвольно прикрыла рот ладонью.
   - Что-то мне подсказывает, что внизу будет только хуже.
   - Лучше молчи. Я и так из последних сил держусь.
   Девчонка попыталась глубоко вдохнуть, но лишь закашлялась.
   - Тогда надо поскорее со всем разобраться, - предложил я.
   Вперед снова послал гомункула.
   Чем ниже, тем действительно становилось хуже. "Сопли" висели не только на потолке, но стекали по стенам, иногда скапливались полупрозрачными лужицами под ногами. А еще вдоль стен появились трубы. Много труб - ржавых, поросших мхом. Но за них можно хотя бы придерживаться. Правда, не особенно надеясь на надежность. Слишком гнилые - некоторые разваливаются прямо в руках, рассыпаются ржавой пылью.
   Спуск продолжался недолго. Лестница вывела нас в круглый зал. Часть потолка тут разделила помещение на две части. И вот в противоположной от нас части я успел заметить движение. Быстрое - кто-то промелькнул в желтом луче фонаря и скрылся в темноте. Повторные метания светового луча ни к чему не привели. Если тут кто-то есть, то нас он точно заметил.
   - Подожди...
   Лани дернула меня за руку, сама вышла вперед. То ли принюхивалась, то ли присматривалась. Ей, похоже, свет не особенно и нужен. По крайней мере, фонаря при ней нет, но это нисколько не мешает ориентированию.
   Девчонка что-то подняла с пола, затем, пятясь, вернулась к нам. Протянула находку. Что-то вроде сухого куска кожи.
   - И? - спросил Миха.
   - Здесь Непогребенные, - сказала Лани. - По крайней мере, они тут были.
   В моем журнале информации о Непогребенных не нашлось.
   - Живые мертвецы, - тут же пояснила охотница, - поднимаемые некромантом. Но не безмозглые зомби, а вполне себе разумные твари. Способны не только тупо выполнять простые приказы, но и самостоятельно принимать решения. Да еще и ядовитые. Опасные противники.
   - А некромант с ними? - спросила Николь.
   - Как правило - да. Без его силы они просто развалятся.
   - А если убить некроманта, развалятся?
   Молодец девчонка - вопросы по делу.
   - Не знаю, - призналась Лани. - У меня неполные данные.
   - Сами проверим, - сказал Миха.
   Я снова активизировал ауры. На этот раз все. Щит пришлось оставить за спиной - в левой руке держал фонарь.
   Осторожно перешагивая через бетонные обломки, валяющиеся на полу, вошли во вторую половину зала. Впереди, в темноте, послышался громкий шорох. Следом - звук скрежета металла о металл. Кто-то утробно выдохнул, будто его вырвало.
   Похоже, нас не боятся.
   В поисках звуковых источников лучи фонарей метались по залу.
   Первой Непогребенных увидела Николь. Увидела и, взвизгнув, выронила свой фонарь.
   Твари стояли в широком проходе. Пять фигур, лишенных кожи. Свет фонарей играл на их по-настоящему обнаженной плоти, по которой тянулись зеленовато-белесые нити-сгустки. Та же самая дрянь, что свисала с потолка и струилась по стенам. Совершенно не хотелось думать, как она попала туда.
   Непогребенные медленно разошлись полукругом. Оружия у них я не заметил, да и выглядят не особенно крепкими. А вот яркий свет им явно не нравится. Не слепит - скорее, раздражает. Морщатся, отворачивают морды, рычат.
   - Уходите, - неожиданно заговорила одна тварь. Голос низкий, точно из-под земли доносится. - Это не ваш дом.
   - Вы отравляете наш дом, - сказал я.
   Отрицательное мотание головы - в стороны разлетаются зеленоватые сгустки. С тихими шлепками падают на пол.
   - Наш дом! - развел руки Непогребенный. - Вы, - блестящий палец уставился на нас, - никто. Вы - чужие.
   Они атаковали все разом. Без какого-либо порядка, без оглядки. Полагаясь лишь на одно - на собственную силу. А сила в них была.
  
   Вы использовали способность "Прорыв"
  
   Пара хлопков опрокинула двух тварей, но те тут же вскочили на ноги. Еще две развернулись ко мне, одна продолжила бег, выбрав целью Николь. Добраться не успела. Мой гомункул прыгнул, перехватил Непогребенного, повалил того на пол.
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
  
   Твари покачнулись, но белое пламя лишь бессильно скатилось по их телам. Плохо! Я ожидал большего эффекта. Мне удалось парировать несколько размашистых, но быстрых, ударов, а потом что-то пропустил. Не уловил движения - проклятая темнота! В грудь пушечным ядром врезалось нечто. Что-то хрустнуло. Или только показалось? Воздух со свистом покинул легкие - и я повалился на спину. Сверху надвинулись две фигуры.
  
   Вы использовали способность "Выхлоп темной материи"
  
   Темно-фиолетовое свечение родилось в левой руке, охватило кисть. Пришлось выпустить фонарь, выставить руку перед собой.
   Непогребенные бросились на меня с гортанным воем, но сгусток черной материи прямиком врезался в грудь одного, затем обдал брызгами другого. Раненый в грудь разинул пасть взреветь, но не сумел издать и звука. Грудную клетку разворотило буквально в ничто. Остатки внутренностей вывалились к его ногам. Еще мгновение тварь стояла неподвижно, а потом начала медленно оседать. Его же собрату повезло куда больше - всего лишь незначительные ожоги. Сильные, но, похоже, не причиняющие ему никаких неудобств. Разве что разозлили. Он рухнул на меня и принялся орудовать кулаками. Первое, что сделал, - выбил мой меч. Теперь я защищался. Обычная драка. Разве что с той разницей, что на мне восседала тварь без кожи, истекающая зловонными сгустками.
   Я оказался сильней. Блокировал или отбил несколько ударов, затем перехватил его руки, скинул Непогребенного в сторону. Подняться, отыскать меч, ударить наотмашь, почти вслепую. Спасибо Михе - маг старательно пытался поджечь одну из тварей, но пока не очень в этом преуспел. Огонь просто не задерживался на влажном теле.
   На помощь мне подоспела Николь, ударила Непогребенного в спину. Но сталь не причиняла ему заметного вреда. Сквозные дыры в теле оставались всего лишь дырами. Развернувшись, тварь ударила девчонку по лицу. Вскрикнув, та упала, точно подкошенная.
  
   Вы использовали способность "Открытые раны"
  
   Снова сгусток с левой руки. На этот раз алого цвета. Вроде бы только задел Непогребенного - и тут же растаял. Но нет. Следы от ожогов и раны, оставленные нашими мечами, буквально взорвались тварь изнутри. Она завертелась на месте, снова метнулась ко мне.
   Когда же ты сдохнешь?!
   Сталь рубила и полосовала гниющую плоть, но не могла ее уничтожить. Пришлось идти на хитрость - бить по ногам. Я пропустил еще два сильных удара, один из которых пришелся в голову, но все же перерубил Непогребенному оба колена. Те подломились с треском. Тварь взмахнула руками, но равновесия не удержала - повалилась лицом вперед. Недолго раздумывая, я подскочил к нему сбоку и рубанул по шее. Голова покатилась по бетонному полу.
   За спиной послышался каменный грохот. Я резко обернулся. Один из Непогребенных добрался до Михи и запустил им в завал-перегородку. Удар тела о камень оказался столь сильным, что обрушил часть импровизированной стены.
   Приказав порядком побитому гомункулу защищать мага, и сам бросился к нему на помощь.
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Целью выбрал Миху. Жив ли? Жив. Но оглушен.
   Гомункул саданул Непогребенного сзади по голове, но тот даже не обратил на удар внимания. Поднял с пола кусок камня и замахнулся им, явно целясь в мага. Вонзившаяся в предплечье стрела заставила его разжать пальцы. Мгновение промедления, но этого хватило, чтобы я сократил разделяющее нас расстояние. Спасибо кому-то за спиной - подсветил Непогребенного. Взмах меча - и вторая голова отправилась в путь к полу.
  
   Вы получили 1375 exp
   Вы получили 1000 серебряных монет
  
   - Не так уж и сложно, - сказала Лани.
   Двоих они завалили самостоятельно - Михе все же удалось превратить их в шашлык. Но что с ним самим сейчас? Я прошел к магу.
   - Ты как?
   Тот разлепил веки, помотал головой.
   - Я что-то сломал, - проговорил заплетающимся языком. - Ног не чувствую.
   Этого еще не хватало!
   - Что это?
   Голос Николь звучал удивленно.
   Я обернулся. Черноволосая стояла, протягивая мне ладонь: на коже виднелись капли крови с зеленоватыми вкраплениями.
   - Осторожно, - предупредила ее Лани, - яд.
   - Яд, - сонно повторила Николь и пошатнулась.
   Охотница успела ее поддержать.
   - Отравление? - спросил первое, что пришло в голову.
   - Похоже. Она парализована.
   А мне-то казалось, что все закончилось довольно удачно. Сам пропустил всего несколько оплеух. От одной голова гудит до сих пор, но это мелочи.
   - У тебя что-то есть привести ее в норму?
   - Нет.
   - Надо вытаскивать их.
   - Нет! - выкрикнул Миха и закашлялся. - Мы зашли слишком далеко, чтобы сейчас уйти. Плевать на нас. Идите дальше. С нами только время потеряете. Возможно, основную компашку мы уже завалили. Остался только некромант.
   Я посмотрел на Лани.
   - Останься. Я схожу и посмотрю. Если что-то серьезное - уйдем.
   - Что ей тут делать? - Миха попытался приподняться, но только болезненно поморщился, сжал зубы. - Убьют - так убьют. Не в первый раз. Деньги и Анкх у меня с собой. Сам подумай: тащить нас в деревню - сколько времени понадобится? Да и... - он снова поморщился, несколько раз тяжело вздохнул. - Не хочу... Райн, по-дружески, прибей меня тут.
   - Ты что?! - вспыхнула Лани.
   - Больно. Очень.
   Из его рта потекла струйка крови.
   - Жди нас у егеря, - сказал я.
   - Нет! - закричала охотница. - Ты же не собираешься...
   Я не стал спорить. Просто подтянул к себе меч (тот скрежетнул по полу), а потом резким движением вогнал его в сердце Михи. Тот дернулся и затих.
   - Надеюсь, для меня ты поступишь так же, если попрошу, - сказал, не глядя на Лани.
   Та молчала - скорее всего, просто лишилась дара речи.
   - Ты всегда можешь покинуть клан, - сказал, поднявшись.
   Ее лицо осунулось, вокруг глаз пролегли темные круги.
   - А ее? - прошептала одними губами и кивнула на Николь.
   - Сколько действует парализация?
   - Не знаю! - неожиданно громко выпалила Лани. Ее подбородок задрожал.
   - Это только игра, - я взял ее за руку. - Только игра.
   - Хорошо.
   Немного обождав, пока восстановятся способности, мы подобрали два фонаря и направились в широкий проход, из которого недавно вышли Непогребенные. Рядом топал, сильно припадая на одну ног, гомункул. За спиной в золотистом свечении исчезали тела Михи и Николь.
   "Это всего лишь игра".
   Но почему так погано на душе? Ведь знаю, что поступил верно. Забреди в пещеру другой игрок, найди Николь - ничего не будет стоить снять с нее все, забрать мешок. Кстати, а ведь повреждение Михи или бессознательное состояние Николь - это отличные способы не допустить возврата игрока к мастеру-лекарю. Его не надо убивать - сумей оглушить или обездвижить. И все. А дальше преспокойно раздевай. Но должен быть способ телепортироваться в деревню по собственному желанию. Заклинание, или свиток, или артефакт. Что-то, что использовал мастер Рузувий, когда появлялся и исчезал на том же турнире. В лавках Жердево я ничего подобного не видел. Может, в других деревнях надо посмотреть? Только сначала эти самые другие деревни надо найти. Но прежде - поговорить с мастером Рузувием. Он-то точно в курсе дел. Возможно, даже не НПС, а тоже игрок, поставленный наблюдать за нами.
   Что? Вот и оправдал себя?
   Наши шаги гулко раздавались в длинном коридоре. Но мы не таились. Какой смысл? Шли быстро, шаря лучами фонарей перед собой. Не уверен, что свет требовался охотнице, но уж мне требовался точно. Чем больше света - тем лучше.
   Впереди показался огонь. Неровные, неуверенные блики, которые пытались разогнать темноту древних развалин. Мы замедлили шаг, опасаясь внезапного нападения или ловушки. Напрасно опасались. Нас ждали, но ждали спокойно, без нервов и желания убить. По крайней мере, поначалу.
   Коридор вывел нас в новый зал. Куда просторнее предыдущего. Восьмиугольный, двух или даже трехуровневый.
   - Библиотека... - прошептала Лани.
   Зал сохранился очень хорошо - всего несколько глубоких трещин на полу и одна сильно поврежденная стена, за деревянной обшивкой которой проглядывали очертания раскрошившихся бетонных блоков.
   Здесь пахло кровью. И содержимым внутренностей. И еще черт знает чем. Нет, не пахло - воняло. Воздух будто обрел особую упругость или вязкость. Идти стало труднее. Мысли ворочались нехотя, медленно.
   Если когда-то тут и царил порядок, то эти времена давно канули в лету. Деревянные столы, стулья, светильники и шкафы - разбитые и покореженные, - валялись несуразными кучами хлама. Валялись везде, но только не в самом центре зала. Огонь горел именно там.
   - Зачем вы здесь? - Голос принадлежал человеку в черном балахоне, с накинутым на голову капюшоном. Обложившись стопками книг, он сидел возле костра. Короткое движение, бросок - и очередная книга летит в огонь. Там их уже много.
   - В водах Горелой появился токсин, - сказал я, - и источник заразы находится здесь.
   - Нет, - человек мотнул головой, - зараза находится в деревне. В вашей деревне.
   Он повернул к нам голову, но под капюшоном - только темнота.
   - Присаживайтесь. Вы знаете, что это за место?
   Мы подошли к огню, но садиться не стали. В конце концов, какое может быть доверие к человеку, чья воля натравила на нас неупокоенных мертвяков?
   - Зараза здесь, - твердо сказала Лани. - Я чувствую это.
   - Вы глупы, как новорожденные крысята. Ничего не видите, ничего не слышите. Верите всему, что кладут вам в рот. Жуете, глотаете. А - что и зачем - не знаете.
   - К чему все это? - спросил я, осматриваясь.
   Вокруг костра виднелась вязь сложных геометрических линий. Многих линий, складывающихся в сложный узор, элементы которого разбегались за пределы освещенного костром круга.
   - Это место силы, разумеется. Место размышлений, если вам угодно. Место, где заканчивается смерть и начинается жизнь. И наоборот. Какой вариант вам больше подходит?
   - Вариант, при котором ты покажешь лицо, а потом отправишься с нами в Жердево, - сказал я.
   Из-под черного капюшона послышался легкий смешок.
   - Зачем тебе мое лицо, воин?
   - Люблю видеть того, с кем говорю.
   Человек снова усмехнулся, затем бросил в огонь еще одну книгу и отбросил капюшон.
   Лани нервно хмыкнула.
   А я будто в зеркало смотрел.
   - Не нравится? - спросил незнакомец.
   - Нет. Это не твое лицо.
   - Ты все равно слышишь только себя, воин. Ты, она, все. Вы слышите и разговариваете только с самими собой. Лучшего собеседника нет. И я не исключение. Знаешь, почему я выбрал именно это место?
   - Расскажешь?
   Вообще, разговор начинал утомлять. Вряд ли Лани ошибается насчет источника заразы. Так чего церемониться?
   - Эти книги... - продолжил незнакомец, - это лучшее, что придумало человечество. Здесь собраны знания многих эпох. Лучшего места для разговора с собой и размышлений просто не найти. Но знаете, знания ничто без силы, без возможности их применить. Лишний багаж. И я уничтожаю этот багаж - мусор. Так же, как и другой мусор.
   - Случайно не тот, что живет в деревне? - спросил я.
   - В точку, - усмехнулся незнакомец. - По моему скромному мнению, людям давно нет места в этом мире. Но они отчего-то никак этого не поймут. Цепляются за жизнь, даже когда она перестала что-либо значить. Это нехорошо. Это неправильно. Во всем должен быть порядок. Я всего лишь помогают порядку. Помогаю смене эпох.
   - Но ты же тоже человек, - не выдержала Лани.
   - Это ненадолго, мой добрый крысеныш. Ненадолго. Я работаю над этим. И можешь мне поверить - весьма успешно.
   Охотница ничего не ответила. Отступила на шаг, а потом резким движением вскинула лук с уже наложенной на него стрелой и выстрелила почти в упор. Голова человека в черном откинулась, его самого отбросило назад, но не опрокинуло. Покачиваясь и раскинув в стороны руки, он все же стоял. Глаза уставились в пол, а промеж их торчит древко стрелы.
   - Глупый крысеныш... - просипел человек.
   Не понравились мне его слова. Вернее, тон, с которым они были произнесены. Вроде как угроза. Шаг к нему - взмах мечом - и лезвие бессильно прошло сквозь тело, внезапно ставшее миражом. Незнакомца окружала какая-то аура, сделавшая его бесплотным.
   Он скинул черный балахон, обнажив бледно-зеленое тело, покрытое уже знакомыми полупрозрачными сгустками слизи. С остервенением незнакомец одним рывком выдрал из головы стрелу. Из открывшегося отверстия брызнула черная кровь. Его лицо изменилось. Вообще изменился череп. Вытянулся, а кожу на нем прорезала сеть темных вен. Между заострившихся зубов высунулся тонкий язык.
  
   Вы использовали способность "Выхлоп темной материи"
  
   Темно-фиолетовый сгусток насквозь пролетел сквозь тело незнакомца, не причинив тому никакого вреда.
   - Не нравится мне это, - прошептала Лани. - Это не честно.
   - Согласен.
   - Глупые крысята... - тонкий язык облизал почерневшие губы. - Берегитесь. Хищник вышел на охоту.
   Он вскинул руки - и линии под нашими ногами засветились кровавым светом. Из темноты, за пределами света от костра, послышались шаркающие шаги и утробные завывания.
   - Мы еще можем уйти! - крикнула охотница.
   Она только что выпустила в незнакомца еще одну стрелу, но та снова прошла сквозь него, будто сквозь дымку.
  
   Вы использовали способность "Аура физического отражения"
   Вы использовали способность "Аура магического отражения"
   Вы использовали способность "Аура скорости"
  
   - А что мы теряем?! - ощерился я. - Не хочется топать обратно пешком. Уж лучше экспрессом, до стола лекаря.
  
   Вы использовали способность "Открытые раны"
  
   А вот на этот раз сработало!
   Да!
   Человек взвыл, обхватил голову руками. Темные вены налились чернотой, брызнули фонтанами крови. Из отверстия же потекло что-то густое, влажно поблескивающее.
   - Непогребенные! - закричала Лани. - Райн!
   - Сможешь поводить их, задержать? Хотя бы немного.
   Охотница глянула на меня большими глазами. С куда большим рвением она бы просто сбежала. Но не сделала этого - кивнула и легким шагом направилась в темноту. Вслед за ней я отправил гомункула - хоть какая-то поддержка.
   - Только не подставляйся!
   Свечение под ногами набрало силу. Оно жгло, оно ослепляло, оно полосовало кожу даже под броней, оно не выпускало за свои пределы.
  
   Здоровье 430/440
  
   Не знаю, мог ли покинуть пылающую фигуру противник - я не мог точно. А ведь ему даже делать ничего не надо - жди, пока свечение высосет из меня все силы.
  
   Здоровье 420/440
  
   Больше того - моя кровь, сочащаяся из множества мелких порезов, будто возвращала его к жизни, закупоривала те раны, что мне удалось нанести последней способностью.
  
   Здоровье 420/440
  
   Еще быстрой регенерации урода мне не хватало.
  
   Здоровье 410/440
  
   Несколько пробных выпадов ни к чему не привели. Незнакомец только скалился и шипел, но моя сталь полосовала один только воздух.
   Секунды уходят, а я так ничего и не могу сделать. Как там Лани? Шум и топот еще слышны - держится. Но насколько ее хватит?
   Здоровье 350/440
  
   Незнакомец резко выбросил руки перед собой. С его пальцев сорвалась темная поволока - потянулась ко мне. Отступить на шаг-другой, а что потом? Спина упирается в невидимую холодную стену.
  
   Здоровье 310/440
  
   Вы использовали способность "Прорыв"
  
   Знакомого хлопка не услышал - меня просто протащило сквозь гада.
  
   Вы использовали способность "Клинок света"
   Вы использовали способность "Щит Света"
  
   Развернуться, полоснуть мечом. Объятая белым огнем сталь вроде бы немного задела противника. Тот поморщился, отпрыгнул на шаг. Воодушевленный, я бросился следом. Всего лишь один-единственный удар достиг цели - остальные прошли мимо.
  
   Здоровье 290/440
  
   Такими темпами я его никогда не завалю. Он восстанавливается куда быстрее, чем мне удается до него дотянуться.
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
  
   Незнакомец пошатнулся, по его коже вроде бы побежали языки пламени, но тут же опали, погасли, оставив после себя несколько несерьезных ожогов.
   И вот тут темная поволока с его пальцев добралась до меня. Она была холодной и жгучей. Ощущение, будто кислотой плеснули. Нет, не плеснули, - погрузили с головой в полный до краев чан.
  
   Здоровье 174/440
  
   Даже интерфейс перед глазами задергался, точно вот-вот вырубится.
   А незнакомец наступал. Медленно. Шаг - меня скручивает новый приступ судороги. Шаг - из тела рвут жилы. Еще шаг - ломают кости. Во рту ощущался привкус крови и чего-то горького, едкого. Горло саднило так, будто в него залили кипяток.
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   На значение уже не смотрел. Знал, что уровень здоровья стремительно уменьшается. Слишком быстро, чтобы надеяться успеть пробить защиту противника и вывести того из строя.
   Где-то за пределами пентаграммы что-то грохнулось, послышался отрывистый женский крик.
   "Ты не можешь быть неуязвимым!"
  
   Вы использовали способность "Оборотничество"
  
   Это все, что у меня осталось. Если не сработает - значит, не судьба.
   На несколько секунд густой гул отрезал меня от происходящего в старой библиотеке. На несколько секунд боль отхлынула, подобно морскому отливу. На несколько секунд я почувствовал себя здоровым и полным сил. А потом все вернулось. Боль с новой силой охватила тело. Она вгрызалась в плоть, выкручивала суставы, заливала кислотой глаза.
   И все же терпеть можно. Новое тело еще не измотано, не покалечено.
   Присев на задние лапы, я прыгнул. Успел заметить расширившиеся глаза незнакомца, когда тот попытался отшатнуться - не успел. Зверь оказался быстрее. Острые клыки сомкнулись на тонкой шее. Послышался хруст. Во рту появился привкус чего-то гнилого и вязкого.
   Человек хрипло закричал, забулькал. Схватил меня руками за шею, начал сжимать. Его пальцы продавливали плоть, впивались в нее, не позволяли мне дышать. Но я не разжимал челюстей. Рыча и хрипя, мы рухнули на пол, покатились по нему. Вскоре камень под нами сделался скользким от крови.
   Он начал слабеть раньше меня. В последний раз дернулся, а затем разжал пальцы. А я продолжал терзать его горло. Вгрызался, не обращая внимания на отвратный вкус его крови.
  
   Вы получили 1650 exp
   Вы получили 2000 серебряных монет
  
   Свечение вокруг меня вспыхнуло ярким бордовым - и исчезло. Ненадолго перед глазами потемнело, но они быстро привыкли к относительному мраку. Костер все еще горел, неуверенно раздвигая темноту в стороны. Но для меня она была скорее серыми сумерками, в которых вполне можно ориентироваться. Не теряя ни мгновения, бросился на шум - на грохот. Тот родился сразу, как только незнакомец отдал богам душу. Очень хотелось верить, что это Непогребенные следуют за своим хозяином.
   Так и случилось. Шесть тварей извивались на полу в жестоких корчах. Странные - не такие, каких мы встретили у входа. В тела этих созданий вживлены металлические пруты-дротики, клинки, шипы, а поверх всего этого изощренного сумасшествия - очень грубые металлические доспехи - ржавые и дырявые. Но все это не так уж и важно - Непогребенные распадались. Растекались зловонными лужами.
  
   Вы получили 4950 exp
   Вы получили 3000 серебряных монет
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 12
   Вы получили 4 Z-кристалла
   Вы получили 10 очков параметров
  
   Приятно-приятно! Все же скорость прокачки явно увеличена. Однако...
   Но додумать мысль я не успел - в боку родилась острая боль. Из моего горла вырвался болезненный визг. Броситься в сторону, спрятаться за остовом книжного стеллажа.
   Повернув голову, увидел торчащую в области лопатки стрелу.
   Лани! Живая.
   Не узнала в таком виде.
   Я вернулся в человеческий облик.
   - Лани! Твоя стрела - это очень больно.
   Некоторое время царило молчание.
   - Райн? - в ее голосе звучало неприкрытое удивление.
   - Ага. Не стреляй, пожалуйста.
   Я поднялся. Вновь став человеком, ничего не увидел там, где только что наблюдал картину разложения Непогребенных.
   - Подожди... - Шаги охотницы отчетливо звучали в тишине зала - не таится. - Волк... как?
   - Повезло с одной безделушкой. Раз в сутки могу оборачиваться. А упомянуть все как-то к слову не приходилось.
   Осторожно, стараясь не споткнуться, направился обратно к костру.
   - Не приходилось?! А о чем ты еще забыл упомянуть? - Она шла следом - раздраженная, готовая разорвать меня на куски. - Ты с самого начала мог его укокошить! Мог! Вместо этого заставил меня носиться по залу, развлекая этих уродов.
   - Не мог! - Я резко обернулся. Она стояла в шаге - маленькая, расплывающаяся в темноте. - Не мог, - повторил мягко. - Понятия не имел, что на него вообще может подействовать. Волк был последней надеждой. И она сработала. Извини, что заставил отвлекать их.
   Она протяжно вздохнула и расплакалась.
   Так и стояли при свете догорающего костра. Я молчал, а она тихо плакала в моих объятиях. По всей видимости, напряжение последних минут давало о себе знать.
   - Смотри, о нас беспокоятся... - проговорил, стараясь отвлечь. - Ух, и давно...
   Иконка кланового чата мигала, информируя о новых сообщениях.
  
   Миха > Я снова жив и здоров. Вы как?
   Миха > Ребята, вы там?
   Николь : Миха > Ты где?
   Миха : Николь > У кузнеца
   Николь > Точно, совсем слепая. А что случилось?
  
   Далее беседа на некоторое время прерывалась. Видимо, они нашли друг друга.
  
   Николь > Могли бы и не убивать. Вдруг бы я очнулась?
   Николь > Ку ку
   Николь > Да я не обижаюсь. Вы где?
   Миха > Мы выходим
  
   Судя по индикации на интерактивной карте, вышли они недавно.
  
   Лани > Мы живы :)
   Лани > Скоро возвращаемся. Все сделали. Пришлось повозиться
   Миха > Ладно, а то мы уж беспокоиться начали
   Райн > Николь, извини, я решил, что так будет лучше
   Николь : Райн > Будешь должен!
  
   - Ладно, - утерев нос, сказала охотница. - Что дальше?
   - Обыщем тут все. А вообще, ты у нас эксперт по запахам - веди.
   Но сначала Лани пробежалась между тел Непогребенных, собрала с них свои стрелы. Мне, как выяснилось, повезло. Стрелы с особенными наконечниками, заговоренные, бронебойные и прочие, - она успела выпустить по Непогребенным. Мне же досталась одна из самых простых, без зазубрин и крючков, потому вытащить ее оказалось совсем несложно. Хотя и больно. Вряд ли на подобное я бы решился в реальном мире, а тут выпил лечебный раствор - и боль как рукой сняло, кровь остановилась, а рана начала затягиваться. Хорошо еще, что аура отражения не послала стрелу обратно.
   Заодно распределил очки параметров: четыре в мудрость, по три в телосложение и в силу. И двенадцатый уровень - время выбора очередного малого умения. Ага, вот и стойкость к различным проявлениям магии. Беда - для каждой стихии своя стойкость. И какую выбирать? С другой стороны - эти стойкости даются всего один раз и снимают сразу пятьдесят процентов урона соответствующей стихии. Всего восемь магических школ... одно малое умение в три уровня... получается, все стойкости заработаю к тридцать шестому уровню? Плюс-минус немного. Долго, но начинать с чего-то надо. Уж слишком много проблем от этих магов. Но с чего начать? Наверное, с того, что принесло больше всего проблем за минувшие два дня. Сомнений нет - это демонология и магия крови. Черную магию в виде Непогребенных не считаю. Ладно...
  
   Демоническая стойкость (1/1) - ваша сопротивляемость демонологии увеличена на 50%
  
   И - да, не забыть выпить V-раствор.
   Вот и все вроде бы. Все же процесс распределения заработанного приятен, как ни крути. Еще бы найти что-то, что снижало б болезненные ощущения в схватках - совсем бы красота наступила.
   Поиски источника заразы много времени не заняли. В зале имелись какие-то двери, заваленные так, что не протиснуться; имелись остовы лестниц на второй этаж, по которым не подняться. И единственная дыра, в которую можно пролезть, - трещина в раскрошившейся стене. Именно за ней и располагалось нечто вроде пещеры, со стенок которой стекала вода.
   Очень кстати пригодились оброненные фонари.
   - Подземные ключи? - предположил я.
   - Наверное.
   На дне пещеры лежало яйцо. Или что-то очень на него похожее. Только большое, длиной в добрый метр. Темное, покрытое роговыми образованиями, истекающее темной слизью.
   - Что это? - спросил я.
   - Не знаю. - Лани присела на корточки, протянула к яйцу руку, но коснуться его не решилась. - Но готова съесть свои штаны, если это не источник заразы. Наверняка вода отсюда смешивается с грунтовыми водами, а потом выходит на поверхность.
   - Какая уверенность. Ладно, значит, надо отнести эту хрень егерю. Только касаться его голой кожей я бы не стал.
   - Верно. Раз даже небольшое количество яда способно отравить.
   Мы перерыли весь зал библиотеки, прежде чем отыскали куски полиэтилена. Похоже, в него когда-то заворачивали стопки книг. Кроме того, поиски вывели нас к рабочему столу незнакомца. Месту весьма отталкивающему. Чего тут только ни было - заспиртованные зародыши в банках, конечности и внутренние органы каких-то животных, различные сухие травы, порошки, а также всевозможный инструмент и колбы, реторты, перегонные кубы. Наш мертвый друг сидел здесь не первый день - это очевидно. Кстати, на его практически перекушенной шее обнаружился черный амулет с красным камнем, который не поддался опознанию. А вот книжка со стола, которая покоилась под спудом всякого мусора, оказалась свитку опознания по зубам. "В болотах рожденный, в пустыне казненный" - так она называлась. Весьма объемный фолиант, переплетенный... кожей, наверное? Книга явно старая, порядком потертая. Письмена на одних страницах расплылись от влаги. На других зацвела сама бумага, покрылась беловатым пушком. И все же находка не осталась бесполезным наследием прошлого. Оказалось, что из нее можно выучить способность "Ядовитого тумана" - не та дрянь, что, только что использовалась магом против меня, но тоже очень неплохо.
   - Изучай, конечно. - Усмехнулась Лани на мой вопрос. - Кому еще, если не тебе?
   Я согласился с предложением интерфейса.
  
   Ядовитый туман
   В радиусе 20 метров создает ядовитое облако
   Яд, попадая внутрь организма, вызывает частичный паралич. Дополнительно жертва теряет 10 единиц здоровья каждую секунду
   Яд, попадая на кожу, вызывает головокружение и дезориентацию
   Время действия: 3 минуты
   Время перезарядки: 10 минут
  
   Побольше бы таких книг. Жаль, что Z-кристаллы все равно потратились.
   Иконка новой способности появилась в моем интерфейсе, а книга потемнела и рассыпалась пылью.
   Мы собрали все ингредиенты, которые показались нам более-менее ценными. Моих знаний хватило всего на несколько наименований растений, знаний Лани - чуть больше.
   На то, чтобы вытащить из пещеры яйцо и хорошо его упаковать, ушло больше всего времени. Но своего мы добились: странный живой артефакт был надежно укутан в несколько слоев полиэтилена и какой-то плотной ткани. Дело за малым - дотащить находку до мастера-егеря.
   Наверное, наши с Лани мысли сошлись.
  
   Лани > Ваша помощь все же пригодится. Если не заняты, выходите нам навстречу
   Миха > Поесть не дадут
   Николь > Уже в пути
   Лани > И побыстрее
  
   - Думаешь, нас могут перехватить? - спросил я.
   - Почему нет? Не мы одни такие умные, что подумали головой, прежде чем копать вдоль берега. Наверняка встретим кого-то снаружи.
   - Жаль. Я-то надеялся, что у меня у одного такие подозрения.
   - Можно пересидеть здесь, - сказала Лани. - Пока подмога не прибудет.
   - Ничего, мы одним глазом только посмотрим, что там, снаружи. Только одно дело сделать хочу...
   Не знаю, что подвигло меня на последующую экзекуцию. Но одного только яйца показалось мало. Прошел к телу незнакомца и отрубил ему голову. Жалости к этому ублюдку не испытывал ни малейшей. Лани смотрела на меня большими глазами, но ничего не спросила. Я же упаковал второй трофей в остатки полиэтилена, замотал куском ткани, который отодрал от балахона мертвого гада, закинул ношу в вещевой мешок - туда она поместилась легко.
   Судя по интерактивной карте, Миха и Николь преодолели примерно половину пути до нас. Бегом бегут.
  
   Райн > Мы выходим вам навстречу
   Лани > Попытаемся выйти...
   Миха > Торопимся изо всех сил. Бежим, обгоняя ветер
   Николь > Ветер слабоват... штиль...
  
   - Им смешно, - усмехнулся я, закидывая на плечо яйцо. Судя по изменившемуся показателю текущего веса, весило оно чуть больше пятидесяти килограммов. Ничего себе яичница из такого вышла бы.
   - Выключи фонарь... - прошептала Лани. - Мне что-то не смешно.
   Я повиновался и тут же ощутил на своем плече ее руки. Охотница тянула меня куда-то в сторону.
   - Тихо... - в ее голосе звучало раздражение.
   Знать бы, как ступать тихо, когда вокруг ничего не видно.
   Я услышал звуки шагов и голоса. Не столь осторожные, как у нас. Не шепчут - говорят в голос. Значит, ничего не боятся.
  
   Райн : Лани > Сколько их?
  
   Не стал говорить вслух. Вполне хватит чата.
  
   Лани > Пятеро, может, шестеро. Ступают тяжело - два или три бойца
  
   Вдвоем против пятерых-шестерых? Можно, но не сейчас. Настроения нет, да и яйцо это опять же. Здоровое, чтоб его! И не спрятать. А бросать жалко - слишком трудно досталось.
   Охотница продолжала тянуть меня в сторону, затем резко встала.
  
   Райн > У них фонари
   Лани > Вижу
   Миха > Что у вас там?
   Райн > Прячемся. Не уверен, что удачно
   Лани > Можно убить друг друга
   Райн > Не уверен, что яйцо отправится с нами
   Николь > Какое яйцо? Кого выводить собрались?
   Райн > Дракона - не меньше
  
   Мы стояли, вжавшись в стену у самого выхода из библиотечного зала. В широком коридоре вовсю топали и разговаривали. Темноту разрезали лучи фонарей.
   Интересно, они не заметили останков Непогребенных там, в первом зале? А если заметили, почему ведут себя так непринужденно?
   Они вошли, скользнули желтоватыми лучами по книгам и стеллажам, направились к почти прогоревшему костру.
   Ну хоть теперь оружие достали. А то как на прогулке.
   Нас не заметили. Лани выбрала очень удобное место - глубокую нишу между стеллажами. Свет мелькнул совсем рядом, но полностью нишу не высветил.
   Игроки начали расходиться по залу.
  
   Лани : Райн > Идем. Умоляю - тише
   Миха > Мы уже почти
  
   Никогда прежде я настолько внимательно не следил за собственными шагами. С величайшей осторожностью переносил вес тела с одной ноги на другую. Вслушивался не столько в голоса и звуки вокруг, сколько в самого себя. Самые первые шаги оказались самыми сложными. Дальше пошло проще. Я с завистью наблюдал за тем, как легко передвигается охотница. Скользит, будто и не касается пола. И следом топаю я - эдакий зимний старик из далекого прошлого. Только красной шубы и шапки не хватает. Мешок с подарками имеется.
   По-настоящему я вздохнул, только когда коридор остался за спиной. Эмоции били через край. Не знаю, почему игроки нас не заметили. Но зато понятно, отчего те шестеро столь безалаберны: в зале, разделенном на две части, ни малейшего следа Непогребенных. Похоже, со смертью своего хозяина они распались в пыль. Тем лучше - только нам на руку.
   Снаружи уже темнело.
   Мы чуть ли не бегом вывалились из "пещеры" и тут же нос к носу столкнулись с игроком. Наверное, его оставили следить за подходами. Парень-охотник стоял к нам спиной, но на шаги обернулся, замер с открытым ртом, потом моргнул, облизал губы. Нас он увидеть точно не ожидал.
   - Вы кто?! - выпалил охотник. В руках он сжимал лук с наложенной на тетиву стрелой.
   Его взгляд зацепился за мою ношу.
   - Да так, никто, - я делано равнодушно пожал плечами. - Гуляем, как и все. А ты кого ждешь? Тут собаки какие-то зубастые ошиваются. Осторожней, смотри.
   - Собаки - да. Кривозубы. Те еще твари.
   - Ну, давай, удачи, - я двинулся прочь. Лани шагнула следом.
   - Погоди... - Охотник попытался преградить мне дорогу. Наверняка своим уже сообщил в чате. - Что это у тебя? Что вы там делали?
   - А ты сам зайди внутрь и посмотри. Там таких хреновин, как у меня, с десяток. Не опознаются. Видать - важные хреновины.
   Охотник нахмурился, но с дороги не отступил. Переговаривается со своими?
   - Проторчишь тут - останешься без ничего, - улыбнулась ему Лани и будто невзначай выхватила из-за спины лук. - Отойди, красавчик.
   - Мы устали и немного на взводе, - сказал я, глядя ему прямо в глаза. - Так что лучше отойди. Твои не успеют. И не стоит стрелять в спину.
   - Я тебя помню, - усмехнулся он и шагнул в сторону, пропуская. - Здорово прыгаешь.
   - Именно.
   Индикация виртуальной карты показывала, что Миха и Николь добрались до нас. Еще немного - и покажутся из-за деревьев. Так и есть - мы успели отойти от охотника метров на пятнадцать, когда услышали торопливые шаги.
   - Уф! - выдохнул Миха, увидев нас. Он тут же встал, уперев руки в колени и согнувшись пополам. - Сейчас сдохну.
   Николь дышала ровно.
   - Мы не опоздали?
   - В самый раз, - кивнул я.
   За спиной послышались возбужденные крики - вот и наши конкуренты выбрались на белый свет.
   - На всякий случай - будьте готовы драться, - шепнула Лани.
   Миха протяжно выдохнул, вытащил с пояса раствор от усталости, выпил его содержимое.
   - Эй, а ну подождите! - крикнул кто-то от пещеры.
   - Они приближаются, - сказала Николь.
   - Спокойно. - Я обернулся.
   - Кажется, вы забрали кое-что наше. - К нам подходил высокий боец. Сразу за ним еще двое. Дальше маг, два инженера и уже знакомый охотник.
   Почти полный набор. Вчетвером не выстоим.
   - Ничего вашего. Все свое.
   - Вижу, тебе тяжело. Оставь свою ношу нам. И идите с миром.
   - Нет.
   - Тогда мы сами заберем.
   - Попробуй. Мне все равно лень топать пешком. А так - на экспрессе до лекаря домчите. Кто с нами?
   - Всех не положишь, - усмехнулся боец.
   - Скольких успею. И - да, первым делом разобью эту хрень на своем горбу.
   - Жадный какой - ни себе, ни людям.
   - В тяжелые времена живем, - пожал я плечами.
   - А ведь это тебя на турнире в яму скинули, да?
   - Меня.
   - Зараза! Я сразу сказал, что с Абаддоном нужен глаз на затылке. Деньги на тебя ставил, между прочим.
   - Спасибо за доверие. Не оправдал, что поделать.
   - Зараза! - повторил он, но неприязни в голосе уже не слышно. - Ладно, хрен с тобой. Еще сочтемся. В развалинах хоть что-то осталось?
   - Вряд ли, - честно сказал я. - На виду точно пусто. Там бы танцору полазить. Может, какие тайники есть.
   - Ну, надо же так, - всплеснул руками собеседник.
   Он покачал головой, развернулся и направился ко входу в "пещеру". Судя по медлительности его товарищей, далеко не все разделяли решение свое лидера. Мне даже показалось, что они готовы развязать потасовку - слишком напряженными выглядели их лица. Но обошлось.
   - А я уж думал, снова перед мастером-лекарем сейчас предстану, - усмехнулся Миха, когда развалины старой библиотеки остались далеко за спиной.
   - Я тоже, - кивнула Лани. - Считай, из-под самого их носа увели артефакт.
   - Думаю, все дело в том, что не все еще погрузились в Испытание с головой, - сказал я. - Пройдет еще несколько дней - и подобной развязки не дождаться. Мы еще цепляемся за привычный нам мир, живем по его законам. Но законы изменились. Абаддон это понял.
   - Ты оправдываешь его? - удивилась Николь.
   - Нет. Просто говорю, чего следует ждать. Надеюсь, что ошибаюсь.
   - В людей надо верить, - с уверенностью сказала девчонка-боец. - В их лучшую сторону. Мы давно не те люди, какими они были даже в двадцать первом веке. Мы слишком многое потеряли, чтобы снова скатиться к взаимному истреблению. Пусть даже в виртуальной реальности.
   - В древности была хорошая пословица, - сказал Миха. - Хочешь мира - готовься к войне. Я лучше буду думать плохое, лучше буду спать с активированным жезлом в руках, чем с блаженной улыбкой столкнусь с такими вот конкурентами. По-моему, Райн прав. Мы просто еще недостаточно одичали. Но двигаться вниз всегда проще и быстрее, чем вверх.
   - Но как потом подниматься обратно?! - с жаром спросила Николь. - Куда можно скатиться за три месяца? Кем стать?
   - Лучшим игроком? - усмехнулась Лани.
   - Варваром... - голос Николь сник.
   Я шел молча. Неожиданно завязавшийся разговор всколыхнул в памяти собственные недавние размышления. Что, если полное погружение действительно способно изменить нас? Там, в родном и теплом мире, подобных вопросов не возникало. Все казалось понятным и правильным. Показать себя в Испытании, максимально подняться в рейтинге участников. Методы не ограничиваются. Но не потянется ли игра в реальность? Не станут ли местные способы улаживания конфликтов и достижения целей привычными и там?
   А ведь еще два дня назад все казалось таким простым и ясным. Игра - просто игра. Реалистичная, почти настоящий мир, настоящая жизнь, разве что сильно ускоренная. Или нет - небольшой кусок, выдранный из настоящей жизни, протекавшей много лет назад.
   Пустые размышления. Каждый знает, что преступности в Новой Москве почти нет. Впрочем, как и в любых других городах. А ведь каждый житель прошел свое Испытание. Значит, все не так уж и плохо. Возможно, стоит просто играть. Погрузиться с головой и ни о чем не думать.
   Когда добрались до жилища егеря, на улице почти окончательно стемнело.
   В самом жилище никого не оказалось, зато сразу за ним слышались удары топора. Мастер расположился на скупо освещенной площадке и колол дрова.
   - Слушаю вас! - крикнул, не поднимая головы.
   Еще одно полено разлетелось на две части.
   - Мы нашли источник заразы, отравляющий Горелую, - сказал я.
   - Смело, уверенно, - егерь выпрямился, окинул нас взглядом. - Доказательства?
   - Даже два.
   - Даже так... Тогда пройдемте в дом. - В жилище он зажег пару факелов. - Показывайте.
   Я положил на пол пятидесяти килограммовую ношу, осторожно развернул ее.
   - Лучше ее не касаться, - предупредил сразу.
   - Боги всемилостивые! - не сдержал удивления егерь и присел возле яйца на корточки. - Гидра.
   Мы переглянулись. Лани пожала плечами. Уж если она не знает, о нас и говорить нечего.
   - Кто это? - спросил я.
   - Вам не обязательно это знать, - в голосе мастера прорезались беспокойство, торопливость. Он будто лихорадочно соображал, что делать дальше. - Где вы ее нашли?
   Я в общих чертах рассказ о произошедшем в разрушенной библиотеке.
   - И вот еще... - Достал из вещевого мешка голову незнакомца, положил ее рядом с яйцом.
   Лицо мастера перекосилось, стоило ему развернуть голову. Он даже поднялся, огляделся по сторонам, точно хотел бежать или опасался слежки.
   - Он был один?
   - Нет. Несколько Непогребенных.
   - Я имею в виду разумных.
   - Тогда один.
   Егерь прикрыл глаза.
   - Спасибо вам! Ваша помощь неоценима.
  
   "Задание: Ядовитые воды
   Статус: завершено
   Награда: 11000 exp, 20 Z-кристаллов, 5000"
  
   Вы получили достижение: Первое задание клана
   Награда: 5 очков параметров каждому члену клана
  
   - А теперь прошу меня извинить, - сказал егерь. - Мне необходимо встретиться с другими мастерами и обсудить с ними сложившуюся ситуацию.
   - Мы можем чем-то помочь? - спросил я.
   - Пока нет. О необходимой помощи будет сообщено обычным порядком.
   Он почти насильно вытолкал нас прочь, захлопнул дверь.
   - По-моему, мы какую-то большую дрянь притащили, - сказала Лани.
   - Но не зря тащили, - во весь рот заулыбался Миха. - Оно того стоило. Сколько кристаллов!
   Да уж, Z-кристаллы - самое то, что всем нам необходимо. Помимо опыта, конечно. У меня уже 54 штуки набралось, да и монет за 17000. А это значит - пора тратить! Все равно сегодня уже никуда не пойдешь - ночь на носу.
   Пока возвращались в деревню, раскидал полученный бонус: два очка в силу, два в мудрость, одно в телосложение.
   Однако мудрость оказалась крайне важной характеристикой, учитываемой при расчете в том числе и атакующих способностей. Тот же урон от "Круга пламенного гнева" вырос почти до 1000 единиц. 1000! Число мне очень нравилось. Внушительное такое число. Эх, если бы не все эти защитные ауры и умения противников - какая бы жизнь настала.
   - А давайте поторопимся, - предложил Миха. - Как бы не случился совет мастеров. А мне еще по лавкам пробежать хорошо бы.
   - Сначала к алхимику, - сказал я. - Мы с Лани набрали всякой гадости в библиотеке. Надо бы продать. Деньги поделим.
   - С какого это делить? - не поняла Николь. - Мы прошли только до первого зала. Все, что за ним, нас не касается.
   - Спорить и обсуждать это мы не будем.
   Девчонка вспыхнула, отвернулась.
   - Райн, она права... - начал было Миха.
   - Возможно. Но клан на то и клан. Чтобы поддерживать друг друга. Так? Мне не удалось уберечь вас там, в библиотеке. Мы с Лани получили и опыт, и монеты за убийство мага и его охраны. Алхимические ингредиенты принадлежат клану. Не думай, себя мы не обидим.
   Мастер-алхимик кашлял и чихал, стоя возле своей лачуги. Из дверного проема же валом валил дым.
   "Снова что-то варит..."
   Но нас встретил приветливо, заулыбался.
   Следующие примерно полчаса ушло на то, чтобы нам с Лани выгрести из мешков весь алхимический мусор. Старик же охал ему и ахал, вскидывал руки, бормотал что-то неразборчивое. Некоторые ингредиенты он нюхал, другие пробовал на зуб, третьи растирал в руках и наблюдал за изменением в состоянии.
   В конце концов, торги обогатили каждого из нас еще на полторы тысячи.
   - Предлагаю покончить с насущными делами и все-таки отметить второе место в турнире, - сказал я.
   - И первый успешный рейд клана, - поддержал Миха.
   - Тогда встречаемся в зале таверны. Кто последний - тот платит за горячее.
   Первым делом я отправился к мастеру-магу. Надо же узнать, что за амулет таскал на себе повелитель Непогребенных. Опознание прошло быстро. Вещица оказалась занятной.
  
   Амулет кровавых всполохов
   Окружает целевое существо непроницаемым барьером, находясь в котором, существо постоянно теряет жизненные силы в размере 5% от общего количества в секунду
   Время действия: 1 минута
   Время перезарядки: 1 час
  
   Аха, значит, та пентаграмма в библиотеке предназначалась для чего-то другого. А я-то думал, что дело в ней. А как бы хорошо было заполучить способность, которая защищала мага от физического урона. Мечты-мечты.
   Я повесил амулет на шею. Никаких сообщений о том, что одновременно использовать два амулета нельзя. Отлично! В интерфейсе появилась новая иконка с соответствующей способностью.
   Тут же обзавелся еще парой способностей, присущих демонологу:
  
   Клетка
   Окружает целевое существо обездвиживающим барьером
   Время действия: 5 минут
   Время перезарядки: 1 час
  
   Аркан
   Позволяет набросить на целевое существо аркан темной материи и тем самым контролировать перемещение существа
   Время действия: 5 минут
   Время перезарядки: 1 час
  
   Эти штуки я уже видел у Абаддона, а уж "Аркан" и вовсе испытал практически, прежде чем свалиться в дыру в земле.
   В дополнение к способностям взял как-то позабытое умение:
  
   Усиленная демонология (новичок)
  
   Вроде бы список умений еще длинный, а выбрать и нечего. Без всего можно обойтись. Разве что... А что, если немного изменить тактику? Пока просто на пробу. Благо, Z-кристаллы имеются. Помнится, на турнире боец с парными топорами действовал довольно эффективно. Но он наверняка с самого начала вкладывался в скорость, у меня все же несколько иные взгляды на собственную прокачку. Но сам факт одновременного использования двух видов оружия может оказаться довольно эффективным даже для меня. Но при одном условии: в левую руку взять не меч или топор, а магический жезл. Умения к их использованию не нужно. Необходимо только знать соответствующий вид магии (это у меня уже имеется), а также уметь эффективно действовать обеими руками - это можно изучить.
   Риск, конечно, - впустую потратить кристаллы, но перспектива на полную катушку использовать разрушительную магию и при этом не потерять в физической составляющей очень воодушевляет. Ладно, впереди почти полных три месяца. Вряд ли одна маленькая ошибка сыграет впоследствии злую шутку. Пока вроде не на что жаловаться.
   Значит, можно выбрать жезл...
   Сильно разбрасываться деньгами пока не буду, возьму что-то среднее, стоимостью почти в 2500 монет, мне же, как всегда, в половину суммы.
  
   Ненавидящий жизнь
   Урон магией смерти 10-12
   Дополнительно:
   Мудрость +8
   Вероятность отравления 30%
   Вероятность случайного проклятия 30%
  
   Итоговый урон, конечно, вдвое меньше, чем от меча, но так то на расстоянии и чистой магией.
  
   Урон 66-69
  
   Вообще странно: на некоторых предметах моего снаряжения тоже указан дополнительный урон от магии, но почему-то зачисляется он в общий физический урон. Или все дело в том, что в тех магических дисциплинах у меня нет специализации? Огонь, вода, воздух, земля. С другой стороны - пусть бы расчет шел таким образом. В конце концов, урон способностей базируется именно на уроне физическом.
   Ладно, разберемся по ходу дела. А теперь - к мастеру-бойцу.
   Наверное, будь у меня сотня Z-кристаллов - потратил бы все. Как много всего хочется, как много всего кажется полезным. Остановиться и выбрать лишь самое-самое - очень непросто. Изучил, как и планировал, возможность одновременного использования двух видов оружия.
  
   Двурукий (новичок)
  
   Но на этом не остановился. Как-то странно, что раньше на глаза не попалась крайне нужная штука:
  
   Живучесть (новичок)
  
   Увеличение уровня здоровья на 30%.
   Текущее значение мигом скакнуло с 480 до 624.
   - Мне нужно место "Живые камни", - сказал мастеру-бойцу. - Не знаете, где это?
   Надо было спросить егеря, он-то уж точно в курсе, но совсем из головы вылетело, а теперь от него вряд ли чего-то добиться удастся. По крайней мере, в ближайшее время.
   Боец нахмурился.
   - А зачем тебе это место?
   И вот что ему ответить?
   - Слышал, там много тайников, - брякнул первое, что пришло в голову.
   - Не дойдешь, - покачал головой мастер. - Дело твое, но не дойдешь. Да и само место пустое. Аномалия там крупная. Крутит, вертит, путает. Дыра - не дыра, но трещина - так наверняка.
   - Трещина в чем?
   - В реальности, в чем же еще. Иные идиоты говорят: проход в другой мир. Да только болтовня это все. Смерть - ничего более.
   - Ну, я сначала подготовлюсь, только потом пойду. Направление все равно нужно.
   - Как знаешь, - мастер-боец повел широкими плечами. - Строго на запад идти надо, через Топкие пустоши и Гранитный перевал.
   На моей интерактивной карте последовательно загорались новые маркеры - далеко от Жердево, в окружении темной неизвестности пока неисследованных мной земель.
   - За перевалом, - продолжал мастер, - свернешь на юго-запад. А там день пути, не больше. Если не останавливаться... - он криво усмехнулся.
   - Благодарю. А есть ли поблизости другие деревни? Где могу найти других мастеров?
   - Есть, конечно. Хоть бы Белодворье - на востоке. Дня полтора пути. Та еще дыра - перевалочная база во всех окрестных пустошах. Если что особое купить хочешь - так туда иди. Но и серебра приготовь гору. Коли на северо-восток двинешь - так до Трех мачт дойдешь. Дня два в дороге. Мастеров там много, но и путь непрост. Как раз посередине Выжженная плешь. Обойти ее можно, но так неделю потратишь - не меньше. А Плешь вроде и небольшая, да чертовщина в ней творится разная. Причем каждый в ней что-то свое видит. К кому родня давно сгинувшая приходит, кого чудовища заедают, а кто ни с чего умом слабнет. Сидел сегодня с тобой человек как человек, а назавтра слюни пускает. Или того хуже - с ножом бросается.
   Мастер-боец помолчал, будто что-то вспоминая.
   - По мелочи что-то вроде Жердево тебя вряд ли заинтересует. Там мастера нашего уровня. Да и товары в лавках схожи.
   - А с караванами мастера не путешествуют?
   - Случается, но редко. Все-таки пустошь - не место для гулянок праздных. Если уж мастер куда-то и направляется, то по важным делам. Иные на таких, как ты, и смотреть не станут. Некогда им, понимаешь.
   - Понятно...
   Очень уж не хотелось растрачивать Z-кристаллы на второстепенные умения. С другой стороны - тупо складывать их в кубышку тоже не совсем верно. Капитал должен работать - как-то так говорили раньше. Вот и кристаллы надо бы в дело пустить.
   Перед уходом не удержался и изучил новую способность. В конце концов, воин я или нет? Не все на магию налегать.
  
   Просека
   Оставаясь на месте, вы прокладываете перед собой силовую просеку шириной 3 метра и длиной 6 метров
   200% физического урона всем на линии удара
   С вероятностью 50% опрокидываете противников
   С вероятностью 30% оглушаете противников
   Вероятность образования осколков (зависит от места и условий использования)
   Дополнительный урон от осколков
   Время перезарядки: 5 минут
  
   Вот - вполне себе знатная способность. Пора и остановиться. Осталось 24 Z-кристалла. Попробую пока обойтись тем, что уже изучил. Остальные кристаллы только на развитие имеющегося.
   Осталось обновить меч - и можно отдыхать на сегодня.
   В лавке мастера-кузнеца простоял до самого темна. Перебрал и пересмотрел все, что было. Сразу нацелился на действительно хороший клинок. Чтобы с одного удара всем кругом бошки поотрывал. Такого, к сожалению, не нашел, но нечто близкое...
  
   Меч громового раската
   Урон 25-35
   Дополнительно:
   Сила +10
   Мудрость +5
   Ловкость +5
   Урон от магии воздуха 5-10
   При ударе из клинка вылетают 3 молнии, поражающие соседние цели
   Возможен дружественный урон
   Дружественный урон не опасен членам одного с вами клана
  
   Клинок меча отливал холодным голубым, а при каждом взмахе чуть заметно вспыхивал. В плане маскировки - полный провал, ну да и ладно. Просто не махать впустую.
   За меч отдал четыре тысячи монет - и это со скидкой. Дорогая железяка. Но и старый меч пока не стал продавать - уж если совсем приспичит драться, учитывая максимально возможную скрытность, как раз подойдет. Благо, в деньгах пока нет нужды. Осталось двенадцать тысяч после похода по мастерам и лавкам. Все - хватит! Пора к горячему жаркому и хмельному пиву. Денек снова выдался насыщенным. Немного разгрузить голову совсем не помешает.
   Меня уже ждали. Встречали с выражением крайнего нетерпения. Что поделать - никто за язык не тянул. Последний платит за горячее. Значит, платить мне.
   - За турнир! - подняла бокал Лани.
   Сегодня охотница наотрез отказалась от пива, ограничившись всего одним бокалом красного вина. Так не понравилось минувшее утро?
   - Почти за победу, - присоединился к ней Миха и поднял кружку с пенящимся пивом.
   - Будем честными, - сказал я и тоже поднял кружку. - Второе место. Но мы еще отыграемся. Я уверен.
   Николь тоже ограничилась вином.
   Тягучий горьковатый напиток быстро ударил в голову. Когда я последний раз ел? Вроде бы после турнира - и все. Забегался, обо все и забыл. Даже к запасу в вещевом мешке не притронулся. Вроде бы только раз использовал раствор от усталости. Не дело это. Так и на штрафы снова нарваться можно.
   Выпили за клан, потом за удачное завершение первого совместного задания. В животе потеплело, а в голове образовалась приятная легкость. Как же хорошо просто сидеть и ни о чем не думать, никуда не торопиться. Надо бы сегодня ночью выйти из игры. В принципе, еще есть день в запасе, но на завтра планировал отойти от Жердево. Вернуться должен успеть, но мало ли что - лучше подстраховаться, чтобы автоматика там, в реальном мире, не выдернула из игры в самый неподходящий момент.
   Странно, но главным впечатлением второго дня стал не турнир, не схватка с демоном, не источник заразы, а веснушчатая девчонка со смешными косичками. "Одуванчик". Будто вживую видел ее сейчас перед внутренним взором. Кто она? Чем так привлекла?
   Определенно - она другая. НПС или другой игрок? Нет, вряд ли игрок. Скорее, кто-то вроде тех же бандитов в выработке или незнакомца в библиотеке. Программный скрипт. Хороший, правдоподобный, но скрипт. А жаль.
   И все же снова встретиться с этими скриптами нужно. Вряд ли они ушли далеко. Не могли же просто нацепить на первого встречного магическую хрень и сбежать. Наверняка шатаются где-то поблизости. Но явно опасаются внимания со стороны других игроков. Значит, пересечься с ними можно только будучи в одиночестве.
   На улице что-то раскатисто громыхнуло.
   - Гроза, что ли? - спросил Миха.
   Его язык уже порядком заплетался.
   - А дождя тут еще не было, - заметила Лани. - Кто со мной - бегать по лужам?
   Маг посмотрел на нее, точно на чумную.
   - Да ладно, шучу я, - отмахнулась охотница. - Хотя хороший душ мне бы точно не повредил.
   - Мало утреннего? - усмехнулся я.
   - А того макания я тебе вообще никогда не прощу, - делано надулась она.
   - Вообще-то тут есть услуга горячего омовения, - сказала Николь. - Так они это называют. Всего десять монет. Тебе принесут лохань с горячей водой и полотенце. Прямо в комнату принесут.
   - Правда, что ли?! - глаза Лани вспыхнули. - Вот я дура вчера...
   - По-моему, вчера ты об этом не переживала, - громко прошептал я.
   - Все! Не разговариваю с тобой! - Лани сложила руки на груди и отвернулась.
   На улице снова громыхнуло. На этот раз громче, сильнее. На столах даже нехитрая посуда задрожала.
   - Это боги на тебя гневаются, - Миха легонько толкнул Лани в плечо. - Что чумазая до самых ушей, а под дождь выйти боишься.
   - Ты, что ли, чистый? - фыркнула та. - Я хотя бы утром искупалась. Пусть и не целиком.
   - Да вроде пока не чешется. Значит, чистый.
   - А слабо со мной под дождь?
   Мы с Николь переглянулись. Похоже, затевается нешуточное противостояние. Я бы поставил на охотницу - девчонка боевая, скрутит Миху.
   - Что я, дикий, что ли? Под дождем с голым задом носиться?
   - Так и быть - зад можешь прикрыть, - позволила Лани.
   - Тогда ты не прикрывай! Договорились?
   - Договорились! - выпалила девчонка. Похоже, прежде чем сама поняла смысл своего согласия.
   - По рукам, - заулыбался маг. - Идем?
   Охотница уставилась на Николь, точно искала у той поддержки. Но девчонка-боец только плечами пожала.
   - Идем-идем, - поднялся Миха. - Или испугалась?
   Лани решительно встала и первой направилась к двери.
   На лице мага играла широкая улыбка. Нетвердой походкой он последовал за девчонкой. Мы с Николь не сумели отказать себе в удовольствии полюбопытствовать намечающимся представлением.
   Представления не случилось.
   Мы вышли на улицу и увидели Лани и Миху. Хватило единственного взгляда, чтобы понять, куда они оба смотрят. В лесу что-то пылало.
   - Дом егеря? - спросил я, ни к кому конкретно не обращаясь.
   Гром прозвучал в третий раз. Земля под ногами подпрыгнула, я чуть было не свалился. Миха же не устоял.
   - Это не гром, это оттуда! - ухватившись за край лохани, закричала Николь.
   Мне тут же вспомнилось озадаченное лицо мастера-егеря. Похоже, что-то пошло очень не так.
   Из таверны выбежало еще несколько игроков. Послышались возбужденные голоса - далеко не все трезвые.
   Земля продолжала дрожать, хотя и не так сильно. Вспышки в лесу стали слабее.
   Ненадолго почти все успокоилось, а потом в темноте раскатился протяжный рев. Его источник явно находился возле хижины егеря.
   "Яйцо? Он сказал - гидра... Кто это? Что, если эта гидра вылупилась? Или за яйцом пришел настоящий хозяин?"
   Несколько игроков, завывая и улюлюкая, бросились к лесу, по направлению к хижине. Еще несколько метнулись обратно в таверну, но почти сразу повыскакивали обратно, а за ними - галдящая и разгоряченная толпа.
   - Нам нельзя это пропустить, - кое-как поднялся на ноги Миха.
   - Ты же пьяный, - поморщилась Лани.
   - Мы же только посмотреть, - парировал тот и уставился на меня.
   - Посмотреть можно, - кивнул я.
   Признаюсь, несмотря на вспышки, землетрясение и рев, - посмотреть на источник всего этого безобразия хотелось очень сильно. Да и что мы теряем, кроме виртуальных жизней? Разве что в палату к мастеру-лекарю выстроится очередь из двух-трех десятков мертвецов.
   Мы припустили бегом. Миху мотало из стороны в сторону, но больше он не падал. Глядишь - и протрезвеет немного, пока доберемся.
   Бегать по ночному лесу - удовольствие не из лучших. И если Лани не испытывала проблем и бежала легко, то мы втроем ковырялись за ее спиной, постоянно отставая. То за корень запнешься, то на куст или ветку налетишь. Одно успокаивает - рядом колупались куда менее удачливые бегуны. Некоторые из которых уже больше ползуны.
   По мере приближения к хижине лес наполнялся все новыми звуками. Похоже, там шла схватка. Крики, звон металла, громкое шипение.
   Уверенности в том, что зрелище действительно стоит того, чтобы на него смотреть, поуменьшилось. И все же мы не отвернули.
   Я не сразу узнал место, откуда ушли каких-нибудь три часа назад. От деревянной хижины даже воспоминания не осталось. В земле зияла дыра, внутри которой мерно пульсировало алым. Возможно, эту пульсацию мы и приняли за вспышки.
   А еще из ямы кто-то лез. Их было много - медленно расползающихся тварей, оставляющих за собой характерный след слизи. Наверное, они вполне могли бы сойти за многоножек - толстых и надутых, будто вот-вот лопнут. Одно смущало - у созданий слишком уж большие пасти, окруженные кривыми жвалами. А еще твари могли прыгать. Подбирались, сжимались в комок - и выпрыгивали. Причем довольно далеко. Метров до пяти в длину. Вцепившись же в жертву, полосовали ее жвалами и многочисленными лапами.
   "Неужели это из-за нас?"
   - Держимся рядом!
   Конечно, можно уйти, но все равно твари доберутся до деревни. И сколько их будет к тому времени? Надо бы заткнуть эту дырку.
   Вот и меч новый в самый раз будет, и жезл.
   Накинув на себя ауры, я двинулся в сторону ямы.
   Интересно, а мастер Рузувий и второй... как его?.. Подойдут? Все же дело кажется очень серьезным.
   Управляться с жезлом оказалось очень легко - наметил мысленно цель, мысленно же отдал приказ стрелять. Тут же с оголовья сорвется бледный сгусток.
   Что ж, повоюем!
   Твари оказались очень неживучими. Хватало всего двух-трех выстрелов, чтобы многоножка сворачивалась клубком и, недолго посучив лапами, затихала.
   Это оказалось скорее весело, чем сложно. Только следи, чтобы в полумраке не мелькнула тень. Одна такая прыгнула мне на спину, но была блокирована аурой физического сопротивления. Удар меча - и шипение быстро переросло в булькающий скрип. В стороны ударили молнии, поразив еще двух тварей.
  
   Вы использовали способность "Просека"
  
   Взмах рукой - и от меня ринулась полоса вздымаемой, точно взрывающейся изнутри земли. Опробовал только чтобы оценить эффект. Нескольких многоножек буквально на клочки разнесло. Еще нескольких изрешетило каменной шрапнелью.
   Понемногу к бою присоединялись все новые игроки. Видимо, наиболее трезвые. Мы легко теснили незваных гостей. Шипение и булькающий скрежет заполнили ночь. Мы рубили, стреляли, взрывали, поджигали, применяли еще не один десяток всяких финтов и ухищрений, а потому весьма быстро сходились к источнику напасти. Пульсация внутри только набирала интенсивность. Яркая и ритмичная, будто биение сердца. И это сердце билось все сильнее.
   Я застыл на краю ямы. Там, в ее глубине, жило и дышало нечто, сильно похожее на кокон. Покрытое матовой кожей, испещренной кровеносными сосудами.
   Лично мне очень сильно не хотелось, чтобы оно вылупилось.
   Выставив перед собой жезл, открыл огонь. Вскоре в кокон полетели и другие снаряды, вплоть до жарких огненных шаров и разрядов молний. Настоящее светопреставление. Кто-то даже попытался спуститься по крутой стенке, но таких инициативных нашлось немного - из-под громады кокона нет-нет, а выскакивали новые многоножки. Отбить же храбрецов от тварей получалось далеко не всегда - слишком плотно прилипали гады к своим жертвам. Да и опасность дружественного урона порядком остужала горячие головы.
   Рев, донесшийся изнутри кокона, оглушил. Во все стороны брызнула кровь, слизь, какая-то темная вонючая дрянь. Что-то вырвалось из многочисленных складок кожи. Я успел насчитать пять высунувшихся голов, когда что-то врезалось в грудь. Меня отбросило метра на три. Костяной шип - только-только пробил броню и грудную клетку. Еще бы немного - и, пожалуй, критическое повреждение, не совместимое с жизнью.
   Выдернул шип, отбросил его в сторону.
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Рядом упал еще один игрок. Этому повезло куда меньше, чем мне, - шип торчит в глазу.
   Пятиголовая тварь чуть ли не очередями стреляла. Первыми же залпами проредила количество атакующих ее игроков как минимум вдвое.
   Не знаю почему, но неожиданно меня объяло какое-то пьянящее веселье. Захотелось заорать, броситься вперед со страшным криком. Рубить создание врукопашную - и будь что будет.
  
   Вы использовали способность "Усиленный удар"
   Вы использовали способность "Крылья ангела"
  
   Меня выбросило в темное небо, а потом со смачным влажным шлепком вбило в самую гущу пяти голов.
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
  
   Рев раненого монстра оставил в моих ушах лишь протяжный звон. Больше никаких звуков.
  
   Вы использовали способность "Прорыв"
  
   Меня ощутимо приложило о стенку ямы, но внимания на это почти не обратил. Быстро развернуться.
  
   Вы использовали способность "Выхлоп темной материи"
   Вы использовали способность "Открытые раны"
  
   На полупрозрачной коже и без того окровавленной твари открылись десятки порезов, будто взрывом вырванные куски мяса брызнули в стороны. Впрочем, "Выхлоп темной материи" и есть взрыв. Сразу несколько многоножек выскочили из-под остатков кокона, бросились на меня. Не достали. Сквозь звон в ушах я различил грохот выстрелов. Рядом кто-то спрыгнул, чем-то ударил на расстоянии, пустился смертоносной мельницей, кромсая сталью на мелкие части все, что попадалось на пути.
   И выстрелы, много выстрелов - магические и самые обычные, из луков и ружей. Спасибо, что не пытаются бить по площади, ограничиваются только точечными ударами, иначе бы мне конец.
   Гидра умирала. Только что еще сопротивлялась, посылая в игроков последние шипы, - и вот уже съеживается. Головы дергаются в конвульсивных судорогах. Под ногами хлюпает. Даже смотреть туда не хочется.
   И тишина.
   Нет - только протяжный звон в ушах. А потом сквозь него гул радостных выкриков.
   Мы победили.
   Мне помогли выбраться из ямы. Вроде бы поблагодарил, затем осмотрелся. Думал, выжить должно куда больше народа. На деле же не больше полутора десятков. Кругом тела - кто-то еще жив, другие же исчезают в золотистом свечении. Мало кому требовалось больше одного шипа. Эти костяные снаряды прошибали тела игроков насквозь, глубоко застревали в мягких тканях и костях.
  
   Вы получили 1433 exp
   Вы получили 694 серебряные монеты
  
   Да уж - негусто.
  
   Вы получили достижение: Общая победа
   Награда: 10 очков параметров
  
   А вот это уже лучше. Какие мы все-таки дружные. Как будто и не резали друг друга днем.
   Быстро раскидать очки: три в силу, три в мудрость, четыре в телосложение.
   Ух! Хорошо отметили турнир, ничего не скажешь - с душой и жаром.
   Глянул на виртуальную карту - Миха тут ошивается, а вот Лани и Николь нет. Убило, что ли? Так и есть - обе уже в деревне, в районе дома мастера-лекаря. Хреновый из меня лидер - в пылу схватки совсем позабыл о них. А ведь должен был прикрывать.
   В нескольких шагах от меня лежал боец. Его грудь навылет пробило костяной иглой, но удар не был смертельным. После вскрытия кокона света стало гораздо меньше, но выбравшаяся на небо луна немного разгоняла лесной мрак. Вполне достаточно, чтобы свободно ориентироваться.
   Игрок вздрагивал и постанывал, когда его тело скручивал болезненный кашель.
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Целью выбрал воина.
   - Лучше бы прибил, - сплюнув сгусток крови, усмехнулся тот. - Но все равно спасибо.
   - Я сегодня уже убивал своих, - буркнул я. - Хватит.
   Подошел к нему, взялся руками за шип.
   - Готов?
   Тот лишь кивнул, сжал зубы, нашарил на поясе лечебный раствор.
   Резкий рывок - и шип оказался в моих руках. Боец охнул. Его пальцы, сжимающие склянку с раствором, разжались.
   - Твою же!.. - просипел я, подхватил склянку, откупорил и вылил ее содержимое в рот раненого. Хорошо, тот зубы разжал. Минула секунда-другая - кровь, до того толчками выплескивающаяся из раны в его груди, остановилась. Бледное лицо бойца порозовело, в глазах появилось осмысленное выражение. Следующую склянку тот осушил самостоятельно. Немного полежал, затем приподнялся, сел.
   - Надо было оставаться и пить, - проговорил с досадой. - Какого поперся в лес?
   - Зато такое зрелище увидел, - усмехнулся я. - Теперь о нем только и разговоров будет.
   - Ага, - неуверенно кивнул боец. - Еще раз спасибо.
   Я не успел и шагу сделать, когда рядом появились мастер Рузувий и мастер Грейс. Не изменили себе и в этот раз - не ногами же ходить. Просто возникли рядом с краем ямы. Чистые, в дорогих одеждах, с дорогим оружием. Отчего-то сейчас их присутствие вызвало у меня жуткое неприятие. Нет, мне вовсе не хотелось, чтобы эти двое помогали нам. Напротив - лучше бы их вообще не видеть. Слишком они чистые рядом с нами - забрызганными кровью, перепачканными в земле и еще не пойми какой гадости. Стояли с надменными лицами, осматривались.
   Первой мыслью было - столкнуть обоих в яму. Чтобы перемазались в кровавой слизи, а потом еще долго не могли выбраться, скользя по стенкам. Отменное вышло бы зрелище.
   - Что здесь произошло?! - ни к кому конкретно не обращаясь, спросил мастер Грейс. Его доспехи будто улавливали и усиливали свет луны - светились мягким серебряным.
   Кто-то подбежал, начал сбивчиво рассказывать. Можно подумать, они и сами не знают. Слушали не особенно внимательно, но время от времени задавали уточняющие вопросы. Голоса холодные, надменные.
   С одной стороны, хотелось побыть тут подольше, послушать. В конце концов, причиной всего произошедшего послужили мы. Скорее всего. Так или иначе. Не притащили бы того треклятого яйца - ничего бы не случилось. С другой стороны, вряд ли от этих истуканов удастся добиться чего-то действительно важного.
   Интересно, а егерь успел поговорить с кем-то из обычных мастеров? Пара надсмотрщиков меня откровенно раздражала.
   - Ты как? - подошел Миха.
   Лицо порядком перепачканное и расцарапанное. В остальном вроде бы все в норме.
   - Лучше, чем девчонки.
   - Ты видел, как она стреляла?
   - Кто?
   - Гидра. Лани первым же выстрелом положила. Николь - со второго.
   - Не видел, - я помотал головой. - Слушай, идем-ка...
   - Куда?
   Его вопрос донесся уже в спину.
   - Сначала к мастеру-алхимику, потом к мастеру-магу.
   - Я уже сегодня был у них. Или что-то нашел?
   - Нет. Что-то надеюсь найти.
   - Головой ударился? - хмыкнул Миха.
   - Только девчонок подберем, - проигнорировал я его вопрос.
   До деревни добрались быстро. Лани и Николь как раз шли нам навстречу, потому не пришлось тратить время на пустые поиски.
   - Что-то задумал, - поделился Миха с ними, кивнув на меня.
   Возле хижины мастера-алхимика никого не оказалось. Ночь, пение кузнечиков, луна высоко в небе - и все. Отлично, не будет лишних ушей.
   Я постучал в дряхлую дверь. Подождал. Постучал еще раз. Изнутри послышалось сонное ворчание, звуки шаркающих шагов. Дверь отворилась. Алхимик стоял перед нами в длинной ночной рубахе до самой земли и забавном колпаке с красным помпоном.
   - Слушаю вас, молодые люди, да-с.
   Его голова то и дело клонилась к груди, будто он мог в любой момент снова заснуть.
   - Мы по делу мастера-егеря, - выпалил я, намереваясь сразу выдать ему все, что знаю. - Дело касается гидры, яйцо которой он получил сегодня вечером.
   - Так и поговорите с ним самим, - зевнул алхимик и уже хотел было закрыть дверь.
   - Мастер-егерь мертв. Похоже, из яйца что-то вылупилось. И это что-то оставило на месте его жилища глубокую яму. Вы не слышали грохота?
   - Нет, молодые люди, я очень крепко сплю. Гидра говорите? Мертв? - алхимик пожевал губы. - Если даже и так, этим делом есть кому заняться. Не мне. Нет.
   - Он с вами не говорил?
   Плохо, если сейчас все сорвется. Я почему-то был уверен, что первым делом егерь поговорит с этим стариком. Мастер-маг для этого слишком... интеллигентен, что ли.
   - А почему он должен был со мной говорить?
   - Возможно потому, что его что-то напугало. К примеру - голова, которую мы ему принесли.
   - Так это вы? - голос алхимика посерьезнел. Из него исчезла сонливость. - Хорошо, заходите.
   С большим трудом мы разместились в небольшой тесной лачуге.
   - Думаю, вы должны понимать, что последние события не могут быть случайными. Да-с. Но если появление гулей-расчленителей еще можно объяснить случаем, то пришествие некроманта - знак. И дурной знак, доложу я вам, - алхимик со значением покачал головой, выпятил нижнюю губу. - Странно, что вам вообще удалось с ним справиться. Не про наши места такой паразит.
   - Случайно справились, - сказал я.
   - Значит, мой раствор не справился... Полагаю, имел целью отравить воду в Жердево, но вы помешали ему. Поступок, несомненно, заслуживает похвалы, но, как я полагаю, лучше бы все шло так, как шло.
   - Это почему еще? - возмутилась Лани.
   - Токсин, выделяемый зародышем гидры, имеет тенденцию накапливаться в организме. Некоторое время ничего не происходит, и лишь спустя несколько дней интоксикация достигает критической отметки.
   "Профессор - не больше, не меньше".
   - У нас еще были эти дни, чтобы подготовиться и нейтрализовать некроманта. Но наш добрый друг поторопился с источником заразы. Решил, что способен в одиночку умертвить зародыш гидры. Я дал ему раствор - но сделанный на скорую руку. Недостаточно настоянный. Да-с. Предупреждал, что не все учел. Пробы воды только-только начали раскрываться. Если бы вы нашли логово некроманта через день, а лучше - через два, я бы все сделал, как надо. Да-с.
   Алхимик вздохнул, сел на колченогий стул, скрипнувший под его небольшим весом.
   - Боюсь, на нас обратили слишком пристальное внимание...
   - Кто? - спросил я.
   - Того не знаю, да и знать бы не хотел, - мастер с досадой прицокнул языком. - Ну, вот зачем он торопился? Куда?
   - Мы можем чем-то помочь?
   - Чтобы разговорить одного некроманта - нужен другой некромант.
   Алхимик поднял на нас взгляд.
   - Нам надо найти другого некроманта? - спросила Лани.
   - Полагаю, это будет меньшим злом. Да-с.
   - Где его искать? - спросил я.
   Старик расплылся глуповатой ухмылкой.
   - Некромант не принадлежит ни миру демонов, ни миру людей. Это изгой. Его равно ненавидят обе стороны. Потому и хоронятся они пуще Безглазых.
   - Хреново у нас с информацией, - тихо проговорил Миха.
   - Я знаю некромантию, - сказал я. - Вернее, только начал изучать. Возможно...
   - Умеешь разговаривать с мертвыми? - спросил алхимик.
   - Нет. Но наверняка смогу научиться. Если будет, у кого.
   - Запрещенные знания притягивают тех, кому эти знания не по душе. Даже если у них вовсе нет души. Да-с.
   - Полагаю, на место несчастного мастера-егеря должны прислать замену. Полагаю, можно запросить присутствие в деревне истинного мастера-мага. Он бы мог захватить с собой одну лишнюю книгу...
   - Если это возможно, я готов учиться.
   - Ты уверен? - не таясь, спросила Лани. - Мы только начали играть, а ты уже рвешься к чему-то запретному. Что, если эти знания действительно привлекут к тебе излишнее внимание демонов?
   - Быстрее прокачка пойдет, - улыбнулся я.
   - Или не будешь вылезать со стола лекаря. Ты этого хочешь?
   - Это всего лишь игра. Разве нет? Мы пришли сюда рисковать. В том числе - иногда умирать.
   - Не знаю, - покачала она головой. - Ты уверен, что это так необходимо? Пусть бы сами разбирались.
   - Сами не разберутся. Ты все еще живешь там, в реальном мире. Без нас здесь ничего не сдвинется. Я предпочитаю быть тем, кто двигает сюжет. Не статистом. Насколько это вообще возможно. А ты?
   - Не знаю... - Лани болезненно потерла область солнечного сплетения. - Как-то это больно дается.
   - А никто легкой прогулки не обещал, - сказал Миха.
   - Я сдам лидерство клана по первому вашему слову, - сказал я. - Подставлять никого не собираюсь, - обернулся к алхимику. - Запрашивайте мага. Когда он прибудет?
   - Полагаю, каравану понадобится день пути.
   - Отлично, я буду поблизости.
  
   Глава 8. Верить или нет?
  
   Темнота сменилась медленно усиливающимся светом. Я будто с большой глубины поднимался. Голову сдавливало обручем, а сердце билось столь отчетливо и жестко, будто вскрыли грудную клетку.
   Разум еще не полностью очнулся, а реальность продолжала расплываться, когда послышался шипящий звук стравливаемого воздуха, затем резкий металлический щелчок - и картинка перед глазами обрела четкость. Крышка игровой капсулы откинулась.
   Я постоял несколько секунд, а потом повалился ничком. Ноги не держали совершенно.
   Слабость. Невероятная слабость.
   Возвращение в реальный мир давалось непросто. И это после всего двух дней пребывания в игре. Однако. Вот почему непрерывно играть можно не больше трех дней. Виртуальность высасывает все силы. Пробудешь в ней дольше положенного - и просто не сможешь вернуться.
   Не знаю, сколько лежал, не в силах пошевелиться. Потом начал оживать. Плохо, когда под рукой нет лечебного раствора или ценной способности лечения. Оказывается, что собственное тело не столь уж и крепкое. Все еще валяясь на полу, осмотрел себя. Так и есть - ни намека на ту мускулатуру, что успел набрать в Испытании. Жаль-жаль. Надо будет после игры записаться в тренажерный зал. Школьные занятия физкультурой - это, конечно, хорошо. Но теперь этого для меня уже мало. Мало быть просто в форме. Хочется большего.
   Опершись руками о пол, поднялся, доплелся до лавки напротив капсулы. Посидел. Ну вот - в голове прояснилось. Немного походив по игровому залу, прошел к его застекленной части. Внизу простиралась ночная Москва. Все же насколько сильно она отличалась от того города, где проходил турнир. Ни единой сходной детали. Тут мой дом, и за него я готов бороться. Но не за те развалины, что нам показал мастер Рузувий.
   Одни сутки в виртуальном мире требуют одного часа в мире реальном. Потому мне пришлось гулять два часа. Чтобы игрокам не было совсем скучно, Координаторы распорядились установить в игровом зале большие мониторы во всю стену. По сути - один огромный монитор, но разделенный на части. Можно следить за тем, что видят другие игроки, находящиеся в игре. Но сейчас скучно - почти все спят. Лишь охотники и танцоры способны лазить по темноте. За ними в основном и наблюдал. Впрочем, ничего примечательного не высмотрел. Двоих за ночь убили. Одного настигла какая-то крылатая тварь - подцепила когтями и, подняв высоко над землей, сбросила на камни. Второго выпотрошили какие-то карлики, вооруженные странного вида ружьями, стреляющими длинными гарпунами.
   Интересно, а меня тут тоже было видно, когда валялся без сознания после схватки с демоном-скелетом? Вот бы посмотреть запись. Вдруг чего полезного найду в ней.
   Еще раз бросив взгляд на спящий город, вернулся в капсулу. Пока меня ждет деревня в десяток домов и несколько вопросов, ответы к которым хотелось бы найти.
  
   ***
  
   Еще с вечера попросил девчонок-прислужниц разбудить меня перед самым рассветом. Понимал, что поступаю не очень правильно по отношению к остальным членам клана, но хотел уйти без них. В чате написал, что надо закончить одно личное задание. Вернусь ближе к полудню.
   Быстро перекусив и запасшись продовольствием, покинул таверну. Утро встретило морозным воздухом и ветром. По небу ползли тяжелые тучи. Пожалуй, дождя не избежать. Но непогода - не причина откладывать задуманное.
   Вынув из вещевого мешка поисковую сферу, сжал ее в ладонях, как и говорил мастер-алхимик. Сначала ничего не происходило, а потом сфера стала быстро теплеть, засветилась изнутри призрачным зеленым. Вспыхнула и погасла. На виртуальной карте отпечатались пять новых маркеров. Не так уж и далеко. За полдня должен обежать.
   Осталось только купить источник огня. То ли магический, то ли механический. Я выбрал механический. Зашел в лавку мастера-инженера и купил масляную зажигалку.
   Вроде бы ничего не забыл. Растворы при себе, Анкхи, свитки идентификации...
   В дорогу.
   Двигался легким бегом, стараясь, чтобы уровень усталости не поднимался слишком быстро. Выползни почти не встречали. Похоже, основная часть тварюшек доблестно полегла под сталью и заклинаниями игроков, а новые особи не генерируются. Оно и к лучшему. Опыта с них уже чуть, а отвлекаться на пустые догонялки не хочется. Лес вообще порядочно истоптали. Всюду виднелись свежие тропы - вряд ли оставленные местной живностью. Несколько раз встречались места схваток - останки тушек. Как правило - порядком обглоданных. Зачастую и не определить - кто оно было при жизни?
   На одном из таких недавних побоищ нос к носу столкнулся со стаей волков. Не такие драные и грязные, с какими встречался в первый день. Эти имели белоснежную шкуру и горящие красные глаза. Большие морды, вымазанные в крови, повернулись в мою сторону. Пожалуй, они были даже красивы. В первую секунду я даже подумывал, чтобы обойти пиршество стороной, но хищники не дали мне выбора. Атаковали. Вел их огромный волк, размером чуть ли не с медведя. С его обнаженных клыков капала чужая кровь, пачкала белоснежную шерсть.
   Я встретил его "Прорывом", а потом ударил "Кругом праведного гнева". Уже привычные действия, складывающиеся в разные комбинации. Схватка длилась недолго. Двое волков все же не решились связываться со странным двуногим и скрылись в лесу. Остальные полегли - четыре особи, не считая вожака.
  
   Вы получили 3300 exp
   Вы получили 1500 серебряных монет
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 13
   Вы получили 4 Z-кристалл
   Вы получили 10 очков параметров
  
   Четыре очка в силу, три в мудрость и три в телосложение. Не задерживаемся, бежим дальше.
   До первого маркера добрался примерно через полтора часа с того времени, как покинул деревню. Вообще, надо будет купить часы. Наверняка имеются простые механические. Не то чтобы они так уж нужны, но ориентироваться во времени не будет лишним.
   Логово гуля-потрошителя расползлось зловонной лужей. Мертвые высохшие деревья стояли в зеленоватой грязи, над поверхностью которой время от времени поднимались и лопались большие пузыри. Вроде и не болото, но ноги вязнут до середины голени. Вырывать их приходится с чавканьем. Следы за спиной тут же снова затягиваются.
   Поначалу мне казалось, что живого тут нет и быть не может, кроме той самой худосочной твари, что сидит в самом центре "лужи". Меня быстро разубедили. Несколько раз под жидкой поверхностью что-то скользнуло. Я принял движение за волны от собственных шагов. Но вскоре убедился, что это не так. Движение возникало даже тогда, когда я стоял. Зеленоватая поверхность вспучивалась и снова опадала. Сначала подобного шевеления было совсем не много, но, по мере моего приближения к центру зараженной местности, - становилось все больше.
   А потом они атаковали. Длинные зубастые твари, похожие на пиявок-переростков. Каким-то образом создания умудрялись выпрыгивать из жижи, норовя вцепиться в открытые участки тела. Пришлось прибавить скорости и активно крутить головой, высматривая очередной бугорок на зеленоватой поверхности "лужи", из которого через секунду выскакивала жаждущая крови тварь. Очень пригодился жезл - несколько таких бугорков удалось прижечь прежде, чем из них кто-то показался. Остальных червей позора (так назывались эти пиявки), как правило, приходилось отрывать от себя, когда те уже присасывались к коже. Интересно, почему "позора"? Во время укуса они что-то впрыскивали в кровь, а потому если первые укусы были довольно болезненными, то последующих почти не ощущал. Да и ноги порядком отяжелели. Пришлось выпить раствор от усталости, а то бы так и застрял.
   Гуль первым выскочил мне навстречу. Выпрыгнул из-за пологой кочки, поросшей черным колючим кустарником, болезненной тенью метнулся, намереваясь опрокинуть.
  
   Вы использовали способность "Выхлоп темной материи"
  
   Темно-фиолетовый сгусток сорвался с жезла, ударил гуля в грудь. Тот даже не вскрикнул - отлетел обратно к кустам, рухнул в жидкую грязь. Магический снаряд попал ему аккуратно в грудь, выжег ее насквозь.
   Что ж, вторая встреча с тварью вышла куда менее проблемной для меня. Если бы еще сгинули треклятые черви. Похоже, отравили меня знатно - в голове гудело, а меня самого шатало, будто хорошо выпил. Но игра пока молчит, значит, ничего критического не получил. Приду в себя, если не задержусь тут надолго.
   Со злостью оторвал от шеи присосавшуюся тварь. Толстое извивающееся тело было скользким и мягким, пыталось вырваться. Я разорвал червя руками. Из обрубков брызнуло что-то грязно-красное, тягучее, будто слюни. Плевать, я и без того порядком угваздался.
   Так, как он сказал?
   Заглянул в журнал:
   "Сначала капаете каплю белой субстанции, затем - черной. Ждете, пока они смешаются в однородную серую смесь, - и поджигаете. Да-с. У вас будет десять секунд, чтобы уйти из зоны поражения".
   Пролистал журнал вниз, вернулся обратно. Все хорошо, но старик забыл упомянуть размеры зоны поражения. Два метра? Десять-пятьдесят? Сейчас, когда у меня под ногами топкая трясина, каждый лишний метр может стать роковым. Знать бы еще, чего вообще ожидать.
   Выпрыгнул очередной червь, метя прямо в лицо. Рефлекторно отмахнулся от него мечом - располовинил отвратное создание.
   Надо заканчивать с этим!
   Прорубаясь сквозь кусты, взобрался на холм. Вроде бы тут и есть центр зараженной области. Да, так и есть - вниз, под землю, уходит нора. Похоже, тут гуль и жил. Вокруг разбросаны кучи земли, виднеется какой-то мусор. Надо будет потом внимательнее посмотреть. Вдруг что-то полезное уродец заныкал.
   Я вытащил из вещевого мешка зажигалку и пару склянок - белого и черного стекла. Осторожно раскупорил сначала белую, капнул ее содержимое у входа в нору. Затем то же самое проделал с черной. Стоило каплям соприкоснуться, как над ними поднялся серый дымок. Запах весьма острый, едкий. Я снова закупорил обе склянки, вернул их в мешок. Выдохнув, чиркнул зажигалкой, поднес огонь к почти прозрачной субстанции, в которую превратились капли. Огонь быстро перекинулся на предложенное угощение. Слабый, еле бьющийся под слабыми порывами ветра. Вот-вот погаснет. Я опустился было на корточки, накрыл огонек ладонями. Напрасно - тот с каждой секундой набирал силу. Даже звук появился - напряженный, гудящий. Поняв, что отпущенное для меня время нещадно утекает, бросился прочь. Черви по-прежнему выскакивали из трясины, но я не обращал на них внимания. Изо всех сил старался быстрее переставлять ноги. Чавкающая грязь раздражала, выводила из себя. По спине, будто железной щеткой скребли - вот-вот что-то случится.
   До границы зараженной зоны добраться не успевал никак.
  
   Вы использовали способность "Аура магического отражения"
  
   Позади полыхнуло с ревущим шипением. Даже оборачиваться не надо, чтобы понять - всепожирающее пламя высвободилось и покатилось в стороны, выжигая все на своем пути. Жар дохнул в затылок и покатился дальше.
   Я зажмурился, перестал дышать. Вокруг бушевал огненный ад. Впрочем, недолго. Только это меня и спасло.
   Все кончилось столь же внезапно, как и начало. Аура все же помогла. Всех неприятностей у меня - несколько небольших ожогов, а также ощущение паленого цыпленка. Посмотреться некуда, но, похоже, с бровями и ресницами пришлось распрощаться.
   Я разлепил веки. Вокруг поднимались тяжелые клубы дыма. Пахло горелым. Но горелым странным - будто опалили огромного больного зверя. Надеюсь, это не от меня такая вонь. От жижи под ногами не осталось и следа - запекшаяся корка растрескавшейся земли, до самой границы заражения. И даже чуть дальше. Что ж, если это действительно лечение, то оно вполне удалось. Все равно, что прижечь кровоточащую рану у человека.
  
   Вы получили 2500 exp
   Вы получили 1100 серебряных монет
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Немного подлечить ожоги и следы от укусов червей. Вроде бы чувствительность снова вернулась, в голове прояснилось. Все в порядке.
   Я вернулся к норе гуля, пораскидал мусор вокруг нее. Среди обрывков одежды и каких-то обгорелых останков отыскалось несколько золотых и серебряных колец, пара драгоценных ожерелий и даже набор золотых ложек с гравировкой какого-то мастера. Судя по всему, магической ценности находка не представляет, но в качестве источника серебряных монет - вполне сгодится.
   Побросав все в вещевой мешок, направился к следующему маркеру. Маркер на очищенной области исчез.
   Следующие две зараженные области ничем не отличались от первой. Разве что размерами. Одна - немного больше, вторая - немного меньше. Из второй я даже успел убежать. В качестве трофеев нашлось немного оружия - больше мелкого, вроде стилетов и кинжалов; а также несколько луков и пара колчанов стрел к ним. Луки простые, а вот стрелы со стальными зазубренными наконечниками - довольно дорогие, я видел такие в лавке мастера-кузнеца. И еще пяток стрел со странными наконечниками, которых мне не приходилось встречать ранее: в форме небольших продолговатых коробочек. Но опознавать их пока не стал. Толку мне от них - чуть. А свитки еще могут пригодиться позднее.
   С четвертой точкой вышла заминка. Гуль обосновался в развалинах старого завода. То ли здесь когда-то была укрепленная точка, то ли сам уродец потрудился над собственной безопасностью, но под ноги то и дело лезли заостренные колья, а сами развалины представляли собой нагромождения металла и бетона. Причем многие проходы оказались либо завалены, либо закрыты ржавыми щитами. Пришлось долго блуждать по хитросплетениям своеобразного лабиринта, пока, наконец, добрался до его центра. К этому времени осушил пару склянок с лечебным раствором и склянку с раствором от усталости. Надоедливые черви сновали под ногами, ползали по стенам, атаковали с потолка. Очень хотелось на все плюнуть и развернуться. Я уже сам мало отличался от того червя - грязный, в потеках слизи и зеленоватой глины. Тошнотворный ком несколько раз подкатывал к горлу, подбрасывая желудок, будто мяч. Прислонившись к стене, я пережидал очередной приступ. Усталость накапливалась все быстрее, но рисковать и перекусывать взятым с собой пайком не стал. Обходился растворами. Их желудок принимал более или менее приемлемо.
   Схватка с самим гулем вышла скорее нудной, чем сложной. Тварь пряталась в переходах и грудах всевозможного мусора, время от времени огрызаясь, но напрямую не атакуя. Пришлось изрядно побегать за ним. Хорошо еще, что в логове потрошителя царил полумрак, а не непроглядная ночь. Света вполне хватало, чтобы обойтись без фонаря. И все же я настиг его. Ранил при помощи жезла, а потом добил мечом.
   Очистительный огонь пришлось пережидать за одной из стен. Помогло не очень - магическое пламя не минуло ни единого закутка. На этот раз аура магического отражения дала сбой - и я смог отлично испытать себя в роли шашлыка. Кожа раскраснелась и пошла пузырями, а кое-где даже почернела. Кажется, кричал я долго и громко. Кричал, пока не осушил разом два лечебных раствора и не применил способность "Лечение". Мало отдавал себя отчет в происходящем. Просто хотел, чтобы боль ушла.
  
   Вы получили 2500 exp
   Вы получили 1100 серебряных монет
  
   Ударная доза лечебных средств помогла. Меня перестало лихорадить. Снова мог соображать. Боль отступила.
   Один! Остался всего один гуль! С мастера-алхимика станется впредь изготавливать такие растворы. Не мог придумать чего-нибудь попроще для уничтожения заразы. И снова я поймал себя на мысли, что думаю о персонаже виртуальной реальности, как о живом человеке. Разумеется, старик не способен думать. За него все давно и четко прописали люди из реального мира. Каждый шаг, каждое слово и эмоцию.
   Ладно, чем богат последний потрошитель?
   В логове гуля, которое он соорудил из земли, битого кирпича и ржавого хлама, обнаружилось аж два металлических ящика. Оба заперты на навесные кодовые замки. Разбираться с ними не было никакого желания, потому я воспользовался куском арматуры. Но если первый замок открылся легко и без проблем, то второй взорвался сонмом электрических искр. Ловушка! Меня хорошенько тряхануло, будто за оголенные провода взялся. Аж перед глазами потемнело. Пришел в себя сидящим на выжженной земле. Когда упал? Несколько секунд просто выпали из памяти.
   Крышки ящиков приподнимал уже осторожно, используя для этого найденную тут же ветку. Ничего не произошло - единственная ловушка уже разрядилась.
   В первом ящике обнаружились книги с записями. Увидев их, я обрадовался новым возможным способностям, но напрасно. Ничего полезного в них не оказалось. Только древние записи. Порядком расплывшиеся, выцветшие, но все же читаемые. Пробежавшись по ним глазами, решил, что держу в руках дневник. Кто-то аккуратным подчерком заносил на бумагу краткие заметки своей жизни.
  
   "4 октября 2137
   Очень холодно. У нас почти закончились дрова. Экономия позволит продержаться дня три не больше. Никогда не думал, что холод будет страшнее голода или жажды. Вчера заболел Алекс. Кашлял весь день и всю ночь. Утром его не стало. Сегодня кашель появился у близняшек и господина Роско. Жалко девчонок. Они не верят, что поправятся. Не могу смотреть им в глаза.
   Сейчас еще очень темно. Ждем рассвета и попытаемся выйти за стену. Без пополнения запасов горючего нам не выжить.
  
   5 октября 2137
   Пишу с трудом. Почти ничего не вижу. По-моему, левую руку мне все же отнимут. Доктор успокаивал, что все обойдется, но он не умеет лгать. У меня началась гангрена. Видел, как потемнела кожа вокруг рассечений. Видел... пока еще мог.
   Вылазка окончилась полным провалом. Не знаю, возможно, нас ждали. Этого не может быть, но иных причин провала я не найду. Мы двигались тихо, со всеми предосторожностями. Они напали у самого леса, у Соляной топи. Штук пять Крюкометов и с десяток Хлыстов. Мы бы обязательно отбились - эти твари боятся огня, а Сайка был вооружен огнеметом... был. Его забрали первым. Заживо втянули под землю. Я слышал его крики. Видел, как земля плюется его кровью. Я знаю - это Древохвосты. Но откуда они там? Все очень похоже на засаду.
   Очень болит голова. Один из Хлыстов попал мне в лицо. Правый глаз совсем не видит. Мне кажется, что его вовсе нет. Левый - будто через пелену. Мы все умрем. Теперь точно это знаю. Надеюсь, кто-то попытается уйти. В одиночку или по двое. Это единственный шанс - не сидеть на месте.
  
   6 октября 2137
   Боль проникла еще глубже. Она выжигает мой мозг. О боги, это невыносимо. Почему мне нельзя просто сдохнуть?
   Голосов стало меньше. Это хорошо.
   Очень хочется пить. Постоянно. Наверное, я всем надоел. Почему они не отпустят меня?
  
   9 октября 2137
   Мне удалось стащить скальпель. Доктор ничего не заметил.
   Мне очень жаль, что все так вышло. У нас больше нет огня. Нет надежды. Надеюсь, после смерти есть хоть что-то, кроме вечного мрака. Я очень хочу в это верить. Нет - я верю. Простите...
   "
  
   Какой-то я выбрал невеселый кусок. Ладно, возьму с собой. Возможно, в записях отыщется что-то полезное. О тех же Хлыстах в моем журнале имеется запись. Человекоподобные создания ростом примерно в метр. Предпочитают передвигаться на четырех конечностях, благо колени на ногах вывернуты в другую сторону. Ловки, обладают длинным ядовитым хвостом. Информации о Крюкометах и Древохвостах у меня нет, а, значит - это еще более опасные твари.
   Второй ящик порадовал обилием микросхем. Причем самых разных. Я смог опознать пару микропроцессоров, несколько печатных плат, предназначающихся для каких-то станковых агрегатов, а также платы памяти. В общей сложности, почти двадцать штук. Если донесу находку до Жердево, то мастер-инженер должен будет выплатить за них почти сорок Z-кристаллов. Это же просто праздник!
   Аккуратно убрал все добро в мешок.
   Что ж, остался последний маркер. Надо бы поскорее разобраться с его обитателем. Порядком вымотался. Раствор от усталости помогает все хуже. Да и желудок бунтует, хотя аппетита нет никакого. Запах горелого и паленого вкупе с недавней гнусью, разлитой под ногами, не способствует желанию положить что-то в рот. Одно хорошо в выжигании зараженной земли - я и сам очистился. Одежда, конечно, в дырах, но зато не воняет. Вроде.
   Я направился к выходу из логова гуля, когда услышал над головой, в переплетениях останков бетонной арматуры, странные звуки. Вроде шагов. Причем совершенно не скрываемых. Кажется, кто-то намеренно шаркает и ступает так, чтобы всех и вся предупредить о своем приближении. Очень странно для тварей из пустоши. Ранее они в подобной безалаберности не были замечены.
   Ладно, если что - мне есть, чем их удивить.
   Поудобнее перехватив меч и жезл, двинулся по лабиринту. Шаги следовали за мной. Но никого не видно. Шумит, но не показывается. Зачем? Или это уже у меня галлюцинации?
   Я как раз вышел за стены древнего завода, когда дорогу мне перегородило нечто. Собака? Но какая большая. Не меньше того белого волка-вождя. Только эта гладкошерстная, черная, поджарая, с острыми торчащими ушами. Вытянутая морда морщилась и скалилась, но рыка я не услышал.
   - Ты кто?
   Собака наклонила голову, внимательно меня рассматривая. Похоже, нападать она не собиралась.
   - Привет! - раздалось за спиной. - Прошу, не бойся и не оборачивайся. Это Эша. Помнишь меня?
   Я было дернулся обернуться.
   - Нет-нет! - в ее голосе явственно слышалась беспокойство. - Подожди, пожалуйста.
   Из-за плеча что-то вылетело, упало к моим ногам.
   - Надень их.
   Очки. Но не простые. По круглым линзам вьются тонкие письмена.
   - Зачем? - спросил я, не оборачиваясь.
   - Так меня никто не увидит.
   - Чего?
   - Просто поверь. Обещаю, ничего плохого тебе не сделаю.
   "Попробовала бы сделать..."
   Я наклонился, поднял очки - вроде лыжных, но вполовину меньше. Никакой информации о них, будто кусок дерева в руках держу. Ладно - рискнем. Плотно прилегают к лицу, довольно удобно. Хотя со стороны, наверное, пугало пугалом выгляжу.
   Ничего не изменилось, разве что мир немного потемнел - ну так стекла матовые.
   - Спасибо!
   Из голоса Эши исчезло напряжение.
   Я обернулся. Она стояла метрах в двух над землей, на горизонтальном блоке. Точно она. В кожаной проклепанной куртке и шлеме с круглыми очками на лбу. Рыжеватая, с веснушками, а вот косичек не видно - волосы вроде бы схвачены в хвост. Вроде и не очень бледная, как мне показалось в первый раз. Но такая же солнечная. Вроде как - живая.
   - Твой зверь? - я указал на собаку.
   - Ага, - кивнула девчонка и ловко спрыгнула на землю. - Его зовут Кай.
   - Ты одна?
   - Да.
   Ее лицо вдруг потускнело.
   - Зачем нужны очки?
   - Чтобы меня не видели те, кому не следует.
   - Это кому?
   - Ты точно хочешь задать именно этот вопрос? - Эша чуть заметно улыбнулась.
   - Нет, - покачал я головой. - Кто ты? И почему вы мне помогли?
   - Уже ближе, - кивнула девчонка. - Но все еще неверно.
   Она подошла ко мне, остановился в шаге.
   - Мне нужна твоя помощь.
   Наверное, я был готов услышать что угодно, но только не просьбы о помощи.
   - Удивлен? - снова улыбнулась Эша. - Поверь, я бы никогда не обратилась к тебе, если бы была хоть какая-то надежда решить проблему своими силами.
   - Не прими за обиду, но мне тут надо еще в одно место заскочить. Может, по дороге поговорим? Если не сильно торопишься.
   - Гуль-расчленитель?
   - Он самый. Последний остался.
   - Отлично. Показывай дорогу.
   Не знаю почему, но встретить в глуши эту девчонку было очень приятно. И ведь надеялся, что пересечемся, но все равно не верил.
   Она бежала легко и почти бесшумно. Странно для инженера. И это притом, что нагружена довольно прилично: за плечами рюкзак и помповое ружье, на поясе нож и целый набор всевозможных инструментов. Еще что-то рассовано по карманам комбинезона. Но все аккуратно пригнано, не трясется и не мешает.
   Точно не игрок. На высокоуровневого (непонятно как оставленного в Испытании) не похожа - слабоват инвентарь. А те, что были примерно равны мне, громыхали, как ведра с гвоздями. Значит, НПС. Управляемый человеком или искусственным интеллектом?
   - Какая помощь тебе нужна? - спросил я.
   - Помнишь о том, что случилось в лагере углежогов?
   - Смутно. Был демон - и он чуть было не прикончил меня. Появились вы... не знаю, кто именно, - демона пришибли, а на меня надели какую-то магическую штуку. Тоже не знаю, зачем.
   - Все так. Ты был слаб - и твое тело сопротивлялось имплантату. Операцию провел мой отец. Знаю, что ты хочешь знать - зачем? Я расскажу, но позже. Сейчас отец в большой беде, - она замолчала, закусив нижнюю губу. - Признаться, не знаю, жив ли он до сих пор. Мы возвращались домой, когда на нас напали. Даже не знаю, кто это был. Вроде бы демонические создания, но совсем не те, с кем мы привыкли иметь дело. Так или иначе, они не хотели убивать. Только тех, кто первым бросился в бой. Остальных забрали с собой. А отходила за водой, а потому наблюдала за всем со стороны. Не стала ввязываться.
   Девчонка бросила на меня взгляд. Вопросительный, выжидательный? Старается понять, как отреагирую на ее признание? Я продолжал молчать.
   - Их увели, - продолжали Эша. - И я даже знаю, куда. Я не могу их бросить, понимаешь?
   В ее голосе появилась неприкрытая боль.
   - Если попытаюсь привести помощь из дома, пройдет слишком много времени. И тогда, боюсь, спасать будет уже некого.
   С минуту бежали в тишине.
   - Считаешь, я могу помочь? - нарушил я молчание.
   - Больше некому. Знаю, ты еще не полностью адаптировался к имплантату. Но наверняка успел прочувствовать его возможности. Если я ничего не путаю, то кроме предоставления нового... класса... он позволяет ускорить процесс твоего обучения. Очки параметров - так они называются? Цифровые значения, описывающие твои физические и умственные способности.
   - Подожди. Так, значит, это не особенность игры?
   Вспомнил, что уже задавался этим вопросом, когда при достижении одиннадцатого уровня получил в два раза больше этих самых очков параметров и Z-кристаллов.
   - Нет, - усмехнулась Эша. - Я так понимаю, что имплантат - прототип, созданный в конце Армагеддона. Люди пытались использовать любую возможность, чтобы иметь шансы наравне сражаться с демоническими созданиями.
   - Прототип? То есть штука не опробована?
   - Я даже не знаю, где ее нашли. Большая удача, что удалось разобраться в ее функциях.
   - Да уж, штука полезная.
   А что я переживаю? Даже если имплантат не опробован ранее, что я теряю? Ничего, кроме одного Анкха и пятисот монет.
   - Так ты поможешь? - Она резко встала. Я пробежал еще несколько метров, пока осознал, что потерял спутницу. Остановился, обернулся. Девчонка смотрела на меня. По лицу ничего не прочитать - будто маску нацепила.
   Интересно, если сейчас сниму очки, эмоции появятся?
   - Хорошо, помогу.
   Чего отказываться? Одного задания уже не выполнил - ничего страшного не случилось.
   - Спасибо.
   Ее губы дрогнули в улыбке.
   Я ждал. Ничего не происходило. Где подтверждение задания? Где обещание награды?
   Наверное, она поняла мое замешательство. Медленно подошла. Здоровенная собака продолжала следовать за ней. Эдакий страж, тихий до поры до времени. Но сил в этой животине явно немало.
   - А что ты скажешь на то, что все ваше Испытание - это не игра? - Эша смотрела на меня внимательно, немного сдвинув брови к переносице.
   - В смысле?
   - Что это такая же реальность, как и Новая Москва или любой другой известный тебе город.
   - Скажу, что это чушь полная.
   - Почему?
   - Потому что в реальном мире нет магии.
   Что за идиотские вопросы? Еще бы сказала, что все мы герои какой-нибудь книжки и живем лишь до тех пор, пока автору или читателю интересна наша судьба.
   - А то, что виртуальная реальность до мелочей воспроизводит мир реальный, тебя не смущает? Вкусы, запахи, ощущения... Твой организм продолжает работать в том же режиме, что и там, дома. Тебе бывает больно, ты чешешься, испытываешь голод, возбуждение... Справляешь естественные нужды, - она заулыбалась. - Уж без последнего игра вряд ли что-то потеряла бы.
   - Это все электрические импульсы, которые стимулируют определенные области мозга.
   Я чувствовал себя полным дураком. Что это? Проверка такая? Никогда не слышал о подобном.
   - Но не до полной же достоверности. Ты ощущаешь разницу между реальным миром и игрой? Не в антураже, не в окружении или возможностях. В ощущениях.
   Тут спорить глупо - разницы действительно нет никакой.
   - Хорошо. А магия? По-твоему, это нормально?
   - Да, - не задумываясь, ответила девчонка. - То, что ты знаешь об истории своего мира, - ложь. То, что ты вообще знаешь о мире, - тоже ложь.
   - А ты знаешь правду? - попытался добавить в голос сарказма, но получилось не очень. Может, я сплю? Мало ли - сон в игре. Нечто вроде бреда. Отравился чем...
   - Только часть правды. Всей правды не знает никто. К сожалению. Слишком долго ее скрывали.
   - Могу я ее услышать?
   - Конечно, - Еша улыбнулась. - Расскажу, что знаю. Понимаю, что поверить будет непросто. Но ты выслушай до конца. А потом делай выводы.
   - Договорились.
   - Ты помнишь вступление перед игрой?
   - Что-то там о цивилизации, рухнувшей под гнетом каких-то Легионов...
   - Оно должно сохраниться у тебя в журнале. Прочти самое начало.
   Я открыл виртуальный журнал, промотал его к началу.
   - Тысячу лет назад в процветающий, индустриально развитый мир пришли силы, к существованию которых официальная наука относилась с полнейшим неверием. Люди, возомнив себя богами, дерзали проводить самые невероятные эксперименты. Но однажды все изменилось. Человеческий гений пробил ткань реальности и впустил в мир создания, имя которым Легион...
   - Этого достаточно, - кивнула девчонка. - Так вот, эти слова - чистая правда. И касается она не виртуальной игрушки, а реальной истории человечества. Все произошло в конце двадцать первого века. Началось с того, что официально был открыт новый вид энергии. Вообще, о ней знали давно, в том или ином виде она упоминалась во многих древних трактатах и учениях, но зафиксировать ее какими-либо приборами не могли. И вот случился прорыв - энергию не только зафиксировали, но впоследствии смогли использовать. Назвали энергию "прана". Используя ее, человек мог дистанционно влиять на объекты физического мира. Причем, это влияние ограничивалось лишь собственным потенциалом человека. Механику процесса я не знаю, об этом тебе лучше будет поговорить с моим отцом. Но суть заключается в манипуляции и изменении физических свойств вещества. Любого вещества. И все это - не вставая с дивана.
   - Вроде как магия?
   - Да. Колдовство, волшебство, магия... в древних сказках сохранились отголоски того, как наши предки пользовались праной. Чем дальше мы отмотаем историю, тем больше упоминаний о людях, наделенных силой, не доступной простым смертным. И дело тут не только в малой грамотности. Двигаясь по пути научного прогресса, наши предки просто забыли о тонких энергиях. Разучились контролировать их.
   Она говорила все быстрее, будто опасалась, что я развернусь и уйду. Признаться, мысль такая возникла. И не раз. Общаться с сумасшедшим персонажем, пусть даже персонажем, изначально очень заинтересовавшим, хотелось не очень сильно.
   - Но каким-то образом человечеству удалось удержать в руках древнее наследие. И не только удержать, но и понять его суть. Хотя и не полностью. Открытие новой энергии сулило небывалый рывок в развитии. Но оставалась одна проблема - прана слишком слаба. Слишком мало людей способны ее почувствовать, а тем более использовать. Тогда были придуманы чипы-катализаторы, позволяющие значительно повысить восприятие человеком праны. И все шло хорошо, пока люди с чипами в головах не стали массово сходить с ума. Оказалось, человеческий мозг не в состоянии быстро адаптироваться к новой реальности, к новым возможностям. Если вчера мир был привычным и спокойным, а сегодня я уже могу метать огненные шары или поднимать мертвых. В сознании происходит сдвиг. Не у всех, но у многих. А если с ума сходит человек, способный силой мысли сжигать целые дома, - это уже большая проблема. А если таких людей сотни, тысячи?.. Но что самое плохое - они подсознательно тянутся к местам наибольшей концентрации праны. А это уже по-настоящему страшно. Как оказалось позднее...
   Эша замолчала, посмотрела на меня. Снова ожидает какой-то реакции? Я же молчал, давая ей возможность самой выбрать, о чем хочет рассказать. Странно все это. Очень странно. Сказки какие-то, что ли. Но зачем? Может, стоит связаться с Михой или Лани? Пусть разузнают, не встречал ли кто еще таких вот персонажей?
   - Вопрос об источнике праны возникал с самого ее открытия, - не дождавшись моей реакции, продолжила девчонка, - но четкого ответа получено так и не было. Никаких видимых закономерностей. Просто где-то "колдовство" давалось проще, а где-то сложнее. И все же источник был найден. Но слишком поздно. Им оказалось не какое-то конкретное место на планете, не какой-то объект или процесс, а целый мир. Чужой для нас, но расположенный так близко, что время от времени он прорывался в нашу реальность. Вот только если раньше прорывы носили локальный характер и потому оставались незаметны для большинства людей, то теперь приобрели характер бедствия.
   - Ты где училась? - оборвал я ее. Для девчонки говорит уж слишком заумно. Не сбивается, будто долго учила речь.
   Эша повела глазами вокруг.
   - Здесь.
   "Наверняка врешь".
   Снова начал думать о ней, как о живом человеке, - совсем голову заморочила.
   - Дальше рассказывать?
   - Да.
   - Прорывы случались все чаще, праны в нашем мире становилось все больше. Больше праны - большей силой можно управлять. Большей силой можно управлять - больше народа сходит с ума. Это называется веерным эффектом. Да и обитатели чужого мира не сидели сторонними наблюдателями. Во время соприкосновения миров их выбрасывало сюда, к нам. Не знаю уж, по собственному желанию или нет. Вели они себя очень агрессивно - хищники, только куда более опасные, чем любой земной зверь. Но основная их опасность не столько в силе, скорости или умении пользоваться праной, сколько в интеллекте и жестокости. Дальше, думаю, понятно - случился так называемый Армагеддон, который практически полностью стер с лица планеты человечество как вид. Только относительно небольшим горсткам уцелевших удалось закрыться в хорошо защищенных бункерах, на базе которых впоследствии выросли города. Новая Москва - один из таких городов.
   - То есть магия, демоны, некроманты и другие твари - все это реально? - выдохнул я.
   - К сожалению - да. Присмотрись внимательнее к игровому процессу - найдешь массу странностей. Взять хотя бы V-растворы. Зачем они нужны? Стоят дешево. Всей сложности - не забыть выпить с новым уровнем.
   - И что с ними?
   - V-раствор имеет очень сложный состав. Он нужен для того, чтобы в нужный момент ненадолго активизировать все системы организма. Именно V-раствор заставляет ваши тела меняться. Наверняка ты уже оценил метаморфозы, - ее глаза на мгновение блеснули. - Как думаешь, зачем такие сложности в игре?
   - Не знаю. Так недолго и мозгами тронуться. - Ничего не скажешь - пересеклись. Как все было хорошо и легко. И вот на тебе. Реальный мир! - Ну, хорошо, а ты тогда кто такая?
   - Я - человек, - пожала плечами Эша. - Такой же, как и ты... Как и тот ты, что находится в капсуле в стенах города.
   - Не понял...
   - Это не твое тело. Не совсем твое тело. Это болванка или аватар, в который переносится сознание игрока. Физически аватар абсолютно идентичен человеческому телу - с той лишь разницей, что его мозг пуст.
   - И? Какой в этом смысл?
   - Смысл в чипе-катализаторе.
   - Хочешь сказать, что эта штука сейчас в моей голове?
   - Да. Именно он позволяет тебе использовать "магию". Все твои способности, все твои умения - все это использование праны. Ты этого не осознаешь, так как чипы давно модернизированы и перепрограммированы. За ними стоят целые вычислительные центры и сложные программы, цель которых одна: превратить мир за пределами города в игру. Подать новую реальность в таком виде, в каком ты легко ее примешь. Без вопросов и сомнений. Лишние знания только помешают усвоению предлагаемого тебе материала.
   - Прокачка... - в голове начинало что-то проясняться. Нет, веры в слова странной девчонки у меня все еще не было, но хотя бы сам рассказ начал обретать хоть какой-то смысл. - Система, при которой сознание постепенно получает доступ к новым возможностям. Нет перегрузки, ведущей к сумасшествию. Так?
   - В точку! - Эша заметно повеселела.
   Да, я довольно понятливый. Не ожидала?
   - Обращал внимание, что из убитых тобой чудовищ не выпадает ничего, кроме того, что и так должно выпадать? Кишки, шкуры, клыки. Но и они не даются в готовом виде - надо постараться, чтобы их заполучить.
   Еще бы не обращал. Опыт со свежеванием черных кабанов не забыть. Весь в крови перемазался, пока выполнил заказ мастера-кузнеца.
   - Ни артефактов, ничего лишнего. Разве что деньги, да и те электронные. Не задумывался, зачем в мире, пережившем глобальную катастрофу, люди расплачиваются монетами? Где их чеканят? Какую ценность они имеют? Не очень логично выглядит для вселенной, максимально приближенной к реальности. Любое оружие, которое ты берешь в руки, любой артефакт или драгоценность тут же представляются тебе в понятном игровом виде - списком параметров и описаний. То же самое касается всех монстров. Большая их часть описана - их слабые и сильные стороны, привычки, излюбленная тактика. Все это хранится в центральной базе данных. Да, она велика и все же небесконечна. Те предметы, которые ты не в силах опознать, в этой базе просто отсутствуют. Поэтому в дело вступают мастера, обладающие куда большими возможностями и опытом, необходимыми для выявления скрытых особенностей предметов.
   Ну да, слышал о таком.
   - Испытание - возможность относительно безболезненно для окружающих подготовить новую боевую единицу. Единица, получившая критическое повреждение, быстро возвращается к лекарю, и тот чинит ее. Твое тело вроде костюма. Но надеть его можешь не только ты.
   - А другой не сойдет с ума, если его поместят сюда вместо меня?
   - Вполне может, но его всегда можно отключить. За вами следят. За каждым шагом, за каждым вздохом.
   - Значит, и тебя видят?
   - Не-е-ет, - протянула девчонка и дотронулась пальцами до моих очков. - Нас не существует. Я не просто так просила тебя не поворачиваться. Мы научились прятаться от тех, кто не должен нас видеть.
   - А Дикие?! Дикие. Они существуют?
   Я подсознательно пытался цепляться за факты, знакомые с самого детства. За то, на чем вырос. Что вбито в голову длинными гвоздями, которые так просто не вырвать.
   - Да. Некоторые попытались пережить Армагеддон в глухих уголках планеты. Спрятались по пещерам. Многие попали под радиоактивные излучения. Многие оказались рядом с разломами, где "прана" наиболее сильна, но в то же время нестабильна. Она способна калечить умы и тела одним своим присутствием. Иногда Дикие снова вылезают к солнцу. Но тут ваша пропаганда почти права - они уже не люди. Но опасны. Для одиночек и небольших групп.
   - У меня осталось три вопроса, - сказал я.
   - Всего три? - засмеялась Эша. - Я думала, их будут сотни.
   - Два основных. Я вообще до сих пор не уверен, что ты не набор единиц и нулей.
   - Я слушаю твои вопросы.
   - Первый: зачем вся эта программа с Испытанием? За столько лет боевых единиц должно было накопиться немало. И второй: кто же все-таки ты такая? Хочется более развернутого ответа. И последний: почему я? Почему именно мне вы вживили имплантат? Я знаю - это не случайность. Почему не оставили его себе? Штука наверняка ценная.
   - На первый у меня нет ответа, - девчонка поджала губы. - Насколько знаю, изначально программа Испытания создавалась с целью подготовить новых бойцов, способных сражаться с пришельцами из другого мира. Но потом что-то изменилось. Программа по-прежнему работает, а вот ее цели... Из ваших городов никто не выходит. За редким исключением. Никаких серьезных действий. Вы собираете артефакты. Да, кстати, это тоже одна из функций игроков: находить артефакты и доставлять их мастерам. Особенно ценные и важные находки переправляются в города или внешние укрепленные лаборатории. Для дальнейшего изучения. Каждый новый виток Испытания начинается с того, что вы разбиваете несколько новых поселений. Обычно это делается из расчета, чтобы вокруг не было опасных чудовищ. Лишь по мере удаления от поселения увеличивается риск. Имеется некий базовый сценарий, актеры. И за всем следят... Координаторы, так вы их называете? По мере развития игры сценарий может меняться. Его цель - заставить игроков двигаться вперед, постоянно совершенствоваться. Не всех - но хотя бы часть из вас.
   В голове тут же возникла череда заданий, приведшая меня сюда. Вроде как случайное появление гулей. А действительно - случайное ли? Или взять отраву в реке и последующую смерть мастера-егеря. Нити, вполне адекватные для игровой вселенной, но натянутые для мира реального. Только если кто-то не держит в руках основной клубок... И все равно не укладывается в голове. Магия реальна. Как такое возможно?
   - Хорошо. Второй вопрос.
   - Кто я такая? Мы те, кто живет в пустошах. Не Дикие, не демонические создания. Люди - такие же, как ты. Но если нас убить, мы не воскреснем. У нас нет городов, есть только небольшие скрытые поселения. У нас нет единого руководителя, есть только лидеры небольших кланов. Мы живем в пустоши, на пепелище мертвого мира. У нас нет ничего, кроме осколков погибшей цивилизации и... цели.
   Она подняла на меня взгляд. Только теперь я обратил внимания, какие большие у нее глаза. Большие и глубокие. Странного зеленовато-голубого цвета, оттенок которого постоянно меняется, стоит ей немного повернуть голову.
   - Какой цели?
   - Той же, о которой говорят вам. Но мы не прячемся за стенами, не выжидает десятилетиями. Мы хотим очистить землю от демонов. Хотим закрыть разломы, через которые соприкасаются наши миры. Прана может стать благом. Она и должна была стать благом. Но обернулась смертью. Возможно, все еще можно поправить.
   - Но ведь есть какое-то "но". Так? Что-то вам мешает.
   - Кроме того, что нас мало и мало кто из нас способен управлять праной? - усмехнулась девчонка. - Но ты прав, есть "но". Мы обладаем некоторыми знаниями, но самостоятельно воспользоваться их плодами не способны. Нужен тот, кто достаточно искушен в магии. Кто-то с чипом-катализатором в голове.
   - И с кашей вместо мозгов?
   Эша нахмурилась. Ее глаза потемнели.
   - Почему?
   - Потому что только с кашей в башке можно поверить в твои россказни. Извини, но иначе назвать их не могу.
   Я сам удивился, как резко и жестко прозвучали мои слова. Будто пощечина. Надо отдать девчонке должное - не позволила пробиться наружу эмоциям.
   - Ладно, - проговорила сдержанно. - Я должна была попытаться. Извини, что отвлекла. Надеюсь, твой рейтинг в Испытании будет достаточно высок, чтобы достойно начать взрослую жизнь в реальном мире.
   Она развернулась и шагнула прочь. Кай бросил на меня тоскливый взгляд, будто обвинял в том, что я обидел его хозяйку.
   - Ты не ответила на третий вопрос, - остановил я ее окриком.
   Понятия не имею, зачем остановил.
   - Зачем тебе? - Эша замерла, но не повернулась.
   - Просто интересно.
   - Ты прав, тебя выбрали не случайно. У нас есть средства, позволяющие следить за игроками. Обычно мы наблюдаем за теми, кто следует основной сюжетной линии. Я уже сказала, что таких линий может быть несколько. Но в любом случае они неочевидны. Ты взял линию гулей, в которой для нас был важен один эпизод - усмирение духа гуля-расчленителя. Знаешь, почему?
   - Не хочу гадать. Скажи ты.
   - Ты попытался спасти демона. Попытался, даже зная, что она всего лишь игровой персонаж.
   Я припомнил события первого игрового дня. Дух гуля, на самом деле оказавшийся демоном. Первый убитый мной демон. Схватка вышла веселая. Если бы не способность "Оборотничества", не видать мне победы.
   - Второй эпизод с бандитами в выработке. Мальчишка. Ты попытался его спасти. Хотя и неуклюже. И эпизод третий - с углежогом. Почему ты вернулся в лагерь? Ты получил кольцо, получил ответ, который завершал задание. Чего не хватило?
   - Дурак, наверное, - пожал плечами. - Не знаю, почему. Что-то заподозрил.
   - Дело в том, что в полевых условиях внедрение имплантата - дело очень непростое. Для этого требуется мастерское владение праной. У нас таких мастеров нет. Но есть выход - построение концентрационных фигур. Благодаря им, можно в одном месте ненадолго создать значительное напряжение праны. Этого достаточно для внедрения, даже если его проводит... по-вашему - новичок.
   - А при чем тут демон? Нельзя было все провести в более спокойной обстановке?
   - Нет. Смерть демонического создания высвобождает поток праны. Им мы и воспользовались. Удачное стечение обстоятельств - смерть сильного демона и игрок, который показал, что умеет думать и сопереживать.
   - Ага, видимо, у меня уже тогда мозги не на месте стояли.
   Отчего-то вспомнились строки недавно найденного дневника. А что, если все, написанное в нем, не выдумка сценаристов Испытания? Что, если их писал реальный человек?
   - Эша!
   Кажется, я впервые назвал ее по имени. Девчонка даже вздрогнула. Или мне только так показалось?
   - Мне нужны доказательства.
   Некоторое время она стояла молча. Легкие порывы ветра ерошили немного растрепавшиеся волосы.
   - Я знаю, как доказать. Но не могу сделать этого сейчас. - Она все же обернулась ко мне. - Отец.
   Девчонка смотрела мне прямо в глаза.
   И вот как такой можно отказать?!
   - У нас есть время? - спросил я. - Немного. Последний гуль совсем рядом. Если с твоим отцом все так серьезно, мне надо подготовиться.
   - Их не хотели убивать. Значит, они для чего-то нужны. Надеюсь, что небольшой запас у нас есть.
   - Тогда не будем медлить?
   - Конечно!
   Мы припустили быстрым бегом.
   Последний гуль облюбовал развалины старой деревни. Возможно, когда-то в ней было много домов. Теперь же осталось не более пяти. Да и те - покосившиеся, поросшие мхом и травой. Вообще, место больше походило на плохо проходимый лес: свалка бревен, заросли мертвых кустов и травы, а в дополнение - дурно пахнущая зеленоватая жижа под ногами.
   - Подожди меня тут. Я не задержусь, - посмотрел на Эшу.
   - Я помогу, - девчонка убрала за спину ружье, которое все это время несла в руках. Достала с пояса нож. Хороший - большой. Таким, пожалуй, можно и рубить, и какого-нибудь зверя освежевать, и корягу перепилить.
   Интересно: игра никак не реагировала на присутствие рядом Эши. Просто игнорировала ее, точно кусок камня. Никакой подсветки, никакой индикации или информации. Интересно, наблюдающим через мои глаза ничего не кажется странным? Вот стоит игрок Райн и пялится в никуда. Долго стоит. Потом бежит и постоянно косится в сторону, будто кого-то ожидает там увидеть. Подумают, что умом тронулся.
   - Откуда вы вообще взялись такие? - спросил спутницу.
   - И из Новой Москвы в том числе, - улыбнулась девчонка. - Давно это было. Потом расскажу.
   - Ну, смотри. Только тут полно червей позора. Твари мелкие, но неприятные.
   - Я знаю, кто это, - ее улыбка стала еще шире.
   Уверена в себе - это хорошо. Только бы уверенность оказалась обоснованной. Живой она человек или компьютерный персонаж - терять все равно не хочется. Заинтриговала - этого у нее не отнять.
   Ножом она действовала очень проворно - на лету рассекла как минимум пять червей. И это только тех, что видел я. А головой приходилось крутить активно. Хотя вдвоем продвигались довольно уверенно. Плечом к плечу, сузив склизким гадам радиус внезапной атаки. Я почти не использовал меч, опасаясь задеть девчонку молниями.
   Поимка гуля не затянулась надолго. Единственной трудностью стало то, что уродец не ограничился одним логовом, а устроил нору в каждом из уцелевших домов. Больше того - гуль не только имел несколько нор, но и соединил их подземными ходами. Потому мог легко исчезать в одних развалинах, а через минуту появляться совершенно в других. Все бы ничего, сами по себе поиски расчленителя не приносили больших неудобств, но постоянно выпрыгивающие черви все же достали основательно. Создавалось ощущение, что здесь их гораздо больше, чем в предыдущих логовищах. В конце концов, я плюнул и, отослав Эшу к границе зараженной зоны, вызвал очищающий огонь. Пламя прокатилось между развалин, и те тут же запылали, исторгая из себя клубы черного маслянистого дыма. Такого подвоха я не ожидал и потому порядком поджарился, пытаясь спрятаться за одной из стен. Та, будто назло, вспыхнула, точно была пропитана бензином. Но, наученный горьким опытом очищения предыдущих логовищ, я приготовился и держал в руках сразу два лечебных раствора. Один осушил сразу, после того как прокатилась огненная волна, вторую чуть позже. Боли избежать не удалось, но хотя бы длилась она недолго. А вот местный хозяин мучился минут пять - с криками и всхлипами вырвался из окна объятого пламенем дома, принялся валяться на засохшей потрескавшейся корке земли. Но огонь не отпускал - превращал гуля сначала в подобие мумии, потом в скелет. А он все продолжал голосить.
  
   Вы получили 3300 exp
   Вы получили 1500 серебряных монет
  
   Ага, опыт, похоже, достался мне одному. Девчонка не в одной со мной группе или тем более клане, но во время первой встречи с Михой мы с ним тоже не были в одной группе. Опыт же, тем не менее, делился пополам. Небольшой плюс к ее версии всего происходящего.
   Ничего более или менее ценного в деревне не обнаружилось. Какие-то старые инструменты, останки мебели и домашней утвари. Пожалуй, даже на продажу забрать нечего.
   - И не больно тебе? - чуть заметно поморщилась Эша, когда все закончилось.
   - Больно, а что поделаешь? Это же всего лишь игра. По крайней мере, для меня. Никаких последствий. Даже смерть - только временное неудобство.
   - Все равно, - проговорила она задумчиво. - Никогда не понимала вашей упертости. По собственной инициативе лезть в пасть к демонам. Как же чувство самосохранения?
   Я усмехнулся.
   - Вот сейчас убедишь меня - испугаюсь идти с тобой.
   Она замолчала. Только смотрит исподлобья.
   - Теперь в деревню - и потом веди. Так? - спросил я.
   - Да. Нам все равно в ту сторону идти, - сказала задумчиво, будто прикидывала предстоящий маршрут.
   - Вот и отлично.
   Странно, но куда-то улетучилось чувство предвкушения от скорой награды. И награды очень неплохой. Что за уничтожение гулей, что за найденные микросхемы. Мысли нет-нет, а возвращались к рассказу Эши. Тасовали факты - те, что знал с самого детства, и те, что услышал от нее. Почему нам никогда не показывали разрушенные города? Почему никогда не показывали саму пустошь? Мы видели голограммы непроходимых лесов и быстрых рек. Видели горы, чьи вершины устремляются к самим облакам. Видели долины и равнины. Но развалины и следы бедствия - никогда. Здесь, во время турнира, впервые. Очень странно. На все наши просьбы Наставники всегда отвечали неизменным: рано. Только после прохождения Испытания. А почему я никогда не спрашивал об этом родителей? Почему они сами держали увиденное в игре в тайне? Общие разговоры - и не больше. Никакой конкретики. Треклятое "рано" сейчас буквально выедало мозг. И ведь недоговоренность не вызывала недоумения. Немного обиды - да. Ожидание момента, когда все увидишь сам, - несомненно. Неужели за три месяца Испытания пережитое тут настолько тяготит, что от него хочется убежать и никогда больше не вспоминать?
   - Ты спрашивал, откуда мы взялись...
   Голос Эши вернул меня к действительности.
   - Да.
   - Ты никогда не задумывался о том, что, вернувшись в привычный мир, лишишься всей той силы, что тебе уже подвластна?
   - В первый же день задумался, - невольно усмехнулся я. - Или во второй.
   - Не ты один такой. Мне не с чем сравнивать, я родилась уже тут. Но, как оказалось, не всем по душе жизнь в стерильном городе. Некоторые не пожелали возвращаться и остались в пустоши.
   - Как так? Если здесь не настоящие мы...
   - Твой разум находится в этом теле. Значит, сейчас это и есть ты. Тебя могут отключить от Испытания, но ты не умрешь. Умрет тело, оставшееся в городе, но не это. Ты лишишься игрового интерфейса, но не лишишься того, чему научился тут.
   - Сомнительный приз, если учесть, что и смерть становится настоящей. Если я все так понял.
   - Ты понял правильно. Воскрешения больше нет. Поэтому первых игроков, решивших остаться за городскими стенами, нет. Они давно погибли, но передали своим потомкам все знания об устройстве вашего общества и о самом Испытании. Ты, наверное, удивишься, но здесь у нас есть школы.
   - Не удивлюсь. Если бы ты не сказала, что родилась здесь, никогда бы так не подумал.
   Я пока решил не мучить голову предположениями "верю - не верю". Предположим странное - девчонка права.
   - Спасибо, - ее щеки залил легкий румянец. - Я многого не знаю, но мы стараемся не скатиться к каменному веку. Хотя это и непросто.
   - А тебе никогда не хотелось попасть в Новую Москву? Или в любой другой город?
   - Хотелось, - не стала отпираться Эша. - Но я вижу, что творится вокруг. И вижу, что ваши города не больше, чем тесные коробки. Странно, что, живя в постоянном страхе, вы до сих пор не уничтожили сами себя. Странно, что этого не сделали демоны. Защита ваших городов эффективна, но создания из другого мира не очень-то ценят собственную жизнь.
   - Мы не живем в страхе, - возмутился я. - С чего ты взяла? Скажу больше - у нас и преступности-то почти нет. К Испытанию каждый готовится с самого детства. Мы хотим сюда. Это что-то вроде обряда крещения или взросления, какие встречались в древности. Но обряд должен пройти каждый. Но страх - тут ты не права.
   - Я говорю не о тебе, не о других... как это... обывателях. Говорю о тех, кто вами управляет. Почему они предпочли спрятаться за стенами и не выходить за них?
   - Возможно, еще рано.
   Мне показалось, что она засмеялась, но когда кинул взгляд на ее лицо - оно оставалось непроницаемым.
   - Даже вы, тридцать необученных новичков, способны сильно проредить численность чудовищ. Пусть далеко не самых сильных. А сколько таких аватаров хранится в городах?
   Я не нашелся, что ответить. Если правда на ее стороне, то подобная осторожность хоть и кажется странной, но вполне может объясняться банальным нежеланием привлекать к себе излишнее внимание особенно сильных демонов. И никаких подводных камней - тактический ход, рассчитанный на будущее. Кто знает, быть может, мое или следующее поколение встанет во главе новой армии магов, демонологов и паладинов, которые вырвутся из стен стерильных городов и покатятся по пустошам, уничтожая все на своем пути? Кто знает?
   - Мне дальше нельзя, - Эша резко остановилась. До деревни оставалось с полкилометра. - Иди, разбирайся со своими делами. Я буду ждать тебя возле разрушенной библиотеки. Знаешь, где это?
   - Конечно. Смотри - осторожно, там, у входа, кривозубов много.
   Она склонила голову набок, улыбнулась.
   - Помню-помню - ты знаешь, - я поднял руки, признавая свое поражение.
   - Ой, чуть не забыла. Купи три канистры бензина. Я знаю, у вашего инженера такие продаются. Специальные - вытянутые. Как раз для вещевых мешков. Нам могут понадобиться.
   - Хорошо.
   Судя по маркерам на виртуальной карте, Миха и Лани находились далеко от Жердево, километрах в двух, не меньше. Николь же только недавно покинула деревню. Что ж - оно и к лучшему, не хотелось сейчас лишних вопросов. Вот разберусь во всем, тогда видно будет.
   Первым делом отправился к мастеру-алхимику. Завидев меня, тот забавно зашевелил носом, будто принюхивался. А, может, и правда принюхивался. Несло от меня далеко не розами. Да и вообще вид сильно побитый, потасканный.
   - Я обезвредил все логова гулей-расчленителей.
   - Знаю-знаю, молодой человек. Да-с. Ваш поступок поистине неоценим. Все Жердево перед вами в долгу.
  
   "Задание: Найти и обезвредить
   Статус: завершено
   Награда: 11000 exp, 15 Z-кристаллов, 5000 серебряных монет"
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 14
   Вы получили 4 Z-кристалла
   Вы получили 10 очков параметров
  
   Первым делом я выпил V-раствор, а затем пополнил запас растворов лечебных и растворов от усталости. Затем раскидал свободные очки параметров. Ничего нового: четыре в силу, по три в мудрость и телосложение.
   Урон от "Круга пламенного гнева" достиг 1400 единиц. Будет очень кстати. Насколько понял, в компании Эши меня ждут непростые твари.
   Выпив V-раствор, прислушался к собственным ощущениям. Вдруг, почувствую что-то, чего раньше не было. Нет - ничего. Будто воду пьешь.
   Ладно, теперь бегом к мастеру-инженеру. Тот придирчиво и, как мне показалось, непозволительно долго рассматривал каждую микросхему. Но, в конце концов, все же вынес вердикт. Готов купить у меня аж четырнадцать микросхем. Не двадцать, как я рассчитывал, но тоже очень неплохо.
  
   "Задание: сборщик мусора
   Статус: в процессе
   Награда: 500 серебряных монет и 2 Z-кристалла за микросхему"
  
   Вы получили 28 Z-кристаллов
   Вы получили 7000 серебряных монет
  
   Итого 71 Z-кристалл и почти 31000 монет. Столько у меня еще не было. Потерпеть еще немного - и можно будет купить квадроцикл. Я невольно бросил взгляд на стальное чудо, стоящее в углу. Отчего-то инженер не стал его накрывать мешковиной. И правильно - в таком виде он куда сильнее привлекает внимание. Глядишь - игроки засуетятся, стараясь заработать необходимую для покупки сумму. Сейчас она мне уже не казалась столь уж заоблачной. Всего двадцать тысяч оставалось. Каких-то двадцать тысяч.
   Канистры с бензином действительно больше походили на баллоны. Довольно тяжелые. Каждая на тридцать литров. Но в мешок умещались идеально. И вот как подобное может происходить в реальном мире?
   У мастера-мага обзавелся парой новых способностей:
  
   Белый ветер
   Вы устанавливаете источник огненных всполохов
   В радиусе 10 метров наносит периодический урон по площади, равный 50% (300% демоническим созданиям) вашего физического урона
   Время действия: 3 минуты
   Время перезарядки: 10 минут
  
   Пожалуй, неплохое подспорье во встрече с демонами. И довольно масштабное.
  
   Кровавая хватка
   Между вами и целевым противником устанавливается устойчивая связь. Его жизненная сила перетекает в вас, восстанавливая ваше здоровье
   Наносимый вами урон: 50% физического урона
   Восстанавливаемое вами здоровье: 10 единиц в секунду
   Время действия: 3 минуты
   Время перезарядки: 10 минут
  
   Вот и хватит на пока. Есть новая атакующая способность и новая поддерживающая. Z-кристаллов хоть и много, а экономить все же стоит.
   Напоследок забежал к мастеру-ювелиру. Раз уж пока проблема траты Z-кристаллов никуда не девается, а расставаться с деньгами совершенно не жалко (квадроцикл точно куплю, но позже), надо прикупить колец. Благо, аж семь пальцев свободно. Но купил только пару:
  
   Кольцо внезапных шипов
   Сила +10
   Телосложение +10
   Дополнительно:
   Внезапные шипы - раз в час позволяет выстреливать сотней костяных шипов.
   Урон: 150% физического урона
  
   Серое кольцо печали
   Мудрость +20
   Дополнительно:
   В радиусе 20 метров накладывает проклятие "Неизбывной печали". Противники не желают драться, а некоторые готовы покончить с собой
   Время действия: 10 минут
   Время перезарядки: 1 час
  
   За два кольца заплатил порядка 4000 монет. Ну и цены у них тут - по миру пойти недолго. Без скидок - так и вообще не сунешься.
   Вроде ничего не забыл. Можно, конечно, спустить на экипировку больше денег, но вряд ли это сильно повысит мои шансы на успех. Банально не знаю, к чему конкретно готовиться. А запас на черный день иметь надо.
   Так, пока не забыл... Завтра в деревню должен прибыть караван с новым мастером-магом. Надо бы успеть к этому времени вернуться. Не факт, что нить со смертью егеря и неожиданным появлением некроманта продолжится (неожиданным ли?), а изучить умения следующего уровня будет очень к месту.
   Я уже выходил на улицу, когда уже привычный деревенский гам буквально взорвался резким ревом. Звук показался мне чуждым, совершенно не вяжущимся с окружающей обыденностью. А потом я увидел его источник. Жердево пронзила черная стрела, стремительно набирающая скорость и уносящаяся параллельно реке Горелой. Тот самый квадроцикл, на который я пялился у мастера-инженера, вылетел за пределы деревни. Но что самое странное - управляла им Эша.
  
   Глава 9. Спасательная миссия.
  
   Чего я только ни передумал, пока шел к древней библиотеке. Сказать, что поступок Эши меня удивил, - значит не сказать ничего. Я пребывал в шоке. Ладно, еще с мотивами все более ими менее ясно - кому не захочется заполучить себе железного коня? Вещь хорошая и дорогая, в пустошах может сыграть добрую службу, если надо куда-то побыстрее попасть. Но как ей это удалось? Угнать тарахтящую дуру из-под носа мастера - не воды попить. Не прибила она его ненароком? Да и вообще - ждет ли еще, или все эти разговоры были только способом заставить меня сделать то, что ей надо? Так вроде ничего еще и не сделал. Ну, бензина купил. И все. Даже передать не успел.
   Деревню я покинул не сразу - ненадолго задержался, посмотреть на реакцию местных. И если игрокам, в общем-то, было все равно, даже радостно, что одного из мастеров обокрали посреди ясного дня, то сами мастера выглядели по-настоящему растерянными и злыми. Почти все лавки на время закрылись.
   Радость игроков поутихла, только после того как прибыла заносчивая парочка наблюдателей. Мастер Рузувий и мастер Грейс собственной персоной. Возникли в нескольких шагах от дома мастера-инженера.
   - Что здесь произошло?! - гневно пророкотал мастер Грейс.
   Воин выглядел не то чтобы злым - скорее, ошарашенным, но показывать этого не желал.
   Игроки тут же потянулись по внезапно возникшим делам. Хотя не все, человека три остались, активно рассказывая то, что они видели. Или не видели, но что-то рассказать все равно хотели. Я недолго пошатался в районе таверны, даже немного перекусил, вспомнив, что не ел с самого утра. Никакой облавы вроде бы не объявили. Иконка заданий для клана оставалась мертвой. Или все дело в отсутствии егеря, который эти задания и раздавал. Не знаю. Вряд ли произошедшее спустят на тормозах. Но раз пока нет активных действий, то и делать здесь нечего.
   Я вышел с противоположной стороны деревни, потом сделал крюк по лесу и двинулся вдоль реки. Намеренно старался держаться подальше от следа. Вообще, захоти кто-нибудь его отыскать - не испытал бы ни малейших трудностей. Колеса отлично отпечатались что в мягкой почве, что в более плотных местах. Единственное - след быстро ушел в сторону. Чуть ли не перпендикулярно руслу. То ли Эша таким образом пыталась увести возможных преследователей от места назначенной со мной встречи, то ли просто уехала.
   До библиотеки я добрался без происшествий. Даже попавшуюся на пути стаю волков предпочел обойти прежде, чем хищники меня заметили. Благо шел с подветренной стороны. К развалинам приближался осторожно. У самого входа обнаружил тела нескольких кривозубов. Тварюшек вскрыли совсем недавно - над кровавыми лужами еще поднимался пар. Следов схватки нет. Или просто я их не вижу. Выхлопными газами тоже не пахнет. А вот птиц не слышно. Хотя пели ли они в прошлый раз? Не помню - не до того было.
   - Есть тут кто?! - окликнул негромко.
   Чувствовал себя полным идиотом.
  
   Миха : Райн > Ты что там забыл?
  
   Неожиданное сообщение в чате немного отвлекло.
   "Действительно, а что я тут делаю? Вот согласился помочь девчонке спасти ее отца. И знаешь, все это не игра".
  
   Райн : Миха > Все нормально?
   Миха > Да. Порубали тут знатно. Но дальше не пробиться. Николь вызвали. Подтянешься? До каких-то развалин дошли. Должна быть добыча.
  
   Может, и правда сходить с ними? Какая-никакая, а ответственность за клан. Лидер же. Да и здесь, похоже, тихо. Где искать эту сумасшедшую?
   - Думала, не придешь...
   Я чуть не подпрыгнул от неожиданности. Резко обернулся. Откуда только вышла? Стоит, улыбается.
   - Да я и сам сомневался. А где твой друг?
   - Отпустила. Ему за нами не успеть.
   - Как ты это сделала?
   - Что сделала?
   - Угнала квадроцикл.
   - Вся защита торговых лавок от воровства построена на том, что программа просто знает, кто из вас куда зашел. И что делает. Слежка. Каждую секунду. Попробуй взять то, за что не заплатил, - и тут же об этом станет известно хозяину лавки.
   - И дело тоже в чипе?
   - Да. Он вроде маячка.
   Неприятно узнать, что за каждым твоим действием подсматривают. Каждый шаг контролируют. Нечестно это, что ли.
  
   Миха : Райн > Ты тут?
   Райн : Миха > Прости, без меня. Помнишь лагерь углежогов? Кажется, я смогу узнать, что там произошло. Никому ни слова, ладно?
   Миха : Райн > Смотри там... Что-то серьезное?
   Райн : Миха > Пока не знаю. Расскажу сразу, как выясню.
   Миха : Райн > Ладно. Удачи.
   Райн : Миха > Спасибо
  
   А ведь хотелось поделиться с ним мыслями и предположениями. Но что, если контроль распространяется и на чат? Скорее всего, распространяется. Лучше поостеречься, пока действительно все не встанет на свои места.
   - Ты еще со мной? - спросила Эша.
   - А иначе бы зачем пришел?
   С минуту мы стояли молча, смотря друг на друга. Не знаю, о чем думала она. Я же старался не думать вовсе. Решение принято - и ни к чему разрывать мозг сомнениями.
   А она красивая... Интересно, окажись девчонка невзрачной замухрышкой, согласился бы я ей помочь?
   - Что у нас с бензином? - спросила Эша. - Купил?
   - Конечно. Три канистры по тридцать литров.
   - Отлично - должно хватить.
   Она вроде бы дернулась развернуться, но остановилась, посмотрела на меня.
   - Не могу не предупредить тебя, - сказала, глядя мне в глаза, - возможно, у тебя возникнут проблемы. Очки не дают им видеть меня, но твои перемещения могут показаться странными.
   - И чем это может обернуться?
   - Не знаю.
   Слова давались ей непросто. Наверняка бы предпочла промолчать, но не смолчала. Почему?
   Разум твердил: "Вернись в деревню, займись делами клана. Это только игра. Игра - и ничего больше. Испытание - билет во взрослую жизнь. В реальную жизнь, без магии и демонических тварей. Упустишь возможность сейчас - потом не наверстаешь..."
   Все правильно, так меня учили. Так всех нас учили. Но тогда почему изнутри гложет червяк недоверия? Почему так хочется плюнуть на правила и отправиться с этой веснушчатой девчонкой? Наверняка кто-то скажет, что не головой думаю. Возможно, так оно и есть. Но как можно отказаться от тайны?
   Я не смог.
   - Идем, - сказал девчонке. - Ты вроде торопилась.
   Она улыбнулась (как мне показалось - с облегчением), развернулась и мягко скользнула за деревья. Мы шли минут двадцать, прежде чем выбрались на небольшую поляну. Не знаю, как ей удалось затолкать квадроцикл сюда. Дерн сильно проседал под тяжестью железного коня. Попробуешь газовать - закопаешься на месте. Потому только своим ходом - и шума меньше, и следов. Относительно, конечно. Только долго. Из леса выбирались не менее часа. И это притом, что для меня вес квадроцикла не был чем-то неподъемным. Его просто неудобно толкать. Эша шла впереди, выбирала наиболее удобный путь. В итоге, уже спустя несколько минут я бы не нашел за спиной собственного следа.
   Что ж, если сейчас кто-то смотрел моими глазами, то он увидел краденый транспорт. Но он увидел и то, что я его нашел. Случайно. Другое дело - отодвигающиеся кусты и приминаемая трава. Так со стороны выглядит перемещение Эши?
   - Когда-нибудь водил что-то подобное? - спросила Эша.
   - Машину.
   - Успешно?
   - А что там сложного? Все автоматика делает. Надо только курс задать.
   - Задать курс?
   Девчонка явно не понимала, о чем речь. Что ж, хоть чего-то она не знает.
   - Да - задаешь компьютеру курс, а он сам выбирает наиболее оптимальный путь. Учитывает пробки, загруженность трасс.
   - Пробки? Зачем на дорогах пробки?
   - Да незачем, - усмехнулся я. - Они сами образуются. Неважно. За рулем бывал.
   - Ну и отлично. Потому что будет лучше, если квадроциклом будешь управлять ты.
   - В смысле? У меня не хватит на это интеллекта.
   Эша протяжно вздохнула.
   - Это не игра, пойми. Думаешь, я хоть как-то устраиваю твое Испытание? И все же транспорт стоит здесь, а не в лавке твоего техника.
   - До сих пор не пойму - как?
   Девчонка усмехнулась.
   - Не скажу, что ты совсем не прав. Правильно сомневаешься. - Она скинула с плеча рюкзак, выудила из него небольшую микросхему с парой торчащих из нее проводов. Судя по всему, микросхему просто выдрали. - Эта штука блокировала систему подачи топлива. Бортовой компьютер квадроцикла анализирует уровень водителя, его параметры, и если они не удовлетворяют некоторым условиям, то двигатель просто не заведется. Более такой проверки нет. За руль можно хоть медведя сажать.
   - Тогда нет проблем, - больше не стал спорить я. Да и чего спорить? Надо сесть и попробовать. Конечно, управлять лучше мне. Будет странно, если буду ехать позади, не касаясь руля. Вот уж Координаторы удивятся новой магии.
   Напрасно я думал, что умею водить. Программировать компьютер и самостоятельно держать в руках руль рвущегося из-под тебя монстра - вещи совершенно разные. Первая моя поездка длилась не более нескольких секунд и завершилась падением. Даже не думал, что четырехколесная дура способна перевернуться в, в сущности, небольшой канаве. Оказалось - может. Но падать было совсем не больно. Хорошо, конечно, меня не придавливало ревущим металлом. Дальнейшие попытки управиться с квадроциклом пошли куда успешнее. Никаких падений и аварий. На мотоцикле точно бы кувыркался до вечера. А тут - четыре колеса, красота.
   И это было здорово! Сила, мощь, ярость, сконцентрированные в стальном чудовище. И эта мощь повиновалась мне.
   Бьющий в лицо ветер вырвал из головы все мысли, все сомнения. Помнится, я восхищался свободой Испытания. Миром без привычных удобств, но и свободного от условностей. Так вот теперь то ощущение свободы тускнело и таяло. Мы неслись по пустоши, а в небе стоял красный солнечный диск. Мы неслись к алому мареву, в огонь. И передать словами разрывающие меня ощущения я не мог.
   Эша прижалась ко мне сзади, крепко обняла за талию. Я чувствовал ее тепло. Чувствовал ее дыхание, когда девчонка подсказывала путь. В груди поднималось что-то жаркое и незнакомое. Казалось, я готов свернуть горы.
   Дорога не заняла много времени, и это даже немного расстроило. Хотелось так и лететь навстречу солнцу. Но солнце скрылось за тучами, а пустошь, до того зеленая и живая, сменилась проплешинами мертвой земли.
   - Остановись! - прокричала мне на ухо Эша. - Дальше пойдем пешком, - сказала, когда двигатель квадроцикла стих. - Надеюсь, я не ошиблась. Здесь недалеко.
   Спрятав железного монстра в зарослях акации, мы двинулись в сторону довольно высокого холма, на верхушке которого виднелись какие-то развалины. Пахло тут странно. Уж точно не зеленью. Пылью, что ли... чем-то затхлым, точно ветер брезгует наведываться сюда. Впрочем, скоро стало ясно, почему брезгует. К развалинам вела торная дорога, по обеим сторонам которой возвышались колья. Но не пустые. Примерно на половине из них застыли тела животных. Некоторые успели превратиться в иссохшие мумии, некоторые и вовсе осыпались прогнившими останками, но встречали и совсем свежие - вокруг которых вились мухи. Много мух. Мелкие твари жужжали и ползали по обезображенным телам.
   - Мне кажется, нас не очень ждут, - сказал я.
   Признаться, идти вдоль всего этого безумства было не по себе.
   Эша ничего не ответила. Ее глаза жадно цеплялись за каждый новый труп. Ищет своих? Ищет и боится найти.
   Не нашла. Колья венчали только тела животных. Разных - от почти безобидных выползней, до уже знакомых мне белых волков, а также существ, в останках которых трудно кого-то опознать, но мощные челюсти и длинные когти говорили о том, что встреча с ними не была бы безобидной.
   Девчонка вытащила из-за спины ружье, передернула цевье. Кажется, ее лицо побледнело еще больше. Губы стали чуть ли не серыми.
   - Давай ты будешь держаться за мной, - сказал я. - Если что, мне терять нечего.
   Она будто и не слышала.
   Я схватил ее за плечо, встряхнул.
   - Слышишь меня?
   - Да, - проговорила одними губами.
   - Не слышу!
   Встряхнул ее снова. Уже сильнее.
   - Да! - выплюнула со злостью.
   - Так-то лучше.
  
   Вы использовали способность "Аура физического отражения"
   Вы использовали способность "Аура скорости"
   Вы использовали способность "Аура магического отражения"
  
   Жаль, что ауры нельзя накладывать на цель - только на себя. Пожалуй, девчонке оно куда нужнее, чем мне.
   - Подожди... - я остановился возле относительно свежих останков большого хищника, судя по огромным клыкам, скалящихся на весь белый свет. - Сейчас будет немного противно.
  
   Вы использовали способность "Гомункул"
  
   Уж если идем в гости, надо основательно подготовиться.
   Руки набрякли уже знакомым колючим жаром. Темное свечение потянулось от кистей к телу мертвого создания. Его плоть начала стремительно изменяться, превращаясь в нечто совершенно иное.
   - Всего этого не должно быть в нашем мире, - тихо проговорила Эша. - Демонология и некромантия - зло в чистом виде.
   - Смотря как их применять. Да и если это зло, зачем вы подсадили мне именно такой имплантат?
   - Другого у нас нет...
   - Вот и я не жаждал такой красоты. Но уж если есть - глупо не использовать.
   Приказав новоявленному союзнику охранять Эшу, я двинулся дальше.
   Мы не прятались, да и прятаться было негде. Когда-то развалины могли служить отличной крепостью. Стоя на ее стенах, легко просмотреть все вокруг на пару километров. Да, за последние годы тут прибавилось растительности, но не настолько, чтобы сильно затруднить обзор. Похоже, именно мертвые проплешины не давали лесу близко подобраться к развалинам.
   Вблизи развалины действительно походили на крепостные. Причем крепость возводилась либо где-то в так называемых средних веках, либо уже после последней катастрофы. Причем второй вариант казался мне более реальным: в грудах природного, необработанного камня виднелись куски бетонных блоков, отдельные россыпи кирпича, проржавевшие металлические листы и арматура.
   Не знаю, как объяснить, но тут обитало зло. Наверное, то самое, о котором говорила Эша. В воздухе стояло дикое напряжение. На нас смотрели, нас изучали. Заглядывали под кожу, подцепляли невидимыми когтями плоть, отрывали ее от костей. В глаза будто песка насыпали, а в горле скопилась кислая слюна. Поганое место.
   - Разлом... - прошептала девчонка. - Здесь проходит разлом! - Она резко повернулась ко мне. - Ты можешь почувствовать прану! Ты должен ее почувствовать. Катализатор в твоей голове усиливает восприятие. Не думай о том, что предлагает Испытание, - это только крохи. Постарайся почувствовать.
   Я даже ничего ответить не успел, а Эша уже шагала дальше.
   Развалины крепости образовывали ровный круг, имеющий всего одну брешь, куда и направлялась тропа. Внутренний двор, если его так можно назвать, оказался завален все теми же камнями и осколками - ни одного уцелевшего сооружения, даже если они тут когда-то и были. Но вариантов, куда идти дальше, нет - в самом центре двора раззявленной пастью виднеется уходящая под землю дыра, в глубине которой пульсирует алым. Забреди я сюда один - далеко не факт, что решился бы спуститься. Все тело будто иголками кололи. Хрен его знает - на мифическую ли прану так реагирую, на разлом или еще какую чертовщину. Желание одно - как можно скорее покинуть проклятое место.
   Судя по всему, девчонка испытывала те же чувства. Переминалась с ноги на ногу, но не могла заставить себя идти дальше. В ее глазах что-то блеснуло, а потом по щеке пролегла слеза.
   Вот оно: случайно или нет выбрал класс паладина, а время - отрабатывать выбор. Нести свет во тьму.
   Я криво усмехнулся собственным мыслям. Пафосно, торжественно и глупо.
   Преодолевая уколы сотен невидимых игл, шагнул к дыре. Самое сложное - сделать первый шаг. Потом же главное - просто не останавливаться.
   До моего слуха донеслись отголоски далекого пения. Заунывного и размеренного. Какой-то обряд? Значит, мы не опоздали.
   Обернулся - Эша так и стояла недвижимой статуей. На ней лица нет. Уже не бледная - серая, точно смерть. Одни глаза блестят.
   - Оставайся тут! - крикнул ей и нырнул в ход.
   Ощущение, что его огромный червь пробил, а потом стенки разогрели до нескольких сотен градусов, отчего местами порода превратилась в стекло. Подошвы немного скользили, но зато нет проблем с темнотой. Алое свечение отражается в стеклянных вкраплениях, разгоняет мрак.
   Идти, не останавливаться.
   В теле началась ломота. Будто руки невидимого садиста выкручивают кости из суставов, пытаются отодрать куски плоти.
   Паршиво. Если так и продолжится и дальше, я даже до цели не доберусь. Одно хорошо: вся эта гадость никак не сказывается на уровне здоровья и на параметрах. Значит, бояться нечего. Пока нечего.
   Преодолевая боль, перешел на бег.
   Пение стало громче. Теперь в нем можно различить отдельные слова, но язык мне совершенно не знаком. Странные, резкие звуки, чем-то похожие на стрекот насекомых - огромных насекомых из ржавого металла.
   И звон - еле слышимый звон.
   Последние метры преодолел, несясь со всей возможной скоростью. Вылетел не то в пещеру, не то в подвальные помещения. И не понять. Потолок теряется во мраке, но стены, выложенные диким камнем, видны. Тут было очень просторно.
   Источником алого свечения служило зеркало. Так я для себя обозвал конструкцию высотой под четыре с лишним метра. Монументальное, вросшее в каменный пол, иссеченное трещинами. В зеркале метались какие-то тени. Вокруг зеркала начерчена большая фигура с множеством острых углов и лучей. Начерчена, судя по всему, кровью. И совсем недавно. В углах фигуры: привязанные к корявым кольям, стоят люди. Одежды на них немного, а тела иссечены порезами. Будет большим чудом, если кто-то из них еще жив. Перед зеркалом в коленопреклоненной позе застыли пятеро. Не разобрать, кто такие. И почему все те, кто практикует темные стороны магии, имеют привычку заворачиваться в бесформенные лохмотья?
   Не знаю, услышали они меня, или почувствовали, или все разом обернулись по чистой случайности. Пение стихло.
   - Чужак! - раскатились по пещере шипящие крики. - Чужак! Новая кровь!
   Жаль, что не испугались. А я так надеялся.
  
   Вы использовали способность "Бес-прихвостень"
  
   Рядом засуетился, заворчал толстый бес.
   Черт его знает, на что способны эти пятеро. Судя по рассказу Эши, серьезные противники.
   Резким движением сорвал с пояса склянку с раствором скорости, выпил ее содержимое. И тут же в мою сторону протянулись темно-фиолетовые сгустки. Броситься в перекате, уйти с линии огня.
   Все пятеро колдовали. Двое, скалясь и брызжа слюной, посылали вслед за мной выхлопы черной материи, еще один создавал какое-то непроглядное облако. Один накрыл всю братию пепельным куполом. А последний не делал ничего - стоял, снова уставившись в зеркало, и торопливо произносил слова. Уже не пел - перешел на речитатив. Что-то подсказывало, что самую большую свинью подложит именно он.
   Я направил бес к пятерке магов, но тот лишь бессильно бился о прозрачный купол. Ругался мой прихвостень во весь голос, потрясал кулаками, показывал неприличные жесты.
  
   Вы использовали способность "Клинок света"
   Вы использовали способность "Щит света"
  
   Забросив жезл обратно в вещевой мешок, я вытащил оттуда щит. Что ж, посмотрим, кто сильнее. Увернувшись от очередного сгустка, рванул прямиком к пепельному куполу. Не совсем понял, что случилось потом. Внутри купола что-то родилось. Какое-то безумное мельтешение отдельных черных частиц - коротких и угловатых. И вот частицы оформились единым заостренным наконечником - и вся эта орава метнулась в меня. Увернуться не них просто не успел. Меня снесло, точно буря легко подхватывает пожухлый лист и сбрасывает его со скалы. От удара спиной из легких выбило воздух. Но само по себе заклинание почти не пробилось сквозь защиту ауры и демонической стойкости. Лицо и руки обдало холодом, порезало, но не больше.
  
   Здоровье 854/884
  
   Голос того демонолога, который продолжал бубнить какие-то слова, возвысился чуть ли не до крика. Фигура, начерченная на земле вокруг зеркала, вспыхнула, над ней поплыли клубы темно-красного пара. Но что самое неприятное - по поверхности самого зеркала поползли новые трещины. Не этого ли и добиваются уродцы? Что случится, когда зеркало не выдержит и разобьется?
   Быстро прикинул высоту потолка. А и ладно, должно хватить!
   Вскочил на ноги.
  
   Вы использовали способность "Крылья ангела"
  
   Меня выбросило вверх, а потом метнуло в самый центр пепельного купола. Звон, скрежет, грохот - какофония звуков вывернула мозги наизнанку. Защиту я не пробил, но мага, держащего ее, приложил основательно. Урод вскрикнул и повалился на землю. Капюшон слетел с его лица, обнажив абсолютно лысую шишковатую голову. Кровь толчками выплескивалась из обрубленного носа.
   Снизу вверх ударили два темно-сиреневых сгустка. Один рассыпался, встретившись с аурой магического отражения, второй пробил защиту, ощутимо обжег левую ногу.
  
   Здоровье 703/884
  
   Зашипев, я свалился к основанию купола. Вскочив, несколько раз рубанул по серой поверхности. Истекающий кровью демонолог кричал, корчился на земле, а пепельная защита мерцала, готовая вот-вот исчезнуть.
   Я вновь услышал звон цепей, когда демонолог перестал кричать и лишь слабо подергивался. Они появились сразу со всех сторон. Не знаю, почему медлили до сих пор. Как по мне - лучше бы и не торопились. Каратели! Твари, с которыми пришлось встретиться в финале недавнего турнира.
   Как же не вовремя!
   Краем глаза глянул на ближайшего человека, привязанного к колу. Жив ли? Сейчас бы хорошо использовать способности, бьющие по площади, но тогда велик риск добить этих несчастных.
   Грохот выстрела заставил обернуться. Эша! Девчонка все же поборола страх.
   - Уводи своих! - что было сил завопил я.
   Если она до сих пор пребывает в ступоре - беда. На пояснения времени нет.
   Но - нет. Кажется, поняла. Шагнула неуверенно, болезненно морщась, но потом побежала. Снова выстрелила - заряд опрокинул ближайшего к ней Карателя. Гомункул следовал за ней по пятам, с ревом и рыком орудовал когтистыми руками.
   Зеркало трескалось. С него что-то осыпалось. В темноту пещеры выплескивались все новые порции алого свечения.
   Эша срезала и подхватила тело одного из своих спутников, с трудом потащила его прочь. Гомункул крутился рядом. Но все же двигался недостаточно быстро. Куда более мелкие и проворные демоны кружились рядом, норовили добраться до людей.
   "Только бы не промахнуться..."
   Чтобы не попасть под обстрел демонологов, приходилось все время перемещаться. Но я двигался значительно быстрее, чем они реагировали, потому большая часть сгустков уходила в никуда.
  
   Вы использовали способность "Неизбывная печаль"
  
   Вокруг вопящих и рычащих Карателей закрутился темный вихрь, прорезаемый ярко-белыми молниями. Мгновение - и вихрь исчез распадающимися в воздухе легкими хлопьями. Некоторое время демоны стояли, будто громом пораженные, а потом в их рядах началась настоящая паника. Одни твари, обхватив головы руками, бежали прочь. Другие падали тут же и начинали кататься по земле, молотя по той кулаками. Я успел заметить двух или трех Карателей, которые с остервенением набрасывались на собственных сородичей, нещадно охаживая тех кусками цепей.
   Разумеется, заклинание подействовало не на всех. Но примерно две трети тварей из схватки выбыли. Теперь гомункул справится с ролью телохранителя.
   Что ж - вот она, свобода действий.
  
   Вы использовали способность "Прорыв"
  
   При первом же хлопке пепельный купол распался в ничто. Кто-то надрывно заорал над самым ухом. В голову что-то врезалось. От боли мир вокруг потемнел перед глазами.
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Боль отступила, хотя и не полностью. Похоже, попал аккурат под самый выхлоп.
  
   Здоровье 545/884
  
   А вот мой круг наделал дел - раскидал демонологов в стороны. Больше того - поджег двоих из них. Толстый бес с радостными воплями метался среди демонологов, кусая тех за ноги.
  
   Вы использовали способность "Усиленный удар"
  
   Ни к чему использовать что-то еще - хватит и старой доброй рукопашной. Первым делом прибил тех, кто уже не в состоянии сопротивляться. Меч рубил тела с такой легкостью, будто те состояли из густой слизи, в которую после смерти и превращались - распадаясь дурнопахнущими лужами.
   Дорогу мне преградил демонолог, который все это время не принимал в схватке никакого участи. Тот самый, что создавал какое-то непроглядное облако. Так вот он его создал. Но не запустил в меня, а сам в него шагнул. Мрак поглотил его.
  
   Вы использовали способность "Выхлоп темной материи"
  
   Попытался поразить того гада, что с маниакальной настырностью продолжал читать речитатив. Не попал. Вернее, тот заблокировал сгусток. Просто поднял руку - и вокруг него вспыхнул призрачный щит.
   Что за?..
   Вопрос застыл на губах, так как голосящий демонолог отступил на второй план. Его собрат, которого поглотило облако, вернулся. Но вернулся совсем другим. Он превратился в монстра двухметрового роста, покрытого черной чешуей, с длинными рогами и руками до самой земли. Причем руками такими толстыми и мощными, что напоминали пару бревен. Пальцы, увенчанные когтями-серпами, ударили по полу, взметая фонтаны каменных брызг. Тварь зарычала, обнажив желтые клыки. По ее подбородку потянулись густые слюни.
   Я действовал на опережение.
  
   Вы использовали способность "Клетка"
  
   Под ногами демона возникла пентаграмма, вверх ударили кровавые всполохи. Тварь рванулась ко мне, но лишь налетела на преграду. Взревела так, что с далекого потолка посыпались мелкие камни.
   Беззащитных бить нехорошо. Но еще хуже предоставить им возможность сделать беззащитным тебя. Я не собирался давать демону фору, а потому налетел на него с мечом, пылающим белым пламенем. Но прежде не оставил без внимания "оратора". Сколько можно голосить? Впрочем, его голос порядком сбился с ритма, а слова выходили рваными. Спасибо моему толстобрюхому помощнику. Бес прыгал вокруг мага и чуть было не валил его на пол, цепляя того за края балахона. Демонолог пытался отбиваться, но тщетно. Беса такое положение дел веселило еще больше, и он с радостью охотился за кулаками, которыми от него отмахивалась жертва.
  
   Вы использовали способность "Просека"
  
   Пол вздыбился каменными осколками и ударил в ноги демонологу. Эту атаку он блокировать не сумел. Тонко вскрикнув, повалился лицом вниз. Даже рук не выставил - грохнулся лицом вперед. Что-то хрустнуло - и гад затих. Правда, я и беса своего в клочья разорвал, ну да уж это издержки.
   Ох! Осталась самая малость.
   Сталь вспарывала черную плоть демона и тут же прижигала раны. Молнии впивались в его тело, но особого вреда не причиняли. Тварь же будто с ума сошла. Билась в агонии собственной ярости. Но клетка держала надежно. Хотя и недолго. Меньше минуты из положенных шести с лишним. Но к тому времени демон еле держался на ногах. Его шатало из стороны в сторону. Чтобы не упасть, ему приходилось опираться на руки. Шаг, другой, попытка дотянуться до злого человека. Человек не позволил этого сделать, легко скользнул вбок, снова полоснул белым клинком. Демон взревел, забулькал и медленно осел наземь. Пара сильных ударов оставила его без головы.
   Неужели все?
   Я проверил тело "оратора" - уже начало разлагаться.
   Кажется, успел!
   Обернулся, ища взглядом Эшу. Девчонки нигде нет, но тел на кольях стало меньше. Всего пара человек осталась. И вот им очень не повезло. По всей видимости, пока были живы демонологи, Каратели не смели подходить к жертвам. Но маги сдохли - и запрет исчез. Те твари, что сумели сохранить подобие сознание, будто голодная свора волков, кинулась к беззащитным людям.
   Я не успевал к обоим, а потому выбрал ближайшего. Вернее, ближайшую - женщину, обезображенную многочисленными порезами.
   Что-то не так. Что-то очень не так. Ноги буквально вязнут в алом дыму, что успел скопиться вокруг зеркала. Он не развеивается, не расползается. Колышется подобно студню.
   Я старался, как мог, но Каратели приближались из-за начерченной кровью фигуры, а потому не были стеснены в движениях. Ругаясь сквозь зубы, отбросил щит в сторону, вытащил жезл. Вот когда пригодился бы маг или стрелок. Держать тварей на расстоянии, не подпускать к жертвам. Но рядом никого нет, некому поддержать огнем. А все, что у меня осталось, - либо бьет по области, либо малоэффективно в создавшейся ситуации.
   Успел выстрелить раза три, не больше. Сгустки магии смерти ранили Карателей, заставляли их рычать от боли, но не могли остановить. Я видел, как одна из тварей распласталась в длинном прыжке, слышал, как звенят ее цепи. Желтые глаза блеснули в предвкушении добычи.
   Я не успел на какую-нибудь секунду. Демон врезался в женщину. Его когти полоснули по вздрогнувшему телу, оставляя на нем длинные глубокие рассечения. Перед тем как окончательно умереть, женщина успела открыть глаза, закричать. Ее крик стеганул меня не хуже раскаленного металла. Тело прошиб холодный пот.
   Мысли покинули мою голову. Оставшаяся схватка проходила в каком-то красноватом тумане, застилавшим мои глаза. Все три ауры, а также "Щит света" и "Клинок света" к тому времени уже исчезли, но это не имело никакого значения. Еще одна склянка с раствором скорости позволила двигаться не в пример быстрее Карателей.
   Я рубил, наслаждаясь звуками, с которыми сталь рассекает плоть демонов. Их кровь и вопли действовали на меня подобно красной тряпке на быка.
  
   Вы использовали способность "Внезапные шипы"
  
   На мгновение в воздухе вокруг меня сгустились иглы длиной в палец, а потом брызнули в стороны. Их было много, и хоть далеко не все попали в цель, урон произвели значительный. Ряды Карателей здорово проредились.
   Время утратило всякое значение. Мне даже не пришлось следить за иконками способностей, чтобы знать, когда те восстановятся.
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
  
   Привычно воткнул меч в каменный пол под ногами. Грохот и белый огонь ударили по снова сгрудившимся ублюдкам. Сколько же их?
  
   Вы использовали способность "Прорыв"
  
   Разломить мир, пройти сквозь него, сея вокруг смерть и боль. Развернуться и тут же ударить в спину. От кровавой вакханалии отвлек звук, еще более резкий и громкий, нежели тот, что производили мои магические манипуляции. Похоже, действия демонологов, пусть и уже мертвых, возымели результат.
   Зеркало разрушалось.
   Не расползалось сетью трещин, а распадалось кусками. Поверхность, недавно бывшая зеркальной, поблекла, затянулась серой дымкой, за которой пульсировало и билось нечто.
   Эша говорила про разлом. Неужели зеркало служило чем-то вроде барьера? Не позволяло двум мирам соприкоснуться?
   Похоже, происходящее не понравилось и Карателям. Они все больше вздрагивали от скрежета и стонов разрушающегося зеркала, все меньше стремились вкусить человеческой крови. В конце концов, уцелевшие твари развернулись и пустились в бегство, норовя поскорее скрыться в темноте.
   И было с чего испугаться. Зеркало не защищало разлом. Оно служило клеткой или тюрьмой. Нечто, пульсировавшее за серой дымкой, стремительно проникало в реальный мир. Голова, шея, плечи, руки... Создание сбросило с себя магические оковы и взревело.
   Меня бросило на пол. Воздух будто заледенел в легких. Кажется, еще немного - и в лед превратятся глаза.
   Вот зачем им были нужны люди. Вот к чему весь этот кровавый ритуал. Вот для чего они не пожалели собственных жизней.
   Демон был огромен. Ощущение, что куда выше четырех метров зеркала. С гладкой голубоватой кожей, массивной рогатой головой на узких плечах, с костяным подобием крыльев (лишь наполовину вырвавшимися из камня), четырьмя тонкими руками без пальцев. Вместо кистей - костяные клинки, вокруг которых клубится голубоватое свечение.
   Внутренний голос подсказывал, что тварь обладает силой магии воды.
   И это как минимум.
   Меня пронзил взгляд бездонных синих глаз. Наверное, они могли бы показаться даже красивыми, если бы в них не бушевала сминающая разум ненависть. Демон не станет ждать ни одного лишнего мгновения. Начнет убивать сразу, как только получит свободу.
   Нам не уйти, просто не успеть.
   Где-то за спиной послышался крик. Впрочем, не уверен, что не показалось. Демон взмахнул двумя из четырех рук, ударил. Спасибо раствору скорости, вряд ли бы смог увернуться без него - бросился в сторону.
   Теперь не зевать.
   Я бежал по кругу, норовя зайти демону за спину, а тот продолжал лупить по мне руками-клинками. После каждого такого удара во все стороны разлеталась каменная шрапнель, а на самом полу оставалось ледяное пятно.
  
   Вы использовали способность "Ядовитый туман"
  
   Прямо в основании осколков зеркала вспухло желто-зеленое облако.
   "Самому бы не надышаться..."
   Несколько раз выстрелил в демона сгустками черной магии. Те не произвели на урода никакого впечатления, оставив на его коже лишь еле заметные темные пятна.
  
   Вы использовали способность "Белый ветер"
  
   Не зря я припас эту способность.
   Ее центром выбрал точку возле зеркала. Там родился пронзительно-яркий белый луч - ударил в потолок. Эффект действительно походил на ветер, но видимый. Воздух вокруг луча дрожал - и эта дрожь распространялась все дальше.
   Демон взвыл, как только его тела коснулся белый свет. Больше того - ему пришлось зажмуриться и даже прикрыться руками - таким нестерпимо-жалящим оказался бьющий в потолок луч.
   На синеватой коже тут же вздулись пузыри ожогов, появились трещины, потекла кровь.
   Демон дернулся так, что вздыбился сам пол. Остатки зеркала разлетелись каменными осколками.
   Что-то ударило в голову, в грудь, садануло по ногам.
  
   Здоровье 247/884
  
   Ох! Ничего себе!
  
   Вам нанесен критический удар
   Вы получили серьезное повреждение
   У вас сломана нога
   Необходима помощь лекаря
  
   Отлично!
   Сорвать с пояса и откупорить склянку с лечебным раствором.
  
   Здоровье 297/884
  
   Толку-то с него сейчас. Тут сразу целую бутыль надо вылакать.
   Глаза чем-то заливало, в груди будто второе сердце билось.
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Здоровье 465/884
  
   Демон вырвал из останков "клетки" сначала одну ногу, потом другую. Кожа и куски плоти оставались в камне, синяя кровь заливала все вокруг, но тварь не обращала на ранения внимания. Скалясь и прикрываясь руками, он двинулся ко мне.
  
   Вы использовали способность "Открытые раны"
  
   Те раны на теле демона, что появились и все еще продолжали расширяться благодаря "Белому ветру", буквально взорвались изнутри. Огромную тварь мотнуло, чуть не опрокинуло.
   - Уходим!
   Надрывный голос Эши оторвал от созерцания раненого гостя с той стороны.
   Девчонка стояла ровно за мной, тянула за плечи.
   - Нельзя. Догонит, - отмахнулся от нее, пытаясь встать. - Своих вытащила?
   - Да. Кого успела...
   - Уходите. Мне можно умереть. Вам - нет.
   Встать все же удалось. Сломанная нога отзывалась ноющей болью, но вполне терпимо.
   Демон снова обрел равновесие. Попытался сбить источник ранящего его света, но лишь еще сильнее обжег руки. Из его пасти потекла желтая пена. Здоровяк шатался, но до полноценного паралича явно еще очень долго. Впрочем, замедление - тоже неплохо.
   Неужели наглотался дыма?
   Линейка здоровья над его башкой действительно уменьшилась, но все еще слишком незначительно, чтобы рассчитывать на победу.
   - Ну уж нет!
   Голос девчонки звучал твердо. Куда только подевался весь тот страх, что сковывал ее каких-нибудь пятнадцать минут назад?
   Она резко выдернула из-за спины ружье. Начала торопливо его перезаряжать. Нашла время! Да и зачем?
   - Пошла вон! - заорал на нее что было сил.
   В ответ даже не посмотрела.
   "Дура!"
   Приказал маячившему рядом гомункулу атаковать демона. Долго не удержит - и так весь изранен, что еле-еле переставляет ноги.
   Гость из другого мира припал к полу, ощерился, а затем разинул пасть и дунул.
   "Немного попозже - и восстановилась бы аура магического отражения..."
   Я развернулся, одной рукой выхватил склянку с лечебным раствором, второй как мог сграбастал девчонку в охапку. Та вскрикнула что-то невнятное, попыталась вырваться. Куда там: реальный мир или игра - а силы у меня куда больше, чем у нее. Сжал так, что и пискнуть не смогла.
   В спину ударило ледяной стужей.
  
   Здоровье 351/884
  
   Вам нанесен критический удар
   Вы получили серьезное повреждение
   У вас обморожение
   Необходима помощь лекаря
  
   Хоть раз сказали бы, что все хорошо!
  
   Здоровье 249/884
  
   Тело практически перестало повиноваться. Я даже не сразу понял, что стужа иссякла. Даже дрожать не мог. Статуя статуей. Позади послышался рев, затем грохот набирающих скорость шагов. Даже не шагов - прыжков. Сколько их надо, чтобы добраться до нас?
   Эша билась в моих объятиях, но вырваться не могла. А я оказался не в силах ее выпустить. Так и стояли в ожидании удара.
   С отчаянным криком она все же вывернулась из моих рук. Морщась то ли от боли, то ли еще от чего, шагнула в сторону всего на шаг. Звуки ее выстрелов отдавались в ушах звонким эхо, будто в моей голове не осталось ничего живого - один лишь выстуженный мозг, готовый в любой момент разлететься на мелкие куски.
   Странно, но демону пули девчонки явно пришлись не по вкусу. Тварь буквально закричала от боли, приближающиеся звуки стихли, сменившись скрежещущими.
   Преодолевая слабость, сонливость и одеревенелость конечностей, поднес к губам склянку с лечебным раствором. Вниз, к желудку, устремилось живительное тепло.
  
   Здоровье 299/884
  
   Эша перестала стрелять.
   Опираясь на одну ногу, я развернулся. Демон был жив, но заряды девчонки нанесли ему серьезный ущерб. Уровень его здоровья опустился ниже половины, а сам монстр со злобным рыком ворочался среди битых камней, подбирая те под себя. Пол вокруг него заливала кровь.
   - Мне больше нечем стрелять, - прошептала Эша.
   Демон поднял голову, смерил нас ненавидящим взглядом, а потом пополз. Он с силой вбивал клинки в пол, подтягивался. И все это время смотрел на нас. Смотрел, как на добычу. Как на два куска мяса.
   Белый ветер опал, иссяк. Это не только прибавило демону сил, но и позволило ему начать заживлять собственные раны. Медленно, но верно, уровень его здоровья пополз вверх. Его раны затягивались.
   Нет! Только не это!
   Неужели все напрасно?
  
   Вы использовали способность "Клинок света"
   Вы использовали способность "Щит света"
  
   Ну уж нет! Мы еще поиграем.
   - Уйди... - прошипел сквозь зубы.
   Похоже, собственное тело понемногу оттаивало, а потому по мышцам разливалась ломящая боль. Руки и ноги начали дрожать.
  
   Вы использовали способность "Аура физического отражения"
   Вы использовали способность "Аура скорости"
   Вы использовали способность "Аура магического отражения"
  
   Эша отступила. Я чувствовал, что она все еще здесь. Упертая. К чему нужна такая упертость?
   Демон раззявил пасть, демонстрируя длинные, загнутые внутрь клыки. Пожалуй, хватит всего одного укуса, чтобы из одного человека стало два.
   "Ну давай... ближе..."
   - Не вздумай его бить... - проговорил в никуда. Знал, что девчонка услышит. Еще не хватало, чтобы вылезла на линию огня.
   "Ближе..."
   До демона оставалось не больше пяти метров. Я уже ощущал его гнилостное дыхание, а он уже готовился вцепиться в человеческую плоть. Тварь восстановилась наполовину. Причем чем дальше, тем быстрее шла скорость регенерации.
  
   Вы использовали способность "Выхлоп темной материи"
  
   Темно-фиолетовый сгусток угодил точно в морду демона, выжег один глаз. Яростный вой обрушил на нас град из камней. Эша вскрикнула, упала, прикрывая голову руками. Моя аура справилась на отлично.
   "Сказал же - уйди..."
  
   Вы использовали способность "Аркан"
  
   К демону протянулся поводок темной материи, обхватил того за шею. Тварь дернулась, попыталась снять странный ошейник, но руки-клинки оказались абсолютно бессильны против энергетического поводка.
   Я не стал уводить его дальше, просто держал на месте. Демон бился, готовый вот-вот закопаться в камень, рычал и выпускал ледяные сгустки, но с места сойти не мог. Я заслонил собой лежащую Эшу. Вся надежда на собственные ауры.
  
   Вы использовали способность "Кровавая хватка"
  
   Между мной и демоном установилась связь - почти невидимая, лишь слабое колыхание воздуха свидетельствовало о наличии какого-то заклинания. Но эффект от него появился тут же. Мое собственное здоровье поползло вверх, а здоровье демона начало снижаться.
   Тело оттаивало, а оттого болело все больше. Но эту боль даже не хотелось снимать. Болит - значит, еще живое.
   Выжать из него максимум. Обессилить, насколько только это возможно.
   Тварь рвалась, что было сил.
   Один из ледяных сгустков пробил мою защиту, ударил в левое плечо. Устоять на ногах оказалось очень непросто. Полноценная ледышка, толщиной чуть ли не в человеческую руку, засела глубоко.
  
   Здоровье 212/884
  
   К горлу подкатил тошнотворный ком.
   "Не удержу..."
   Шаг, еще шаг. Плевать на боль - болит везде.
   Еще одна ледышка угодила в раненую ногу. Чуть было не выбила ее из-под меня.
   Демон ощерился в подобии улыбки, точно уже предвкушал близкую победу.
   - На, урод, жри!
  
   Вы использовали способность "Просека"
  
   Каменный вал ринулся к демону, взорвался под ним. Брюхо твари располосовало до состояния рваного тряпья.
  
   Вы использовали способность "Прорыв"
  
   Глухой хлопок - и я стою лицом к лицу с обезображенной мордой демона. Тот раззявил пасть. Какой же это смрад...
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
  
   Получай, урод, полноценные две тысячи урона.
  
   Здоровье 512/884
  
   Ох, можно жить...
   Тварь захлебнулась собственным воем. По ее шкуре побежали белые трещины, из которых пробивалось белое пламя. В судорожных корчах демон сучил руками и ногами. Вот бы когда пригодился щит, но он валяется где-то там, в камнях. "Щит света" стоял насмерть. Несколько ударов костяных клинков пробили защиту, но остальные не достигли цели. Впрочем, мне многого и не надо - и так при смерти. Если бы не "Кровавая хватка" - уже бы ворочался на столе мастера-медика.
  
   Здоровье 235/884
  
   Моя собственная кровь разлеталась дымящимися брызгами. От боли почти перестал соображать.
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Здоровье 403/884
  
   Я просто рубил. Рубил, ни о чем не думая. Без тактики, без даже зачатков мысли. Целился в морду, в глаза, в шею.
   Не знаю, сколько прошло времени, прежде чем все закончилось. Я почему-то все еще стоял на ногах, с остервенением махал мечом, а вокруг царила тишина, нарушаемая лишь редкими звуками рассекаемой плоти.
   Демон не двигался.
  
   Вы получили 29700 exp
   Вы получили 10500 серебряных монет
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 15
   Вы получили 4 Z-кристалла
   Вы получили 10 очков параметров
  
   Я выронил меч, рухнул на колени. Думать над распределением параметров и над выбором очередного малого умения совсем не хотелось. Не сейчас, надо немного прийти в себя. Дрожащей правой рукой достал склянку с лечебным раствором, выпил ее содержимое. Еще не хватало, чтобы сейчас вернулись Каратели. Смогут взять меня теплым. Но никто больше в пещере не появился. Одно нарушало ее мертвенное спокойствие - пульсирующая алым дыра, зависшая на том месте, где находилось каменное зеркало.
   Эша была права - вот он, разлом. Края дыры колыхались, точно живые, а там, за ней, просматривались очертания каких-то скальных уступов, испещренных странного вида иглами - в форме изогнутых винтов. И над этими уступами кто-то кружил. Кто-то очень большой, судя по отбрасываемой им тени.
   Каждое движение - боль. Но сидеть нельзя. Ни лечение, ни склянки с лечебным зельем не помогут. Нужен врач, а сам он сюда вряд ли прибудет. Но ладно со мной - всегда есть способ снова стать новым и здоровым. Как там Эша? Ее настырность и упертость помогли задержать демона. Но чем пришлось заплатить за это?
   Подобрав меч, пополз к тому месту, где оставил девчонку. Хотел бы идти, но подняться так и не смог.
   - Эша!
   В ответ - тишина. Лежит без движения, раскинув руки.
   "Нет! Пусть она будет жива. Пожалуйста..."
   Сам не знаю, к кому обращался.
   Я долго прислушивался, пытаясь услышать биение ее сердца, но так ничего и не услышал. Все еще дрожащими от недавнего холода руками взял ее ладонь в свою. Отдернул рукав грубого комбинезона, припал пальцами к запястью. В какой-то момент показалось, что снова ничего. А потом - биение. Слабое и сбивчивое. Да и то - не показалось ли?
   Уже было применил к ней способность "Лечение", когда одернул себя. У Эши раскроена голова. И, судя по большому количеству крови, - рана серьезная. Возможно, счет идет на секунды. Испробую "Лечение" сейчас - и до следующего применения придется ждать больше трех минут. А что, если ее ранение схоже с моим переломом? В том плане, что его просто невозможно вылечить в полевых условиях.
   Мысли сошедшим с ума роем гудели в голове.
   Как хотелось, чтобы все вокруг было обыкновенной игрой. А девчонка - таким же игроком, как и я. Она не умрет, а воскреснет в комнате мастера-лекаря. Просто не в Жердево, а в какой-нибудь другой деревне.
   Достал склянку с лечебным раствором, осторожно влил его содержимое в рот Эши. Ее кожа была совершенно холодной. Не - это не поможет.
   Она говорила - тут разлом. Она говорила - почувствуй. Она говорила - источник праны, источник магии, - разлом.
   Я взял ее на руки - легкая, почти ничего не весит. По-хорошему, не надо бы тревожить девчонку, но иного способа помочь ей не видел. Развернувшись, потащился к разлому. При каждом шаге сломанная нога отзывалась острой болью, точно раздробленная кость вонзается в мягкие ткани. Плевать. На все плевать. Это ерунда. Это поправимо.
   Как же почувствовать прану? Да, что-то я определенно ощущал. Но в сумасшествии всего произошедшего - разобраться в этих ощущениях ой как непросто.
   Так и стоял с Эшей на руках, а перед лицом колыхалась плоть чужого мира. Шагни в нее - и окажешься в совершенно другом месте, с совершенно другими законами. Магия - кто бы мог подумать, что она реальна?
   Закрыть глаза, постараться ни о чем не думать. Черт бы побрал этот игровой интерфейс. От него нигде не скрыться - висит перед внутренним взором... подрагивает. Какие-то помехи? Или слишком близок источник магии? Мысленно подался вперед. Туда, за разорванную грань между двумя мирами. В алое мерцание. Интерфейс задрожал сильнее. Вкладки и иконки вспыхивали ярким светом, потом тускнели, их очертания искажались, перетекали, а потом снова возвращались в исходное состояние.
   Дальше за разлом. Прочь из родного мира.
   Неожиданно меня охватил жар. Резко, будто с головой погрузили в кипяток. Все ощущения вмиг исчезли. Осталось одно - нестерпимо горячего воздуха. Или воды. Или чего-то еще. Оно проникало до самых внутренностей, до самых костей, которые растворялись, расплавлялись в ничто. Плоти больше нет. Остался только разум. А тот в свою очередь плыл на волнах могучей энергии. Кажется, все просто - зачерпни ее. Но слишком сильна, слишком чужеродна.
   Не знаю, сколько прошло времени. Но в какой-то момент мне вроде бы удалось подхватить крохотную частицу той силы, что наполняла собой чуждый мир. Вроде бы... Не медля ни мгновения, метнулся обратно - в реальность, в собственное тело. Что-то оплело тугими щупальцами, обхватило плотным коконом, не давая вернуться. Кто-то смотрел на меня тысячью глаз, скалился тысячью зубов. Тень крылатой твари металась то сверху, то снизу. То приближалась, то удалялась. Не знаю, почему она не решилась ударить. Знаю, она голодна. Очень голодна. Но что-то пугало властителя небес. Возможно, другая тварь, чьи щупальца сдавливали мою сознание.
   И все же я выбрался. Вывалился обратно с отчаянным воплем. Даже не сразу осознал, что снова стою посреди пещеры. И кричу. Эхо от этого крика еще долго блуждало под потолком, пряталось в темноте скрытых от глаз схронов.
   Резко упав на колени. Положил девчонку перед собой.
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Я исторг из себя частицу неведомой энергии. Покидая мое тело, она раздирала его зазубренными когтями, тянула за собой ошметки плоти.
   С растопыренных дрожащих пальцев потекло золотистое свечение. Оно касалось Эши и впитывалось ею без остатка. Меня колотила жесточайшая судорога. Элементы игрового интерфейса сошли с ума и произвольно играли в какое-то подобие калейдоскопа.
   Последняя капля чуждой силы покинула меня. Свечение угасло, а вместе с ним исчезла судорога, исчезла боль. Я сидел на коленях и даже не мог поднять руки. Просто смотрел. Смотрел за тем, как дрогнули веки Эши, как приоткрылись ее глаза.
   Некоторое время просто смотрели друг на друга. Затем она неуверенно коснулась рукой головы. В том самом месте, куда пришелся злосчастный камень.
   - Что это было? - прошептала одними губами.
   - Не знаю... - собственный голос показался до омерзения хриплым.
   Еле перебирая рукам, достал раствор от усталости, одним глотком выпил его содержимое.
   Эша приподнялась на локтях, затем села. Снова коснулась головы. На пальцах остались следы крови, но раны она так и не нащупала.
   - Мне было так холодно, - проговорила она.
   - Скажи спасибо тому синему товарищу, - кивнул я в сторону дохлого демона. - Настоящую метель поднял.
   - Нет. Не так холодно. Ты почувствовал ее?
   - Кого?
   - Прану.
   - Не знаю, - пожал я плечами. Силы быстро возвращались. Скоро и жить можно будет. Если бы еще все не болело. Наверное, примерно так чувствовала бы себя котлета, если бы могла что-то чувствовать. Интерфейс снова обрел привычные очертания. - Ты же не сказала, что именно я должен почувствовать.
   - Она закрывается... - ее взгляд устремился на разлом.
   Действительно, рана в ткани реальности медленно затягивалась. А вместе с ней исчезало и алое свечение. Я ощутил, как расслабляются мышцы, а под кожей перестают бесноваться невидимые иглы. Оказывается, я так к ним привык, что перестал замечать.
   - Что это все было? - спросил, когда в голове немного прояснилось.
   - Я только слышала о подобном, но никогда сама не видела, - призналась Эша. - Считается, что во время Армагеддона люди нашли способ закрывать разломы. Только небольшие, вроде этого. Их запечатывали, ставя печати. Но сама по себе печать не в состоянии удержать той мощи праны, что рвется из одного мира в другой. Нужен кто-то, обладающий достаточной силой. Кто-то, кто не умрет в ближайшие сотни лет...
   - Демон?
   - Да. Я не знаю, как их удавалось ловить. Скорее всего, использовались какие-то сдерживающие пентаграммы. Демоническая сущность помещалась в печать и закрывалась в ней специальными заклятиями.
   - Использовать демона в качестве генератора энергии - стильное решение, - усмехнулся я.
   - Ты был там?
   В ее голосе звучало напряжение?
   - Где?
   - За разломом.
   - Для тебя это так важно?
   - Да!
   - Наверное, был.
   - И что там?
   - Не знаю, - я попытался улыбнуться. - Но возвращаться туда точно не собираюсь. В этом уверен полностью.
   Она лишь кивнула.
   - Что с твоими? Ты их одних оставила.
   - Спасибо тебе большое! - девчонка оживилась. - Отец пришел в себя. Он поможет остальным. Жаль, не всех вытащила...
   - Если бы знал, что только демонологии держат Карателей на расстоянии от людей, не торопился бы их убивать.
   - Тогда бы демон получит больше сил, - покачала головой Эша. - У меня немного опыта общения с демоническими созданиями, но этот явно был не из простых. Не из высших - это уж точно. Но и не рядовой. Скорее всего, демон-владыка. На свободе таких обязательно сопровождают приспешники - до нескольких сотен более мелких тварей. А этот еще не полностью очнулся от заточения. Потому и всех возможностей своих не показал.
   - И так плохо - и эдак нехорошо.
   Я поднялся, стараясь не показывать, что сделать это очень непросто. Что толку скулить? Помочь себе мог бы только сам, еще разок нырнув в разрыв. Но делать этого не собирался. Признаю - испугался, когда попал в объятия щупалец. Отчего-то показалось, что не вырвись от них - так и остался бы в том мире. И неважно, что тело бы перенеслось к мастеру-лекарю. Это была бы пустая болванка, как и до начала игры. Меня бы в ней уже не оказалось.
   - Идем, отец поможет, - сказала Эша, подставляя мне плечо.
   Она не жалела, не утешала, просто предлагала помощь. Ту, на что была способна.
   Я не стал отказывать. Перед уходом подобрал меч и жезл. За щитом еще планировал вернуться. Искать его с перебитой ногой - дело уж больно муторное. Да и с тела поверженного демона, возможно, что-то удастся заполучить. Хоть бы рога ему отпилить или клыки - все хлеб.
   - А чем ты в него стреляла? - спросил, пока поднимались наверх.
   - Это заговоренные патроны. Мы стараемся не использовать их в обычных стычках. Мощная штука. Но на заговор уходит много времени.
   Вспомнил о нераспределенных очках параметров. И висящее перед глазами предложение выбрать малое умение. Что ж, пусть будет четыре в силу, четыре в мудрость и пара единиц в телосложение. В качестве малого умения взял "Стойкость к черной магии". Демоническая стойкость показала свою эффективность. Если бы не она - демонологи успели бы расстрелять еще на подходе к их защитному куполу.
  
   Стойкость к черной магии(1/1) - ваша сопротивляемость черной магии увеличена на 50%
  
   Нужно поскорее отыскать книгу или мастера, у которого можно изучить "Ускоренное обучение" следующего уровня. Тогда вкупе с возможностями имплантата можно будет куда быстрее освоиться в этом непростом мире.
   За пределами пещеры царила полная безмятежность. Ни ветра, ни туч. Высокое голубое небо с несколькими облаками. Идиллия, самая натуральная. И не скажешь, что там, всего в нескольких метрах под землей, чуть было не вырвался на свободу демон-владыка.
   Приветствовали нас сдержанно, но искренно. Пять человек - грязные и окровавленные, но вполне себе ходячие. Меня тут же приняли из рук Эши, усадили, привалив спиной к груде кирпичей.
   - Мы все у вас в долгу, молодой человек, - проговорил седой мужик лет пятидесяти. - Меня зовут Алексеем.
   Сухой и жилистый, со строгим немного вытянутым лицом и густыми бровями.
   - Просто Алексей?
   - Да. Не надо отчеств и прочего.
   Я помнил его голос - его слышал там, в лагере углежогов. Отец Эши?
   - Все, что она рассказала, - правда?
   Вопрос глупый, но не мог его не задать.
   - Полагаю, Эша рассказала гораздо меньше о том, чем в действительности стал наш мир. Но если ты о том, игра это или нет, то ответ однозначный: никакой игры не существует и никогда не существовало. Вы действительно спасли пять душ.
   - Шесть, - поправила его Эша.
   Девчонка вроде бы и отошла в сторону, но, оказалось, все слышит.
   - С тобой мы квиты, - усмехнулся я ей. - Чуть в одиночку демона не прибила.
   Эша делано недовольно поморщилась и отвернулась.
   - Что тут у нас?.. - Алексей положил руки на мою несчастную ногу. - Перелом и сильные повреждения мягких тканей.
   - Моей магии не хватает, - развел я руками.
   - Это ошибка. Ты сам себя ограничиваешь. Используешь лишь то, что позволяет игровой интерфейс. На деле же каждый, кто способен управлять праной, не имеет таких строгих ограничений. Впрочем, возможно, тебе действительно пока не стоит торопиться в обучении.
   - А то с ума сойду?
   - Зря иронизируешь - это одна из самых больших опасностей излишне быстрого познания праны.
   - А есть и другая опасность?
   - Конечно. - Алексей вытянул над моей ногой руки, закрыл глаза. - Непреднамеренно открыть разлом или вызвать в наш мир сильного демона...
   С его пальцев потекло то самое золотистое свечение, какое недавно удалось вызвать мне. В ноге появилось жжение, но вполне терпимое - не сравнить с тем, что испытал, окунувшись в атмосферу другого мира. Почувствовал, как под кожей что-то ворочается, будто в месте перелома кости встают на место.
   - Плохой перелом... - поморщился Алексей. Его лоб рассекли глубокие морщины, на висках появились капли пота.
   Спустя пару минут он протяжно выдохнул и открыл глаза. Свечение иссякло.
   - Все. Дальше справишься сам.
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Уровень здоровья восстановился почти до максимума. Большая часть ран затянулась. От наиболее серьезных остались глубокие рубцы.
   - Спасибо.
   - Что планируешь делать дальше? - спросил Алексей.
   - Не знаю, - признался честно. - Признаюсь, то, что сказала мне Эша, и то, что я увидел сам, заставили сомневаться в Испытании, как игре. Но мне все еще нужны доказательства.
   - Я хочу показать ему...
   К нам подошла Эша.
   - Уверена? - седовласый поднялся. Несмотря на весьма побитый и усталый вид, спину он держал ровно, а плечи широко расправленными.
   - Да. Тем более у нас есть транспорт.
   Алексей покачал головой. Идея дочери ему явно не нравилась.
   - Что показать? - влез в диалог я.
   Они переглянулись.
   - Сам скажешь, когда увидишь, - неопределенно повела плечами девчонка. - Не хочу влиять на твои выводы. Основное ты уже знаешь. Остальное - детали.
   - И долго туда добираться?
   - Сутки, если не задерживаться в пути. Хотя ночь все равно придется где-то переждать - в темноте по бездорожью переломаем шеи. Да и лишнее внимание привлечем...
   С одной стороны, сутки - немалый срок. Сегодня всего третий мой день в игре, а уже пятнадцатый уровень. Понятное дело, что чем дальше, тем прокачка пойдет медленней. И все же... Если потерять время впустую - сильно отстану от других участников испытания. Потом наверстать будет непросто даже при наличии бонуса в виду имплантата. С другой стороны, если все это действительно не игра и доказательства не оставят никаких сомнений в этом, если ли смысл вообще продолжать Испытание? Почему всех нас обманывали? Зачем кормили сказками об эпидемии? Получается, что такая политика развернута в масштабах... даже думать о таком не хотелось. В масштабах всей планеты. Всех уцелевших городов.
   Я помотал головой.
   Нет, сейчас никаких рассуждений. Слишком рано. Даже в магию оказалось проще поверить, чем в мировой заговор молчания. Нельзя переписывать и подтасовывать историю. Если мы станем врать сами себе, то к чему придем?
   - Не стану скрывать - мне не нравится эта идея, - вздохнул Алексей. - Но и мешать не стану. Одно только, - он помедлил, - лучше я сам покажу дорогу.
   Девчонка вскинулась, ее лицо вспыхнуло румянцем.
   - Подожди! - не дал заговорить ей отец. - Я не сомневаюсь в твоих навыках (сам обучал), но ты нужна нам. Возможно, наше будущее в твоих руках, - он перевел взгляд на меня, - и в его...
   - Потому я и должна ехать. За тобой стоят люди, отец, не забывай. Ты - лидер. Не я. Всех моих заслуг - случайная находка.
   - Случайная?
   - Почти... - увильнула от ответа девчонка.
   Седовласый ничего не сказал, только кивнул. Как-то обреченно. Потом посмотрел на меня - и снова промолчал. А ведь что-то его гнетет. Боится отпускать дочь? Можно понять.
   - Не передумал? - спросила меня Эша.
   - Нет.
   Расспрашивать о том, что они отыскали и зачем я им нужен, не стал. Придет время - сами расскажут. В конце концов, у них явно имеются на мой счет какие-то серьезные планы. Скорее всего, они касаются использования каких-то артефактов прошлого. Но пока все указывает на то, что тот же Алексей управляется с треклятой праной куда как более уверенно, чем я. Хоть и использует ее только в лечебных целях. По крайней мере, другого я от него еще не видел. А это значит - придется подучиться. Как бы то ни было, а опыт "общения" с разрывом показал, что каким-то образом можно усиливать собственные способности, даже не прибегая к обучению у мастеров.
   А пока - забрать из пещеры свое.
   Щит я отыскал довольно быстро. Затем обыскал тела демонологов. Вернее то, что от них осталось. Их останки порядком расшвыряло, потому пришлось подключить всю доступную внимательность. При этом постоянно прислушивался. Черт его знает: недобитки Карателей издохли или сбежали? А если сбежали, не возвратятся ли?
   Не возвратились.
   После смерти демона и исчезновения дыры между мирами от неприятных ощущений не осталось и следа. Обычная пещера, разве что сильно заваленная камнями. И темная. Пришлось воспользоваться фонарем.
   В останках демонологов обнаружились амулеты и предметы, напоминающие жезлы. Не помню, чтобы видел последние в их руках, но вполне мог просто не заметить, что немудрено. Внешне жезлы походили на короткие сучковатые палки. Пройдешь мимо - и внимания не обратишь. И только при ближайшем рассмотрении различишь письмена. Они вились по спирали - начинались чуть выше места, служившего рукоятью, - и убегали к самому верху. Весьма филигранная работа - символы вряд ли вырезали простым ножом. Скорее - выжгли. И очень аккуратно.
   Но опознание отработало успешно. Опознал всего два - остальные просто закинул в вещевую сумку, так как первые оказались абсолютно одинаковыми.
  
   Темный жезл
   Урон магией смерти 7-15
   Дополнительно:
   Управление Карателями
   Вероятность проклятия немощи 50%
  
   О как! Теперь понятно, почему Каратели набросились на привязанных к кольям людей, когда издох последний демонолог. И что приятно - меня не прокляли. Удачно попал в другие пятьдесят процентов, или стоит сказать спасибо собственной защите от магии?
   Как бы то ни было, но жезлы однозначно пойдут на продажу.
   А вот с амулетами все оказалось не так просто. Каждый маг имел собственный набор побрякушек. Причем разнились они значительно. Кто-то отдавал предпочтение изделиям из кости и кожи, кто-то - из металла и камня, кто-то - из глины и чьих-то волос. Да и на свитки опознания амулеты реагировали "нехотя". Выявить скрытые свойства удавалось примерно у трети, а запас самих свитков не бесконечен. Всего полтора десятка и имелось. Я-то думал, что надолго хватит. А тут - раз, и уже больше половины нет.
   Но с парочкой все же появилась ясность.
  
   Амулет перерождения
   Вы жертвуете частью своих физических сил, а взамен получаете защитника-демона
   Сила защитника-демона возрастает с каждым использованием амулета
   Навсегда -1 ко всем параметрам при каждом использовании амулета
  
   Не это ли заклинание использовал демонолог, нырнувший в черное облако, а потом появившийся из него в виде безобразного урода? Не попробуешь - не поймешь. Но пробовать я не собирался. Как-нибудь уж без таких защитников обойдусь.
  
   В прахе рожденный
   Вас окружает энергетический купол радиусом 10 мтеров, сотканный из мельчайших частиц пепла, принимающий на себя 3000 единиц любого урона
   Время действия: не ограничено
   Время перезарядки: 10 минут
  
   Ага, знакомый купол. Полезная штука, надо воспользоваться.
   - Райн! - услышал голос Эши. - Думаю, тебя это заинтересует.
   Пока я разбирался с останками демонологов, спасенные нами люди отыскали и вытащили на поверхность своих менее удачливых собратьев. Девчонка тоже принимала участие в поисках, но нашла несколько иное...
   Свалку из книг, растворов и ингредиентов. Некромант из заброшенной библиотеки с его заваленным рабочим столом казался теперь настоящим аккуратистом. Демонологи, похоже, прибыли сюда недавно и не собирались останавливаться надолго. Все, что принесли с собой, побросали в одну кучу.
   - Ничего себе... - только и проговорил я. - Они настоящие? Не сюжетные?
   - Настоящие, - кивнула Эша.
   - А кто они, вообще, такие? Вроде как на людей похожи. Только уроды.
   - Демонология и некромантия никого не красят.
   Сразу вспомнились быстро изменившиеся черты лица Абаддона. А ведь нечто подобное уготовано и мне...
   - Про людей ты прав, - продолжила девчонка. - Все хотят жить. Только некоторые за жизнь борются, а другие прогибаются под врага. Демонологи из пустоши - слуги тех, кто пришел из другого мира. Иногда - послушные марионетки. Иногда - фанатики. Но самые опасные - одержимые. Они впускают демона в себя. Один раз, одного - но на всю жизнь. Демон дает силы, знания, но он диктует носителю свою волю и в любой момент может его убить. Обряд одержимости очень сложен и болезнен, потому на него решаются даже не все фанатики. Мало просто хотеть, надо знать и уметь.
   "Одержимые..."
   На память тут же пришел старик из лагеря углежогов. Человек человеком - вообще не заметишь подвоха.
   - А эти кто были?
   - Думаю, фанатики. Марионетки, скорее всего, попытались бы сбежать, как только почувствовали, что их планы рушатся. Фанатики - никогда.
   - Ох, и дряни же развелось...
   Я перебирал сложенные неаккуратными стопками книги. Открывал, перелистывал, надеясь, что в какой-нибудь отыщется способность, которую смогу выучить.
   - А раньше ее не было? - усмехнулась Эша.
   - Когда раньше?
   - До Армагеддона.
   Я поднял на не взгляд.
   - Откуда мне знать? Вообще уже ни в чем не уверен с твоими рассказами.
   - Извини, - она повела плечами, присела рядом. - Мне кажется, - заговорила шепотом, - в моменты, когда мир обрастает шипами, в людях просыпается их настоящая сущность. Уже не надо играть и казаться кем-то другим. Нет места оттенкам. Есть только крайности - самые насыщенные цвета.
   - Ты точно здесь училась?
   - Если захочешь, даже покажу, где именно. Потом...
   - У тебя были хорошие учителя.
   - Мой главный учитель - отец.
   В ее голосе звучала гордость.
   Неожиданно игровой интерфейс сообщил о возможности изучения новой способности. Я уж и надеяться перестал - перебрал почти все книги. В основном - старые, с пожелтевшими (и даже покоричневевшими) страницами, в потрепанном переплете, со смазанными рисунками и записями, какими-то бурыми пятнами.
  
   Жертва
   Вы жертвуете несколько капель собственной крови и получаете 50% бонус к физической сопротивляемости, а так же ускоренную регенерацию здоровья: 10 единиц в секунду
   После завершения действия способности вы получаете штраф: уровень вашего здоровья временно снижается на 50%
   Время действия способности: 10 минут
   Время штрафа: 1 час
   Время перезарядки: 30 минут
  
   "Пятьдесят процентов к броне... неплохо". Штраф, конечно, смущает. Но за все надо платить. Пожалуй, не стоит проходить мимо. Изучим...
   На этот раз после изучения способности с книгой ничего не произошло. Странно, а в заброшенной библиотеке рассыпалась в прах. Вот, поди, найди закономерности, по которым можно определить степень реальности всего происходящего.
   Более ни одна книга способностью не порадовала. Впрочем, я собрал их все. Благо, сил нести всю эту гору барахла хватало с лихвой. Как-никак полтонны могу тащить... безумие!
   - Ого!..
   Восклицание Эши заставило отвлечься. Девчонка держала в руках грязный листок бумаги. Не какой-нибудь древний папирус или выделанную кожу, а обычную бумагу, какую использовали в старых тетрадях, расчерченных в клетку.
   - Что там?
   - Схема.
   Она протянула листок мне.
   Действительно, схема. Причем очень приблизительная, будто в большой спешке набросали. Несколько ключевых точек и пунктир следования - вот, в общем-то, и все.
   - Их кто-то направил сюда, - сказала девчонка.
   - У них есть организация?
   - Нет, - несколько растерянно покачала головой. - Обычно небольшими группами действуют. У них нет доверия друг к другу. Просто перегрызутся.
   - Похоже, твои сведения устарели.
   Эша хмурилась, молчала.
   - Скажи, а места, в которых запечатывались разломы, где-нибудь фиксировались?
   - Не знаю. Сколько лет-то прошло... Насколько знаю, запечатывать разломы научились далеко не сразу. Ближе к тому времени, когда стали закрываться города. Не уверена, что тогда вообще велся какой-то учет действиям вовне. Далеко не всем удавалось просто выжить. Не то чтобы что-то конспектировать.
   - Ну, либо отчеты все же велись. Больше того - сохранились. Либо кто-то намеренно ищет запечатанные разломы, чтобы потом их открыть. Тебе какая версия больше нравится?
   - Обе одинаково не нравятся, - покачала головой Эша. - На пустошах и без того полно всякой гадости. Если появятся демоны-владыки, станет совсем туго. Они объединят вокруг себя более мелкие сущности. Больше того - сделают их сильнее.
   - Отдай схему отцу. Может, разберется.
   Девчонка кивнула.
   Напоследок я походил вокруг туши демона. Черт знает, что у него оттяпать. Для начала решил примериться к шишковатым наростам, покрывающим заднюю часть черепа. Ударил по одному такому мечом - и чуть было не выронил оружие из рук: точно по камню ударил. Потыкал острием клинка кожу твари - камень и есть. Или лед, но по крепости не уступающий камню.
   - Это когда же ты успел?
   Ведь совсем недавно рубил его - и ничего, никаких затруднений. А тут нате. Вот и нет проблемы с выбором трофея. Его банально не забрать. Все равно что пытаться отколоть кусок от прочной скалы. Что ж - помнить на будущее, что от таких тварей отламывать куски следует, пока те еще теплые.
   К слову, бывшие пленники отыскали собственную одежду и часть снаряжения. Демонологии не посчитали нужным избавляться от вещей пойманных. Разве что сразу уничтожили все обереги и порядком поглумились над оружием.
   Убитых похоронили тут же, в крепости, в пределах двора. Могилы копать не стали - соорудили один курган на двоих. Благо недостатка в камне нет. Я ожидал услышать слова прощания, но вместо них прозвучали не то заклинания, не то заговоры, вместе с которыми в курган был воткнут стальной прут. Чуть позже на него нацепили серебряную побрякушку.
   - Зачем это? - спросил шепотом у Эши.
   - Оберег. От некромантов и демонологов. Чтобы не подняли тела.
   Отличный мир - даже умереть просто так нельзя. Придет какой-нибудь урод и заставить служить себе даже после смерти. В том числе и такой урод, как я. Чего уж греха таить. Пока для создания гомункула обходился трупами животных. Но если припрет, стану ли искать замену человеческому телу? Что-то подсказывало - вряд ли. И ведь наверняка гомункул - не последняя способность, базирующаяся на телах умерших.
  
   ***
  
   - Держи, - Алексей протянул дочери шар размером с небольшое яблоко.
   Ничего примечательного - металлический, сегментированный, в узлах сегментов внедрены блестящие кругляши размером со спичечную головку.
   - Надеюсь, не пригодится, - сказала Эша, но "яблоко" взяла. - Вы домой?
   - Да. Возможно, удастся что-то выяснить о произошедшем здесь. Если что - сразу зови.
   Он отдал ей все запасы зачарованных патронов. Все равно исправное ружье оставалось лишь у нее.
   - Я поняла, - улыбнулась девчонка.
   - Удачи. - Алексей повернулся ко мне. - Надеюсь, ты сделаешь правильные выводы. Но в любом случае - еще раз спасибо.
   Он протянул мне руку.
   - Пожалуйста.
  
   Глава 10. Доказательство.
  
   Гул двигателя пульсировал в голове. Ветер бил в лицо с таким напором, что становилось почти невозможно дышать. Мы торопились. До заката оставалось не более двух часов, а проехать надо порядка ста километров.
   "Остановиться на ночлег в пустоши - почти верная смерть... - сказала Эша перед выездом. - У нас слишком мало ресурсов, чтобы отпугнуть демонические сущности. Здесь места опасные - не то, что вблизи Жердево..."
   Потому и гнали так, что следом поднимались клубы пыли. Вокруг простиралась равнинная пустынная местность. Те выжженные проплешины, которые мы встретили на подходе к разрушенной крепости, дальше расползлись мертвыми пятнами, потом объединились, практически полностью вытеснив любую растительность. Любую, кроме отдельно стоящих деревьев. На них нет листьев, на них нет коры. Абсолютно гладкие, голые стволы обхватом метров от семи. Никакой молодой поросли, никакого валежника. Будто аккуратный садовник прибрался. В высоту деревья достигали не менее пятидесяти метров. И лишь на самой верхушке, в кроне, виднелось сероватое марево, точно полупрозрачное облако зацепилось за ветки. И так у каждого дерева.
   На фоне клонящегося к закату солнца, во все сильнее краснеющем свете, зрелище казалось не то чтобы пугающим - сюрреалистичным. Будто в другой мир провалился. То и дело ожидаешь, что вот-вот на земле появится тень летающей твари или из ничего вынырнут огромные щупальца.
   Только не хватало теперь от каждой тени шарахаться.
   Странные деревья остались за спиной, ландшафт снова начал меняться. Первые зеленые островки казались настоящими оазисами в самой глубокой и сухой пустыне, чем-то почти нереальным. Но природа все же брала свое. Зелень настырно пробивала мертвую корку земли, тянулась к заходящему солнцу.
   Темнота опускалась стремительно, пришлось включить фару. Но даже ее свет помогал мало. Если пустошь за спиной была ровной, то теперь появились кочки и ямы. Скорость пришлось сбросить.
   Несколько раз мне казалось, что рядом, в темноте, кто-то есть. Двигается параллельно. Даже видел точки красноватых глаз. Да какое там - казалось?! Нас действительно вели. Но каждый раз Эша размахивалась и что-то бросала во мрак. Яркая белая вспышка резала глаза, заставляла щуриться, - но на некоторое время нас оставляли.
   - Стой! - прокричала в самое ухо девчонка.
   Мы остановились. Не то с непривычки, не от банального напряжения сильно болела спина. Впереди что-то шумело.
   - Глуши двигатель. Мы почти на месте.
   Квадроцикл затих, а в ушах еще долго висел тоскливый писк.
   - Осталось переправиться через реку. Тут есть брод. Дальше идем спокойно, не таясь. От реки начинается территория Водного клана. Они не воинственны. Те же самые люди, что и я.
   - А как твой клан называется?
   Странно, что не спросил раньше.
   - Живой клан, - отмахнулась девчонка. - Не перебивай.
   "Какая серьезная... Ну да - Живые камни - Живой клан - все логично. Вода - Водный клан - не придраться".
   - Возможно, их уже нет на месте, - продолжала Эша. - Обычно мы уходим подальше, когда рядом появляются игроки.
   - Ничего себе рядом - полторы сотни километров.
   "Полторы сотни - с ума сойти. Вот если сейчас за моим маркером наблюдают Миха, Лани и Николь... Что думают? Совсем Райн умишкой двинулся - в такие дебри забрался".
   - Конечно, рядом. Это вы пока ногами топаете. Дальше разлетитесь на тех же квадроциклах. Но это неважно. Если в лагере никого нет - значит, нам повезло. Охранные знаки никто не снимает - они надолго вплавляются в землю и продолжают отпугивать всякую нечисть, когда сам клан уже обосновался на новом месте. Но если они еще там - ты не игрок. Понял?
   В ее голосе появились настойчивые нотки.
   - Убьют? - усмехнулся я.
   - Зря смеешься. Именно это они и попытаются сделать первым делом. Мы не показываемся вам на глаза, так как не хотим, чтобы нас увидели ваши Координаторы.
   - Помню я.
   - Поэтому запоминай. Ты мой... - она запнулась, точно язык себе прикусила, - мой муж. Путешествуем вместе по заданию Алексея. Расследуем случившееся в разрушенной крепости на западе Каменного леса. О спасении моего отца и остальных можешь рассказывать во всех деталях.
   - Ты же говорила, что среди вас нет сильных магов.
   Девчонка задумалась.
   - Редко, но встречаются. Но ты прав - в Живом клане сильного боевого мага нет.
   - Так я могу быть из другого. Дальнего. Такого, что они только название и слышали. Вроде как породнились с вашим.
   - Точно! - лицо Эши просветлело. - Из Соленого клана. Есть такой далеко на юге.
   - Вот, - проговорил я, довольный собой. - Подожди, а мои очки и на них будут действовать? Их тоже не увидят?
   - Их увидят, - с сожалением призналась Эша. - Но я все же надеюсь, что лагерь будет пуст.
   - Скажи, а вы никогда прежде не пытались выйти на контакт с городами?
   - Конечно, пытались, - поморщилась девчонка и махнула рукой, призывая следовать за ней. Как вообще дорогу нашла? Я бы в тех деревьях (Каменном лесу?) заблудился напрочь. - Но к самим городам не подойти - срабатывают защитные системы. Отстреливают всех чужаков без разбора.
   Это и я сам видел на примере обороны от натиска Диких. Тогда мне казалось, что никто и ничто не в силах преодолеть силовые щиты и скорострельные турели. Теперь же... Теперь даже не знаю.
   - У разных кланов было несколько попыток поговорить с представителями городов, работающими вне стен, в пустоши. В основном это люди, которые обеспечивают нормальное течение Испытания: корректируют сюжетные нити, принимают артефакты и так далее. Но при виде наших представителей они тут же открывают огонь.
   Девчонка вздохнула.
   - Как думаешь, о вас знают в городах? - спросил я.
   - Конечно, - ответила, не раздумывая. - Не могут не знать.
   - И ни разу...
   - Нет, ни разу не выходили на контакт. Единственный вариант общения - автоматные очереди.
   Мы подошли к реке. Именно ее шум я и слышал, когда остановились. С виду довольно глубокая и, что уж наверняка, - быстрая.
   - Ты первый из игроков, с кем удалось нормально поговорить.
   - Первый дурак, - проговорил себе под нос, но она услышала.
   - Поговорим об этом через сутки. Посвети мне...
   Я включил фонарь. Эша постояла, всматриваясь в берег, потом забрала фонарь, прошла выше по течению.
   - Сюда! - окликнула через пару минут.
   - Уверена? - Река не внушала никакого доверия. Потеряем транспорт сейчас - потом неделю обратно топать.
   - Конечно.
   Она улыбнулась и первой ступила в воду. Течение ударило по ее ногам. Девчонка вздрогнула, взмахнула рукой, удерживая равновесие. Затем медленно двинулась вперед. Не ошиблась: воды оказалось чуть выше колена. Правда, камни на дне так и норовили ускользнуть из-под ног. Оставайся я при собственных, обычных силах - не за что бы не справился. Завалился бы уже на первых метрах. А так - ничего. Аккуратно перешли реку. Вот только холодно - вода будто из морозильника, только кубиков люда не хватает.
   - Здесь много ключей, - пояснила Эша, видя, как я прыгаю с ноги на ногу.
   Сама она тоже переминалась и ежилась.
   - Идем? - спросил я. - Очень к костру хочется.
   Девчонка кивнула.
   Мне показалось, что она чувствует себя неуверенно. Неужели так опасно соваться в лагерь своих же собратьев? Тогда странно, что все они до сих пор живы.
   Мы не таились. Мне даже показалось, что Эша шагает гораздо громче, чем обычно. Будто нарочно собирает ногами все валяющиеся в округе ветки.
   - Стоять! - мужской скрипучий голос прорезал темноту. - Кто такие?
   - Эша и Райн, Живой клан, - ответила девчонка.
   - Тебя я знаю, - ответил голос. - Его - нет.
   - Он недавно с нами. Родился в Соленом клане.
   - А тут какими чертями его пахали?
   - Мой муж.
   - Ишь, какого лба отхватила, - скрипучий голос сменился еще более скрипучим смехом. - Ладно, проходите.
   Эша еле слышно выдохнула.
   Лагерь Водного клана располагался в большой яме, которая в равной степени могла образоваться в результате сильного взрыва или каких-то разработок. Со всех сторон яму обступали деревья, а на самом ее дне горело несколько костров. Странное место для лагеря. Ни стен, ни крепких домов. Да что там крепки! Домов - вообще никаких, если не считать с десяток латаных-перелатанных палаток.
   Люди, которые нас встречали, показались мне не очень-то радушными. Смотрят испытующе, исподлобья. Лица все больше грубые, в шрамах и морщинах. Одеты довольно однообразно. Почти никаких доспехов, разве что небольшие металлические щитки на камуфляжной одежде. Много утепленных комбинезонов, что-то вроде ватников. А вот оружие довольно разнообразно - от мечей и луков до снайперских винтовок и пулеметов. Магического же не приметил, ну да его могли и не показать незнакомцу. И запах. Тяжелый запах выделанных шкур, каких-то реагентов, немытых тел.
   И вот это цена свободы? И на подобное существование они добровольно себя обрекают?
   Я вспомнил свою комнату - белоснежный куб три на три метра, наполненный кондиционированным воздухом. Кровать, стол, два стула, шкаф - вся необходимая мебель. Да, места немного, но разве эти дикие просторы, с их бесконечными километрами, могут сравниться с элементарными удобствами? Мне такая свобода уж точно не нужна. Хотя бы дома уровня Жердево, но никак не палатки на голой земле. И почему тут так воняет? Река же рядом.
   - Тихой пустоши, - приветствовал нас крепкий пожилой мужчина. Его лицо наискось пересекала свежая бинтовая повязка. На месте левого глаза расплылось кровавое пятно.
   - Тихой пустоши, - кивнула ему Эша. - Не ожидала вас застать, Павел Петрович.
   - И не застала бы, коли все своим чередом бы шло. Идемте. Транспорт свой захватите, у меня есть, чем накрыть. Ночью дождь будет сильный.
   Он развернулся и направился вглубь лагеря. Собравшиеся потихоньку начали разбредаться к своим кострам и палаткам. Интересно, а дети у них есть? Я пока не приметил ни одного ребенка. Или спят?
   - Присаживайтесь, - Павел Петрович указал на плотную подстилку, расстеленную возле костра. - Гакаса, пару тарелок неси! - крикнул в палатку. Почти сразу оттуда высунулась девчушка лет лесяти, хлюпнула носом, снова исчезла. А когда вылезла окончательно, то несла в тонких руках пару железных тарелок и деревянных ложек.
   - У нас... - было начал я, намереваясь отказаться от угощения, - у самих мешки не пустые. Но Еша незаметно от мужчины (никак лидер клана?) пихнула меня локтем под ребра.
   - Спасибо, Павел Петрович, - улыбнулась, протягивая руку за тарелкой.
   Я только про себя плечами пожал. Ладно, горячего тоже неплохо поесть.
   Девчушка шустро налила нам горячего густого варева из котелка, что висел над костром, сунула по сухому сухарю и скрылась в палатке.
   - Совсем большая стала, - проводила взглядом Гакасу Эша.
   "Павел Петрович и Гакаса... Интересно, а как ее мать зовут?"
   - Большая, - с улыбкой кивнул мужчина. - Как отец?
   - Хорошо. - Эша быстро рассказала о случившемся под разрушенной крепостью. - Один из следов ведет в эту сторону. Решили проверить.
   - Один справился с демоном-владыкой? - Павел Петрович смерил меня хмурым взглядом.
   - Не один, - замотал я головой. Девчонка что-то забыла упомянуть о своей роли в схватке. - С Эшей. Если бы не ее меткость и не зачарованные патроны.
   - Понимаю...
   Похлебка оказалась довольно съедобной. Только очень пресной. Похоже, ее почти не солили.
   - Не в доброе время все это началось, - протянул Павел Петрович. - Диву даюсь, как вы вообще до нас добрались.
   - В пути Падальщиков видели, - сказала Эша. - Но удалось отогнать.
   - Эти твари для наших мест что крысы - не беда. Бледные вернулись.
   Моя спутница замерла с пустой ложкой, забыв, как жевать.
   - Мы этим днем пытались прорваться - пятерых мертвыми потеряли. Восемь раненых. В круг они боятся входить, но и за его пределы не выпускают.
   - Бледные... - все же проглотив похлебку, проговорила Эша. - Откуда они? Вроде давно всех извели.
   - Вот не всех, как оказалось. Ну да вы не пешие - прорветесь, бог даст. Только уж не останавливайтесь по прихоти.
   - Куда там по прихоти, - задумчиво проговорила девчонка. - Доедем, докуда сможем - и обратно. С Живых камней тоже сниматься придется.
   - Неудачно в этот раз игроков выбросили. - В голосе Павла Петровича прорезалось раздражение. - Им бы только в игрушки играть. Кто знает, возможно, Испытание и стронуло с мест тех же фанатиков или Бледных.
   - А они не могут быть частью сюжета? - спросил я и тут же примолк, встретив предупреждающий взгляд Эши. Она чуть молнии в меня глазами не метала. Что? Мне вообще молчать?
   - Чтобы так глобально? Не думаю. - Вроде бы вопрос лидера клана не насторожил. - Да и какой в этом смысл? Игроков же возле Каменного леса не было?
   - Нет, - покачала головой Эша.
   - Тогда к чему спектакль? Нет, не думаю, что это часть сюжета. У фанатиков свои игры. Но проведение Испытания вполне могло подвигнуть их к активным действиям.
   - Я могу сообщить отцу, что вам нужна помощь. Сколько у вас еды? Продержитесь несколько дней? До их подхода?
   - Не бери в голову, - улыбнулся Павел Петрович. - Справимся. Не впервой. У вас и своих забот - не приведи господь.
   Мы посидели еще немного. Лагерь опустел. Костры почти все погасли. Вроде уже и не так пахнет, как показалось поначалу. Вот и принюхался. Прошла бы еще пара дней - и вовсе перестал бы замечать.
   - Ладно, - сказал Павел Петрович, - поздно уже. Вы если хотите - сидите еще. Я распорядился - вам уже подготовили палатку.
   Он указал в сторону.
   Мы проводили его молчаливыми кивками. Я смотрел на Эшу и пытался угадать, что она чувствует, о чем думает? После слов Павла Петровича об одной палатке на двоих она еле заметно вздрогнула. Не думаю, что сама это заметила.
   - Если хочешь, я могу заночевать у костра, - предложил ей.
   Она подняла на меня глаза, свела брови к переносице.
   - Почему?
   - Мне показалось, тебя не очень радует, что придется спать рядом со мной.
   - Мы муж и жена. Будет странно, если ты останешься тут. Нам не нужны лишние вопросы.
   Она понизила голос до такого шепота, что я еле мог различить слова.
   - Тогда прошу в опочивальню, дорогая, - в тон ей прошептал я.
   - Учти, я сплю очень чутко и с ножом в руке.
   - Ты серьезно?
   Девчонка опустила взгляд на догорающий костер.
   - Извини. Идем.
   Признаться честно, я и сам чувствовал себя немного неловко.
   - Подожди немного... пожалуйста, - попросила она и, увидев мой кивок, юркнула в отведенную нам палатку. Прошло минут пять, даже чуть меньше, когда я услышал: - Все, входи.
   Осторожно откинув полог, просунул голову в палатку.
   Эша лежала под одеялом. Ее одежда, сложенная второпях, - рядом, на полу. Собственно, кроме импровизированной кровати тут не оказалось ничего. Только тусклый светильник. Скорее всего, масляный. Но хотя бы не на земле спать, как я опасался. Пол палатки был устлан лапником, а под самой лежанкой виднелись края пары разноцветных подстилок. Что ж - вполне сносно.
   Разоблачаться из брони в тесном пространстве палатки оказалось очень непросто. Я как-то и не замечал, сколько на ней застежек. Мне даже жарко стало. Но все же справился. Остался в одних легких штанах - не трусы, а что-то аж ниже колен.
   - Пустишь меня? - улыбнулся Эше.
   Девчонка вроде бы все время лежала отвернувшись, но пару раз я все же заметил, как она подсматривает.
   - Иди уж, - нарочито нехотя подвинулась она.
   Я забрался под одеяло.
   - Какой ты холодный, - зашипела она.
   На ней было что-то легкое, почти незаметное. Но напряжена, точно струна. Если бы позволяла ширина одеяла, я бы отодвинулся чуть дальше, но ширина не позволяла.
   - Не бойся, - прошептал ей на самое ухо.
   - Я не боюсь. Просто... странно это как-то. Непривычно.
   - Мне тоже.
   Тепло медленно скапливалось под одеялом. Эша расслабилась и даже вроде бы ровнее задышала. Уснула? Мне-то было немного не до сна. Тело требовало не отдыха. Хоть вылезай и бегай по улице. Надеюсь, она не чувствует моего желания.
   И все же накопившаяся за день усталость брала свое. Тепло разморило. Я обнимал Эшу - и собственная удобная комната с кондиционированным воздухом уже казалась далекой и ненужной. А главное - пустой.
   Проснулся я от какого-то шума. Сколько прошло времени? Вряд ли много - лампа все еще продолжала тускло светить. Сознание уже вынырнуло из сновидений, но мысли все еще ворочались медленно и неохотно.
   Эша лежала с открытыми глазами лицом ко мне.
   - Привет, - прошептал одними губами.
   Она улыбнулась.
   Неосознанно обнял ее сильнее. Девчонка подалась ко мне. Наши губы разделяли считанные сантиметры, но вскоре не стало и их. Не знаю, почему не спала она. Возможно, тоже что-то услышала. В тот момент тягучесть собственных мыслей оказалась только кстати - никаких лишних размышлений, одни только инстинкты.
   Ее губы были мягкими и теплыми. В первые секунды она вроде бы напряглась, но потом расслабилась, обмякла в моих объятиях и даже обняла в ответ. Говорить не хотелось. Неожиданно под одеялом вдруг стало как-то очень тесно и очень жарко. Я старался не торопиться, чтобы не сделать больно, не напугать. Сердце часто-часто билось в груди, кровь стучала в висках.
   Откинуть одеяло прочь. Плевать, что нас могут услышать. Уж наверняка нечто подобное частенько случается во многих палатках.
   Я склонился над Эшей. Ее глаза были широко распахнуты и будто светились изнутри. Дышалось ей тоже непросто. Девчонка раскраснелась, закусила губу.
   Сон как рукой сняло.
   Пронзительный звон будто пригвоздил к земле. Первое ощущение - над самым ухом раскололся огромный колокол.
   - Круг! - закричала Эша.
   Я скатился с нее, все еще ничего не понимая.
   - Кто-то прорывается через защитный круг!
   Если бы в голове до сих пор не блуждали отголоски расколовшегося колокола, я бы наверняка услышал, как скрипнули собственные челюсти - так сильно сжимал зубы. Что за напасть?! Нельзя было немного попозже атаковать этот треклятый круг?
   Как же теперь еще эти доспехи натянуть?
   - Давай помогу!
   Девчонка помогла мне одеться, застегнула ремешки. Снаружи уже слышались крики и топот ног.
   Перед тем как выбежать на улицу, мы пересеклись взглядами. Она вспыхнула, но глаз не отвела.
   Не говоря больше ни слова, подхватив оружие, мы выскочили в ночь.
   Темнота встретила влажным холодом - отлично, хоть развеет ненужные сейчас мысли, взбодрит.
   В деревьях, по самой кромке ямы, то и дело возникали бледно-оранжевые вспышки. Каждая сопровождалась негромким шипением.
   - Они со всех сторон, - сказала Эша. - Видишь, пробуют круг, ищут слабое место для прорыва.
   - А зачем было так звонить?
   - Это значит, что круг вот-вот исчезнет.
   - Ты же сказала, что сюда никто не проникнет.
   Девчонка помедлила.
   - Демонологи или обычные демонические сущности не в силах пробиться сквозь заговоренный заслон. Но есть те, кому это по силам. Плохо, что кто-то из них почтил нас своим вниманием.
   Остановились в защищенном месте.
   - Вот такие у нас дела... - Павел Петрович оказался рядом. В руках дробовик, из-за плеча виднеется рукоять меча. - Похоже, не стали они ждать, пока мы снова прорваться попробуем. Проголодались, болезные.
   - Мы можем помочь, - сказала Эша и бросила на меня быстрый взгляд.
   Я кивнул. Почему бы не помочь? В конце концов, опыт где-то надо набирать. Да и выбора у нас нет.
   - Должен предупредить... - начал я. Если уж будем драться рядом, пусть знают, чего ожидать. - У меня есть некоторые познания в демонологии, магии крови и некромантии. Так что не стоит удивляться и бояться, если вдруг рядом появится нечто странное.
   Павел Петрович нахмурился.
   - Где ты всему этому обучился?
   - Здесь, - по примеру Эши развел руками. - Способности к манипулированию праной были с самого детства, а пару лет назад наткнулись на одно хранилище. Много книг, много свитков. Многое испорчено, но кое-какие описания остались. Вот по ним и учился.
   - Откуда ты, говоришь?
   - Соленый клан.
   По левую руку вспышки усилились.
   - Делай, как знаешь! - с явной неохотой кивнул Павел Петрович. - Надеюсь, не откроешь тут разрыв.
   - Нет. Какова их природа? Это демоны?
   - Демонические создания - они из самых низших, но весьма опасные.
   - Отлично!
   - Макс, Стикс, готовьте свет! - заорал лидер Водного клана. - Пьери, хватай своих - держите реку! Мила - вы напротив! Детей в центр!
   - Мне понадобится немного свободного места, - сказал я. - Не хотелось бы задеть своих.
   На некоторое время мне показалось, что Павел Петрович пошлет нас ко всем чертям. Пока что мы явно не вписывались в его оборонительную схему.
   Новый раскат расколовшегося колокола заглушил все звуки.
   - Все, - выдохнул Павел Петрович, - началось.
   - Постарайся не подставляться, - я поймал за плечо Эшу.
   - Ты тоже, - улыбнулась она.
   Вспыхнул свет. Разом, со всех сторон. Будто одновременно засветили десяток прожекторов. Источников я не видел - где-то над головой. Теперь мы видны, как на ладони. Но и мы видим тех, кто возжелал ночной трапезы.
   Они выныривали из-за деревьев и тут же переходили на бег - припускались по склону. Кто-то бежал на двух ногах, кто-то опускался на четыре конечности. Внешне похожи на людей, только с абсолютно белой кожей. Двигаются довольно проворно, оружия не имеют.
   Защитники лагеря, вооруженные огнестрельным и прочим дистанционным оружием, выстроились вокруг палаток. В схватке намеревались принять участие все - исключая разве что самых малых детей. Я понятия не имел, насколько опасны в бою Бледные, но их уже было гораздо больше нас. Вдвое, втрое... Голые тела неслись сквозь ночь, готовые обрушиться на людей.
   Выискав взглядом наиболее широкую прореху в строю обороняющихся, заслонил ее. Что ж, потанцуем. Жаль, пока не из кого поднять гомункула. Но наверняка в самом скором времени материала станет предостаточно.
   Я уже приготовился к схватке, когда услышал стремительно нарастающий гул, а затем вдоль всей кромки ямы вспыхнуло пламя. Огонь поднялся с самой земли и тут же покатился вниз, вслед бледным созданиям. Многие из них, почуяв опасность со спины, сбились с шага, засуетились. И напрасно - огненный вал двигался гораздо быстрее их. Уничтожающая все на своем пути буря пронеслась почти до самого лагеря и исчезла столь же внезапно, как и появилась. Ни один из Бледных, что успел проникнуть внутрь защитного круга, не достиг вожделенной добычи. Твари верещали и завывали, катались по дымящейся земле, стараясь сбить пламя. И тут по ним открыли огонь. Стреляли в основном одиночными, наверняка.
   Я аж рот раскрыл от удивления - ничего себе. Пожалуй, наша помощь и не пригодится. И это называется - среди них нет сильных магов. Какая же тогда в их понимании сильная магия?
   Воздух наполнился отвратным запахом горелой плоти.
   Но атака на этом не прекратилась. Огонь всего лишь отсек первую волну. Следом скапливалась вторая. Причем твари, завидев судьбу своих собратьев, не спешили бездумно бросаться в пекло - шныряли вдоль кромки, взрыкивали.
   "Интересно, сколько у них осталось огненных зарядов?"
   К моему разочарованию - нисколько.
   Теперь вперед вышли люди, вооруженные холодным оружием, стрелки встали за ними.
   Новая волна оказалась куда мощнее и гуще первой. Их отстреливали сразу, но не могли даже толком проредить.
   "А вот и танцы..."
  
   Вы использовали способность "Аура магического отражения"
   Вы использовали способность "Аура физического отражения"
   Вы использовали способность "Аура скорости"
   Вы использовали способность "Клинок света"
   Вы использовали способность "Щит света"
  
   Я вооружился щитом и мечом. Если биться в общем строю - покалечу соседей. Значит, надо выдвигаться.
  
   Вы использовали способность "Бес-прихвостень"
  
   Припустились вперед вместе с ворчащим и пищащим толстяком. Посмотрим, чего стоят твари в простой рукопашной. Впрочем - не совсем в простой. Если сам собирался банально махать мечом, это вовсе не значит, что и остальным необходимо выдерживать тот же натиск.
   Бросив взгляд в сторону, раскидал нападающим подарки:
  
   Вы использовали способность "Ядовитый туман"
  
   Клубы желто-зеленого облака расползлись по левую руку и тут же приняли в свои объятия самых жадных до крови созданий.
  
   Вы использовали способность "Неизбывная печаль"
  
   По правую руку завертелся, забушевал темный вихрь.
   На этом все - натиск ослаблен, но что-то надо оставить на черный день.
   На меня налетело первое демоническое создание. Прыгнуло, не добежав метров пяти. Белесое тело взмыло в воздух, чтобы через мгновение напороться на сверкающий белым пламенем клинок. Раздался душераздирающий вопль. Перед самым моим лицом мелькнули крючковатые пальцы. Краем глаза успел получше рассмотреть рожу Бледного. Большую ее часть занимала овальные, расположенные вертикально глаза. Точно рыбьи. Ни носа, ни ушей. Только рот - огромный, будто состоящий из одних зубов. Тварь рухнула к моим ногам, забилась в конвульсиях. На нее уже не смотрел, принимая на меч следующего.
   Каждый удачный удар клинком вызывал появление трех молний. Они не приносили особого урона, но вот болезненными были точно. В абсолютно случайном порядке рыская над землей, они чаще всего успевали найти мишень, прежде чем исчезнуть. Хорошая встряска и ожог тут же заставляли Бледных отвлечься от намеченной цели и переключиться на меня - самое, что нужно.
   Бес исправно кидался в ноги каждой твари, до которой мог дотянуться. Кусал, царапал, тянулся выше... и даже иногда дотягивался. В таких случаях голодный вой Бледного сменялся жалобным скулежом.
   Дождавшись, пока вокруг соберется побольше голодных созданий, ударил основательно.
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
  
   Белое пламя расшвыряло горящие тела. Ни один из тех, кто оказался в радиусе взрыва, не выжил. Полегли воняющими головешками. Странное дело, но чем большее количество трупов скапливалось вокруг меня, тем активнее в мою сторону стягивались Бледные. Их будто манила смерть собственных собратьев.
  
   Вы использовали способность "Гомункул"
  
   Пора и подмогу вызывать.
   Позади раздались удивленные возгласы. Кого-то шокировал? Ничего - лишь бы не приняли за врага.
   Создание из мертвой плоти поднялось, встало рядом. Теперь есть, кому прикрывать спину.
   Число трупов вокруг все росло. Вскоре даже ступать стало некуда. Пришлось менять место схватки, уходить.
  
   Вы использовали способность "Прорыв"
  
   Сразу несколько хлопков - и я уже в пяти метрах в стороне. Неожиданно резвая дичь? Ничего - нагоняйте. Благо, не потерять.
   Пока секундная передышка - убрать порядком скопившуюся усталость. Жаль, оставил на растерзание гомункула - недолго и поработали вместе. Ничего, просто так я его не отдам. Да и бес все еще путается в ногах нападающих. Верткий и наглый - он успевал укусить всех, кто оказывался в двух-трех метрах от него.
   А что, если так?..
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Но целью способности выбрал не себя, а гомункула. Получилось! Монстр моментально приосанился, зарычал с удвоенной силой и активнее принялся отмахиваться от наседающих тварей.
   Я закинул щит за спину, выудил жезл. Первый же удачный выстрел проделал в боку ближайшего ко мне Бледного дымящуюся дыру.
  
   Вы использовали способность "Выхлоп темной материи"
  
   Темно-фиолетовый сгусток поразил сразу двух тварей, разлетелся на несколько частей. Бледные отпрянули от гомункула, снова потянулись ко мне. Я же пятился, не забывая обстреливать их зарядами черной магии. Когда тварей передо мной собрался добрый десяток, угостил их:
   Вы использовали способность "Просека"
  
   Жаль, что под ногами не камень - урона бы произвел куда больше. Но и так неплохо - сильно затвердевшая после огненного шторма почва рванула калечащими осколками. Добить дезориентированного противника - проще простого.
   Над головой что-то мелькнуло, а потом за спиной, где-то ближе к центру лагеря, раздался звук глухого удара, будто упало что-то очень большое и тяжелое. И тут же - рев.
   Твою мать!
   Я обернулся. В лагере, раскидывая палатки и людей, высился демон - пятиметровый великан с распахнутыми перепончатыми крыльями, взмахи которых поднимали сильные порывы ветра.
   Похоже, пришел тот, кто и пробил защиту клана.
   "Детей в центр!" - так командовал Павел Петрович.
   Если бы не эта тварь, мы бы одержали уверенную победу. Оттянувшись с моего края, люди смогли дать более массированный отпор на других направлениях. Мы побеждали! А теперь? Самое поганое то, что Бледные все еще продолжали выныривать из леса. Не в таких количествах, как вначале, но все же.
   Я бросился обратно. Ауры, наложенные в начале схватки, исчезли. Что ж, придется некоторое время обойтись без них. Всего-то семь минут. Вот только рядом с новым гостем эти минуты грозят растянуться в долгие часы.
  
   Вы использовали способность "Крылья ангела"
  
   Самый длинный мой прыжок за время игры. Да и точно прицелиться нет времени - яркий свет сменился непроглядной темнотой, потом снова светом, а следом пришел удар. Как ни странно, я врезался прямиком в демона. Куда-то в область его спины, ближе к плечам. Но что самое главное - переломал одно крыло. О такой удаче не мог и мечтать. Впрочем, дальше она мне немного изменила. Прежде чем успел применить что-то еще, повстречался с чем-то очень тяжелым. Демон отмахнулся от меня, будто от комара. Удар вышел таким, что я разом выронил и меч, и жезл, а сам отлетел далеко в сторону, с хрустом и грохотом рухнул в какую-то кучу. Странно, но падение вышло куда менее болезненным, чем сам удар. Не открывая глаз, сорвал с пояса лечебный раствор, выхлебал его содержимое. Хорошо - в деревне основательно затарился зельями. Да и то может не хватить.
   В лицо ударил порыв ветра. Не живительного - пропитанного застарелым разложением и нечистотами. Кто-то пронзительно закричал. Голос не один - их много. Тонкие, звонкие.
  
   Вы использовали способность "Жертва"
  
   Перед внутренним взором появилось сообщение с требованием отдать несколько капель крови.
   Подняться, осмотреться... Вот в чем дело - упал на кучу мертвых Бледных. Хотя не только Бледных - и нескольких человек. Мечники, разорванные на куски, лежали в лужах собственной и чужой крови.
   Я сглотнул. Понимание, что все это может быть реальностью, а не игрой, заставило горло сжаться. Почувствовал, как по телу начинает расползаться дрожь. Желудок сжался в болезненных судорогах. Лучше бы по-прежнему воспринимать все происходящее компьютерной игрой - так проще.
   И снова рев, снова крики.
   Я схватил первый попавшийся под руку меч, полоснул себя по левой ладони. По венам будто живой огонь пустили.
   Вероятность блокировать вражеский урон выросла с 69% до 78%.
  
   Здоровье 561/884
  
   Хорошо меня приложило. Оно и чувствуется - все тело ноет. Ладно, ускоренная регенерация должна помочь.
   Выхватив из-за спины щит, бросился к демону. По дороге выпил раствор скорости.
   Вокруг здоровенной твари суетились люди, стреляли. Но обычные выстрелы не доставляли громадине никакого неудобства. Пули просто не могли пробить толстую шкуру.
   Хотя... кто-то все же сумел задеть тварь. Больше того - продолжал наносить демону повреждения. Тот дергался и злобно рычал, когда что-то невидимое било ему в грудь. Эша?
   - Уводите детей! - орал я во все горло. - Уводите!
   Мне нужно место для маневра. Нельзя задеть своих.
   - Уводите! Уходите все!
   Как же глупо это звучит из уст сопливого парня.
   Демон выпрямился, а потом грохнул о землю обеими руками. Это не было землетрясением. Скорее - небольшим локальным концом света. Мне показалось, что в одно мгновение перемешалось все. Люди, палатки, мусор, камни... Нас подбросило вверх, а когда снова метнуло вниз - уже и не заметил. Ослепленный и дезориентированный, тут же вскочил на ноги. Вокруг лишь серый туман, дышать абсолютно нечем. Легкие будто песком забили. И все же над всей этой вакханалией высится крылатый демон.
   Огромная тень вздрогнула, от чего-то или кого-то отмахнулась, отбрасывая его или ее с дороги. Затем снова задрала лапы, готовясь снова обрушить их разом.
   Не вышло.
   Одиночный выстрел ударил тварь прямо в лоб. Сверкнуло тусклым белым - зачарованная пуля. Значит, Эша еще жива! Какая молодец! Как вовремя. Но ей надо уходить. Всем надо уходить!
   Хотел закричать, но только прокаркал что-то неразборчивое.
   И снова вспышка, но на этот раз алая. Ее источник - руки демона, занесенные над головой. Меч! В них появился меч! Пока бесплотный - лишь очертания, но быстро наливающийся огненным сиянием. Ореолом вокруг него распространялись набирающие силу языки пламени. Мгновение - и сияние превратилось в огненную стену, широким веером разошедшуюся по лагерю. У меня аж сердце обвалилось.
   Как заставить его покинуть лагерь?! Как дать остальным шанс уйти?
  
   Вы использовали способность "Аркан"
  
   Темное лассо обхватило демона за шею. Тот повернул голову на источник странного поводка, оскалился. Хорошо, что плохо видно, - зубов не рассмотреть.
   "Только бы получилось... только бы..."
   Ухватился за аркан, начал пятиться, вытягивая урода прочь. В первые секунды казалось, что ничего не получится, что громила так и будет стоять, точно скала. Меч в его руках обрел четкие очертания, вниз посыпались раскаленные искры. Я сжал зубы и прибавил шагу.
   У меня получилось. Энергетический поводок тащил за собой озверевшего демона. Тот попытался дотянуться до меня огненным клинком, но не смог - не позволил поводок. Тогда тварь подпрыгнула, взвилась над лагерем. Порывы сильного ветра разметали пыль и мусор. Они стегали по лицу, норовили опрокинуть. Но раненое крыло не позволяло демону подняться выше. Он бился, но не мог вырваться из энергетического лассо. Его меч полосовал воздух, взрезал землю, выбивая из той огненные фонтаны. Оставалось надеяться, что в сузившейся зоне поражения нет людей.
   Краем глаза видел набегающих Бледных. Их немного, но и противостоять им не осталось никого.
   Нельзя отвлекаться! Все, что происходит вокруг, - не важно. Удержать демона!
   Не знаю, что мне помогло. Вряд ли тварь не имела сопротивления к черной магии. Но я, памятуя слова Эши, старался почувствовать долбаную прану. Старался вытянуть дополнительную силу из мира и вложить ее в заклинание. Возможно, все дело в том, что при падении сильно ударился головой, но что-то увидел. Какие-то энергетические росчерки, переплетения светящихся нитей. Они повсюду, тянутся во всех направлениях. И их можно коснуться. Не руками - мысленно. Впитать текущую по ним энергию. Не знаю... Возможно, я начал сходить с ума.
   Так или иначе, но демона из лагеря вытянул. Правда, сам еле стоял на ногах. Бледным пришлась по вкусу добыча, которая не желает сопротивляться. Если бы не дорогая броня - разодрали бы меня на части. Да и так чуть было не успели превратить в отбивную. Выжил лишь благодаря "Жертве".
   Я почувствовал, что энергетический поводок рвется за секунду, как это произошло. Не хватило. Мало. Надо было уводить демона дальше. Неважно, каким способом, но надо! Не смог.
  
   Вы использовали способность "Клетка"
  
   Под разъяренной тварью вспыхнула пентаграмма, ее свет охватил громадное тело.
   Удержит ли?
  
   Вы использовали способность "Круг пламенного гнева"
  
   Да! Дождался восстановления способности. Горящие тела разметало прочь.
   Не ждать, не медлить ни мгновения.
   Бегом к демону. Пока тот еще обездвижен.
  
   Вы использовали способность "Белый ветер"
  
   - Жри, гад! - прокаркал сквозь приступы кашля.
   Белый луч вырос прямо под тварью, развернулся всполохами белого пламени.
   Демон взвыл так, что впору рухнуть небесам. Его меч рассек пентаграмму, почти дотянулся до меня, но его обладатель лишь бессильно ударился об энергетическую стенку.
  
   Вы использовали способность "Открытые раны"
  
   Новый рев и новый удар по "Клетке". Та вспыхнула и резко потускнела.
   На теле же самого демона проступили отчетливые раны - рваные, точно его драли огромные псы. И с каждой секундой эти раны увеличивались.
  
   Вы использовали способность "Кровавая хватка"
  
   Никакой экономии. Все, что осталось, - в бой.
   "Давай, отдай мне свою жизнь..."
   Третий удар демона затушил пентаграмму. Гость из другого мира подпрыгнул, рванул ко мне. Наверное, хотел взлететь, но его крылья успели превратиться в драные лохмотья.
   Мое собственное здоровье практически восстановилось, хотя в груди все еще болело.
   Замахнувшись мечом, он обрушил его на меня.
   Отпрыгнуть, уйти в перекате. В спину ударило жаром и шрапнелью. Развернуться.
  
   Вы использовали способность "Просека"
   Вы использовали способность "Прорыв"
  
   А вот такой дубль...
   Только-только под демоном разверзлась земля, как тут же в него врезался я, отбросил обратно - в свет "Белого ветра". И тут же в последний раз еле успел заслониться щитом. Огненный клинок буквально расколол его надвое, расплавил.
  
   Вам нанесен критический удар
   Вы получили серьезное повреждение
   У вас сломана левая рука
   Необходима помощь лекаря
  
   Здоровье 616/884
  
   Удар громилы чуть в землю меня не вогнал.
   Он замахнулся снова.
  
   Вы использовали способность "Клинок света"
   Вы использовали способность "Щит света"
   Вы использовали способность "Аура магического отражения"
   Вы использовали способность "Аура физического отражения"
   Вы использовали способность "Аура скорости"
  
   Лишь чудом удалось парировать его клинок, но при этом потерял свой. С ног до головы обдало каплями раскаленного металла. Большую их часть приняла на себя защитная аура, но пробившиеся осколки до невыносимого стона обожгли кожу.
  
   Здоровье 323/884
  
   Я рухнул на колени. Усталость достигла критической отметки. Надо выпить раствор, но левая рука вообще не действует, да и на правой кожа растрескалась и сходит так, будто не одну секунду держал ее в костре.
   Обхватить рукоять меча - еще ладно, но справиться с затычкой склянки - проблема.
  
   Вы использовали способность "Выхлоп темной материи"
  
   С раскрытой правой ладони сорвался сгусток, ударил демона в рожу. Тот взвыл, заслонился свободной рукой, а вооруженной отмахнулся. Меч саданул меня плашмя.
   Вот и костер.
  
   Здоровье 253/884
  
   В огненной вспышке меня протащило по земле.
   Здоровье продолжало исправно восстанавливаться, вот только этого явно недостаточно. Лежу, точно бревном придавленный.
  
   Вы использовали способность "В прахе рожденный"
  
   Наверное, надо мной раскрылся защитный купол. Сам не видел. Только услышал сильный грохот и огненную вспышку над головой. Удар не прошел. Отлично!
   Нужно время прийти в себя.
   Вот же, совсем забыл! Амулет...
   Перевернуться на спину. Перед глазами двоится, но не промахнуться по туше демона просто нельзя.
  
   Вы использовали способность "Кровавые всполохи"
  
   Еще одна тюрьма, но на этот раз куда более опасная для заточенного в нее. Постоянный урон. И очень неплохой. Жаль, что всего минуту действует.
  
   Вы использовали способность "Лечение"
  
   Боль в правой ладони немного стихла.
   Я тяжело дышал, наблюдая за тем, как порядком побитый демон бьется за полупрозрачной алой завесой.
   Выстрел - тварь выгнулась, взревела. Еще выстрел - правая нога демона подломилась. Еще выстрел - рука, сжимающая меч разжалась: навылет перебито предплечье.
   По-моему, у меня на глазах навернулись слезы. Как решил потом - от гари и пыли.
   Эша стреляла на бегу, ни на мгновение не останавливаясь. Даже не замедляясь. Ее пули буквально выбивали из демона душу. Если та у него вообще есть.
   С трудом, почти негнущимися пальцами я достал склянку с лечебным раствором, затем с раствором от усталости. Выдохнул, выпил оба.
   Почему она меня не слушается? Сказал же, чтобы не подставлялась, чтобы уходила.
   Спасибо ей за это.
   - Ты что-то потерял! - крикнула девчонка и метнула мне меч. Мой меч, потерянный в лагере. Клинок упал к моим ногам.
   - Спасибо, - кивнул я. На другие слова просто нет сил.
   Демон стоял на четвереньках. Кровь нескончаемыми потоками сочилась из десятков глубоких ран. Глаз не видно, вся морда - сплошная рана. Тварь глухо мычала, стараясь что-то нащупать на земле.
   - Меч ищешь? Я возьму, если не возражаешь.
   Поднял пылающий клинок. Огромный, чуть не с меня размером.
   Ударил им ровно в тот момент, когда исчезли "Кровавые всполохи". Рубанул в основание шеи. Благо сил хватило.
   Голова демона отделилась от тела, покатилась по земле. Но крови из обрубка не брызнуло ни капли - пылающая сталь моментально прижгла рану.
   Странно, но, несмотря на то что рукоять демонического меча тоже пылала, боли я не чувствовал. Больше того - меч стал уменьшаться. Нет, он не стал совсем коротким. Скорее - полуторным.
  
   Вы получили 96550 exp
   Вы получили 36700 серебряных монет
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 16
   Вы получили 4 Z-кристалла
   Вы получили 10 очков параметров
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 17
   Вы получили 2 Z-кристалла
   Вы получили 10 очков параметров
  
   Вы получили новый уровень. Текущий уровень: 18
   Вы получили 4 Z-кристалла
   Вы получили 10 очков параметров
  
  
   Ох, ничего себе!
   У меня даже руки перестали болеть. Это что же? Дрались все, а опыт мне одному? Очень выгодно сражаться бок о бок с теми, кто к игровой прокачке абсолютно невосприимчив.
   Ну и раскидать параметры легко - по десятке в силу, мудрость и телосложение.
   В качестве очередного малого умения возьму...
  
   Стойкость к магии огня(1/1) - ваша сопротивляемость магии огня увеличена на 50%
  
   Как раз актуально в свете сегодняшней ночи.
   Вообще, если не принимать во внимание то, что было очень больно, схватка прошла куда как удачно. Вон - даже меч у демона отнял. Правда, его еще опознать надо.
   - Как ты? - спросил Эшу.
   - Все нормально.
   Она действительно выглядела неплохо, не считая ссадин и царапин.
   - Мы отбились?
   - Кажется, да. - Она подошла ближе, коснулась ладонью моей щеки. - В какой-то момент мне показалось, что это все.
   - Мне постоянно так казалось, - усмехнулся я.
   - Ты помог им выжить, - девчонка кивнула за спину.
   - Многие уцелели?
   - Не знаю. Без тебя не уцелел бы никто.
   - Сейчас гордиться буду и нос задеру.
   - Не задерешь, - улыбнулась она.
  
   ***
  
   - Зачем ты обманула нас? - в тоне Павла Петровича сквозило неприкрытое раздражение.
   Где-то в городской сети, подыскивая себе игровой ник, я наткнулся на выражение: "не делай добра - не получишь зла". Тогда не понял его. И вот теперь что-то начало проясняться.
   - Обманула? - переспросила Эша.
   - Он - игрок.
   Нас обступили кругом. Оружие вроде бы и не выставляют в открытую, но руки близко к прикладам ружей и рукоятям мечей держат. Взрослых членов Водного клана выжило примерно половина - и это с учетом раненых, из которых не все дотянут до утра. С детьми - лучше. В основном перепуганы. Все же удалось вовремя увести демона из лагеря.
   Признаться, я ожидал хотя бы "спасибо". Дела же оборачивались совсем иначе.
   - Затем, чтобы избежать лишних вопросов, - твердо ответила Эша. - Вы всегда выступали против контактов с городами. Мы же пытаемся найти союзников.
   - Союзников, которые сами выследят вас и уничтожат! Кто он? Что вы с ним сделали? Ни один человек не может держать в руках меч демона. А этот...
   - Если бы не этот игрок, вы были ли мертвы.
   Она проигнорировала второй вопрос.
   - А откуда мне знать, что это не из-за него на нас началась охота? Что травля Бледными - не одна из причуд Координаторов?
   - Чушь какая-то, - поморщился я.
   - А ты вообще молчи! - Петр Петрович ловко перехватил дробовик, нацелил его мне в грудь. - Ты все равно не можешь умереть. Так что я только окажу тебе услугу, возвратив обратно, в Жердево.
   - Попробуй...
   Я не шелохнулся, но по иконкам способностей пробежался.
  
   Вы использовали способность "Аура магического отражения"
   Вы использовали способность "Аура физического отражения"
  
   Лидер Водного клана ощерился.
   И куда только делся тот гостеприимный мужик, угощавший нас несоленой похлебкой?
   Эша тоже потянулась за ружьем.
   - Не надо, - остановил я ее. Затем повернулся к Павлу Петровичу. - Уверены, что убьете меня с одного выстрела? Если нет - даже не начинайте. Я все еще считаю, что это игра. А убивать игровых персов не жалко.
   Врал, конечно. Но ему об этом знать не стоит. А выстрелить он хотел. Сдерживался с большим трудом. Откуда столько ненависти?
   - Они видят через тебя, - прошипел кто-то из собравшихся.
   - И что? Вы боитесь их больше, чем демонов?
   - Мы никого не боимся, иначе бы не выбрали для себя эту долю, - сказал Павел Петрович. - Все кланы узнают о вашем шаге, Эша. Я обещаю. Каждый свободный житель пустоши. Вас сметут.
   - Без помощи извне вам все равно долго не продержаться, - сказала я. - Может, пора поговорить?
   - Уходите. Уходите, пока я не передумал.
   - Идем, - сказала Эша.
   Хорошо, что квадроцикл нашли и осмотрели заранее. Не пришлось возиться сейчас, под ненавидящими взглядами. Не думаю, что они действительно готовы были открыть стрельбу, но зачем искушать судьбу?
   Ну и пусть их. Свое я и так получил - деньги и опыт. Да и вообще приятно, что уцелели те, кто не мог за себя постоять. Быть может, в их мозгу что-то перевернется - и они не станут смотреть на всех игроков волками.
  
   ***
  
   Мы стояли на высоком обрыве. Где-то внизу бушевал речной поток, зажатый между парой скал. Перебраться на другой берег совершенно нереально. Даже с "Крыльями ангела". Но мое внимание было устремлено не вниз, а дальше, далеко за тот берег, почти к самому горизонту.
   - Что видишь? - спросила Эша.
   Я опустил бинокль. Его мне только что дала девчонка - мощная штуковина, без нее ничего не рассмотреть было бы.
   Что ей ответить? Я видел город. Не древние развалины, но и не то, что можно было бы воздвигнуть на руинах какому-нибудь клану так называемых свободных людей. Пусть даже крупному клану. Я видел город из стали и бетона. Да - лишь небольшую его часть, но все остальное таится глубоко под землей. Железобетонные конструкции опоясывал защитный контур силовых щитов. Виднелись вышки. Там, я знал, в узких бойницах, спрятаны скорострельные пулеметы. А еще вдоль всего периметра установлены видеокамеры. Они снимают все, что происходит снаружи. Иногда самые интересные кадры показывают нам.
   Сказать по правде, к виду чего-то подобного я был готов. И все равно увиденное лишило дара речи. В голове завывал ветер из множества зарождающихся, но так и не рожденных вопросов.
   Главный среди них один: что теперь делать?
   Эша осторожно положила руку мне на плечо.
   - Извини, что сломала твой мир.
   - Его сломали до тебя...
   Я обнял девчонку. И та не противилась объятиям.
  

Оценка: 6.04*97  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"