Св Ск Са: другие произведения.

Одарённый из рода Ривас Текущая книга

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Издавай на SelfPub

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 7.26*858  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Фентези. С благодарностью следую совету читателя с ником "Путный": Для тех, кто не хочет искать проду в длинном тексте. Книга поделена на главы. Главы находятся в директории "Одарённый из рода Ривас Третья книга".

  Пролог
  Интерлюдия 1
  Сэр Джон Гордон, лейтенант колониальных войск Бритстана, с самого утра был необычайно хмур и раздражён. Мало того, от его раздражительности доставалось окружающим: денщику и служанке. Данное поведение было настолько нехарактерно для офицера и джентльмена, что вместо того, чтобы обидеться, обе жертвы плохого настроения лейтенанта испугались. Ещё до обеда их настроение передалось всем обитателям небольшого форпоста Бритстана в верхнем течении реки Джеймс.
  Сам лейтенант оказался настолько погружён в свои мысли, что не замечал ничего вокруг до тех пор, пока прямо у него на пути не оказалась внушительная фигура сержанта Макмиллана. Лейтенант резко остановился и посмотрел на сержанта:
  - Ну?
  От тона и взгляда обычно спокойного и даже несколько робкого лейтенанта сержант опешил и, казалось, стал ниже ростом:
  - Господин лейтенант, сэр, прикажете готовиться к отражению нападения Сиу?
  Лейтенант лишь поморщился:
  - Если бы Сиу... Идём, сержант.
  Быстрым шагом преодолев не такую уж и значительную территорию форта, они вошли в кабинет лейтенанта. Сэр Гордон протянул своему заместителю лист бумаги:
  - Читай!
  Губы сержанта беззвучно зашевелились. Послание было коротким и недвусмысленным. Глава племени Покахон давал бритстанцам ровно одни сутки на то, чтобы они без оружия покинули форт. В противном случае угрожал уничтожением, невзирая на пол и возраст. Также он предупреждал, что попытки эвакуации только гражданского населения будут пресечены, а гражданские - проданы в рабство во внутренние земли материка.
  Сержант, не сдержав чувств, выругался. Это Сиу располагали на данных землях очень ограниченными силами, а вот для Покахонов, и правда, захват форта был абсолютно решаемой задачей. Вариант выполнения ультиматума присутствующими даже не рассматривался. Они, как командование гарнизона, покинув форт после простого письма, да ещё и оставив всё оружие, подлежали немедленной казни сразу по прибытию в Джеймстаун.
  В кабинете воцарилась тишина. Мысли сержанта вертелись между "сбежать" и "напиться", а вот лейтенант зачем-то стал вспоминать общую обстановку, складывающуюся в этих местах для Бритстана.
  Бритстанцы в последние годы всё чаще сталкивались с организованным сопротивлением коренных жителей, причём военную помощь им оказывали не только государства центральной и Южной Америки, но и некоторые европейские державы.
  Поскольку основным направлением экспансии Бритстана выбраны острова Индийского океана, здесь, в Северной Америке, было решено оставить лишь три основные колонии, две из которых практически вышли на самоокупаемость. Но вот третья колония, Виргиния, мало того, что постоянно нуждалась в поставках даже продовольствия, но и существовала в положении осаждённой крепости. И оставить её нельзя, вот ведь в чём загвоздка! Джеймстаун, столица колонии Виргиния, получил своё название в честь наследника одного из королей Бритстана, хоть править этому наследнику не довелось. Зато нынешний король, Яков I, также носил имя Джеймс, и это была основная причина, по которой данная колония ещё не была эвакуирована, как некоторые другие колонии Бритстана на североамериканском материке. Немного полегче стало восемь лет назад, когда удалось перетянуть на свою сторону дочь вождя союза называемого Покахоны - сильнейшего союза индейских племён Алгонкинов в этих краях, Покахонтас. Это привело к подписанию мирного договора с Покахонами. В прошлом году колония, пользуясь этим миром, даже впервые смогла полностью обеспечить себя продовольствием, и вот, как гром среди ясного неба, ультиматум именно от Покахонов. Неизвестно, что случилось с Покахонтас, но, очевидно, ничего хорошего.
  Сам лейтенант был родом из другой североамериканской колонии Бритстана, Плимута. Уже немолодой, сорок четыре года грузный человек, будучи неодарённым, не имел никаких шансов продвинуться по служебной лестнице в регулярной армии, зато здесь, в колониальных войсках, он мог рассчитывать на какую-никакую карьеру. В принципе, уже сейчас, выйдя в отставку, он получал звание секунд-майора и пенсию. Точнее, получил бы, если бы не натянутые отношения с новым военным комендантом Джеймстауна. Правда, до сего дня лейтенант не особо и стремился в отставку, поскольку отставка ставила крест на его честолюбивых мечтах захватить в плен какую-нибудь одарённую индианку и заставить её родить ему одарённого ребёнка. Это автоматически поднимало его статус в Бритстане и сулило неплохое вознаграждение в том случае, если отдать ребёнка сразу после рождения в королевский воспитательный дом. Ради этой цели он даже не пожалел денег на антимагические кандалы, хранящиеся в потайном отделении его сундука.
  Однако все эти планы пошли прахом из-за вот этого листка бумаги, который в данный момент держал в руках сержант.
  Молчание несколько затянулось. Наконец, сержант подал голос:
  - Сэр, может быть, нам связаться с Джеймстауном?
  - Уже. Они приказали не поддаваться панике и не отступать ни на шаг.
  - Но...
  - Я в точности передал тебе слова де-Мюррея. - Приставку "де" лейтенант просто-таки выплюнул. Он не любил нового военного коменданта Джеймстауна, считая его карьеристом и выскочкой, который отправлен в эту колонию в фактическую ссылку. Впрочем, надо отдать должное лейтенанту, в данном случае он нисколько не ошибался.
  Патрик де-Мюррей действительно был карьеристом, и действительно был буквально сослан в эту, по его собственным словам: "бородавку на заднице мира" после ряда несчастных случаев, произошедших с "возгулами-рыцарями" возле Истока. Сам полковник Мюррей, будучи одним из кураторов проекта доказывал, что это не несчастные случаи, а диверсии, осуществляемые врагами Бритстана. Роль главного диверсанта полковник отводил некоей пантере-оборотню. Однако возобладала версия о несчастном случае и сэра Патрика отправили с глаз долой.
  Получив паническое сообщение от лейтенанта Гордона полковник сообразил, что если форт будет захвачен, то война между колонистами и индейцами неминуема, а на войне всегда есть возможность выделиться. Главное - закончиться война должна победой до того момента, как прибудут подкрепления из метрополии. Полковник не знал, просто не успел разобраться, почему Покахоны решили нарушить мирный договор, но он был уверен в двух, нет, даже в трёх вещах.
  Во-первых, в том, что в нападении на укреплённые населённые пункты индейцы, мягко говоря, не сильны, поэтому взятие даже обычного форта обойдётся им очень дорого.
  Во-вторых, в том, что Покахонтас является покорной рабыней Бритстана.
  В-третьих, в том, что вождь Покахонов ни в чём не может отказать своей дочери, Покахонтас.
  Исходя из этих причин, полковник заснул абсолютно спокойно. Форт должен был перемолоть самых крикливых и воинственных индейцев, а дальше в дело должна была вступить дипломатия.
  Полковник не учёл лишь одного обстоятельства. Покахоны, которым поперёк горла встали поселенцы, захватывающие их земли, расторгли мирный договор не сами по себе, а предварительно обзаведясь серьёзными союзниками. А союзники посоветовали не штурмовать укрепления бритстанцев в лоб, а открыли их с помощью "ишака, гружёного золотом".
  Через три недели после описываемых событий, на борт корабля, следующего в Спинию, взошел щеголеватый молодой неодарённый. Пройдя в свою каюту, он не покидал её до самого отплытия.
  Следующим утром, поднявшись на палубу, он с благодарностью принял предложенный ему мальчиком-стюардом бокал вина, и с ним подошёл к самому борту.
  Никто из знавших ранее скромного посыльного, рядового Пита Рейди, не узнал бы его сейчас. Именно на него вышли агенты Спинии и предложили ему за серьёзное вознаграждение установить небольшие артефакты в центральных узлах обороны всех фортов, между которыми он курсировал с поручениями. Ему очень повезло, от индейцев никто не ожидал такой хитрости и такого знания европейской школы артефакторики. В нужный момент артефакты были активированы и вся магическая защита всех фортов вокруг Джеймстауна оказалась разрушена. Колония разом потеряла три четверти территории и почти четверть вооружённых сил.
  Пит Рейди не испытывал никаких угрызений совести по поводу своего поступка. Его мать была дочерью индейского шамана, которую похитили бритстанские солдаты в надежде получить от неё одарённых детей. Все неудачные "попытки" попросту убивались. Сам Пит выжил лишь чудом. Когда ему было девять лет, он смог передать матери нож, с помощью которого она убила очередного насильника и покончила с собой.
  Что же касается бесчестности одностороннего расторжения мирного договора... Пит однажды подслушал, как бывший военный комендант Джеймстауна хвастался о том, какой выгодный договор он заключил с одним индейским племенем: "Земли по правому берегу реки сумеречной остаются за племенем Высокой Скалы и этот договор нерушим, пока текут реки, растёт трава и зеленеют деревья или пока не истечёт один месяц, в зависимости от того, какое событие произойдёт раньше". Через полтора месяца племя Высокой Скалы было уничтожено полностью.
  Пит Рейли плыл в Европу. Там он надеялся исполнить последнюю просьбу матери - найти свою младшую сестру. Родившаяся одарённой, она была увезена, когда ей ещё не было и года.
  Пит Рейли плыл в Европу, а за его спиной разгоралась война, которую позднее назовут "Ирокезской".
  
  Интерлюдия 2
  Вот уже почти неделю Лорена обживала своё новое убежище в Лхасе. После трёхнедельного полного затворничества в Париже, возможность гулять под открытым небом в небольшом парке, находящемся между зданием портала и школой, стала приятным дополнением к прекрасному обслуживанию и возможности продолжать обучение.
  Лхаса - очень светлый и солнечный город, единственным недостатком которого является несколько разреженная атмосфера. Высокогорье накладывало отпечаток и на потребную одежду - широкополая шляпа и тёмные очки при прогулках была обязательно, а резкие суточные перепады температур делали абсолютно обоснованным и лёгкий шарф, закрывающий нижнюю часть лица.
  За время, прошедшее с гибели Норманна Лорена успела многое передумать. Вначале она просто горевала о том, что ей досталось столь малое по времени счастье, причём искренне обижалась на Сержа за то, что тот не стал отговаривать Норманна от его самоубийственной атаки. Затем пришло какое-то успокоение, вызванное ощущением зарождающейся в ней новой жизни. И уже после переезда в Лхасу умиротворение сменилось твёрдым желанием отомстить за смерть Норманна королю Бритстана.
  Беременность, кстати, протекала несколько необычно. Нет, все одарённые женщины чувствовали зарождающуюся в них жизнь чуть ли не с момента зачатия. Но медсёстры, которые наблюдали Лорену и в Париже и в Лхасе в один голос твердили, что столь яркого и чёткого отклика им не описывалось никогда. Лорена просто-таки знала, что в данный момент нужно её ребёнку, что обычно соответствовало шестому, а то и седьмому месяцу беременности, причём было немало случаев, когда такого ощущения так и не появлялось до самого конца.
  Впрочем, причины этого явления медперсонал и Лорена объясняли по-разному. Если персонал был уверен, что это воздействие оборудования, установленного в здании портала, то сама Лорена "грешила" на то, что ритуал их с Норманном бракосочетания проводился под непосредственным покровительством Богов. Пожалуй, это была главная причина, по которой Лорена окончательно простила Сержа.
  Сегодня Лорена, как обычно, прогуливалась после занятий, которые проходили у учителя Сакья Дугба. В Тибете не было школ магии в обычном для Лорены понимании, их заменяло наставничество у уважаемых всеми людей. Хотя эти люди и были собраны в одном месте. Ученики разных учителей совместно проводили физические занятия, которым, кстати, уделялось гораздо больше внимания, чем в Европе и практики развития энергосистемы, предмет, вовсе в Европе отсутствующий. А вот все специальные знания ученики получали у конкретного учителя, хотя, если ученик начинал задавать вопросы, которые не являются специализацией его учителя, ученика могли направить к другому учителю для дополнительных занятий.
  Находясь в несколько меланхоличном настроении, Лорена обратила внимание на то, что её сопровождает та же девушка, что и в прошлый и в позапрошлый раз, причём эта девушка не является сотрудницей именно "медицинского" направления портальщиков.
  Лорена притормозила и подождала, пока девушка поравняется с ней:
  - Я бы хотела с Вани познакомиться.
  - Это честь для меня, высокородная. Моё имя благородная Фуамнак де-Хьюз.
  Лорена немного знала язык Иверии, который отличался от бритстанского.
  - И за что Вас назвали "ревнивой"?
  Фуамнак засмеялась:
  - Я счастлива, что высокородная знает наш язык. А имя... с самого рождения я плачем требовала, чтобы рядом со мной всегда был отец. Вот за это и назвали.
  Лорена присоединилась к смеху, но вдруг резко прервалась и отвернулась. Фуамнак в первую секунду замерла, не зная, как реагировать, но потом сдавленно охнула, упала на колени и обхватили ноги Лорены:
  - Простите, высокородная. это я ляпнула, не подумав. Но поверьте, благородный король Норманн навсегда останется в сердце каждого иверийца.
  Лорена резко повернулась к Фуамнак, чуть не опрокинув её на землю и схватила за плечи:
  - Откуда ты знаешь, кто я такая?
  Та, всё ещё на коленях, смело встретила гневный взгляд Лорены:
  - Не бойтесь, моя королева. Все мы скорее умрём, чем выдадим Вашу тайну.
  - Мы? Сколько же вас здесь?
  - Пока шестеро, но к моменту рождения принца не удивлюсь, если весь персонал отделения в Лхасе будет состоять из иверийцев.
  - Зачем?
  - Мы совершили страшный грех перед Богами, допустив почти полное уничтожение королевского рода. Но Ваш сын даёт нам шанс искупить эту вину. Поэтому мы готовы на всё, лишь бы защитить Вас и принца.
  Фуамнак говорила так горячо и с такой убеждённостью, что пальцы Лорены сами собой разжались:
  - Поднимись. Я хочу сегодня же видеть всех подданных Иверии, находящихся здесь среди портальщиков.
  - Слушаюсь, моя королева.
  - И ещё. До тех пор, пока я не разрешу, я запрещаю новые переводы иверийцев в Лхасу.
  - Слушаюсь, моя королева. - В этот раз слова прозвучали со значительно меньшим энтузиазмом. Но Лорена её уже не слушала. Значительно ускорившись, она почти бежала в сторону здания портала, с её лица не сходила улыбка. И только уже входя в здание, она осознала, что причиной столь радикальной смены настроения стало наличие обоснованной причины связаться с Сержем.
  
  Интерлюдия 3
  Царь всех морей и океанов редко покидал свой дворец, расположенный под тысячелетними льдами Арктики. Но на этот сигнал он был обязан отреагировать.
  Он не обладал способностью Горынычей к практически мгновенному перемещению, но в пределах своих владений мог передвигаться очень быстро. Так что уже через два дня после получения сигнала он проплывал над затопленным материком лемурийцев.
  Доплыв до нужного места он оказался около громадной ракушки, часть верхней створки которой отсутствовала. Мантия моллюска, виднеющаяся через пролом, выглядела чёрной и безжизненной. Возложив руки на мантию, царь сосредоточился. Ему пришлось почти час вливать свою силу, прежде чем мантия приобрела здоровый розовый цвет.
  Царь погладил раковину и вздохнув, отправился обратно. Он не знал, на сколько его ещё хватит, с учётом того, что подобные процедуры требовалось проводить всё чаще. А это означало только одно. Ужас глубин вновь проснулся.
  
  
  Глава 01
  
  Выйдя на улицу после ритуала окончания школы, я в первый момент несколько оторопел. Несмотря на то, что отсутствовал я не так уж и долго, ситуация резко изменилась. Куда-то исчезли беззаботные ученики, по одному или группами прогуливавшиеся, пользуясь хорошей погодой и незапланированным выходным, так что вокруг не было ни души. Так и не найдя взглядом никого, кто помог бы мне прояснить ситуацию, я уже было направился в сторону своих покоев, как вдруг в голову пришла, в принципе, очевидная мысль: а не слишком ли я обнаглел? С момента взрыва, разрушившего лабораторию "Фрэнка" прошло уже больше часа. Именно столько мне понадобилось, чтобы очистить помещение, в котором находился камень выбора, от пассивного хаоса. Не надо считать противостоящих мне магов Бритстана идиотами. Уж приказ о временном закрытии допуска к порталу они просто-таки обязаны отдать. А прихватить "под шумок" очень уж самостоятельного и непонятного первородного, да хотя бы под предлогом нарушения неприкосновенности имущества школы в виде камня выбора - и вовсе элементарно. Конечно же, рано или поздно эти обвинения с меня будут сняты, но, во-первых, вопрос времени, а во-вторых, я точно уверен в том, что не оставил никаких следов там, "за забором"?
  И винить-то кроме себя, некого. Ну что мне стоило подождать, и активировать мины уже покинув территорию Истока? Так что, сам себе на ровном месте создал цейтнот.
  Впрочем, рассуждая так, я несколько лукавил. Активация мин именно в тот момент была произведена мною из опасений, что камень выбора сможет как-то сбить настройку моей связи с ними, и я их вообще не смогу заставить сработать. Так что, если бы мне пришлось ещё раз выбирать между гарантированным взрывом всей лаборатории и отсутствием проблем при уходе из Истока, я бы снова выбрал первое.
  Подгоняемый этими мыслями я, не заходя никуда, накинул на себя "хамелеон", и напрямую направился к порталу. То, что я безнадёжно опоздал, стало понятно, как только показались ворота школы. Там было не протолкнуться от красных мундиров королевской пехоты. Но это ещё полбеды. В конце концов, иллюзии ещё никто не отменял. Но вот то, что вместе с солдатами я заметил "ищеек" - совершенно меняло дело. Пришлось быстренько разворачиваться, пока меня не заметили.
  Честно говоря, несмотря на явную полезность этих химер, "ищейки" так и не получили широкого распространения в мире. Уж слишком отвратно они выглядят - две короткие лапы, короткое грузное тело и клубок ярко-розовых щупалец вместо головы. Да и привычки в питании "ищеек" не прибавляют им симпатии. Так что они так и остались чисто государственной забавой. Но вот их присутствие здесь и сейчас означает только одно - охотятся лично на меня, ибо только я из здешних обитателей владею секретом необнаружимых простым взглядом иллюзий. А "ищейки", насколько я знаю, ориентируются на что-то более глубинное: аурный след, духовное тело, да мало ли на что!
  Конечно же, существует далеко не нулевая вероятность, что моя фея может задурить головы, или что там у них вместо голов, и "ищейкам", ну а если нет? Честно говоря, об этих химерах я доподлинно знаю лишь то, что они существуют.
  Следующим адресом, где я мог получить помощь, был кабинет директора. Однако, только войдя в здание главного корпуса, я сразу же был остановлен караулом, состоящим из четырёх солдат и одного одарённого. К счастью, среди них не оказалось никого, кто бы знал меня в лицо, так что меня попросту вежливо, но твёрдо отправили на выход. Что ж, это, конечно, не проблема, но... настораживает. Зайдя за угол главного корпуса я уже намеревался выйти на серые пути, как вдруг сверху раздался взрыв. Вскинув голову, я убедился, что взрыв произошёл именно в кабинете директора. Об этом чётко свидетельствовали куски рамы, торчащие из окна.
  Приоритетные цели поменялись. Теперь мне стало жизненно необходимо попасть в свои покои. Именно в моём багаже в покоях находилась приличная сумма денег, неприметная одежда, серебряное блюдечко. Так что я без колебаний ушел на серые пути и уже через два шага оказался в ванной комнате моих покоев.
  Пройдя через гостиную, я оказался у дверей кабинета. Из-за двери доносился какой-то неясный шум. Приготовив своё оружие, я резко распахнул дверь, за которой оказалась очень необычная компания. Обе служанки, которые имели доступ в мои покои и комендант Ник.
  Я огляделся. Все шкафы были выпотрошены, бумаги аккуратно уложены в стопки, которые споро увязывались служанками. Дверь в спальню была распахнута, открывая картину кучи вещей, разложенных на постели. Впрочем, саквояж, в который я упаковал всё то немногое, что действительно могло заинтересовать власти Бритстана выглядел нетронутым. Очевидно, прошлогодний инцидент с моим багажом кое-чему научил бритстанцев.
  Незваные гости в изумлении уставились на меня. Не дав им опомниться, я навёл револьвер на Ника:
  - Лягте на пол, пожалуйста.
  Уж не знаю, что произвело на него большее впечатление: револьвер или доброе слово, но подчинился он без малейшего сопротивления. Вслед за ним на пол улеглись и служанки, даже повторять не пришлось. После чего я зашёл им за спины и поочерёдно к каждому применил "оглушение" - заклинание из школы ментала, значительно более эффективное, чем применяемое на Земле unconsciousness, надёжно гасящее сознание исключительно у лервов. Для дополнительной гарантии я ещё и связал всех троих.
  Переместив связанных в комнату Аликс, я, прежде всего, связался со своими людьми в Скоттвиле. К моему удивлению, у них пока всё было тихо, даже наблюдение за коттеджем не было усилено. Приказав своим людям поступать по второму варианту, то есть связываться с родовитой Барбарой де-Леман, которая со своими людьми выполняла контракт на защиту людей от "нечисти, нежити и земных тварей" неподалёку. А уж она должна была доставить их на континент. Затем, по-быстрому нарисовал классическую схему огненной длани в своих комнатах, как самый простой известный мне ритуал земной магии, из призванных уничтожить материальные объекты. После этого ещё около двадцати минут пришлось потратить на гарантированное уничтожение собственной охранной системы в покоях и сборы в дорогу.
  Собравшись, я критически осмотрел себя в зеркале, висящее в прихожей. Волосы, за эти годы изменившие цвет до светло-русых, были упрятаны под "жокейку" - единственную шапку с козырьком, нашедшуюся у меня в гардеробе. Простая куртка была, конечно, несколько избыточно тёплой, но зато на ней не было ни золотого шитья, ни герба Ривас. Из образа несколько выбивались бриджи для верховой езды, но я надеялся заскочить к Пахомычу и исправить этот недостаток. За плечами - котомка, в которой лишь деньги, пара артефактов, смена белья и немного провизии.
  Уже отворачиваясь от зеркала, я замечаю краем глаза, что входная дверь отворяется. Не испытывая ни малейшего желания встречаться лицом к лицу с тем, кто сейчас зайдёт в комнаты, я бросился обратно в свои покои. Открыв вход на серые пути я активировал ритуал огненной длани и ушёл.
  В принципе, более в Истоке меня ничто не держало, но даже из простого любопытства хотелось встретиться со своим уже бывшим куратором.
  Дойдя до квартиры сэра Стивена, и выйдя, по доброй традиции, в ванной, я прислушался. Из комнат доносился неясный голос. Усилив слух, я уловил окончание указа, зачитываемого вслух:
  - ... По истечении этого срока все лица, принадлежащие к ордену, подлежат выдворению, а незадекларированное имущество - конфискации. Яков, король.
  послышался шум сворачиваемого свитка, после чего тот же голос произнёс:
  - Сэр Стивен, Вам понятно содержание королевского указа?
  - Да - раздался голос моего куратора.
  - В таком случае мы оставляем Вас. У дверей Вашей квартиры будет выставлен караул. Вы свободны в своих перемещениях внутри Истока, но под наблюдением солдат Бритстана. Покинуть Исток Вы можете только через портал, и только за пределы островов. И, лично от меня, - голос изменился, в нём появилась какая-то мягкость, - мне очень жаль, что Ваше руководство оказалось на стороне противников прогресса и процветания. Я был бы очень рад, если бы они изменили своё мнение. Надеюсь, что это вскоре произойдёт. Честь имею.
  Послышались удаляющиеся шаги. Подождав, пока захлопнется дверь, я вышел из ванной комнаты. Куратор встретил меня без малейшего удивления:
  - Что-то подобное в длиннющем списке Ваших талантов я и предполагал, Ривас. Вы слышали?
  - Не всё, только самое окончание разговора.
  - Если вкратце, то деятельность ордена на территории Бритстана запрещена. Всем, причисляющим себя к ордену, предписывается в течение семи дней покинуть пределы Бритстана. Всё недвижимое имущество, описывается и за него обещается компенсация... когда-нибудь в будущем. Остальное за те же семь дней надо вывести с островов. В противном случае имущество будет конфисковано. Что вы по этому поводу думаете?
  - Боюсь, что неспроста из страны изгоняются демоноборцы.
  - Я тоже об этом подумал. Неужели король осмелится?
  - Не знаю и не хочу гадать. Какие ещё новости?
  Сэр Стивен тряхнул головой, как бы прогоняя тяжёлые думы, и сообщил обо всём, произошедшем на сей момент в Истоке.
  Оказывается, портал был закрыт с самого утра, сэр Стивен и пришёл ко мне, чтобы выяснить, не нуждаюсь ли я в срочной эвакуации. "Ищеек" и магов также перебросили в Исток ещё до взрыва, только вот на территорию школы они до поры не входили.
  Примерно в одно время со взрывом, устроенным мною, в школу вернулась Гортензия де-Карденхэм, причём выглядела она как после хорошего сражения. Незадолго до этого через портал прибыл какой-то немаленький военный чин, так что то, что осталось от лаборатории, они осматривали вместе. Ну а после этого войска вошли на территорию школы, ученики были разогнаны по комнатам, преподаватели собраны в одном зале, а директор заперт у себя в кабинете. Впрочем, кураторов не тронули. После этого, примерно полчаса назад сэр Стивен получил известие от самой школы Исток, что директор мёртв. Я прикинул, это примерно совпадало по времени с тем взрывом, который произошёл в директорском кабинете.
  После этого я рассказал свои новости. Известие о том, что я всё-таки смог закончить школу, вызвало у сэра Стивена отчётливый вздох облегчения, а новость о том, что я уничтожил источник "тёмной" энергии и вовсе привела его в восторг.
  Конечно, можно было ещё многое обсудить, но я прямо-таки чувствовал, как время уходит у меня сквозь пальцы. Поэтому, наскоро попрощавшись со своим бывшим куратором, я отправился обратно в ванную комнату.
  В этот раз я вышел с серых путей за пределами Истока и сразу же ушёл в пещеры. До Пахомыча я добрался без приключений. Домовой без проблем превратил бриджи в обычные брюки. Покушался он и на куртку, но я не позволил.
  Тут необходимы небольшие пояснения. Дело в том, что одежда, переделанная домовыми, существует лишь двадцать четыре дня, потом попросту расползается на отдельные нити.
  Попрощавшись с Пахомычем и Ю, я отправился в путь. Маршрут в своей голове я уже составил. Ближайшие к Истоку работающие порталы находится в Лидсе и Мидлсбро. До Лидса от Истока по прямой шестьдесят километров на юг, до Мидлсбро, соответственно, семьдесят, на северо-восток. Так что я планировал отправиться сразу на северо-запад, до деревни Киркби, благо, известная Ю часть системы пещер доходила практически дотуда, и там уже сесть на дилижанс и отправиться в Мидлсбро.
  Мой план подвергся значительной корректировке сразу же. Уж не знаю, чем там на подземных обитателей действовали де-Карденхэм сотоварищи, но эти самые обитатели оказались взбудоражены не на шутку. Про мелочь вроде слизней я вообще молчу, но после третьей за первые же километры пути схватки с ужасом подземелий я понял, что на весь путь у меня может банально не хватить сил. Поэтому пришлось выбираться наружу.
  Прогулка по весеннему лесу быстро вернула мне, утраченное было хорошее настроение. Постоянно сокращая себе путь с помощью серых путей, я развил очень хорошую скорость. Я даже принялся мурлыкать себе под нос какой-то незатейливый мотивчик, извлечённый из глубин моей памяти.
  Развязка наступила неожиданно. Уже около деревни Гарсдейл, находящейся совсем неподалёку от Киркби, я, в очередной раз переместившись, оказался прямо в центре идущего мне навстречу отряда бритстанцев.
  Признаюсь, я попросту впал в ступор. Бритстанцы опомнились раньше меня. Тут бы мне и конец пришёл, но, по счастью, взять меня они желали только и исключительно живым. Ну а применяемые ими связывающие заклинания и простые верёвки, используемые солдатами, против моей защиты не "играют". Так что освободился я за несколько секунд и тут де переместился назад, где нос к носу столкнулся с ещё одним отрядом.
  Попытка отсидеться под землёй также ни к чему хорошему не привела. Маги попросту вынули кусок почвы, открыв проход себе и солдатам в пещеру, где я надеялся спрятаться.
  Та началась погоня. Обладая преимуществом в скорости, я постоянно уходил от преследования, но стоило лишь на несколько часов задержаться на одном месте, как вокруг тут же появлялись солдаты и маги Бритстана. Мало того, уже к вечеру первого дня я стал замечать, что меня не просто преследуют, а целенаправленно гонят в одном направлении.
  За двое суток меня догнали почти до Харрогита, который находится в двадцати километрах к северу от Лидса. К счастью, более в такие ситуации, как под Гарсдейлом, я больше не попадал, но преследователи постоянно буквально наступали мне на пятки. Наконец, под Харрогитом мне повезло. Попалась пещера, никем не занятая и находящаяся достаточно глубоко для того, чтобы преследователи не смогли быстро разрыть вход в неё. Так что у меня появилось время разобраться, как меня вычисляют.
  Кровь отпадала сразу. Уж воздействие с помощью моей собственной крови я в состоянии отследить. Конечно же, можно действовать не через мою кровь, а через кровь, к примеру, детей тётушки Женевьев, но это никак не объясняет точность появления моих преследователей. Ища через кровь родственников, они должны выходить не чётко на меня, а на круг примерно с километр в диаметре.
  Так что приходится признать, что на меня повесили следящий конструкт, причём повесили так умело, что я, проведя уже четыре диагностики, так и не смог его обнаружить. Будем вспоминать, какие плетения позволят мне провести более точное и тонкое сканирование.
  В переборе вариантов прошло около часа. Отчаявшись найти решение, я уж было совсем собрался полностью раздеться, и взяв только немного денег, попытаться в таком виде вырваться из ловушки, как вдруг меня осенило. Рассуждал я таким образом: но ведь маячок могут встроить и в монету. Но это вряд ли. Монету я могу потратить в любой момент... Идиот! Трижды идиот!! А проверить артефакты?!
  Первая же проверка показала, что следящее плетение вольготно устроилось в подставке серебряного зеркальца, служащего приёмником переговорного устройства Земли. И что самое главное: я ведь и так не рисковал связываться ни с кем через блюдечко, так как неясные, но упорные слухи о возможностях перехвата таких сообщений до меня доходили неоднократно.
  Оставив блюдечко на месте, я попытался найти безопасный путь отхода из моего убежища. Первая же проверка показала, что местность над моей пещеркой просто-таки наполнена солдатами Бритстана, которые уже готовятся делать проход в "мою" пещеру. По счастью, мне вскоре удалось, на пределе дальности серых путей обнаружить другую пещеру. Так что я быстренько вернулся, провёл ритуал очищения, уничтоживший метку, по которой меня находили, и закопал серебряное зеркальце здесь же, а сам убежал в соседнюю пещеру.
  Следующие сутки я со всё возрастающей радостью наблюдал попытки магов Бритстана вновь напасть на мой след. Убедившись, что они меня потеряли, ночью я ушёл.
  ***
  Молодой мужчина с саквояжем сидел на скамейке в сарайчике, находящемся рядом с поднятым семафором. Такие семафоры были устроены на всех дорогах Бритстана, по которым осуществлялось сообщение при помощи дилижансов. Если семафор поднят - вблизи есть потенциальный пассажир. Тогда дилижанс останавливается, и кучер трубит в рог. Это было сделано для того, чтобы пассажиры не ожидали дилижанс, расписание которого всё-таки вещь весьма условная, стоя на улице, а с относительным комфортом располагались в таких вот сарайчиках.
  Подъехал дилижанс. Представившись коммивояжёром, чем сразу же "убил" всяческое желание заводить со мной беседу, я заплатил за билет до ближайшей станции. Эта станция привлекла меня тем, что из неё через серые пути можно было попасть в пещеры. Так что я ещё прошлой ночью побывал здесь, договорился с местным домовым о пошиве мне нескольких нарядов, ну и разбросал вокруг сигналки.
  Устроился, принял ванну, по-человечески поел, и только собрался впервые за последние четыре дня отдохнуть на настоящей кровати, как ко мне постучалась служанка. Стрельнув глазками (а что - иллюзию я специально подобрал, красавец мужчина, воплощение нежных девичьих грёз), она с поклоном передала мне визитку:
  - Эта леди выразила желание пообщаться с постояльцем, заселившимся сегодня.
  Взяв в руки визитку, я с трудом удержался от ругательства, на ней, в обрамлении завитушек и бутонов роз, было написано: "Родовитая леди Сесилия Бенсон", а на оборотной стороне обнаружилась надпись, сделанная витиеватым почерком: "Мне Вас рекомендовала моя внучка Дейзи". Я устало откинулся на спинку стула:
  - Пригласи леди ко мне присоединиться и принеси вина.
  Леди Бенсон, именно так она отрекомендовалась при личной встрече, оказалась невысокой, но статной женщиной, которой я не только на первый, но и на второй взгляд больше чем "чуть за тридцать" ни за что бы не дал. Увидав меня под иллюзией, она лишь иронично приподняла бровь:
  - Надеешься произвести на меня впечатление?
  Никак не отреагировав на её фамильярность, я дождался, пока за служанкой закроется дверь, одним взмахом помощника развеял иллюзию и жестом предложил ей присесть. Дождавшись, пока она займёт предложенный стул, налил ей и себе вина и присел напротив:
  - Слушаю Вас, леди.
  Коротко кивнув каким-то своим мыслям, леди Бенсон жёстко спросила, глядя мне прямо в глаза:
  - Ну и как тебе наша бритстанская забава?
  Таким неожиданным началом разговора она несколько выбила меня из колеи:
  - Что Вы имеете в виду, леди?
  Она улыбнулась, явно радуясь моей недогадливости:
  - В среде аристократии Бритстана очень распространена "охота на лис". То, что в данном случае "лиса" несколько... иная, только придаёт охоте дополнительную остроту, ты не находишь?
  Вместо ответа я закрыл глаза и сосредоточился. Леди Бенсон поняла меня по-своему:
  - Не беспокойся, со мной всего лишь два мага моей личной охраны.
  Каюсь, только лишь после её слов я догадался проверить сигнальный артефакт, который установил на лестнице, ведущей на второй этаж. Действительно, всего три засветки одарённых. Конечно же, обычных солдат она могла нагнать хоть роту, но зачем ей врать? А вот то, что она обладает явно преувеличенной информацией о моих возможностях, неплохо. Я открыл глаза:
  - Прежде всего, как Вы меня нашли?
  Она рассмеялась:
  - Совершенно не так, как тебя находили до этого. В роду Бенсон довольно часто рождаются девочки с даром предвидения. Так что то, что у меня в этом трактире состоится важная встреча с разыскиваемым человеком, я знала ещё перед Новым Годом.
  - То есть Ваша внучка...
  - Да, когда она пыталась захомутать тебя, действовала по моему указанию. К сожалению, в ней самой наш семейный дар не проснулся. Я же лишь увидела, что ты окажешь большое влияние на будущие события, причём как игрок, а не как фигура.
  - И Вы прибыли сюда?
  - Чтобы спасти тебя, конечно же. Разумеется, не бесплатно.
  - А цена?
  - Об этом мы поговорим потом, после того, как ты примешь моё предложение.
  Я задумался. Нет, не о том, чтобы сразу соглашаться. Приди леди Бенсон ко мне, скажем, позавчера, когда я действительно, как загнанный зверь метался среди сужающегося круга охотников, и не видел никакого выхода, был бы другой разговор. А сейчас она сама подтвердила, что нашла меня не по какой-то метке, значит, и условия изменились, а вот она, и те, кто стоят за нею, этого ещё не поняли. Тогда понятна её реакция на обнаружение меня здесь. Разумеется, в её отношении ко мне должно присутствовать некоторое пренебрежение, если я, находясь в положении загнанного зверя, сам иду в ловушку официального трактира только потому, что мне надоело ходить грязным и спать на голой земле, уж разобранную кровать она точно заметила. А раз так, у меня появляется некоторое преимущество перед ней. Попробуем раскрутить её на информацию:
  - Для начала вопрос: что выступает как официальная причина объявления, по Вашему выражению, "охоты на лис"?
  Леди Бенсон посмотрела на меня с некоторым недоумением:
  - А что, ты сам этого не знаешь?
  - Понятия не имею.
  - И что же, ты действительно не понимаешь, почему за тобой развернулась настоящая охота?
  - Только предполагаю.
  - Но тебя в этих предположениях что-то не устраивает? - Проницательно прищурилась леди Бенсон.
  - Непонятно, почему эта охота такая... неофициальная, что ли. Если у них есть какие-то доказательства каких-то моих преступлений, почему эти доказательства попросту не предъявлены, не выдано официальное распоряжение о моей поимке, нет обращения в Белопайс, наконец?
  Леди Бенсон рассмеялась:
  - Ну, на эти вопросы я легко могу дать ответ, удивительно только, что ты сам не додумался до него. Всё, что ты перечислил, требует подписи короля.
  Я замер, поражённый внезапной догадкой:
  - То есть, получается, что король вообще не в курсе охоты за мной и это лишь инициатива какого-то конкретного чиновника? Но почему?!
  - Очевидно, потому что тебя преследуют не за то, что ты совершил, а за то, что ты мог совершить.
  - То есть? - Я лихорадочно перебирал варианты. Не хотелось, чтобы леди Бенсон вынуждена была бы полностью мне всё "разжевать", этим я мог разочаровать старую интриганку. А значит, увеличить мой долг перед ней за своё спасение.
  - Ты мог прихватить что-то, не относящееся к делам короля.
  Я честно попытался вспомнить всю свою добычу. Ничего не приходило в голову, правда, подробно папки, прихватизированные у "Фрэнка", я и не разбирал. Может быть, в них что-то такое хранилось? Вслух же я медленно произнёс:
  - Возможно, и прихватил что-то, не осознавая ценности "прихваченного". И что это меняет?
  - Я уполномочена передать тебе... предложение. Ты отдаёшь мне всё, что взял, а я вывожу тебя за пределы "охотничьего загона", - на последних словах она улыбнулась.
  Интересное предложение, но самое интересное в нём не произнесённое, а подразумеваемое:
  - Исходя из того, что Вы, леди, не берётесь полностью прекратить охоты, я делаю вывод о том, что Вы представляете не самих охотников, а, так скажем, конкурирующий лагерь?
  - Браво, приятно осознавать, что похвалы, расточаемые моей бесталанной внучкой в твой адрес, хоть частично обоснованны.
  - Благодарю за комплимент, леди. Что же касается Вашего предложения, - я встал из-за стола, - оно чересчур великодушно с Вашей стороны. Боюсь, я не смогу подвергнуть Вас такому риску, - с этими словами я подошел к двери комнаты.
  На миг в глазах леди Бенсон промелькнуло изумление, но она быстро взяла себя в руки:
  - И на что же ты надеешься?
  - Раз король не в курсе, то время "охоты" очень ограничено. Мне достаточно продержаться неделю, ну две, и против меня останутся лишь небольшие группы "охотников". Тогда я смогу проскочить.
  Леди Бенсон нахмурилась и с каким-то жёстким прищуром посмотрела на меня:
  - Поздравляю, этот план действительно может сработать. Что ж, тогда у меня есть полномочия предложить ещё один вариант: что Вы хотите за свою добычу? - Она впервые назвала меня на "Вы", расту, однако.
  - Я ценю информацию, которую Вы мне предоставили, леди Бенсон и в благодарность готов предоставить Вам... или Вашим партнерам право "первой руки", если я захочу продать свою добычу из Истока.
  - А опубликовать?
  - И опубликовать.
  - Это меньше, чем я рассчитывала, но больше, чем мы надеялись получить. И в качестве аванса я готова поделиться информацией о способе, которым Ваши преследователи Вас находят.
  - Не стоит. Уже не стоит.
  - Даже так? В таком случае мне остаётся только сожалеть, что Вы не родились лет на пятьдесят раньше. Счастливо оставаться, Серж Ривас.
  С этими словами она резко встала из-за стола и прошла мимо меня. За дверью я успел заметить двух одарённых, склонившихся при появлении леди Бенсон. Дверь аккуратно закрылась.
  Я выдохнул и разжал пальцы, развеивая приготовленные к бою заклинания. Через считанные секунды я вновь был в пещерах.
  Говоря с леди Бенсон, я несколько лукавил. Нет, действительно, через пару недель, когда охотящиеся за мной будут попросту вынуждены отвести войска обратно в казармы, у меня появится значительно больше шансов проникнуть к портальщикам, откуда уже отправиться, куда душе угодно. Но этот план я всё-таки рассматривал, как запасной. Так что уже на следующий день около одной из просёлочных дорог почтовый дилижанс поджидала пожилая одарённая леди, рядом с которой стоял большой потёртый сундук. Рядом с леди находился щегольский фаэтон, на козлах которого сидел кучер без ливреи.
  Дилижанс послушно остановился. Служащий с трудом поднял тяжёлый сундук и уложил его в багажное отделение, причём кучер фаэтона даже не пошевелился, чтобы ему помочь. Леди, тем временем, заплатила за проезд и дилижанс направился на запад, к Ланкастеру. Как только дорога опустела, фаэтон вместе с кучером попросту развеялись в воздухе. Как вы уже догадались, этой старой леди был я.
  Почему Ланкастер? Потому что там нет портала, это раз и потому что это другой военный округ Бритстана, это два.
  По пути пришлось пережить одну проверку документов, но внушить неодарённому сержанту, что с документами этой вот пожилой леди всё в порядке, никакого труда не составило. Кроме того, имя, в отличие от внешности, я взял абсолютно реальное, назвавшись вдовой одного из "погибших" на "Преодолении". Сама она совершенно случайно не попала в лабораторию "Фрэнка", так как за пару дней до планируемой встречи с королём заболела.
  Фортуна продолжала ко мне благоволить, и я успел на последний в тот день поезд до Бристоля. После Ливерпуля поезд был полупустым, и я смог в очередной раз сменить личину на ехавшего со мной в дилижансе нотариуса. В самом Бристоле я решил перестраховаться и для начала нанял карету на другой конец города, с тем, чтобы гарантированно проехать по площади портала. Предосторожность оказалась не лишней: пусть внешне у здания портала было всё спокойно, но количество праздношатающейся публики несколько настораживало. "Ищеек" не было заметно, но зачем рисковать лишний раз?
  Доехав до назначенного места, в котором, по правде, у меня не было никаких дел, я расплатился с возницей и завернул за угол. Прямо за углом обнаружился паб с романтическим названием "Тухлая селёдка". Название, конечно же, не способствовало аппетиту, но мне просто необходимо было придумать план проникновения в здание портала. Так что я, не колеблясь, зашёл внутрь.
  Несмотря на название, запахи от кухни шли весьма аппетитные. Да и само заведение было рассчитано, скорее, на состоятельную публику, судя по посетителям, обстановке и персоналу. Так что я заказал полный обед и нисколько об этом не пожалел.
  Поев, я заказал себе кружку тёмного эля и стал прислушиваться к разговорам. В зале было занято восемь столов, не считая моего, из двадцати четырёх, причём одиночек, кроме меня, не было. Люди сидели компаниями по четыре - семь человек, причём некоторые курсировали от стола к столу. Вслушавшись в разговоры, я понял, что попал на некий аналог биржи для небогатых судовладельцев и торговцев. Речи крутились вокруг тем доставки грузов с континента и на континент, а также о продаже доставленного с континента груза. Люди, перемещающиеся от столика к столику, оказались обычными маклерами, свидетельствующими добросовестность контрагентов. Кстати, одарённым был лишь один из них.
  В очередной раз поднеся кружку с элем к губам я застыл, как громом поражённый: так это же мой шанс добраться до континента! Проникнуть на любой грузовой корабль, пережить таможенную проверку, которая ориентирована на вещи, а не на людей и уже через пару дней буду в Бресте!
  Впрочем, дальнейшие разговоры заставили меня заколебаться. Нормальный срок доставки груза из Бристоля в Брест считался не двое суток, как я наивно планировал, а целых четверо, а то и пять! Может быть, всё-таки рискнуть и попытаться проникнуть в здание портала?
  Впрочем, выбора мне не оставили. Когда я уже хотел покинуть паб, в дверь практически вбежал очередной посетитель. Причём его комплекция и дорогой костюм ясно говорили о том, что бегать он не приучен, ну или давно разучился.
  Потрясая бумагой, которую он держал в руке, толстяк резво подскочил к одному из маклеров и что-то зашептал тому на ухо, тыкая пальцем-сосиской в бумагу. Я усилил слух:
  - ... никого не выпускать по одному. Только компаниями не менее пяти человек, причём все они должны подтвердить личности друг друга.
  - Хорошо - так же тихо ответил маклер - я немедленно свяжусь со своими знакомыми, чтобы они подтвердили Вашу личность при завтрашнем переходе.
  - Буду очень Вам обязан.
  Поклонившись друг другу, собеседники разошлись: толстяк направился к выходу, а маклер - во внутренние помещения паба. Остальные посетители встревожено загудели, силясь понять произошедшее, два маклера последовали за своим коллегой, то ли расспросить его, то ли узнать что-нибудь через свои источники информации. Я же расслабленно откинулся на стуле и подозвал официанта. Очевидно, выбора у меня не осталось. Уж не знаю, какой предлог придуман для подобной проверки, но то, что для меня порталы превратились в смертельную ловушку - однозначно. Так что мне надо запастись провизией, водой и терпением, чтобы добраться до Галлии.
  В порт я пробрался почти в полночь. Из разговоров в "Тухлой селёдке" я знал, какой корабль отправляется с утренним приливом. Проникновение проблем не доставило. Оказавшись в трюме, я оборудовал себе лёжку среди рулонов ткани и принялся чертить руны сокрытия жизни.
  К моему некоторому даже удивлению таможенного досмотра не было. Но, только почувствовав, что корабль трогается с места, я позволил себе немного расслабиться. Ветер благоприятствовал кораблю, погода не принесла никаких неприятных сюрпризов и уже через четыре дня, девятого апреля, я ступил на землю Галлии.
  Услыхав моё имя, портальщик попросту ненадолго потерял дар речи:
  - Нн-о каак?! А мы Вас в Бритстане ждём! Туда все боевые группы стянуты! - После этого он немного зачастил. - Позвольте попросить Вас немного подождать. Я сообщу руководству, оно немедленно прибудет сюда для разговора с Вами.
  - Передайте своему руководству мои искренние извинения, но сейчас я хочу оказаться в Лилле и немного отдохнуть. Я свяжусь с ними сам, чтобы договориться о встрече.
  - Что ж, очень жаль, но я Вас прекрасно понимаю. Не смею задерживать.
  В Лилле меня уже встречали мои люди.
  
  
  Глава 02
  
  Очевидно, вымотался я гораздо больше, чем думал изначально. Казалось бы, за четыре дня спокойного путешествия до Бреста можно и отоспаться, но как только я вошёл в свои комнаты на базе в Лилле, как меня тут же ощутимо повело в сторону. С некоторым усилием удержав равновесие, я помотал головой и решительно направился в ванную.
  Добудились меня только через несколько часов. А что, утонуть мне не грозит из-за особой конструкции ванной, замёрзнуть - тоже, ванная сама поддерживает заданную температуру воды, так что никаких минусов, одни плюсы. Зато, несмотря на довольно-таки непродолжительный, менее четырёх часов, сон, чувствовал я себя как заново родившийся.
  За дверью ванной комнаты меня уже ожидали. Первым делом осведомился об Аликс. Ничего нового мне пока не смогли сообщить. Затем, пройдя в кабинет, я стал разбираться с прочими делами. Последние новости из Бритстана порадовали. Оказывается, ровно через шесть дней после моего выпуска, Исток закрылся, причём закрылся сам, изнутри. Оба учебных корпуса оказались заблокированы и проникнуть внутрь пока не представлялось возможным. Все метки учеников развеялись.
  Это событие породило лавину слухов и предположений. Официальное расследование случившегося в Истоке возглавил сам король. Все ограничения на перемещение порталами были отменены. Мало того, в Ипр ещё позавчера пришло личное послание короля Якова I с извинениями за "недопустимые действия" его подданных и просьбой (!) принять дознавателя из Бритстана "в любой удобное для тебя время". Да уж, просьба от короля... не думаю, что во всём мире наберётся хотя бы десять человек с подобным достижением. И слово "достижение" здесь абсолютно уместно. Просьба ведь подразумевает долг перед человеком, её исполнившим. Пусть просьба, и, соответственно, долг, были пустяковыми, но сам факт личной просьбы короля солидно приподнимал мой статус.
  В первый момент я подосадовал на свою торопливость. Получается, стоило мне подождать один день, и я мог бы воспользоваться порталом! Впрочем, поразмыслив, я вынужден был признать, что синица в руках лучше журавля над кладбищем, который вполне мог меня ожидать, если бы я сунулся к порталу.
  Следующим письмом, попавшим ко мне в руки, стало послание от высокородной Элизабет. В нём говорилось о том, что она нашла ответ по нашему последнему разговору в Ипре. Это известие тут же заставило меня насторожиться. Дело в том, что в ходе нашего последнего разговора мы долго рассуждали о том, какой способ раскола общества в атакуемых странах Бритстан выберет теперь, после краха своего прочтения фогенной теории. И если высокородная нашла это обоснование, то встретиться с ней нам действительно надо, и чем раньше, тем лучше.
  Затем пришлось потратить несколько часов на прочие дела. Проще всего оказалось расправиться с приглашениями: узнав, что среди них нет ни одного от венценосных особ, я попросту приказал все их вежливо отклонить. Отчёты о ходе дел в моих и частично моих предприятиях порадовал, особенно порадовал факт выведения уже третьего поколения мусорных жуков. Пусть они и уступали пока в производительности и в разнообразии жукам Гиперборейской империи, но третье поколение означало, что мы уже можем получить патентную защиту этого изобретения.
  Среди прочих посланий меня заинтриговал абсолютно чёрный конверт без каких-либо надписей на нём. Вопросительно подняв бровь, я глазами указал на него секретарю. Тот слегка поморщился и понизил голос:
  - Это письмо от Командора. Пришло обычным для таких писем способом.
  - Что значит: "обычным для таких писем"?
  - Командор присылает письма непосредственно в почтовые ящики получателей. Никто никогда не видел его почтальонов, даже когда их специально пытались засечь. Единственное - ящик должен располагаться за порогом дома.
  - А если нет?
  - Тогда письмо обнаруживает непосредственный получатель в кармане своей одежды.
  - А кто такой этот Командор?
  - Некоторые называют его главой преступного мира Европы, некоторые - просто удачливым наёмником, не гнушающимся любых заказов, некоторые - полубогом, борющемся со скукой путём участия в делах смертных. Известно только, что ему можно заказать определённые действия и, если он возьмётся, заказ будет исполнен.
  - Мы не обращались к нему за помощью в поисках Аликс?
  - Нет, хотя барон Рад, насколько я знаю, уже хотел подойти к Вам с таким предложением, первородный.
  Я кивнул, признавая достаточность полученных сведений, и вскрыл конверт. В нём оказался лист бумаги и какая-то тонкая металлическая пластинка, по виду, бронзовая, без каких-либо надписей и иных знаков на ней. Повертев пластинку в руках, я отложил её в сторону и взялся за бумагу. Это было довольно короткое послание, написанное ровным крупным почерком: "Ваша Светлость! Приношу свои глубочайшие извинения за дерзость писать Вам, не будучи Вам представленным, однако побудило меня на это лишь глубочайшее желание быть полезным Вашей Светлости. Недавно ко мне случайным образом попала информация о местонахождении Вашего вассала, Александры Шварцвален. Будучи извещён о Вашем желании вернуть её, спешу заверить, что готов предоставить известную мне информацию в полное распоряжение Вашей Светлости при личной встрече. Имеющаяся в письме пластинка послужит пропуском в моё убежище. Разумеется, все возможные гарантии безопасности Вашей Светлости мною предоставлены. С глубочайшими уверениями в моём почтении и с надеждой на скорую встречу. Командор."
  Внизу листка расположился крошечный пузырёк красного цвета. Первое же диагностическое плетение показало, что в пузырьке находится человеческая кровь.
  Письмо порождало такое количество вопросов, что я даже и не знал, с какого начать. Ну, во-первых, какого Вельзевула ко мне обращаются, как к полноправному герцогу? Во-вторых, несмотря на откровенный подхалимаж в письме, тон его скорее соответствовал обращению высшего к низшему. В-третьих, что за новый способ перемещения в распоряжении этого Командора? И почему этот способ не вызывает ажиотажа, по крайней мере, я ни о чём таком не слышал. Ну, и в -четвёртых, даже если это кровь Командора, очень сомневаюсь, что с помощью такого мизерного количества даже я, чьи знания, смею надеяться, несколько шире, чем знания Земли, смогу обеспечить надёжные "гарантии безопасности". И это ещё опуская вопрос о способе доставки корреспонденции. Получается, что люди Командора умеют обходить существующие защиты? Тогда всё это "непроникновение внутрь жилищ" - не более, чем поза. А это уже очень опасно. Но опять же - почему, в таком случае, это никого не волнует? Вопросы, вопросы...
  Отпустив секретаря, первым делом я связался с высокородной Элизабет. Ответила она сразу же, как будто ожидала вызова:
  - Приветствую, Вас, высокородная.
  - Рада видеть и слышать Вас, первородный. Серж, я просто в панике.
  - Что-то случилось?
  - Я никак не могу припомнить, чем вызвала Ваше неудовольствие.
  - И из чего Вы могли сделать столь неожиданные выводы?
  - Из того, что о Вашем счастливом возвращении я узнаю не от Вас, а со стороны.
  - И кто же из моих людей получает вторую зарплату от Вас?
  - Как Вы плохо обо мне думаете, Серж! О Вашем прибытии мне доложили из Бреста.
  Удачно вывернулась. Я отметил, что на прямой вопрос она не ответила. Хотя, с другой стороны, её мягкий укор в мой адрес вполне оправдан:
  - Прошу прощения, высокородная. Постараюсь более не заставлять Вас прибегать к помощи третьих лиц для получения известия о моём возвращении.
  Добившись желаемого, высокородная ощутимо расслабилась:
  - Вы хотите обсудить со мной моё письмо, первородный?
  - Хочу, но не сейчас. Я так понимаю, что это не такой уж и короткий разговор, и не такой уж "горящий"?
  - Да.
  - В таком случае я бы попросил Вас рассказать мне о Командоре.
  - Вы решили прибегнуть к его услугам для поисков Александры? С одной стороны, если кто и сможет её найти в кратчайшие сроки, так это Командор. А вот с другой...
  Она ощутимо задумалась. Я не стал прерывать её размышлений. Наконец, высокородная вновь заговорила:
  - Боюсь, Вам не стоит самому договариваться с Командором. Для Вас Аликс - слишком "личное", поэтому Командор может запросить с Вас гораздо больше, чем эта услуга по-настоящему стоит.
  - Не скажу, что разделяю Ваши опасения, но понимаю их, высокородная. Но дело в том, что Командор сам прислал мне послание с приглашением явиться к нему и обсудить плату за уже имеющиеся у него сведения о местонахождении Аликс.
  - Даже так... Это совершенно меняет дело. Что Вы хотите узнать?
  Разговаривали мы долго. В процессе и её и мне даже пришлось по два раза менять яблоки, так как старые рассыпались в пыль. Если резюмировать рассказанное высокородной Элизабет, получалось следующее:
  Послания Командора доставляют духи, с которыми у Командора какой-то договор. А, как известно, духи не могут проникнуть в здания, куда их предварительно не пригласили. Так что шпионская сеть Командора, хоть и считается лучшей, в Европе-то уж точно, духов не использует.
  Капля крови на послании говорит лишь о том, что гарантии безопасности даны лично Командором. Вообще, сочетание способа передачи посланий с этой самой каплей крови лишь своего рода свидетельство подлинности. А настоящими гарантиями является то, что если вдруг с приглашённым что-то случится, с Командором никто не будет иметь дело и жить он будет, как говорится: "плохо, но недолго".
  По поводу способа перемещения: нет, перемещение проходит по действующей сети порталов, но вот конкретный портал, расположенный в убежище Командора, защищён от стороннего проникновения и точные координаты его неизвестны. Понятно только, что находится это убежище либо на окраине Европы, либо за её пределами, но не очень далеко, просто по расходу энергии на переход. Так что, при желании, портальщики могут отключить портал в убежище Командора от сети, но вот навести на него или перекинуть в это убежище отряд бойцов, не уведомляя о сём Командора, не в состоянии.
  А вот по поводу обращения высокородная затруднилась что-либо ответить.
  Распрощавшись с высокородной Элизабет я тут же связался с благородным Фридрихом де-Верхарном. Начальник моей личной тайной службы подтвердил сказанное высокородной, а по поводу обращения ко мне как к полноправному герцогу рассказал об упорных слухах, ходящих вокруг моего имени в связи с историей первородного герцога Гус. Впрочем, ни реальных сил, контролируемых Командором, ни местоположения его убежища де-Верхарн также не знал.
  За всеми этими разговорами я не заметил, как наступила ночь. Памятуя о том, что оба моих вечерних собеседника не рекомендовали затягивать с ответом на послание Командора, я спустился в лабораторию, стоящую на отшибе комплекса зданий, занимаемых моими людьми. В конце концов, если я не могу многого сделать с тем количеством крови, которое есть в моём распоряжении, это ещё не означает, что я не могу сделать ничего, не так ли?
  ***
  В итоге отправились к Командору мы через день. "Мы" - это я, барон Рад и Юрген фон Штерн. Пластинку у меня взяли сразу же, как только я переступил порог внутренних помещений здания портала и попросили подождать, так как надо было согласовать состав моей группы. Впрочем, в положительном ответе я не сомневался, один телохранитель и юрист, которого, в силу его неодарённости, вообще не должны рассматривать как серьёзную угрозу, вряд ли изменят желание Командора пообщаться со мной. Глядя на суету, поднявшуюся вокруг моей персоны, я лишь ухмыльнулся про себя: "Да уж, слухи разносятся быстро".
  С руководством портальщиков я встретился за день до поездки к Командору. встреча была недолгой: меня лишь уведомили о том, что ведущие акционеры приняли моё предложение по распределению долей в новой, объединённой компании, куда я внесу свой "Связьинвест" и мои разработки по "комнатам обеспечения помощи при беременности и родах". Окончательное оформление сделки произойдёт на внеочередном собрании акционеров, которое должно состояться двадцать девятого мая.
  Как я и ожидал, разрешение было получено очень быстро и вот мы уже проходим в зал портала. Перенос проходит точно так же, как и обычно. После того, как полог молний опал, я увидел встречающих. Их было всего двое: пожилой, абсолютно лысый мужчина с кряжистой фигурой и явно женская фигура, закутанная в накидку. Глядя на мужчину, я про себя усмехнулся: даже если бы я не знал ранее о тесных связях хозяина замка с духами, полное отсутствие волос служило явным отличительным признаком начинающих адептов этого направления магии.
  Прежде чем выйти из круга перемещения, я кинул простенькое диагностическое плетение. И ощутимо расслабился: проявившаяся картина энергетических полей ясно свидетельствовала о том, что этот мужчина является главой рода, во владении которого находится данное строение. И мало того: кровь, приложенная к посланию, принадлежит именно ему. А это, в свою очередь, означало, что причинить мне физический вред, учитывая ритуал, проведённый мною с той капелькой крови Командора, которая попала ко мне в руки, ни сам Командор, ни кто иной по его приказу в данном владении не смогут.
  Мы и встречающие одновременно двинулись навстречу друг другу. Мужчина, как я и ожидал, представился Командором, женщину же, так и не произнесшую ни слова и не показавшую своего лица, он представил нам как Нуар. После представлений мы двинулись к выходу. Первым шёл Командор, за ним я, за мной барон Рад, замыкали шествие фон Штерн и Нуар.
  Выйдя из зала портала, мы в полном молчании прошли несколько коридоров и вошли в огромный зал с большими витражными окнами. Все витражи изображали духов. По-прежнему в молчании мы прошли почти до центра зала, когда я внезапно услышал сзади какой-то шум.
  Оборачиваюсь и вижу фон Штерна, падающего на пол с кинжалом в сердце и Нуар, скинувшую накидку, и представшую передо мной обнажённой. Её абсолютно чёрное тело, опять же без единого волоска, было густо покрыто ритуальными письменами на языке, которого я не знаю. Вскинув руки вверх, Нуар воскликнула:
  - Кровью жертвы взываю - замрите!
  В тот же миг я почувствовал, что не могу пошевелить ни единым пальцем и даже моргнуть не могу. Качественное, хоть и топорное по расходу энергии, оцепенение.
  В первый момент страха я не испытал. Ну не могу я шевельнуться, ну и что? Защита не повреждена, вдобавок, само оцепенение даёт дополнительную защиту, оцепенение спадёт секунд через пятнадцать, ну а после этого уж уйти-то я точно смогу, не говоря уже обо всех приготовлениях, которые я сделал.
  Нуар, тем временем, повернулась ко мне спиной и упала ниц:
  - Божественная, твоя воля священна!
  В тот же миг вспышка ослепила меня. Через пару секунд круги перед глазами несколько рассеялись, и я увидел трёхметровую фигуру в светло-голубом плаще. От фигуры веяло такой мощью, что сомнений не оставалось - по мою душу пришёл Великий дух. А это значит, что если эта "Божественная" меня сейчас утащит на свой план, никакое сделанное заранее оружие для боя с духами, хранящееся в данный момент в пространственном кармане, мне не поможет.
  "Божественная" произнесла глухим голосом, глядя прямо на меня:
  - Ты - нарушитель. Ты - чужак здесь. Ты пойдёшь со мной.
  Она протянула ко мне руку, из которой вырвались видимые лишь в магическом зрении жгуты. Однако за миг до того, как эти жгуты должны были обвить меня, перед глазами всё померкло. Моргнув, я обнаружил, что нахожусь на серых путях, а напротив меня стоит хмурый домовой в виде человечка около шестидесяти сантиметров высотой, пропорциями тела похожего на младенца, полностью заросшего длинными волосами, без одежды. Осмотрев меня с ног до головы, домовой буркнул:
  - Ну, здравствуй, шо ли.
  - Приветствую уважаемого хозяина дома, - не поленился я в пояс поклониться домовому. Меня зовут Серж Ривас, а тебя?
  - Палыч я.
  - Спасибо за спасение, Палыч.
  - За что спасибки-то? Договор у костерка был? Был. А договор исполнением красен, я так скажу.
  Возблагодарив про себя всех Богов за то, что надоумили меня включить этот пункт в моё соглашение с домовыми, я обратил внимание на то, что происходило в зале. А там творился форменный бедлам. "Божественная" водила руками из стороны в сторону, очевидно разыскивая, куда я подевался, Нуар валялась на полу без головы, барон Рад с клинком, с которого ещё капала кровь, стоял в боевой стойке, напротив него ощетинились мечами и палочками сразу шесть человек. Командор обнаружился в дальнем углу зала, прикрытый ещё одной тройкой. А вот фон Штерн оказался прямо под ногами "Божественной".
  Я стиснул зубы. Ну зачем было убивать неодарённого юриста? Его же и так ничего не стоит вывести из строя!
  Сев на пол, я стал готовиться к будущему сражению. Между тем в зале обстановка несколько изменилась. Командор явно отдал приказ своим людям и они стали покидать зал, оставляя барона наедине с Великим духом.
  Готовясь к бою, я не преминул поинтересоваться у домового:
  - А где мы находимся?
  - У меня дома, где ж ещё?
  - А твой дом где находится?
  - Да на острове Сарк
  Я лихорадочно стал вспоминать. И вспомнил, где я слышал это название! Остров Сарк, самый маленький из группы трёх островов в проливе Ла-Манш! Но тогда получается, что портальщики либо что-то путают, говоря о местонахождении резиденции Командора, либо намеренно вводят всех в заблуждение.
  Так, за размышлениями, я закончил недолгие приготовления и встал на ноги. Мой манёвр не остался незамеченным домовым:
  - Ну и куда ты пошёл? - Заворчал на меня Палыч.
  Я не ответил. На самом деле в Гиперборейской империи до сих пор не утихают споры - считать ли план духов отдельным планом или лишь одним из проявлений астрала. Впрочем, обратная точка зрения - что астрал является только лишь "преддверием" плана духов, также имеет множество сторонников. Но вот именно из-за схожести планов, которое принято называть "соседством", существа с одного из соседних планов на другом соседнем чувствуют себя несколько... ослабленными. И чем могущественнее существо на своём плане, тем больший процент этого ослабления на соседних. Впрочем, это характерно не только для плана астрала и плана духов. Но конкретно эти планы настолько близки друг к другу, что существа, населяющие их, иногда просто-таки "проваливаются" друг к другу, а уж притянуть кого-нибудь с одного плана на другой вообще просто... при непротивлении притягиваемого.
  На этом и строился мой расчёт. Зайдя к "Божественной" с левой стороны, где у подавляющего большинства духов небольшая слепая зона, я вышел с серых путей, схватился за "Божественную" и пожелал очутиться у костерка домовых.
  Сработало! Ну теперь можно и поговорить с "Божественной" по-свойски.
  Давно прошли те времена, когда я вылезал на астральный план фактически с голыми руками. Нет, полноценного клинка мне ещё не удалось сделать, но вот что-то вроде уруми - вполне.
  Сделанный мною уруми представлял из себя пять тонких плоских полос длиной девяносто сантиметров. Этими полосами можно было хлестать, как плетью-многохвосткой. Сами полосы были исписаны рунами, вытравленными на них с помощью пепла астральных хищников. Металл пришлось использовать вполне обычный, хотя я надеялся когда-нибудь с помощью мусорных жуков собрать достаточно так называемого "металла астрального плана". Нет, конечно же, некоторые астральные хищники имели и панцири и клешни и прочие органы, практически полностью состоящие из этого металла, но, скажем так, победить их у меня не больше шансов, чем с моими нынешними знаниями и возможностями вернуться домой, в Гиперборейскую империю.
  Моей гордостью была рукоятка меча. Сделанная из "клюва" одного из хищников, ослепительно-белая, на вид отполированная, но шершавая на ощупь, она охватывала кисть, давая мне определённые преимущества в схватке со слабыми астральными хищниками. И вдобавок, обладала дополнительным функционалом: создавала вокруг вооружённой руки диск защиты диаметром двадцать сантиметров, и позволяла, при помощи импульсов энергии из небольшого накопителя, встроенного в неё, как углублять и расширять раны врага, так и призывать уруми, если его вырвут из моих рук.
  Преимуществом уруми перед тем же цепным мечом можно считать то, что если ты сам облачён в хорошие доспехи, твоё собственное оружие тебе не повредит, а вот недостатком - сложность обращения и отсутствие концентрации урона в одной точке. Впрочем, против хищников астрала - то, что надо. И как выясняется, против Великих духов тоже.
  Сражались мы в тумане, очевидно, из-за того, что я притащил с собой Великого духа, к самому костру меня не пустили. Впрочем, самое главное моё опасение, что в нашу схватку вмешаются какие-нибудь местные хищники, не оправдались.
  Астрал предоставляет уверенному пользователю множество возможностей, так что, оттолкнувшись от "Божественной", я взлетел вверх. Перевернувшись головой вниз вытащил уруми и хлестнул им по пространству под капюшоном всё ещё явно дезориентированного духа. "Божественная" закрыла лицо руками, так что следующий удар пришёлся ей по затылку.
  После второго удара я отпрыгнул от Великого духа. И вовремя: прямо из головы "Божественной" взметнулись две змеи, пролетевшие точно через то место, в котором я находился несколько секунд назад. Так что Великому духу пришлось затратить дополнительные несколько секунд, чтобы вернуть своих змеек на место. Этой передышки мне хватило на то, чтобы качественно заминировать небольшой участок.
  Очередной прыжок, удар и вдруг я почувствовал, как уруми буквально выдёргивают из моей руки. "Божественная" как-то поняла, с какой стороны я буду атаковать и смогла перехватить моё оружие. Не пытаясь состязаться в силе с Великим духом, я выпустил уруми и вновь оттолкнувшись от воздуха, полетел обратно, бросив в сторону "Божественной" едкий кристалл. Этот кристалл был выращен мною лично у самого костерка домовых и по моей команде мог растворить часть тела противника, действуя как кислота.
  "Божественная" рухнула на колени и принялась царапать собственное тело, стремясь вытащить из себя мой кристалл. Впрочем, я не обольщался. Нанести Великому духу не то что смертельную, а даже тяжёлую рану одним кристаллом такого размера попросту невозможно, а больше их у меня не было. Впрочем, призвать уруми я успел.
  "Божественная" подняла голову и посмотрела прямо на меня. Тут же, не вставая с колен она неожиданно быстро рванула ко мне. Хвала Богам, всё-таки я лучше ориентировался в астрале, чем она, так что уйти с траектории её движения я смог, хоть это и привело к тому, что заминированный мною участок остался в стороне.
  Великий дух вновь кинул в меня своих "змей", которые при ближайшем рассмотрении оказались всего лишь младшими духами, так что магия пространства легко справилась с их атакой.
  Увидев своих младших, разорванных на несколько частей, "Божественная" немного притормозила и принялась обходить меня по кругу. Воспользовавшись паузой, я вновь подскочил вверх, пробежался вверх ногами над Великим духом и вновь попытался стегнуть её уруми. Впрочем, "Божественная" смогла уйти от этого удара, но контратаковать не спешила. Мало того, она явно стала пытаться сбежать с этого плана, что ещё раз показывало, что свой нынешний статус она получила явно сосем недавно и, скорее, по воле случая. Сроднив с собой малых духов она попросту не могла сбежать с астрального плана, пока они не с ней или пока они не умерли. А кто вам сказал, что я их убил? Разорвать духа на части абсолютно недостаточно для того, чтобы его убить. Я же добежал до места, с которого моё "минное поле" окажется точно между мною и "Божественной" и спрыгнул вниз. Встав в Великому духу лицом к лицу я принялся готовить ритуал личины, который должен был мне позволить стать сильнее своего противника.
  Уж не знаю, известен ли "Божественной" был этот ритуал или она решила, что чтобы это ни было, всё равно ничего хорошего для неё мои действия не сулят, но она вновь рванулась ко мне. Ну а дальше всё просто. В тот момент, когда она пробегала через заминированный участок, я активировал мины. В принципе, будь у меня куча времени, побольше сил, а самое главное, знаний, после такого можно было бы этого Великого духа и на службу поставить, но... пришлось поумерить аппетиты. "Божественная" и так уже начала догадываться, что убить я её не смогу, а сама она всё равно довольно скоро окажется на своём плане, пусть и потеряв в силе и статусе. Так что пришло время торговли.
  Подойдя к "Божественной", вернее, к верхнему куску её тела, я присел и привалился к боку Великого духа. Иным способом, без физического контакта, мы с ней здесь услышать друг друга не могли:
  - И что я тебе сделал?
  - Ты - нарушитель, ты проник сюда извне.
  - И что, я первый такой?
  - Нет.
  - А что прошлые нарушители как-то угрожали тебе или прочим Великим духам?
  - Нет.
  - Так почему ты объявила меня вне закона?!
  - Ты - нарушитель.
  - Так, - чувствуя, что разговор начинает идти по кругу, я с силой провёл ладонями по лицу. - Хорошо, ты понимаешь, что с тобой будет, когда ты вернёшься на свой план?
  - Понимаю, но на тебя у меня хватит сил и так.
  - А если я тебе помогу?
  - Ты - нарушитель. Ты не можешь помогать. Ты убил Фини и Дини.
  - Да не убивал я их.
  Вот тут она явно заинтересовалась:
  - Они живы?
  - Пока, да. Но твоих сил у них нет, сами вернуться на ваш план они не могут. Так что либо сами умрут, либо их тут схарчат. Кстати, почему-то до сих пор нет никого из местных обитателей. Странно, уже должны были бы появиться, падальщики.
  "Божественная" явно забеспокоилась:
  - Ты можешь их спасти?
  - Нет, но могу помочь тебе их спасти.
  - И что же ты хочешь за это? Понимаю, ты хочешь, чтобы я прекратила нападать на тебя?
  - Не только, да и не столько.
  - А чего же тогда?
  - Давай посчитаем. Я тебя победил, помогу тебе сохранить твою силу и вернуть твоих Фини и Дини. Получается, ты мне должна три вещи.
  - А ты и правда можешь мне помочь сохранить мои силы?
  - Могу. Не все, конечно, но положение Великого духа ты сохранишь.
  "Божественная" явно задумалась. Я же скрестил на удачу пальцы. В принципе я блефовал, хоть и не соврал ни единым словом. Не знаю, чем бы закончились раздумья "Божественной", возможно, она бы в конце концов сама смогла ощутить разбросанные вокруг куски её "тела" и перестала бы нуждаться в моей помощи, но к счастью, в этот момент в поле её зрения появился мелкий астральный хищник. "Божественная" буквально завопила:
  - Я согласна! Клянусь Великим Круговоротом, согласна!
  Дальнейшее, в общем-то, неинтересно. Собрав почти все разбросанные вокруг куски духов и проведя ритуал укрепления духа (ну и что, что он направлен на другое, главное - хоть немного скрепило разорванное), я помог Великому духу отправиться вместе со своими младшими на их план. Взамен "Божественная" дала три клятвы: не нападать на меня самой и не провоцировать нападение на меня со стороны других; вставать на мою защиту, в случае, если на меня ополчатся другие духи и сообщать мне о таких намерениях; один раз призвать её на помощь.
  Проводив Божественную, я покачал головой. Нет, молодая она всё-таки и глупая. Это её я могу призвать лишь один раз, но вот пока я не призвал её саму, любого духа из её свиты я могу использовать как только пожелаю и бессчётное количество раз.
  Впрочем, ещё ничего не было закончено. Там, на Земле меня ожидал Командор, которому многое придётся мне объяснить, ну и доказать, что он непричастен к поступку Нуар.
  
  
  Глава 03
  
  Возвращение в зал прошло почти штатно. "Почти" - потому что при выходе с плана астрала меня попытались атаковать "духовной сетью", но, честно говоря, я её сначала пролетел, а уже только потом догадался, что это было. Скорее всего, свита "Божественной" попросту не успела полностью развеять ловушку на меня на границе плана астрала.
  Вновь появившись в зале, с предварительно накинутым на себя "хамелеоном", конечно же, я огляделся. За время моего отсутствия Командор и его люди покинули зал, оставив барона Рада в компании трупов фон Штерна и Нуар. Сам барон сосредоточенно готовился к сражению за свою жизнь, стаскивая всю немногочисленную мебель в один угол. Я уже хотел окликнуть барона, чтобы вместе с ним уйти на серые пути, как вдруг прямо передо мной появился какой-то слабый, даже не имеющий определённой формы, дух:
  - Человек, меня просили передать тебе следующее. - После этого он как бы преобразовался в идеальной формы овальное зеркало, из которого на меня, ну, то есть на место, где я стоял, взглянул Командор. Губы изображения зашевелились, хотя раздавшийся голос Командору не принадлежал: "Ваша светлость! Приношу свои глубочайшие извинения за инцидент, повлекший самоубийство Вашего человека в стенах моего дома. Я счастлив, что Вам удалось поладить с Божественной и прошу Вас не отказываться от нашей встречи".
  Закончив передачу послания, призрак быстро порскнул куда-то вверх. Я же задумался. Прежде всего, почему: "самоубийство"? Сняв хамелеон, и успокаивающе махнув рукой барону, который, как только призрак заговорил, замер, глядя в мою сторону, я вновь ушёл на серые пути. Палыч уже ждал меня:
  - Скажи, Палыч, а почему это убийство моего человека назвали самоубийством?
  - Ну дык... ножик-то он в себя сам воткнул, причём осознанно.
  - А поподробнее?
  - Ну дык... пустышка эта, что духов над собой поставила, натравила на твоего человечка духа-то. Ну а человечек сопротивляться начал, но куда уж ему-то? А как пустышка нож ему всучила и через духа приказала нож этот тебе в спину воткнуть, он и воткнул. Не в тебя, то бишь, а в себя.
  Я кивнул, принимая объяснение. В душе стала закипать злость. Прежде всего, на самого себя. Ведь знал же, что иду к шаману. Пусть и ошибся, не к шаману. а как оказалось, к какому-то симбионту человека и духа, названному домовым "пустышкой". Надо будет, кстати, разобраться, что из себя представляла эта Нуар. Но вот подумать о том, что неодарённый попросту не сможет сопротивляться нападению духа, я был попросту обязан! И вот, из-за моей, только моей ошибки, преданный мне человек погиб.
  С серых путей я буквально-таки вывалился, причём в весьма растрёпанных чувствах. И тут же заорал:
  - Как тебя там, Командор? Выходи, продолжим, так сказать, беседу.
  Противореча своим словам, я со всей дури ударил воздушным тараном по ближайшему витражу. Витраж выдержал, хоть стекло и треснуло в нескольких местах.
  В ту же секунду я почувствовал, как мягкие прикосновения моей феи уменьшают злость и желание крушить всё вокруг. Выдохнув, я мысленно поблагодарил фею и начал разрабатывать план последующего разговора. В том, что такой разговор всё-таки состоится, у меня не было никаких сомнений.
  Командор оказался человеком не робкого десятка. С момента моего заявления прошло не более пятнадцати секунд, когда двери распахнулись и он прошёл в зал. Новое диагностическое плетение подтвердило, что перед нами тот же человек, что и встречал нас в зале портала.
  Пристально вглядевшись в моё лицо и, видимо, что-то решив для себя, командор с поклоном указал на дверь:
  - Прошу Вас, Ваша светлость. Нам удобнее всего будет поговорить в моем кабинете.
  Кивнув Командору в ответ, я, тем не менее, сначала подошёл к телу Нуар. Если Командор и был против того, что я взял её голову и кусок кожи, то он никак этого не показал. Завернув изъятые "трофеи" в плащ самой Нуар, я отправил свёрток в пространственный карман и подошёл к фон Штерну. Встав около его тела на колено, я закрыл глаза этому человеку и вознёс короткую молитву Богам. Выдернув кинжал из сердца фон Штерна, я поднялся и только после этого пошёл к Командору. Барон Рад отсалютовал фон Штерну и пристроился за моей спиной.
  От зала, где произошло сражение, до кабинета Командора, как оказалось, идти было недалеко. Перед дверьми кабинета мы остановились. Командор обернулся ко мне:
  - Ваша светлость, Ваш человек будет присутствовать при разговоре или мне отдать насчёт него распоряжения?
  - Мой человек останется здесь.
  Командор один раз хлопнул в ладоши и из какой-то боковой ниши вышла молодая, опять-таки абсолютно лысая девушка с бронзовым цветом кожи, характерном, как я знал, для обитателей американского континента, "одетая" в многочисленные цепочки, браслеты и пирсинг. Командор с лёгким кивком обратился к барону:
  - Нина в полном Вашем распоряжении, барон.
  После этого мы с Командором прошли в кабинет. Да уж, худшего помещения для адепта магии духов и представить нельзя. Ни единого окна, стены из больших блоков дикого камня, яркие цвета на полу, мало мебели. Впрочем, может быть именно в этом помещении общение с духами никогда и не происходило?
  Командор жестом предложил мне присесть. Воспользовавшись его любезным разрешением, я присел и откинулся на спинку кресла. Закрыв глаза, я продолжил восстановление после сражения с Великим духом. Всё-таки, даже настолько скоротечная и счастливо закончившаяся для меня схватка с подобным противником стоила мне немалых сил.
  Установившееся в кабинете молчание было, в конце концов, прервано Командором:
  - Ваша светлость, может быть, Вы желаете немного отдохнуть?
  Не открывая глаз и не меняя позы, я ответил в том же тоне:
  - Странно, а я подумал, что это Вам надо отдохнуть.
  - Что ж, справедливый упрёк, Ваша светлость. Позвольте небольшое проявление любопытства с моей стороны, если, конечно, это не будет для Вас неудобным. Как Вам удалось уговорить Божественную простить Вас за гибель Нуар?
  От удивления я даже открыл глаза. Он что, реально думает, что это Великий дух вышел победителем из нашей схватки? Впрочем, это также можно использовать. Выпрямившись в кресле, я посмотрел прямо в глаза Командора:
  - Это будет для меня неудобным.
  - Прошу прощения, Ваша светлость. Поверьте, мой интерес вызван не праздным любопытством. Нуар уже дважды говорила мне, что хотела бы вернуться на родину, подготовив здесь вместо себя мою старшую дочь. А я... я не хотел бы для моего ребёнка судьбы Нуар.
  Во время произнесения этой речи Командор разительно изменился. Передо мной сидел не жёсткий человек, привыкший повелевать, а человек, явственно беспокоящийся за близких ему людей. Впрочем, я не обольщался. Даже из его собственных слов явствовало, что он бы только лишь "не хотел". Но вот стал бы он сопротивляться, "если надо"?
  В кабинете вновь воцарилась тишина. Меня не оставляло чувство, что Командор чего-то ждёт, но чего? Может быть, сигнала от "Божественной"? Или... вот в чём дело! Командор попросту заметил мою вспышку гнева там, в зале, и теперь хочет вывести меня из себя, чтобы хоть чуть-чуть уменьшить его вину передо мной. Конечно же, можно было бы и поиграть в эту игру, но зачем? Так что кинем пробный камешек:
  - У Вас есть дети, Командор?
  - Да, причём признанные мною, хоть и принадлежащие к родам их матерей.
  - Это хорошо - произнёс я с нажимом и замолчал.
  Вновь пауза. Но в этот раз Командор находился в явном недоумении, размышляя над моими словами. Не дожидаясь, пока он "переварит" полученную информацию, я продолжил:
  - Издревле существует обычай брать смерть за смерть. Но я не хочу Вашей смерти, Командор. Мне больше по душе иной обычай - брать жизнь за жизнь. Поэтому я требую за жизнь моего слуги, вероломно убитого в этом доме, жизнь одного из Ваших детей. Этот ребёнок войдёт в неодарённую семью для того, чтобы мечта моего слуги о том, что его потомки будут одарёнными, стала реальностью.
  Одиннадцать секунд! Ровно столько Командор пребывал в ступоре, выпучив глаза и беззвучно хватая ртом воздух. Наконец, он с силой выдохнул сквозь сжатые зубы и помотал головой, будто отгоняя от своего внутреннего взора соблазнительную картину - типа моей тушки, насаженной на кол:
  - Это несмешная шутка, Ваша светлость.
  Холода в этих словах с лихвой хватило бы на то, чтобы в летнюю жару охладить пару ящиков шампанского. Впрочем, мой предварительный диагноз подтвердился. Командор вполне допускал мысль о торговле собственными детьми, только вот предложенная мною цена его совершенно не устраивала. Кстати, высказанная мною вслух мысль, изначально задумывавшаяся как начало торга, чем дальше, тем больше мне нравилась. Что ж, пришло время для козырей.
  Больших высот в управлении духами я никогда не показывал, но уж если дух изначально привязан к одарённому и вынужден выполнять его команды, то никаких талантов для демонстрации покорности духа и не требуется. Так что, послав мысленный приказ-призыв, я тут же добился даже не одного, а нескольких отзывов сразу. Впрочем, в этом доме духов должно быть множество.
  Подтвердив вызов слабейшему из откликнувшихся, я уже через пару секунд имел удовольствие наблюдать, как ледяная маска праведного гнева на физиономии Командора с треском разлетается, уступая место сначала растерянности, потом пониманию, потом покорности судьбе:
  - Вот оно что - протянул Командор. - То есть это ЕЁ решение?
  - Нет, моё.
  - Но...
  - Вы с самого начала исходили из ошибочных предпосылок. Я не договорился с Божественной, я её победил.
  Вот теперь Командор был по-настоящему сражён:
  - Как?!
  - Пусть это останется моим маленьким детским секретом.
  Дальнейший разговор проходил полностью под мою диктовку. Командор без малейших возражений согласился на то, что его второй сын, которому уже исполнилось двадцать два года, переходит в семью Штернов и женится на старшей дочери фон Штерна, которой, правда, было всего девять лет, но, с другой стороны, это и неплохо. Если мне удастся умилостивить Богов, чтобы они благословили этот брак, то возраст невесты, меньше двенадцати лет, будет скорее плюсом, чем минусом. По крайней мере, в Гиперборейской империи было именно так.
  Также Командор, причём по собственной инициативе, предложил мне помощь в переговорах с хакимом Бахрейна, у которого, оказывается, и находилась сейчас Аликс. Причём он предложил не только, так сказать, дипломатическую помощь, но, если понадобится, и военную. В тех краях у Командора было немало должников, так что при желании я мог уже через пару дней рассчитывать на войско, способное не только освободить Аликс, но и свергнуть самого хакима. тут же выяснились и подробности. Как я и думал, изначально её похитили Бритстанцы, однако у них её перехватили в тот же день люди небезызвестного мне Али-Музараффа, который "девой пророчества" рассчитался за что-то там с хакимом Бахрейна.
  Когда разговор уже подходил к концу, я решил немного подбодрить уж очень расклеившегося Командора. Встав, я протянул ему руку и сказал:
  - Что ж, со своей стороны я готов оказать Вам помощь в возвращении Вашим потомкам титула и владений Ваших предков, граф Керкиры, отшельник острова Сарк.
  На Командора было страшно смотреть. Бледный, с плотно сжатыми губами, он секунд пять непонимающе смотрел на мою протянутую руку. Затем, как будто опомнившись, выскочил из-за стола и встал на колено:
  - Ваше сиятельство! Да я! Только прикажите!!
  Откуда я узнал? Очень просто. Если вы хотите сохранить в тайне свои секреты, не раскидывайте графские короны в ваших спальнях по сейфам, не имеющим защиты от духов. Ну, или не давайте духам доступ в ваше жилище. А уж перечень всех высокородных родов Европы, включая те, которые как бы в опале, но не уничтожены, наизусть учил ещё маленький Серж.
  Причём Командору я был нужен не как основная движущая сила прощения рода властями Эллады, а всего лишь как официальное "лицо" этого движения. Подмазать или там припугнуть кого надо Командор мог и сам, но вот если он ввяжется в это дело, то от его инкогнито не останется и следа. А это, в свою очередь, значительно, а возможно и смертельно, осложнит жизнь Командора.
  Как я понимаю, меня он намеревался использовать "в тёмную", а сегодняшняя встреча должна была помочь ему принять окончательное решение - возможно это или нет. Думаю, если поискать, то у Командора найдётся "в загашнике" несколько высокородных и первородных родов, которых он планировал использовать, но так и не рискнул открыться. Только так я могу объяснить столь эмоциональную реакцию не склонного к излишним сантиментам мужчины.
  Кстати. Он проговорился, что у него признанные дети больше, чем от одной женщины, причём эти женщины минимум родовитые. Исходя из того, что резерв Командора двести пять эонов, становится любопытно.
  Всем этим размышлениям я предавался в шикарно обставленной гостиной. Командор убежал готовить свою агентуру на Бахрейне, барон Рад, в свою очередь, командовал сборами группы моих магов. Встретиться мы должны были в Марселе, откуда двумя группами стартовать на Бахрейн. Кстати, и Командор и барон в один голос пытались отговорить меня от личного участия в спасении Аликс. Впрочем, барону хватило одного моего взгляда, ну а Командор, наверное, под впечатлением от сообщения о поражении от моих рук Великого духа, особо не настаивал.
  Прибыли мы на Бахрейн уже поздно вечером. Сразу же стало понятно, что ни о какой военной операции речи не идёт: хаким встретил нас прямо на пороге портала, рассыпаясь в любезностях и выражая готовность отдать нам всё, что мы только пожелаем. Однако, как заверил нас хаким Иса Аль-Халифа, Аликс уже десять дней как исчезла из крепости на одном из малых островов архипелага Хавар. Все поиски ни к чему не привели.
  Памятуя о малых скоростях морских путешествий на Земле, я сразу же поинтересовался, как долго идти до этого островка. Но меня заверили, что личная яхта хакима на магическом движителе, доставит нас туда менее, чем за три часа. Так что пришлось запастись терпением и вначале отведать гостеприимства хакима.
  Вышли в путь мы поздно ночью, с тем, чтобы достичь нужного острова к утру. С первыми лучами солнца я ступил на песок острова. Первоначальный осмотр ничего не дал. Конечно же, я догадывался, где находится Аликс, но вот как ей удалось скрываться столько времени на настолько малой площади, где укрыться-то практически негде?
  Потратив на осмотр строений на острове около сорока минут, я уж было собрался уйти на дальний мыс и провести ритуал вызова, который позволит мне позвать Аликс с серых путей, как вдруг ко мне подвели пожилого азиата. Барон Рад активировал чары приватности и доложил:
  - Это раб из ханьцев Дэн Линг. Здесь уже много лет работает артефактором. Он уверяет, что знает, где находится Александра. Он даже правильно назвал её фамилию.
  - Хорошо, пусть он подойдёт.
  Подданный династии Мин подошёл ко мне непрерывно кланяясь:
  - Приветствую великого вождя и мага. Мне очень стыдно, что я не поверил сразу в то, что такой великий вождь и маг сможет проникнуть даже сюда и спасти своего вассала. Александра мне говорила, что великий вождь и маг может всё, но я не верил.
  Я прервал его славословия:
  - Где Аликс?
  - Она придёт ко мне в башню через - он немного прищурился на солнце - час. Я снабжаю её водой и провизией, а она обещала мне, что великий вождь и маг поможет мне вернуться на родину.
  Я улыбнулся, без труда разгадав его наивную хитрость:
  - Она сказала правду. Идём в твою башню.
  Почему я пошёл с ханьцем, а не стал проводить ритуал, что было гораздо быстрее? Ну, как человек, испытавший на себе действие ритуала вызова я предпочту не подвергать такому испытанию ни себя, ни своих близких.
  В лаборатории артефактора я, неожиданно для себя самого, увлёкся и не заметил, как прошло время. В себя меня привёл девичий визг и повисшее у меня на спине тело:
  - Сюзерен! Я знала, знала, что Вы меня найдёте и спасёте!
  При этом она настойчиво пыталась меня поцеловать, но, поскольку, висела у меня на спине, да ещё и при действующем доспехе, ничего у неё не выходило.
  Дальнейшее понятно. Раба мне любезно подарили, по пути обратно я связался с Командором, который передал мне всю имеющуюся у него информацию по Дэн Джу Ланю и его господину, Аликс я смог оторвать от себя, чтобы отправить в противоположном от империи Мин направлении, только прямым приказом и то с трудом. После отбытия большей части группы, я связался с высокородным Дэном Джу Ланем.
  Высокородный Дэн Джу Лань был очень рад меня слышать. Его радость безмерно (по его собственным словам) возросла, когда он узнал, что я готов посетить его господина в Нанкине. Судя по тому, что разрешение на посещение империи я получил раньше, чем обратился с официальным запросом в здании портала, высокородный ничуть не преувеличивал степень своей радости.
  В Нанкине я сердечно распрощался с Дэном Лингом. Моим прощальным подарком была просьба позаботиться о бывшем рабе, высказанная высокородному Дэну Джу Ланю. Так что, оставив артефактора разбираться с его документами в компании чиновников, сидящих в здании портала и какого-то немалого чина из свиты высокородного, мы направились за город, где располагалась резиденция первородного Джу Иоланя.
  Дорога не заняла много времени и вот уже согнувшиеся в поклоне слуги проводили нас малый дом на территории поместья, на пороге которого нас ожидал сам первородный. Высокородный Дэн Джу Лань представил нас друг другу и тактично испарился. Хранитель снов императора, первородный Джу Иолань. Невысокий, пожилой, полновытый одарённый с редкой седой бородой. Должность, конечно, не самая высокая: в списке, который мне любезно предоставил Командор, значилось, что официально эта должность была где-то в конце третьего десятка в табели о рангах династии Мин. Однако, это вполне искупалось тем, что главный смотритель Запретного города являлся родным сыном Джу Иоланя, а семья Джу единственная в империи Мин, которой дано право писать свою фамилию точно так же, как её пишет императорская семья.
  После вопроса о том, не устал ли я с дороги, мне было предложено пройтись по роскошному саду. Пустопорожний разговор длился почти четыре часа. Хвала Богам, у меня в это время нашлось, о чём подумать. Всё-таки оставлять совсем без ответа выходку Али-Музараффа нельзя, "не поймут-с". Наконец, приличия были соблюдены и мы вдвоём направились куда-то вглубь поместья. Подойдя к отдельно стоящему домику, по периметру которого я с некоторым даже удивлением обнаружил толстенные энергетические нити, мы зашли внутрь.
  Обстановка в домике полностью отсутствовала, если не считать небольшой шатёр, разбитый прямо посреди домика. Но вот в магическом зрении... скажем так, количество, насыщенность и размер энергетических линий сделали бы честь как королевской сокровищнице, так и тюрьме для "особо одарённых" одарённых.
  В шатре также было пусто, однако прямо по центру сооружения находилась яма, к стенкам которой, как оказалось, была прикреплена довольно удобная винтовая лестница. Спустившись по ней, по ощущениям, метров на двадцать вниз, мы оказались перед богато украшенной занавеской.
  За занавеской, обнаружилось довольно большое круглое помещение, тускло освещённое несколькими магическими светильниками. В центре помещения, на толстых коврах с длинным ворсом, обнаружилась старая, нет, даже древняя ламия. Конечно же, ламии могут жить очень долго, и триста и даже пятьсот лет, но, попытавшись хотя бы примерно определить её возраст обычным способом, то есть, пересчитав кольца в том месте, где человеческое тело переходило в тело змеи, я сбился со счёта. Моя попытка не осталась незамеченной и ламия засмеялась:
  - Что, мальчик, пытаешься прикинуть, как давно старая Джанна вылупилась из яйца? Давно, очень давно. Настолько давно, что даже помнит, что вылупилась не здесь, а в другом мире.
  Голос ламии был нисколько не похож на голоса этих существ, которые я слышал раньше. Скрипучий, как несмазанные петли и с абсолютным отсутствием растягивания шипящих звуков, он скорее подходил големам, там, в другом мире.
  В другом мире?! Это интересно. Она что, попала на Землю как и я, но только в своём собственном теле?
  Вообще, появление ламии здорово выбило меня из колеи. Граф Ашениаси всерьёз изучал ламий в надежде разгадать их секрет, который и сами-то ламии разгадать так и не смогли. Дело в том, что ламии - единственные существа, одинаково хорошо защищённые от всех видов магии и сами могущие чуть ли не одновременно пользоваться энергией противоположных планов. Конечно же, развивать эту защиту они не могли, какая досталась при рождении, такая и будет всю жизнь. А всё остальное использование магии, кроме защиты, в исполнении ламий ничего кроме смеха, ну или слёз, не вызывало. Да и планы первооснов для них были недоступны.
  Так что магических школ у ламий не было, а все расспросы о том, как это у них получается, вызывали у ламий лишь откровенное недоумение. Имперские маги-исследователи извели на своих опытах не одну сотню ламий, поговаривали даже, что не все они были преступниками, переданными для исследований по согласованию со старейшинами этого небольшого народа, однако, никакого результата не добились.
  Так вот, одно кольцо нарастает у ламий, в среднем, за десять лет. Сбился я со счёта на цифре сто восемь. То есть, передо мной находится ламия, возраст которой явно перевалил за тысячу лет, да ещё и рождённая в другом мире! Пожалуй, единственное, что меня удержало от вопросов о том, из какого мира она прибыла и нет ли в этом мире такого государства, как Гиперборейская империя, это то, что я прекрасно помню, каково это - общаться со старыми ламиями. Единственная возможность выудить у них какую-то информацию, выходящую за пределы: "что вижу, то пою" - это заставить их тебе эту информацию просто-таки всучивать.
  Пока я размышлял таким образом, ламия внимательно смотрела на меня. Наконец, придя к какому-то выводу, она продолжила:
  - Да, старая Джанна родилась в мире, который вы, люди, называете Гранью. В юности Джанна часто бывала то в этом мире, то там, пока, наконец, Джанна не смогла пробраться домой. Тогда Джанна осталась здесь. И вот однажды пришёл тот день, когда Джанне надо передать свои знания. А передать некому, Джанна уже очень давно не формировала кладку. А без того, чтобы передать знания, Джанна не может умереть.
  - Так ты Кадру? - Моему удивлению не было предела. О Кадру - мифических "знающих" народа ламий, я узнал из одного древнего трактата. Но и в нём эти существа проходили по категории "легенды, слухи, предположения".
  Ламия вновь засмеялась:
  - Нет, Кадру - это имя прародительницы всех наг, Джанна лишь её отдалённый потомок.
  Этой полузмее опять удалось меня ошарашить. В разговорах с ламиями понятие "нага" возникало не раз и не два. И всё время оказывалось, что ламии - лишь тень былого величия наг. Что только про них не говорили? И силы они были необычайной, и магией все поголовно владели не хуже, чем архимаги человечества, и жили чуть ли не вечно. Признаюсь, эти рассказы всегда вызывали у меня большой скептицизм. Но вот, передо мной находится существо, утверждающее, что оно таки как раз та самая нага и есть. Получается, если, конечно, хотя бы десятая часть тех рассказов старого ламии, что мне пришлось выслушать, правда, что мне как раз таки встретилось существо, знающее, как работать с энергиями разных планов. Если только мне удастся уговорить её поделиться этими знаниями, то мечты графа Ашениаси о возможности оперировать энергиями всех планов одновременно, могут стать реальностью.
  От таких перспектив захватывало дух. Возьмём только один пример. Теоретически уже довольно давно было доказано, что при одновременном использовании энергии жизни, смерти, крови, времени, природы и хаоса можно создавать полноценный "слепок" человека, из которого этого человека можно, при необходимости, воскресить. Причём воскресить именно того человека, каким он был на момент смерти! А те же самые межзвёздные путешествия! А громаднейший шаг вперёд в трансмутациях элементов!
  Но сейчас следует успокоиться и выдохнуть. Ламия она там или нага, но пусть лучше сначала она скажет, зачем звала, а уж потом будем обсуждать плату за помощь ей.
  Всё время, пока я размышлял, нага молчала. Наконец, когда я вновь посмотрел ей прямо в глаза, она заговорила:
  - Джанна видит, что имя её прародительницы знакомо тебе. Называй свою цену за помощь Джанне, человек.
  Зря она так. Эта фраза полностью прочистила мне мозги и настроила на деловой лад:
  - Цену? Но я ещё не знаю, что ты от меня попросишь.
  - Хозяева жилищ имеют возможность помочь Джанне сформировать кладку. Уговори их сделать это и Джанна даст тебе громадную ценность.
  - Какую.
  - Покажи ему - обратилась нага к сопровождающему меня Джу Иоланю Тот молча поклонился и полез за пазуху. Вынув оттуда маленький запечатанный пенал, он сломал печать и открыл крышку. Внутри обнаружился осколок красного камня, практически идентичный тому, что мне когда-то показывал барон Рад. Осколок неярко пульсировал. Нага удовлетворённо кивнула головой.
  - Джанна так и думала. Ты - избранный, тот, кому суждено вновь собрать Сердце Европы. Помоги Джанне и этот осколок - твой.
  - Я подумаю.
  - Джанна будет ждать.
  Я глубоко поклонился и мы с Джу Иоланем покинули покои наги.
  
  
  Глава 04
  
  Обратный путь до выхода из домика, подвал которого служил убежищем для наги, мы провели в молчании. Однако, как только мы вернулись в сад, Джу Иолань стал искушать меня предложениями погостить у него несколько дней, обещая разнообразнейшие развлечения. Я не стал говорить ни "да" ни "нет", хотя и согласился переночевать в поместье первородного. Всё-таки, в Нанкине уже наступил вечер, а уезжать, даже не разделив трапезу с хозяином дома, по меньшей мере, невежливо.
  Поскольку до ужина ещё оставалось время, я захотел провести в одиночестве, чтобы окончательно привести в порядок свои мысли. Первородному Джу оказалось достаточно самого лёгкого намёка, чтобы это понять, и мне на выбор было предложено несколько "услад для глаз". Под этим романтическим названием скрывалось несколько молоденьких девушек, появившихся буквально из ниоткуда - даже я их приближение почувствовал лишь в самый последний момент. Окружив меня по знаку хозяина, они по очереди стали предлагать мне различные варианты приятно провести время.
  Уж не знаю, почему, но мне больше всего понравился вариант с экскурсией по вечернему Нанкину. Тут же все девушки, кроме предложившей это, исчезли. Демоны, я тоже хочу уметь так исчезать и появляться!
  Девушка опустилась на колени и склонилась до земли:
  - Меня зовут Юнру, господин. Я счастлива служить Вам.
  Сборы не заняли много времени. И вот уже я и Юнру выехали за пределы поместья. Вслед за ними ехала охрана, по одному одарённому с моей стороны и стороны первородного Джу.
  Ещё только подходя к кабриолету, я обратил внимание на наше необычное средство передвижения. Вместо лошади, ну или какого другого животного (Кристи рассказывала, что в империи Ацтеков в коляски иногда и больших кошек запрягали) между оглоблей стоял высокий мускулистый человек, одетый в нечто, напоминающее римскую тунику с вышитым на спине гербом рода Джу. Его волосы были пострижены причудливым образом, точь-в-точь как грива лошади, опускавшуюся до середины лопаток. Оглянувшись, я заметил, что кабриолет с охраной снабжён таким же "двигателем". Присмотревшись, я заметил некоторые детали. Ну, во-первых, цвет кожи этих "лошадей" был, скорее, серым. Во-вторых, изо рта где-то на десять сантиметров торчат нижние клыки, а глубоко посаженные глаза светятся красным. Третьим открытием для меня стало то, что кабриолет охраны уж точно будет везти женщина.
  Пока я разглядывал средство передвижения, Юнру подошла к нашей "лошади" и стала что-то тихо ей втолковывать. В ответ "лошадь" несколько раз энергично кивнула головой. Закончив объяснения, Юнру развернулась, сделала пару шагов и встала на колени перед кабриолетом:
  - Прошу Вас, господин.
  Внутренне поморщившись, я залез в кабриолет.
  Первые несколько минут прошли в молчании. Я уже начал жалеть о том, что выбрал на эту экскурсию, но вдруг Юнру спросила тихим голосом:
  - Господин недоволен мною?
  - Почему ты так решила?
  - Дыхание господина стало тёмным, как только мы сели в рикшу. Если господину неприятно находиться со мной рядом, я могу бежать рядом с рикшей.
  Кабриолет, кстати, набрал совсем неплохую скорость, вполне сравнимую со скоростью кареты с впряжёнными лошадьми. Помолчав несколько секунд, переваривая её заявление, я спросил:
  - Значит, этот транспорт называется рикша?
  - Да, господин. Обычно в рикши впрягаются обычные люди, и только самые высшие сановники империи могут ездить на каменных людях.
  - Каменных людях?
  - Да, господин. Мужчины каменных людей служат самому божественному императору, - она умудрилась глубоко поклониться, не вставая с сиденья, - носят его паланкин и паланкины его жён и детей, а женщины становятся рикшами у высших сановников. Ой! Господин! - Она прижала ладошки к щекам. - Ваше дыхание стало намного светлее!
  С трудом удержавшись от расспросов о цвете моего дыхания, я продолжил разговор на тему каменных людей и их использования. Впрочем, ничего полезного, сверх сообщённого в первую минуту разговора, я не узнал.
  Когда мы доехали до Нанкина, я убедился, что рикша с каменным человеком в империи Мин, оказывается, самое лучшее средство расчистить себе дорогу. Юнру подтвердила, что помешавший свободному проезду рикши, в которую запряжён каменный человек, в лучшем случае отделается крупным штрафом. Нередки случаи телесных наказаний для особо нерасторопных.
  Впрочем, мы никуда не торопились, поэтому никаких дорожных эксцессов не возникло. Неторопливо продвигаясь по улицам древней столицы империи, я внимательно слушал Юнру, оказавшейся великолепным чичероне. Дважды я прерывал её, давая её горлу немного отдохнуть, за что удостаивался взгляда, полного признательности.
  Перед старым рынком мы остановились и пошли пешком. Порядок движения несколько изменился. Вперёд выдвинулся одарённый, предоставленный первородным Джу, затем шли мы с Юнру, замыкал группу мой телохранитель. Герб рода Джу, нашитый на одежду впереди идущего мага, служил прекрасным инструментом свободного передвижения даже в той толчее, которая творилась на рынке.
  Рынок поражал. Ни одна лавка не была похожа на соседние. И дело не в изукрашенности вывесок и не в размерах и формах самих сооружений. Каждая лавка представляла из себя небольшой шедевр магического искусства различных направлений, в основном, правда, магии природы и демонической магии. Лавки стояли не вплотную, а на небольшом расстоянии друг от друга. Эти промежутки занимали группы, устраивающие театральные или цирковые представления, а также соревнующиеся школы боевых искусств.
  Как объяснила мне Юнру, старый рынок был отдан на откуп представителям магических профессий, которые должны были постоянно доказывать своё мастерство. Это непрекращающееся соревнование заставляло их не сидеть на месте, а развиваться. Проигравшие не только лишались права на торговлю на старом рынке, но вообще могли лишиться всего. Ну а бойцы и лицедеи попросту вносили некоторое разнообразие в зрелище, предлагаемое старым рынком.
  Что заставило меня увлечься уличным представлением - сам не знаю. Когда мы подошли, с импровизированной сцены, в качестве которой выступало несколько составленных рядом телег, как раз уходили акробаты. Я спросил у Юнру о дальнейшей программе выступления. Та с готовностью ответила:
  - Сейчас будет небольшое театральное представление, а затем схватки с оружием и без.
  Кивнув, я вновь обратил всё своё внимание на сцену. Юнру слегка дёрнула меня за рукав:
  - Господин, если Вы хотите посмотреть представление, там, дальше выступают известные группы, которые могут предоставить высоким гостям достойные их места.
  - Не стоит, Юнру. Я ещё сам не знаю, буду ли я смотреть представление до конца.
  Сам спектакль продолжался чуть более двадцати минут и оказался неожиданно полезным для меня. Так что, как только он закончился, я не пожалел десятка соверенов, чтобы отблагодарить артистов. Зажав деньги в кулаке, я огляделся и тут же заметил маленькую девочку в ярком колпаке с металлической кружкой, куда на моих глазах один из зрителей бросил монету. Жестом подозвав к себе ребёнка я принялся кидать деньги в узкую прорезь, проделанную в его ящичке для сбора денег, который я изначально из-за ручки сбоку ящичка, принял за кружку. Однако, только я успел бросить две монеты, как девочка побледнела, ойкнула и прижала кружку к себе. Я непонимающе обратился к Юнру:
  - Что случилось?
  Та лишь пожала плечами. К счастью, маг, предоставленный первородным Джу, знал, в чём тут дело. Оказывается, неодарённым подданным империи Мин не разрешается как пользоваться золотыми монетами, так и иметь при себе деньги иностранных государств. Исключение - площади порталов, на которых находятся меняльные лавки. Разумеется, по словам мага, на окраинах империи на нарушения этих запретов смотрят сквозь пальцы, но здесь, если бы у артистов нашли хотя бы один золотой соверен, всё их имущество тут же бы конфисковали.
  Так что нам пришлось сначала идти к палатке артистов, чтобы вскрыть ящичек и забрать мои монеты, а затем и немного подождать, пока посланный маг не приобретёт в ближайшей лавке, принадлежащей одарённому торговцу, несколько нефритов на ту сумму, которую я хотел дать артистам. Впрочем, надолго это нас не задержало.
  Уже сидя в кабриолете и краем уха слушая продолжение рассказа Юнру, я вновь вернулся к увиденному представлению:
  У старика Ши была дочь и не было денег, чтобы подготовить ей достойное приданое. Тогда старик пошёл на хитрость. Он договорился с многоликим демоном и тот согласился помочь старику. Демон притворился, что похитил дочь старика Ши. Старик бросился за помощью к славному герою Ли Гуню. Тот нашёл многоликого демона, убил его и освободил дочь старика Ши. А потом та стала плакать, что теперь её никто не возьмёт замуж, так как все будут считать её порченой. Ли Гунь не смог стерпеть такой несправедливости и женился на хитрой дочери хитроумного старика. А демона старик воскресил, пришив ему обратно отрубленную голову.
  Чем-то мне эта история напомнила мой разговор с нагой. Нет, я не сомневался, что ей действительно надо сформировать кладку. Однако нага не просто хотела сформировать кладку, она ещё и планировала вернуть своих детей туда, на Грань. А это означало, что ей восстановление сердца Европы нужно куда больше, чем мне. Нужно настолько, что я даже засомневался в том, а нужна ли ей моя помощь для переговоров с домовыми? Может быть, вся эта операция была задумана для того, чтобы я твёрдо вознамерился собрать этот артефакт?
  Придя к этому выводу, я буквально почувствовал, как с души падает приличный по весу булыжник. Так что, когда Юнру предложила закончить экскурсию, чтобы мы могли подготовиться к торжественному ужину, я не согласился:
  - Нет, погуляем ещё. Ужин ведь нас ожидает только лишь через полтора часа?
  - Да, господин...
  - Я явственно слышу в твоих словах "но", однако это не изменит моего решения. Что ещё неподалёку от старого рынка может заинтересовать молодого западного варвара?
  - Не говорите так, господин! Вы нисколько не похожи на западных варваров! Но неподалёку отсюда находится только лишь озеро Чёрного Дракона, а оно в это время года пустует.
  - А обычно?
  - Это озеро ещё первый божественный император, - она вновь сопроводила упоминание императора глубоким поклоном, - передал во владение народу русалок. Каждый год три зимних месяца русалки устраивают на этом озере большие представления. Магия озера позволяет им менять свои хвосты на ноги и свободно находиться на суше. Но всё остальное время доступ на озеро закрыт, господин.
  Тут надо сделать небольшое уточнение. Календарь у ханьцев несколько отличается от европейского. Месяцев также двенадцать, но вот количество дней в месяце меняется от года к году. Впрочем и Новый год также "плавает" от года к году чуть ли не на две недели.
  Русалки? Она сказала: "русалки"? Так это же то, что мне сейчас нужно! Так что я решительно приказал:
  - Юнру, мы едем на озеро. Посмотрим, посмеют ли русалки не пустить к себе западного варвара. - С этими словами я состроил самую зверскую гримасу, на которую только был способен. Юнру рассмеялась и послушно скомандовала что-то нашей "лошадке", после чего та повернула на восток. Юнру же с самым невинным видом повернулась ко мне:
  - Не соблаговолит ли "западный варвар" (она ощутимо тоном поставила эти слова в кавычки), заключить небольшое пари с Юнру?
  - Смотря какое пари.
  - Если русалки примут Вас, господин, то Юнру выполнит любое Ваше желание, а если нет - Вы подарите мне ребёнка.
  Её голос на последних словах предательски сорвался. Очевидно, она действительно озвучила самое заветное своё желание. Впрочем, скорее всего это действительно так. Резерв тридцать семь эонов, отсутствие кольца-помощника, то что она лишь одна из многих - всё говорило о том, что единственным для неё способом подняться было рождение ребёнка от какого-нибудь важного человека. Жаль, но придётся разрушить её хрустальные мечты:
  - Я не заключаю пари на то, что могу получить и так.
  - Вы боитесь? - Браво, за такую актёрскую игру никаких аплодисментов не жалко. Но вот девочка ходит по тонкому льду. Я ведь могу принять эти слова как оскорбление.
  Впрочем, Юнру и сама очень быстро сообразила, что переборщила. Потупившись, она забормотала слова извинения и сжалась в комочек. Так и хотелось прижать её к себе, погладить и успокоить. Но вот память о том, насколько хорошей актрисой она может быть, мешает.
  Наконец Юнру выпрямилась:
  - Господин очень умён. Русалки вне сезона никого не принимают, исключение было сделано лишь почти полторы тысячи лет назад для самого божественного императора - она вновь поклонилась из положения "сидя".
  Озеро оказалось огорожено лёгкой решёткой, опутанной различными лианами. Впрочем, видные в магическом зрении силовые линии, подпитывающие защитные заклятия, которыми явно была нашпигована решётка, внушали боязливое уважение.
  Вечер вступал в свои права. Сгустившиеся, но, ещё не чёрные, тени, скрадывали детали и превращали отдалённые предметы в единый массив.
  Мы остановились напротив закрытых кованых ворот. Тут же откуда-то сбоку появилась женщина. Не подходя близко она заговорили холодным надменным голосом:
  - Вам нечего здесь делать сейчас. Уходите или я применю силу.
  Я соскочил с кабриолета. В ночном зрении было ясно видно, что передо мной - русалка, только вот вместо хвоста у неё были обычные человеческие ноги. Я слегка поклонился русалке. К моему даже некоторому удивлению, она вернула мне поклон:
  - Мне нужна старшая среди вас.
  - Зачем она тебе, человек?
  Вместо ответа я показал жемчужину. Поведение русалки тут же разительно изменилось. Куда только девалась вся её снисходительная расслабленность? В несколько секунд оказавшись вплотную ко мне, она осторожно протянула руки к жемчужине. Я раскрыл ладонь, давая ей возможность взять жемчуг с моей руки. Однако, она не воспользовалась предоставленной возможностью. Осторожно поводив руками вокруг моей ладони, она выпрямилась и глубоко поклонилась мне:
  - Я провожу тебя к старшей, посланник. Пусть твои люди тоже заходят. Им будет предложен отдых и лёгкие закуски, пока вы разговариваете со старшей.
  По взмаху её руки ворота отворились. Я продублировал приглашение русалки для остальных, с некоторым удивление отметив, что моего разговора с русалкой они явно не слышали. Но я ведь не почувствовал никаких чар приватности!
  Моих спутников встретили прямо за воротами и и увели куда-то в сторону. Я же пошёл вслед за своей проводницей прямо вперёд.
  Как оказалось, озеро Чёрного Дракона представляет из себя целый комплекс маленьких островов, соединённых где мостиками, где дамбами, а где и просто водными путями, по которым можно ходить столь же успешно, как и по твёрдой земле. Дважды мы передвигались вообще под водой, но никаких проблем с дыханием мне это не доставило, а одежда оставалась сухой.
  Весь наш путь освещался мягким зеленоватым светом, который исходил от некоторых растений и рыб. Больше всего мне запомнилась громадная кувшинка, которая при нашем приближении стала раскрывать свои лепестки, освещая всё вокруг и какая-то по виду хищная рыба, выписывающая своим светящимся телом красивые узоры на водной глади.
  Моя проводница остановилась около очередного островка и поклонилась, пропуская меня:
  - Старшая ждёт тебя, посланник.
  Я кивнул и прошёл вперёд. Островок оказался небольшим, но, если это слово уместно в данном случае, уютным. Несколько деревьев, сомкнувших кроны, образовывали что-то вроде беседки. В центре этой беседки из земли выступал большой, практически идеально овальный камень, с плоской верхней гранью. В камне я с небольшим удивлением узнал яшму. Пространство вокруг камня, сантиметров на двадцать, было занято водой, подсвеченной снизу тем же неярким зелёным светом.
  Беседка казалось пустой, но стоило мне сделать один шаг внутрь, как из промежутка между стволами напротив меня вышла ещё одна русалка. Не специалист, но мне она показалась очень старой.
  Русалка склонилась в поклоне:
  - Приветствую тебя, посланник. Меня зовут Айна. Позволено ли мне будет узнать твоё имя?
  - Первородный Серж Ривас, - в свою очередь поклонился я.
  - Что случилось с молодой госпожой?
  Вместо ответа я протянул ей жемчужину. Прежде чем взять её в руки, русалка сказала:
  - К сожалению, сейчас я вынуждена буду отвлечься, чтобы послушать последние слова молодой госпожи. Располагайся пожалуйста здесь, Серж Ривас. Можешь садиться прямо на воду. она не провалится под тобой. Если тебе захочется каких-нибудь яств или напитков, достаточно приложить руку к камню и ясно представить себе, чего именно ты хочешь. Я же пока оставлю тебя.
  Аккуратно взяв жемчужину двумя руками, она склонилась и пятясь, вышла из беседки. Я же решил воспользоваться любезным приглашением.
  Отсутствовала русалки около получаса. За это время я успел заказать себе несколько блюд, прийти в восторг от системы заказа и доставки - блюда попросту возникали на камне, и начать испытывать практически непреодолимое желание разломать этот артефакт, поскольку мне не удалось понять, как это работает. Впрочем, вид Айны немедленно вымел всё настроение шутить. Я вскочил на ноги.
  Русалка была мертвенно-бледной. Кожа её как будто лишилась какой-либо влаги, настолько стянутой и пергаментной она выглядела. Подняв на меня глаза, полные муки, она тихо спросила.
  - Вы видели её последние минуты?
  - Нет, она просила ей не мешать.
  - Это хорошо. Ей так было легче уйти.
  Помолчав, русалка добавила:
  - Спасибо Вам за то, что её мучителя больше нет. И за то, что наш народ теперь знает...
  Она замолчала. Я немного подождал, затем спросил:
  - И что вы теперь собираетесь делать?
  - Это дело царя. Это решает он.
  Я лишь пожал плечами. В принципе, разумно. Сначала надо всё взвесить, а уж потом действовать. Русалка же достала откуда-то из складок своего одеяния какой-то амулет. Склонившись в поклоне, она протянула его мне обеими руками:
  - Возьмите это, Серж Ривас. И как знак признательности нашего народа и как возможность связаться с Вами.
  - Связаться?
  - Царь обязательно примет решение. И он, скорее всего, захочет пообщаться с Вами лично. Этот амулет позволит Вам договориться о встрече с нашим повелителем.
  Я взял амулет в руки и начал рассматривать. Чёрная жемчужина, плавающая в пузырьке воды на простом шнурке из водорослей. Всё это, конечно, хорошо, но вот то, что я ни с первого, ни даже с пятого взгляда не смог определить, из чего состоят стенки этого пузырька, производило впечатление.
  Айна, тем временем, продолжала:
  - Этот знак означает, что любая дочь нашего народа придёт к Вам на помощь по первому слову. Он также позволяет дышать под водой, отпугивает морских хищников и с ним Вы можете опускаться на невероятные глубины, куда не проникает ни одного луча солнца.
  - Благодарю ваш народ за щедрый дар.
  Я поклонился и хотел уже развернуться и уйти, как был остановлен слабым голосом Айны:
  - Подождите, Серж Ривас. Расскажите мне о моей девочке...
  С Айной, оказавшейся кормилицей принцессы Изуны, я проговорил около пятнадцати минут. Мне не пришлось кривить душой, восхищаясь стойкостью и мужеством принцессы. Мне показалось, что после нашего разговора Айне стало немного легче и я не считаю, что потратил время впустую.
  Когда я вышел с острова, уже совсем стемнело, впрочем, на мой взгляд, это сделало озеро Чёрного Дракона ещё красивее.
  Несмотря на то, что более никаких задержек не случилось, на ужин мы немного опоздали. Это было несколько неприятно, особенно учитывая, что первородный Джу, как оказалось, пригласил на этот ужин несколько влиятельных людей. Однако, стоило Юнлу сказать первородному Джу всего несколько слов, как его настроение тут же значительно улучшилось. Мало того, судя по тем взглядам, которые гости стали бросать на меня и на него, когда я всё-таки присоединился ко всем собравшимся, и мы смогли приступить к ужину, его акции даже ещё немного дополнительно выросли.
  Разумеется, ни к какому торжественному мероприятию я не был готов, и, соответственно, подходящей одежды у меня не было. К помощи же домового я прибегать не захотел уже сам. Так что к гостям я вышел в традиционном ханьском одеянии, преподнесённом мне первородным Джу. Хвала Богам, что Юнлу так и не отходила от меня, иначе я бы его ни за что правильно не надел.
  Разговор за столом вертелся, в основном, вокруг политических событий. Как я понял, при дворе императора было немало людей, готовых показать и бритстанцам, и кельтам, и моим "родным" белопайсцам, что южные острова, которые европейцы называют Большими и Малыми Зондскими, являются зоной влияния исключительно империи Мин.
  Впрочем, мне удалось выяснить информацию про заинтересовавших меня каменных людей. Как оказалось, я был немного не прав, причисляя их к големам. Это оказались типичные химеры, только вот какие существа брались за основу, мои собеседники то ли не знали, то ли не хотели распространяться. Я же не стал настаивать, хотя их выносливость и микроскопические энергопотери провоцировали у меня активнейшее слюноотделение.
  Я не стал разочаровывать своих собеседников, хоть и подумал про себя, что воюя одновременно со всеми и воюя исключительно в обороне, они рано или поздно обречены на поражение.
  Ужин закончился далеко за полночь. Первородный Джу уже явно хотел проститься со мной до завтра, но я остановил его:
  - Я бы хотел говорить с Джанной.
  - Вы готовы дать ответ?
  - Да. И после разговора с ней я бы хотел уехать.
  - Понимаю, первородный. - Он, конечно же, подумал, что мои дела связаны с разговором у русалок, я же просто не хотел ломать ритм сна. В конце концов, в Ипре сейчас ещё даже нет семи часов вечера! Впрочем, кого я обманываю. На самом деле мне просто хочется обнять своих девчонок!
  И вот мы вновь стоим перед древней нагой. В этот раз она выглядит куда торжественней: за головой полыхают три языка голубого пламени, образуя как бы высокий стоящий воротник, чешуя, ранее серая и выцветшая, отливает тёмно-фиолетовым металлическим блеском, руки обзавелись внушительными когтями. Я глубоко поклонился ей:
  - Приветствую тебя, мудрая Джанна. Я обдумал твоё предложение и решил, что оно меня не устраивает.
  Да уж. А язык у неё вполне человеческий, а не змеиный, как у ламий.
  Впрочем изумление наги длилось недолго. В один миг она преодолела расстояние между нами и вот уже её глаза с вытянутым горизонтально чёрным зрачком находятся в считанных сантиметрах от моего лица. Я без колебаний встретил её взгляд. Наверное, она что-то рассмотрела в глубине моих глаз, поскольку оторвав взгляд, повелительно махнула первородному Джу:
  - Оставь нас.
  Тот немедля повиновался. Когда мы остались наедине, нага спросила:
  - Так чего же ты хочешь, избранный?
  - Знаний. Ты ведь можешь одновременно управлять несколькими разными видами энергий?
  Нага отпрянула от меня:
  - Откуда тебе известен секрет Джанны?
  Я лишь пожал плечами. Установилось непродолжительное молчание, которое было прервано нагой:
  - Хорошо. Добудь Джанне лучистый кокон и Джанна научит тебя всему, что знает, а вдобавок даст тебе и ту награду, что обещала изначально.
  Я рассмеялся:
  - Ну уж нет! Браться за восстановление сердца Европы у меня что-то нет никакого желания.
  Нага склонила голову набок:
  - Хорошо, избранный. Об этом ты и Джанна поговорите потом.
  Я поклонился и вышел. Уже через полтора часа я оказался у дверей, ведущих из зала портала Лилля. А сразу за ними меня уже ожидали.
  
  
  Глава 05
  
  Первой мне на шею попыталась броситься Аликс, но неожиданно для себя уткнулась в спину Кристи, которая, вроде бы абсолютно не торопясь, каким-то единым плавным движением преодолела разделяющее нас с ней расстояние. Крепко обняв своего верного оборотня, я поднял взгляд и посмотрел на Аликс:
  - Иди сюда - сказал я ей, подвигая Кристи вправо, продолжая, правда, удерживать её одной рукой.
  Аликс не заставила просить себя дважды. Миг - и она уже прижимается ко мне с другой стороны. В следующую секунду, явно только для того, чтобы позлить Кристи, Аликс поцеловала меня в угол рта. Кристи на этот демарш только фыркнула.
  Прижав девочек к себе со всей силы и добившись от них сдавленного писка, я разжал объятия и сделал несколько шагов вперёд, вплотную подойдя к третьей встречающей:
  - Здравствуй, Мария.
  Та медленно поднесла руку к моей голове, готовая при первых признаках недовольства тут же одёрнуть её. Наконец, прикоснувшись ко мне, она всхлипнула, и, неожиданно сильно прижала меня к себе. Через несколько секунд отодвинулась и, держа меня за плечи, серьёзно спросила глядя мне прямо в глаза:
  - Серж, почему ты так долго не приезжал ко мне?
  Почувствовав себя неуютно под этим взглядом, и, действительно, чувствуя некоторую вину перед Марией, я не нашёл ничего лучшего, чем ляпнуть:
  - Но я ведь ещё не могу вернуть семье Тодт алтарный камень? - И тут же, глядя в распахнувшиеся глаза Марии, в которых отразилась боль, которую я причинил ей этим ответом, сам шагнул вперёд и прижал её к себе:
  - Прости, Мария. - Слова не шли на ум, я попросту не знал, как выразить своё раскаянье. - Прости, я даже сам не понял, что сказал.
  Мария немного отстранилась, чтобы взглянуть на меня. В её глазах стояли слёзы:
  - Милый Серж, это ты меня прости. Я ушла от тебя в тот момент, когда была нужна тебе больше всего и не смогла помешать ожесточиться твоему сердцу. - после этого она вновь положила голову мне на плечо.
  Я закрыл глаза и отдался чувствам и воспоминаниям маленького Сержа, для которого Мария была пусть не единственным, но самым ярким светом в окошке. Обнимая Марию и вдыхая знакомый запах, я чувствовал, как расслабляется пережатая пружина где-то внутри меня.
  Неизвестно, сколько бы мы так простояли, но деликатное покашливание заставило меня оторваться от Марии. Передо мной стоял служащий портала:
  - Прошу прощения, первородный, но наши гости хотят воспользоваться нашими услугами.
  Кивнув, я прошептал Марии на ухо:
  - Обещаю тебе, ещё только один важный разговор, а после этого я обязательно приеду в замок Тодт, и мы будем общаться до тех пор, пока смертельно не устанем друг от друга.
  После этих слов я оторвался от Марии и посмотрел на служащего:
  - Мне нужно срочно попасть в Люксембург.
  Не говоря не слова, служащий глубоко поклонился и вышел. Я же обернулся к девочкам:
  - Какие у вас планы?
  - Я с тобой! - Надо же, как спелись. Впрочем, Аликс всё-таки надо отдохнуть, несмотря на явные старания косметолога, мешки под глазами у неё солидные. Да и проверить её здоровье не мешает. Я не успел, конечно же, расспросить её подробно, но думаю, она превышала лимит безопасного нахождения на серых путях.
  Вслух же я сказал:
  - Аликс, переговори с представителем Командора (не верю, что он никого здесь не оставил, разговор-то наш далеко не закончен), сообщи, что я его навещу сразу после того, как узнаю подробности его дела. Ну и договорись о способах связи. Всё-таки духи - это не моё. После этого можешь присоединиться к Марии. Сам я прибуду в замок Тодт послезавтра. Кристи, ты едешь со мной.
  Наблюдая за реакцией обеих я порадовался, что нашёл оптимальное решение. Аликс горда возвышением до роли моего посланника, ну а Кристи всё равно - в Люксембург или на дно морское (где, судя по всему, также придётся побывать) лишь бы вместе со мной.
  Поцеловав Аликс в щёку, чем вызвал у неё улыбку и шутливую гримасу обиды, я помахал рукой Марии и направился обратно в зал портала. Охрана, естественно, следовала за нами.
  Очевидно, Аликс, ну или Мария побеспокоились о том, чтобы предупредить высокородную Элизабет о нашем визите, так как у входа в здание портала в Люксембурге нас уже ждала карета. Сразу по приезду в дворец я попал на бал. Как оказалось, во дворце Люксембурга в эту субботу проходил бал вассалов и друзей рода Люксембург, приуроченный к празднику образования рода. Для меня было выписано персональное приглашение, а я, не разобравшись, приказал отклонить все приглашения не от первородных или монарших родов. Тут же связавшись с Лиллем, я облегчённо выдохнул. Хвала Богам, что секретарь не стал писать отказ от приглашения Люксембургам, предположив, что с высокородной Элизабет я переговорю лично. Ну не объяснять же всем вокруг, что я попросту забыл об этом празднике, хотя близнецы не раз его упоминали! На будущее надо будет озаботиться составить список исключений, то есть тех отправителей, чьи приглашения надо рассматривать в любом случае.
  Уже подходя к дверям зала, в котором вовсю шёл бал, я озаботился ещё одной проблемой. Конечно же Кристи, сняв плащ, предстала предо мной в вечернем платье. Но наши с Кристи костюмы совершенно не сочетались! Эту проблему в некотором роде сглаживал тот факт, что мой костюм явно не будет сочетаться ни с одним в зале, но надо хоть какой-то знак, что она моя пара.
  По счастью, у Кристи нашлась пара лент, которые мы повязали друг другу, я затем я иллюзией придал им знак пары. Единственное, если поддержание знака Кристи я смог завязать на накопитель, то у меня самого свободного накопителя не нашлось, так что мне предстояло ни на миг не расслабляться, чтобы она не развеялась.
  Моё появление в костюме империи Мин произвело небольшой фурор в зале. Оглядевшись, я обнаружил совсем немного знакомых лиц. Но радовался я рано. По счастью близняшки очень быстро подошли и помогли Кристи отбить меня от желающих пообщаться.
  Пробыв на балу около полутора часов, потанцевав по танцу с обеими близняшками, Кристи и парой представительниц наиболее знатных родов, подсказанных мне близняшками, я счёл свой долг исполненным и отправился спать. День, всё-таки, получился чересчур длинным.
  Изначально я планировал прямо с утра переговорить с высокородной и ещё до обеда отправиться в замок Тодт. Однако, действительность внесла в мои планы свои коррективы.
  С самого утра меня уже ожидали главы родов, союзных роду Люксембург. И если, к примеру, с высокородным Франциском Тома, герцогом Бретонским мне делить было абсолютно нечего и разговор дальше взаимных "расшаркиваний" не зашёл, то вот высокородный Владимир Дука, граф Янинский, был для меня с свете последних событий более, чем интересен. Будучи главой рода, правившего в Эпире, в состав которого входил и остров Кофру, высокородный Дука сохранил немалое влияние в тех местах. В принципе, он мог претендовать не только на восстановление Эпирского царства в составе Эллады, но и на власть во всей Элладе в том случае, если королева Эллады Домна V так и не сможет предъявить достойного наследника. Впрочем, как я понял из короткого разговора, сам он не стремился к власти над страной и был готов поддержать любого достойного претендента. Честно говоря, из разговора у меня сложилось впечатление, что под "достойным" подразумевается "отвечающий конкретным требованиям", но что это за требования, я так и не понял. Скорее всего, в Элладе о них знал каждый, ну а признаваться в собственном неведении я не захотел.
  Так, за разговорами, минуло время до обеда, после которого гости наконец-то стали собираться и уже к четырём часам пополудни я, наконец-то смог остаться наедине с высокородной Элизабет. Впрочем, наше уединение было тут же нарушено близнецами и Кристи. Пришлось в красках и лицах изображать свои приключения, начиная с побега из Бритстана и заканчивая визитом в империю Мин. Разумеется, мой рассказ перед произнесением прошёл через жесточайшую внутреннюю цензуру, но и оставшегося хватило детям для незабываемых впечатлений. Только после того, как я, по окончанию рассказа, твёрдо пообещал близнецам, что в замок Тодт мы поедем вместе, их удалось буквально вытолкать из кабинета.
  Оставшись, наконец, вдвоём, мы немного помолчали, а затем, как по команде выдохнули и собрались. Высокородная начала разговор несколько издалека:
  - Серж, как Вы можете описать современную социальную структуру Европы?
  Немного насторожившись (да, я думал в этом направлении и ответ мне абсолютно не понравился) я ответил:
  - На мой взгляд, тут требуется уточнить, о структуре магического или неодарённого общества идёт речь.
  - То есть Вы считаете, что это две невзаимосвязанные структуры?
  - Да. Как только лерв получает дар, он тут же переходит в другую структуру, совершенно не связанную с прошлой. Его место в этой новой структуре никак не зависит от прошлых заслуг: как его, так и всей его семьи. Обратное тоже верно. Стоит лишь одарённой семье потерять дар, как она тут же изгоняется из своего бывшего окружения.
  - Интересная точка зрения. Но всё-таки, Серж, я считаю, что Вы в данном случае неправы. Пользуясь Вашими же словами, у богатого лерва, ставшего одарённым, положение в обществе гораздо выше, чем у бедного.
  Я смотрел на высокородную Элизабет в изумлении. Вот оно! Вот тот недостающий кусок мозаики! Это в Гиперборейской империи основание для положения в обществе было одно - твоя сила и умение этой силой пользоваться. А на Земле, из-за того, что её магия увядает, возникло другое мерило успеха - деньги. Возникло и постепенно расширяет своё влияние. А магические рода, видя перед глазами примеры тех, кто потерял магию и с ней всё своё влияние, начинают больше охотиться за "вечной" ценностью - золотом.
  Своими мыслями я поделился с высокородной. Та удовлетворённо кивнула:
  - Именно так. Но и это ещё не всё. Одарённых значительно меньше, чем лервов. Стабильность общества зиждется на нежелании лервов поднимать бунт. Это их нежелание объясняется несколькими причинами:
  Во-первых, высший класс обладает, кроме сакрального права на власть, ещё и реальным преимуществом. Любой крестьянин соглашается с властью одарённых, поскольку именно одарённые помогают справиться с напастями, такими как болезни, нападения хищников, да и даже банальными вредителями на полях.
  Во-вторых, существуют чёткие и понятные социальные лифты. Если у лерва рождается одарённый ребёнок, то он автоматически получает дворянство, а в случае продолжения рождений в семье магов, потомки вполне могут войти в элиту.
  В третьих, маги сами по себе, даже без поддержки армии лервов, представляют из себя значительную военную силу.
  Однако, - продолжала высокородная Элизабет, - в обществе есть две большие категории, недовольные сложившимся положением вещей. Это лервы, обладающие значительными богатствами, чьё дальнейшее обогащение сдерживается, прежде всего, торговыми домами магов, монополизировавшими многие ключевые рынки. Об этом мы с тобой уже говорили. Но есть и те самые выходцы из немагических семей, которые вроде бы перешли в элиту, а вроде бы и нет. Ни один основатель нового рода не дожил до момента признания его семьи магической. Следовательно, как только лерв получает дар, он тут же начинает копить богатство. Это приводит к тому, что, первая категория очень тесно переплетена со второй, многие богатые лервы имеют в предках одарённых, лишившихся дара и не развившихся в магический род.
  То есть, богатые лервы прежде всего недовольны тем, что маги "нечестно играют", забирая себе лучшие куски просто по праву рождения. Одарённые же из немагических семей чувствуют отчуждение высшего общества и считают несправедливым то, что старые семьи не помогают им достичь такого же статуса. На этот счёт существует любопытная статистика: выходцы из лервов, сочетающиеся браком внутри своей категории, достигают звания магической семьи в одном случае из сорока, а те, кому повезло подбирать партнёров из потомственных магов - в одном случае из пяти. Магические же семьи и рода попросту боятся сами потерять магию и поэтому оставляют бывших лервов на обочине жизни.
  И вот теперь представьте, что этим двум категориям предложили доступ к реальной власти. А именно это и декларирует король Бритстана, своей политикой сближения сословий.
  - Я так понимаю, что это политика предусматривает мезальянсы?
  - В том числе.
  - А почему маги не бунтуют против этой политики?
  - Здесь всё достаточно просто. Король Яков сыграл именно на страхе одарённых лишиться своей магии. В Бритстане заняла господствующее положение концепция максимального смешения крови - считается, что чем больше различных кровей намешать в роду, тем более жизнеспособным будет потомство.
  - Ну и шанс вообще потерять магию также увеличится.
  - Согласна, но ведь тут главное - как подать информацию, что выпятить, что скрыть.
  Я глубоко задумался. Нет, рациональное зерно в теории бритстанцев было, но всё-таки, рисковать лояльностью большинства одарённых. Кстати:
  - Высокородная, не подскажете, а каков процент среди одарённых выходцев из немагических семей?
  Элизабет улыбнулась:
  - Вы абсолютно верно уловили суть. Этот процент за последние сто лет поднялся с двадцати до тридцати. - Предвосхищая мой следующий вопрос, она добавила. - Да, это именно тенденция, а не колебания туда-сюда.
  Внушительные цифры. Не удивлюсь, что многие из старых родов также встанут на сторону сторонников нового похода короля Якова во имя прогресса.
  Разговор продолжался ещё около часа, мы обсудили множество вопросов. Разумеется, я рассказал высокородной, кто скрывается под личиной Командора. Она развеселилась:
  - А я-то всё гадала, почему это Командор так меня обхаживает? А он, оказывается, просто хотел привязать меня к себе, чтобы потом было легче склонять на свою сторону правительство Эллады. Вот негодник!
  Этой шуткой мы и закончили разговор. Стартовав через полтора часа в Дюссельдорф, к десяти вечера мы уже въехали на территорию замка Тодт.
  ***
  Следующие десять дней я не могу воспринимать иначе, чем каникулы. Полноценные каникулы, во время которых ты если и делаешь что-либо, то абсолютно не напрягаясь. Дети, обучающиеся в замке, со мной не пересекались, за исключением моей "свиты", для которой, на время визита, я выпросил разрешение принимать пищу со мной. Так что за стол я обычно садился в компании Аликс, Кристи, близнецов, Терезу и Гуго. Иногда к нам присоединялись Мария и Астра.
  Нечто похожее на распорядок дня установилось чуть ли не в первый же день. Завтракали мы втроём с Аликс и Кристи, затем до обеда занимались каким-либо активным отдыхом. Обедали же, впрочем, как и ужинали, уже всей компанией. После обеда обучающиеся в замке уходили обратно на занятия, мы же расходились в разные стороны. Я, например, чаще всего уходил в библиотеку. По окончании занятий в замке Тодт мы уже собирались все вместе и веселились от души. После девяти часов вечера я уходил немного поработать.
  Да, за это время мне пришлось несколько раз отвлечься от отдыха. Сначала со мной связалась Лорена и рассказала о "заговоре" иверийцев, работающих портальщиками. Я одобрил её инициативу о прекращении переводов иверийцев в Лхасу. Единственное исключение было сделано для портальщика, оказавшегося сыном кастеляна королевского дворца в Дублине. То, как он знал сам дворец и окрестности, сделало бы честь даже домовому.
  Да, я решил помочь Лорене в представлении её ребёнка магии королевского рода Иверии. Данный ритуал чем-то похож на тот, который проводился со мной и Марией во время нашего первого приезда в замок Тодт. Единственная сложность: в данном случае необходимо держать ребёнка над алтарным камнем (ни в коем случае не кладя на него), и делать это должен, по идее, глава рода. Впрочем, разговор с Петровичем подтвердил мои предположения о том, что в таких случаях вместо главы рода вполне может выступить домовой.
  Разумеется, сходил я и к костерку домовых, выяснить, что же это за штука такая, "лучистый кокон"? Хранитель костра выслушал мой вопрос, немного помолчал, затем произнёс:
  - Хорошо Серж Ривас, мы подумаем, можно ли показать тебе лучистый кокон и тем более, разрешить его осмотреть (о том, чтобы забрать его для ламии, я, к счастью, и не заикнулся).
  Принимая ответ, я слегка поклонился и задал вопрос, не дающий мне покоя с момента схватки с Великим духом:
  - Скажи, а когда я перемещался сюда в прошлый раз, я не попал прямо к костру потому что был не один?
  - Да. Ты свободен в использовании нашего дара, но к костру есть допуск только у тебя.
  - А как-нибудь можно вернуть Потапычу возможность перемещаться к костру?
  Вот тут хранитель просиял. Голос его стал значительно теплее:
  - Отчего же? Ежели ты сам его прощаешь, ты можешь создать уголёк и для него.
  - И как это делается?
  - Ну самое простое - найти новое место для костерка, разжечь его там, дождаться, пока образуется уголёк и принести его сюда. А здесь, в пламени нашего костерка, уголёк станет правильным, хозяйским. Но вот сделать это только ты можешь.
  - А ты не подскажешь, где тут ближайшее место под костерок?
  - Ближайшее - туда, - домовой махнул рукой, указывая направление, - но вот что за место и как далеко, сказать не могу, уж звиняй.
  - Ничего страшного - пробормотал я, ставя метку на направление.
  Посидев у костра ещё немного и запустив процесс образования нового едкого кристалла (больше одного не рискнул выращивать, мало ли что), я откланялся и вернулся в замок Тодт.
  Вновь проявился неизвестный недоброжелатель Астры. Стоило Астре только всего один день провести с дочерью, не надевая на неё защитный артефакт, как проклятие появилось вновь. То, что проклятие было то же самое, наводило на мысли о том, что его насылает не живое существо, а какой-то механизм. Но вот что за механизм может так ювелирно насылать проклятия на человека, которого он не видит?
  Разумеется, положение вещей было исправлено буквально за полчаса, причём в этот раз проклятие с Селены снимала сама Астра, после чего со вздохом вновь надела на дочь артефакт. Я понимал её чувства - неприятно осознавать, что твой долгожданный ребёнок должен защищаться от тебя.
  На совещании по горячим следам, на котором присутствовали я, Георг, Астра и Мария было решено следующее:
  Селена в три года пройдёт первый этап ритуала знакомства с магией семьи Тодт. Я практически уверен в том, что смогу поспособствовать восстановлению алтарного камня семьи. После этого ритуала я запихаю её и Астру в диагност и тогда уже, надеюсь, смогу разобраться с этой головоломкой.
  Решился вопрос и с дальнейшим обучением Аликс. Она с третьей кварты начинала учиться в берлинской школе магии. Обычно, такие переходы посередине учебного года не очень-то приветствовались, но в этот раз из-за закрытия Истока по всей Европе в том же положении, что и Аликс оказалась добрая сотня учеников, решивших покинуть Бритстан для продолжения обучения. Впрочем, сама Аликс не желала ехать в Берлин и составила хитрый план, как этого избежать. По счастью, для его разработки она была вынуждена общаться по серебряному блюдечку, так что Петрович заблаговременно предупредил меня о замыслах этой истинной "лисы".
  Аликс постучалась в двери моего кабинета, где я засиделся, в охотку дорабатывая новый доспех для своего духа-защитника, около полуночи. Получив разрешение, зашла ко мне за спину и принялась легонько разминать мои плечи. Голос её был тих и печален:
  - Сюзерен, почему Вы стремитесь отослать меня в Берлин?
  - Ты должна получить образование. Будь ситуация иной, я бы вообще тебя к Ингрид в Саламанку отправил бы.
  Её руки на миг сжались, затем продолжили свои расслабляющие движения. Голос, правда, немного дрогнул:
  - Ингрид?
  - Да, судя по всему, если где в Европе и есть серьёзные исследования по магии Америки и Африки, то только в Саламанке. Я и сам, если позволит обстановка, выберу этот университет. Ну а учёба в школе при университете Саламанки и общение с тамошними учениками дадут тебе прекрасную предварительную подготовку по этим вопросам.
  Аликс слегка стукнула меня по спине:
  - Как можно так издеваться над бедной девушкой, сюзерен. Я-то думала... А Вы как всегда, о науке... - помолчав, она продолжила атаку. - Но раз в Саламанку нельзя, так может быть, мне лучше было бы пойти в школу при университете Льежа?
  Я решил немного подыграть ей:
  - А почему Льеж?
  - Ну ведь нет никакой особой разницы, чей диплом об окончании школы у меня будет? А требования в Льеже всё-таки ниже, чем в Берлине. - Тут она склонилась и легонько укусила меня за ухо, прошептав - да и к Ипру ближе, смогу навещать Вас в выходные.
  - Ну да, - поддакнул я ей, - и с мастером Браувером легко можно договориться... за согласие побыть его лабораторной мышкой.
  Я даже спиной почувствовал, как девушка покраснела:
  - Вы... Вы знали?!
  - Конечно, знал. - Я притянул девушку к себе на колени. - Вот скажи мне, почему ты действительно не хочешь получить глубокие знания?
  - Я хочу... просто... я хочу быть полезной Вам... хочу быть с Вами. А два с половиной года - это же целая вечность!
  - Ну, чтобы быть мне полезной, нужны многие знания и умения.
  - Но я готова учиться! Но... можно я это буду делать рядом с Вами! Кошке-то Вы разрешили лишь притвориться, что она действительно будет обучаться!
  - Кристи чистый боевик. А из тебя я надеюсь воспитать кого-то более ответственного.
  Она резко развернулась, не покидая моих колен:
  - Правда?! Вы действительно хотите, чтобы я была Вам нужна?
  - Правда.
  - Спасибо, - она крепко обняла меня.
  Впрочем, окончательно сломить её сопротивление удалось только тогда, когда я ей пообещал договориться о возможности досрочного окончания ею школы.
  В субботний вечер я попросил собраться всех представителей семьи Тодт. Когда моя просьба была исполнена, я рассказал присутствующим историю Карла Тодт, который много лет провёл призраком в своём родном доме.
  По мере моего рассказа, Мария всё чаще промокала уголки глаз, а Георг, страшно напрягшийся при первом упоминании Карла, постепенно расслабился. Закончив рассказ, я откланялся и вышел. В конце концов, это бывший глава их рода, вот пусть они сами и решают, что им делать с теми знаниями, что я им преподнёс.
  Зашедший ко мне утром Петрович прямо-таки лучился довольством:
  - Человечек-то энтот, в семье жильцов, то есть, главный, знаш где сёння с самого утра обретается?
  - И где же?
  - Дык, самолично решил в месте поминовения имя Карла восстановить.
  - А оно что, было разрушено?
  - А как же?! Призраком он был? Был. А призракам никакого места поминовения не положено!
  От подобной ереси я чуть было не подавился какао. Это кто ему сказал, что место поминовения может для призрака якорем стать? Впрочем, вслух я этот вопрос не озвучил.
  Но всё-таки, большую часть этих десяти дней я именно отдыхал. Катался на лошадях, один раз прокатился на Красотке, но ясно увидел, что становлюсь несколько тяжеловат для неё. В принципе, нестрашно, после её пятнадцатилетия подобные проблемы решаются чуть ли не по мановению мизинца, но до этого времени надо ещё дожить.
  Читал, смотрел фильмы, причём это время было единственным, когда и Кристи и Аликс без слов уступали свои места рядом со мной близнецам. А вот то, как девочки договаривались, кто будет сидеть по обе стороны от меня во время приёма пищи, часто превращалось в ожесточённые споры шёпотом.
  Ну и конечно Даниэль! Не менее пяти раз в день вездесущий хомяк атаковал меня различными коммерческими предложениями. Некоторые я даже соглашался воплотить в жизнь, попутно выяснив одну маленькую деталь. Он не мог сам воровать вещи, но вот если его хозяйка указывала ему на ту вещь, которую она бы хотела присвоить, всяческие барьеры для него исчезали. Обнаружил я это случайно, когда увидел, как Тереза подзуживает Даниэля что-то взять у одной из своих соучениц. Разумеется, как только пропажа обнаружилась, вещь была Даниэлем тут же возвращена, но лишь за небольшое вознаграждение. Да и прозвище: "растеряша", которое я услышал в адрес девочки, много мне сказало.
  Пришлось вызывать Терезу и делать ей строгое внушение. Пожалуй, больше всего меня удивила реакция Даниэля, который образами и жестами горячо поблагодарил меня за вмешательство.
  Спокойное течение жизни было нарушено двадцать четвёртого апреля.
  
  
  Глава 06
  
  На удивление, в этот день я проснулся раньше Аликс. Нет, я далеко не каждую ночь оставался у неё, но вчера получилось именно так. Мы долго лежали в кровати и разговаривали обо всём на свете. Для меня было неожиданным открытием то, что Аликс, оказывается, серьёзно увлекалась романским стилем искусства. Так что этой ночью, впервые в наших отношениях именно я выступал в роли слушателя, а Аликс увлечённо рассказывала мне об основных особенностях данного направления. Единственное, что могу сказать в своё оправдание, то, что активно помогал её повествованию - вытаскивал из своей памяти образцы романской архитектуры и воспроизводил их в виде иллюзий, а Аликс показывала характерные особенности школы.
  Впрочем, лекция так и осталась незаконченной. Для лучшего понимания отражения в искусстве бушевавших в то время страстей, Аликс попросила меня создать одновременно две иллюзии. В тот момент я как бы полулежал в постели, подложив под спину несколько подушек. Аликс прижималась ко мне с левой стороны, положив свою голову мне на предплечье.
  Для создания двух иллюзий проще всего использовать обе руки, так что я немного пошевелил левой рукой, после чего не вернул её на прежнее место, а опустил на грудь Аликс, которая в тот момент рассказывала:
  - Как видите, размеры Богов относительно друг друга в рельефах дворцов Болоньи и Парижа довольно-таки сильно отличаются. А если вспомнить, что именно от размера изображённой фигуры в данном направлении зависит её значимость, то... - в этот момент она прервалась, почувствовал мою руку на свой груди.
  Буквально через секунду она уже извернувшись, уставилась на меня своими глазищами:
  - Да и демоны с ними со всеми! - Решительно произнесла Аликс, и крепко поцеловала меня...
  Так что сейчас я лежал и наслаждался присутствием девушки, свернувшейся возле меня калачиком и прижавшейся щекой к моей руке. Казалось, она крепко спит, но стоило мне пошевелиться, чтобы встать, как её глаза тут же распахнулись и она вскочила на колени. Найдя взглядом меня, Аликс широко улыбнулась и потянулась всем телом:
  - Как хорошо, что Вы здесь, со мной.
  Перехватив мой взгляд, направленный на её грудь, она немного изогнулась:
  - И чем же Вы желаете сейчас со мной заняться, сюзерен?
  - С некоторым трудом оторвав взгляд от аппетитного зрелища, я встал:
  - Сейчас я с тобой желаю заняться завтраком.
  - А потом? - Аликс придвинулась к краю кровати.
  - А потом кто-то обещал победить Красотку, если та не будет пользоваться магией.
  Аликс насупилась. Очевидно, воспоминания о бесконечных проигрышах в этом противостоянии не относились к её любимым. Я не стал ещё больше её разочаровывать, информируя о том, что полностью исключить в этих сражениях свою магию Красотка не могла по определению, а так как я был неизменным судьёй в их поединках, то именно на мне лежала обязанность определения выполнения Красоткой условия "без магии". Разумеется, то, что Красотка не могла отключить, мною относилось в разряд "разрешённого".
  Улыбнувшись, глядя на насупившуюся мордашку Аликс, я провёл пальцами по её щеке. Аликс попыталась было перехватить мои пальцы губами, но я легко уклонился и вышел, краем глаза успев заметить, как девушка со стоном рухнула на кровать.
  За завтраком я неспешно обдумывал свои планы на сегодняшний день. Девочки вполголоса переговаривались о чём-то. Я не прислушивался, однако, судя по горящим азартом глазам Кристи, Аликс всё-таки решилась в очередной раз попытаться "дать ей урок".
  Наша идиллия была нарушена Георгом, который быстрым шагом вошёл в комнату. Я тут же насторожился: мало того, что время появления было нехарактерно для Георга, так и ещё его серьёзный вид говорил о важности принесённых им новостей. Разговор тут же смолк, девочки явно тоже почувствовали нешуточность момента. Подойдя и поприветствовав дам кивком, Георг не дожидаясь ответных приветствий протянул мне небольшой картонный прямоугольник со словами:
  - Он ждёт в вестибюле.
  Картонка оказалась визитной карточкой, на которой простым чёрным шрифтом безо всяких изысков значилось: "Генеральный Солиситор публичного суда Бритстана, сэр Патрик Дадли, граф Лестер".
  Я изумился настолько, что, как мне потом рассказала Кристи, моё изумление ясно было видно со стороны. И было от чего! Во-первых, аналогом Генерального Атторнея публичного суда, прямого начальника моего сегодняшнего гостя, в континентальной практике можно назвать заместителя генерального прокурора по всем некоронным преступлениям. То есть то, что подобная персона лично направится на континент для опроса свидетеля, уже тянуло на небольшую сенсацию. Ну и во-вторых, то, что дело о событиях в Истоке поручили не королевскому, а публичному суду, говорило... в принципе, могло говорить о таком количестве вариантов, что я попросту захлебнулся в их переплетениях.
  Впрочем, решать нужно прямо сейчас. Посмотрев на Георга, я сказал:
  - Предупреди Марию, что мы с сэром Патриком будем ждать её через полчаса в музыкальной комнате.
  Георг, не говоря ни слова, кивнул и ушёл быстрым шагом. Я посмотрел на свою свиту:
  - Кристи, твоя задача - быть снаружи под окнами комнаты и в случае необходимости ворваться внутрь. - Девушка кивнула. Да я выбрал музыкальную комнату именно из-за того, что из неё французские двери вели прямо в парк, что облегчало появление пумы.
  - Аликс, на тебе маги. Привлеки и охрану близнецов. Вы должны укрепиться на входе к ученическое крыло.
  - А может...
  - Нет, встретиться с ним я обязан. Ну не смотри ты так! Если бы с ним приехало пять-шесть боевых троек, Георг обязательно бы об этом упомянул. В конце концов, мы на своей территории.
  Аликс выдохнула и немного расслабилась. Через считанные секунды девочки убежали.
  Я же направился к главному входу в замок. Спускаясь по лестнице, я рассматривал высокого стройного одарённого лет пятидесяти на вид с очень короткой стрижкой, острым лицом и большим, хищно изогнутым носом. Резерв его был скрыт.
  Подойдя к нему, я поклонился:
  - Приветствую. Граф Лестер, как я понимаю?
  - Да, маркиз. Имею честь сообщить Вам...
  Я прервал его движением руки:
  - Простите, граф. Если не возражаете, для начала я бы хотел передать через вас моё почтение королю Якову I, выполняя просьбу которого, я с Вами здесь встречаюсь.
  Генеральный Солиситор публичного суда Бритстана слегка поклонился при упоминании своего короля. Но самое главное, он был вынужден замолчать и дать мне договорить:
  - Поскольку Вы не предупредили нас заранее о своём визите, то мой опекун оказалась к нему совершенно не готова. Поэтому предлагаю прогуляться по саду, ожидая её.
  Граф решил поиграть в "несознанку":
  - Опекун? Но веди Вы уже закончили школу?
  - И что? По законам Белопайса я не становлюсь автоматически совершеннолетним из-за этого.
  Я сказал абсолютную правду. Другое дело, что для признания моего совершеннолетия мне достаточно всего лишь предъявить копию свидетельства об окончании школы в геральдическую палату, но формально - да, я несовершеннолетний. Граф Лестер чуть поморщился, но не стал настаивать. Вместо этого он обернулся и скомандовал своему секретарю - пожилому, болезненно-худому одарённому с громадной лысиной и резервом в пятьдесят шесть эонов:
  - Уильям, оставайся здесь и жди опекуна маркиза. Пройдёшь за ней в ту комнату, которую она укажет.
  Удивительное дело! Я заметил этого секретаря только после того, как граф обратился к своему подчинённому, причём никаких магических методов для своего сокрытия тот не использовал. Вот ведь талант у человека сливаться с обстановкой! Впрочем, может и использовал, да я не заметил?
  Генеральный Солиситор публичного суда Бритстана тем временем обратился ко мне:
  - Что ж, пойдёмте. Заодно, маркиз, может быть, Вы мне расскажете, каким образом Вы покинули территорию Бритстана?
  Вот здесь я немного "завис". Признаюсь честно, я как-то закрутился и даже не стал разбираться в том, нарушил ли я какие-нибудь законы таким вот пересечением границы Бритстана. Нет, конечно же, не будучи гражданином Бритстана я не особо боялся официального преследования, находясь за пределами этой страны, но зачем-то же граф Лестер не поленился лично явиться сюда! А его должность, в том числе, позволяла ему самому возбуждать уголовные дела в отношении высшей аристократии, причём он мог тут же самолично распорядиться об аресте человека, в отношении которого это дело он же только что возбудил. Так что я счёл за лучшее пропустить этот вопрос мимо ушей и стал расспрашивать его о событиях в Истоке и вообще о новостях из Бритстана.
  К моменту, когда мы всё-таки закончили прогулку и подошли к французским дверям музыкальной комнаты, граф уже был на взводе. Нет, внешне всё оставалось абсолютно прилично, если бы я не запустил к нему ментальный щуп, позволяющий считать эмоции, то ни за что бы не догадался об его истинных чувствах. Под маской холодной вежливости и демонстрируемым умением с юмором плести словесные кружева сканирование выявило злобу, нетерпение, страх и какое-то предвкушение. Пожалуй, именно последняя эмоция заставила меня ещё раз просканировать пространство вокруг нас. И, неожиданно, в самой комнате, рядом с Марией я обнаружил пустое место, хотя в обычном зрении там стоял секретарь графа.
  В дальнейшем я не раз задавал себе вопрос: почему я сразу атаковал это существо? Ведь возможности захватить его с целью изучения у меня были. Даже если бы на него не повлияла "заморозка" или те же доступные мне ментальные заклинания, я всегда мог призвать парочку старших духов из свиты "Божественной". Не думаю, что это существо смогло бы оказать им достойное сопротивление. Но каждый раз все эти логичные доводы перекрывались одним соображением - рядом с этим "секретарём" стояла Мария. Так что я прыгнул вперёд, одновременно подавая сигнал Красотке атаковать графа Лестера, вытащил помощник, и сходу применил против "секретаря" одну свою разработку.
  Сразу после памятного боя в пещере с ужасом подземелий мне пришла в голову мысль несколько модифицировать "распыление". Уж больно неаппетитное зрелище представляла из себя пещера после его применения. После нескольких неудачных попыток я смог соединить это заклинание с заклинанием "шатёр". Такое комплексное заклинание значительно потеряло в дальности и в площади действия, но зато в мощности даже немного прибавило. Немного поработав, мне даже удалось придать шатру внешнее сходство с с пламенем, правда, холодным.
  После движения моего помощника секретаря скрыл иллюзорный костёр. Хлопок - костёр опал и на том месте, где стоял секретарь я увидел разорванное на несколько кусков существо серо-стального цвета, напоминающее лягушку, только без передних лап. Задние же лапы существа, напротив, были относительно тела раза в три больше, чем у лягушки. Рост существа, как я позднее замерил, при полностью распрямлённых задних лапах составлял около метра восьмидесяти сантиметров. Также во время подробного изучения останков, выяснилось, что там, где у обычной лягушки находятся глаза, у этого существа находятся длинные щупальца с острыми костяными крючками, призванными удерживать жертву. Язык же существа по своему строению напоминал комариный хоботок.
  Всё это я рассмотрел потом, а сейчас, лишь бросив взгляд и убедившись, что с Марией всё в порядке, немедленно развернулся к графу. Впрочем, моего вмешательства не понадобилось. Граф Лестер уже лежал прямо на дорожке, его палочка валялась в нескольких шагах от него. Шея Генерального Солиситора оказалась плотно прихвачена зубами громадной кошки.
  Я сделал несколько шагов и подобрал палочку графа. После этого Красотка отпустила его шею и попросту улеглась на него сверху. Граф что-то полузадушено пропищал про произвол и жалобы, но ни я, ни выбежавшая из комнаты Мария не обратили на него на малейшего внимания. Красотка же показательно зевнула, явно играя на публику и "случайно" хлопнула графа Лестер по голове лапой. Жалобы прекратились.
  Через несколько часов замок Тодт напоминал разворошенный улей. Первыми, как ни странно, прибыли представители бритстанского посольства. Впрочем, их не пустили даже на территорию поместья. Те попытались было возмутиться, но их шесть палочек против имеющихся в замке двенадцати как-то сбили их агрессивный настрой. Впрочем, само противостояние продолжалось ровно до того момента, пока к замку не подскакала группа всадников, оказавшихся полноправным братьями ордена викторианцев. После того, как за викторианцами закрылись ворота замка, бритстанцы сгрудились около своей кареты и покорно стали ждать прибытия официальных лиц.
  Граф Кобленц прибыл в сопровождении полуэскадрона чёрных гусар - элитного подразделения армии Тхиудаланда, в котором служили исключительно дворяне, причём каждый пятый был одарённым. Десяток гусар окружил карету с бритстанцами, остальные рассыпались вокруг замка, перекрыв все подходы к нему. После этого бритстанцы совсем приуныли и даже не пытались добиться соблюдения права на присутствие представителя посольства при допросе.
  Меня, кстати, граф Кобленц также попросил оставаться в своих комнатах и не отсвечивать. Получив в ответ моё громкое "фи", приуныл, но своего решения не изменил. Так что пришлось довольствоваться верхней частью тела убитой мною "лягушки", которую я отволок в лабораторию, где и просидел весь день, исследуя попавший мне в руки материал.
  К моему глубочайшему сожалению, сбылись наихудшие мои опасения. Во-первых, Кобленц умудрился защитить место допроса настолько тщательно, что даже Петрович (!) не смог ничего разузнать. А во-вторых, в тело существа явно был встроен какой-то механизм уничтожения, так что внутренности и мускульная ткань никаких полезных данных уже не содержали. Да и оборудование в этой лаборатории оставляло желать лучшего. Так что единственное, что мне удалось - обеспечить сохранение хотя бы кожи и костей существа, которые при исследовании выдавали какие-то странные результаты. Часть материала я планировал доставить в Лилль, часть же была подготовлена к отправке в Мюнхен.
  Выйдя из лаборатории я с удивлением обнаружил, что на улице уже совсем темно. Мои люди и свита ждали меня прямо около дверей лаборатории, так что я только лишь приказал распорядиться насчёт ужина и пригласил их всех в мои покои через час. Моя одежда чересчур пропахла всякой алхимической дрянью, да и сама лягушка отнюдь не благоухала. На полпути в мои покои меня перехватил Георг. Рядом с ним стоял подтянутый молодой человек в форме чёрных гусар. Георг произнёс:
  - Первородный, позвольте Вам представить Курта де-Готта.
  Гусар щёлкнул каблуками:
  - Рад познакомиться с Вами, первородный. Граф Кобленц просил передать Вам самые искренние извинения и вот это в качестве компенсации. - С этими словами он протянул мне большой незапечатанный конверт.
  - Что это?
  - Расшифровка стенограммы допроса Генерального Солиситора публичного суда Бритстана.
  - Я так понимаю, с многочисленными изъятиями?
  - Не знаю, но своё видение ситуации он также изложил.
  Я скептически хмыкнул и небрежно засунул конверт себе в карман (в тот момент я ещё не знал, что Петровичу не удалось ничего подслушать):
  - Передайте графу мою благодарность. Всего хорошего.
  - Честь имею! - вскинул руку к киверу гусар.
  За следующий час я успел привести себя в порядок, выяснить, что Петровичу не удалось подслушать разговор двух графов и ознакомиться с посланием высокородного Кобленца.
  Если быть кратким, то высокородный подтвердил личность графа Лестера, выяснил, что в вещах секретаря было неподписанное постановление о возбуждении уголовного дела в отношении меня и антимагические кандалы, а в вещах самого графа - артефакт, погружающий окружающих в сон. Впрочем, если исходить из слов графа Лестера, никто не собирался меня похищать и вывозить в Бритстан. Так совпало, что в тот день, когда я любовался из окна поезда видами южного Бритстана, четверо неизвестных захватили скоростное курьерское судно в порту города Гулль. Так как оно было двухместным, двое скрылись на этом судне, остальные растворились на территории Бритстана. Именно с этим событием было связано ограничение на пользование порталами в тот день. Меня, по словам графа Лестера, он хотел допросить именно на причастность к этим событиям. И все меры предосторожности были связаны с тем, что в ходе данного допроса могла всплыть моя действительная причастность к ним.
  Версия была настолько дикой и настолько топорно сработанной, что я аж прослезился от умиления. Впрочем, в своей записке, приложенной к протоколу допроса, граф Кобленц полностью разделил моё мнение. А вот об истинных причинах визита он проинформировал меня довольно-таки подробно.
  Оказывается, далеко не все в высших кругах Бритстана были довольны состоявшимся ещё при деде нынешнего короля укреплением королевской власти. Заговорщики мечтали вернуть "старые добрые времена", когда король временами был лишь безвольным исполнителем решений аристократии. И часть документов по этому заговору хранилось у персонажа по имени Фрэнк.
  Проанализировав события в Истоке, заговорщики пришли к однозначному выводу о моём участии в событиях, произошедших в лаборатории Фрэнка, и кинулись на поиски с целью хотя бы просто выяснить, что именно стало мне известно. Упустив меня в Бритстане, они слепили первую же хоть немного правдоподобную версию для того, чтобы один из заговорщиков смог встретиться со мной. Впрочем, этот визит они устроили больше от безысходности. Я был поражён, узнав, что около Ипра меня ожидало аж три наемных отряда, в задачу которых входил мой захват.
  Дойдя до этого места, я застонал. Ну чего мне стоило более тщательно просмотреть бумаги одержимого? Будь у меня этот архив, я мог бы схватить за всякие нежные места неизвестное пока число высших чиновников Бритстана. Я же вместо этого набил пространственный карман чисто научными исследованиями, ценность которых на фоне такой информации значительно девальвировалась.
  Про своего секретаря граф, как говорится, "ушел в отказ" Ни про то, что это за тварь, ни про её возможности он ничего так и не сказал. В своих выводах Кобленц предположил, что секретарь должен был выступить чисто силовой поддержкой моего допроса.
  В последних строках своего послания граф Кобленц мягко намекал, что если я соблаговолю хотя бы частично поделиться той информацией, которая попала ко мне в руки, то он будет мне весьма признателен.
  Поразмыслив, я пришёл к выводу, что не стоит надувать свою значимость сверх всякого предела и честно сообщил высокородному Кобленцу, что никаких документов о заговоре у меня нет.
  Что же касается самих заговорщиков, то не думаю, что их охота на меня продлится долго. То, что у меня ничего на них нет, они скоро поймут просто по отсутствию каких-либо телодвижений. Впрочем, даже если они не поверят в это, то уж в то, что при продолжении нападений я могу предоставить известные мне материалы тому же Кобленцу, поверят сразу.
  За ужином я поделился информацией и своими выводами с окружающими.
  ***
  Через день после визита Генерального Солиситора публичного суда Бритстана за завтраком я приказал Аликс подготовиться к серьёзной схватке. Та просияла и умчалась переодеваться даже не закончив завтрак. Кристи вопросительно посмотрела на меня. Пришлось объяснять:
  - Тебе туда ещё рано.
  Мой верный оборотень только кивнула и продолжила трапезу. Однако, когда мы встали из-за стола, она подошла и положила руки мне на грудь:
  - Будьте осторожны, кацик.
  С этими словами она, поднявшись на цыпочки, поцеловала меня в щёку и отступила, заняв место за моим плечом.
  Перед выходом я вручил Аликс деревянный ящик, размером восемьдесят на пятьдесят на сорок сантиметров, исписанный рунами. Покрытый лаком и не имеющий острых углов, он должен был мне помочь в сборе необходимых ингредиентов.
  Стартовали мы из моего кабинета. Оказавшись на астральном плане, Аликс в первый момент удивилась:
  - Сюзерен, но ведь это же серые пути?
  - Нет, это не серые пути, а полноценный астрал. Будь осторожна, в любой момент могут появиться хищники. Твоя задача - подбирать куски тела хищника, которые я буду отрубать от него. Запомни, ящик должен быть открыт как можно более короткие промежутки времени. Как только ящик будет полон, ты должна скомандовать возвращение. Всё понятно?
  - Да, сюзерен. - Аликс подобралась и создала вокруг себя ещё один защитный круг.
  Одобрительно кивнув на её действия, я продолжил наблюдение за окружающей обстановкой. Мне определённо не хватало тех инструментов, которыми обвешан каждый уважающий себя маг Гиперборейской империи, выбирающийся в астрал. Но делать нечего, придётся обходиться тем, что есть.
  Через несколько минут Аликс полушёпотом спросила у меня:
  - Сюзерен, а это что такое? - указывая на уплотнение тумана там, где находился костерок домовых.
  - Это место обитания домовых, их костерок. Плотная структура в астрале.
  - А мы пойдём туда?
  - Нет, тебя туда не приглашали, а один я не пойду.
  - То есть домовые живут здесь?
  - Живут они дома, а тут лишь обитают, как и положено всем существам с частицей астрала.
  - А...
  - Давай все вопросы после охоты, хорошо?
  Аликс понятливо кивнула и замолчала.
  После того, как в течение пятнадцати минут никого не появилось, я уже намеревался было пройтись, пусть это и сбивало часть нашей защиты, но тут, наконец, появились первые визитёры. Три черепа с небольшими кожистыми крыльями в районе ушей, стремительно приближались. Глаза их горели красным огнём, челюсти непрерывно клацали.
  Несмотря на всю свою устрашающую внешность, по сути эти астральные хищники никакой опасности даже для невооружённого мага не представляют. А уж для нас с Аликс и тем более, так что можно было попытаться получить с них максимум возможной добычи. Уплотнив астрал на пути двух черепов я добился того, что временно у меня остался лишь один противник. Удара уруми оказалось достаточно, чтобы серьёзно повредить одно из крыльев черепа, а когда тот закувыркался, падая, я поймал его потоком воздуха. Резко притянув, проткнул его правый глаз ледяным кинжалом, насыщенным энергией духов. С десяток таких кинжалов я приготовил вчера, пропуская воду сквозь сильного духа. После чего кинул череп в сторону Аликс:
  - В ящик его!
  - Аликс подхватила хищника на лету, одновременно открывая ящик. Досмотреть, как у ней получается уложить нашу добычу я уже не успевал, два других хищника наконец преодолели воздействие установленной мною преграды и ринулись на меня. Взмах уруми снизу-вверх и один из них кувыркается по поверхности астрального плана, скрываясь в тумане. Другой же, попытавшийся сходу налететь на меня, увяз в защите. Однако, проявив недюжинную для своего вида смекалку, тут же отпрыгнул и скрылся в вышине. Я бросился вперёд и смог поймать второго из черепов на грани распада. От него мне достались практически невредимые крылья.
  Вернувшись к Аликс, я открыл ящик и бросил свою добычу туда. Заодно вынул из ящика свой аркан. После этого обратил внимание на несколько расстроенную Аликс:
  - Что случилось?
  - Зачем я здесь? Я ведь совсем Вам не помогаю!
  От этого заявления мои брови поползли вверх:
  - Как это: "не помогаешь"? Я без тебя не добыл бы эти трофеи.
  - Правда?
  - Конечно. Вот смотри: убить первого хищника, слабо повредив его потроха, я успел. Но вот спрятать в ящик - уже нет. А за те секунды, пока убитый хищник находился бы на поверхности плана астрала, он бы успел раствориться процентов на тридцать.
  - Так много?
  - Мало того. Первыми растворяются, как бы дико это не звучало, самые твёрдые элементы, а они - самое ценное, что есть в хищнике.
  - А как называются эти хищники? - Спросила меня заметно приободрившаяся Аликс.
  - Не знаю. Я как-то никогда не встречал никаких названий астральных хищников, кроме описывающих их внешность. Так что эти называются "летающие черепа".
  - А что, есть и другие черепа?
  - Есть, бегающие на ножках, типа паучьих. Но они гораздо опаснее.
  - Чем?
  - Плюются ядом.
  - Ядом?
  - Ну не совсем ядом. Веществом, разрушающим магические структуры.
  - А...
  - Хватит пока. передышка закончилась. Скоро могут пожаловать следующие гости.
  Аликс послушно замолкла и начала проверять что-то в своём снаряжении. Я же вновь сосредоточился на наблюдении.
  Следующим визит к нам нанёс дикобраз. Дикобразы, пожалуй, слабейшие из сильных хищников астрала, несмотря на то, что свернувшись в шар, могут достигать диаметра пять метров. Они и передвигаются таким образом - свернувшись в шар. Другие хищники их не боятся, будучи намного маневреннее, а вот людям и сущностям надо быть осторожными.
  Главной слабостью атаки дикобраза является полное отсутствие дистанционных атак. Атакуя, он попросту наваливается своими иголками на жертву. Сами иголки пустотелы. Когда они пронзают псевдоплоть жертвы, кончики игл ломаются, и суть жертвы по этим вот иглам перетекает в дикобраза.
  С дикобразами я уже дважды имел дело. В принципе, облизывался я на них давно и упорно, поскольку иглы дикобразов содержали небольшой процент астрального металла. Но оба раза, как только я их убивал, иглы дикобразов тут же разрушались. Так что в этот раз я был полон решимости захватить его живым.
  Скомандовав Аликс: "Я сейчас остановлю его, а ты сбивай этим иглы и тут же укладывай их в ящик", я кинул ей свёрток с ледяными кинжалами. После этого я опять-таки уплотнил астрал, но уже на гораздо большей площади и используя свой незаменимый аркан из волос кикиморы обвязал дикобраза по кругу.
  Дикобраз попытался добраться до меня. Пару раз ему даже удавалось проломить мою защиту и иголки впивались в тело, однако пока я держался. Правда, уже на второй минуте противостояния я чётко понял, что если бы не помощь Аликс, хищник бы меня сожрал. Для меня стало неожиданностью, что с каждой сломанной иголкой дикобраз немного слабел. Именно это позволило мне удержаться, когда хищник рванулся из всех оставшихся сил прочь.
  Впрочем, как только Аликс сняла где-то треть игл, дикобраз издох. Я выпрямился и выдохнул. Борьба с дикобразом отняла немало сил. Впрочем, оно того стоило. Сейчас чуть-чуть передохну и можно будет изъять из тела хищника несколько костей. Да и псевдоплоти можно взять, пригодится для переработки на пепел.
  Внезапно, мне стало как-то неуютно. Оглядевшись вокруг, я заметил быстро приближающуюся тёмную область в тумане. Я не стал выяснять, что это: особо крупный астральный хищник или особо мелкая буря, а подхватив ящик и Аликс, рванул с астрального плана.
  Буквально вывалившись обратно в кабинет, мы рухнули на пол. Ко мне тут же подскочила моя верная оборотень и стала осторожно осматривать. Убедившись, что я отделялся несколькими неглубокими ранками от иголок дикобраза, она перешла к Аликс. Впрочем, физических ран у Аликс не было вообще, ну а состояние - нахождение в астрале всегда отнимает силы, даже у самых уверенных "пользователей".
  Отослав девушек, я первым делом стал разбираться с добычей. Вынести столько всего "вкусного" с астрального плана и потерять здесь только из-за того, что как бы устал и не позаботился о сохранности, обидно сугубо и трегубо.
  Много времени сохранение у меня не заняло. Иголки послушно расплавились на обычном алхимической горелке, с крыльев я даже не стал снимать кожу - так и погрузил в специальный раствор. Кости черепа нашли своё место на песке в специальной ванночке, ну а сохранившийся глаз черепа я попросту сунул в пространственный карман. После чего отправился в душ - как не торопился, а уже почти настало время ужина.
  За ужином все молчали и только кидали на меня любопытные взгляды. Наконец я промокнул салфеткой уголки рта и кивнул:
  - Слушаю.
  Тут же каждый поспешил задать мне множество вопросов. Так что пришлось хлопнуть в ладоши, успокаивая собравшихся, а затем установить очередь.
  Выслушав всех, я немного подумал и решил:
  - По поводу того, что происходило на астральном плане я ничего говорить не буду, пусть этим занимается Аликс. Единственное, сделайте для меня копию её рассказа, мне интересно, как это выглядело с её точки зрения. Остальные вопросы я, с вашего позволения, объединю в две группы:
  - По добыче. Кости черепа пойдут на пластинки с рунами, которыми я буду укреплять охотничью одежду: свою и Аликс. Остальные пока не готовы к таким испытаниям. Да и Аликс готова чисто условно, просто постоянно перемещаясь серыми путями не настолько отторгается астралом, как остальные. Дальше. Иголки я уже переплавил. Когда материала будет достаточно, буду ковать себе цепной меч. На мой взгляд в условиях астрала это лучшее оружие.
  - А Ваш уруми Вы отдадите мне? - Тут же спросила Аликс.
  - Да, только его надо будет перековать под тебя.
  - Зачем?
  - В астрале человек должен быть вооружён только тем оружием, которое делалось специально под него.
  Аликс кивнув, замолчала, и я продолжил:
  - А вот насчёт крыльев я в глубоких раздумьях. Из них можно сделать футляр для оружия, пропитанного энергией демонического плана и тогда хищники будут его чувствовать только когда оружие будет обнажено. Можно поднакопить кожи и сшить доспехи. В астрале это будет более серьёзная защита, чем самые хорошие стальные рунные доспехи, скованные из обычной стали. Из них можно сшить чехол для компаса. В общем, ещё буду думать.
  - Что же касается второй группы вопросов, путешествий по астралу. Смотрите, - я выставил на стол свою грубую подделку под астральный компас. - Вот этот вот предмет позволят вам ориентироваться в астрале. У меня он настроен на костерок домовых, то есть я в любом месте астрала по идее должен знать, в какой стороне тот находится.
  - По идее? - Тут же вычленила главное Аликс.
  - Да. На самом деле на работу этого компаса оказывает влияние множество факторов. Но после сегодняшней экспедиции я смогу лучше защитить прибор и он станет более совершенным.
  - А зачем путешествовать по этому астралу? Я так понимаю, что хищники сами рады прилететь в любое место и поделиться всем, что у них есть? - Пошутила Мария.
  - Ну, во-первых, самые ценные ресурсы астрала сидя на месте не добудешь, а во-вторых, путешествуя по астралу, можно перемещаться и по земле.
  Посмотрев на превратившуюся в слух свиту, я продолжил:
  - Представляете, проводим мы здесь, в замке Тодт ритуал и появляемся на астральном плане. Прошли несколько шагов и вдруг компас сигнализирует, что из этой точки мы можем переместиться в Париж. Шаг - и мы уже в Париже.
  - Конечно же, - поднял я руку, предупреждая вопросы, - не всё так просто и благостно. Во-первых, из каждой точки астрала существует бесчисленное множество точек, в которые можно переместиться, но далеко не все они находятся на земле. А количество точек, доступных для перемещения, возрастает вместе с совершенствованием этого самого компаса. Во-вторых, точность перемещения. Данный компас может вас закинуть с поправкой метров на сто в любую сторону.
  - Ну, сто метров это немного - а вот и Тереза высказалась.
  - В любую, это в том числе и вверх и вниз.
  Прониклись, смотрят на компас уже с некоторой опаской:
  - В-третьих, если вы планируете попасть в какую-то конкретную точку, то можете проходить по астральному плану и час и день и даже больше. И ничего не найти.
  - А всё это время ещё и отбиваться от астральных хищников - тут же подхватила Аликс.
  - Именно так. Ну и в-четвёртых. Вот вы остановились в какой-то точке астрального плана. Запустили компас. Вам открылся список из пары сотен доступных точек. Первая же из них, в принципе, подходит, но он неё до места назначения пятьдесят километров топать, да ещё и по лесу. Решили перебрать все остальные. Ничего более близкого не нашли и вернулись к первой. Бац! А она уже "уплыла" и недоступна.
  Все помолчали. Первой нарушила молчание Кристи:
  - Кацик, Вы сказали, что для того, чтобы попасть на астральный план нужно провести ритуал. Но ведь вы с Аликс сегодня никакого ритуала не проводили?
  - Правильно. Это ещё одна причина, по которой надо путешествовать по астралу. Дело в том, что на астральном плане встречаются участки стабильного пространства. Лучшие из них выглядят как ровные каменные площадки, ну и в принципе, чем больше неровностей, возвышающихся или попросту разбросанных камней, тем ниже уровень самой площадки. На таких площадках возможно зажечь костерок, который ставит перед хищниками астрала непреодолимое препятствие. Единственное, около костерка постоянно должен находиться хранитель. Так вот, если у меня есть метка этой площадки, я могу на неё попасть из любой точки земли. И уйти с неё тоже могу в любой момент в любую точку, в которой есть метка. Количество меток ограничивается только уровнем самой площадки. Метка может быть привязана к любому одарённому, ну или к источнику магии. У меня есть гостевая метка от костерка домовых и право захватить с собой одного спутника. Единственное - к самому костерку домовых моего спутника не пропустят. - Я прикрыл глаза. Действительно вымотался за день.
  - То есть ты от костерка можешь к любой метке шагнуть? В любой дом? - Это Мария. Даже не глядя на неё могу сказать, что она замыслила какую-то каверзу.
  - Нет. Я же сказал, что доступ у меня гостевой. Так что я - только в ту точку, из которой стартовал, - вновь нахлынули воспоминания об "охоте на лис" в бритстанских лесах.
  Дети заметили моё состояние и быстренько распрощались. Аликс попыталась было задержаться, но её подхватили под руки Екатерина и Кристи и буквально вынесли из комнаты.
  Оставшись в одиночестве я пошёл в спальню и буквально рухнул на кровать. Впрочем, сразу уснуть у меня не получилось. Из пограничного со сном состояния меня вывела жемчужина, вручённая Айрой, которая внезапно мягко засветилась. Взяв её в руку, я услыхал твёрдый мужской голос:
  - Приветствую первородного Сержа Ривас. Я, царь всех морей и океанов Тритон, приглашаю тебя посетить мою резиденцию.
  - Приветствую царя. С удовольствием принимаю приглашение.
  - В таком случае будь следующей ночью на морском побережье, в любом месте, которое ты сам укажешь.
  - Остров Сарк, в полночь по времени острова.
  - Я услышал тебя, первородный Ривас. До встречи.
  Жемчужина погасла.
Оценка: 7.26*858  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  А.Хоуп "Тайна Чёрного дракона" (Любовная фантастика) | | П.Флер "Поцелуй василиска" (Попаданцы в другие миры) | | С.Волкова "Жена навеки (И смерть не разлучит нас...)" (Фэнтези) | | У.Михаил "Ездовой Гном - 2 Захребетье. Росланд Хай-Тэк" (ЛитРПГ) | | Лаэндэл "Заханд. Метисация" (ЛитРПГ) | | О.Чекменёва "Чёрная пантера с бирюзовыми глазами" (Современный любовный роман) | | М.Эльденберт "Поющая для дракона" (Любовная фантастика) | | LitaWolf "Проданная невеста" (Любовное фэнтези) | | М.Боталова "Академия Равновесия. Охота на феникса" (Попаданцы в другие миры) | | О.Герр "История (не)любви" (Любовные романы) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
М.Эльденберт "Заклятые супруги.Золотая мгла" Г.Гончарова "Тайяна.Раскрыть крылья" И.Арьяр "Лорды гор.Белое пламя" В.Шихарева "Чертополох.Излом" М.Лазарева "Фрейлина королевской безопасности" С.Бакшеев "Похищение со многими неизвестными" Л.Каури "Золушка вне закона" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на охоте" Б.Вонсович "Эрна Штерн и два ее брака" А.Лис "Маг и его кошка"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"