Свечников Артём: другие произведения.

Песочница2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
  • Аннотация:
    Простая и банальная афера, - влюбить в себя избалованную дочку весьма состоятельного человека, а затем ограбить её и скрыться за границей. Простой и предсказуемый финал, - афера раскрыта и злодей наказан. Только вот жизнь, иногда, бывает куда запутаннее любых романов. Можно ли сопереживать коварному злодею, который ради денег, расстроил почти назначенную свадьбу девушки? Можно ли ненавидеть незадачливого жениха этой девушки, об которого коварный злодей вытирает ноги? И будет ли счастлива героиня этого романа после того, как этот злодей будет "пойман и наказан"? Ответы на эти вопросы, на самом деле, не так и однозначны, а порой, и противоречат здравому смыслу. А что если дать "наказанному злодею" второй шанс? Поселить этого жестокого афериста в виртуальный фентезийный мир и дать ему возможность вытворять там всё, что его душе угодно. Возможно, тогда эта запутанная история, произошедшая с главным героем в реальном мире, станет понятнее. И на фоне жестоких схваток и битв виртуального средневековья, раскроются истинные мотивы этой незамысловатой аферы. Вторая книга из серии "Песочница" Роман завершён 24.02.2015. Редакция 03.05.15

  Песочница. Игра, словно жизнь.
  ***
  - И так, - сделав торжественную паузу, Артур обвёл взглядом всех игроков собравшихся в просторном и в тоже время полуразрушенном зале губернаторского дворца города Кальярус. - Согласно вашему единогласному решению, - тут парень скосил глаза на маленькую группку игроков шмыгающих носами и резко выделяющихся среди прочих наличием фингалов. - Я объявляю о создании гильдии и альянса, которые берусь лично возглавить и привести нас всех к.... - замявшись на секунду, 'основатель' вдруг махнул рукой и развернулся к открытому настежь окну. - Да ну вас нафиг!
  - Остановите его!! - тут же раздался чей-то истошный выкрик из толпы.
  В следующую секунду Артура, который попытался было выпрыгнуть в окно, сгребли в охапку чьи-то сильные ручищи.
  - Далеко собрался, оболтус? - пробасили за спиной парня.
  - Кэрна, но хоть вы то меня поймите? - взмолился Артур, на самом деле искренне ужасаясь тому, что у него в подчинении окажется несколько сотен всевозможных неадекватов, на подобии воргена Бьёрна и его жены, тролльчихи Лийсы. - Какой я к чёрту лидер? Я могу что-то посоветовать, что-то объяснить, но не более. Я ведь в игре всего лишь несколько дней. Как я могу вас возглавить, если ровным счётом ничего не знаю об этом мире. Вон у вас сколько 'лидеров' стоит. Выбирай, - не хочу, - с этими словами Артур ткнул пальцем во вновь приободрившихся игроков с фингалами.
  - Этим 'лидерам', я даже общественные сортиры чистить не доверю, - пробасила тауренша. - Они уже и так просрали и засрали всё, что только было возможно.
  - Но на мне весит управление целым нейтральным городом, - попытался 'достучаться' до женщины Артур. - Наш новый губернатор, официально назначил меня командующим. Что бы это не значило, но уверяю вас, это ещё тот геморрой.
  - Это просто почётный титул, господин командующий, - тут же вмешался в разговор мужчина с военной выправкой и в офицерском кителе. - Он вас ровным счётом ни к чему не обязывает.
  - Если он ни к чему не обязывает, то тогда почему, моя спальня завалена всевозможной документацией.
  - Это просто документы по паре щекотливых вопросов, - пожал плечами губернатор. - Я просто хотел бы услышать ваше личное мнение, касаемо них.
  - И каким же боком составление годового бюджета вашего города, относится к 'щекотливым вопросам'? Вы же предлагаете мне его составить буквально с нуля.
  - Любые вопросы, связанные с финансами, это всегда щекотливая тема, господин командующий, - воспользовавшись непробиваемой логикой, ответил на вопрос Артура 'бравый вояка'.
  - Ну вот! - обрадовано воскликнул Артур. - Я министр финансов огромного мегаполиса. Как я в таких условиях могу ещё и эффективно руководить целым альянсом? Если вы, Кэрна, не хотите чтобы вами руководили эти 'засранцы', то займите место лидера сами. Или передайте эту должность..., - тут парень быстро обвёл взглядом окружившую его толпу, и указал на тролльчиху, - передайте эту должность Лийсе.
  - Чего?! - незамедлительно раздался возмущённый возглас и рука Лийсы указала на группу всё тех же 'князьков' с фингалами. - Да я и так в этой игре урывками. А ты хочешь, чтобы я всё своё игровое время с этими кретинами возилась?
  - Тогда пусть вами руководит Вернер, - быстро сориентировался парень. - Он в этой игре уже не один год и, так же как и я, является 'игроком от корпорации'.
  В зале повисла гробовая тишина, в которой отчётливо раздалось громкое гномье 'Ик!' с последующим комментарием: 'Мне конец'. Не желая больше терять ни одной драгоценной секунды, рыжебородый гном сиганул в окно.
  - Да этот парень издевается над нами! - первый возмущённый вопль, раздался только через полминуты после бегства рыжебородого гнома. - Этого рыжего на виселицу следует отправить! - подхватил следующий игрок, и зал буквально взорвался от праведного гнева.
  - Тихо!! - низкий бас рогатой воительницы, громовым раскатом прокатился по вмиг затихшему залу. - Этот нубяра просто не понял, чего мы от него хотим. Снежинка объясни всем и ему в том числе, в чём буду заключаться его обязанности, на посту главы нашего будущего альянса.
  Из толпы игроков, одетых в самые настоящие доспехи Древнего Рима, вышла белоснежная хаджитка. Скептически скосив глаза на Артура, кошка обратилась к собравшейся толпе.
  - Как глава альянса и 'игрок от корпорации', он будет обязан в любой день и час разрешать все конфликты, возникающие между нашими гильдиями. Как 'хозяин' этого города, он обязан предоставить нашим гильдиям особые привилегии при распределении ремонтных подрядов и квестов. А так же позволить всем гильдиям нашего будущего альянса, независимо от их размеров, открыть в этом городе свои представительства. И, наконец, он обязан помочь нам положить конец бесчинству 'Серебряных стрел'.
  - И всё? - с какой-то долей иронией спросил у этой кошки Артур. - А как же вдохновлять и возглавлять?
  - Вдохновлять и возглавлять? - презрительно переспросила хаджитка под игровым ником Снежинка.
  Оценивающе взглянув на Артура, который был одет в простую бесплатную одежду для новичков, и которого всё ещё 'придерживала' тауренша Кэрна, она высокомерно фыркнула и вильнула хвостом. После чего, молча развернулась к парню спиной и вернулась в ряды своих согильдейцев.
  - При всём нашем уважении к вам Артур, - подал голос седовласый мужчина, окруженный со всех сторон рыцарями с мальтийскими крестами на нагрудниках, - но вы никак не похожи на человека, который бы 'вдохновлял'. И уж тем более, вы никак не похожи на человека, которому бы мы доверили руководство над нами. Просто, так уж сложились обстоятельства, что других кандидатур на вашу должность, - нет. Но при этом, такой человек нам крайне необходим. Рассматривайте своё новое положение как взаимовыгодное сотрудничество. Вы по мере своих сил решаете наши проблемы, а взамен мы платим взносы в альянс.
  - И какие же там взносы, - поинтересовался парень, отлично зная итоговую цифру.
  - Полпроцента от доходов гильдии, - не моргнув и глазом ответил мужчина, при этом, не уточняя, с каких именно доходов будут отчисляться эти полпроцента.
  - Иными словами, пару золотых в неделю.
  - Для очень многих новичков, и пара золотых, - это огромное состояние, - всё также лаконично ответил мужчина, под одобрительный гул собравшейся толпы.
  - Да одна только возможность открыть в нейтральном городе представительство своей гильдии стоит сотни, если не тысячи золотых, - резонно подметил Артур, который не поленился разузнать, стоимость разрешения всевозможным гильдиям и кланам на открытие своих представительств в таких же нейтральных городах-государствах, как Кальярус.
  - А вы где-то поблизости видите город? - недоумённо спросил мужчина. - Лично я, вокруг себя, вижу одни лишь руины.
  - Да что ты выкобениваешься-то? - не выдержала тролльчиха Лийса. - Достал уже. Вписывай в бумагу название нашей гильдии и вали на все четыре стороны. С руководством гильдии Кэрна и её племянник справятся.
  - Так вот оно как? - деланно возмутился Артур. - Мало того, что в своём альянсе я буду лишён всяческих прав, так ещё и в своей гильдии я буду являться чисто номинальной фигурой. Ну и ладно. Больно-то мне и хотелось руководить всеми вами!
  Открыв игровое меню, парень нашёл заготовленный заранее документ и вписал в него свой игровой ник.
  - Всё! Получите и распишитесь. Катрина уходим!!!
  Вырвавшись из захвата хмурой рогатой воительницы, Артур с разбегу перемахнул через оконный проём. Вслед за ним тут же последовала и эльфийка со стальным арбалетом за спиной.
  - Что за...!!! - тем временем прокатился по залу недоумённый, возмущённый и под конец, негодующий шепоток.
  - Гильдия 'Шизанутые'?!!! - воскликнула, наконец, тролльчиха.
  - Да какой к чертям, альянс 'Во имя печенек!'!!!- тут же подхватили её восклицание из толпы. - Он что, вконец ошизел?
  В одно мгновение зал наполнился возмущёнными возгласами и первыми призывами немедленно 'нагнать и покарать'! А через минуту, отрытые настежь окна, штурмовала целая толпа взбешённых игроков, объединенных в едином порыве 'праведной мести'.
  - Вы находите всё это забавным? - обратилась к улыбающемуся седовласому мужчине, подошедшая к нему, белоснежная хаджитка. - Вы хоть понимаете, в каком мы положении сейчас оказались? Наверняка, над нами уже хохочет пол континента. А завтра мы станем посмешищем и для всего игрового сообщества. Альянс с названием 'Во имя печенек!', которым руководит глава гильдии 'Шизанутые', с игровым ником Шизик. Это конец! Ни один нормальный игрок не захочет вступить в этот дурдом.
  - А, по-моему, всё это весьма оригинально, - уже откровенно веселясь, ответил мужчина. - Да не волнуйтесь вы так! Завтра мы заставим его пожалеть о своей глупой выходке и вписать в документ нормальные названия для нашего альянса и его гильдии. А пока, пусть люди повеселятся. Не каждый день толпа разгневанных игроков гоняется за главой своего альянса, с твёрдым намерением поколотить его. Впоследствии, мы представим всё это как новый инвент, и через игровой месяц об этом все просто забудут. Вы согласны со мной, Кэрна?
  - Боюсь, что об этом будут помнить и через год, - ответила тауренша, наблюдая за тем, как толпа игроков 'выносит' последние оконные рамы.
  - И зачем я только ввязалась во всё это!!! - в сердцах воскликнула белоснежная кошка.
  
  1
  
  И вот, с тех пор прошёл почти игровой месяц. По улицам отстаивающегося города, как ни в чём не бывало, прогуливался глава гильдии 'Шизанутые', который всеми силами старался не замечать, путающегося у него под ногами, рыжебородого гнома.
  - Послушай парень, ну что ты ломаешься как баба? - рыжебородый в очередной раз поднёс к глазам Артура свою 'оригинальную' карту сокровищ. - Тут делов-то на пару дней. Портанёмся в этот город ящериц Шшарисс. От туда полдня по их болотам и мы на месте. Выкапываем сундук и ты можешь возвращаться. Я дальше сам как-нибудь всё на себе допру.
  - Угу, - понимающе кивнул Артур и тут же поспешил уточнить одну маленькую деталь. - Если ж всё так просто, то почему один не сходишь?
  - Э-э-э..., - в очередной раз замялся гном, - ну так, копать. И путешествовать в компании веселей. Да и твоя девочка в этих болотах прекрасно ориентируется.
  - То есть ты хочешь сказать, что готов разделить свои сокровища на три равных части, только потому, что тебе лень каждый раз сверятся с компасом, и к тому же ты боишься умереть от скуки в той дремучей глухомани? - сделал вывод Артур, при этом, как бы случайно, затронув тему о 'дележе найденных сокровищ'. - Не проще ли тогда нанять какого-нибудь проводника из окрестных деревень за пару золотых, да накинуть ему ещё пару серебрушек за то, чтобы он тебе по дороге песни пел и анекдоты рассказывал?
  - Две, - тут же отрезал рыжебородый гном.
  - Чего две?
  - Две равных части. 50 на 50 короче. Половина мне и половина вам.
  - У-у-у...
  Отмахнувшись от гнома, Артур постучал в дверь в одного из полуразрушенных домов.
  - Какого лешего!!! - в распахнувшейся двери показался силуэт взбешённой воргенши. - Вы ещё утром должны были...
  Явно не ожидав перед собой увидеть 'новичка' в простецкой одежде и с обычным топором за поясом, волчица зло сощурила свои глаза.
  - А тебе чего недомерок? Подачек и квестов не раздаю. Иди, у главных ворот побирайся.
  - Так ведь не отстроили ещё, - весело улыбнувшись своей новой собеседнице, Артур развёл руками и повернулся к стоявшему рядом с ним гному. - Ты со своими архаровцами и в самом деле, лучше бы городские ворота побыстрее восстановил, чем приключения на свою задницу искать. Почти месяц какой-то шлагбаум на верёвочке гостей нашего города встречает.
  - Да нафиг эти ворота! - тут же замахал руками бородач. - На городской страже почти год бессмертие будет висеть. Так что яс братвой пока что более выгодные подряды застолбил.
  - Ой!!! - наконец рассмотрев внимательно своих 'гостей', воргенша со всей силы захлопнула дверь.
  - Кхм-м, - растерявшись, Артур почесал подбородок. - Признаться, меня так в первый раз встречают. Как думаешь Вернер, стоит ещё раз постучать или уже уйти?
  - Я бы на твоём месте дверь вынес, - словно уже получив приказ о штурме полуразрушенной 'цитадели', рыжебородый гном достал из-за спины здоровенную секиру. - Спрячься-ка за мою спину, парень. Кажется, там и в самом деле оружием бряцают.
  - А я тебе говорил только что, - отстрой уже эти ворота, и в самом деле 'спрятавшись' за гномьей спиной, - начал ворчать Артур, откровенно передразнивая гнома. - Не будем в такие неприятности влипать. Ну вот как я теперь буду выглядеть, если начну носится по городу и звать на помощь стражу?
  - Как обычно, - пожал плечами гном, пытаясь не обращать внимания на паникёрские нотки в голосе Артура. - На тебя даже никто внимания и не обратит. Шизик, ты и есть Шизик.
  - Ну, спасибо на добром слове. Я тебе припомню это обязательно.
  За дверью и в самом деле позвякивало железом.
  - Блин. А если там самые настоящие шпионы или террористы, - продолжил нагнетать обстановку Артур. - Представляешь Вернер, сейчас как выскочат, как выпрыгнут и полетят от нас клочки по закоулочкам. А потом наши друзья тебе ещё и 'спасибо' скажут за то, что ты не смог меня защитить.
  - Да не мели чепухи. Я то тут при чём? Это же ты за каким-то хреном сюда поплёлся, - поудобней перехватив секиру, гном уже и в самом деле приготовился к смертельной битве с неведомыми террористами.
  - Так я ж говорю, предчувствие было у меня, - придав своему голосу как можно больше испуга и паники, запричитал Артур. - Что именно в этом здании засели агенты Снольда. Вот и решил проверить, а тут ты, как шнурок со своей картой за мной увязался.
  - Балда!! - не выдержав больше этого абсурда, рявкнул на парня гном. - Предупреждать же 'людей' надо о таких вещах. Сейчас я из-за тебя и шмот и карту могу потерять. Боже!!! И за что ты свёл меня с этим ненормальным.
  - Да ладно тебе, - едва не расхохотавшись, Артур всё же 'сжалился' над гномом и поспешил его успокоить. - Ты главное продержись, а я за стражниками сейчас сбегаю. Да и городской маг, где-то поблизости ошивался. Он это логово одним плевком дотла сожжёт.
  - Постойте!- за запертой дверью тут же раздался вопль воргенши. - Не надо мага!! Я сдаюсь!!
  Из приоткрывшейся двери несмело просунулась волчья морда, на которую тут же съехал самый обычный женский берет, надетый явно за неимением рыцарского шлема.
  - Блин! Я ж полицейским никогда не работал, - вдруг вновь всполошился парень. - Вернер. Что нам полагается кричать-то в таких случаях? 'Руки вверх!' или 'Требуем адвоката!'
  - Издеваешься над стариком, да? - сплюнув под ноги гном опустил секиру. - Да она такой же шпион, как я балерина. - Выходите уже! Ничего мы с вами не сделаем.
  - Как будто ты сам видел настоящего шпиона, - не успокаивался, стоявший за спиной гнома парень. - Вот как сейчас выхватит из-за спины кинжал и в лобешник тебе. Помнишь нашего рыжего кошака.
  - Угу. Забудешь этого прохвоста. Ты вот только так громко за моей спиной не ржи. Старика чуть ли не до инфаркта довёл, а сам со смеху по земле катается, - обернувшись к вышедшей на улицу воргенше, которая нерешительно стала поднимать руки, гном примирительно крикнул - Да не бойтесь вы! У этого шизанутого просто очередное обострение.
  - Значит, вы не будете жечь мой дом? - на всякий случай уточнила 'несостоявшаяся шпионка и террористка'.
  - Да с чего вы вообще взяли, что я собираюсь сжечь ваш дом? - возмутился Артур. - Чем я собственно вас так напугал-то?
  - Ну, как бы вам объяснить, - замялась воргенша. - Про вас разные слухи ходят, и день рождение моей соседки на днях с вашим 'участием' отпраздновали. Говорят, одну из таверн до сих пор восстанавливают.
  - М-мда, - припомнив всенародный 'разгуляй', после которого пришлось почти заново отстраивать некоторые здания, Артур неловко потупил взгляд. - Признаюсь, погуляли мы тогда на славу. Кстати, Вернер! Почему таверну ещё не восстановили? Это же твоя бригада отвечает за то строение.
  - Всё согласно графику, - сердито буркнул гном раскрасневшийся гном, которому тоже было что вспомнить о прошедшем 'празднике жизни'. - Сегодня крышу латаем, завтра займёмся внутренней отделкой помещений. И вообще, чего ты тут и в самом деле забыл-то парень? Своих баб мало что ли? Пошли к Косолапой, я тебе лично покажу, как ремонт её таверны продвигается. Мы ей уже настоящий ресторан отгрохали. Заодно и наше с тобой дело за кружкой пива обсудим.
  - Делим на четыре равные части или за сундуком иди сам, - отрезал Артур.
  - Какие четыре, только что же три было.
  - А с-с-себе разве ничего не ос-с-ставишь? - прошипели за спиной гнома.
  - Да что б тебя тут камнем придавило, - подпрыгнув от неожиданности, Вернер развернулся к рептилоиду. - Я тебя вообще никуда не звал, Длиннохвост. Дам 100 золотых за охрану.
  - Четверть от общ-щ-щей доли, - упрямо заявил рептилоид.
  - Да ты хоть знаешь, куда и зачем мы собрались-то? Там нас и охранять-то не от кого - 101 золотой...
  ***
  Не обращая внимания на разгоревшийся торг, Артур подошёл к соседке городского дизайнера Ишы
  - В гости не пригласите?
  -Да, конечно, - распахнув перед Артуром настежь входную дверь, воргенша вежливо пропустила парня вперёд себя. - Только у меня тут не прибрано. С самого утра каменщиков жду, что бы дырки в стенах хотя бы залатали.
  - А каменщики случайно не бородатые коротышки? - уточнил Артур. - А то глава их 'профсоюза' за дверью торгуется.
  - Да нет! - отмахнулась воргенша. - Я уже и сама пожалела, что побоялась с гномами связываться. Они, хоть и дерут втридорога, но в отличии от местных болванов, делают всё по 'графику'. Почти всё своё игровое время сегодня впустую растратила.
  Оглядев помещение, а точнее царящий в нём беспорядок Артур раздосадовано щёлкнул языком.
  - Похоже, я зашёл к вам несколько рановато. Давайте тогда просто изложу суть своей проблемы. А то действительно подумаете, что я ваш дом хотел разрушить, - улыбнувшись, парень скосил глаза на перевязь с мечём, рукоять которого судорожно сжимала воргенша.
  - Ой! Простите дуру.
  Смутившись, женщина резко отдёрнула руку и стала озираться по сторонам.
  - Спасибо, я постою, - не стал дожидаться очередных извинений Артур. - Тем более меня заинтересовала ваша работа. Это же вы нарисовали?
  - Да, но работа пока ещё не закончена.
  - Но всё равно, выглядит уже весьма не плохо.
  Посреди просторной комнаты, занимающей практически весь первый этаж стоял мальберт, на котором крепилась и в самом деле незаконченная картина с изображением отстраивающейся улицы.
  - Спасибо на добром слове, - как-то самокритично хмыкнула художница.
  - Собственно я хотел с вами и обсудить вашу работу, - наконец-то перешёл к сути своей проблемы Артур. - Знаете, одна моя знакомая, очень любит рисовать. И к сожалению, очень расстраивается, что у неё не получаются некоторые вещи. А я, в свою очередь, не могу и ровную линию-то прочертить, не то, что картину нарисовать.
  - И вы ищите репетитора для своей знакомой? - догадалась женщина. - А эта ваша знакомая, случайно не ходит по городу со взведённым арбалетом?
  - У девушки было весьма непростое прошлое...
  - Да знаю я, - отмахнулась от парня художница. - Иша рассказала мне. Она её в свой день рождения полночи утешала. Тогдашнее 'городское безумие' вы ведь устроили ради своей девушки, а не ради дня рождения Иши? - не дождавшись очевидного ответа на свой вопрос, женщина посмотрела в окно. - Мне, будет трудновато давать уроки под 'прицелом' арбалета.
  - Насчёт арбалета, вопрос решаем. Вы согласны взяться за обучение девушки?
  - Да, - немного поколебавшись, 'художница' всё же дала своё согласие. - Но обучить я её смогу только элементарным вещам, и то при условии, что она действительно рисует хотя бы на примитивном уровне.
  - В таком случае обсудим вопрос цены?
  - Цену я назову, когда взгляну на её 'художества'. А вот цена собеседования с ней, уже смотрит на вас, - с этими словами воргенша ткнула пальцем на огромную дыру, проделанную в стене.
  - Кхм, - замялся Артур, которому было крайне неловко признаваться в своём бессилии по борьбе с дырами в каменных стенах. - Я вообще-то не каменщик.
  - Но вы 'хозяин' этого города, - пояснила своё желание воргенша, которая, видимо, и не рассчитывала на то, что Артур будет лично заделывать дыру в её стене. - Притащите мне этих 'каменщиков' сюда. Да так, что бы они на коленях вымаливали у меня прощения за своё опоздание.
  - А... ну это, - прислушавшись к звукам, доносившимся с улицы, Артур улыбнулся. - Думаю, я уже нашёл человека, который выполнит вашу просьбу с удовольствием и намного лучше меня.
  ***
  Открыв дверь, парень тут же встретился с разъяренным взглядом огромного орка в рваной цветастой рубахе.
  - Вот ты где прячешься, крысёныш! - 'обрадовано' зарычал орк, опустив рыжую бороду гнома, которую он уже намотал на свой кулачище. - А ну отвечай, куда отослал моих обалдуев.
  - Выполнишь моё поручение, скажу, - ничуть не смутившись столь 'вежливой' манере речи, ответил орку Артур.
  - Да ты никак поиметь меня решил? Ты хоть понимаешь, что я с тобой сейчас сделаю.
  - Какая интересная татуха на лбу, - вышедшая следом за Артуром воргенша завистливо присвистнула. - Сами рисовали или каллиграфа нанимали?
  - Издеваешься псина блохастая? Я это художество уже несколько недель вывести не могу, - с этими словами орк ударил кулаком себе по лбу, на котором красовалось старательно выведенное матерное слово из трёх букв.
  - Пооскорбляй меня ещё, морда зелёная. И ты с этой надписью ещё год будешь ходить, или до тех пор пока кто-нибудь не побрезгует пристукнуть такого тупого идиота, - тут же не осталась в долгу 'блохастая псина', снова сжав рукоять меча.
  - Спокойно! Э-э-э... - только сейчас Артур понял, что так и не узнал имя художницы.
  - Фрида,- представилась женщина.
  - А я Артур. Фрида, вы можете убрать со лба этого неотесанного чурбана, матерную надпись.
  - Ты кого это сейчас чурбаном обозвал, козявка мелкая...
  - Заткнись!!! - уже в полную силу рявкнул на орка парень.
  - Да убрать, дело не хитрое, тем временем ответила на вопрос Артура 'художница'. - Но пусть он сначала извиниться.
  - Может перед тобой ещё и ножкой пошаркать...
  - Да заткнись же ты наконец!!! - перебил орка Артур. - Не умеешь вести себя нормально перед женщинами, так хотя бы извиняться научись. Не дошло ещё, что перед тобой единственный человек в городе, способный стереть с тебя всю эту похабщину?
  - Да будь она хоть единственным человеком во всей вселенной, с какого перепугу я должен перед ней раскланиваться? - выдал зеленокожий упрямец.
  - Удивлена, что такой чурбан знает слово 'вселенная', -ехидно прокомментировала слова орка 'художница' - А что означает это слово, ты хоть в курсе?
  - Да...
  - Заткнулись оба!!! - уже буквально рявкнул Артур, чувствуя как ситуация медленно, но верно выходит из под его контроля и скатывается к банальному мордобою. - С меня уже хватит! Стояк, - быстро извинись перед Фридой, иначе я выпру тебя из города через минуту и хрен ты своих оглоедов увидишь в ближайший месяц.
  Проглотив пару матов, которые явно предназначались Артуру и, сжав кулаки, орк уставился в землю и тихо процедил
  - Извините.
  - Громче! - 'надавил' на орка парень
  - Не надо Артур, - за спиной парня раздался спокойный и неожиданно мягкий женский голос. - Зайдите ко мне, это не долгая процедура. Всего лишь нужно терануть пару раз по лбу.
  - Да у меня не только лоб вообще-то, - неожиданно смутившись орк стянул с себя цветастую рубашку, обнажив перед зрителями свой накаченный торс, исписанный вдоль и поперёк матерными словечками.
  За спиной Артура раздалось весёлое фырканье женщины.
  ***
  - Ну вот, как-то так и сложилось, что пока я в этой грёбанной Азии вынужден обучать местных папуасов добывать нефть, - эти два шалопая и растут без должного пригляда. Конечно, за ними приглядывают две бабушки да дед, но какое они им воспитание могут дать? Вечно трясутся над этими обалдуями, словно над фарфором каким-то. Ай!
  Стирающая с орка матерные словечки женщина с интересом слушала историю вдовца оставшегося с двумя детьми и вынужденного при этом работать на другом континенте.
  - Терпи 'вояка'. Я этим раствором сама не раз отмывалась, так что не смертельно. Что ж ты учудил в итоге? Не ужели не придумал ничего лучшего, как видеться с ними в этой игре?
  - А где ещё? - с какой-то грустью спросил её мужчина. - Перевести их в эту Азию, - так у них там каждый месяц по новой гражданской войне. Общаться в скайпе, да по телефону? Так ничего, кроме 'Привет. У нас срочные дела. Позвони позже' от них и не услышишь. А спрашивать стариков вообще бесполезно. У них, видите ли, всё отлично. А когда я сам домой на месяц возвращаюсь, у меня от этого 'отлично' волосы дыбом встают. А в этой игре они почти каждый день по восемь часов в сутки сидят. Так что времени на своего отца, у них тут более чем в избытке.
  Немного помолчав, ранее не разговорчивый мужчина неожиданно продолжил свой рассказ о детях.
  - Вначале всё отлично было. Эти шалопаи, конечно, по-первости, пытались подгадывать время, когда я 'на смене' был. Но у нас почти вся бригада, при помощи этой игры со своими семьями общается. И не только в моей семье, дети вспоминают про отца, только когда речь заходит о подарках. Так что тут мои обалдуи не оказались оригиналами. Проблема решилась всего лишь одним звонком в корпорацию 'JMK' и парой подзатыльников за прогулянные уроки. А потом эти паразиты расу сменили и перебрались на север континента. Мне, в принципе, плевать за какой народец тут играть. Согласился бы даже на этих дрыщей длинноухих, но эти скоты из 'JMK' не разрешают создать персонажа из 'северных народов'. Вот и живу в этом городе на птичьих правах. Вынужден терпеть нравоучения от всяких недоносков.
  Зло зыркнув на Артура, мужчина многообещающе показал парню кулак.
  - Не угрожай, - отмахнулся Артур. - Прекрасно же знаешь, что тебя от сюда никто не выгонит. Просто в иной раз, кроме угрозы об выселении, тебя больше ничем невозможно 'пронять'. Я вот, кстати, всё спросить хочу. Игра для совершеннолетних. Как твои дети в неё-то пробрались?
  - Да наша мэрия для них аккаунты у корпорации выбила. Тот сучёнок, подрезавший нашу машину, чиновником же был. Вот, в качестве извинений, да как наилучшая психологическая терапия для детей, потерявших свою мать, и преподнесли 'подарочек'. Да и к тому же, что бы зайти в игру, нужно просто зарегистрировать на сайте 'JMK' документ, удостоверяющий личность. Совершеннолетие, - это просто рекомендация, на которую всем плевать. У нас, в штате, права получают в 14 лет, - вот и всё 'совершеннолетие' тебе. Моему старшему уже 16 в этом году будет.
   - Ясно. Ну что ж, раз вы тут убивать друг дружку больше не собираетесь и фронт работы определён. То я пойду, пожалуй.
  - Да вали уже, сморчок шизанутый, - буркнул в спину парня вдовец, при молчаливом согласии художницы.
   'Ну, вот и ещё один игрок в этом городе считает меня 'обезумевшим тираном, - сокрушённо подумал Артур о художнице Фриде. - А ведь я всего лишь попытался 'осадить' этого зелёного грубияна'
  ***
  
  - Служба внутренней безопасности, что б их черти побрали, - забывшись Сидорин Александр Владимирович стукнул кулаком по столу. - Недоноски, всё же решили меня выжить.
  - Но кто именно? - задумчиво спросила у отца Зоя. - Да и зачем? Ведь по итогу прошлого года наш филиал был лидером по всей области, в целом ряде показателей
  - Да мало ли. В Москве правление банка сменилось почти полностью. Оставшиеся 'старики' цепляются в свои кресла зубами, а 'молодёжь', даже между собой договориться никак не может. Только за этот год уже двух 'генеральных' сняли. И всё идёт к тому, что скоро вся банковская сеть, будет раздроблена на ряд независимых банков. Так что сейчас каждый норовит протащить в наиболее прибыльные филиалы как можно больше 'своих людей', а ещё лучше, назначить на должность директора этого филиала 'своего родственника'. Вот и получается, что засветившись этими 'показателями', мы стали самым лакомым куском пирога в области, - вздохнув, Сидорин сокрушённо покачал головой. - Как же всё это не вовремя...
  За обеденным столом повисло тягостное молчание. Разлив по рюмкам коньяк, Сидорин обратился к сидящему рядом с Артуром худосочному парню в очках в толстой оправе.
  - Тут точно никто нас 'не услышит'? Может, всё же на улицу выйдем?
  - Не услышат Александр Владимирович, - уверенно ответил парень. - Я тут всё оползал на корячках, а вот на улице каждую травинку 'пощупать' у меня при всём желании не получится. Особенно если учитывать, насколько я стеснён в средствах и возможностях.
  - Завтра же тебя сделаю начальником отдела Информационных Технологий, - пообещал в ответ Сидорин. - Будут у тебя и средства и возможности, и вообще всё, что попросишь. Кстати, нашёл, где эти уроды засели?
  - На первом этаже, в подсобке.
  - Получается, напротив кабинета охраны, - зло улыбнувшись, Сидорин залпом опустошил рюмку. - Похоже, придётся делать кадровые перестановки и в отделе 'Внутренней безопасности'. У вас, 'молодёжи', есть знакомые, которые подошли бы на должность начальника этого отдела? - видя замешательство своих собеседников, Сидорин с досадой отмахнулся от 'молодёжи' рукой. - Не отвечайте. И так ясно, что нет. Самому придётся 'по старым знакомым' пробежаться, - задумавшись, Зоин отец повернулся к своей дочери. - С датой свадьбы уже определились?
  Не ожидающие такого вопроса, Артур и Зоя одновременно поперхнулись.
  - Папа!!.. Ну нельзя же так...
  - Как, так? Сама видишь, что вокруг происходит. Должен же я быть уверен хоть в чём-то. В общем, учтите, что все эти разборки 'высокого полёта' с прослушкой и Бог знает ещё с какими гадостями, мне на старости лет и даром не нужны. Всё что я сейчас делаю и ещё сделаю, это всё будет только ради вас. И я очень расстроюсь, если вы меня разочаруете. Это в первую очередь касается тебя парень. Понял?!
  - Так точно, Александр Владимирович, - вскочив из-за стола, Артур вытянулся перед будущим тестем в 'струнку' и по военному отдал ему честь.
  - Всё же, что бы там про тебя не говорили, а в первую очередь ты шут гороховый, - сокрушённо вздохнул Сидорин.
  - Но именно таким мне он и нравится, - встав из-за стола, Зоя подошла, к стоявшему на вытяжку, парню и поцеловала его. - Вольно 'вояка'.
  
  ***
  'Всё что я делаю и всё что я ещё сделаю. Ради кого? Ради Зои или...'
  - Катрина! - открыв глаза, Артур едва не оттолкнул целующую его девушку.
  - Тебе не понравилось? Мне сказали, что мужчинам это должно нравится.
  - Та-а-ак! - придав своему голосу как можно больше весёлости, Артур решил поинтересоваться подругами Катрины. - И кто же нашептал тебе все эти глупости?
  - Не скажу!! - надув губки, заявила юная партизанка.
  - Всё равно ведь узнаю!
  - Узнавай!
  'И что мне сейчас сделать с этим наказанием дальше? - закрыв глаза, мысленно задал сам себе вопрос Артур. - Боже... Как же всё запуталось!'
  - Тебе ведь снова снилась она? - тем временем, почти шёпотом спросило Артура это наказание. -Эта Зои? И ты расстроился не потому что, тебе не понравилось, а потому что это оказалась всего лишь я. Ведь так?
  - Катрина..., я...
  - Молчи! - эльфийка, сидящая на коленях Артура, крепко обняла парня. - Прошу тебя, просто помолчи.
  'Я же ни разу не видел как эта девчонка выглядит в реальности, не знаю ни её возраста, ни страну в которой она живёт. Я её просто подобрал на улице, как бездомного щенка. Так что же со мной творится-то?'
  Сидя в огромном кожаном кресле, Артур смотрел на кровать, на которой только что спала девушка.
  'Возможно, в реальной жизни вы бы уже трахались друг с другом при каждой возможности, но здесь вы даже не можете понять, что с вами происходит' - в который раз вспомнились парню слова Снольда.
  От размышлений Артура отвлёк неожиданный всхлип Катрины.
  - Прости меня, - поспешил извиниться Артур - Я, кажется, опять причинил тебе боль.
  - Помолчи.
  ***
  - Какого чёрта парень!!! - в спальню губернаторского дворца кубарем вкатился рыжебородый гном, - Почему о моей карте уже полгорода знает? Как ты вообще мог о таких вещах с каждым встречном - поперечном трепаться? Совсем уже сбрендил?
  - Вернер! - от такой наглости, бестактности, хамства со стороны гнома, у Артура едва не отвисла челюсть. - Стучаться не учили?!!
  - Да что я тут такого увижу? - даже не поняв, в чём он не прав, отмахнулся от вопроса Артура гном. - Ты накой всем о моей карте рассказал?
  - Да никому я ничего не рассказывал! Просто об этой карте и так весь город знал, а твои 'торги' с Длиннохвостом посреди улицы, мог не услышать разве что глухой.
  - Так значит это правда! - в дверях нарисовалась огромная чёрная тауренша. - Ты что же это творишь хрен бородатый? Мы же все договорились, что всё, что связано с этим парнем, вы все в первую очередь обязаны согласовывать со мной.
  'Ого!': не на шутку удивился заявлению тауренши Артур.
  - Анжелика, - тут же растерял весь свой 'боевой задор' гном, - это всего лишь маленькая прогулка на пару дней в соседний нейтральный город. Ещё один маль...
  - Не напоминай мне о вашем мальчишнике!!! - рявкнула на гнома эта рогатая воительница. - Полгорода разнесли!! И ладно бы молодежь веселилась, так нет же, - не на шутку разгневанная бурёнка эмоционально всплеснула руками, - в первых рядах этот рыжебородый пердун 'отжигал'.
  Нависнув над судорожно икнувшем гномом, 'родственница минотавров' схватила его за бороду и медленно стала тянуть вверх.
   - Почему я о вашей 'прогулке' узнаю от друзей, а не лично от тебя?
  'Так значит настоящее имя моего 'грозного' заместителя - Анжелика, - тем временем делал выводы из этого маленького 'семейного скандала' Артур. - Странно, но ведь я действительно побаиваюсь этой женщины. Уж больно суровая дама'.
  - Вернер, да расскажи уже Кэрне об ожерелье? - решился прийти он на выручку гному.
  - Ожерелье? - переспросила 'суровая женщина'. - Только не говори мне, что этот пенёк трухлявый ещё и у кого-то ожерелье спёр!
  - Не крал я ничего!- тут же всполошился гном, стоя уже на цыпочках. - Я...
  - Это подарок вам! - перебил гнома Артур. - В ювелирной лавке, расположенной недалеко от этого дворца, выставлено на продажу 'Ожерелье королевы'. По словам торговца, его раз в год выбивают с королевы минотавров. Вот мой 'дядька' и решил, купить его для вас. Потому и клад идём выкапывать, что у ожерелья 'королевская цена'.
  - 'Дядька', - презрительно фыркнула тауренша. - Да ты такой же ему родственник, как я ему жена. Думаешь, я поверю в эту сказку про ожерелье?! Шахеризада небритая.
  - За что продали, за то и отдаю, - пытаясь унять непонятно откуда взявшийся страх перед этой женщиной, Артур покрепче обнял сидящую у него на коленях Катрину. - Я всего лишь рассказываю вам то, что мне поведал этот рыжий аферист. А есть ли это ожерелье на самом деле, проверьте сами. Магазин...
  - Да знаю я, где эта лавка, - перебила Артура женщина. - Чуть ли не единственный приличный магазин в этой дыре. Ну, чего ртом воздух глотаешь, аферист бородатый? Пошли, посмотрим на мой подарок. И спаси вас обоих Боги, если это окажется всего лишь красивой сказкой.
  ***
  - А что с-с-сочинишь для нас-с-с? Тош-ш-ше ожерелье? - взглянув на только что пустовавшую кровать, Артур увидел сидящую на ней рептилойдшу и разлегшуюся тролльчиху.
  - Талисса! Лийса! Как я рад вас видеть!
  - Ты, давай, от ответа не увиливай, - тут же 'поприветствовала' Артура тролльчиха, - выкладывай, что вы с этим рыжим недомерком задумали.
  - Эх! Как же я сейчас сочувствую всяким падишахам с их гаремами, - искренне посочувствовал падишахам Артур.
  - Какого чёрта?! - в распахнутых настежь дверях спальни, нарисовалась фигура здоровенного воргена, который злобно оскалился на парня. - Что моя жена делает в твоей постели?!!!
  - И тебя я тоже рад видеть Бьёрн, - поздоровался Артур с не в меру ревнивым волчарой. - Я вот тут как раз собирался предложить девушкам разбогатеть, за счёт сокровищ одного рыжего гнома....
  
  2
  
   - Не так я представлял себе 'родину' рептилоидов, - признался удивлённый Артур, не переставая вертеть головой. - Думал кругом будет непролазная топь, на подобии той, в которой мы ту каракатицу ухайдакали. А здесь просто озёрный край какой-то, затерявшийся в самых настоящих джунглях.
  Вокруг Артура действительно было сразу несколько озёр, которые разъединяли длиннющие дамбы. В центре каждого озера периодически поднимался фонтан, а зачастую и сразу несколько фонтанов 'действующих' гейзеров. Вдалеке же, виднелись самые настоящие доисторические джунгли.
  - Получается, что озёра тут наполняются этими гейзерами. А избыток воды как раз и питает болотную топь на севере Кальяруса, - озвучил свои выводы Артур. - А вода тут горячая?
  - Вот же чёрт, - не выдержал рыжебородый гном. - Парень, ты хуже этих братьев. Те болваны хоть мозг не выносят за пару минут. Подойди к воде да пощупай. Не сваришься.
  - Ты моих сыновей не оскорбляй, бочонок рыжий, - тут же вступился за своих детей здоровенный орк. - Они конечно не подарок, но ещё раз про них что дурное скажешь и в морду заеду без предупреждения.
  Такая неожиданная 'вежливость' орка, скорее всего была вызвана, стоявшей за его спиной, художницей Фридой. Женщина, как и Артур, непрестанно вертела головой и судя по некоторым жестам, уже мысленно делала наброски для своей новой картины.
  - Да тебя вообще никто не звал с нами, - тут же 'завёлся' гном. - Какого хрена ты увязался?...
  Не обращая внимание на начавшийся скандал, который неизбежно закончится очередным торгом, Артур спустился к воде.
  'Градусов 20 -25, - продолжил обследовать местность Артур, осторожно опустив в воду свою руку. - Весьма неплохо. А у гейзеров наверняка вообще кипяток'
  - Длиннохвост, а зачем озёра отделили друг от друга?
  - С-с-солёное, щ-щ-щелочное, прес-с-сное, горячее, холодное, - пояснил, стоявший за спиной парня, рептилоид.
  - И в каких плавают рептилоиды?
  - Во вс-с-сех. Прос-с-сто разные озера, - рас-с-сный цвет чешуи при рош-ш-шдении.
  - Так погоди-ка минутку, - поняв, что у него ещё куча вопросов к этому хвостатому ящеру, Артур зашёл в игровое меню игры. - Отключу это ужасное шипение.
  Найдя нужную 'кнопку' на экране самого обычного планшетника, который всплыл у него перед глазами, Артур вновь обратился к рептилоиду.
  - Получается, что цвет чешуи у рептилоидов зависит от воды, а то, что одни рептилии шипят с буквой с, а другие с буквой ш, - это от чего зависит?
  - Диалект, - голосом молодого парня ответил рептилоид. - У рептилоидов два нейтральных города в этой игре Шшарисс и Ссарсс. Пояснения нужны?
  - Нет. Получается что Талисса начала игру из этого города, - Артур указал на высоченный частокол, окружающий город Шшарисс, а ты из некого Ссарсса. Он кстати, где находится?
  - Восточнее. Там всё практически так же. Города разделяют как раз Великие болота разрастающиеся с юга и тайга воргенов, разрастающаяся с севера.
  - Значит воргены живут ещё севернее и у них таёжный край. А ещё севернее воргенов кто-нибудь живёт?
  - Нежить и чудища, - коротко ответив ящер, которого тоже уже стала раздражать излишняя любознательность Артура.
  - То есть в этой игре реален и зомбоапокалисис? - тем временем продолжил свои расспросы Артур.
  - Глава гильдии 'Когорта Рима', которая является частью нашего альянса, - некромант, - равнодушно пожал плечами рептилоид.
  - Знаю, - отмахнулся от столь 'шокирующей' новости Артур. - Она это и не скрывает. Обычный игровой класс. Вот только я ни разу не видел, чтобы она воскрешала мёртвых.
  - Я видел, - признался рептилоид.
  - Интересно. И что, прямо игроков воскрешала или только неписей?
  - Всех. Но игроки при этом, только выглядят как зомби, а неписи становятся настоящими зомбоками.
  - И что потом? Эти, воскрешённые, теперь слоняются по канализации нашего города?
  - Точно не знаю. Но насколько я понял из рассказов и увиденного мной, через час все воскрешённые этой 'белой кошкой' неписи, - умирают, - задумавшись, озвучил свои наблюдения ящер. - А игроки, так и 'гуляют' с внешностью зомбаков, пока их кто-нибудь не прихлопнет. Ходят слухи, что некоторые члены её гильдии специально просят превратить их в нежить.
  - Хм-м, - представив как кто-то из игроков упрашивает главу своей гильдии убить его, дабы затем получить внешность разлагающегося трупа, Артур лишь сокрушённо покачал головой. - Довольно странное желание. А ещё говорят, что это в моей гильдии собрались самые 'отмороженные' игроки.
  Прислушавшись к разгоревшемуся 'торгу' на дороге, Артур решил задать ящеру ещё один вопрос.
  - Ты ведь состоишь в одной из гильдий убийц. Как ты умудрился при этом вступить ещё и в нашу гильдию?
  - Всё же догадался, - с непонятным сожалением буркнул под нос рептилоид.
  - Тут и догадываться не о чем. Ты головы игроков в отстроенную комендатуру тягаешь, словно капусту по осени рубишь и при этом меня, как на главу твоей гильдии, ещё никто 'не порешил', - вновь поделился своими наблюдениями Артур. - А ведь как мне объяснили ещё в первый день игры, - между гильдиями убийц весьма жёсткая конкуренция за 'заказы', а случайные игроки, решившие заняться этим 'бизнесом', вообще на кладбище прописываются.
  - Правильно объяснили, - немигающие глаза ящера впились в Артура, - тебе интересно только как я умудрился стать членом сразу двух гильдий, или что-то ещё?
  - Пока, только это. Почему на тебя не распространяется лимит на 'срубленные головы', я и так уже понял. Та же ситуация, что и с рыжим кошаком - Смитом, на которого не распространялись лимиты работорговли.
  Судя по сверкнувшим глазам рептилоида, Артур угадал одну из 'характеристик' этого ящера. Тем не менее, ни голос ни манера речи рептилии абсолютно не изменились.
  - Гильдии убийц, это одна из организаций, которые создают и возглавляют неписи. В такие гильдии может вступить любой игрок из любой гильдии, созданной игроками. При этом каждое отделение таких нпс гильдий в любом из городов, - является независимой и самостоятельной организацией.
  - Одна из... - задумчиво повторил за ящером Артур. - То есть, существуют и другие гильдии 'для всех желающих'?
  - Гильдия купцов, воров, наёмников, кузнецов, механиков, я даже видел гильдии поваров и пивоваров.
  - Ясно. А почему в Кальярусе нет ни одного представительства таких гильдий?
  - Да потому что 'твой город', - дыра! - с неподдельным презрением отозвался о городе Кальярус рептилоид. - Прежний губернатор тратился только на оборонительные сооружения, а сам город разрастался только за счёт того, что его долго никто не разорял. А при 'твоём правлении', даже городские ворота пока ещё не отстроили. Только какой-то шлагбаум на верёвочке посреди чистого поля стоит.
   - Мда, - немного подумав, вынужден был согласиться со словами ящера Артур. - Тут ты прав. У нас даже стены с воротами разрушены. Я уже, кстати, говорил на эту тему с нашим гномом. Так что думаю, что скоро их строительство сдвинется с мёртвой точки. Однако, помимо обустройства города, нам ещё нужно и подыскать хорошее место для нашего гильдейского замка. Что бы оно было между Шшариссом и Кальярусом, учитывая моё растущее влияние на эти два города, и при этом, чтобы был выход к морю. Такое вообще возможно?
  - Прокопаешь канал от моря к замку, отмахнулся от этой проблемы рептилоид. - А место я тебе найду. Но учти, что Шшарисс скоро разграбят.
  - Это ещё почему? - удивился очередной 'новости' Артур.
  - Твоим 'растущим влиянием' на город, очень сильно недоволен Снольд .
  - И как разорение этого города, ему может помочь в вопросе 'авторитетов'?
  - Нет жителей, - нет авторитета, - ещё раз пожал плечами рептилоид.
  - Замечательная логика! - только и смог воскликнуть ошарашенный Артур. - На какую дату намечается штурм?
  - Без понятия. В 'моей' гильдии убийц говорят о предстоящем штурме, но не о дате.
  Взглянув на стоявший невдалеке частокол, окружающий нейтральный город-государство Шшарисс, Артур лишь хмыкнул.
  - И как местные жители собираются защищаться?
  - Никак, - просто ответил рептилоид. - Этот город настолько часто разоряют, что уже давно никто ничего тут не защищает.
  - Понятно. 'Южные кланы' сюда не заходят, а у 'северных гильдий' работорговля не практикуется. Поэтому, местные просто пережидают беду в окрестных озёрах. Но они хоть в курсе, что на этот раз всё будет совсем по-другому?
  - Угу, - кивнул Артуру рептилоид.
  Взглянув ещё раз на частокол, Артур тяжело вздохнул и рявкнул в сторону дороги.
  - Быстро отпустил гнома, оркская твоя морда. Лийса, прекрати пинать нашего огра, а ты, Трым, живо поставь на место её мужа. Талисса, не смей кидаться молниями! Ат чёрт....!!!
  Раскат грома, возвестил о появлении 'цепной молнии', которая тут же прошлась по всему отряду.
  - Неслабо..., - едва смог выговорить Артур после такой 'шокотерапии'.
  ***
  - Раз, два три, - ёлочка гори! - хором прокричала целая толпа игроков.
  Очередной фонтан гейзера, подбросил взвизгнувшую Лийсу чуть ли не на пять метров.
  -Ещё!! - тут же выкрикнула вынырнувшая из воды девушка.
  ***
  Придя в себя после столь неожиданной шокотерапии от Талиссы и стойко выслушав всё, что думают друг о друге члены его маленького отряда, Артур лишь махнул рукой и на глазах обомлевшей публики стал раздеваться.
  - Кто как, а я купаться, - пояснил свой неожиданный 'стриптиз' парень.
  - Трым нырять!!! - тут же проревел здоровенный огр, и, обогнав Артура, со всей дури плюхнулся в озеро.
  - Куда?! - тут же всполошился гном. - А клад!!
  - Да пошёл ты..., со своим кладом! - выдала бородачу тролльчиха и стала стягивать своё соломенное платье.
  - Лийса! Ну не при всех же!!! - взвыл опешивший ворген.
  - При ком, при всех? За всё время игры только этот чмырёныш меня поцеловать пытался, - стянув своё платье, девушка пальцем указала на плавающего в воде Артура, - да и тому, уже всё, кроме мозгов, отшибли. Или, тут кого-то ещё моё нижнее бельё возбуждает? Давай, лучше свои железяки стягивай. На пляже лет сто не были.
  В итоге на берегу остался лишь разворчавшийся гном и, откровенно мающийся бездельем, самый настоящий чебурашка, который в этой игре занимал 'весьма ответственные посты', - смотрителя кладбища и начальника полиции нравов (по совместительству). Появившаяся из воздуха звезда советских мультфильмов, тут же изрекла своим далеко не мультяшный басом:
  - Балбесы!
  И не говоря больше не слова, зверёк молча уселся на берегу.
  Вскоре из городских ворот Шшарисса вышли воргенша Фрида, несущая здоровенный мольберт и, семенящая за ней Катрина, которая несла такой же огромный рулон ватмана и несколько коробок с красками. Выяснилось, что художница, так же как и Артур, плюнула на разгорающийся скандал и взяла в оборот свою будущую ученицу. Воспользовавшись городским порталом, который 'в мирное время' мог перебросить всех желающих в любой нейтральный город севера, эти двое, за несколько минут успели побывать в Кальярусе и забрать от туда необходимые для первого урока 'инструменты'. Вслед за 'художниками', через тот же телепорт, потянулась и целая вереница 'искателей приключений', искренне верящих в то, что Артур является настоящим генератором всех неприятностей и безумств в этой игре. Недолго думая, эти 'приключены' тут же стали присоединяться к купающимся, превращая окрестности Шшарисса в настоящую 'курортную зону'. Страже города рептилоидов даже пришлось взять под охрану, некоторые из озёр, так как, оказывается, рядом с 'горячими' гейзерами, из которых бил самый натуральный кипяток, лежали кладки яиц этих рептилий.
  В конечном итоге, Артура придумавшего и испытавшего 'развлечение с гейзером', в очередной раз обозвали шизанутым и грубо 'оттёрли' в сторону. И, разумеется, в этой 'стороне' парня ждала подбоченившаяся тауренша, пара лидеров гильдий, входящие в его альянс, и губернаторы Шшарисса и Кальяруса со свитами.
  Попытавшемуся было отплыть от 'опасного берега' Артуру, 'хмурая бурёнка' тут же погрозила здоровенным кулаком. Вздохнув, парень с завистью посмотрел в сторону Катрины, увлечённо слушающей какие-то пояснения художницы Фриды, и поплыл 'сдаваться'.
  
  3
  
  'Раз-два. Раз-два. И бёдрами. И повернулись. И... О-о-о!!! А ведь прекрасно знает, что я за ней наблюдаю'.
  - Артур Юрьевич, можно у вас поинтересоваться, чем вы тут занимаетесь?!
  Строгий женский голос заставил Артура вздрогнуть.
  - Ничем Зоя Александровна! Абсолютно ничем. Вон видите, и ваш шофёр, Вадим, занят тем же самым.
  Виновато улыбнувшись, Артур указал пальцем на здоровенного амбала, продолжающего рассматривать упругую попку девушки, нагнувшейся за 'случайно' оброненными документами.
  - Вы стрелки на моего шофёра не переводите, - сев в кресло, стоявшее напротив Артура и положив ногу на ногу, Зоя пристально посмотрела на своего 'жениха'. - Возможно, у него просто профессиональный интерес к этой молодой особе.
  - Так и у меня тоже Зоя Александровна, чисто профессиональный интерес. Я анализирую.
  - И что же вы анализируете?
  - Ну-у-у...,- чувствуя как он медленно, но верно становиться персонажем из анекдотов, которого 'поймала с поличным' жена, Артур лихорадочно искал выход из создавшейся ситуации. - А у неё грудь побольше твоей, кстати...
  - Артур!!!
  - Ну не виноватый я!!- обиженно прогундосил Артур. - Она сама их дала мне потрогать....
  Похоже, такого признания от парня не ожидал никто. В воцарившейся мёртвой тишине приёмной Сидорина, раздался нервный смешок Вадима.
  - Зоя Александравна..., - побледневшая секретарша с ужасом уставилась на растерявшуюся Зою. - Клянусь вам, я даже...- явно не находя слов, девушка сделала судорожный вздох.
  - Люда! - неожиданно воскликнул Артур. - Не смей рассказывать про ту ночь!!
  - Артур!! Хватит! - хлопнув ладонью по подлокотнику кресла, уже не на шутку разгневанная Зоя, вдруг пояснила только что 'отданную команду' совершенно спокойным голосом. - Она же сейчас в обморок упадёт.
  Сощурив глаза, Зоя пристально смотрела на сидящего напротив неё парня, очевидно что-то решая для себя.
  - Ты действительно думаешь, что у меня маленькая грудь?- наконец, спросила девушка.
  - Вообще-то сейчас я думаю о женских ногах в чёрных колготках, - смутившись неожиданным вопросом, Артур торопливо выдал первую же пришедшую на ум глупость, и поспешно оторвал взгляд от Зоиных ног.
  - И? - улыбнувшись, девушка качнула ногой. - Что же мы думаем о них?
  - Зима на носу.
  В очередной раз хлопнув по подлокотнику кресла ладонью, Зоя возвела горе очи в потолок.
  - Весело тут у вас, - в просторную приёмную Сидорина вошёл незнакомый Артуру седовласый мужчина, который цепким и весьма специфическим взглядом 'профессионала' оглядел всех собравшихся в помещении. - Стало быть парень, ты и есть тот 'клоун', про которого мне Сашка говорил.
  Хмыкнув, 'седовласый' неожиданно рявкнул на бледную секретаршу.
  - Живо пошла за валерьянкой дура, - с этими словами мужчина указал девушке на дверь. - И в следующий раз думай, перед кем своим задом веляешь.
  Проводив взглядом вылетевшую из приёмной 'большегрудую дурёху', мужчина повернулся к амбалу-Вадиму
  - Иди колёса у машины попинай, шоу закончилось.
  Кивнув, шофёр буквально испарился из приёмной.
  - Ну, привет Зойка, - неожиданно ласково улыбнувшись, только что 'строгий мужчина' бесцеремонно схватил невесту Артура за колено. - Ух, какие мы стали уже взрослыми-то!
  -Дядя Ваня!!
  - Ну, чего визжишь? Нельзя старику уже и молодость вспомнить. Эх! А ведь, кажется, совсем недавно сама по моим коленкам ползала.... А теперь уже и у самой скоро дети будут, - с этими словами 'дядя Ваня' повернулся к Артуру. - Ну что ж, Артур Юрьевич, будем знакомы. Я Иван Фёдорович, старый друг отца этой недотроги и, кажется, новый начальник службы безопасности этого банка.
  - Артур, - встав с кресла, парень пожал протянутую ему руку, - жених этой 'недотроги' и, кажется, начальник одного из отделов этого банка.
  Улыбнувшись, Иван Фёдорович хлопнул Артура по плечу.
  - Сработаемся.
  
  ***
  - Харе дрыхнуть ГМ!
  Кто-то бесцеремонно окатил спящего на берегу озера Артура ушатом ледяной воды и торопливо отдал команду.
  - Задержи гнома!!
  Самого же Артура, который попытался вскочить, грубо придавили латным сапогом к земле.
  - Ты чё за бабу нашему бате подсунул козёл?!! Тебя кто вообще просил лезть в нашу жизнь?!
  Наконец-то, пытающийся сообразить, что вокруг происходит, ошеломленный парень узнал знакомый голос. Недолго думая, Артур схватился за стоявший на его груди рыцарский сапог и изо всех сил оттолкнул придавшую его ногу.
  - Сволочь!! - взмахнув руками 'средневековая жестянка' заскользила по мокрой траве и рухнула рядом с парнем.
  - И тебе привет, балбес! - поприветствовал своего 'согильдийца' Артур.
  Удар обуха обычного деревенского топора по рыцарскому шлему, заставил 'балбеса' взвыть от боли.
  - Ах ты гнида! - подскочивший было к Артуру сообщник нападавшего, неожиданно был сметён сильнейшим ударом кулака. Сопровождаемый запоздавшим комментарием 'Трым бить!' незадачливый злоумышленник отправился в полёт к центру озера.
  - Обормоты! - подбежавший к 'контуженному' Артуром рыцарю, рыжебородый гном со всей дури врезал рукояткой секиры по нагруднику 'обормота'. - Совсем уже берега попутали!
  - Вернер! Хватит пинать его! - схватив за плечо разбушевавшегося гнома, Артур легонько оттолкнул его к озеру. - Иди охладись.
  Забурчав какую-то очередную тарабарщину и размахивая руками, гном и в самом деле спустился к воде и стал тщательно отмывать своё лицо от грязи, заляпанное грязью.
  - Да сними ты свои железяки и искупайся уже! - не удержался от совета Артур.
  - С тобой искупаешься! - буркнул на Артура бородач. - То молниями бьют, то кулаком в латной перчатке мордой в грязь окунают.
  Отмахнувшись от 'рыжего ворчуна-борчуна', Артур сверху вниз посмотрел на лежащего у его ног парня.
  - Здесь не школа. А я вам не учитель и не добрый родственничек, чтобы грозить вам пальчиком и читать нотации. Поэтому, либо ты мне рассказываешь о вашей 'проблеме', которая подвигла тебя с братом на столь неординарный шаг, либо я считаю это очередным внутригильдейским бунтом и приказываю Трыму отправить тебя на дно этого озера, вслед за братом.
  - Да пошёл ты, - сев на землю, молодой парень, а, по сути, ещё мальчишка, снял свой рыцарский шлем. - Вместе с батеной тёткой. Кто тебя просил её нашему отцу подсовывать?
  - Хорошо. Поговорим. Я, кажется, догадался, о чём идёт речь. И изложу свою версию событий, - задумавшись, Артур постарался припомнить события последних дней, которые привели к такому неожиданному финалу. - Три игровых дня назад. Хотя, если учесть, что скоро наступит утро следующего дня, то всё же четыре дня назад.... Но упростим. 36 часов назад я уступил вашей просьбе и дал задание, которое 'разлучило вас' с отцом минимум на игровую неделю. Кстати, потом доложишь мне, что вы видели на торговом тракте ведущим в Тримарк.
  - Да фигли докладывать...
  - Молчать!! - рявкнул на мальчишку Артур.
  Переведя дух, парень посмотрел на присмиревшего 'балбеса'
  - Не перебивай меня и попытайся понять, как всё выглядит с моей точки зрения. Продолжим. 24 часа назад я познакомился с одной художницей, которая согласилась дать моей Катрине уроки рисования. Взамен она попросила раздать пару оплеух одной нерадивой бригаде строителей. Её просьбу я перепоручил вашему отцу, который уже был готов в поисках двух своих шалопаев, поставить весь город на уши. Судя по тому, что 12 часов назад к нашему маленькому отряду прибился один 'весьма вежливый' орк, которого сопровождала та самая художница, женщина осталась довольна 'работой', проделанной вашим отцом и, возможно, её заинтересовал и сам ваш отец. А буквально пять минут назад, два идиота набрасываются на меня с кулаками и обвиняют, что я вмешался в их семейную жизнь. Да мне начхать я на вас и на вашу жизнь!!!
  От неожиданного возгласа Артура в конце монолога, мальчишка непроизвольно вздрогнул.
  - Ты что, всерьёз считаешь, что я буду ради вас заниматься сводничеством и тратить своё время на то, чтобы подобрать вашему отцу какую-нибудь дуру, согласную взяться за воспитание двух 'трудных подростков'? С какой стати? С чего ты с братом решил, что мне не безразлична ваша судьба? Только потому, что я сделал вам пару незначительных поблажек, и не отказался помочь вашему отцу в весьма непростой для него ситуации? А рассказать в чём сложность этой ситуации? Ваш 'батя', как вы его называете, вынужден ползать передо мной чуть ли не раком, только за тем, чтобы я не выгнал двух его 'обормотов' из гильдии. И начхал он на мои угрозы о собственном выдворении из города. Просто есть договорённость о том, что пока он присматривает за вами, вы находитесь в составе моей гильдии. И после каждой вашей выходки, ему в очередной раз приходиться давить на жалость тауренши Кэрны, одаривать всевозможными подарками тролльчиху Лийсу и 'за спасибо' браться за весьма опасные поручения от меня. И всё это ради того, что защитить вас, идиотов, от последствий ваших 'мелких шалостей' и дать вам возможность побыть просто счастливыми детьми. А всем остальным, - вы уже поперёк горла. Или ты думал, что вы такие вот неприкасаемые 'красафчики', и вас все любят и ценят?! Да вы всё ещё в гильдии только благодаря вашему отцу!
  - Парень. Ты это, потише, с ребёнком-то, - раздалось за спиной Артура бурчание рыжебородого гнома, - Я понимаю что накипело, но нельзя же так.
  - Хорошо. Давай помягче. Кто мне уже все уши прожужжал, что от этих оглоедов сплошные неприятности и головная боль? Сколько раз ты мне предлагал избавиться от них Вернер?
  - Ну это... - тут же замялся гном. - Короче, разбирайся с этим малолетним идиотом сам, - махнув рукой, гном отошёл как можно дальше от 'жёсткого разбора полётов'.
  - Чего ты так смотришь на меня? - в нависшей тишине вдруг раздался совершенно спокойный голос Артура, который вновь повернулся к насупившемуся мальчишке. - Я разочаровал тебя? Ну, так и я сейчас разочаровался в вас не меньше. Ведь стоило мне случайно влезть в ваш собственный личный мирок, и вместо того, что бы поговорить со мной, попытаться разобраться и попросить вместе с вами найти выход из сложившейся ситуации, вы набросились на меня с кулаками. И это притом, что я знаком с вами не один день. Впрочем, я сам виноват в том, что считал тебя с братом уже взрослыми людьми. Вы ведь даже не имеете никакого представления о взрослой жизни. Растёте в каких-то тепличных условиях и считаете, что весь мир вам чем-то обязан.
  Сделав паузу в своём монологе, Артур полюбовался очередным фонтаном, взметнувшемуся высоко в небо, посреди озера.
  -Трым, вытащи из воды его брата пожалуйста.
  -Трым тащить! - продублировав приказ Артура, огр с разбегу нырнул в озеро.
  - Даже этот несчастный огр, с интеллектом ребёнка, куда мудрее вас обоих, - безнадёжно махнул Артур вслед 'уплывшему' огру. - Не хочешь задуматься над тем, что это вообще за айсберг такой, под названием 'взрослая жизнь', от которого тебя с братом так пытаются защитить ваши родные. Просто ответь на не сложные вопросы. На похоронах вашей матери, сколько твоих школьных друзей было? Кто из них решился ради вас прийти на кладбище? Ведь наверняка, когда речь идёт об очередной вечеринке, запрет родителей для них не указ. И твоим ровесникам было тогда уже по 13 -14 лет, не так уж и мало для собственного взвешенного решения, коль в 14 вы уже получаете водительские права. Ну и кто же из них решился поддержать вас в трудную минуту? А твой отец? Почему он вынужден работать на другом континенте, да ещё в стране, где люди между завтраком и ужином режут друг-другу глотки столовыми ножами? Почему никто из друзей ваших родителей не согласился пожертвовать весьма незначительными вещами в своей жизни, например, отложить покупку новой машины, и, 'сбросившись', оплатить колледж, хотя бы одному из вас? Тем самым, не вынуждая вашего отца, бросать работу в Техасе и ехать в этот ад. А твоя девушка, с которой ты так любишь переписываться? Просто попроси её остаться на каникулах дома и помочь тебе с братом..., ну, не знаю, - помочь в ремонте вашего дома или поухаживать за внезапно разболевшимися стариками.
  Уверяю тебя, - у неё найдётся тысяча и одна причина, что бы не отказываться от поездки на курорты ради твоей просьбы. Только одна из сотен откликнется на твою бредовую просьбу. Одна из сотен пожертвует чем-то личным ради тебя. И это всего лишь вершина айсберга, под названием 'Взрослая жизнь'.
  А теперь обдумай всё мной сказанное и скажи, какую малозначительную услугу сделала для вас та 'художница', из-за которой вы решились затеять всё это? Или, думаешь, что взрослая женщина, решилась в одночасье изменить всю свою жизнь, всего лишь после несколько часов общения с вашим отцом - матершинником в этой игре?
  - Да пошёл ты! - яростно стукнув кулаком по земле, и шмыгнув носом, едва не плачущий мальчишка, растворился в воздухе.
  'Внимание! Игрок ПравоеЯйцо вышел из Вашей гильдии'
  'Внимание! Игрок ЛевоеЯйцо вышел из Вашей гильдии'
  - Дураки, - прокомментировал Артур мелькнувшие перед глазами системные сообщения.
  Пожав плечами и полюбовавшись ночным пейзажем озёрного края рептилоидов, парень направился к затаившемуся гному.
  - Вернер, а где Длиннохвост и Катрина?
  ***
  - Нехорошо ты парень с ним всё же поступил. Он же ещё ребёнок. Зачем было так сразу его во всё это дерьмо с головой окунать?
  Сидящий рядом с Артуром, разворчавшийся гном, в очередной раз взглянул на тело выловленного в воде младшего сына нефтяника и горестно вздохнул.
  - Ему ты скажешь то же что и брату? Когда он очнётся.
  - У него пока ещё нет девушки, - погружённый в свои мысли, буркнул на автомате Артур.
  - Совсем сбрендил?!!! - прокричал чуть ли не в самое ухо Артура рыжебородый коротышка - Э-э-э ты хоть понял, о чём я тебя только что спросил-то?
  - А?!... Не кричи. Не буду я с ним ни о чём говорить. Когда он очнётся, мы уже к болоту будем подходить. Да и что ты разворчался? Я ведь только что осуществил твою мечту. Ведь наверняка теперь и их папашка из города свалит. Ну, или, по край не мере, отвяжется от нас.
  - Да не о том я мечтал, - буркнул себе под нос гном.
  - А о чём? Ты полагал, что я приглашу эту семейку на ужин в губернаторский дворец, где ненавязчиво поинтересуюсь: 'Хорошая нынче погода. А не хотите ли вы выйти из нашей гильдии и свалить куда подальше? '. А они в ответ 'Действительно. Прекрасная погода. Конечно, выйдем и свалим'. Ты об этом мечтал Вернер?
  Вместо ответа гном в очередной раз горестно вздохнул.
  - Всё же неправильно всё это. Неправильно, - донеслось до Артура тихое бормотание рыжего бородача.
  - Не бубни. И так на душе тошно. Лучше ответь мне, зачем ты Катрину с этим ненормальным ящером отпустил?
  - Кто о чём, а он о своей длинноухой. Она сама вызвалась помочь этому ремню хвостатому. Что я тут мог сделать? Связать её и в землю прикопать? Я и так всячески отговоривал её от этой затеи. Так в итоге она мне своим арбалетом в лоб нацелилась, а потом молча развернулась и ушла, - видимо вспомнив о недавнем событии, гном непроизвольно вздрогнул. - Взгляд у неё стал такой же страшный, как и у тебя в иной раз. Я такой даже в тюрьме всего лишь у пары человек видел. Слушай, парень, не знаю, что там у тебя в жизни стряслось, и кем ты в той жизни был, но не тяни за собой туда ещё эту девчонку.
  - Куда, туда? - пытаясь отвлечься от размышлений о братьях и их отце, Артур с радостью уцепился за новую тему разговора.
  - Не знаю. И знать не хочу, - неожиданно резко ответил ему гном. - Но такие люди как ты, подобны бездне. Притягиваете к себе всех, кого повстречаете на своём пути, а затем безжалостно корёжите их души и судьбы. Я то старик, меня уже не переделать, да и Анжелику тоже. У остальных своя голова на плечах имеется. А вот девочку, действительно, жалко.
  - И что ты мне предлагаешь?
  - Да не знаю я, что тут можно предложить. Просто, когда она таскалась за тобой как собачонка и целилась во всех подряд своим арбалетом, - не так жутко было, как сегодня. Может, зря ты сам её вылечить пытаешься?
  - Она не больная, и никогда ей не была, - холодно отрезал парень. - И я не занимаюсь её лечением.
  - Точно твоя копия, - едва слышно прошептал гном, - даже уже манера речи такой же стала. А ведь всего лишь месяц прошёл с момента нашего общего знакомства.
  - Неужели и ты считаешь меня чудовищем, перед носом которого следует тут же запирать двери, как сделала та 'художница'? А из нашего с тобой разговора выходит, что я ещё и прокаженный какой-то, который превращает Катрину в такое же чудовище. Так я выгляжу с твоей точки зрения?
  - Говорят глава гильдии 'Когорта Рима' тебя так и называет, - Чудовище, - ловко ушёл от вопросов Артура рыжебородый.
  - Она и тебя, Вернер, чудовищем пару раз при мне называла.
  - Да меня она по-разному называет, - отмахнулся от 'откровения' Артура гном. - Особенно, когда пытается на уже выполненную работу, цену сбить. А вот тебя она завёт именно Чудовищем, да ещё и с большой буквы. Но речь не о ней. Может, всё же оставишь девочку в покое? Ты и так для неё уже многое сделал. А ваши дальнейшие отношения ни к чему хорошему не приведут. В этом игровом мире ваши чувства друг к другу, да и не только чувства, глушатся программой, а в реальности тебя ждёт твоя Зои, о которой ты каждую ночь вздыхаешь. В итоге здесь ты и сам мучаешься и девчонку изводишь, а в реальности она тебе и даром не будет нужна. Так не мог бы ты уйти из жизни девочки сейчас, пока ещё не поздно и пока всё ещё можно поправить.
  Отвернувшись от своего собеседника, Артур задумчиво посмотрел в сторону озера, из которого очередной раз взмыл к небу гейзерный фонтан.
  - Не могу, - наконец, после долгой паузы самому себе признался Артур. - И рад бы, но уже не могу. Весь этот наш разговор, потерял всякий смысл ещё в момент моей первой встречи с Катриной. Тогда мы оба совершили свои главные и единственные ошибки. Я - заговорил с ней, а она захотела встретиться со мной снова. Так что, как только рассветёт, мы оба отправимся на её поиски. А сейчас, замочи и дай мне возможность обдумать всё, что сейчас здесь произошло. И напомни мне потом, что бы я поискал кулинарные рецепты по приготовлению хвостатых рептилий.
  - Да всё в порядке с ней будет, - поспешил успоить Артура гном. - Длиннохвост сказал, что это всего лишь разведотряд 'Серебряных стрел' из десятка неписей да пары игроков. Там 'работы' на пару минут.
  - Как бы той парой не оказались Бельчонок да ЛысыйСнайпер. Этих двоих будет вполне достаточно, чтобы нашим 'охотникам за головами' головёнки посшибали. И где только эта ящерица такие квесты только берёт?
  - Капитан мес-с-стной городской с-с-стражи выдал, - прошипел рептилоид за спиной Артура - Что с-с-с этим идиотом?
  - Решил в латах поплавать, - кратко объяснил наличие бездыханного тела Артур. - Где Катрина?
  Повернувшись на голос рептилоида, парень увидел, стоявшую, рядом с ящером эльфийку.
  - Не сердись на меня пожалуйста - едва слышно попросило это длинноухое недоразумение. - Я всего лишь хотела защитить тебя от них.
  Не говоря ни слова, поднявшийся на ноги Артур, подошёл к опустившей глаза девушке и крепко обнял её.
  - С-с-скоро опустится туман. Мош-ш-шет переждём в городе? - нарушило нависшую тишину шипение Длиннохвоста, внимательно осматривающего тело 'незадачливого пловца'.
  
  4
  
  - Говори не говори, а всё бестолку, - махнув на Артура рукой, разворчавшийся рыжебородый гном в очередной раз отхлебнул пиво из здоровенной кружки. - Наверняка же, можно было как-то с этими детьми по-другому вопрос решить. И Анжелики как назло нет, чтобы тебя, обормота, образумить.
  - Да хватит тебе ворчать Вернер. Посмотри, какой тут отличный кабак или таверна или как эта забегаловка правильно называется, - улыбнувшись, Артур обвёл рукой весьма просторный обеденный зал 'забегаловки'. - Короче отличные блюда, отличное пиво, тишина, чистота и уют. Наслаждайся, ибо через час другой мы будем ползать по болоту и кормить пиявок. Вот, лучше поясни мне на всякий случай, а почему ты называешь нашу тауреншу Кэрну, - Анжеликой. То есть понятно, что Анжелика, - это её настоящее имя, но почему не Анжела или Анжеличка. Наверняка какое-нибудь уменьшительно-ласкательное имя ей понравилось бы куда больше, чем официальное - 'Анжелика'.
  - А то я сам не додумался об этом, - поморщившись, гном сделал очередной глоток из пивной кружки. - Вот только Анжеличка для неё через чур по детски, - о чём то вспомнив, рыжий бородач, поставил пивную кружку на стол и почесал спину. - А Анжела, через чур по коровьи, - крякнув, гном начал чесать затылок.
  - Хорошо, что спросил, - задумчиво улыбнувшись, Артур посмотрел в окно, за которым клубился густой туман. - А то и мне пришлось бы хребет и затылок чесать, после Анжел и Анжеличек. Не боишься, что если тебе снова удастся 'выбраться' в реальность, она тебя найдёт и охомутает? И прощай твоя свобода.
  - А на что мне эта свобода? - философски пожал плечами гном. - Всё, что можно, конфисковано. Всё, что не конфисковано, наверняка родственнички растащили. В общем, у меня ни детей, ни дома, ни молодости - ничего. Кому я в той реальности сдался? А так, хоть какой-то, но слабый шанс приткнуться на первое время. А там уж, как судьба сложиться.
  - Как-то всё грустно у тебя, - вздохнув, Артур хлопнул по столу ладонью. - Ну вот и поболтали. Теперь сидите, пейте - ешьте, и не вмешивайтесь в происходящее, - подмигнув сидящей рядом с ним Катрине, парень неожиданно полез под стол.
  - Где эта падаль!!! - в распахнувшейся двери забегаловки нарисовался силуэт огромного орка.
  Окинув злобным взглядом обеденный зал, разгневанный отец двух обалдуев обратился к 'друзьям падали', по-прежнему спокойно сидящих за обеденным столом.
  - Куда он спрятался?!!!
  - Тут я, - из под соседнего столика показалась рука Артура.
  - Ты ещё и в прятки со мной решил поиграть?!! - подбежав к столу, из под которого только что ему показали средний палец, орк с размаху рубанул по дубовой столешнице топором. - Вылась, пока я тебе все пальцы не поотрубал.
  - Тебе надо, - ты меня от туда и вытаскивай, - послышалось уже из под другого 'столика'.
  Взревев, зеленокожий громила, без видимых усилий стал опрокидывать тяжеленные дубовые столы одним за другим.
  - Хатит ползать, червяк!! - рычал этот громила. - Всё равно ты уже покойник! Ты теперь с кладбища у меня не выйдешь, говнюк.
  - Вы не собираетесь вмешиваться? - позади наблюдающих за погромом друзей 'червяка', раздался удивлённый женский голос.
  - Не мы эту кашу заварили, - буркнул гном, исподлобья посмотрев на стоявшую рядом воргеншу-художницу, - не нам и расхлёбывать.
  Фыркнув на гнома, женщина выхватила из его руки пивную кружку и осушила её в пару глотков.
  - Ещё и ты мне тут нравоучения почитай, коротышка, - наконец произнесла Фрида, возвращая обалдевшему гному пустую кружку. - Думаешь, это я во всём этом виновата?
  - Да ничего я не думаю. Потому и вмешиваться не собираюсь, - с деланным равнодушием гном повернулся к своей тарелке и стал усиленными темпами поглощать лежащую в ней рыбу. - Сами разбирайтесь.
  Тем временем, из под очередного стола, который переворачивал орк, неожиданно показался обух топора, которым со всей силы рубанули по ступне зелёного громилы.
  - Мразь!!!...
  Вскрикнувший от боли, орк инстинктивно попытался склонится к ушибленной лодыжке, но его лоб тут же впечатался в столешницу обеденного стола, который Артур резко приподнял своим хребтом. Крякнув, разгневанный отец семейства повалился на пол местной забегаловки.
  - Вы, что, убили его?
  Видимо, не ожидавшая такого трагического финала, воргенша с ужасом переводила взгляд, то на выползающего из под стола Артура, то на лежащее тело орка.
  - Убить такого амбала ударом столешницы? Не мелите ерунды Фрида, - поднявшись на ноги, Артур устало отмахнулся от обвинений в убийстве и уже с нескрываемым интересом стал рассматривать стоявшую перед ним женщину.
  Почуяв что-то неладное, воргенша схватилась за рукоятку висящего на поясе меча и, косясь на друзей этого 'безумца', медленно попятилась к двери.
  - Смирно!!!
  Резкая и громкая команда отданная Артуром заставила 'художницу' вздрогнуть и по военному вытянуться во фрунт.
  - Так и думал, - ещё раз вздохнув, парень повернулся к одному из тёмных углов таверны. - Принесите нам ещё пива и позовите городскую стражу. Пусть подержат этого зелёного идиота в тюрьме до тех пор, пока мы не покинем ваш город. Потом 'выдайте' его этой страннице, - указательный палец Артура ткнул в конец растерявшуюся художницу, - все расходы, кроме счёта за еду и выпивку, оплатит ваша городская казна.
  Из тёмного угла тут же послышалось услужливое шипение, и на мгновение показалась фигура склонившегося в поклоне рептилоида.
  - Ну и в каком же мы воинском звании, госпожа Фрида? - тем временем обратился Артур к 'художнице'.
  - Сержант.
  - Как интересно, - холодно улыбнувшись, парень жестом пригласил женщину за отдельный 'уцелевший' обеденный стол, - и наверняка вы ещё и соотечественница нашего нефтяника?
  - Нет.
  - Ещё интересней, - хмыкнув, парень первым уселся за стол. - Присаживайтесь сержант. Разговор у нас с вами будет долгий и не на одну кружку пива.
  ***
  - Да что вообще это за чертовщина-то такая?! - 'шепотом' воскликнул гном. - Сначала день собирались, потом день в городе этих ящериц торчали, а теперь уже почти час в этой яме лежим, - на секунду перестав сотрясать воздух кулаками, Вернер обвёл рукой пространство, окружающее маленький отряд 'кладоискателей'. - Да ещё из-за этой блохастой дуры - малёвщицы пришлось почти на полдня задержаться. Вот накой чёрт ты с ней связался, парень? Неужели во всём нашем городе не мог своей девочке более нормального репетитора найти? Я, между прочим, тоже рисовать более - менее умею. Почему ко мне в первую очередь не обратился за помощью? Побоялся, что я научу ребёнка чему-то дурному? Или тебе просто мало тех девок, которые вокруг тебя уже волчками вертятся? А я ведь тебе всё время талдычу, - все твои беды от баб!
  - Да хватит тебе ворчать, - вздохнув, Артур как можно поудобнее улегся на дне маленького овражка. - Прекрасная погода, свежий воздух, экзотический лес, прекрасная девушка под боком, - покосившись на Катрину, которая и в самом деле пыталась поудобней 'примоститься' рядом с ним, Артур лишь ещё раз устало вздохнул. - В общем, чем ты ещё не доволен-то?
  - Недоволен!! - всё так же шёпотом вскрикнул гном, - Да я вот этим недоволен!!! - привстав, рыжебородый ткнул пальцем в сторону огромного валуна, в тени которого и находился маленький овражек с 'туристами' - Всё утро в этом кабаке просидели. Потом с час уговаривали Трыма, который всё не мог накупаться, вылезти из воды и пойти с нами. А когда уже почти дошли до болота, нарвались на эту тварь. И конечно же, эта тварь оказалась не просто каким-то доисторическим чудо-юдом, а рейдовым боссом. Какого хрена ты вообще со мной увязался?
  - О, как! - удивился Артур. - То есть это не ты упрашивал меня пойти с тобой, а это я нагло увязался за тобой? Какая неожиданная развязка наших приключений. Ну ладно, тогда я пополз обратно, в сторону города.
  - Куда пополз?!! - забывшись, 'в полный голос' выкрикнул гном и тут же испуганно зажал рот руками.
  Едва шевельнувшаяся глыба, которая на проверку оказалась самым обычным здоровенным хищным динозавром, сонно продрала глаза. Пару раз моргнув, рептилия зевнула и накрыла свою голову хвостом.
  - Хочу его зубы!!! - послышалось жадное восклицание из соседнего оврага.
  - Лийса! - ничуть не боясь разбудить ящера, крикнул Артур - Выйди уже из игры. Мы ещё несколько часов тут будем лежать.
  - Ага, уже разбежалась!! - как всегда, кротко согласилась очередным предложением парня тролльчиха. - Наверняка, ты уже придумал, как эту тварь завалить. Просто тебе лень опять свою задницу для подвига напрягать. Ну, ничего. Сейчас я быстро это исправлю!
  - Лийса! Стой!! Куда ты! - послышался испуганный возглас Бьёрна
  - Отпусти ногу! - почти тут же послышался и возмущённый возглас тролльчихи. - Не смей на меня рычать! Ты куда своими лапами полез?!!
  - А можно мою задницу напрягать как-нибудь бес сцен из немецких фильмов?
  - Заткнись!! - чуть ли не хором воскликнула супружеская пара.
  - Да заткнитесь вы все!!! - наконец не выдержал гном. - Вам что, жить надоело?
  - Да не будет он нас жрать, - отмахнулся от гнома Артур. - Сейчас поворочается и заснёт. Длиннохвост, скинь нам ещё пару шишек.
  Прямо на грудь Артура, тут же упало пара самых обычных кедровых шишек.
  - Вот кстати, наши рептилии уже почти час на ветках кедра ютятся. Словно белки какие-то. И ничего, не жалуются. Знай себе, орехи щелкают. На, погрызи орешки тоже, похоже это замечательно успокаивает нервы, - с этими словами, Артур протянул одну из шишек гному.
  - Ты что парень, совсем уже рехнулся?! Или решил опять над стариком поиздеваться?! - уже не на шутку разозлился гном.
  - Бери шишку, балда!!! - неожиданно резкая и грубая команда, словно раскат грома прокатилась по всему затихшему лесу и заставила динозавра получше 'накрыться' хвостом.
  Растерявшийся гном, пару раз моргнул и неуверенно взял протянутую ему шишку.
  - Слышь недомерок. Так если он нас жрать не собирается, какого чёрта мы вообще в этих канавах делаем? - наконец послышался 'разумный' вопрос от Бьёрна, спрятавшегося вместе с женой в соседнем овраге.
  - Дело в том, что этот ящер сыт и хочет спать, а потому ему лень выковыривать нас из этих 'канав' и валить вековые деревья ради парочки рептилоидов, - решил пояснить происходящее Артур. - Но вот погонится ли он за нами, когда мы выберемся из своих укрытий и окажемся перед самым его носом, - большой вопрос. Так что надёжнее подождать, когда эта громадина либо заснёт, либо уберётся отсюда.
  - И сколько по времени нам придётся ждать? - деловито задал вопрос гном, сосредоточенно выковыривая кедровые орехи из шишки.
  - Успокоился наконец-то? - не дождавшись ответа от рыжего ворчуна, Артур прикрыл глаза и попытался прикинуть время, которое ему и в самом деле предстоит провести в этом овраге. - Пару часов точно, а может и до утра. Потому и говорю, - выходите уже из игры.
  - А может, завалим его? - не успокаивалась тролльчиха.
  - Лень.
  - Ах ты шишкоед ленивый, - взвинтилась тролльчиха. - Я о костяных браслетах и серьгах уже с полмесяца мечтаю, а ему лень?!!
  - Лийса!! Стой!! - тут же вновь послышались встревоженные вопли Бьёрна.
  - Пусти!!! Я его сейчас в той яме заживо закапаю!!
  - Лийса. Да будет у тебя комплект украшений, к твоему костяному ожерелью, - поспешил успокоить разгорячившуюся девушку Артур. - В крайнем случае, через игровой год того же червяка ещё раз уделаем.
  - Через год?!! - разнёсся по лесу возмущённый вопль тролльчихи. - Ну всё. Теперь тебе точно конец!
  - Лийса! Да стой же ты!! - уже практически на грани отчаянья закричал её муж. - Тебя же съедят раньше, чем ты доберешься до него. Да перестань уже брыкаться- то.
  Не обращая больше внимания на очередной семейный скандал, Артур едва заметно пошевелил правым плечом.
  - Тебе неудобно? - ту же послышался тихий голос Катрины. - Прости. Я сейчас перелягу.
  - Постой, - поспешил остановить уже встающую на ноги девушку Артур. - Всё в порядке.
  - Правда?
  - Чистейшая правда
  Приобняв прижавшуюся к нему Катрину, парень внимательно прислушался к странно знакомому звуку, доносящемуся откуда-то сверху.
  - Товарищи рептилоиды, - обратился парень ящерам, сидящих на высоком кедре. - Звезданите нашего захрапевшего огра шишкой по лбу, а то он того и гляди на этого динозавра во сне свалится.
  Последующая возня в кронах деревьев и раскат грома, сопровождающий заклинания Талиссы, подсказали Артуру, что простой шишкой Трыма было уже не добудится.
  - Трым, ты там живой?- озабоченно спросил 'у неба' Артур.
  - Трым спать!!! - проревел огр, с макушки гигантского эвкалипта.
  - А если упадёшь?
  После секундной паузы, наконец прозвучало неуверенное:
  - Трым не спать.
  Улыбнувшись нехитрой логике огра, Артур задумался над событиями последнего дня.
  ***
  Беседа с художницей Фридой в 'заведении общепита' в городе рептилоидов, на самом деле заняла чуть менее часа. На короткие вопросы, давались столь же короткие ответы и скупые пояснения при необходимости. Женщину и в самом деле звали Фридой, правда, это была только часть очень длинного испанского имени, которое Артур не запомнил бы при всём своём желании. По профессии 'художница' оказалась сержантом испанских вооружённых сил, но в ходе дальнейшей беседы выяснилось, что женщинам в этой стране законодательно запрещено принимать участие в боевых действиях, а потому, сержант служит исключительно при штабе какого-то военного округа. Картины же, - это просто увлечение, которого женщина к тому же ещё и стесняется. Именно поэтому все её произведения были написаны исключительно в игре.
  Что же касается орка-нефтяника и его двух шалопаев, то на первый взгляд и только со слов 'художницы' всё казалось предельно просто и глупо. Фрида через знакомых, и, наверняка, используя 'подвязки' в штабе, записала этих двух балбесов в юношеский летний военный лагерь. Знакомство с культурой и традициями другой страны, уроки выживания и прочая романтическая мальчишеская чушь. В общем, идея женщине показалась прекрасной, напряги, что бы выбить для братьев 'турпутёвку' минимальны, и всё что произошло в дальнейшем, для 'благодетельницы' оказалось сверх понимания.
  Хмыкнув, Артур поинтересовался 'семейным положением' Фриды и получил в ответ звонкую пощёчину от подсевшей во время их разговора тролльчихи Лийсы, а так же 'дружеский совет' пересесть за другой столик от тауренши Кэрны, которая скалой нависла над сидящим парнем. Впрочем, данный 'совет' вполне устраивал Артура. Разглагольствовать о том, что Фрида влезла в куда более глубокий конфликт между овдовевшим главой семейства (который, явно не был ещё стариком) и его детьми (также явно не желающих даже слышать о возможности получить 'вторую маму'), по мнению парня, уже не имело никакого смысла. Вопрос с этой семейкой для Артура был решён окончательно и бесповоротно.
  Раздосадовано махнув рукой на Фриду, парень пересел к ковыряющемуся в тарелке рыжебородому гному и задумался о текущем положении дел в своём альянсе. Ведь, по сути, он только что лишился поддержки нескольких десятков орков, которые были то ли друзьями, то ли коллегами вдовца.
  ***
  'Кстати, интересный факт, - припоминая события минувшего утра, Артур обратил внимание на интересную закономерность. - Катрина вышла из забегаловки сразу же, как в её дверях показались Лийса и Кэрна. Неужели она так и не поладила с этими 'вздорными особами', несмотря на все мои усилия? Обидно, если это действительно так'.
  Открыв глаза, Артур повернулся к прижавшейся к нему девушке и задал ей совершенно неожиданный для себя вопрос.
  - Тебе не холодно?
  - Нет. Тут теплая земля. Катрин всегда здесь пережидала зиму, - вдруг что-то вспомнив, эльфийка поспешно поправилась. - Я всегда здесь пережидала зиму. Прости. Я всё ещё говорю, - Катрин.
  - Если вовремя поправилась, то и не извиняйся, - улыбнувшись девушке, Артур прислушался к окружающим его звукам. А точнее к перебранке в соседнем овраге.
  - Ты о чём-то хотел меня спросить?
  - Да, - подумав пару секунд над, тем как правильно сформулировать вопрос, Артур едва слышно прошептал, - ты всё ещё недолюбливаешь Лийсу и Кэрну?
  - Только Лийсу, - так же шёпотом поправила парня Катрина. - Она дура.
  Рядом кхекнул рыжебородый гном, с трудом воздержавшийся от комментариев.
  - Приплыли, - только и смог сказать Артур, после такого признания.
  - Куда ты там приплыл засранец ленивый? - тут же 'напомнила' о себе Лийса. - Думай лучше как мои зубы из пасти этого живого ископаемого выдернуть, а не плавай по своим похотливым фантазиям.
  'Лийса!'. Сколько упрёков сыпалось в адрес Артура, за то, что он позволяет этой девушке 'вытирать об себя ноги'. Но ирония ситуации заключалась в том, что все, кроме её мужа Бьёрна, видели в Лийсе вздорную и стервозную бабу, которая норовила при каждом удобном случае покричать да поскандалить. А в Артуре, все, кроме Катрины, видели шизанутого придурка, вытворяющего невероятные безумства, которые нормальному человеку даже в голову не могли прийти. Странное совпадение, которое привело к ещё более странной дружбе. Ну а друзьям, всегда позволено несколько больше, чем обычным людям. Кроме того, Лийса никогда не переходила рамки дозволенного ей, и Артур не сомневался, что в глубине души, эта девушка даже побаивается его. Сами же 'пощёчины и оскорбления' для парня ничего не значили, и он мог бы в любой момент сделать Лийсе 'замечание', если бы они оказали неожиданный эффект на Катрину.
  Девушка, которая когда-то на полном серьёзе считала себя собакой и страдала, чуть ли не раздвоением личности, неожиданно перестала обожествлять Артура. Всё чаще, Катрина решалась вступать с ним в спор и высказывать парню своё личное мнение по всевозможным вопросам. Конечно, с мужской точки зрения, это не самый положительный эффект, но, Артуру было плевать. Медленно, но верно Катрина превращалась из затравленной всеми собачонки, в обычную девушку. И это для парня было куда важнее всех пощёчин, оскорблений и упрёков вместе взятых.
  Хотя, трудно поспорить и с тем фактом, что Лийса весьма 'не далёкая' личность, но разве это повод для того, что бы не замечать целый набор других положительных черт в этом человеке? Жизнелюбие, общительность, смелость, привлекательность, и, что наиболее важно, преданность, - именно такие черты характера, прежде всего, видел Артур в этой 'скандалистке'.
  Был и ещё один маленький аспект. Именно эта девушка держала под контролем излишне 'спесивых' и неадекватных игроков. Там, где Артуру понадобились бы долгие часы уговоров, разговоров, убеждений, что бы поставить очередного хама на место, Лийса и её муж обходились парой затрещин и пинками под зад. Тем самым, освобождая самого Артура от целого вороха проблем.
  ***
  Артуру можно было согласиться и с рыжебородым гномом в том, что весь этот 'тихий и безопасный' поход за кладом медленно, но верно, превращается в какую-то чертовщину. Когда парень давал своё согласие, на своё участие в поисках сокровищ, он и в самом деле надеялся на спокойную и неспешную прогулку по экзотическим местам. Заодно, Артур рассчитывал обдумать в 'спокойной обстановке' навалившиеся на него проблемы, разобраться в своих чувствах к Катрине, и обдумать свои последние воспоминания о Зое.
  Однако, вместо того, чтобы разбираться в собственных 'проблемах', парень с головой погрузился в проблемы семьи, живущей на другом континенте и, прямо сказать, в далеко не дружественной стране. Да вдобавок, к уже имеющимся проблемам прибавилась новая головная боль, в виде города-государства под названием Шшарисс. А точнее предстоящая защита этой деревеньки от огромнейшей армии, не менее огромного альянса.
  Интриги и политика, происходящие в этой игре, были для Артура так же важны, как и его запутанные чувства к Катрине или воспоминания о Зое. И дело не в том, что он погрузился в эту игру с головой, а в словах рыжебородого старика, сказанные им в еще забегаловке Шшарисса. Кому он нужен в реальном мире? Человек, проведший несколько лет в психушке, с диагнозом шизофрения. Где он сможет трудоустроится с такой записью в 'личном деле'? Что он будет делать, когда его 'контракт' на пребывание в этой игре закончится? Что бы Артур не планировал, - всё упиралось в 'стартовый капитал'. И пока единственная возможность его заработать, - накопить в этой игре как можно больше золотых монет, дабы по окончанию заключённого им контракта с компанией-разработчиком этой странной игры, обменять накопленное виртуальное золото на 'реальные деньги'. А для того чтобы быстро заработать целые горы золотых монет, нужна помощь огромного количества игроков и полный контроль над как можно большим количеством 'доходных' территорий.
  А потому ему необходимо придумать план по обороне города-рептилоидов Шшарисса. Придумать, что делать с гнилым сараем посреди огромного болота, который гильдия 'Когорта Рима', входящая в альянс Артура, гордо называла своим замком и который, судя по единодушным заверениям гномов, скоро утонет в этом самом болоте. Придумать, чем можно помочь гильдии 'Мальтийские рыцари', также входящая в альянс Артура, чей замок был выстроен на небольшом скалистом полуострове, связанный с материком весьма узким перешейком. Непреступная с суши цитадель, вырубленная прямо в одной из скал полуострова, оказалась весьма удобной мишенью для корабельных пушек. А потому, непрестанная орудийная канонада смолкала там только по ночам. Скалистый клочок суши был необходим сразу нескольким альянсам, и сражения за него шли нон-стопом, ибо ночью, когда смолкали пушки, на полуостров высаживался десант.
  А ещё в альянс Артура, который он в шутку назвал 'Во имя печенек!', входили несколько мелких гильдий, представляющие из себя жалкие огрызки, некогда больших, влиятельных, но потерявших в этой игре практически всё, что у них было, объединения игроков. Сейчас эти гильдии были представлены в основном из их глав, особо доверенных офицеров и людей, которым, по сути дела, было плевать на эту игру или которых просто не брали в более серьёзные гильдии. Проблема же заключалось в том, что, потеряв всё, главы этих гильдий не смирились со своим новым положением 'бичей' и по-прежнему требовали, чтобы к ним относились как к 'папкам-нагибаторам'. Артуру постоянно приходилось выслушивать их нытьё о том, что они годами играли в эту игру, не для того, чтобы в последствии беспрекословно исполнять приказы какого-то нуба. Как следствие, эти придурки имели своё мнение обо всём, что происходит вокруг них, и постоянно проявляли ненужную инициативу, поступая 'как им казалось лучше' и получая при этом всем известный результат, под названием, - 'как всегда'.
  Но главную проблему представлял альянс 'Серебряные Стрелы', во главе которого стоял весьма вспыльчивый ворген по имени Снольд. Представители этого альянса целыми стаями бродили вдоль границ Кальяруса убивая и уничтожая всё, что попадалось им на глаза. Война же с этим альянсом, - напоминала Артуру сражение с гидрой. И это необычное сравнение было основано на весьма простом факте: в этой игре невозможно 'окончательно' убить другого игрока. А значит, победив сегодня отряд из нескольких десятков игроков из 'Серебряных Стрел', завтра можно было нарваться на этот же самый отряд, усиленный несколькими сотнями 'добровольцев'.
  Что же касается самого альянса 'Серебряные Стрелы', то он контролировал настолько обширную территорию, что даже потеря нескольких замков для него являлось всего лишь комариным укусом. А уж разбойные нападения на свои караваны, (благодаря которым и пополнялась казна альянса Артура), 'Серебряные Стрелы' просто игнорировали. Помимо всего прочего, оказалось, что смерть для самих игроков этого альянса, - была всего лишь мелкой неприятностью, так как потерю их личного имущества компенсировала казна альянса. 'Люди' Снольда больше собственной смерти боялись не выполнить приказ своего вспыльчивого 'отца-командира'.
  И как Артуру бороться с подобной 'государственной махиной', было совершенно непонятно. Единственный способ победить этот альянс, который и в самом деле представлял собой некое виртуальное государство со своим собственным законодательством и финансовой системой, - это заставить Снольда перейти на свою сторону. Но как это сделать в нынешних реалиях, имея на руках горстку игроков, пустую казну и пару 'проблемных' замков? - Артур не представлял.
  Была и более глубинная проблема связанная с этим альянсом. Снольд - это весьма вспыльчивый человек, власть которого зиждется на страхе и терроре. Этакий местный аналог диктатора. В большинстве случаев, все его управление альнсом сводится к принципу 'запугать и показательно наказать'. А все военные компании, которые он возглавляет лично, зачастую являются банальной атакой противника 'в лоб'. И какие бы небылицы Артуру не рассказывали про этого человека, парень никак не мог поверить, что этот 'диктатор' может так искусно управлять огромным альянсом.
  Законы, которые регламентировали взаимоотношения различных гильдий входящих в альянс 'Серебряных Стрел' были продуманы досконально. В них прописаны практически всевозможные варианты конфликтов и пути их разрешения. Бюджет альянса, несмотря на систему всевозможных 'компенсаций' игрокам, - был профицитным. Кроме того, в альянсе была предусмотрена даже такая абсолютно не нужная игрокам вещь, как 'социальные льготы' для НПС. И всё это было написано не просто 'на бумаге', а применялось на практике.
  В довесок ко всему, этот вспыльчивый и недалёкий ворген нашёл способ выбраться из этой игры и получить свободу в реальности. И хотя Артур считал это полнейшим бредом, но стоило признать, что Снольд обосновал всё так, что ему многие поверили.
  Раздумывая над всем этим, Артур всё чаще приходил к мысли о том, что за Снольдом кто-то стоит. И этот 'кто-то' был для Артура опасным и непонятным человеком.
  Непонимание Артура вызывало всё, к чему прикоснулась невидимая рука этого 'серого кардинала'. К примеру, обман с 'освобождением' из этого мира 'игроков от корпорации', загнанных в эту игру почти насильно, рано или поздно раскроется, и Снольд обретёт весьма влиятельных врагов в своём окружении. Возможно, это даже развалит его альянс. Так какой в этом обмане смысл? А почему не смотря на всю злость Снольда на Артура, 'Серебряные Стрелы' отмахиваются от альянса парня как от надоедливой мухи? Не нападают на сарай 'Когорты Рима', стоящий в болоте и не осаждают всерьёз замок 'Мальтийских рыцарей'. При этом 'Стрелы' яростно набрасываются на малые альянсы и независимые гильдии, которые просто можно было бы присоединить к себе или заключить с ними союз, путём обычных переговоров. Но Снольд, словно бешенный пёс, кидается на всех, кто был слабее него. Такие абсурдные войны велись Снольдом вполне успешно и, как правило, заканчивались для 'Стрел' 'блицкригом', что выглядело парадоксально на фоне бездарных поражений от 'Истинных Тамплиеров' и 'унылой' военной компанией против альянса Артура.
  Почему всё происходит именно так? Зачем, кому-то нужно было прилагать неимоверные усилия по укреплению экономики 'Серебряных Стрел', разрабатывать 'законодательную систему' и следить за её исполнением, дыбы предотвратить междоусобные войны внутри альянса, и в тоже время осуществлять бессмысленную политику, которая, в конечном итоге, развалит этот альянс? Флот 'Серебряных Стрел' потопят 'Истинные Тамлиры'. Офицеры Снольда, узнав об его афере с возможностью получить 'свободу', взбунтуются и начнутся междоусобные войны. Одерживая 'яркие' победы над альянсами и гильдиями, которые были бы не прочь и сами стать частью 'Стрел', Снольд добился лишь того, что теперь его альянс страшатся, словно какое-то пугало. А люди, которые когда-то хотели присоединиться к 'Стрелам', в итоге, теперь люто ненавидят этот альянс.
   В общем, Артуру было абсолютно не понятно, какими мотивами руководствуется человек, управляющий 'Стрелами' за спиной Снольда.
  Непонятен был и замысел с предстоящим штурмом города рептилоидов Шшарисс. Зачем 'Стрелам' понадобилась эта 'деревушка' ящериц, стоящая на окраине болот? Доход от её разграбления, минимальный (если он вообще будет). Предотвратить усиления влияния Артура на местное население? Это имело бы смысл в 'реальном мире', но в игре репутацию с нейтральным городом могут повысить все, кому не лень. Рептилоиды, живущие в этом городке, могут одинаково обожать игроков как из альянса Артура, так и из альянса Снольда. И плевать этим ящерицам, что обожаемые ими альянсы воюют с друг другом. Но всё же 'Стрелам' зачем-то понадобилось нападать на этот город. При этом совершенно очевидно, что нейтральный город отстроиться на прежнем месте независимо от того, вырежет ли Снольд всё местное население под корень или нет. Такова механика игры, - нейтральные города невозможно завоевать или уничтожить, их можно только разграбить. А значит, местное население в любом случае будет ненавидеть гильдии и альянсы принявшие участие в разграблении их деревушки и обожать альянсы и гильдии которые попытались её защитить. Получается, что цель по 'предотвращению влияния' Артура на город, - абсурдна по своей сути. Ведь парень обязательно попытается защитить этот город, а, значит, он автоматически получит обожание местных жителей, а Снольд, наоборот, заслужит их ненависть.
  Единственное объяснение происходящему, которое хоть что-то объясняет, заключается в том, что 'Стрелы' бояться того, что Артур получит право влиять на решения местного губернатора. Как это произошло в нейтральном городе Кальярус.
  Тогда Артур случайно сместил с губернаторского поста местного градоначальника и 'поставил' на этот пост 'своего человека'. Таким образом, парень активировал способность 'Основы демократии' и получил возможность влиять на принимаемые решения новыми городскими властями. Но проблема заключалось в том, что это произошло при штурме города Кальярус войсками 'Серебряных Стрел'.
  И вот, ситуация повторяется. Скоро 'Стрелы' снова нападут на нейтральный город, с твёрдым намерением вырезать под корень всё местное население, а Артур снова будет героически всех спасать. Словно кто-то специально жаждет повтора тех событий, что произошли в Кальярусе. Пытается понять и осмыслить произошедшее тогда. Но, если это так, то получается, что этот 'кто-то' вновь использует альянс Снольда для своих целей, прекрасно осознавая, что он вбивает ещё один гвоздь в крышку гроба 'Серебряных Стрел'.
  И при этом, единственное, что сейчас остаётся делать Артуру, - это просто плыть по течению очень быстрой горной реки, пытаясь не разбить свой хлипкий плот о каменные пороги. Бурная река, - это стремительно меняющийся игровой мир 'Песочницы'. Мир игры, который живёт по своим собственным законам и которому по большому счёту плевать на Артура и его карликовый альянс. Плотом, на котором Артур сплавляется по этой бурной реке, - являются его новые друзья. Помогая ему советами, подсказками, а иногда и грубой физической силой, они позволяют Артуру выжить в этом безумном игровом мире. Речные пороги, - это десятки проблем, которых с каждым днём становится всё больше и больше.
  А где-то вдали, всё более отчётливее, слышен шум водопада, на встречу с которым несётся плот Артура.
  
  5
  
  'Возможность побыть наедине со своими мыслями, мысленно хмыкнул Артур. - Как же. Размечтался. Стоило только покинуть Кальярус, и я тут же вляпался в чёрте что'
  - Не ворчи, - тонкий указательный палец Катрины прижался к губам Артура, - мне не нравится, когда ты становишься похожим на этого гнома.
  Открыв глаза, Артур с удивлением посмотрел на прижавшуюся к нему девушку.
  - Я говорил вслух?
  - Да, - уверенно ответила ему Катрина.
  - И тебе это не нравится?
  После секундной паузы Катрина неожиданно уткнулась в плечо парня.
  - Я опять сделала что-то не так?
  - Нет. Ты всё сделала правильно, - поспешил успокоить девушку Артур. - Просто я удивлён. Ты сейчас впервые сказала, что тебе что-то не нравится во мне, - от этих слов девушка ещё сильнее вжалась в плечо Артура. - В этом нет ничего страшного Катрина. Это даже замечательно, что ты перестала воспринимать меня как некий идеал, и просто увидела во мне обычного человека.
  - Давай тогда и я скажу, что мне в тебе не нравится, - раздался из соседнего овражка 'нежный голосок' Лийсы.- Сейчас я живо твоей длинноухой дуре глаза-то раскрою.
  - Да чтоб ты сквозь землю провалилась, - в сердцах воскликнул Артур, не выдержав бесцеремонности тролльчихи, вклинившейся в их разговор. - Бьёрн, а ну быстро взял свою жену в охапку и оба шагом марш из игры. Пока я этого динозавра на вас не натравил.
  - Не смей кричать на мою жену!!! - раздался разъяренный рык воргена. - Раскомандовался. Да я тебя сейчас и без этого динозавра на лоскутки порву.
  - Куда полез! - тут же испугано взвизгнула тролльчиха. - А ну быстро назад.
  - Ну всё, достали оба, - вздохнув Артур повернулся к длинноухой девушке, которая уже с улыбкой смотрела на него. - Катрина поднимаемся и идём выяснять отношения с этими чокнутыми. Покажем им кто тут из нас недомерок и шизанутый.
  - Э, э, э, - тут же всполошился рыжебородый гном, с округлившимися глазами наблюдая как Артур стал выкарабкиваться из оврага. - Вы куда полезли. Ты же парень сам только что говорил, что эта тварь сожрёт нас, как только мы вылезем из 'своих' нор.
  - Я сказал, что этот динозавр 'возможно' сожрёт нас, если мы вылезем из этих канав, - уточнил Артур, увлечённо карабкаясь наверх. - А теперь я решил рискнуть и проверить это на практике. А заодно надрать задницы этим двум хамам.
  - Ты кого это хамкой обозвал? - тут же взвилась тролльчиха. - Да я тебе сейчас за это лично яйца поотбиваю! А ты чего остановился? - этот вопрос уже относился к явно растерявшемуся Бьёрну - Твою жену последними словами обзывают, а ты глазёнками только недоумённо мыргаешь. Быстро полез наверх!
  - Трым слезать! - тут же послышалось с вершины эвкалипта.
  - Боже, ну вот за что ты свёл меня с этими ненормальными, - в очередной раз воскликнул гном, помогая Артуру вскарабкаться наверх. - И чем же я нагрешил-то так перед тобой?
  Тем временем выбравшись из оврагов, Артур и Бьёрн одновременно погрозили друг дружке кулаками и, покосившись на спящего динозавра, стали поспешно помогать своим 'половинкам', выкарабкаться из оврагов. Точнее свою половинку вытягивал Бьёрн, а вот Артур...
  - Чёрт, вот ты-то точно не моя половинка, - пробубнил Артур, вытягивая из оврага рыжебородого гнома.
  - Какая я тебе половинка, - не остался в долгу Вернер, - ты совсем уже 'с катушек съехал' парень?
  - Катрина подтолкни этого старого пердуна под зад. Блин. Тяжёлый-то какой.
  - Так доспехи с десяток килограмм весят, - попытался оправдаться бородач.
  - Да какие доспехи тебе. Пива лакать меньше надо. Как ты в эти латы вообще ещё умудрился влезть? Бьёрн хватит скалится на меня и помоги вытянуть этот бочонок пива.
  ***
  - И что дальше? - подойдя к Артуру вплотную и показушно подбоченившись, тролльчиха с интересом посмотрела на парня.
  - А что дальше? - задумавшись переспросил Артур, разглядывая лежащего в нескольких шагах от него динозавра - Грязь надо искать.
  - Это ещё зачем? - не поняла план Артура тролльчиха. - Ты что, собираешься забросать это чудовище грязью?
  - Да причём тут этот несчастный динозавр? Лийса, ну включи ты своё воображение хоть на секунду. Ты, Катрина, бикини, грязь, борьба между вами, мы в виде болельщиков, - никогда не смотрела подобные шоу что ли?
  - Трым смотреть, - тут же поделился своими воспоминаниями огр.
  За спиной зеленокожего гиганта донеслось не то шипение, не то смех рептилойдши-громовержицы Талиссы.
  - Кстати, - вспомнил Артур, - и ещё Талисса в коротких шортиках в качестве судьи. Трым тебе нравится моя идея?
  - Трым нравится, - тут же одобрил огр.
  - И Бьёрн, похоже, одобряет, - обрадовался поддержки своей идеи Артур среди мужской части его отряда. - В общем так девочки, ищите грязь и раздевайтесь.
  - Походу, в конец сбрендил, - пробормотал под нос рыжебородый гном, демонстративно не захотев быть частью 'мужского большинства'.
  - Да кто бы сомневался! - всплеснула руками Лийса. - Я этого похотливого козла ещё при первой встречи раскусила. Все мысли только о бабах и сексе. А ты чего мечтательно глаза закатил, псина облезлая? Надеюсь, сейчас ты меня в бикини представляешь, а не эту плоскодонку ушастую? А ну стой дура лопоухая! Ты что, и в самом деле пошла грязь искать? Талисска прекращай хихикать за спиной этого зеленокожего дурочка-переростка и шибани нашего шизанутого извращенца молнией какой-нибудь. Похоже, его торкнуло так же, как и это ископаемое. Вылупились друг на друга и даже не моргают. Жуть какая-то.
  - Торкнуло? - всё также задумчиво переспросил Артур, и в самом деле пристально вглядывающийся в едва приоткрытые глаза динозавра.
  ***
  'А ведь действительно, - согласился с Лийсой Артур. - Замутнённый взгляд, необычная слабость и судя по тому, как он тут свалился, полное отсутствие какой-либо координации в движениях. Похоже, этого несчастного динозаврика весьма сильно 'торкнуло'.
   Ситуация с динозавром вообще была немного непонятной. Задумавшись в забегаловке рептилоидов о смутном будущем своего альянса, Артур, похоже, 'выпал из реальности' в которую его вернул рыжебородый гном. Растормошив парня, неугомонный рыжий кладоискатель лишь отмахнулся от вопроса 'А куда, собственно, все подевались?', и побежал на поиски Катрины и Трыма.
  Впрочем, поиски были недолгими. Катрина откликнулась сразу же после того, как рыжебородый пробасил её имя на весь городок, а огр нашёлся в ближайшем от города озере. После получасового 'уламывания' Трыма перестать 'плескаться в этой луже' и отправиться с ними в 'увлекательное путешествие', маленький, но дружный отряд, наконец-то был собран. Покопавшись в командных настройках игры, Артур прикрепил к 'дружному' отряду некую чешуйчатую громовержицу и тролльчиху с её блохастым ревнивцем, которые сейчас находились в реальном мире, и не растрачивали своё ограниченное игровое время на обычные сборы и дорогу.
  И вот, храбрая четвёрка игроков, отправилась на поиски богатства и славы. При этом, совершенно не заметив отсутствия в своих рядах кое-кого пятого.
  Весьма быстро преодолев пару километров по грунтовой дороге, 'бесстрашные кладоискатели' с недоумением переглянулись. Дело в том, что дорога, по которой они шли, просто упиралась в доисторические джунгли. Ни сворачивала, ни заканчивалась, а именно упиралась в живую стену из гигантских папоротников и эвкалиптов. Кроме того, прислонившись к одному из деревьев, 'четвёрку кладоискателей' встречал пятый 'постоянный' член команды, - рептилоид Длиннохвост, которого они благополучно 'забыли' в городе.
  Пытаясь не смотреть на рептилоида, 'дружная команда' стала громко рассуждать на тему, зачем вообще нужно было строить эту 'дорогу в никуда'. В конце концов, отделавшись скупыми извинениями перед рептилией, и хоть как-то замяв неловкость ситуации, маленький отряд бесстрашно шагнул в самый настоящий 'Парк Юрского периода'.
  Джунгли просто кишели гигантскими сороконожками, стрекозами, змеями, а так же всевозможными рапторами и варанами размером с буйвола. Прорубая себе путь через лианы и отбиваясь от всей этой живности, 'храбрые путешественники' неожиданно наткнулись на первую сосну. Хвойное дерево так дико смотрелось посреди гигантских папоротников, пальм и эвкалиптов, что Артур на всякий случай протёр глаза. Но и после этого нехитрого действа сосна никуда не исчезла.
  В дальнейшем, по мере их приближению к 'Великим болотам Севера', хвойные деревья стали встречаться всё чаще, вытесняя собой тропическую растительность. Наконец, маленький отряд Артура, 'вывалился' на огромную поляну, и тут же единогласно было принято решение о привале.
  Именно в этот момент в игру зашли и 'обычные' игроки, которые были официально зачислены в 'клуб кладоискателей'. А именно тролльчиха Лийса, ворген Бьёрн и рептилоидша Талисса. Последующие же за этим 'теплые приветствия' встретившихся членов 'дружной и сработавшейся команды', с уже привычными обещаниями перебить друг - дружку при первой же возможности, были прерваны треском поваленных деревьев и просто неимоверный грохотом, который казалось, сотрясал саму землю. Даже не успев ничего сообразить, Артур в ужасе увидел как прямо перед ним, возникла туша здоровенного динозавра под три-четыре метра высотой и в два десятка метров в длину. Стоя на двух лапах этот гигант был бы похож на всем известного тираннозавра Рекса, если бы не его крокодилья пасть и просто потрясающе огромный спинной гребень. Выбежавшее на поляну чудовище задрало к небу голову и сотрясло окружающую местность своим рёвом.
  А вот потом, пошли те самые непонятки. Растерявшегося Артура, кто-то бесцеремонно повалил на землю и волоком потащил к ближайшему оврагу. Пытающуюся что-то сколдовать тролльчиху, Бьёрн перекинул через плечо, и крепко придавив лапой брыкающуюся супругу, помчался к соседнему оврагу. Неуклюжий огр показал просто великолепный навык карабканья по деревьям, в один миг оседлав макушку какого-то гигантского эвкалипта. Не отстали и от огра рептилоиды. Волокущийся по земле парень, лишь заметил втягивающийся в крону какого-то хвойного дерева хвост Длиннохвоста, за который цепко вцепилась Талисса. Успев напоследок показать растерявшемуся Артуру язык, девушка, словно обычной верёвкой, была втянута в густую крону дерева. Наконец, за спиной Артура кто-то натужно крякнул, и в следующий миг парень покатился по крутому склону, достаточно глубокого оврага, на дне которого его уже встречала Катрина. Следом за парнем, охая и кряхтя, скатился рыжебородый гном.
  Тем временем, выбежавший на поляну динозавр, даже и не думал преследовать свой 'убегающий обед'. Уставившись в одну, только ему ведомую точку на земле, этот крокодил-переросток сделал неуверенный шаг и, пошатнувшись, рухнул на землю. Подождав, когда уляжется поднятая им пыль и грязь, доисторическое чудище сделало глубокий вздох, пару раз фыркнуло и словно обычная домашняя кошка, свернулось клубком. После чего, это ископаемое широко зевнуло, дав возможность 'перепуганным путешественникам' убедиться, что перед ними никакое-то там травоядное-жвачное, а самый настоящий хищник, и заснуло.
  С этого момента этот гигант всячески игнорировал присутствие не в меру крикливых и болтливых 'недоумков', находящихся буквально в паре метрах от него. Что никак не вязалось с описанием этого чудища, выложенным на официальном сайте игры.
  Спинозавр, - рейдовый монстр окрестностей города Шшарисс. Рекомендуемая численность рейда не менее сотни человек. Набрасывается на всё живое, что попадается ему на глаза. Короче, очередное вечно голодное чудовище, жрущее всех и вся. Сравнительно небольшая численность рейда (для данной игры) на этого 'Спинозавра' и скромная награда за его убийство, объяснялась тем, что этот монстр был введён в игру специально для новичков, желающих опробовать свои силы в 'серьёзных сражениях'.
  Именно его 'необычная сытость', которой Артур пытался вначале объяснить странное поведение монстра, и противоречила официальному описанию 'вечно голодного'. Однако теперь, стоя на расстоянии вытянутой руки от этого 'чуда природы', Артур внимательно всматривался в его замутнённые глаза с блуждающими зрачками. Словно хищник никак не мог сфокусироваться на своей потенциальной жертве.
  'Хищники, конечно же, едят какие-то растения для профилактики заболеваний, - припоминал уроки биологии Артур из своего далёкого детства. - Да он мог и просто съесть что-нибудь не первой свежести, но, учитывая, что мы рядом с болотами, логичнее предположить что этот 'токсикоман' просто надышался болотным газом. И, причём, в очень больших количествах'.
  Придя хоть какому-то логичному заключению, Артур напустил на себя удивлённый вид и повернулся к зудящей под ухом тролльчихе.
   - Лийса, а почему ты всё ещё в платье?
   - Ах ты говнюк! - воскликнула девушка, которая всё это время просто стояла рядом с парнем, стараясь не шуметь.
  ***
  - Угу. Походу он и в самом деле чем-то надышался, - влепив всё же дошутившемуся Артуру неслабую пощёчину, Лийса, всё же выспросила у парня, что он так отчаянно пытался разглядеть в этом динозавре. И теперь, она уже лично осматривала полусонное чудовище. - Наверно у него сейчас и голова просто раскалываться должна, не зря же он её так отчаянно хвостом накрывает, - немного подумав, девушка бесстрашно дотронулась до носа 'больного'. - Мокрый, - констатировал 'доктор Лийса', - это хорошо или плохо?
  - Для кого? Для нас или для него? - тут же нашёлся с ответом Артур, потирая щёку с хорошо отпечатавшейся на ней пятернёй. - Лийса, я ведь не ветеринар.
  - Милая, - тем временем продолжал умолять строптивую супругу перепуганный ворген. - Пожалуйста. Ну, отойди ты от этого полудохлого чудовища. Не трогай его.
  - Да какое нам дело вообще до его мокрого носа? - тут же высказался и рыжебородый гном, раздосадованный ещё одной непредвиденной остановкой в их путешествии. - Давайте кокнем его, пока он в таком состоянии и пойдём уже дальше.
  - Как хорошо, что ты заговорил о нашем 'туристическом походе по экзотическим местам', Вернер, - повернувшийся к гному Артур, одарил этого рыжего афериста холодной ухмылкой. - Подскажи-ка, а наш дальнейший 'туристический маршрут' часом не пролегает через вот эту просеку, которую только что проделала эта многотонная туша? Кажется, тебе просто не терпится, чтобы мы все поскорее надышались тем же газом, что и это несчастное животное.
  - Кхм..., - стушевавшись под холодным взглядом Артура, гном непроизвольно сделал пару шагов назад, - А ты что так на меня смотришь парень, словно я знал об этом газе. Я же тут никогда не был, да и ты сам мою карту несколько часов разглядывал. Не было на ней ни слова про газ.
  - Да вот как-то странно, - задумавшись, Артур снова потёр щёку, с отпечатавшейся пятернёй Лийсы. - В первую очередь ты упрашивал пойти с тобой меня. А не Длиннохвоста или Трыма. Но накой чёрт, я тебе так был необходим в этом путешествии, если даже нормальным боевым оружием не владею? Моя помощь пригодилась бы тебе только в странных и в весьма неординарных ситуациях.
  - Ну, так это..., - снова замялся гном. - С чего ты вообще решил, что мне был нужен именно ты?! Просто без тебя эта девчонка никуда бы не пошла, - не глядя на Катрину, гном ткнул в неё пальцем, - а без хорошего проводника на этих болотах делать нечего.
  - Для начала поверни свою головёнку и посмотри, куда ты своим пальцем тычешь, - ледяным тоном посоветовал гному Артур, - а потом расскажи-ка нам правду об этом кладе. А то чем дальше в лес, тем больше дров.
  Повернув голову, Вернер, словно ошпарившись, отдёрнул руку, пальцем которой он проверял 'упругость' груди Катрины. Затем, отступив 'на всякий случай' от Артура ещё на пару шагов, гном понуро опустил голову и внимательно стал рассматривать свои латные сапоги.
  - Да не знал я о газе, - наконец пробубнил гном. - Я даже не знаю, что находиться в сундуке, который на карте нарисован в виде конечной цели нашего путешествия. Может золото, а может рванный сапог. Мне то её и продали всего лишь за два десятка золотых на одном из 'южных рынков'. Я тогда ещё посмеялся над дураком, который мне её, считай, за дарма всучил. Ну а дальше, сам понимать должен. Без проводника, в этих болотах сильно не погуляешь. Нанимать кого-то со стороны опасно, а свою девчонку ты всё равно бы одну никуда не отпустил.
   - Ну, что же, - вынужденно согласился Артур. - Это объяснение уже более-менее смахивает на правду. В какой стороне у нас Шшарисс находится?
  - Да за этими оврагами и находиться? - всё также, не поднимая головы, буркнул гном. - Ты что парень, никак вернуться решил?
  - Да, - кратко подтвердил Артур догадку гнома. - Причём, если мы поторопимся, то успеем вернуться в город до темноты. И пока не придумаем надёжное средство защиты от этого газа, сюда больше ни ногой. Хотя, может кто-то из наших магов умеет создавать какое-нибудь магическое подобие противогаза? - строго посмотрев на смущённо пожимающих плечами Лийсу и Талиссу, парень развернулся спиной к динозавру и потопал по направлению к городу.
  - Эй! А с ним-то что делать? - вдруг окликнула Артура тролльчиха, указывая при этом на динозавра. - Мы его так и оставим здесь?
  Тяжело вздохнув, парень обернулся и ещё раз посмотрел на несчастного токсикомана.
  - Катрина, до болот ещё далеко?
  - Несколько сотен метров, кажется, - неуверенно ответила на вопрос Артура девушка.
  - Насекомых и змей на этой поляне нет, растительность под ногами редкая и жухлая, нижние ветки на всех деревьях отсутствуют, - перечислил свои наблюдения парень, - значит, по утрам газ добирается и до этой поляны как обычный, стелящийся по земле, туман. А, учитывая, в каком плачевном состоянии находится этот 'крокодил', думаю Лийса, завтра днём ты сможешь сюда прийти и выдрать из его трупа свои зубы.
  - Уродец бездушный, - совершенно неожиданно для Артура, да ещё и с какой-то непонятной для него обидой и злостью, сквозь зубы процедила тролльчиха. - Тебе что, совсем его не жалко? Или ты и в самом деле считаешь, что я способна скатиться до твоего уровня?
  - Обалдеть!!! - только и смог выговорить потрясённый Артур, ловя на себе осуждающие взгляды.
  
  6
  
  - Артур, - облокотившись, на спинку мягкого дивана, Зоя оценивающе посмотрела на сидящего напротив него парня, - тебя достаточно сложно ревновать к другим женщинам. Особенно к этой грудастой дуре, которая без твоей помощи не может даже кофе сварить. Я просто хочу понять, что ты от неё хочешь.
  - Так, значит, до тебя дошли слухи о поломанной кофеварки и о том, как я героически спас несчастную секретаршу от увольнения? - отвлёкшись от импровизируемой сцены, Артур повернулся к девушке.
  - Не меняй тему разговора. Впрочем, мне и это интересно. Это же ты, тогда сломал кофеварку в приёмной отца?
  - Да, - честно признался парень.
  - Бедняжка, - сокрушённо вздохнув, Зоя приподняла хрустальный бокал с вином. - А эта девочка всерьёз считает, что ты спас её от безработицы. И теперь всячески пытается угодить тебе.
  - Наверно, она сильно разочаруется в людях, когда узнает правду, - пожав плечами, Артур также приподнял бокал и, задумавшись, снова посмотрел на сцену.
  - Тост, - едва слышно произнесла Зоя.
  - Прости?
  - Ты ведь мужчина, - улыбнулась девушка, - с тебя и тост.
  - Даже не знаю, - пытаясь собраться с мыслями, парень ляпнул первое же, что пришло ему в голову. -Может за то, чтобы эта придурошная не шмякнулась на сцену вместе с шестом? - желая наглядно подкрепить свой тост, Артур указал на полуобнажённую девушку на сцене местного стриптиз бара.
  Звонко рассмеявшись, Зоя поставила бокал на стол.
  - Я что-то не то сказал?
  - Нет-нет, - поспешив успокоить парня, Зоя замахала руками. - Замечательный и, надо признать, весьма актуальный тост.
  - Тогда почему ты не пьёшь?
  - Потому что, мой милый, я отлично помню, что мы с тобой натворили, после того как тебе удалось меня напоить.
  - Но... - замявшись, парень разом осушил бокал.
  - Не подбирай слова, - все ёще улыбаясь, прошептала Зоя. - Будь смелее.
  - Ерунда какая-то, - наконец после долгой паузы, пробубнил под нос Артур. - Я ничего не понимаю, что тут происходит. Сначала мы два часа неслись на запредельной скорости в областной центр, чтобы успеть на совершенно непонятное для меня совещание в обладминистрации. Потом, вместо совещания, ты приводишь меня сюда. А сейчас, ты говоришь, что тебе не понравилась наша первая ночь.
  - Я не говорила, что мне тогда не понравилось, - стрельнув в парня глазами, Зоя медленно стала расстегивать верхние пуговицы блузки. - Я была просто впечатлена этой твоей звериной страстью, напором. Кстати, ты не узнаешь эту блузку?
   - Слишком сильно расстегнула, - не отводя от девушки растерянного взгляда, парень торопливо осушил её бокал.
  - Не переживай, - беззаботно отмахнулась Зоя. - По меркам этого заведения, я уже слишком стара, чтобы своими прелестями кого-то впечатлить здесь. Может заказать тебе водки?
  - Нет. Спасибо.
  - Ну, и? - теребя ещё очередную пуговицу блузки, девушка кокетливо вскинула бровь. - Что ты сейчас думаешь о моей груди?
  Неожиданно провокационный вопрос Зои, расставил всё по своим местам. Словно нащупав некую точку опоры, в происходящем безумии, Артур уже уверенным взглядом посмотрел на 'кокетку', сидящую напротив него.
  - Ты обиделась на меня?
  - А ты сам, как думаешь? - вопросом на вопрос ответила Зоя.
  - А это, - парень обвёл пространство вокруг себя, - стало быть, твоя месть за мою выходку в приёмной?
  - Ну, ты так заинтересованно тогда смотрел на зад этой девчонки, что я решила удовлетворить сполна твою любознательность. Смотри, сколько влезет.
  - Прости, - виновато пробубнил под нос Артур.
  - Прости, и всё? Ты хочешь объяснить свой поступок простым извинением? - окинув холодным взглядом нерешительно поднимающегося из-за стола парня, Зоя повелительно махнула ему рукой. - Садись сей час же. Знаю, что ты задумал. Опять бухнешься передо мной на колени и будешь утверждать, что ты самый последний дурак. Вот только, тебе не кажется, что в этом заведении эта сцена будет выглядеть совсем уж пошло?
  - Кажется.
  Вздохнув, девушка опустила глаза и торопливо застегнула пару пуговиц на блузке.
  - Пожалуй, я и в самом деле немного переборщила, - смущённо улыбнувшись, она отвела взгляд от мнущегося за столом парня. - Налей себе что-нибудь, и мне минералки.
  Взяв из рук Артура протянутый ей бокал, девушка неуверенно отхлебнула из него минеральную воду.
  - Пожалуй, сойдёт. Но в следующий раз разливай воду и соки, не по бокалам из под вина, а в стаканы, которые стоят рядом.
  - Прости, - снова виновато пробубнил Артур.
  - Боже! - закатив глаза к зеркальному потолку стриптиз бара, Зоя тяжело вздохнула. - Как же меня уже достали твои детские выходки и эти твои 'прости' да 'извини'. А ещё эта твоя маска властного и прагматичного человека с холодным взглядом. Зачем ты за ней прячешься, когда мы остаёмся наедине? Неужели ты думаешь, что этот и есть образ настоящего мужчины, от которого я должна быть без ума?
  Вынуждена тебя разочаровать, но мне нравится больше тот милый, ревнивый увалень с дурацкими шутками, который предстаёт передо мной всякий раз, когда я тебя ставлю в такие дурацкие ситуации как эта. А не та лицемерная скотина, которую ты постоянно пытаешься изобразить передо мной. Ну, и раз на то пошло, то учти, не смотря все твои старания, я никогда не смогу воспринимать тебя как мужчину, в которого я бы могла без памяти влюбиться. Во-первых, не в том я уже возрасте, чтобы романтично вздыхать при виде каждого проезжающего мимо меня принца на белом коне, а во-вторых, и это главное, 'ты не герой моего романа'. Ты не в моём вкусе и не о тебе я мечтала всю свою жизнь, - отхлебнув воды, девушка посмотрела на сидящего напротив неё парня, - но так уж сложилось, что других вариантов больше нет, и вряд ли уже найдутся. - Задумавшись над чем-то, Зоя снова отпила из бокала. - Ты прекрасный и верный друг. И я уверена, что из тебя выйдет чудесный муж и отец. А о большем, я уже не прошу и не мечтаю. Хватит с меня всех этих 'принцев'.
  - Отец? - просипел ошарашенный Артур, расслышав во всём монологе девушке, похоже, только это, единственное слово.
  - Я хочу ребёнка Артур. Не сейчас, - поспешила успокоить Зоя бледнеющего парня. - Но ты ведь не против того, чтобы через пару лет у тебя появился сын или дочь? Хотя, лично я хочу девочку. Впрочем, - заманчиво улыбнувшись, девушка посмотрела куда-то в сторону. - Тут есть и закрытые комнаты. Так что у тебя есть все шансы и на 'сейчас'. По крайне мере, я не против, если ты решишь внести свой вклад в создание нашей семьи, прямо в этом заведении.
  - Нет! - тут же отклонил предложение девушки Артур, и, поняв, что он ляпнул что-то не то, тут же попытался пояснить свой отказ. - То есть не то, что бы я не хочу. В смысле тебя не хочу. В смысле детей... Да блин!!! - залпом осушив бокал и ощущая себя последним кретином, Артур торопливо наполнил его снова.
  -Успокойся, - поспешила успокоить вконец выведенного из равновесия парня, улыбающаяся девушка. - Я поняла, что ты хочешь и меня, и детей, но не сейчас и не здесь. Но тогда давай прорепетируем, - на секунду задумавшись, Зоя решительно поставила на стол бокал с минеральной водой и произнесла воспитательным тоном. - Налей мне воду в стакан. Привыкай всё делать правильно.
  Понимающе улыбнувшись, Артур взялся за бутылку с минеральной водой.
  - Из тебя получиться прекрасная мать.
  - Спасибо. Но боюсь, что вначале мне придётся приложить немалые усилия для воспитания отца своего бедующего ребёнка.
  На минуту за столиком повисла неловкая 'ресторанная тишина', которую первым решился нарушить Артур.
  - Давай уйдём отсюда. Это место совершенно не подходит для нашего разговора.
  - Непременно уйдём, - согласилась с ним девушка. - Но вначале, я хочу показать, что меня раздражает в тебе. И это место подходит идеально. Посмотри на снующих вокруг полуголых девушек и ответь, они интересны тебе, как мужчине? Только честно.
   - Не все, - честно признался парень.
  - А если, предположить, что мы с тобой не знакомы. Или даже не так, - поднеся палец к своим губам, Зоя задумчиво посмотрела на зеркальное отражение их столика на потолке, - скажем, мы с тобой родные брат и сестра, а эти девушки обычные официантки обычного ресторана. И так уж вышло, что все они проявляют к тебе интерес. Ты бы решился переспать хотя бы с одной из них?
  - Нет.
  - Почему?
  - Трудно объяснить, - замялся парень.
  - Потому что ты боишься раскрыться перед ними. Боишься, что они залезут тебе в душу. Ты просто клинически не доверяешь людям и ото всюду ждёшь подвоха. Причём, это укоренилось тебе настолько сильно, что ты держишь на расстоянии даже меня. Мало того, всякий раз, когда мне кажется что я почти достучалась до тебя, что ещё немного, и мне станут понятны твои чувства, мысли, желания и страхи, - ты отталкиваешь меня.
  Послушай, независимо от того, как я реагирую при людях на твои мальчишеские выходки и нелепые шутки, на самом деле я просто в восторге от них, но я не случайно всякий раз говорю о том, что не могу полюбить тебя. Как можно полюбить бездушную каменную маску с ледяным взглядом? Ведь только в постели ты теряешь контроль над собой и превращаешься в того безудержного мальчишку, который со звериным рыком сорвал с меня эту блузку в нашу первую ночь. Но ночная страсть проходит, и ты снова натягиваешь на себя эту маску. Мало того, ты начинаешь чуть ли не в слух анализировать наши постельные 'выходки'. Зачем? Такое ощущение, что ты прикидываешь, а собиралась ли я откусить тебе сегодня член. Ты хоть задумывался, как глупо выглядит твоё лицо, когда ты пытаешься прокрутить в своей голове всё то, что мы только что вытворяли в постели? А каково в этот момент приходиться мне? Это ненормально. Даже на фоне наших странных взаимоотношений.
  Взяв стакан с минералкой, Зоя посмотрела на сцену, где оттанцовывала очередная 'дива'.
  - Артур, когда-то ты меня спрашивал, что тебе сделать, что бы я полюбила тебя? Ну, так я готова дать ответ на этот вопрос - будь самим собой, когда мы наедине. Поверь, я и в самом деле решила связать с тобой свою жизнь, и, так же как и тебе, мне страшно. Я точно знаю, что наши отношения развиваются не так, как у нормальных людей. И с момента нашей первой встречи я чувствую, как нас всё глубже затягивает в водоворот какого-то настоящего безумия и кошмара. Но я сознательно закрыла глаза и доверилась тебе. Однако ты мне так и не доверяешь. И даже сейчас, я вижу эту бездушную маску с надменным взглядом. Что ты сейчас высчитываешь? Только честно.
  - Ты тут была и раньше. Слишком хорошо ориентируешься.
  - Я тут работала, - без всякой паузы, не раздумывая ответила Зоя. - В таком же символическом нижнем белье разносила клиентам еду и спиртные напитки. И улыбалась, когда мне в трусики просовывали чаевые. Удивлён?
  - Да. Но не тем, что ты тут работала. Я уверен в том, что дальше чаевых дело не заходило. Я просто не ожидал такого откровенного ответа. Наверно ты сильно выделялась среди этой общей массы.
  - Большинству из этих официанток едва исполнилось восемнадцать, а подростки все на одно лицо. Но сейчас ты делаешь большую ошибку в своих расчётах. Ты пытаешься приравнять тридцатипятилетнюю тётку к этим молодым девицам. Не удивительно, что в твоём представлении, я сильно отличаюсь от них.
  - Не старь себя
  - Даже и не собираюсь. Через полгода, мне будет тридцать пять. Это просто тонкий намёк на то, что я хочу на свой юбилей какой-нибудь необычный подарок. Начинай готовить.
  - Необычный подарок, - задумчиво повторил за девушкой Артур. - Ты хочешь, что бы за пол года я смог влюбить тебя в себя.
  - Это как максимум. Я действительно хочу влюбиться в тебя как восемнадцатилетняя девчонка. Но если не получится, то хотя бы избавь меня от лицезрения этой надменной каменной рожи, когда мы с тобой остаёмся наедине, и перестань просчитывать каждый мой шаг. Иначе я точно тебе кое-что откушу.
  - Посоветуешь, с чего мне стоит начать?
  - Заведения работает всю ночь, - вздохнув и закрыв глаза, словно перед прыжком в бездонную пропасть, Зоя едва слышно ответила на вопрос Артура. - И в течение этой ночи, просто постарайся поддерживать со мной непринужденный разговор. Только, чур, не утаиваем друг от друга ничего. Если хочешь, закажи себе водки, или пялься на мой лифчик, - с этими словами, Зоя решительно расстегнула многострадальные верхние пуговицы своей блузки. - Я не шутила когда рассказала тебе и о комнатах, где мы можем 'уединиться' и о том, что не возражаю, если ты будешь глазеть на снующих вокруг девчонок. Но, при условии, что ты честно будешь мне рассказывать, что тебе в них понравилось. Должна же я знать на будущее, от каких стерв держать тебя подальше.
  - И с чего мы начнём наш разговор?
  - Объяснений. Я хочу знать, из-за чего мне пришлось выслушивать все эти гадости в приёмной, - слабо улыбнувшись, Зоя, излишне возмущённым тоном, прокомментировала произошедшее тогда. - Это же надо только додуматься, глядя мне в глаза, сказать, что у меня недостаточно большая грудь, а мои стройные ножки напоминают тебе о приближающейся зиме.
  - То есть в то, что меня действительно могла заинтересовать как мужчину эта сисятая и жопастая дура, ты отказываешься верить наотрез?
  В ответ на свой вопрос Артур поймал лишь грустный и слегка укоризненный взгляд девушки.
  - Ты хоть понял, о чём ты только что меня просил? - наконец спросила она. - Ты хоть понимаешь, как мне обидно выслушивать такие вот, случайно оброненные тобой, фразы. И никакие твои извинения и раскаяния тебе тут не помогут, - глубоко вздохнув и прогнав воспоминания, девушка неожиданно хлопнула ладонью по столу. - Да! Я отказываюсь верить в то, что мужчина, с которым я хочу связать свою жизнь, способен поменять меня на другую женщину. Я не фригидная уродина и не стареющая шлюха с обвисшими грудями. Я...
  - Зоя! - вскочивший со своего места Артур, перехватил ладонь девушки, которой та снова хотела хлопнуть по столешнице. - Прекрати! Ты одна! Слышишь! Ты для меня только одна и для меня больше нет никаких женщин.
   - Сумасшедший, - наконец после долгой паузы сказала девушка. - Зачем так было кричать. Да ещё в таком заведении. На нас же все теперь смотрят, как на ненормальных. И надо говорить не 'одна', а 'единственная', дурачок.
  - Подвинься чуть-чуть, я сяду с тобой рядом. Это Паровоз тебе наговорил все эти гадости?
  - Артур, - положив голову на плечо присевшему рядом с ней парню, Зоя непроизвольно вздрогнула. - Я не хочу пережить ещё раз этот кошмар и унижение. Я не переживу ещё одну измену.
  
  ***
  - Хватит меня тормошить Вернер. Я уже проснулся, - уже давно привыкнув к тому, что его постоянно кто-то будет, Артур с трудом продрал глаза и в раздумьях уставился на звёздное небо. - Тихо то как.
  - Все кто мог, вышли в 'реал'. Ящерица опять где-то бродит. Огра ты сам обратно в город отправил. Ну а она, - гном кивнул на спящую неподалёку Катрину, - только что заснула.
  Неожиданно рыжебородый замялся.
   - Тут это, с тобой поговорить хотят. Отойдём? Пусть девочка ещё немного поспит.
  Стараясь быть как можно тише, Артур поднялся и в темноте поплёлся за гномом.
  - Кстати, а почему мы в кромешной темноте шагаем, я же вроде просил смастерить факелы? - спросил Артур у 'гномьей спины'
  - На свет какие-то твари из джунглей лезут, - буркнул в ответ гном. - Мелочь, но слишком многочисленная и омерзительная на вид. Так что лучше в темноте.
  - Ясно. Тогда готов предстать перед трибуналом в полной темноте.
  - Трибуналом? - непонимающе спросил гном
  - Брось Веренер. Я же знаю, к кому ты меня ведёшь, и кто своим 'тихим басом' боится разбудить Катрину. И сомневаюсь, что наш разговор будет приятным. Кстати, здравствуйте Кэрна или Анжелика.
  - И тебе не хворать, - пробасила тауренша, выйдя из тени деревьев, которую они отбрасывали в тусклом свете луны.
  - Решили лично отговаривать меня от очередного безумия, или будете распекать меня за братьев и их отца - нефтяника, или, - задумавшись, Артур оглянулся, - хотите поговорить о Катрине. И кстати, как мне к вам лучше обращаться? Анжелика или Кэрна?
  - Кэрна, - не терпящим возражения тоном, ответила женщина на последний вопрос. - Анжеликой ты будешь меня величать, когда мы с тобой в реале встретимся. - Что же касается твоей девчонки, то он уже передал мое мнение о вас, - с этими словами женщина кивнула в сторону гнома, - дальше решай сам. Мне нечего тут добавить.
  - В таком случае, - сделал вывод Артур - остаются братья и этот 'обдолбанный' динозавр.
  - Я выхожу из твоей гильдии, - неожиданно тихо прошептала женщина, глядя себе под ноги.
  - Это ваша гильдия Кэрна, - взяв паузу, чтобы обдумать свои дальнейшие слова, Артур подошёл к понурившейся тауренше вплотную. - Без вас, я не потяну всё это в одиночку.
  - Не говори ерунды. У тебя целая туча помощников, а я слишком стара для этого.
  - Для чего?
  Похоже, что женщине было трудно подобрать слова, и ей потребовалась весьма продолжительная пауза, чтобы наконец-то ответить на вопрос Артура.
  - Это игра Артур. И до твоего появления она и была игрой. Да, - я люто ненавидела Снольда, переживала развал своей гильдии и искренне радовалась, когда благодаря тебе мы стали одерживать одну победу за другой. Но это игра. Отключаясь от Интернета, я говорила себе: 'Отлично повеселилась'! и спокойно шла заниматься своими делами в реальности. Но потом, после того как появился ты, веселье сменилось рутиной, а теперь ещё и эта сумасшедшая семейка на мою голову. Я уже прожила весьма долгую и бурную жизнь Артур. А теперь я просто хочу покоя. Разве я о многом прошу?
  - Вы летали когда-нибудь во сне Кэрна? - вдруг совсем не впопад спросил у женщины Артур
  - В молодости. Но как это связано с тем, что я только что сказала?
  - Никак, - пожал плечами парень. - Я знаю, как наладить отношения с братьями и с их отцом. Пожалуйста, перед тем как вы покинете мою гильдию, - устройте мне встречу с нашим задиристым орком. Помогите мне исправить мою же собственную ошибку.
  - Будет сложно. Он не хочет общаться ни с кем из нас. Не ехать же мне в эту его Азию.
  - Напишите ему в электронном письме, что если он со мной не переговорит, его старший сын так и просидит несколько недель в своей комнате с разбитым телефоном, а младший обязательно вскоре вляпается во что-то серьёзное и по самые уши.
  - Он его выбросил в окно, - буркнул гном.
  - Кто кого выбросил? - не понял Артур.
  - Старший брат выбросил свой телефон в окно, - пояснила Кэрна.
  - Ну, значит, его девушка не просто отказала в его глупой просьбе, а ещё и послала, далеко и надолго, - вздохнув, Артур ещё раз посмотрел на звёздное небо. - Первая любовь, что тут ещё сказать. Вы поможете?
  - Написать то напишу, - согласилась выполнить просьбу Артура женщина. - Но боюсь, что это и всё что я могу для тебя тут сделать.
  - Этого будет достаточно, - поспешил заверить женщину Артур - А сейчас пойдёмте со мной. Я хочу вам кое-что показать на прощание.
  
  7
  
  - Всё же никак не привыкну к упрощённому производству в этой игре, хмыкнув, Артур ещё раз повертел выданную ему палку, - К примеру, - этот факел. Ведь по сути, это всего лишь коряга, на которую намотали ворох сена. Кстати, а огонь как тут добывают? Никогда даже и не задумывался над этим вопросом.
  Философски вздохнув и бурча что-то похожее на 'горбатого могила исправит' и 'опять мозг выносит' рыжебородый гном протянул Артуру самый обычный коробок с охотничьими спичками.
  - Свой факел, я, пожалуй, зажгу от ваших, - задумчиво повертев в руке коробок спичек, Артур решительно вернул его гному. - Сэкономим время.
  - Остальных ждать не собираешься? - стоявшая, рядом с гномом тауренша Кэрна, внимательно осмотрела собравшихся на поляне. - Насколько мне известно, идея спасения этого чудища принадлежит Лийсе. Так может, было бы правильнее дождаться хотя бы её?
  - У Лийсы игрового времени осталось максимум на пол часа, так что от неё будет только много шуму и мало толку. К тому же, - неожиданно для всех собравшихся, Артур мстительно улыбнулся, - она меня так достала в этих джунглях, что это моя самая безобидная месть, которую я только смог для неё придумать.
  Сделав паузу и в сотый раз взглянув на ящера, который уже вывалил язык и тяжело сопел, Артур тяжело вздохнул.
  - Лийсу, её мужа Бьёрна и нашу громовержецу Талиссу, я прикрепил к огру и отправил этого здоровяка обратно в город рептилоидов Шшарисс. Так что, если они сейчас и зайдут в игру, то единственное, что смогут увидеть, - это либо бредущего по джунглям Трыма, либо его же, но уже купающегося в одном из пригородных озёр. Надеюсь, что этот зелёный недотёпа всё же смог добраться до города без происшествий. Ну, а что касается нас, - сделав паузу, парень всё же зажёг свой факел, - то нам предстоит вспомнить детство. Надеюсь, все помнят сны, когда им приходилось бежать сломя голову от какого-то неведомого чудовища?
  - Я, кажется, догадалась, что ты собираешься сделать, - сузив глаза, Кэрна задумчиво посмотрела сначала на улыбающегося безумца с зажженным факелом, потом на огромную тушу незадачливого ящера-токсикомана, и неожиданно толкнула гнома. - Быстрее идиот, вали этого шизанутого на землю. Он же сейчас...
  - Поздно, Кэрна! - перебил женщину Артур, и, сделав молниеносный выпад, ткнул горящим факелом в нос динозавра. - Бежим!!
  ***
  - Направо, братва!!... - Веренер, ты же сам сказал только что направо, куда ты на лево попёр!!!... - Мы только что прош-ш-ш-ли тут! ... - Заткнись ремень хвостатый, я из любой пещеры выход найду, а уж из этого леса...Ай!... - Да блин, Длиннохвост быстро вытягивай за ноги нашего гнома! Это же надо было умудриться, с головой влететь в целую гору чьего-то добра! Смотри только сам не вывозись. Катрина, мы же тебя специально оставили позади для того, чтобы ты за динозавром присматривала. Иначе он может либо отстать от нас, либо догнать нас. Как ты впереди нас-то оказалась?... - Вы сделали круг... - С-с-сначит из любой пещ-щ-щеры выход найдёш-ш-шь?!!!... - А ну быстро перестал душить нашего рыжего Ивана Сусанина душегуб хвостатый! Измажешься же. Кто-нибудь, видел Кэрну? ... - Ау-у-у!!! Кэрна!!!
  На бегу аукая тауреншу, Артур вывалился из очередного кустарника на маленькую поляну и тут же попятился назад.
  В лунном свете, а так же в свете зеленоватых вспышек, на парня злобно смотрело очередное местное чудо-юдо, - огромная сова с настоящими лосиными рогами и увешанная всевозможными амулетами. Моргнув и издав, то ли приветственное, то ли предупредительное 'Ух'! этот неведомый природе зверь, сделал нерешительный шаг назад.
  - Ух, - выдал на автомате ответное приветствие Артур.
  - Что ты с этим совухом ухаешся, - вывалившийся следом за Артуром рыжебородый гном, отмахнулся от повторного 'уханья' неведомого монстра. - Анжелику, надо срочно искать и тикать отсюда!
  - Тут я! - послышался усталый женский бас, и на поляну вывалилась огромная тауренша. - А это что за хмырь?
  - Ух?!! - возмущённо ухнул совух
  - Да Гринпис местный! Наверняка тут с деревьями обнимался-размножался, - по-прежнему не обращая никакого внимания на стоявшее в паре метров от него рогатое чудище, бурчащий гном подбежал к тауренше. - С тобой всё в порядке?
  - Ух!!! - уже угрожающе ухнул совух, явно оскорблённый репликой гнома.
  - Ш-ш-шлёпнуть? - наконец внёс своё предложение по поводу совы-переростка рептилоид.
  - А это вообще, что за разумное животное-то такое? - наконец решил поинтересоваться Артур, с изумлением наблюдая как сова поспешно поднимает к верху руки, или, если точнее, крылья.
  - Ух!!! - испуганно и даже умоляюще ухнуло животное, к спине которого был приставлен короткий меч рептилоида.
  - А ну перестань меня своими руками лапать, хрен бородатый. Ты же весь чьим-то дерьмом измазан. - грубо оттолкнув от себя заботливого бородоча, тауренша злобно зыркнула на Артура. - А ты, быстро бери свою длинноухую в охапку и за мной. Нашёл время людям своими вопросами мозг выносить.
  Не говоря больше ни слова, толпа сумасшедших помчалась вслед за исчезнувшей в джунглях здоровенной 'бурёнкой'. Хотя молчание длилось всего лишь пару секунд.
  - Артур, убери его от меня! - послышался девичий визг. ...- Вернер, ты задался целью измазать своим дерьмом всех окружающих что ли? Быстро перестал лапать Катрину! - Прикажешь, в следующий раз, когда споткнусь, просто падать?! Уже и руку помощи старику некому подать... - Хвос-с-ст!!! - А ну тихо мне! - тут же женским басом, было перебито угрожающее шипение рептилоида. - Подумаешь, наступила в темноте пару раз!
  ***
  Так и не опустив поднятые к небу крылья, странное рогатое животное настороженно прислушивалось к растворяющемуся в ночных джунглях нескончаемому гулу голосов.
  - Ух, - наконец с облегчением выдохнул совух и опустил свои задранные к небу крылья.
  - Р-р-рагх! - тут же прямо за его спиной громоподобно прорычали в ответ.
  - Ух?!!! - резко обернувшись, 'пернатый рогоносец' обалдело уставилась на ряд белоснежных клыков, которые сомкнулись буквальна в паре миллиметре от его клюва.
  ***
  - Догоняет! - обернувшись на рык динозавра, Артур явственно услышал, как щёлкнули зубы ископаемого. - Анжелика, вы уверены, что мы бежим к городу?
  - Да почём мне знать, где этот город? - возмущённо пробасила женщина. - Пусть твоя ушастая дорогу показывает!
  - Так почему мы бежим тогда за вами?
  - А ты предлагаешь, просто постоять и подождать эту зубатую тварь?!
  - Ух! - знакомо ухнуло за спиной бегущего отряда.
  'Ну, вот и конец этому рогатому пингвину в перьях, - мысленно констатировал уже почти свершившийся факт Артур. - Летать на своих коротких крылышках, эта, как минимум, стокилограммовая пернатая тварь точно не умеет, а на своих коротких ножках она далеко от динозавра не убежит. Может, выиграем время, пока этот троглодит будет от её перьев отплёвываться?'
  - А ну стой, древолюб озабоченный!! - неожиданно метнувшийся в сторону гном, успел вцепиться за хвост какого-то странного животного, молнией обогнавший 'безумный отряд'. - Быстро показывай нам дорогу к городу!!
  - Мяууу!!! - жалобно мяукнула чёрная пантера с маленькими рожками на голове.
  - Точно ш-ш-лёпну, - тут же многообещающе прошипел подскочивший к пантере Длиннохвост, который, похоже, также заразился гномьим безумием.
  - Я чего-то сейчас не понимаю, или вы действительно тянете кота за хвост и требуете, чтобы это несчастное животное показало вам дорогу к городу? - наконец, решил прояснить ситуацию Артур.
  - Помолчи! - тут же в ответ последовала резкая команда Кэрны. - Этот пень чумазый, дело говорит. Эта кошка наверняка короткую дорогу знает, - сверкнув глазами, тауренша подошла к прижавшей уши пантере и показала несчастному животному кулак. - И только попробуй удрать от нас!! Если понадобиться, отыщу на другом континенте и выщиплю все перья, не говоря уж о том, куда я засуну твои рога. Понял?!!
  - Мяуу! - ещё раз жалобно мяукнула пантера.
  - Ничего не понимаю, - честно признался Артур.
  - Да друид это, парень, - сжалился над растерявшимся 'командиром' гном, - чего тут не понятного? Он в разных животных просто перекидываться умеет, то в совуха, то в эту пантеру, то ещё в какую-нибудь тварь. Побежали за ним быстрее. Уж он то точно в этих джунглях, как у себя дома.
  ***
  - Да что ж это за мстительное животное такое! - в сердцах воскликнул Артур прислушиваясь к топоту 'спасаемого' динозавра. - Я же всего лишь раз тыкнул ему факелом в нос.
  - Зажжённым факелом парень, - поправил Артура гном. - Думать надо было, перед тем как очередную глупость совершать.
  - А как, по-твоему, его ещё можно было расшевелить? - задал резонный вопрос Артур. - Он же всего лишь час назад был в полудохлом состоянии. Даже язык уже вывалил. Потуши свой факел, кстати, и так уже светло. Поскорее бы опустился туман. Надеюсь, тогда он от нас отстанет.
  - Тихо вы, - перебила парня Кэрна, так же прислушиваясь к шагам 'мстительного животного'. - Кажется, уходит.
  - Он нас хочет обойти, - высказала своё мнение Катрина, - а потом загнать нас обратно к болотам. Я бы тоже так сделала на охоте.
  - Замечательно, - хмыкнул Артур. - Оказывается, эта тварь обладает ещё и интеллектом. Куда кстати наш друид убёг?
  - Мяу! - донеслось из ближайших зарослей.
  - Нам точно туда? - на всякий случай решил уточнить Артур.
  - Мяу.
  - Ну, будем считать, что он сказал 'да', перевёл на 'человеческий язык, мяуканье друида Артур. - Привал окончен - побежали дальше.
  ***
  - Да где этот ненормальный кошак?
  Прорвавшись через очередные заросли папоротников и лиан, Артур нос к носу встретился с улыбающейся рыжей кошачей мордой
  - Здорово, командир!!! Ты случайно не меня искал! - поприветствовал Артура рыжий хаджит, слишком хорошо знакомым парню голосом.
  - Сгинь! - быстро перекрестив возникшую перед ним хитрую рыжую морду, Артур плюнул коту под ноги. - Ты не можешь быть нашим друидом!
  - Мяу! - жизнеутверждающе донеслось с вершины ближайшего эвкалипта.
  - Какого хрена ты творишь, урод?! - явно не ожидая такого приветствия, рыжий кошак угрожающе распушил хвост и прижал уши. - Совсем уже за прошедший месяц крыша съехала?
  - А это что за хмырь? - наконец, вслед за Артуром из зарослей вывалилась и тауренша
  - Впервые вижу, - не моргнув глазом, солгал Артур. - Очередной извращенец какой-то. Кажется, ему наш друид приглянулся.
  - А друид где?
  - Да вон он! С деревом обнимается!
  - Не джунгли, а какой-то притон для извращенцев, - авторитетно констатировала Кэрна
  - Всё шутишь говнюк везучий? - сощурив глаза, рыжий кошак зло посмотрел на Артура. - Ну, так я тоже шутить научился. Хватайте этого урода! Может рабство ему мозги вправит.
  Из-за ближайших деревьев, кустарников и всевозможных папоротников, стала выходить облезлая гопота. По-другому этих бичей, одетых в какие-то обноски и вооружённых ржавым оружием, а зачастую и просто дубинами, назвать было и нельзя. Улыбнувшемуся Артуру сразу вспомнились подобные же бичи на рынке безземельных крестьян, которые 'рекламировали' свои услуги с помощью примитивных картинок на деревянных табличках.
  'А ведь и в самом деле, прошёл всего лишь один игровой месяц с того момента, как я 'поселился' в этой игре, - с грустью подумал Артур, перебирая в памяти все те события, которые ему пришлось пережить за этот месяц. - Боже! А ведь, кажется, что минула уже целая вечность. И ведь впереди ещё 23 таких же 'вечностей'.
  - Боюсь Смит, что ты выбрал не самое подходящее время для беседы со мной, - грустно улыбнувшись, Артур покосился на правую руку рыжего кошака, которую он держал за своей спиной. - Советую побыстрее определиться с выбором, в кого ты будешь метать свой нож.
  - С-с-смит!!! - выскочивший из-за спины парня Длиннохвост перехватил летящий в тауреншу кинжал буквально в миллиметре от её лба. - Наш-ш-шёлся!
  - Нашёлся?!! - презрительно переспросил рыжий хаджит, раздосадованный своим 'неудачным' броском. - Иди сюда ремень хвостатый, и я покажу тебе, кто тут кого нашёл. Будешь на меня неделями задарма горбатиться.
  - Это ... было близко! - наконец, смогла 'выдохнуть' остолбеневшая Кэрна, и в руках воительницы возникла её огромная булава. - Но всё же, я рада, что теперь мне хоть кто-то ответит за весь этот дурдом.
  - Посторонись!!! - 'пролетевший' мимо Артура рыжебородый гном с разбегу вломился в толпу гопников-разбойников.
  - Молодчина! - неожиданно тихо и восхищённо прокомментировала поступок бородача Кэрна и тут же, словно испугавшись собственных слов, с опаской посмотрела на Артура. - Куда ты полез пень трухлявый?! Молодость под старость лет решил вспомнить? А ну отвалили от него недоноски! Получай!!
  - Мне стрелять? - тихо спросила подошедшая к парню Катрина.
  - Да, - кивнул девушке Артур, наблюдая как стальная булава тауренши обрушивается на голову очередного несчастного оборванца. - Только, рыжего кошака оставь нашей рептилии. Пусть уж они сами выясняют отношения друг с другом.
  - Мяу! - решил с вершины эвкалипта напомнить о себе друид.
  - А ну, тихо! - прикрикнул на кошку парень. - Не мешай мне думать!
  Рыжего кошака, которого сейчас повстречал Артур, звали Смитом. Таков уж был игровой ник этого хаджита. Мало того, судя по его репликам, Смит - это ещё и реальная фамилия этого игрока. Очевидно, что Смит, в отличии от Артура, был в игре не новичком и уж тем более, он не был безобидной овечкой. Это амбициозный, хитрый, коварный человек, который с лёгкостью мог предать, ограбить или убить, любого, кто просто попадётся ему 'под настроение'. Кроме того, у этого игрового персонажа была странная характеристика, завязанная на работорговлю. А если учесть, что все 'характеристики', таких игроков 'от корпорации' как Артур, так или иначе связаны с характером, талантом или привычками своих 'хозяев', то получается, что у этого Смита была весьма интересная жизнь. И на вопрос: 'Стоит ли связываться с человеком, который в реальности долгое время был связан с работорговлей реальными живыми людьми?' - Артур не мог дать однозначного ответа. Так как, исходя из своего собственного жизненного опыта, парень прекрасно понимал, что жизнь куда сложнее, чем избитый шаблон белого и чёрного.
  В любом случае, сейчас Артур заинтересовался Смитом немного по другой причине. А именно, - какого чёрта этот кошак забыл на севере континента? Работорговля в этой части континента официально запрещена. После казни бывшего губернатора Кальяруса, которому Смит сбывал рабов чуть ли не в промышленных масштабах, этому игроку запрещён доступ почти во все северные нейтральные города-государства. А после того, как Артур раскрыл заговор этого кошака, одним из пунктов которого являлось убийство Катрины, можно было вполне уверенно предсказать, чем закончится их очередная встреча. И это ещё речь не зашла о Длиннохвосте, который успел побывать 'в рабстве' у этого рыжего кошака.
  Так что логичнее всего для Смита было бы 'паковать чемоданы', да валить на юг. Однако, этот кошак упорно ошивался на севере континента, да ещё искал встречи со своими 'доброжелателями'. Неужели он так фанатично хочет отомстить? Как-то Артуру в это плохо верилось.
  И ещё один интересный вопрос. Откуда у игрока, который играет не один год, и который успел сбыть в игре не один десяток, а может и не одну сотню 'рабов', такая 'сказочная' нищета? В конечном итоге, как выяснил Артур, работорговец, - весьма прибыльная 'профессия' в этой игре. А с характеристиками этого кошака можно смело валить на юг и начинать купаться в золоте, поставив работорговлю 'на поток'. Так нет же, - этот рыжий кошак предпочитает шляться по джунглям на севере континента в компании каких-то откровенных оборванцев, которым Артур и метлу бы не доверил.
  - Катрина, мне кажется или действительно, кинжалы нашего 'рыжика' сделаны не из стали? - решил уточнить Артур.
  - Обычное железо, - на секунду отвлёкшись от расстрела толпы гопников, девушка внимательно присмотрелась к оружию хаджита. - Левый кинжал треснул у рокояти. Скоро сломается.
  'А нынешние доспехи, по сравнению с теми, которые на нём были при нашей первой встречи, просто какие-то обноски, - мысленно завершил образ этого 'бича' Артур. - Чтобы это понять, даже и не надо быть специалистом по коже'. Хмыкнув, Артур всерьёз задумался над необычной нищетой рыжего хаджита, в которую он вгонял себя, по всей видимости, намеренно. 'Интересно, а на что пошли деньги от продажи прежних рабов? Он их с такой невероятной скоростью тратит или хранит это золото в сундуках, как самый последний скряга, на подобии Бальзаковского 'Гобсека'? Стоит, всё же, с ним поговорить'
  - Допрыгалс-с-ся!!! - со злорадством прошипел Длиннохвост, резким и сильным выпадом перерубив у рукояти левый кинжал 'рыжего усача'.
  В ту же секунду стальной арбалетный болт высек сноп искр, попав в один из коротких мечей рептилоида.
  - Что ты твориш-ш-шь?!! - не оборачиваясь, задала вопрос замершая хвостатая ящерица.
  - Это я попросил Катрину выстрелить, - прозвучал спокойный и ледяной голос Артура, и, не обращая внимания на возмущённое шипение рептилоида, обратился к растерявшемуся кошаку. - У нас мало времени Смит. Давай встретимся в Шшариссе и там обсудим все наши вопросы.
  - Меня не впустят в этот город, - пробормотал хаджит, медленно пятящийся от рептилоида и судорожно сжимая в правой руке второй, пока ещё целый, кинжал. - После открытого судебного процесса над губернатором Кальяруса, вся округа знает, чем я промышлял в последние месяцы.
  - Я распоряжусь, чтобы тебя пропустили. Возрождайся на кладбище и портуйся сразу же в эту 'деревню рептилоидов'. А сейчас, - можете продолжать.
  - Будеш-ш-шь умирать очень медленно! - прокомментировал дальнейшую судьбу Смита Длиннохвост, отбивая мечём метательный нож, который кошак успел вытянуть из-за пояса свободной левой рукой. Далее последовали отчаянный выпад хаджита, стремительное движение рептилоида в сторону, ещё один сноп искр от скрещивающегося оружия, торжествующий рёв мстительного динозавра, наконец-то догнавших своих обидчиков, и противное чавканье, когда один из мечей рептилоида вошёл в брюхо кошака.
  - Значит, решил намотать мои кишки на меч, - с непонятной для Артура интонацией прохрипел раненный кошак. - Но захлёбываться в собственном дерьме я не буду. Не дождёшься тварь чешуйчатая!
   С этими словами тело хаджита превратилось в туман и под раздосадованное шипение рептилоида стало развеиваться в воздухе.
  - Забыл что мы в игре? - участливо спросил Артур, у бившей хвостом по земле разгневанной рептилии. - Бери его голову и быстро драпаем отсюда.
  Между тем, явно не ожидавший того, что 'еды' стало неожиданно слишком много, да к тому же ещё не до конца 'проветрившийся' динозавр, наконец-то выбрал своей первой целью какого-то недоумка из отряда бичей, отмахивающегося от тауренши зажженным факелом, и с радостным рёвом занёс над ним свою огромную ногу. Один момент, и, замерший недоумок, был буквально вдавлен в землю.
  Да что ж такое-то?!! - в сердцах воскликнула Кэрна, успевшая отпрыгнуть в самый последний момент. - Почему сегодня все хотят убить именно меня? Куда бежать?
  - К тому холму, - пальцем указав направление и не обращая больше внимания на недобитых бомжиков, в панике мечущихся по вытоптанной поляне, Артур ринулся к зарослям, в которых только что скрылась рогатая кошка.
  ***
  - Куда?!! - сделав резкий выпад, тауренша почти успела схватить за хвост рогатую пантеру, которая мяукнув на прощанье, сиганула с вершины довольно высокого холма в кажущуюся бездонную пропасть. - Так и знала, что эта рогатая скотина нас 'кинет'! Что делать-то будем?
  - Летать! - вскарабкавшийся следом за тауреншей Артур, улыбнувшись сиганул вслед за рогатой кошкой.
  - Стой!! - опять запоздало прокричала тауренша. - Да что же за дурдом-то такой!
  - Э-э-х, моя молодость!! - не раздумывая ни секунды, следом за парнем последовал и гном, втянувшийся и начавший получать удовольствие от этой безумной гонки на выживание. - Где же ты-ы-ы?!!
  - Ну, если выживем, я вам всем рога пообломаю и бородёнки выщиплю! - дала обещание женщина, перед тем, как, зажмурившись, сделать шаг в пустоту.
  В ту же секунду послышался визг Катрины, прыгнувшей в пропасть одновременно с тауреншей, шипение рептилоида, клацанье гигантских челюстей и последовавший за этим рёв 'спиногрыза', раздосадованного тем, что ему снова удалось заглотнуть только воздух.
  
  8
  
  - Иди пока нам чайник вскипяти, - распорядился Сидорин, разглядывая окружающий его пейзаж, - а я пока со своим будущим зятем о дочери поговорю. Иногда даже жалею, что она не нашла себе такого парня как ты. Может, и в самом деле, - это был бы для неё наилучший вариант.
  Явно не ожидавший такого 'комплимента' в свой адрес и абсолютно не понимая как на него реагировать, бритоголовый парень в потёртом армейском бушлате растерянно уставился на Артура.
  - Не заморачивайся Колян, - сжалился над другом Артур, решив пояснить ему слова своего будущего 'тестя'. - Просто ты сделал всё настолько идеально, что Александр Владимирович жалеет, что ты не его будущий зять.
  - А, это, - наконец поняв, что его только что похвалили, Колян растерянно улыбнулся. - Так это дело не хитрое. Я ж пацанами..., то есть с бригадой, всего лишь...
  - Чай, - грубо перебил парня Сидорин.
  - Да. Сейчас, - кивнув, бритоголовый развернулся и чеканным шагом направился к сторожке.
  - Смотри-ка, не побежал, - прокомментировал походку удаляющегося парня. - Это ты его научил, не прогибаться перед начальством?
  - Мы ему не начальство, - напомнил своему 'тестю' Артур.
  - Я нет, а вот ты для него даже больше чем начальник. Практически наставник. Ты решил всех своих дружков за собой из грязи вытягивать?
  - Только тех, кто будет нам необходим. У Коляна неоспоримый авторитет среди его отморозков, у Антона талант к программированию, да и не только.
  - А у тебя талант вытаскивать их из всевозможного дерьма, - хмыкнул Сидорин. - Навёл я, знаешь ли справки, о твоих дружках. Хулиганка и мелкий рэкет у 'авторитета' и взлом банковских карт у 'таланта'. Единственная причина, по которой они до сих пор на свободе, - отсутствие улик. То у следователя в сейфе бутылка коньяка, намешанного с какой-то химией, треснет, уничтожив при этом все документы. То дознаватель напивается до чёртиков и устраивает пальбу возле горсовета. Не боишься с огнём играться? Ментовские погоны, ведь не только идиоты носят.
  - Боюсь, - признался Артур. - Именно поэтому я и хочу выбраться, как вы сказали, из грязи. Вместе с ними.
  - Всё же не один, а с ними, - вздохнув, Сидорин задумчиво посмотрел на хлопнувшую дверь сторожки, за которой исчез 'бушлатник'. - Что ж. Тогда давай и в самом деле поговорим о моей дочери. Как тебе наш областной центр?
  - Как и всегда, - пожал плечами Артур, - убогое подражание столице, пасмурного и серого сибирского города.
  - А как тебе прежнее место работы моей дочери?
  - Весьма, - тут Артуру пришлось сделать паузу, чтобы подобрать слово, - колоритное.
  - Колоритный бордель, - зло процедил Сидорин. - Значит, под такое определение попадает этот притон. И тебя не смущает, что там работала твоя будущая жена?
  - Я не говорил что это бордель. Да и что именно меня должно смущать?
  - Что она тебе рассказала? Кем, ты думаешь, она там работала?
  - Официанткой, - уже осторожно ответил Артур, чувствуя какой-то подвох в вопросе Сидорина.
  - Официантка, - глубоко вздохнув, повторил за Артуром будущий 'тесть',- ну да. Всё верно. Так эта должность и называлась. Тебе знакома пословица 'Не зная броду, не суйся в воду'?
  - Слышал.
  - Тогда давай я расскажу про официанток, - ещё раз сделав глубокий вздох, Сидорин взглянул на хмурое осеннее небо. - А потом обсудим и мудрость этой пословицы.
  Сомкнув за своей спиной руки и опустив голову, Сидорин медленно побрёл в сторону стоящего вдалеке джипа.
  - В молодости я горбатился почти в таком же банке и за точно такие же копейки, как и ты, - начал свой странный рассказ будущий 'тесть' Артура. - Там я и познакомился со своей женой. В принципе, у нас получалось вполне обычная молодая семья. Финансово нам помогали наши родители, все свои отпуска проводили на дачных грядках, мечтая, что однажды, когда-нибудь, сможем вырваться на курорты. Одевались на местной барахолке и по праздникам выставляли на стол бутылку дорогущего коньяка. Родилась Зоя. Игрушки - погремушки собирали у всевозможных знакомых, отремонтировали коляску, на которой катали чуть ли не наших родителей. Но я бы не сказал, что наша дочь ходила в обносках. Покупали ей и новые вещи и современные игрушки, просто старались экономить на том, из чего бы она выросла через пару-тройку месяцев.
   И я не знаю, когда всё это началось. Пропустил, не уследил, недоглядел. Слишком понадеялся на жену, слишком занят был своей работой, слишком увлечённо делал свою карьеру. Думал, что это правильно. Что я должен сделать всё от меня зависящее, чтобы моя семья не нуждалась в деньгах. И ладно уж мы, но наша дочь сможет съездить за границу и посмотреть на мир, получить приличное образование, найти хорошую работу и перебраться из этой глухомани если уж не в Новосибирск или Красноярск, то хотя бы в наш областной центр. А может, (чем чёрт не шутит), сможет покорить и Москву.
  Началось всё с того, что моя жена часто стала ездить в какие-то странные командировки. Потом у дочери, которая уже заканчивала школу, появились весьма дорогие вещи и косметика. Но я не замечал. Я вкалывал. Лизал начальству задницу в надежде на очередное повышение.
  Первым ударом стал телефонный звонок моей жены. Оказывается, мы устали друг от друга и ей нужно время, что бы всё обдумать. И всё. Гудки. Помнится, я тогда ещё подумал, что это какая-то нелепая шутка, стал перезванивать, но вместо гудков сообщение, что 'абонент временно недоступен'. Побежал к её родителям, но те были и сами в шоке. Жена им позвонила, сказала, что всё в порядке, просто, она нашла другого человека, живёт у него, попросила присмотреть за дочерью, пока всё не определиться и разрешиться. А потом телефонный звонок от родителей жены, о том, что моя дочь вместе с другими девочками, вместо школы куда-то поехала на дорогой иномарке. Как я выяснил о том, что она работает 'официанткой' в том стриптиз баре, отдельная история да это и не так важно. Главное, что в том баре можно снять на ночь, любую работающую там девушку. Хоть стриптизёршу, хоть барменшу, хоть официантку, весь вопрос только в цене. И было тогда моей дочери, как ты наверно уже понял, отнюдь не 18 лет, - сделав паузу в своём рассказе, Сидорин внимательно посмотрел на Артура. - Чего молчишь?
  - Жду продолжения.
  - Надеешься услышать happy end? - иронично спросил мужчина. - Ну что же, будет тебе и end. Моя дочь не была исключением из общего правила этого 'колоритного борделя'. А когда я в ярости попытался увести её от туда, мне 'вежливо' преградили дорогу и, затащив в один из тёмных углов, избили на её глазах. Такой конец истории про официанток тебя устроит?
  - Она там долго ещё работала?
  - Зою уволили в тот же день. Похоже, у них никогда не было недостатка 'в кадрах', а лишние проблемы этим людям были ни к чему, - видя, что Артур хочет задать ему очередной вопрос, Сидорин властно махнул рукой. - Дальше про себя пусть рассказывает моя дочь, если захочет. А если хочешь спросить про меня, то я официально так и не развёлся со своей женой, хотя она уже не один десяток лет живёт в Москве с другим человеком. И именно по протекции этого человека, я и занимаю на данный момент ту должность, которую занимаю. И я ничего не могу поделать с этим фактом.
  - А Паровозу, то есть Костяну...
  - Ему я ничего рассказывал, - перебил Артура Сидорин. - Про себя ему рассказала моя дочь. Видимо, эта дурочка и в самом деле его любила. Или, по крайне мере, через чур доверяла.
  - Тогда зачем...
  - Зачем я рассказал это тебе? - пристально вглядевшись в газа парня, мужчина ещё раз глубоко вздохнул и как-то совсем уж по стариковски побрёл обратно в сторону сторожки. - Да затем, что не зная броду, ты сунулся в воду. Моя дочь рассказала мне о твоём плане подложить под меня эту грудастую секретаршу. Кажется, её зовут Люда? - о чём-то задумавшись, Сидорин остановился и наморщил лоб. - Никогда не запоминаю их имён. Слишком часто меняются. Особенно такие дуры.
  - Зоя вам всё же рассказала...
  - Я же тебе говорил когда-то. У нас с дочерью нет секретов друг от друга. Это правило было установлено именно со времён её 'увольнения' из того притона. И с тех пор оно ни разу не нарушалось. Но ты, видимо, меня тогда плохо слушал. Так вот. Может тебе хватит вмешиваться в чужие судьбы и заняться своей собственной. Признаться подобного лопуха, я встречаю впервые в своей жизни. Ты хоть знаешь где сейчас моя дочь?
  - В командировке, - задумчиво ответил Артур.
  - 'В командировке', - передразнил парня Сидорин.
  - Постойте! - неожиданно схватив старика за плечо Артур со всей силы развернул его к себе. - Не хотите же вы сказать...
  - Руку убери!!! - тут же рыкнул на него Сидорин. - Щенок! Решил, что имеешь право вламываться в жизни чужих людей и при этом все будут плясать под твою дудку. Успокойся! Не изменяет она тебе. Просто помни идиот, что моя дочь, ни какая-то дворовая шлюха, на которую её променял этот недоносок 'Константин'. А я не этот бритоголовый болван, кипятящий сейчас чайник. И мы не позволим вертеть нами так, как тебе вздумается.
  - Извините, - убрав руку с плеча мужчины, Артур отступил на пару шагов. - Я просто не подумал, что вы воспримете этот..., - не сумев подобрать нужного слова, парень растерянно замолчал.
  - Этот подарок ты хотел сказать? Ну, спасибо за подарочек зятёк, удружил, - зло сплюнув себе под ноги, Сидорин вдруг скороговоркой задал серию вопросов - Куда поехала моя дочь? В какой город? Зачем я её туда послал? Ты знаешь ответы на эти вопросы?
  - Новосибирск, кажется, - неуверенно ответил Артур.
  - Ему 'кажется'. Как ты собираешься прожить всю жизнь с женщиной, даже не интересуясь, куда она уезжает практически на пару недель? Ты хоть знаешь, насколько Зое обидно, что ты практически её не замечаешь? Ты внимательно слушал сейчас мой рассказ о том, как я потерял свою жену и чуть не лишился дочери? Какие нравятся Зое цветы?
  - Розы.
  - Дебил, - уже не стесняясь в выражениях процедил Сидорин. - Розы ей напоминают о её бывшем. Этом... слизняке, а ты их упорно даришь каждую неделю. Ты хоть заметил, что она выбрасывает их на следующий день? И ты ещё решил 'устроить мою личную жизнь'?! Присмотрись лучше к тому, что твориться у тебя под носом!
  В повисшей тишине Сидорин передёрнулся и махнул на стоявшего напротив него парня рукой.
  - Моя дочь просила поговорить с тобой, по-мужски. Считай, поговорили. Больше я к этому разговору возвращаться не намерен. Просто знай, ты меня очень сильно разочаровал. Теперь пошли под крышу. Расскажешь, как продвигается строительство этого 'грандиозного объекта' - с этими словами, мужчина обвёл огромную расчищенную от тайги 'строительную площадку', на которой не было ничего, кроме маленькой будки с торчащей из неё дымящей печной трубы 'буржуйки'.
  
  ***
  'Командировка Зои на пару недель и странная злость её отца на меня. Ещё более странная отповедь о том, что я совершенно не замечаю его дочь. И теперь ясно, что я разочаровал его не из-за того, что собирался положить к нему постель эту грудастую дуру. Но каким же я был тогда слепцом. Я просто видел то, что хотел видеть и не замечал (не хотел замечать) очевидного. А что мне сказала Зоя после своего возвращения? Кажется, что-то вроде: 'Сбросила вес, так как боялась, что я могу её разлюбить. Особый метод липосакции' Боже, какая нелепица!!! - мысленно воскликнул Артур, очнувшись от воспоминаний. - Безумие!! Неужели она действительно тогда сделала аборт, я а даже и не заметил этого? Но почему она пошла на это? .... Ведь тогда, в стриптиз баре она же не пила спиртного. Значит, решение об аборте ещё не было принято и всё зависело только от моих слов. Что же я тогда ей сказал? Неужели это всё из-за моей растерянности, когда речь зашла о её желании родить ребёнка?'
  ***
  - Я не понимаю что с ним не так! - вдруг над самым ухом Артура раздался полный недоумения незнакомый женский возглас.
  - Да с ним всё не так! - раздалось бурчание рыжего гнома. - Ты часом не могла заклинания перепутать?
  - Глупости. Это стандартное заклинание исцеления. Тут трудно что-то перепутать.
  - Так причём тут исцеление, дура?! - женский бас Кэрны было крайне сложно не узнать. - Он же воды наглотался, а не кровью истекает. Откачивать надо. Дыхание рот в рот умеет кто делать?
  - Магия - шмагия, сплошной идиотизм вся эта магия, - заворчал рыжий гном, переворачивая Артура на живот. - Щас быстро всё сделаем и без всякого рта.
  Сильный удар по пояснице буквально выбил из парня жалкие остатки воздуха и тут же изо рта и носа 'утопленника' потекла вода.
  - Ну вот!! - торжествующе воскликнул гном. - И никаких заклинаний с дыханиями не надо. Сейчас ещё добавим для профилактики!
  По спине Артура, пытающегося хоть как-то протестовать против такой 'профилактики', тут же ударили ещё пару раз со всей немалой гномьей дури.
  ***
  - Катрина, в следующий раз, когда этот бородач скажет 'для профилактики', просто пристрели его, - наконец прокашлявшись и прочихавшись, отдал своё первое распоряжение Артур. - И мне плевать, если при этом он снова будет спасать мне жизнь, - я лучше сдохну. Это в какой такой инструкции по спасению утопающих написано, что пострадавшего надо пинать по спине со всей силы? Да ещё и в латных сапогах.
  - Да я тебя и спасать-то в следующий раз не буду, - не остался в долгу разбурчавшийся гном. - Идиот неблагодарный. Пусть в следующий раз кто-нибудь над твоим телом свои заклинания читает хоть до второго пришествия.
  - Был и другой вариант, - припомнил разговор над своим 'бездыханным' телом Артур. - Я чётко слышал, как его озвучила Кэрна.
  - Я тебя целовать не собираюсь, - видимо представив эту картину, рыжий бородач откровенно передёрнулся и отступил от парня на пару шагов.
  - А причём тут ты? - возмутился от такой инициативы гнома Артур. - Тут нет женщин что ли? В крайнем случае, могли бы просто объяснить Катрине. Кстати, а почему утонул именно я? Человек, не облачённый в стальные доспехи и имеющий из оружия только деревенский топор. А вы стоите передо мной в латах, как ни в чём не бывало. Это новый закон физики что ли? Или вы просто научились ходить по воде?
  - Простите, - наконец вмешалась в разговор ещё одна тауренша, с маленькими коровьими рожками и с бурым цветом шерсти, - но боюсь, что это моя вина. Просто про вас ходит столько слухов, и небылиц, что я просто не рассчитывала на то, что на проверку, вы окажитесь самым обычным человеком. В результате, я просто переоценила вас и решила, что вы выберетесь на берег и без моей помощи. И стала спасать в первую очередь ваших спутников.
  - Ясно. И какие же слухи про меня уже ходят? Наверняка, что-то о том, что днём я хожу в красных семейниках с намалёванной на груди буквой 'S'. А по ночам ещё натягиваю чёрные лосины и подражаю летучей мыши.
  Реакция бурой бурёнки, на откровенный наезд Артура, оказалась неожиданной. Склонив голову набок, девушка вдруг хихикнула.
  - В красных стрингах вы бы смотрелись куда эффектнее, - наконец прокомментировала свой смех бурёнка. - Так и представила...
  - Так. Тайм аут, - перебила свою рогатую соплеменницу Кэрна. - Мне одной кажется, что я перестала понимать этих двоих?
  - Да чё тут понимать? - вклинилось в образовавшуюся паузу бучание гнома. - Ещё одна чокнутая на наши задницы свалилась. И, конечно же, опять баба.
  - Простите, - немного успокоившись, решил извинится перед рогатой 'чокнутой' Артур. - Слишком много событий на сегодня, да и воспоминания неприятные нахлынули. Давайте начнём наше знакомство заново. Я Артур.
  - НеВашаНяша - представилась парню бурая бурёнка. - И не стоит извиняться. Вы сейчас так были похожи на наших орков, что я наконец-то, впервые, за всё время этого ужасного путешествия, почувствовала себя дома.
  - Но если путешествие так ужасно, то зачем в него вообще стоило отправляться? - резонно спросил свою новую 'знакомую' Артур.
  - Я искала вас.
  - Меня? - удивился Артур. - А зачем?
  - У вас то, что вам не принадлежит, - вдруг резким и безапелляционным тоном ответила 'Няша, которая не наша'.
  - Час от часу не легче, - задумчиво промолвил парень. - А вы не могли бы уточнить, что именно мне не принадлежит. А то вроде бы у меня ничего и нет, кроме этого топора.
  - Огр. Трым.
  - Кхм, - неожидавший такого ответа, Артур впал в откровенный ступор. Хотя, судя по отвисшим челюстям гнома и Кэрны, парень был не единственный, кого ошарашил этот ответ.
  - И кому этот дебил понадобился? - наконец первой пришла в себя Кэрна.
  - Он не понадобился, - с опытом опытной буквоедки поправила чёрную рогатую воительницу, бурая рогатая магичка. - Он наша собственность, и мы просто решили её вернуть себе.
  - Стоп! - решил разобраться в ситуации Артур. - Давайте по порядку. Мы сейчас говорим о тупом, накаченном, зелёном здоровяке, который любит поспать, поесть и поплескаться в воде?
  - Определённо, да, - подтвердила бурёнка. - Мы говорим именно о нём.
  - И вы утверждаете, что он ваша собственность. В смысле, личная, как вещь?
  - Альянса.
  - Но как вещь? - решил всё же уточнить Артур.
  - Это уже несущественные детали, - отмахнулась от вопроса это рогатое чудо. - Просто верните его нам.
  - Как? - недоумённо спросил Артур, искренне не понимая, как можно относиться пусть и к тупому, но всё же к человеку, словно к какой-то вещи, которую можно 'исключить и отдать'
  - Исключите из своей гильдии и прикажите ему пойти со мной.
  - А не проще ли вам поговорить с ним лично и убедить его пойти за вами?
  - Не говорите ерунды. Вы, а не мы приручили это животное. Так что не выпендривайтесь, корча из себя тут самого умного, и просто сделайте то, о чём я вас пока ещё прошу.
  - И если я это сделаю, то в награду получу?.... - тут Артур сделал паузу.
  - Нашу благодарность, - сориентировалась НеВашаНяша
  - А если откажусь, то...
  - То получите войну.
  - Офигеть, - иронично прокомментировал начавшийся было торг Артур, и обратился к, стоявшей рядом с ним, Катрине. - Пристрели эту рогатую дуру.
  - Кар -кх!... - только и успела каркнуть чёрная ворона, в которую в мгновения ока обратилась бурая тауренша, перед тем как её пополам перебил арбалетный болт.
  - Надо было этой дурёхе в медведицу обратиться, - с каким-то непонятным сожалением проговорила Кэрна. - И вообще, нужно было выяснить хотя бы название её альянса, перед тем как убивать. Мы же только что объявили войну ни пойми кому.
  - Одним врагом больше одним меньше, - пожал плечами парень. - Пусть приходят. В любом случае, у меня слишком мало друзей, что бы разбрасываться ими как дикими животными.
  ***
  - И так, - поднял к небу указательный палец Артур - подведём итог нашего забега. Спасая свою шкуру от разъярённого динозавра-маньяка, который почему-то никак не хотел от нас отставать, мы случайно наткнулись на проводника. После недолгих переговоров, этот проводник, коим оказалась прекрасная няшная друидесса, завёл нас на вершину высоченного холма и не предложил ничего лучшего, как спрыгнуть с его вершины в самую настоящую бездонную пропасть, на дне которой клубился туман. После долгого обсуждения мы единогласно проголосовали за прыжок и на слове 'Три'! - дружно сиганули вниз. К всеобщему удивлению, оказалось, что на дне пропасти, вместо каменных глыб расположено весьма тёплое и глубоководное озеро, а наш проводник, прыгнув в него первым, уже поджидал в облике тюленя, дабы без труда нас выловить и перетащить на берег, по мере нашего поступления в это самое озеро. В конечном итоге, отдышавшись, придя в себя и откачав меня, мы не придумали лучшей благодарности нашей 'няшной' спасительнице, как просто пристрелить её. В связи с этим возникает вопрос. А куда делся туман?
  - Какой туман? - не понимающе переспросила Артура чёрная тауренша.
  - Охренеть у него мысли скачут! - буркнул под нос рыжебородый гном.
  Подняв бровь вверх, Артур взглянул на длинноухую эльфийку, но вместо вопроса или комментария к его словам, встретил лишь растерянный взгляд.
  - Катрина, иди ко мне, - практически сразу же после этих слов, на спину парня навалилось хрупкое тело девушки, а под ухом раздался первый всхлип.
  - Ладно, подурачились и хватит, - устало произнёс Артур. - Дурацкое утро выдалось. Кто-нибудь видел Длиннохвоста?
  - Тьфу ты, - тут же в сердцах сплюнул гном. - А я то всё думаю, почему так на душе спокойно, и за спиной никто не шипит. Неужели ящерицы друг дружку сожрали? Вот бы это ненормальное ископаемое ещё бы и подавилось нашим хвостатым. Это же ведь столько денег и буквально в двух шагах от города. Шкура, зубы, внутренности, мясо, кости. Кстати, а мясо динозавров съедобное? Никто не в кур...? Ык!
  Звонкий подзатыльник Кэрны, наконец-то заставил гнома вернуться из мира грёз.
  - До города и в самом деле не так уж и далеко, - констатировал очевидный для всех факт Артур, окинув взглядом деревянный частокол, маячивший на горизонте - сколько до него по-вашему будет? С километр, или пара километров?
  - Да наверно, всё же поболее, - дала свою оценку километража тауренша.
  - Это плохо, конечно, - вынужден был согласиться с данной оценкой Артур. - Но для нашего рептилоида не кретично. За себя он в этих джунглях постоять сумеет, а если всё же его и сожрал этот обдолбанный динозавр, то получается, что в данный момент Длиннохвост обсуждает с нашей ненормальной друидессой вопрос о приручении животных, где-нибудь не далеко от кладбища Шшарисса.
  - Значит, ты и в самом деле приказал пристрелить эту дурочку, только за то, что она назвала нашего огра животным? - решила подтвердить свою догадку рогатая воительница.
  - И да, и нет, - уклончиво ответил парень. - Больше всё же за устроенный ею детский сад, чем за сравнения Трыма с животным.
  - Поясни.
  - Помните, как она сказала о том, что сам Трым им не нужен, они просто решили его вернуть? - дождавшись неуверенного кивка женщины, Артур тяжело вздохнул. - Представьте. Девочка из богатой семьи выбрасывает на мостовую куклу, которая просто ей надоела. Но на её глазах, эту куклу тут же подбирает какая-то оборванка, и с радостью начинается с ней играться. Для девочки из более бедной семьи, эта 'надоевшая' кукла, - предел её мечтаний. И, что по-вашему сделает девочка из богатой семьи? Ответ очевиден, она просто решит вернуть себе выброшенную куклу. Не потому что, эта кукла стала ей зачем-то нужна, а просто, потому что, так ей захотелось. В моём приказе, перемешалось всё. И обида за то, что нас принимают за оборванцев, с мнением которых можно особо не считаться. И злость на то, что Трым для них, по сути, та самая надоевшая кукла, которую просто вышвырнули на мостовую. И сравнение этого несчастного дурочка с животным, которое ещё нужно приручить. И даже моё плохое настроение, вызванное не самыми лучшими воспоминаниями. Не говоря уж о том, что я привык к тому факту, что смерть в этом игровом мире, не более чем мелкая неприятность. Всё это было намешано в одном ядовитом коктейле, который я и выплеснул на Няшу, подвернувшуюся мне под руку. В любом случае, я надеюсь, что это заставило задуматься нашу новую знакомую над своими словами, а её одёжку и посох мы обязательно вернём при нашей новой встрече. Кстати, Кэрна, как вам наша пробежка?
  - Отвратительно! - бескомпромиссно ответила тауренша.
  - Вам отвратительна наша пробежка, или моё объяснение.
  - Всё! И ты, в том числе!
  - И вы хотите сказать, что с удовольствием променяете всё это на тихую и спокойную старость?
  - Да с радостью!
  - Люди в вашем возрасте не меняются Кэрна, - улыбнулся женщине Артур и тут же, под хмурым взглядом воительницы, поспешил 'перевести стрелки', - про ваш возраст мне этот рыжебородый гном сказал. Но в любом случае, я плохо представляю вас в качестве беспомощной старушки, сидящей у окна с вязальными спицами. Неужели вы действительно готовы бросить нас всех на произвол судьбы?
  - Довольно! - сделав пару шагов, женщина вплотную подошла к Артуру и занесла над ним кулак. - Пиявка!
  - Дело не во мне Кэрна и мы оба это прекрасно понимаем. И даже не в 'повседневной рутине' связанной с делами альянса. И уж, конечно же, дело не в том, что вам не по нраву такие приключения, как сегодняшнее безумство. Всё дело в ответственности, которую вы сами на себя и взвалили. Ответственность за гильдию, ответственность за альянс, Вернера, Катрину и даже меня. Ответственность за всё и за всех. Именно из-за этой непосильной для вас ноши, вы и решились на разговор со мной, прежде, чем покинуть гильдию, а, скорее всего, и игру. Хотели, чтобы я снял с вас или переложил на себя, хотя бы её малую часть. Но, к сожалению, я не могу этого сделать. А если точнее, я не знаю, как это сделать. Попробовать официально запретить вам заниматься делами альянса и лишить вас всяческих 'званий и привилегий'? Если вам это поможет, то запрещаю и лишаю. Вам стало легче? - Сомневаюсь.
  Занесенная рука женщины медленно стала опускаться.
  - А, думаете, вам станет легче, если вы сбежите из гильдии, сбежите из игры, убежите вообще в какую-нибудь глухомань, где нет ни интернетов, ни телефонов? - продолжил свой монолог Артур. - Как далеко вы сможете убежать от самой себя? Единственное, чем я вам могу помочь и единственное, что я могу вам предложить, это пройти 'мой' путь до конца и посмотреть на финал наших с вами приключений.
  - А он есть? - скептически поинтересовалась у Артура женщина.
  - У всего должен быть финал, - пожал плечами парень. - Если бы вы так не считали, то и не было бы нашего разговора. Вы бы просто безнадёжно махнули на всё рукой, вышли из гильдии и удалили этого персонажа. Проблема только в том, что у каждого из нас свой собственный старт и свой собственный финиш. На чём вы хотите остановиться Анжелика? Что должно произойти, чтобы вы смогли спокойно бросить эту игру, не выпрашивая на то моего разрешения?
  - То, что мне сказал Вернер. Ты действительно сможешь вытащить его и эту девочку из этого безумия?
  - Я постараюсь.
  Взяв Артура за грудки, женщина вплотную приблизила его к себе.
  - Лучше бы тебе постараться. И не называй меня Анжеликой!
  Отпустив парня, Кэрна развернулась и пошла по направлению к городу.
  - Чего вы встали недоумки? Нам ещё топать и топать, - бросила она через плечо.
  
  9
  
   - Ну, чего притих? - наконец не выдержала тягостного молчания Кэрна, шагающая во главе маленького отряда, члены которого устало брели по берегу очередного озерца, упрямо приближаясь к городу рептилоидов Шшарисс. - Лучше бы ты нам своими вопросами мозги выносил, чем молчал. Такое ощущение, что мне только что тридцать серебряников отсыпали. Трындец, ты за ним хорошо там приглядываешь?
  Если первый вопрос, про молчание, явно относился к Артуру, то второй уже был задан рыжебородому гному, который брёл следом за парнем, наступая тому чуть ли не на пятки.
  - Да смотрю я за ним, смотрю, - привычно проворчал гном.
  - Как всё же несправедлива ко мне жизнь, - наконец, страдальчески промолвил Артур. - Я спасаю от неминуемого вымирания на редкость мстительную тва..., в смысле представителя весьма редкого доисторического вида животного мира, наверняка занесённого в местную красную книгу. А в итоге меня же за это и конвоируют в город. Вы хоть бы мне руки развязали, иуды!! Я же глава вашей гильдии как никак!
  С этими словами Артур поднял на уровне глаз действительно связанные руки.
  - Молчи упырь! - тут же пресекла все упрёки и воззвания к совести 'иуд' рогатая воительница. - Всю душу уже вымотал. Дай тебе свободу, так ты окончательно нас в гроб загонишь. И ведь и ста метров с тобой не успели пройти, как снова вляпались в очередное дерьмо. Так что лучше побудь связанным. Ничего с тобой не случиться.
  - Да откуда я знал, что это чьи-то глаза. Просто вижу, торчат из воды какие-то белые шарики, и вроде даже как подмигивают мне. Ну, я и кинул в них камнем из интереса.
  - Из интереса значит! -стала закипать тауренша. - А то, что мы потом полчаса отмахивались от ядовитых жаб, размером с кролика, - это тоже, по-твоему, было интересно?
  - Ну, я же извинился.
  - Хуже маленького ребёнка, - глубоко вздохнув, женщина с трудом удержалась от крепких словечек в адрес Артура. - Ну не может нормальный человек быть настолько разным, - щёлкнув пальцами, воительница тут же затребовала подтверждение своей неожиданной догадке. - А ты уверен в том, что ты обычный шизик, и не страдаешь каким-нибудь раздвоением личности?
  - То есть в том, что я шизофреник - вы уже не сомневаетесь? - ехидно уточнил парень. - Катрина, но пожалей хоть ты меня!
  - Я тебя жалею, - тихо промолвила улыбающаяся девушка, идущая в хвосте колонны
  - Тогда почему ты улыбаешься?
  - Ты так забавно страдаешь..., - засмущавшись, Катрина поспешно опустила голову.
  - Похоже, жалости и сострадания мне от вас не дождаться, - тяжело вздохнув, Артур неожиданно поменял своё шутовское нытьё на холодный деловой тон. - Какой сегодня день недели в реальности?
  - У меня ещё четверг, - осторожно ответила Кэрна, замедлив шаг.
  - А у вас - это где?
  - Во Франции.
  - Кхм, - сбился с хода своих мыслей парень, явно не ожидавший такого ответа. - Какие во Франции всё же воинственные дамы живут. Поневоле поверишь в то, что Великую французскую революцию на баррикадах делали именно женщины.
  - А у тебя какие-то проблемы с верой? - обернувшись, француженка недобро посмотрела на Артура.
  - Никак нет, - резко остановившись и выпрямившись по струнке, отрапортовал парень, в спину которого тут же 'впечатался' гном.
  - Тогда для чего тебе знать день недели? - уже настороженно поинтересовалась Кэрна.
  - Тумана нет.
  - Да сдался тебе этот туман парень, - заворчал гном, потирая свой нос, - лучше предупреждай, когда останавливаешься.
  - Тут всегда бывают по утрам туманы, - решил пояснить свой странный вопрос Артур. - Особенно ранней осенью. Особенно рядом с тёплыми озёрами. Но сегодня тумана не было.
  - И что с того? - не успокаивался разбурчавшийся гном, всё ещё потирая свой 'ушибленный' нос. - По-твоему из-за этой погодной аномалии стоит людям носы ломать?
  - В тумане крайне не удобно перебрасывать войска на новые позиции. Особенно если эти позиции находятся где-то в болоте, а сама армия настолько многочисленна, что её перемещение бесполезно как-то скрывать. Ну и в заключении могу добавить, что последняя осада Кальяруса началась в пятницу. Вот собственно и всё, - пожав плечами, Артур решил уточнить ещё одну вещь. - Туман можно разогнать каким-нибудь заклинанием?
  - Да наверняка, - с уверенностью ответила женщина. - Думаешь, Снольд всё же решился на штурм этой деревушки?
  - Дойдём до 'города-деревушки' и всё узнаем в подробностях. Наверняка, местные рептилии уже в курсе о причинах сегодняшней 'погодной аномалии'. Кстати, Вернер, дайка мне увесистый посох друида, - с этими словами Артур требовательно протянул в сторону гнома руку. - И нечего так удивлённо смотреть на меня. В следующий раз связывай пленных морским узлом, а не аккуратным бантиком постоянно интересуясь, не туго ли им?
  - Не учи учённого, - буркнул в ответ гном, протягивая Артуру посох застреленной друидессы.
  - А ну стой! - резко перехватила руку гнома Кэрна. - Пусть сначала объяснит, зачем он ему понадобился.
  - Верну хозяйке, - пожав плечами, Артур кивнул в сторону бегущей в их направлении чёрной пантере, - а заодно спрошу у неё, с кем мы теперь ещё воюем.
  ***
  Тем временем, бежавшая к отряду со стороны Шшарисса чёрная пантера с маленькими рожками стала спонтанно превращаться, то в бурую медведицу, то в здоровенного буйвола, то в львицу, то в неуклюжего совуха, словно хозяйка этого маскарада никак не могла решить, каким зверем начать 'диалог' с Артуром.
  - Сломаю! - пригрозил парень этому чудо-зверинцу, подняв над головой посох друидессы.
  Рыкнув, бурая медведица, в которую снова перекинулась девушка, споткнулась о свои передние лапы и, пропахав носом землю, разлеглась в метре от Артура.
  - Да вы с ума сошли!!! - наконец воскликнуло это недаразумение, снова превратившись в бурую тауреншу, одетую в простое холщёвое платье, но при этом обвешанная всевозможными побрякушками, словно новогодняя ёлка. - Вы хоть в курсе, сколько он стоит?
  - И знать не хочу, - непреклонным тоном ответил Артур, всё ещё удерживая над своей головой бесполезную для себя палку. - Но обязательно сломаю, если вы не перестанете валяться у меня в ногах.
  - Дурдом какой-то, - фыркнув, девушка поспешно поднялась с земли и неспеша отряхнулась. После чего, сложив руки на груди, она показушно топнула по земле своей немаленькой ножкой и гордо задрала к небу подбородок. - Я требую, чтобы мне немедленно вернули мои вещи.
  - А я требую, чтобы вы сказали 'Ня'! - ни секунды не раздумывая, озвучил свои требования Артур.
  - Вы идиот?! Отдайте посох! - с этим возгласом 'гордячка' сделала неожиданный выпад и, ухватившись за середину посоха, рванула эту палку на себя. - Отцепись недоумок!!!
   Подняв уже над своей головой многострадальный посох, друидесса пыталась стряхнуть Артура, вцепившегося в этот самый посох.
  - Не, не тря-ря-си!
  - Отцепись!
  - Может помочь?!- наконец решила вмешаться в столь странные 'дипломатические переговоры' Кэрна, при этом, не уточняя, кому собственно она собралась помогать.
  - Отцепите его!!! - истеричным тоном потребовала друидесса.
  - Сейчас отцепим! - пообещала воительница и с размаху заехала кулаком магичке в лоб. - Ну?! Отцепился?!
  - Угу, - лишь смог промычать ошарашенный парень, глядя на то, как упавшую на колени девушку добивают ударом пудового латного кулака по макушке, окончательно отправляя несчастную в глубокий нокаут.
  В следующий миг сильная ручища, а точнее настоящая лапища, сгребла Артура в охапку и закинула его на плечо воительницы.
  - Чуть больше сотни метров до городских ворот. И я намерена дойти до них!!! - буквально проревев свою самую заветную мечту в жизни, Кэрна решительно направилась к городу.
  - Катрина, подбери посох, Вернер - объяснись с бегущей сюда городской стражей, Кэрна не трясите меня так. Ай! - начал было отдавать распоряжения Артур, переброшенный через плечо тауренши, но тут же получил весьма болезненный шлепок по заду.
  - Чего ты там мне скомандовал?! Я не расслышала.
  - Ничего.
  - Тогда не вякай!
  ***
  - Да посадите её в тюрьму, в конце-то концов!!! - с досадой воскликнул Артур, увидев бегущую к нему чёрную пантеру.
  - Всё же мы требуем более весомых гарантий того, что ваш альянс намерен защищать наш город до конца, - в очередной раз потребовал шагающий рядом с парнем рептилоид с золотистой чешуей, сделав при этом вид, что абсолютно не расслышал возгласа Артура.
  - Я требую, чтобы вы немедленно вернули мне мой посох, все мои вещи и огра! - тут же озвучила свои требования друидесса, ставшая напротив Артура и снова топнув ногой.
  - Явился таки, наконец!!! - из покосившегося бревенчатого здания, вывеска которого гласила, что это местная 'гостиница', вывалилась разъярённая тролльчиха Лийса. - А ну быстро объясняй, за какого чёрта ты прикрепил нас к этому зелёному недоумку?!! - задав вопрос, девушка эмоционально ткнула пальцем в огра Трыма, который понуро тащился за ней.
  - Трым хотеть есть! - как-то жалобно пробасил огр, с грустью оглядываясь на 'гостиницу', откуда его только что, за руку, вывела Лийса.
  - Трым!!! - взвизгнула друидесса. - Верните мне его сейчас же!!!
  - Трым давить!!! - практически тут же раздался яростный рёв огра.
  Грубо оттолкнув обалдевшую тролльчиху, Трым тараном пошёл на попятившуюся друидессу.
  - Необычное зрелище, - не сомневаясь в победе Трыма над друидессой, которая успела обернуться в бурую медведицу, а потому и не обращая на их начавшийся поединок, Артур откровенно разглядывал подъезжающую к ним странную незнакомку. - Вернер. А ты такое тут видел?
  - Да из местной неписи, тут таких навалом, - задумчиво пробубнил гном, огладив свою рыжую бороду. - Но чтобы и среди игроков были инвалиды, - даже и не слышал о таком.
  Между тем, к городскому столпотворению, которое было вызвано 'триумфальным' возвращением Артура и его 'команды', уверенно катилась девушка в платье бусого цвета и в дамской шляпке с широкими полями, скрывающими её лицо. В том, что к Артуру 'подъезжает' именно игрок, сомневаться не приходилось. Странное платье своим покроем и цветом просто кричало о том, что его хозяйка не может быть какой-то заштатной неписью. Но самое необычное в этой незнакомке было то, что девушка именно 'подъезжала'..., на инвалидной кресле. 'Айси' - прочитал игровой ник этой таинственной девушки Артур, зайдя в меню игровых команд.
  - Трым не животное!!! - вопль огра, полный боли и отчаяния вывел парня из раздумий и заставил быстро свернуть командное меню.
  Опутанный всевозможными корнями и ветвями, поваленный медведицей навзничь, Трым с трудом пытался увернуться от пинков, которые отвешивала ему друидесса, вновь обернувшись в тауреншу.
  - Лийса!! Прекрати сейчас же!!! - накинулся, было, Артур на растерянную тролльчиху, решив, что именно она опутала огра корнями. Однако, девушка, вместо ответа, лишь развела руками.
  Больше не став тратить время на разбирательства, чьи это корни опутали огра по рукам и ногам, парень тут же обратился к рептилоиду с золотой чешуёй, стоявшему рядом с ним.
  - Губернатор, сейчас же прикажите арестовать эту ненормальную друидессу!
  - Довольно, - раздался спокойный и властный женский голос. В ту же секунду разъярённая и совсем не няшная бурая бурёнка превратилась в ледяную статую. - Полагаю, вы и есть командир Артур?
  Поглядев пару секунд на замершую ледяную скульптуру и, убедившись, что с разъярённым огром всё в порядке, Артур решил уделить внимание этой странной незнакомке на инвалидном кресле.
  - Просто Артур, - поправил девушку парень.
  - Почему вы не приказали своей чокнутой, просто не пристрелить эту рогатую ведьму?
  - Её зовут Катрина, - поправил эту странную девушку Артур.
  - Не имеет значения. Так почему не пристрелили? - отмахнулась от замечания Артура его собеседница.
  - Для меня имеет. Называйте её Катриной.
  - А вы и в самом деле, тот ещё говнюк, - выдержав паузу, выразила своё мнение об Артуре незнакомка.
  - А вы, похоже, та ещё стерва, - не остался в долгу парень.
  - Ваше мнение обо мне, держите при себе. Оно абсолютно никому не интересно, - пожала плечами 'стерва'. - Освободите Джеймса, и мы с вами больше никогда не увидимся.
  - Знать бы ещё кто это такой и откуда его освободить, - устало вздохнул парень, от которого вновь требовали кого-то отдать и откуда-то освободить. Причём, на этот раз, имя 'Джеймс' Артуру вообще ни о чём не говорило.
  - Джеймс Смит, вы его заманили в этот город, - снизошла то уточнений девушка в инвалидном кресле. - Освободите его.
  - Смит, - задумчиво повторил Артур. - Это мы про рыжего кошака Смита сейчас говорим?
  - А вы чертовски догадливы, - хмыкнула в ответ девушка.
  - Минутку, кое-что уточню. Трым! Хватит втаптывать эту ледяную глыбу в грязь!! Иди лучше поешь и поспи. Ты же хотел есть? Губернатор, ваша стража арестовывала рыжего хаджита Смита?
  - Странник Смит обвинён в работорговле, - ответил Артуру рептилоид с золотой чешуёй, - его казнь назначена на завтра.
  - Могу я сейчас переговорить с ним? Лийса да затащи ты этого разбушевавшегося огра обратно в тот клоповник, откуда вы только что с ним и вылезли! Вернер помоги ей. Блин впервые жалею, что Кэрна так рано вышла из игры.
  - Можете, - тем временем кивнул рептилоид, сощурившись и что-то прикидывая про себя - Но, как насчёт гарантий, о которых мы с вами говорили?
  - В смысле гарантии в том, что я буду защищать ваш город до конца?
  - Вы и ваш альянс.
  - И как, по-вашему, я должен гарантировать вам это? - Артур и в самом деле не понимал, какие тут можно дать гарантии.
  Однако, оказалось, что ответ лежал на поверхности. В качестве гарантий, рептилоидам потребовался заложник.
  - Отдайте её нам, - с этими словами, губернатор города Шшарисс кивнул в сторону Катрины. - Она будет нашей 'почётной гостьей', и мы вернём её сразу же после того, как вы защитите наш город.
  - Зачем вам эта девушка губернатор? Вы же в курсе, что странники не боятся смерти. Из неё выйдет плохой заложник.
  - Но странники, так же как и мы, страшатся потерь, - улыбнувшись своим мыслям, рептилия хитро посмотрела на Артура. - Вы же не исключение. А значит должны бояться того, что в вас могут разочароваться, и как следствие разлюбить, а может, даже и предать. Вы же не хотите потерять для себя эту девушку?
  - В таком случае, мы вернулись к началу нашего разговора о странниках и смерти, - немного подумав, Артур решил вернуть эту зазнавшуюся рептилию в 'реальность'. - Не кажется ли вам, что в данной ситуации нам проще сейчас совершить самоубийство, возродиться на кладбище, дождаться когда ваш славный город разграбят и затем, начать неторопливую охоту на тех из вас, кто каким-то чудом ещё останется в живых. Ничто так не объединяет, как одна общая месть. Не так ли, губернатор?
  Щёлкнув языком, 'шантажист' издал раздосадованное шипение и дал отмашку городской страже, которая уже стала потихоньку оттеснять зевак от Артура и Катрины.
  - Как начёт хаджита, - тут же поинтересовался Артур.
  - Я разреш-ш-шаю вам с-с-с ним вс-с-стретиться.
  - Как же мне надоело каждые четверть часа отключать это шипение, - проворчал Артур, вновь залезая в командное меню и отключая шипение рептилоидов. - Приведите кошака вон в ту забегаловку, - сощурившись, Артур ткнул в добротное деревянное строение, в котором ещё вчера состоялся разговор с художницей Фридой и драка с орком - нефтяником, - и я забуду о нашем с нами философском диспуте о страхах и потерях. И да! - вспомнил Артур. - Засуньте эту глыбу льда в тюрьму на время, - ткнув пальцем в ледяную глыбу, в которую превратилась друидесса, Артур повернулся к девушке-инвалиду. - Кстати, она ещё живая?
  - Живая, - ответила странная незнакомка, которая до этого внимательно слушала разговор между парнем и губернатором Шшарисса. - Её всего лишь на час выкинуло из игры.
  - Тогда эту сосульку в тюрьму, рыжего кошака из тюрьмы, - распорядился Артур и, стараясь быть как можно учтивее, задал вопрос девушке. - Вам помочь добраться до той забегаловки?
  - Спасибо, но я не так уж и беспомощна.
  - Тогда идёмте. А по дороге, я бы хотел услышать на ответы на пару вопросов. Например, не хотите ли вы поведать мне, трогательную историю вашего знакомства с этим рыжим кошаком. Ведь Смит, - это его фамилия, как я понял.
  - Нет, - тут же кратко ответила Артуру девушка.
  - Чего нет?
  - Я не хочу вам рассказывать никаких историй.
  - То есть Смит это всё же его фамилия? Тогда ещё один вопрос...
  
  10
  
  - Хм... - хмыкнув, Артур внимательно осмотрел обеденный зал, как оказалось единственного 'элитного' ресторана в этом городе, а ни какой-то там забегаловки, как всё это время он считал. -Кажется, нам за вон тот массивный ресторанный 'столик' из дубовых досок, за которым сейчас сидят два рептилоида, жаждущие общения с нами.
  - А мне кажется, что один из них подаёт нам знаки, чтобы мы немедленно выметались отсюда, - поделилась своими наблюдениями представительница движения по защите прав всяких там рыжих кошаков.
  - Ну что вы Айси, - тут же развеял все сомнения девушки Артур, при этом мстительно улыбнувшись и помахав рептилоидам. - Уверяю вас, это только вам так кажется. На самом деле Длиннохвост, так, кстати, зовут этого хвостатого ящера, подзывает официанта, чтобы заказать нам еды за свой счёт.
  - С-с-сдесь нет официантов, - с досадой прошипел рептилоид, подошедшему 'наглецу'. - А у меня нет лиш-ш-шних денег, чтобы тратиться на тебя.
  - Значит, ты просто рад нас видеть, - сделал вывод Артур, - Погоди, отключу твоё шипение. Привет Талисса.
  - Привет предатель, - поприветствовала парня рептилойдша - громовержеца, сидящая напротив Длиннохвоста.
  - Предатель? - спросил 'хвостатую девушку' удивившийся Артур.
  - А как ещё назвать твой поступок, если не предательством? - с деланным и чуть наигранным возмущением задала встречный вопрос Талисса. - Это же была моя с Лийсой идея по спасению отравленного спинозавра, и мы имели право на участие в этом приключении. Но вместо этого, когда мы в условленное время зашли в игру, то увидели только огра, который плескался в пруду, почти у самых городских стен. К тому же, кажется, ты нашёл интересную замену мне, - с этими словами девушка внимательно оглядела спутницу Артура. - А я ведь, между прочим, по-прежнему жду твоего возвращения в реальный мир.
  - Вот кстати насчёт последнего, - не удержался от 'подколки' над ожиданиями Талиссы Артур. - А как ты собираешься делить меня с Катриной и Длиннохвостом? Шведская семья?
  - Иногда, твои глупые шутки заходят слишком далеко, - грустно вздохнула Талисса. - Может, всё же нас представишь?
  - Конечно, - спохватился Артур, радуясь возможности 'замять' свою неудачную шутку про шведскую семью. - Знакомьтесь. Длиннохвост и Талисса - мои друзья, а это Айси - знакомая нашего рыжего хаджита Смита.
  - Друзья, - скривилась Айси, презрительно глядя на пару рептилоидов. - Артур, а вы в курсе о том, что у тех, кто играет за рептилоидов, - просто не может быть друзей? Ни в реале, ни в игре. Таков уж у этих тварей характер.
  - Друзья бывают разные, - пожал плечами Артур, наблюдая за лапами Длиннохвоста. - Убери руки с мечей! Да и людям свойственно меняться Айси. Талисса, быстро прекратила шептать заклинание! Катрина, возьми эту парочку на прицел! Айси, а как я погляжу, вы хорошо знакомы с особенностями этой игры. Вам заказать что-нибудь из местного 'меню'?
  - Не стоит утруждать себя излишней заботой обо мне, - холодно отмела все 'ухаживания' Артура девушка. Видимо, её действительно раздражал любой намёк на её 'беспомощность'. - Я не хочу снова привыкать к этой игре, чтобы потом не пришлось вновь проходить через весь ад реабилитационных психотерапий. А потому, чем я больше здесь ограничена в своих возможностях, и чем меньше я проведу времени в этой игре, тем лучше.
  - Кажется, теперь я понимаю, почему вы в этом кресле, - взглянув на девушку в свете открывшихся новых подробностей, Артур решил пока не затрагивать тему о рыжем хаджите, а продолжить разговор 'ни о чём' в надежде выведать что-нибудь новое или по игре или об этой странной подруге рыжего кошака. - Но коль уж вы так хорошо разбираетесь в 'людях', то подскажите, какая, по вашему мнению, основная черта характера заложена в тауренах? А то я как-то раньше не уделял должного внимания этой расе.
  - Упрямство, не раздумывая, ответила Артуру эта странная девушка. - Причём, я говорю о именно настоящем, животном упрямстве на грани фанатизма. Если они задались какой-то целью, то просто так уже от неё не отступятся. Поэтому было бы куда рациональней с вашей стороны, отдать приказ своей чокнутой на 'отстрел' этой разбушевавшейся коровы. А теперь, меньше чем через час, эта друидесса снова будет требовать от вас своего огра.
  - То есть в людях, которые играют за эту рогатую расу, вы видите, прежде всего, упрямство, - задумчиво, сказал Артур, оценивающе поглядывая на свою собеседницу. - А мне казалось, что в них, очень развито чувство ответственности и долга. А ещё, стремление кого-то защищать. Хотя не важно. Сколько людей столько и мнений, не так ли? А насчёт этой 'бешенной коровки', то во-первых, меньше чем через час она из тюрьмы не выйдет. По очень простой причине, - вы её превратили в ледяную статую.
  - Но зато, через час её не сможет удержать ни одна тюрьма этого мира, - тут же уточнила девушка.
  - Тогда, во-вторых, когда арестовывают обычных игроков, их выкидывает в реал, вплоть до момента освобождения, - продолжил Артур. - Получается, она не сможет зайти в игру до тех пор, пока я не распоряжусь освободить её из тюрьмы.
  - То, что вы сейчас описали, называется банном игрового персонажа, - пояснила девушка. - И он даётся игрокам только в очень редких ситуациях. В большинстве же случаев, предполагается, что арестованный за 'мелкие' правонарушения игрок, имеет право в любой момент времени заходить в игру и любоваться тюремными интерьерами.
  - Тогда, к сожалению, есть ещё и в-третьих, - мы уже и убивали эту упрямую корову, и били до потери сознания, - не помогло.
  - Вам придётся убивать и избивать её снова и снова. До тех пор, пока до неё не допрёт, что вы сказали ей 'нет'.
  - И что? - наконец, сдался Артур, исчерпавший все аргументы в защиту упрямой рогатой друидессы. - Совсем без вариантов?
  - Отдайте ей то, что она требует, - пожав плечами, ответила девушка.
  - Это не возможно. Вы же сами выдели, как она относится к человеку, которого так упорно требует вернуть. Даже к животным проявляют куда больше любви и уважения. А что касается Катрины, то в этом городе я всего лишь почётный гость, и имею мало влияния на здешнего губернатора. Так что, не трудно просчитать все нехитрые последствия того, что будет, если я при свидетелях отдам приказ на убийство игрока в нейтральном городе.
  - Я уже заметила, что в этом городе вы мало чем распоряжаетесь. Потому потрудитесь объяснить мне, как вы намерены вытаскивать из этого захолустья Джеймса.
  - В этом я как раз проблемы не вижу. Особенно в свете предстоящей осады города.
  - Артур, - вклинилась в разговор Талисса - раз ты считаешь меня своим другом, то может уберёшь от моего лица арбалет Катрины? А заодно объяснишь о ком и о чём вы сейчас говорите.
  - Мда, - задумчиво почесав затылок и сделав вид, что не расслышал просьбу про абалет, Артур снова улыбнулся Длиннохвосту. - Так почему ты не прыгнул вместе со всеми с обрыва, змей хвостатый?
  - Если всем вдруг взбрело в голову прыгнуть в бездонную пропасть только на основании твоей прихоти, то это не значит, что и я должен последовать за этим стадом, - отвернувшись от Артура процедил сквозь зубы ящер. - К тому же, чуть в стороне нашёлся относительно безопасный спуск с этого холма.
  - Замечательный ответ, - вздохнув, парень устало уселся на стул. - Катрина убери арбалет. Сделаем так. Я сейчас рассказываю о нашем забеге Талиссе и Айси, а девушки рассудят, прав наш хвостатый друг в своих суждениях о стаде или нет.
  - А не пошёл бы ты? - излишне поспешно послал Артура рептилоид.
  - Рассказывай! - улыбнулась Талисса.
  - Избавьте меня от своих историй, - скривилась Айси, звонко стукнув ладонью по подлокотнику своего инвалидного кресла. - Просто освободите Джеймса, и я, наконец, смогу выйти из этого дурдома.
  - Ну коль все согласны с моим предложением, - со злорадной улыбкой 'доброго сказочника' начал своё повествование Артур. - То садитесь в тесный кружок и слушайте увлекательнейшую историю о динозавре, друиде, рыжем хаджите и даже целой кучи чьего-то дерьма, в которую с головой нырнул один ворчливый рыжебородый гном, и из которой его вытягивал рептилоид, сидящий сейчас напротив меня. Кстати, Длиннохвост, а ты помыл руки, перед тем как усесться за стол?
  - Как омерзительно, - передёрнулась Айси.
  - Ещё как омерзительно, - поддакнул скривившейся девушке Артур. - Айси, может, тогда вы нам расскажите свою историю? Ведь судя по вашему поведению и некоторым высказываниям о рациональности, могу предположить, что раньше вы играли за эльфийку, а теперь вам позволено играть за обычного человека. Что же так круто изменило ваш характер? Раз вы считаете мою историю омерзительной, то давайте послушаем вашу. Нам всё равно придётся ждать, когда приведут этого рыжего прохвоста Смита.
  - Какой же вы всё же говнюк, - явно не зная, каким бы оскорблением поддеть Артура и при этом не испортить с ним отношения, девушка подкатила своё кресло к столу. - Рассказывайте вашу историю.
  ***
  - И только мы хотели дружески обняться и троекратно расцеловаться, как между нами пробегает Длиннохвост и накидывается на только что вновь обретённого мной друга, - Артур с досадой ударил кулаком по столешнице. - Вы даже не можете представить, как сжалось от горя моё сердце, когда мои верные друзья скрестили с друг-другом шпаги. Разумеется, нанятые нашим рыжим кошаком Смитом безоружные проводники попытались разнять этих двух идиотов, но не тут то было. С криком 'Аллах Акбар!!!' на них накинулся этот кровожадный рыжебородый гном, весь в чалме и с секирой на перевес. Ну, вот что я мог поделать в таком безумии?
  - У меня были мечи, а у Смита кинжалы - флегматично поправил Артура ящер.
  - Да кому интересны эти подробности, - в очередной раз отмахнулся от замечаний Длиннохвоста Артур. - Не перебивай. Так вот, дорогие дамы, как вы думаете, что мог поделать ваш покорный слуга в такой непростой для него ситуации?
  - Прирезать всех! - кровожадно предложила Талисса.
  - Как ты могла даже подумать о таком?! - деланно возмутился Артур. - Я ведь не кровожадный маньяк, наподобие этого бородатого гнома. Да и когда у меня возникло искреннее желание порубить всех на кусочки, то я просто не смог пренебречь своими обязанностями. Ведь за моей спиной были две прекрасные дамы, которые нуждались в моей защите.
  - Давайте уточним, - перебила парня Айси, которая, видимо, ожидала услышать всё же немного другую историю о недавних приключениях Артура, - под дамами, 'нуждающимися в вашей защите' вы подразумеваете эту эльфийку с арбалетом, и ту безумную рогатую друидессу, которая меньше часа назад, едва не запинала до смерти здоровенного огра?
  - Нет, к сожалению, эта рогатая тварь. Кхм..., в смысле это милое и рогатое создание в облике белого и пушистого кролика была так напугана происходящим, что в мгновение ока забралась на самое высокое дерево. За моей спиной были Катрина и Кэрна. Кэрна, - эта, та самая, трясущаяся от старости милая старушка с клюкой, что согласилась помочь нам выбраться из леса.
   - А разве в этой игре кролики лазают по деревьям? - на всякий случай решила поинтересоваться Талисса.
  - Да это тоже никому не интересные подробности, - снова отмахнулся Артур.
  - Ты что за бред про Анжелику несёшь, парень? - возмутился подошедший к их столику рыжебородый гном.
  - А вот, кстати, и наш кровожадный джихадист, - поприветствовал гнома Артур и, не дав 'ваххабиту' сказать и слова в свою защиту, тут же задал вопрос - Что с Трымом и где Лийса?
  - Да Трым спать улёгся, прямо на обеденном столе в гостинице, а у Лийсы кончилось игровое время.
  - Алилуя!! - воскликнул 'сказочник', искренне обрадованный второй новостью. - Ну, раз всё утряслось, то я, пожалуй, продолжу свой рассказ...
  - Приговорённый к казни, доставлен, - снова перебили Артура.
  На этот раз к столику подошли два стражника, сопровождающие закованного в кандалы рыжего кошака Смита.
  - Снимите с него кандалы сейчас же! - воскликнула Айси.
  - Снимайте, - раздался за спиной девушки приказ, сделанный ледяным тоном.
  Вздрогнув, Айси обернулась, что бы удостовериться, что его отдал всё тот же 'болван', который с минуту назад нёс какую-то несусветную бредятину о динозаврах и джихадистах.
  - Это всегда так с непривычки, девочка, - понимающе поспешил успокоить Айси гном. - Ничего, к его закидонам быстро привыкаешь.
  - Я не намерена привыкать к этому безумию, - прошептала Айси. - Смит с тобой всё в порядке?
  - Тебе не стоило сюда приходить, - грустно сказал рыжий кошак и неожиданно рухнул перед девушкой на колени. - Как же я по тебе скучал.
  - Так, - хлопнул по столу Артур. - Все, кроме этих двух, на выход, нечего нам тут смотреть и комментировать. Айси, обещаю вам, что чем бы не закончился наш разговор с этим рыжиком, я добьюсь его освобождения.
  - Спасибо, - растерянно произнесла девушка, гладя голову рыжего кота, которую он опустил на её колени.
  - Я ждал, - тем временем мурлыкал рыжий кошак, похоже, уже ничего не замечающий вокруг, - Я так ждал тебя. Я всё это время жил только мечтой о встречи с тобой, и, одновременно, я так страшился, что ты снова зайдёшь в эту игру, моя Ледяная королева.
  ***
  - Кошачьи слёзы, - задумчиво произнёс Артур, когда его компания вывалилась из ресторана. - Вот уж не думал, что я увижу их у Смита.
  - Так романтично! - впечатлено воскликнула Талисса. - А кто это вообще такая?
  - Без понятия, - пожал плечами парень. - Просто знакомая этого кошака.
  - Какой ты всё же прагматик, - выдохнула Талисса - Может, тогда сочинишь для нас с Катриной какую-нибудь романтическую историю про них? Катрина, тебе же интересно послушать историю об их любви?
  - Да, - несмело кивнула эльфийка, также задумавшаяся о чём-то своём.
  - Вам действительно это будет интересно? - удивлённо поглядев на девушек, Артур махнул рукой и, с наигранной весёлостью, начал сочинять очередную бредятину. - Ну, раз интересно, то тогда слушайте. Было это в давние стародавние времена. Жили да были...
  ***
  - ...Осознание того, что её родственники никогда не примут в свою семью рыжего безродного хаджита, а его родня никогда не смерится с присутствием в своей семье остроухой эльфийки, разбило последние надежды Смита. Взвыв, как раненный зверь, он выпил остатки яда....
  Страшный взрыв, который сопровождал зелёную молнию, ударившую почему-то с земли в небо, а не наоборот, заставил Артура прервать печальную повесть о Айсе и Смите. Вглядевшись в небо, в поисках источника непонятной грозы, парень увидел, как в его сторону целенаправленно летит огромная ворона.
  - В общем, вбежавшая в комнату Айси, увидела тело своего рыжего возлюбленного, выхватила из его ножен кинжал и ударила им себя в сердце, - начал быстро закругляться с повествованием парень. - А затем...
  - Я требую, чтобы вы вернули мне Трыма и мои вещи! - топнула ногой тауренша-друдесса, перед самым носом Артура.
  - А затем, их тела обнаружили родственники и объединённые общим горем решили больше никогда не враждовать с друг-другом, - закончил повествование Артур, и обратился к, уже порядком надоевшей, 'просительнице'. - И чего тебе в тюрьме не сиделось?
  - Неужели ты всерьёз надеялся, что меня смогут удержать эти стены?! - искренне возмутилась друидесса. - Где эта ледяная ведьма, кстати? Я требую, чтобы мне её выдали немедленно!
  - Ты сначала определись, чего тебе в начале выдать: огра, вещи или ледяную ведьму.
  - Всё! - не раздумывая, определилась друидесса.
  - И, конечно же, немедленно, - вздохнул Артур.
  - Сейчас же! - поправила парня разгневанная бурёнка.
  - В таком случае, я требую, чтобы ты сейчас же возместила городской казне материальный ущерб, причиненный тобой при разрушении тюрьмы, или где там тебя держали.
  - Ну знаешь..., - не найдя слов, возмущённая друидесса снова топнула ногой по земле и вновь обратилась в ледяную статую.
  - Артур, вы можете дать нам ещё пару минут? - попросила возникшая на пороге 'ресторана' Айси.
  - Да не торопитесь, - улыбнулся девушке парень. - Мне теперь всё равно с бегущими сюда стражниками предстоит объясняться. Талисса, прекрати стучать когтем по ледяной скульптуре. Вдруг разобьётся. Это же произведение искусства как никак.
  Рептилойдша, крутившаяся вокруг обледеневшей друидессы, поспешно отдёрнула руку и виновато улыбнулась Артуру.
  - И попроси Длиннохвоста не ковырять статую своим мечём. Как маленькие дети, ей-богу.
  Ещё раз вздохнув, Артур повернулся к всхлипнувшей Катрине, которая сидела рядом с ним на скамейке.
  - Катрина, ну не плач, пожалуйста, это же была всего лишь сказка. На самом деле все живы и здоровы. Я же вот, только что, с Айси разговаривал.
  Сидящая на скамейки рядом с Артуром девушка, словно по команде уткнулась в грудь Артура и громко зарыдала.
  - И чёрт меня дёрнул пересказать 'Ромео и Джульетту'. Катрина это была всего лишь сказка, всё хорошо...
  ***
  - Мы хотим вступить в вашу гильдию, - обрадовала Айси переступившего порог 'ресторана' Артура.
  - А я хочу напиться и махнуть от сюда куда-нибудь на Таити, - поделился Артур своей мечтой с девушкой, - хотя можно и наоборот, сначала на Таити, а потом напиться.
  - Да кому интересны эти подробности, - спародировала парня Айси.
  - Длиннохвосту. Наверняка он прирежет этого рыжего и усатого работорговца при первой же возможности, а я не могу присматривать за ними круглосуточно.
  - С ящерицей мы как-нибудь договоримся командир, - поспешил успокоить Артура рыжий хаджит, - правда, хвостатый?
  В ответ на вопрос с порога послышалось угрожающее шипение сразу двух рептилоидов.
  - Так, давайте обсудим всё обстоятельно, иначе единственное до чего мы сейчас договоримся, так это о месте и времени грандиозной потасовки., - попытался разрядить назревающий конфликт Артур. - Айси, начнём с вас. Вы собственно кто?
  - Айси, маг льда, - представилась парню девушка, сидящая в инвалидном кресле.
  - Шизик, рыцарь смерти, - так же просто представился Артур, после чего неуверенно добавил, - кажется. Никак не могу урвать время, чтобы изучить свой класс. В любом случае, ответьте мне, вам есть дело до имени моего игрового персонажа и его класса?
  - Да если честно, мне до вас вообще нет никакого дела, - призналась высокомерная девушка. - Но что вы хотите обо мне ещё услышать?
  - Ну, для начала, расскажите мне вашу необычную историю, вкратце. Давайте, я сейчас начну, а вы просто подхватите, - взглянув на растерявшуюся девушку, Артур подбадривающее подмигнул ей и постарался вспомнить всё, что ему удалось узнать об этой странной незнакомке при помощи наводящих вопросов или просто благодаря её неосторожным обмолвкам. - Раньше, причём наверняка несколько лет тому назад, вы были таким же 'игроком от корпорации', каковым сейчас является Смит. Вы играли за эльфийку, и были настолько сильным магом льда, что вас прозвали Ледяной королевой. Впрочем, мне думается, это прозвище вам дали больше из-за вашего характера, чем из-за способности. Наверняка, одной из ваших игровых характеристик, было что-то вроде мгновенной заморозки, что как нельзя лучше подходило и к вашей высокомерной натуре. Ведь не секрет, что та или иная спецификация наших особых игровых характеристик, которыми могут обладать только 'игроки от корпорации', зависит прежде всего именно от характера игрока. В любом случае, вы были либо не последним человеком в очень крупном альянсе, либо сами возглавляли этот альянс. Затем вы повстречали в игре этого рыжего кошака, и, как итог этой встречи, - корпорации-разработчику пришлось возвращать 'Ледяную королеву' обратно в реальность, ибо та перестала вести хоть какой-то активный образ жизни в этой игре. Может, дальше вы уже сами продолжите, ибо, судя по вашему облегчённому вздоху, я что-то не угадал? Возможно, вы сами захотели покинуть эту игру, но только вот зачем?...
  - Довольно! - перебила размышления парня Айси. - Забудьте о нашем предложении. Это было всего лишь моё неосторожное спонтанное желание.
  - Сколько вам нужно денег, что бы вылечиться от церебрального паралича? - поспешил задать свой очередной вопрос Артур. - И вообще, - он разве лечится?
  - Мы уходим!!! - уже выкрикнула Айси, демонстративно развернув своё кресло к выходу из 'ресторана'.
  - Ей нужен особый каркас, - тем временем тихо ответил на вопрос Артура, опустивший глаза, хаджит. - Для его покупки нужен где-то ёщё полмиллиона долларов, плюс-минус несколько тысяч. И это не считая текущих трат на обязательную профилактику заболевания и оплату услуг всевозможных нянечек.
  - Джеймс! - возмущённо выкрикнула Айси. - Хватит!! Мы уходим немедленно!
  - Солидная сумма, - согласился, тем временем, парень со свистом рыжебородого гнома. - Не проще ли тогда было вступить в альянс Снольда, если ты так не хочешь перебираться на юг. В 'Серебряных стрелах' у тебя есть хотя бы какие-то реальные шансы заработать такую сумму денег. К тому же, Снольд предлагает всем и каждому выбраться из этой игры.
  - Да дурь он предлагает, командир, - ударил по столу кулаком рыжий кошак. - Это Снольд её и убедил отказаться от игры, передать ему главенство в альянсе и вернуться в реальность. Типа, там у неё будет больше шансов помочь мне. А теперь всем приводит её в пример. Вроде как она всех предала и втихаря сбежала. А вот он, весь такой благородный и сам сможет свободу получить, и других прихватит.
  - Так и думал, что этот гад врёт! - хлопнул ладонью по столешнице торжествующий гном.
  - Хватит уже по столу стучать, - сделал замечание Артур - И, кстати, что это я только что услышал? Выходит, в моих словах о том, что Снольд лжёт, ты сомневался Веренер?
  - Ну..., - стушевался гном. - Не то чтобы.... Да ну тебя ко всем чертям парень! Привяжешься к словам хуже навозной мухи, и доказывай потом что ты не верблюд. Вот же чёрт! Сзади!!
  ***
  - Мелкий крысёнышь!! - неожиданно кто-то рывком поднял Артура из-за стола и в следующий миг парень увидел перед своим носом разъярённую оркскую морду - А ну быстро говори, что ты сделал с моими детьми!!!
  - Как же ты не вовремя, - с досадой выдохнул парень, - пива будешь?
  - Пива?! Да я тебя сейчас на лоскутки порву!!
  - Сели все по своим местам!! - обратился Артур к вскочившим из-за стола друзьям. - Вернер, - закажи нам пива и вина для Катрины и Айси. А ты! - с этими словами парень со всем силы хлопнул ладонями по ушам орка, держащего его за грудки. Взвыв от боли, отец двух всем надоевших балбесов, зажал уши и тут же схлопотал сильный удар в челюсть.
  - Тебе конец!!! - тут же раздалось обещание от ещё пары орков, вломившихся в 'ресторан'
  - Как же предсказуемы орки, - сокрушённо вздохнула Айси и в следующий миг, ноги друзей нефтяника, прущих на Артура, были приморожены к полу.
  - Быстро вышли из игры! - ледяным тоном приказал Артур, и ткнул пальцем во встающего с колен разъярённого отца-одиночки. - О его детях я буду говорить только с ним. Стояк, - ты хочешь решить проблему? Или мы так и будем драться при каждой нашей новой встречи?
  Подойдя вплотную к Артуру и с трудом сдерживая свою ярость, орк издал яростный вопль и развернувшись, со всей силы ударил по стоявшему рядом свободному 'дубовому столику'. Причём удар был такой силой, что массивный дубовые ножки стола не выдержали и подломились. Явно, не успокоившись на достигнутом, этот 'дуболом' стал пинать стулья и раскидывать скамьи.
  - Выйдите! - наконец, запыхавшись, обратился он к своим друзьям.
  ***
  - Да когда же до тебя дойдёт-то, наконец! - раздосадованный тугодумностью драчливого орка, Артур ударил по столу. - Это ты их отец, а не я. Это с тебя они должны брать пример, а не с меня. И плевать где ты будешь являться для них примером для подражания. В реальной жизни или в этой безумной игре, - ты везде должен быть для них номером один. Поэтому я тебе и советую стать одиозным главой собственного непобедимого клана, в который вступят твои сыновья. Создашь этот клан, назовешь его как-нибудь броско и ярко, позовёшь в него своих друзей, вместе подумаем над тем как заманить в него твоих детей и присоединишь этот клан к моему альянсу. И всё.
  - Угу, - скептически кивнул орк. - Вот так прямо и всё.
  - Не прямо конечно, но потому ты и будешь в моём альянсе. Уж чем-чем, а яркими победами и эпичными битвами, я тебя обеспечу. А там, глядишь, и сыновья начнут тобой гордиться. Да, согласен, гордость за отца, который что-то там вытворяет в виртуальной реальности, будет весьма своеобразной, но это хоть что-то для начала. С возрастом твои сыновья обязательно поймут и оценят то, что ты для них делаешь. Но это понимание, возможно, придёт к ним тогда, когда они уже сами станут отцами. А мы говорим о сегодняшнем дне, и на сегодня ты для них не более, чем тупоголовый громила, которого можно исписать вдоль и поперёк матерными словечками, пока тот лежит без сознания.
  - Артур, - вмешалась в 'проповедь' парня Айса, - Извините что перебиваю, но меня скоро выкинет в реальность. Можно с вами переговорить, - поджав губы, девушка выразительно посмотрела на дверь, - наедине.
  - Стояк, сколько у тебя времени осталось?
  - Да почти три часа ещё, - пробормотал орк, введенный в явно не привычное для него состояние глубокой задумчивости.
  - Тогда сиди тут, пей пиво и обдумывай мои слова. Я отлучусь буквально на пару минут, провожу девушку до порога. Катрина, пойдём со мной. Айси, - вы не возражаете, если Катрина будет присутствовать при нашем разговоре?
  - А если и возражаю, - хмыкнула девушка, - это что-то изменит?
  - Абсолютно ничего, - признался Артур, - просто спросил из вежливости.
  - Тогда идёмте.
  ***
  - На самом деле у меня ещё осталось около часа, но это время я бы хотела провести с Джеймсом, - начала непростой разговор Айси, после весьма продолжительного молчания.
  - Понимаю, - согласился с девушкой Артур, - я бы тоже сейчас лучше побыл наедине с Катриной.
  - Как вы узнали, чем именно я больна?
  - По вашей мимики, - поймав заинтересованный взгляд девушки, Артур решил пояснить. - Сейчас вы сидите в коляске которую нужно катить вручную. Это уже само по себе весьма странно, ибо, наверняка, в этом игровом мире существуют заклинания, способные передвигать такие вещи, без помощи 'владельца' или кого бы то ни было. Однако вы катите эту коляску сами, и при этом иногда на вашем лице проскальзывает что-то отдалённо напоминающее улыбку. Я просто задался вопросом, какой человек может наслаждаться своей частичной парализацией? И единственный ответ, который я нашёл, - только полностью парализованный.
  - Но я не парализована, - возразила Артуру девушка.
  - Об этом я тоже уже догадался, и именно поэтому я предположил наличие у вас именно этой парадоксальной болезни. Болезнь, при которой человек не способен в полной мере контролировать своё тело, но в то же время и не прикованный к кровати.
  - Теперь вы стали мне немного понятней, - задумавшись, девушка неожиданно улыбнулась. - Ваша характеристика тесно связана с интуицией и наблюдением. В реальной жизни вы наверняка были аферистом. Обманывали людей, втираясь им в доверие. Но не альфонсом, так как очевидно, что вы не доверяете людям и панически боитесь влюбиться. По этой же причине у вас и никогда не было друзей, ведь не случайно вы так легко нашли общий язык с этими рептилоидами. Вы не верите в случайности и совпадения. Вероятней всего, что каждое ваш поступок, каким бы он безумным не был, просчитан вами на десятки шагов вперёд. Но в то же время, не исключено, что вы просто теряетесь, когда в ваши планы вмешиваются те самые случайности и совпадения. И именно для таких случаев вам и нужна эта девушка, - с этими словами Айси указала на Катрину, - чтобы быстро и радикально устранять все 'случайности', которые не вписываются в ваши планы. Ну, как? Вам понравилось, когда вас разглядывают под 'микроскопом'?
  - Необычно, - признался Артур.
  - Жаль, - вздохнула девушка. - Похоже, я где-то ошиблась. Иначе бы вы не были таким спокойным.
  - Я работал мелким служащим в обычном банке, у меня были верные друзья, которым я доверял, у меня была девушка, в которую я не побоялся влюбиться. Я, действительно, мало доверяю посторонним людям и, действительно, участвовал в одной крупной афере. Так что вы многое угадали Айси, просто реальная жизнь большинства людей куда сложнее и запутаннее, чем те клише, которые на них пытаются повесить другие.
  - Кому это не знать лучше, чем мне, - прошептала Айси.
  - Кстати о клише, - решил слегка поменять тему Артур. - Мне интересно, а почему у Джеймса такая интересная характеристика, связанная с работорговлей.
  - А что тут интересного, - пожал плечами рыжий хаджит, который сейчас катил инвалидное кресло. - Я перевозил нелегалов из Мексики в Америку, а затем 'продавал' этот скот их 'работодателям'. Когда меня схватили и 'поселили' в эту игру, то до встречи с Ванессой, каких-то особых перемен в своей новой жизни я не почувствовал. Всё тот же 'скот', всё те же 'работодатели'.
  - Значит, вас зовут Ванесса?
  - Айси, - поправила Артура девушка. - Мне, как и многим людям в этой игре, не нравятся когда к ним обращаются по реальным именам.
  - Наши реальные имена, это всё что осталось от нашей реальной жизни, - с грустью прокомментировал замечание девушки Артур. - Цепляясь за них, сложнее забыть о том, кто мы есть на самом деле.
  - Даёте мне совет?
  - Да.
  - Я подумаю над ним, - пообещала Ванесса-Айси. - Так вы согласны принять нас в свою гильдию?
  - При условии, что вы расскажите мне всё, что связано со Снольдом, альянсом 'Серебряные стрелы' и обмене игрового золота на реальные деньги.
  - Зачем вам нужны реальные деньги? - удивилась девушка и почти тут же задала следующий вопрос с непонятной на первый взгляд надеждой. - Вы нашли возможность выбраться из этой игры?
  Понимающе посмотрев на навострившего уши рыжего хаджита, Артур решил немного солгать.
  - У меня контракт с 'JMK' на пребывание в этой игре сроком на два игровых года. Затем срок моего заключения в реальном мире подойдёт к концу, а контракт я продлевать не намерен.
  - Понятно, - вмиг погрустнела Айси. - Вам известно, через какой ад проходят люди, которых возвращают в реальный мир? Многие просто не выдерживают...
  - Да, - кратко подтвердил парень. - Именно поэтому я и настаиваю, чтобы все называли меня настоящим именем. Зачем вы хотите вступить именно в мою гильдию и именно в мой альянс?
  - Деньги, - просто ответила Айси. - Сейчас на все ваши безумства делаются умопомрачительные ставки.
  - И будучи ближе ко мне, вы можете более точно прогнозировать тот или иной исход событий? -понимающе спросил Артур.
  Ничего не ответив, девушка дала знак рыжему кошаку Смиту остановиться.
  - Вы тратите драгоценное для меня время. Прошу, не надо больше вопросов. Просто ответьте, вы согласны принять меня и Джеймса в свою гильдию?
  - Как же не вовремя на меня свалился этот орк, - с досадой проворчал Артур, - на самом деле я очень о многом хотел у вас ещё спросить.
  - Наверняка на большую часть ваших вопросов сможет ответить Джеймс, - нетерпеливо сказала Айси.
  - Хорошо, - согласился наконец-то Артур. - Я сейчас же вышлю вам приглашения в свою гильдию, хотя и без понятия, как вы собираетесь разрешить свой конфликт с той парочкой рептилоидов. Люди играющие за эту расу, помимо всего прочего, весьма злопамятны.
  - Да знаю я командир, - отмахнулся от предупреждения Артура рыжий кошак. - Договоримся.
  - В таком случае добро пожаловать в мой безумный мир.
  Бросив своим собеседникам упомянутые приглашения, Артур резко развернулся и побежал обратно в сторону 'ресторана' откуда разносился яростный рёв орка, забористый мат гнома, и угрожающее шипение рептилоидов.
  - Так и знал что передерутся, - сквозь зубы процедил парень. - Катрина, если не успокоятся, - выстрели кому-нибудь под ноги.
  - 'Мелкий банковский служащий', - скептически промолвила Айси вслед убегающему парню, - как же. Он самый настоящий аферист и манипулятор, Джеймс. И для нас было бы лучше иметь дело с безумцем, чем с таким дерьмом. Теперь тебе придётся внимательно следить за своими эмоциями и за тем, какие вопросы он тебе задёт. Иначе через пару дней мы оба будем бегать за ним так же, как и эта дурочка с арбалетом.
  - Могла и не предупреждать, - тяжело вздохнул рыжий хаджит.
  
  11
  
  - Ты с ума сошёл!!! - вышедшая из кухни Зоя с удивлением посмотрела на Артура, лежащего на диване. - Там же целая 'батарея' из пустых бутылок!
  - Вот и отлично, - простонал парень. - Сдадим и купим тебе шубу.
  - Какую шубу? - подошедшая к 'больному' вплотную, девушка положила ладонь на лоб парня. - Что-то случилось? Ты ведь ничего крепче вина не пьёшь.
  - Анекдот такой есть, муж...,
  - Я знаю этот анекдот, - перебила парня Зоя. - 'Муж сдал пустые бутылки из под водки и купил жене шубу'. Что случилось?
  - Ничего.
  - Артур!
  - Я говорил с твоим отцом, - сделав паузу, Артур прикинул, стоит ли начинать этот разговор. - Мы говорили с ним про одну официантку в стриптиз баре и розы.
  На минуту в просторном зале коттеджа повисла гробовая тишина.
  - Он не имел права, - прошептала Зоя, закрыв лицо ладонями, - не имел.
  - Ты сама попросила его поговорить со мной.
  - Но не об этом!!
  - Зоя, не кричи, - простонал Артур. - Всё в порядке. Я пил совсем по другой причине.
  - Другой? - насторожилась Зоя. - Что он тебе ещё рассказал?
  - А есть ещё что-то, что я должен знать?
  Внимательно посмотрев на Артура, девушка неожиданно пришла в ярость.
  - Опять эта бездушная маска на твоём лице! Довольно!! Я еду к отцу.
  - Стой!
  Резко вытянув руку и при этом едва не упав с дивана, Артуру удалось схватить уже повернувшуюся к двери Зою.
  - Отпусти!- выкрикнула Зоя. - Он не имел права так поступать со мной!!
  - Зоя да успокойся же ты! Всё хорошо!
  - Хорошо?! Да ты теперь всю жизнь будешь считать меня шлюхой! Это хорошо, по-твоему?
  - Зоя хватит!! - вскочив с дивана и не обращая внимания на жуткую головную боль, Артур прижал вырывающуюся девушку к себе. - Всё в порядке! Всё в полном порядке. У нас всё будет хорошо.
  - За что он так со мной, - прошептала, всхлипнувшая девушка, уткнувшись в грудь Артура. - Что я ему сделала? Я же всё хотела тебе рассказать ещё тогда. Просто не решилась. Но я бы всё рассказала. Всё. А он... Артур!
  С трудом удержав пошатнувшегося парня на ногах, Зоя аккуратно помогла усесться ему на диван.
  - И ты тоже хорош. Зачем столько выпил?
  - Я не один, - признался парень. - Колян приходил.
  - Великолепно! - не справившись с чувствами, девушка со всей силы залепила пощёчину Артуру. - Ещё и он!
  - Зоя, больно же!
  - И за сколько ты меня ему продал? Или договорились меня, как и ту шлюху, пускать по кругу за пару китайских шмоток?
  - Прекрати! - настоящий звериный рёв Артура, прокатился по всем пустым комнатам.
  - А если продолжу?! - с вызовом задрав подбородок, плачущая Зоя посмотрела в глаза Артура - Что ты сделаешь? Повалишь на диван и отимеешь как последнюю портовую шалаву? Ну? Чего так смотришь? Начинай. Я даже тебе помогу.
  С этими словами Зоя решительно стала стягивать с себя джинсы, но почти тут же получила ответную пощёчину.
  - Хватит! - рывком притянув девушку к себе, Артур как можно крепче обнял её. - Успокойся.
  - Одна ошибка, - прошептала плачущая девушка, - всего лишь одна ошибка в далёкой молодости. Всего лишь один раз, и вся жизнь катиться под откос, - неожиданно Зоя крепко обняла парня. - Ты теперь тоже бросишь меня?!
  - Нет.
  - Повтори.
  - Тебе не нравятся розы?
  - К чёрту розы, - отстранившись от парня Зоя, посмотрела ему в глаза - Поклянись, что ты не бросишь меня.
  Сильный рывок, повалил взвизгнувшую девушку на диван и в следующий миг на неё обрушились поцелуи.
  - Не надо!
  - 'Будь смелее!' - зло процитировал Артур когда-то сказанные Зоей слова.
  - Артур!!!
  
  ***
  - Артур! - несмело расталкивающая парня Катрина, украдкой поглядывала куда-то в сторону. - К тебе пришли.
  - Да, - пытаясь сориентироваться в пространстве и в обстановке, парень посмотрел в ту же сторону, - сейчас встану.
  - Можете не спешить, - проворковал мурлыкающий женский голос. - Я никуда особо не тороплюсь. У вас, говорят, был сегодня насыщенный день? Устали?
  - Судя по всему, этот день ещё продолжается, - проворчал Артур, наконец, разглядев в дверях спальни белоснежную хаджитку. - С чего вдруг со стороны главы гильдии 'Когорта Рима', такая трогательная забота обо мне?
  - А как по вашему мне следует относиться к тяжело больному человеку?
  - Только не говори, что и ты считаешь, что у меня острый приступ шизофрении.
  - Хорошо, не скажу, - кротко уступила просьбе Артура белая кошка. - Тогда я выразительно помолчу об этом.
  - Какая же ты всё же, - не найдя слов чтобы охарактеризовать эту своевольную кошку, да так чтобы при этом не обидеть её, Артур вяло махнул рукой. - Зачем пожаловала?
  - Хочу решить, стоит ли нашей гильдии принимать участие в завтрашнем безумии.
  - Лжёшь, - ледяным тоном обвинил девушку Артур. - Ты уже для себя всё решила. Каковы ставки?
  - Какие ставки? - непонимающе мигнула хаджитка.
  - Мия, - хватит лицедействовать. Какие делают ставки на мою победу?
  - Минимум один к пяти, - сдалась удивлённая девушка, - некоторые закрытые букмекерские конторы принимают даже один к десяти.
  - Это много?
  - Очень. Это возможность заработать минимум пять долларов, вложив всего лишь один.
  Возможно, такая новость о сравнительно лёгком способе заработка в этой игре и обрадовала бы Артура, если бы не одно но.... Эти самые пять долларов, которые получались из одного, говорили парню о том, что по всеобщему мнению его шансы одержать победу в предстоящем сражении равны один к пяти. Меньше чем половина или четверть. Вздохнув и мысленно махнув рукой на всеобщее мнение, Артур вновь обратился к стоящей перед ним хаджитке.
  - Что ты хотела узнать?
  - Зачем ты приказал разрушить дамбы и осушить озера, перекрыв гейзерные источники? Разве не проще оборонять это захолустье на узком клочке суши?
  - Мы и будем обороняться на узком клочке суше, - ответил Артур. - Дно озёр, превратиться в вязкую топь, а по разрушенным дамбам Снольд не сможет пустить свою кавалерию. Останется только маленькая узкая плотина, на которой и будет происходить сражение. Причём, Снольд побоится использовать катапульты и прочую тяжёлую артиллерию, ибо тогда будет разрушен единственный путь к городу.
  - Земля быстро высохнет, - попыталась внести долю скепсиса в идеальный план Артура, хитрая кошка.
  - А у нас по-твоему хватит сил, чтобы продержаться до того момента, когда земля просохнет? Сколько людей из твоей гильдии придёт на оборону этого города?
  - Должно около тысячи, но наверняка, будет гораздо меньше. К тому же, от некоторых, в бою не будет ровным счётом никакого толку.
  - От 'Мальтийских рыцарей' придёт ещё около двух тысяч, - попытался прикинуть будущей численность своей 'маленькой' армии Артур. - Плюс тысяча от всех мелких гильдий, которые входят в наш альянс. Да пол тысячи нпс - стражников этого захолустья, плюс несколько сотен ополченцев из местных жителей с ржавыми ножами да рыбацкими сетями. У Снольда же только нанятых нпс, которые сейчас маршируют по болоту, около десяти тысяч. Сколько он задействует игроков при штурме этого города, одному Создателю известно. Так что: либо мы победим их одним наскоком, либо вся наша оборона только позабавит этого седого Пиночета.
  - Пиночета? - не поняла Артура девушка.
  - Просто фамилия этого диктатора первой пришла на ум, когда я подумал о Снольде, - признался Артур. - В общем, не важно. Что-то ещё хотела узнать?
  - Полагаю, о том, как ты планируешь совершить свой 'победоносный наскок', ты мне не расскажешь? - хитро сощурилась кошка.
  - Военная тайна, - кивнул девушке Артур.
  - Кто тебе сказал моё настоящее имя?
  - Военная тайна, - всё так же непреклонно ответил парень.
  - Я тебя раздражаю?
  - Нисколько, но сейчас я хотел бы остаться наедине с Катриной.
  - Может её смогу заменить я? - промурлыкала эта хитрюга.
  - Брысь!
  - Грубиян, - обиженно поджала губки девушка и неожиданно сменила игривый тон на деловой. - Я намерена поставить на нашу победу большие деньги Артур. Ты мне можешь гарантировать, что мы удержим этот город?
  - Нет, - честно признался парень. - Просто я гарантирую очередное безумие, а к чему это приведёт в итоге, без понятия. Кстати ты заметила?
  - Что?
  - Ты наконец-то перестала мне 'выкать', - победоносно констатировал данный факт 'блистательный полководец'.
  Фыркнув и вильнув белым пушистым хвостом, хаджитка быстрым шагом вышла из спальни местной гостиницы Шшарисса, которую Артур обозвал когда-то 'клоповником'.
  - Бил! Помоги мне! - раздался из коридора её возглас. - Кажется, я подвернула на ступеньках лодыжку.
  - Тебе не больно? - тут же послышался заботливый голос молодого парня. - Эй, быстро какого-нибудь лекаря сюда! Моя сестра ранена.
   - Всё впорядке, - страдальчески промолвила кошка. - Просто помоги мне спуститься.
  Почти тут же послышалась какая-то возня, хрип парня и мстительный шёпот кошки.
  - Значит всё же это ты сказал ему моё настоящее имя недоумок? Кроме тебя, просто некому.
  - Миа, отпусти, мне больно, - прохрипел излишне доверчивый Бил.
  - Э нет братец, твои муки только начинаются. Я тебе не мама, которая вечно мне ставит тебя в пример... Не смей выходить из игры!!!
  ***
  - Какая коварная женщина, - прошептал Артур Катрине, которая крепко сжимала его руку.
  - Я ей не доверяю, - также шёпотом поделилась своим мнением о 'коварной женщине' эльфийка.
  - Это кошки, - считая, что этим всё сказано, Артур пожал плечами и обнял девушку.
  ***
  Сидя на узкой кровати гостиничного номера, Артур задумчиво смотрел в окно.
  - Получается, что ни у тебя, ни у меня, новых характеристик не добавилось, - констатировал он уже очевидный для себя факт. - Судя по умеренной ворчливости нашего рыжебородого гнома, у него всё тоже без перемен. Остаётся только хвостатый рептилоид, но его вообще трудно чем-то пронять или напугать. Так что, с ним с самого начала нашего 'весёлого забега по джунглям' всё было ясно. Нужно было отослать в город как раз именно Длиннохвоста, а не огра. Но я побоялся, что Трым окажется слишком неуклюжим для этих 'догонялок с динозавром'. Катрина, ты точно не хочешь спать?
  Прижавшись к Артуру и положив свою голову ему на плечо, Катрина безуспешно боролась с навалившейся на неё дремотой.
  - Нет, - сонно прошептала девушка, - обними меня покрепче, пожалуйста.
  - Горе ты моё горе, - вздохнув, Артур легонько усилил объятия. - Кстати вчера днём один рыжебородый гном тыкал тебе в грудь пальцем. Ты что-нибудь почувствовала, - замявшись Артур взял паузу что бы подобрать подходящее слово, - необычное.
  - Нет. Но меня постоянно мутило от запаха, который он источал.
  - Ну, думаю, окунись и я с головой в ту огромную навозную кучу, то от меня пахло ничуть не лучше - подумав ещё немного, Артур, наконец, решился на необычную просьбу. - Разденься, пожалуйста.
  - Сейчас, - не задавая больше лишних вопросов, девушка покорно стала стягивать с себя кожаные доспехи.
  Дождавшись, когда Катрина останется в одном лишь в нижнем белье, Артур подошёл к девушке и осторожно прикоснулся к её груди.
  - А теперь? Что-нибудь чувствуешь необычное?
  - Я поняла, о чём ты спрашиваешь, - тихо прошептала девушка. - Ты сейчас делаешь с моей грудью тоже, что когда-то делал мой брат и отец. Нет, я не испытываю тех чувств, что тогда.
  'Идиот!!!' Словно обжегшись, Артур отдёрнул свою руку. 'Экспериментатор хренов!!!'
  - Не бойся, - тем временем прошептала девушка. - Я и сама хотела бы что-нибудь почувствовать, но совершенно ничего не ощущаю.
  - Мда, - наконец промолвил Артур после целого ведра помоев, которые он мысленно вылил на себя. - Значит у нас всё по-прежнему, без перемен. Ни новых характеристик, ни появлений каких-то особых чувств. Жаль. Я всё же возлагал большие надежды на наш забег с динозавром. Думал, что экстремальная ситуация и отсутствие в забеге лишних 'участников' в лице обычных игроков, сможет что-то в нас 'пробудить' или сломать какие-то ограничители.
  - Значит, ты спасал его не просто так? - устало спросила парня Катрина, снова усевшаяся рядом с ним.
  - А тебе тоже было жалко это ископаемое? - удивлённо спросил девушку Артур.
  - Он такой же одинокий, какой когда-то была и я, - тихо промолвила Катрина. - Тоже живёт один на болотах и все хотят его убить. Хотя он ни в чём и не виноват.
  - Он убивает всех людей без разбора.
  - Я тоже убивала.
  - Но не всех же подряд, - определённо, Артуру не понравилось, что девушка начала приравнивать себя к тому 'спиногрызу', от которого им пришлось пробегать всё утро. - Помнишь, нашу первую встречу на постоялом дворе вблизи Кальяруса. Ты убила там всех, кроме детей. Почему?
  - Мне стало их жалко, - призналась Катрина.
  - А это животное их бы не пощадило. Для него эти дети были бы всего лишь едой.
  - Но ты же только что сам сказал, что это животное, - упрямо возразила девушка. - Мы питаемся животными, животные питаются нами. Если бы на месте тех детей были бы детёныши его вида, то он, наверняка, пощадил бы их.
  - Тупик, - прищёлкнул языком парень, не зная, что противопоставить такой железной логике.
  - Прости. Я, кажется, расстроила тебя?
  - Нет, - поспешно возразил Артур. - Это хорошо, что у тебя такое нестандартное мышление. Кстати, а разве у охотников не должно быть ручных животных? Ты же по классу охотник. Не так ли?
  - Раньше у меня была большая чёрная собака, - погрузилась в воспоминания девушка. - Мы часто с ней играли. Но тогда у меня ещё не было арбалета, и я не знала как опасно на болоте.
  Смутная догадка о том, что произошло с собакой, заставила Артура грубо перебить девушку и вырвать её из неприятных воспоминаний.
  - Можешь, не продолжать. Я понял, что её убили.
  - Она утонула в болоте, пытаясь спасти меня, - всхлипнула Катрина. - Я провались в топь, а Рекс пытался вытащить меня за шиворот. Нас засосало обоих, но я очнулась на кладбище, а он...
  - Ты винишь себя в его смерти?
  - В этом мире я не могу умереть. Мне нужно было молча утонуть, а не звать на помощь. Если бы я не закричала, Рекс был бы жив до сих пор.
  'Боже! Ну, какой же я дурак!! То этот вольный пересказ 'Ромео и Джульетты' с рыжим кошаком и его стервозной бабой в главных ролях, то бездумный эксперимент с её грудью, а теперь ещё и этот глупый вопрос про собаку. И когда же я хоть чему-то научусь?'
  - Я больше не хочу себе ручных животных, - прошептала девушка, уткнувшись в плечо Артура. - Лучше быть вообще одной.
  - А как же я?
  - Ты такой же, как и я. Ты тоже не можешь умереть. Я просто не хочу сближаться с теми, кого можно навсегда потерять.
  - Ну а раз ты знаешь, что я, так же как и ты, бессмертен, то почему ты плачешь всякий раз, как я умираю?
  - Потому что однажды я тебя всё равно потеряю, - неожиданно ответила девушка. - Всякий раз как тебя убивают, я жду, что ты исчезнешь из этого мира и уйдёшь к своей Зои.
  - Я тебя не брошу.
  - Врёшь, - устало промолвила девушка. - В лучшем случае, нас ждёт такая же судьба как Смита и Айси. Ты тоже будешь заходить на время в этот мир, а я, так же как и этот рыжий хаджит, буду обречена ждать тебя всю оставшуюся жизнь.
  - Значит, вот о чём ты думала, когда мы вышли из этого 'ресторана' рептилоидов, - вздохнув, Артур озвучил то, что давно вертелось у него в голове. - Зоя, - это часть моего прошлого. Я её любил. С ней связано очень многое в моей жизни, но ни она, ни я, уже не сможем вернуться к тем отношениям, что когда-то у нас были. Невозможно через три года встретиться вновь и начать жить вместе, словно мы никогда и не расставались. К тому же, похоже, мы оба сильно изменились. Насколько я знаю, она вышла замуж за другого человека, скоро родит ребёнка и сейчас живёт жизнью, которая никак не связана со мной. У меня же есть ты, этот странный мир, и целая куча ещё более странных друзей. Единственная причина, по которой я хочу с ней встретиться... - задумавшись, парень вдруг обхватил голову руками и простонал. - Чёрт, да я даже не знаю, зачем мне с ней встречаться!
  - Но ты всё же хочешь с ней встретиться? - спросила Катрина. - Выбирая между мной и ею, ты всегда выбираешь её.
  В спальне наступила тишина. Артур не знал, что ответить девушке сидящей с ним рядом. Зачем он хочет встретиться с Зоей? Если Катрину не удастся вытащить из этой игры, что он будет делать? И вообще, он будет делать хоть что-то, ради Катрины?
  - Поклянись, что никогда не бросишь меня, - неожиданно сквозь сон прошептала Катрина.
  
  12
  
  - Бешеный! - приподнявшись с дивана, Зоя с улыбкой потрепала голову Артура, сидящего напротив неё. - На тебя же никаких блузок с майками не напасешься.
  - Прости, - растерянно произнёс парень. - Я не знал.
  - А если бы я не крикнула? Ты бы меня изнасиловал прямо на этом диване?
  - Изнасиловал?! - опешив от такого обвинения, Артур с искренним недоумением посмотрел на Зою.
  - А как назвать то, что сейчас со мной едва не произошло?- резонно подметила Зоя. - Повалил слабую девушку на диван, навалился следом, разодрал майку. Да и лифчику, похоже, тоже конец. Ты хоть знаешь, сколько стоит хорошее нижнее бельё?
  - Почему ты раньше мне не сказала об операции? Я же тебе звонил почти каждый день.
  - Сюрприз хотела сделать, - помолчав, Зоя вновь закрыла лицо руками. - Как же всё глупо получилось.
  - Глупо, - рассеянно повторил за девушкой Артур. - Ты считаешь что всё, что произошло, - всего лишь глупостью?
  - Артур, я поговорю со своим отцом. Уверенна, он хотел сделать для нас как лучше. Просто так получилось. Пожалуйста, не вмешивайся в наши отношения.
  - Как лучше, - снова повторил за девушкой Артур. - Так получилось.
  - Артур. Хватит!!
  - Что?
  - Я же понимаю, о чём ты сейчас задумался. Не надо мстить. Он мой отец. Просто забудь об этом.
  - А ты моя жена.
  - Пока ещё нет.
  - Ты выйдешь за меня?
  Предложение выйти замуж было сделано Зое с такой обыденностью и так неожиданно, что девушка решила что ей послышалось.
  - Что?
  - Ты согласна стать моей женой?- устало повторил своё предложение Артур таким обыденным тоном, словно он предлагал своей избраннице вместе сходить в магазин за хлебом.
  Схватив подушку, Зоя со всей силы ударила парня по голове.
  - Дурак! - следом за первым ударом на Артура обрушился следующий.
  - Зоя!!!
  - Так и чувствовала! - не переставала молотить подушкой Зоя по сгорбившемуся Артуру. - Так и знала!
  - Зоя! Да что с тобой?!
  - Что? Да ты хоть понимаешь, что я мечтала о таком моменте почти с детства? Представляла себе ресторан, я в шикарном вечернем платье, голубоглазого блондина в смокинге и на коленях, и красивейшее кольцо с брильянтом. А что в итоге? На мне разорванная майка, напротив мающийся похмельем насильник и раскатившиеся по полу бутылки из под водки. Дурак! И ведь чувствовала, знала, что так оно и будет. Но, как наивная дурочка, всё же надеялась на то, что у тебя всё же хватит ума хотя бы на ресторан. Что так смотришь? Не смей!!
  Хлопнув по протянувшимся к ней рукам, девушка отползла от Артур на другой край дивана.
  - И? - спросила она.
  - Что?
  - Ты не поползёшь за мной?
  - Но ты же только сказала мне, что после операции. Нам нельзя. Зачем тебе вообще понадобилась делать эту лей..., лий.., в общем какую-то там санкцию.
  Тяжело вздохнув, Зоя стянула с себя и в самом деле разодранную майку и уселась рядом с Артуром.
  - Посмотри на меня, - попросила девушка хрипловатым и грустным голосом. Дождавшись, когда Артур выполнит её просьбу, Зоя внимательно всмотрелась в его глаза и, пытаясь не пропустить ни одной эмоции парня, задала важный для себя вопрос. - Сколько мы с тобой уже знакомы?
  - Три месяца.
  - Точнее.
  - Я подсел к тебе за ресторанный столик в середине июля. Сейчас конец октября. Получается три с половиной месяца.
  - Три с половиной месяца, - задумчиво повторила девушка. - А, кажется, что пролетела целая вечность с того дня. И ты ничего не заметил?
  - Что я должен был заметить?
  - Не знаю, - пожала плечами Зоя. - Что я пополнела, у меня увеличилась грудь, меня... - спохватившись, девушка прервала себя на полуслове и отвела взгляд. - Не важно. Какой же ты дурак!
  - Я люблю тебя, и плевать мне как ты выглядишь, и не важно какие ошибки ты совершила в прошлом.
  - Дура-а-ак, - протянула 'возлюбленная'. - Молодой, глупый дурак. И что дальше? Так и будешь ждать до тех пор, пока я скажу тебе 'можно'?
  - Да.
  - Тогда расстегни на мне лифчик, похоже, там погнулась застёжка. Колит, - снова сделав паузу, словно ожидая что-то услышать, девушка сделала удивлённое лицо, когда Артур и в самом деле начал пытаться избавить её от столь не любимого многими женщинами предмета одежды. - Постой, ты говорил сейчас это серьёзно? Меня же почти две недели не было рядом с тобой. И, тем не менее, ты собираешься просто расстегнуть эту застёжку, и всё? Никаких новых попыток повалить меня на диван? И даже никаких угроз?
  - Какие угрозы? - вновь не понял девушку Артур.
  - Ну, как какие? Например, что если я сейчас не дам тебе, то ты сегодня же пойдёшь по шлюхам. Или предупреждений о том, что тебе нужно срочно к друзьям, у которых ты потом 'случайно' наклюкался так, что останешься у них ночевать.
  - Я могу напиться с Коляном, - после недолгой паузы честно признался Артур. - Правда, это произойдёт теперь не скоро.
  - Если захочешь с ним выпить, то приводи лучше его к нам домой, - строго то ли сказала, то ли приказала Зоя. - Если вас будет смущать моё присутствие, то можете запереться в бане или в подвале. Да хоть на чердаке. Думаю, что вам всё равно где бухать. Но никаких ночёвок вне дома. Особенно с этим трахальщиком дворовых шлюх.
  - Хорошо.
  - О чём, вы, кстати, тут трепались?
  - Обо всём понемногу, - пожал плечами парень, полностью поглощенный борьбой с застёжкой лифчика. - О бабах, о работе, о школьных временах, о тебе. Ты в курсе, что он тебя побаивается с момента вашей первой встречи?
  - Наверняка, считает меня самой стервозной бабой во всём городе, - улыбнулась Зоя. - Да не ковыряйся ты. Просто порви его. Всё равно придётся выбрасывать, - избавившись наконец от лифчика, Зоя встала с дивана. - Ты меня и в самом деле любишь вот такой? - с этими словами девушка решительно стянула с себя помятые джинсы, оставшись в одних лишь символических стрингах.
  - Ты как Венера, - восхищённо прошептал Артур.
  - Фи, - скривилась 'Венера'. - Как пошло сравнивать меня с тысячелетней безрукой бабой. Похоже, ты совсем одичал без меня.
  С этими слова Зоя села на колени парня и, обняв его за шею, тихо прошептала.
  - Ты даже не представляешь, как я боюсь тебя потерять и на что я готова пойти, чтобы не потерять тебя. И да! Я согласна стать твоей женой, - сказав эти слова, Зоя поспешно стала расстегивать джинсы Артура. - А сейчас, давай найдём выход из непростой ситуации, - смущённо улыбнувшись, девушка засунула свою руку в штаны парня.
  
  ***
  - Подъём твою же душу бога мать!!! - кто-то за шкирку стащил заснувшего Артура с кровати.
  - По-аккуратней с ним, - тут же раздался знакомый женский бас. - Голову ему не повреди, иначе нам всем хана.
  Наконец, продрав глаза и сообразив где он находится, Артур вдохнул полной грудью воздух и тут же закашлялся. Белая дымка, царящая в его гостиничном номере, и которую вначале парень связал со своим быстрым и грубым пробуждением, на проверку оказалась самым обычным дымом. Борясь с приступами кашля и протирая глаза от слёз, Артур решил прояснить ситуацию в первую очередь у обладательницы знакомого баса.
  - Здравствуйте Кэрна. Мы горим?
  - Догадливый, - фыркнув, женщина обратилась к стоявшему рядом с ней парню. - Тащи его к воротам, пусть сам всё увидит и скажет, что нам делать.
  - Хорошо, - тут же последовал слишком покорный ответ, сопровождаемый тяжелым вздохом.
  - Повздыхай мне ещё, недоумок! - тут же рявкнула женщина. - Ганц, помоги этому недоразумению.
  - Слушаюсь! - бодро отрапортовал обладатель голоса, который только что грубо спихнул Артура с кровати.
  Наконец, окончательно разобравшись в ситуации, Артур вскочил на ноги.
  - Где Катрина?
  - На воротах, - обронила женщина и, не говоря больше ни слова, вышла из гостиничного номера.
  - Странные всё же женщины, - рассеянно произнёс парень вслед уходящей тауренши. - Сначала, говорят, что никогда тебя не полюбят, а потом совершают ради тебя такие безумства, что вначале даже в голове не укладывается, что это действительно сделано только ради тебя.
  Практически сразу же после такого откровения Артура, гостиничный номер накрыла мёртвая тишина в которой раздался звон упавшего на пол топора.
  - Ты и моя тётя?- ошарашено прошептал конопатый парень, похоже, даже и сам не веря в то, что он только что сказал.
  - Причём тут твоя тётя? - отмахнулся от этого чудика Артур. - Я просто говорю, что женщины для меня полнейшая загадка.
  - А-а-а... Кхм... Н-у-у это..., - даже не зная, что сказать конопатый нагнулся, чтобы подобрать свой топор и тут же схлопотал пинок ногой по челюсти.
  - Ты что творишь, идиот?!!!- сильная лапища серого воргена рывком развернула Артура на сто восемьдесят градусов и заставила парня невольно пересчитать клыки в оскалившейся волчьей пасти.
  - А какую помощь он хотел мне оказать своим эпичным топором по-твоему, - тут же в ответ рявкнул на воргена парень. - Добей его!!
  Рыкнув, ворген оттолкнул от себя Артура и, не тратя больше времени на вопросы и выяснения обстоятельств, накинулся на подымающегося с колен конопатого племянника Кэрны.
  - Что тут у вас?! - в дверях наконец-то нарисовалась бочкообразная фигура рыжебородого гнома. - Парень! Какого хрена тут у тебя творится?!
  - Дворцовые перевороты, - лишь развёл руками впечатавшийся в стену Артур. - Где Кэрна?
  - Пошла к воротам. Их какая-то тварь собирается штурмовать, - начал пояснять гном, удивлённо наблюдая за тем, как разъярённый серый ворген, пытается задушить конопатого парня. - Ни черта не можем понять.
  - Где Капуша? Друган, этого конопатого недоумка,
  - Да где-то тут бегал, - неуверенно сказал гном и очевидно уже предчувствуя что-то недоброе поудобнее перехватил свою секиру.
  - Живо беги за Длиннохвостом! Собирай городскую стражу! Из под земли мне этого Капушу достаньте! Стой!! - неожиданно смутная догадка молнией промелькнула в голове у Артура. - Где эта ненормальная друидесса, которая всё время требовала выдать ей Трыма?
  - Так ещё вчера, сразу как во-второй раз оттаяла, ящерицы её из своего города выперли.
  - А теперь у городских ворот бродит неведомое науке животное? - скептически спросил парень и повернулся в сторону сцены удушения конопатой Дездемоны. - Ганц! Хватит душить этого конопатого придурка! Не видишь что ли? Он из игры вышел.
  - Я убью его!! - раздался в ответ яростный рык ничего не соображающего воргена.
  Погладив лоб ладонью, Артур попытался выстроить в голове картину творящегося вокруг него безумия. Предположив, что друидесса под видом очередной 'неведомой зверюшки' вновь пришла за огром, парень первым делом задал вопрос о местоположении этого туповатого гиганта.
  - Где Трым?
  - Да тоже на воротах, - уверенно отрапортовал Артур гном. - Сейчас все там. Меня за тобой твоя девочка послала.
  - Почему гостиница горит?
  - Да чёрт её знает, - недоумённо уже прошептал гном с опаской поглядывая наверх и медленно подходя к Артуру. - Кто-то крышу подпалил.
  - И теперь этот кто-то ходит по чердаку? - догадался Артур.
  - Угу! - успел лишь кивнуть гном, когда доски над самой головой Артура затрещали. В следующий миг в вихре щепок и в блеске лезвий выставленных впереди себя кинжалов на парня с потолка прыгнул рептилоид.
  Мат гнома, звон стекла и лязг скрестившихся стальных клинков слились в один звук, а в следующий миг по полу катались уже два рептилоида.
  - Эпично! - только и смог прокомментировать парень появление Длиннохвоста, который, выбив окно, влетел в гостиничный номер расположенный на втором этаже. И при этом, в полёте, ящер успел скрестить клинки с рептилоидом Капушей, который в то же самое время прыгнул на Артура из проделанной в потолке дыры. - Вернер, Ганц - живо к воротам!! Стоп! Что на противоположном конце города? Вторые ворота есть?
  - Есть, - видимо привыкший к таким жизненным кульбитам гном, весьма быстро пришёл в себя. Что же касается серого воргена, то тот лишь растерянно смотрел на катающихся по полу ящериц, при этом по-прежнему сжимая горло конопатого парня.
  - Длиннохвост, мы ко вторым воротам. Как разберешься - догоняй! - дав инструкции рептилии и дождавшись ответного шипения, Артур махнул находящемуся в ступоре воргену на дверь.
  ***
  - Кто тебя за мной послал? - выбежав на улицу и взяв курс на вторые городские ворота, Артур решил 'на ходу' прояснить некоторые детали у серого волчары. - Сомневаюсь, что Кэрна взяла тебя с собой за компанию.
  - Бьёрн! Муж этой ненормальной тролльчихи. Мы подумали, что начался штурм города и ломанулись все в игру. А тут, вместо армии Снольда чёрте что возле городских ворот бродит. Вот он и послал за тобой. Чтобы хотя бы ты нам объяснил, что за чертовщина вокруг творится. Ну, а когда я почти добежал до гостиницы, тут и крыша полыхнула.
  - Как узнали, что штурм начался? - продолжал на бегу допрашивать воргена Артур.
  - Так на форуме сообщение вышло.
  - Кто разослал?
  - Кэрна.
  - А тебя кто в гостиницу послал? - накинулся парень с вопросами на гнома.
  - Да девочка твоя, - пропыхтел бородач. - Как крыша гостиницы полыхнула, она сама хотела побежать тебя вытаскивать, ну так мы с кошаком её за шкирку и обратно к бойницам. Ну, а я, стало быть, к тебе на выручку побёг, парень
  - Так уж и за шкирку? - скептически спросил гнома Артур. - Наверняка этот рыжий усатый-полосатый опять что-то в три короба Катрине наплёл. Впрочем..., уже не важно, - резко остановившись, парень перевёл дух и поздоровался ещё раз с хмурой воительницей, тащившей за руку огра.
  ***
  - Здрасть!
  - Привет Шизику! - радостно поприветствовал Артура огр, явно не понимающий, что вокруг него происходит.
  - Остолоп! - в сердцах сплюнула на землю тауренша.
  - Кто остолоп? - не понял восклицания женщины Артур.
  - Кто-кто, - глубоко вздохнув, 'рогатая воительница' отпустила руку огра. - Племянник мой. Наверняка это он всё дело запорол.
  - А-а-а, - понимающе протянул парень, - это да. Слишком не решительный. Долго думал, прежде чем огреть меня топором по башке.
  - Анжелика! - наконец потрясённо прохрипел гном, до которого, похоже, тоже стало что-то доходить. - Зачем?!!
  - Ганц! - повернувшись к воргену, Артур как можно спокойней начал его инструктировать. - Иди и успокой людей. Это не штурм города. Простое недоразумение. Странное животное, которое бродит вдоль городских стен, не будет штурмовать городские ворота. Оно скоро уберётся в джунгли. А армия Снольда не сунется сюда ещё до вечера. Так что пусть все спокойно выходят из игры и не тратят своё игровое время впустую. Катрину и рыжего хаджита пригласи к нам.
  - Не фига себе 'недоразумение'! - прорычал ворген. - Думаешь, я не допёр, что тут происходит? Да у нас все форумы заспамлены обещаниями крупной награды за этого огра.
  - Ганц!!- прикрикнул на воргена Артур.
  - Ладно! Иду, - рыча что-то себе под нос, серый ворген побежал в сторону звуков паники и царящей неразберихи.
  - Кто это, кстати, там так отчаянно голосит? - поинтересовался Артур, вновь развернувшись к Кэрне. - Что-то голос уж слишком знакомый.
  - Снежинка, - тихо пробасила женщина.
  - В смысле та самая белоснежная хаджитка-некромант, которая несколько часов назад измывалась над своим собственным братом? - удивился Артур. - Как-то слабо верится, что простое животное может вогнать эту девушку в состояние банальной паники. Выходит и она с вами в доле. А её согильдийцы из 'Когорты Рима' в курсе этого бунта?
  - Не говори ерунды! - воскликнула женщина. - Нет никакой доли и никто не бунтует. Мы просто попытались разрешить одну очень деликатную проблему. Ну не стоит этот огр тех неприятностей, которые скоро на нас обрушатся из-за твоего то ли упрямства, то ли благородства.
  - Ерунды? - холодно переспросил 'рогатую интриганку' Артур. - То есть то, что меня только что пытался убить человек, которому я доверяю, это ерунда? И то, что за моей спиной пытаются интриговать люди, которых я считаю своими друзьями, это тоже по-вашему ерунда?
  - Смотрите какая трагедия! - всплеснула руками воительница. - Мой племянник огрел бы тебя топором. Разве ты потерял бы что-то ценное в момент своей смерти? У тебя же нет ни навыков, ни каких-то эпиков при себе. Воскрес бы на кладбище. Получил бы точно такую же одежду, которая сейчас на тебе. А потом, пока бы разобрался что происходит, пока бы сбегал к главным городским воротам, пока бы навёл там порядок, - я уже вывела бы через задние городские ворота этого огра и передала его той ненормальной корове. И всё. К вечеру у нас был бы в союзниках настолько огромный и сильный альянс, что Снольду пришлось бы на коленях вымаливать у нас своё прощение.
  На секунду закрыв глаза, Артур попытался обдумать сложившуюся ситуацию.
  'Снежинка (эта белоснежная хаджитка) играет на тотализаторе и по её же словам, она поставила сейчас крупную сумму на то, что мы удержим этот город рептилоидов. Союз с сильным альянсом к моменту штурма этого города, - гарантировал бы ей выигрыш. Кэрна печётся о благе всего альянса, но при этом эта женщина не отличается дальновидностью и видит только сиюминутную выгоду. А то, что в дальнейшем этот 'сильный и крупный альянс', который сегодня заступится за 'маленьких и слабых' будет вытирать о нас ноги, вытягивая при этом из нас золото и втягивая в совершенно непонятные и не нужные нам войны, - этого она предвидеть просто не в состоянии. Её племянник (это конопатое недоразумение), - типичный подкаблучник, который за неимением пока собственной жены, боится ослушаться свою тётю. Ну а рептилоид Капуша, - просто друг этого конопатого чмошника (ну или что-то похожее на друга). Вот собственно и вся интрига этого 'страшного' заговора. При этом никого не заботит судьба несчастного огра'.
  Тяжело вздохнув собственным мыслям, Артур зло поглядел на тауреншу.
  - Союз с сильным альянсом значит? - ледяным голосом спросил парень у женщины. - И при этом столько всяких 'бы', что мне даже тошно стало. Если бы то. Да если бы сё. Я же ясно сказал!!! Мы Трыма этой друидессе Няше не выдаём!!!!
  - НеНяша!!! - наконец-то подал голос и огр, расслышав знакомый ник игрока. - Трым, давить тебя!!
  - Не перебивать меня!! - в бешенстве Артур подошёл к разъяренному гиганту, бьющему себя в грудь и которому парень был чуть повыше пояса. - Быстро заткнулся!!! Ступай спать!
  - Можно Трым поплавать! - неожиданно тихо прогундосил стушевавшийся огр.
  Странно, но, похоже, что именно эта детская непосредственность Трыма и привела Артура в чувства. Улыбнувшись, парень то ли предложил, то ли переспросил огра.
  - Может, ты хочешь поесть?
  - Пить! - наконец, после паузы, высказал неожиданное желание великан.
  - Чего пить? - насторожился Артур.
  - Пиво! Трым хотеть пить пиво!
  - Вернер! - снова ощущая, как на него накатывает волна неконтролируемой ярости, Артур повернулся к гному и медленно направился к попятившемуся от него рыжему бородачу. - Твоя работа?!!
  - Да чего сразу Вернер-то?! - как-то затравлено крикнул гном. - Я всего лишь разок с ним выпил. Ну, посуди сам парень, я же не алкоголик, что бы в одиночку напиваться.
  - Разок?!!!
  - Ну пару раз, - признался гном. - Потом ещё пару раз.
  - Мош-ш-шно я его прирежу? - радостно внёс своё предложение, подошедший, хвостатый рептилоид.
  - Успеешь, - взяв паузу и пытаясь хоть как-то успокоится, Артур задал ящерице вопрос на 'отвлечённую тематику'. - Что с Капушей?
  - На кладбищ-щ-ще, - ответила расстроенная рептилия, всё ещё посматривая на гнома с некой кровожадной надеждой.
  - Тогда бери Трыма за руку и веди его в местный 'элитный ресторан' - Пусть покормят. Но никаких пить!!! Повысил голос парень. Ты понял меня, Трым?! Выпьешь хоть каплю - отдам НеВашейНяше навсегда.
  - Шизик злой, - обиженно надул губы зеленокожий ребёнок под три метра ростом и шмыгнул носом.
  - Пусть ему дадут соки, - почесав затылок, наконец, нашёлся Артур. - Надеюсь, они понравятся ему больше чем пиво.
  - С-с-сделаю, - кивнув парню и в последний раз с сожалением взглянув на 'пока ещё живого' гнома, судорожно сжимающего в руках свою секиру, Длиннохвост повёл огра в сторону 'элитной забегаловки'.
  Проводив взглядом эту 'парочку', Артур повернулся к чёрной тауренше и рыжебородому гному, которые (вот неожиданность) стояли рядом, готовые дать решительный отпор 'страшенному чудищу' в лице безоружного парня.
  - Так значит всё безумие, было устроено вами только лишь для того, чтобы заключить союз с крупным и сильным альянсом за моей спиной? - задумчиво спросил у тауренши Артур. - А наш Трым, получается это малая цена за дружбу со 'старшим братом'? - хмыкнув, 'безоружное, но страшное чудище' уселось прямо на землю. - Да опустите вы оба уже своё оружие? Вы что, всерьёз решили, что я сейчас наброшусь на вас словно бешеная собака? Кэрна, где вы договорились встретиться с этой Няшей, которая не наша.
  ***
  - Где мой огр?!! - требовательно спросила бурая друидесса.
  - Соки дегустирует, - с усталым вздохом ответил Артур.
  - Какие соки?!! - непонимающе спросила бурёнка и топнула ногой. - Верните мне его сейчас же!
  - Со льдом соки, - снизошел до пояснений парень. - Мы вот собственно потому к тебе и пришли. Нам льда не хватает.
  - Угрожаете или издеваетесь? - девушка отлично поняла намёк на своё очередное превращение в 'ледяную статую', но всем своим видом показывала, что плевать она на всё это хотела.
  - Иронизирую, - поняв, что угроза со льдом не возымела никакого эффекта, Артур повернулся к рыжему хаджиту. - Смит передай этой ненормальной её вещи.
  С интересом разглядывая бурую бурёнку, рыжий кошак осторожно вышел вперёд и положил на землю посох, платье и прочую одёжку в виде сапог, наручей, перчаток, а также целую гору амулетов и всяких побрякушек, принадлежащих друидессе.
  - Огра! - потребовала 'няшная бурёнка'.
  - Передай тому, кто тебя послал, что мне начхать с высокой колокольни на то, чем он там себя возомнил, - холодно ответил на требование этой бурёнки Артур. - Если не отвяжется, я раскатаю весь ваш альянс по всему югу, да так, что от него даже памяти не останется.
  - Ты идиот? - презрительно фыркнула друидесса. - Ты хоть понимаешь, насколько мы сильны и могущественны?
  - Не видел, не знаю, плевать, - отмахнулся парень от надоевшей коровы. - Ты не представляешь, на что я способен, когда меня что-то или кто-то разозлит.
  - Дурдом какой-то, - после паузы буркнула потрясённая друдесса, и обратилась уже напрямую к Кэрне - Мы же договаривались с вами! Я забираю огра и наш альянс в качестве благодарности оказывает вам всевозможную поддержку в войне с 'Серебряными Стрелами'. Да уже через неделю от этих 'Стрел' ничего бы не осталось!
  - Говори с этим ненормальным, - буркнула чёрная воительница, усердно разглядывая землю под своими ногами.
  - Со 'Стрелами' я сам скоро разберусь, - задумчиво промолвил Артур. - Няша, я тебя прошу, передай вашему лидеру, что ему не стоит вставать у меня на пути, только ради того, чтобы потешить своё самолюбие. Для меня это уже давно не игра, а суровая и очень жестокая реальность. И если он попробует встать у меня на пути, то, скорее всего, вы все содрогнетесь от осознания того, насколько может быть жестоким человек. Даже в этом виртуальном мире. Сейчас, ещё есть шанс установить между нашими альянсами, если не дружеские, то хотя бы приемлемые отношения. Мне не интересны южные территории этого континента, но в то же время я хочу проложить безопасные торговые маршруты между севером и югом. И я был бы рад, если бы в этом проекте принял участие твой альянс. Однако, если вы и дальше будете настаивать на возвращении Трыма, то всё кончится даже не войной, а настоящей бойней. И в этой бойне, я вас всех смету к чертям собачьим. Твоему альянсу не помогут ни его численность, ни его богатство и уж тем более ни высокомерие вашего лидера.
  - Ты точно шизофреник, - констатировала друидесса НеВашаНяша - Потерять всё ради какого-то зелёного придурка. Да оглянись же ты! У тебя нет ничего! Абсолютно ничего, идиот! Чем ты собираешься нас 'сметать'? Вот этой горсткой игроков, стоящих за твоей спиной? Ты хоть видел настоящую армию в этой игре? Стройные ряды солдат, которые тянутся от горизонта до горизонта, и целые стаи летающих маунтов затмевающие само солнце? И это будут всего лишь неписи. Скот на убой, который нам не жалко потерять.
  - Скот на убой, - хмыкнул парень. - Наверно этот скот обойдется вам в целую гору золота.
  - Это не важно, высокомерно произнесла бурёнка, - мы настолько богаты, что можем купить этого зелёного идиота, заплатив тебе столько же золота, сколько весит этот гигант.
  - А если я попрошу за Трыма в десять раз больше золота, чем он вешает, - тут же ухватился за предложение Артур.
  - Да хоть в сотню, - радостно брякнула НеВашаНяша, но тут же с задумчивым видом почесала у себя за ухом, - Правда, мне придётся согласовать такую сумму. Хотя, в крайнем случае, вытрясем золото у этих никчёмных сатилитов.
  - Кого? - не понял Артур.
  - Никчёмные альянсы, которые присягнули нам на верность или заключили с нами военные или экономические союзы, - снизошла до объяснений друидесса.
  - А эти альянсы хоть в курсе того, что они никчёмны?
  - Да кому интересно их самомнение?! - презрительно фыркнув, бурая магичка с надеждой посмотрела на парня. - Значит, возьмёшь золотом?
  - Нет, - ответил Артур этой горделивой девушке решительным отказом. - Я просто поинтересовался, какие мне стоит начинать строить хранилища, что бы в них вошло ваше золото, когда я вас разгромлю.
  - Кретин! - посмотрев ещё раз на Артура и что-то решая про себя, друидесса подошла к своим вещам и неспешно стала поднимать их с земли. - Когда сегодня вечером ваши мизерные армии сойдутся в бою за эту деревушку, ты увидишь то, чему ты угрожал и на что ты так неосмотрительно плевал. И это будет только началом.
  - Жду не дождусь, - лишь пожал плечами Артур и неожиданно для себя спросил у этой упрямой девушки. - Няша, скажи, а ты бы была счастлива, если бы мужчина ради тебя пожертвовал всем, что у него есть?
  - Ты гей? - потрясённо, вопросом на вопрос ответила друидесса.
  - С чего вдруг? - искренне удивился Артур.
  - Так ты же сейчас собираешься пожертвовать всем ради этого огра.
  - Проехали, - безнадёжно махнув рукой, Артур уже повернулся спиной к этой упрямице, когда услышал ответ.
  - Я была бы в восторге, если бы ради меня кто-нибудь пожертвовал хотя бы одним центом.
  
  13
  
  - Так! Трым, стой смирно и не шевелись, - стоя рядом с раздетым до трусов огром, Артур всячески пытался успокоить и удержать на одном месте озадаченного великана.
  - Трым не понимать, - в очередной раз жалобно проныл 'большой ребёнок'. - Холодно.
  - Ещё полминутки, почти всё, - отвернувшись от огра, Артур тут же зло посмотрел на рыжебородого гнома. - Какого чёрта ты копаешься?
  - Да весы какие-то допотопные, - начал оправдываться гном. - Мне бы побольше времени, чтобы разобраться.
  - Да какого фига тут разбираться? Просто скажи, сколько он весит?
  - Да подожди ты! - отмахнулся от парня гном. - Я никак граммы не могу точно посчитать. Слушай, а сколько его трусы могут вешать?
  - Ты совсем уже охренел?!! - едва сдержался Артур, что бы не заехать этому рыжебородому 'любителю взвешивать с точности до грамма' по морде. - Нафиг нам эти граммы?
  - Как нафиг? - едва не поперхнулся гном от такого пофигизма. - Да ты в курсе, сколько в этом мире грамм золота стоит?
  - Длиннохвост - прирежь его, - наконец-то, лопнуло терпения у парня, - и скажи мне потом, сколько вешает наш огр.
  - С-с-с радостью!!! - обрадовано прошипела хвостатая рептилия, не отходящая от Артура ни на шаг, после недавнего покушения в гостинице.
  - 372 килограмма, - практически тут же отрапортовал гном.
  - Отставить резать гнома! - на всякий случай скомандовал Артур и услышал раздосадованное шипение. - Трым, - одевайся и можешь идти купаться.
  - Можно Трым спать? - спросил огр.
  - Да, конечно, - рассеянно махнул рукой Артур. - Э-э-э...,
  Увидев, как огр поплёлся к мешкам с мукой стоящим на складе рептилоидов, парень хотел в начале остановить его, но потом ещё раз махнул рукой.
  - Да пофиг. Пусть перед боем отсыпается.
  - Рептилии потом нам счёт за эту муку выставят, - пробубнил гном, наблюдая за тем как Трым бухнулся на мешки.
  - Значит, перед боем подпалим этот склад и спишем всё на войну, - пожал плечами 'пофигист'. - Лучше давайте вернёмся к нашим баранам. Один Трым вешает 372 кг. А нам предлагали золота по весу ста Трымов. То есть 37 200 кг золота. Сколько это в золотых монетах будет?
  - Счёты нужны, - авторитетно заявил рыжебородый. - А то, я уже икать начинаю, когда приходиться пользоваться встроенным в игровое меню калькулятором. Сделан так, словно его какие-то папуасы разрабатывали.
  - Ну так найди, - распорядился Артур. - Мы же на торговом складе Шшарисса. Если тут есть весы, значит и должны быть счёты. В конечном итоге, это ты меня втянул во всё это 'взвешивание', так почему я должен разыскивать для тебя всё необходимое для подсчётов?
  - Какого чёрта вы творите Артур? - в складских дверях в сопровождении нескольких игроков в доспехах Древнего Рима возникла белоснежная и весьма разгневанная хаджитка.
  - Мия раздевайся! - тут же скомандовал разгневанной кошке парень.
  - Чего?! - остановившись на полпути к Артуру, девушка удивлённо моргнула.
  - Мы взвешиваемся на весах, - терпеливо пояснил свой приказ Артур. - Раздевайся, ты следующая.
  - Оставьте свои глупые шутки при себе!
  - Чёрт! - раздосадовано чертыхнулся 'шутник' - Не прокатило!
  - Вы хоть понимаете, что вы натворили?! - тем временем накинулась на парня пришедшая в себя кошка.
  - Конечно, - уверенно ответил на вопрос хаджитки 'любитель взвешиваний'. - Взвесил огра перед сном.
  - Да пошёл ты со своим огром!!! - крикнула в ярости девушка. - Зачем ты дал ссылку?!
  - Какую ссылку?
  - Ссылку на тотализатор, наконец-то пояснила причину своего гнева, Мия. - На главной странице сайта нашего альянса. Ты хоть понимаешь, что ты наделал?
  - А, так ты про это? - отмахнулся от столь 'пустяковой проблемы' Артур. - Конечно, понимаю. Я расставил все точки над 'i'.
  - Какая 'i'?!! - истерично взвизгнула Мия. - Ты же всему нашему альянсу смертный приговор подписал!!!
  Звонкий звук пощёчины отразился от стен полупустого склада.
  - Видимо в детстве тебя мало пороли, - холодно произнёс Артур, глядя в глаза шокированной от пощёчины девушки. - Села на весы!!
  - Да как ты...?
  Очередной звук пощёчины сопровождало шипение рептилода, возникшего за спинами римских легионеров.
  - Выйдите все! - распорядился Артур. - Нам нужно поговорить. Вернер, тебя тоже касается!
  - А?! - гремя костяшками счётов и бормоча что то под нос, гном не понимающе уставился на Артура.
  - Ничего, продолжай! - вздохнул парень и повернулся к остолбеневшей кошке. - Хватит смотреть на меня, как баран на новые ворота. Либо садись и поговорим, либо попытайся меня убить, но предупреждаю, так просто тебе не дамся.
  Сев на грузоприёмник складских весов Артур терпеливо подождал с минуту, но, видя что Мия так и не шелохнулась, он со всей силой хлопнул ладонью по весам.
  - Села рядом со мной!! Живо!
  - Я убью тебя, - прошептала девушка и решительно сделала первый шаг.
  - Не стоит, - посоветовал 'убийце' Артур
  - Я убью... А-а-ай! - взвизгнула упавшая на пол Мия, придавленная мешком муки, который кинул в неё Трым.
  Практически тут же мешок придавила нога Артура, вскочившего с весов.
  - Интриганки вы мои воинственные, - ласково протянул парень, одарив девушку ядовитой улыбкой. - Что ты, что Кэрна, - дальше своего носа ни черта не видите. Ты часом не заметила, что тут нет Катрины? Как думаешь, почему? Может, я не хотел, чтобы она видела, как я сейчас сорву с тебя одежду и овладею тобой прямо тут? На пыльном и заплеванном полу этого склада. И плевать мне, что это всего лишь твоё виртуальное тело, что против меня ополчится весьма большая гильдия и что меня обвинят в зоофилии. Выкручусь. А вот ты то сможешь после этого заходить в игру, как ни в чём не бывало?
  - Ты это серьёзно, - ужаснулась Мия. - Я закричу.
  - Не сможешь, слишком большое давление на грудь, - превратив свою улыбку в волчий оскал, Артур надавил ногой на мешок с мукой. - Быстро говори, что ты увидела, когда зашла на склад?!
  - Что увидела? - не понимающе переспросила девушка.
  - Ты вошла в склад, в котором был я, рептилоид Длиннохвост, гном Вернер и весы. Что ещё?
  - Огр, - прохрипела Мия.
  - Правильно. Чем ты придавлена? Отвечай!!
  - Мешком, - едва слышно прохрипела Мия, делая при этом судорожные вздохи.
  - Огр дремал на мешках с мукой, было так сложно просчитать его дальнейшие действия, когда ты бросилась на меня? - задав вопрос, Артур перестал давить на мешок с мукой, под которым и лежала девушка. - Почему ты до сих пор в одежде, и я не предпринимаю никаких попыток овладеть твоим виртуальным телом?
  После секундной заминки в глазах придавленной и паникующей Мии промелькнула слабая искорка надежды.
  - Ты не посмеешь тронуть меня. Я нужна тебе.
  - Ты или твоя гильдия? - решил уточнить Артур.
  - Гильдия.
  - Но твою гильдию способен возглавить и твой брат, которого ты вчера превратила в зомби.
  - Он не посмеет, - уверенно прохрипела кошка.
  - А если я смогу убедить его в необходимости возглавить 'Когорту Рима'? Сказать ему, что ты на гране нервного срыва и тебя нужно на время отстранить от руководства гильдией хотя бы на пару месяцев. Ну, а там где пара месяцев, там и пара лет. В любом случае, как ты думаешь, взвалит ли этот наивный идеалист на себя такую ответственность, ради блага своей единственной сестры?
  - Отпусти!! - из последних сил выкрикнула девушка, вновь впадая в состояние паники, но на этот раз уже из-за страха лишится 'руководящего поста' в своей гильдии.
  - Учись думать Мия и просчитывать каждый свой шаг, - отвернувшись от кошки, Артур усталой походкой подошёл к весам и плюхнулся на них. - Иначе я заменю тебя на того, кто умеет это делать. Насколько это просто, ты только что убедилась.
  Сбросив с себя ненавистный мешок с мукой, девушка сделала глубокий и вздох и тут же скрючилась в судорогах жуткого кашля.
  - Я немедленно вывожу свою гильдию из состава твоего альянса! - наконец прокашлявшись, зло объявила Мия.
  - Ты не сможешь этого сделать, - в очередной раз отмахнулся от очередной пустой угрозы Артур. - И сейчас, ты сама поймёшь, почему. Даю подсказки, - твой замок, Вернер, его строительная бригада.
  - Ты не посмеешь!! - чуть ли не взвизгнула Мия, почти доведённая до истерики.
  - Догадалась. Гномы моей гильдии делают ремонт твоего деревянного и единственного замка. И что они там уже понаделали, одному Богу известно, ну и мне, конечно же. В принципе, я могу в любой момент отдать приказ разобрать твой замок на стройматериалы, которые пойдут на постройку общественного сортира. Сядь уже! Нечего по полу ползать.
  Взяв себя в руки, и внимательно оглядевшись вокруг, Мия медленно поднялась на ноги и гордо встала напротив сидящего на складских весах Артура.
  - Опять ошибка Мия, - устало и уже с некоторым покровительство, обратился Артур к этой гордячке. - Ты не в том положении, чтобы бросать мне вызов или выставлять на показ свою гордыню.
  Задумавшись, девушка в конце концов молча уселась на весы рядом с парнем. И склад погрузился в тишину, в которой изредка раздавался сухой стук костяшек счётов, передвигаемых гномом - счетоводом.
  ***
  - Мы так и будем молча сидеть? - первой не выдержала давящей тишины Мия.
  - А ты так жаждешь продолжения нашего разговора? - не скрывая иронию, спросил её Артур.
  На складе снова повисла тишина.
  - В чём опасность тотализатора? - наконец, видя что девушка всё же успокоилась, Артур решил начать весьма непростой разговор. - Почему ты решила, что он погубит весь наш альянс.
  - Шансы что мы выиграем предстоящую битву, практически нулевые, - и в самом деле, совершенно спокойным тоном начала излагать свои мысли Мия. - Мы не продержимся и часа. Но многие сражались бы до конца, просто из-за спортивного интереса или ненависти к Снольду. И мы, хотя бы смогли бы сохранить лицо нашего альянса, сдав этот город просто потому, что врагов было больше чем нас. А не потому, что мы трусы и не умеем сражаться. Но ты лишил нас даже этого, когда выложил ссылку на тотализатор.
  - Ссылку выложил не я, а Кэрна, - поправил девушку Артур.
  - Я связывалась с ней. Она это сделала по твоему приказу. Ты хоть понимаешь, что теперь те люди, что поставили на наш проигрыш не придут, а люди, которые поставили на наш выигрыш, выйдут из наших гильдий сразу же, как мы сдадим этот город. Уйдёт больше половины игроков способных сражаться и наверняка почти все маги. Это конец.
  - А кто-то в твоей гильдии не знал об этом тотализаторе? - задал очередной вопрос Артур, ответ на который был очевиден всем.
  - Знали почти все, - не задумываясь, ответила Мия. - Но не все в него играли.
  - А теперь, после того как я его 'прорекламировал' заиграют?
  - Конечно.
  - А почему ты сама поставила на нашу победу Мия? - поинтересовался у девушки Артур. - Ведь только что сказала, что шансов удержать этот город почти никаких.
  - Я поверила в тебя. Думала, что у тебя есть действительно какой-то гениальный план. А ты просто оказался самой последней скотиной.
  - А кто из подчинённых не считает своего начальника скотиной? - скептически хмыкнул Артур. - Сейчас мы на работе Мия. Ты мой подчинённый, я твой начальник, а предстоящая оборона города для нас, это никакое не развлечение, а трудная и опасная работа. И кому как не тебе понять то, о чём я сейчас говорю. Мы оба зарабатываем на этой игре деньги. Мало того, мы оба хотим заработать очень большие деньги, а потому, и не имеем права на ошибки. Ведь в этой игре, если глава альянса или гильдии ошибётся, - у него тут же отберут всё, что он имеет. Ты спросила, зачем я сделал 'ненавязчивую рекламу' тотализатора? Да затем, что если мы проиграем битву, которая начнётся через несколько часов, то это и будет наш конец. Будет совершенно неважно, сколько людей после этого проигрыша уйдёт из нашего альянса и потеряет ли наш альянс своё 'лицо'. Важным будет только то, что все почувствуют нашу слабость. И к нам со всего континента сбегутся шакалы, готовые урвать свой кусок пирога. Твой замок будет первым куском, и мы уже точно не отстоим его, потом падёт замок 'Мальтийцев', а через 11 игровых месяцев, когда со стражи Кальяруса спадёт бессмертие, разграбят и этот город, который мы просто не успеем отстроить.
  Я поставил своё будущее на предстоящую битву и будущее своих друзей. И я хочу, чтобы каждый, кто сегодня придёт на защиту этого города, - поставил на это сражение что-то большее, чем свою виртуальную жизнь. Хотя бы один цент или шиллинг, или у кого там какая валюта. В общем - всё или ничего, победа или смерть.
  - Могут быть диверсии или саботажи, - едва слышно проронила себе под нос Мия.
  - Я учёл это, - подтвердил догадку девушки относительно диверсий Артур. - Люди из нашего альянса, которые, тем не менее, поставят на наш проигрыш могут нам напакостить. Но мы в городе рептилоидов. Весьма недоверчивой и злопамятной расы. Мало того, что этот факт исключает сами диверсии, так ещё и гарантирует, что горе диверсантов будут несколько лет кряду беспрерывно 'заказывать' в гильдиях убийц. А саботажи, мы будем пресекать сами, жёстко и показательно.
  - Если бы ты отдал этой ненормальной друидессе огра, то мы бы сейчас не были в такой заднице, - после недолгой паузы решила продолжить разговор девушка.
  - Бойтесь данайцев, дары приносящих, - не подскажешь мне, откуда эти строки? - задал неожиданный вопрос Артур.
  - Данайцы подарили жителям Трои статую коня, которая впоследствии стала называться Троянским конём, - ответила Мия. - Но при чём тут...?
  - А нам местный аналог этих данайцев подарил бы сегодняшнюю победу, - перебил девушку Артур. - А что дальше? Ты действительно думаешь, что прежним хозяевам Трыма нужен разгром 'Серебряных Стрел'?
  - Да им вообще плевать на 'Стрелы', - разом отмахнулась ото всех вопросов Артура девушка, озвучив самый простой и очевидный ответ, лежащий на поверхности.
  - Та ненормальная друидесса, которая предлагала сказочную награду за Трыма, является членом альянса 'Сумрачные небеса', - набравшись терпения, Артур стал медленно подводить Мию к совсем другому ответу на свои вопросы. - Этот альянс по какой-то причине, несмотря на всё своё могущество, не может одолеть 'Истинных Тамплиеров'. В свою очередь 'Тамплиеры' воюют и с альянсом 'Серебряные Стрелы'. А теперь просчитай дальнейшие шаги 'Сумрачных небес', после того, как они помогут выиграть нам всего лишь одну битву.
  - Заставят объявить войну Тамплиерам? - предположила Мия, начав о чём-то догадываться.
  - Либо заставят, либо поступят ещё проще. Они просто объявят нас своими 'верными' союзниками и 'лучшими' друзьями на севере этого континента и 'Тамплиерам' не останется иного выхода, как объявить нам войну. Что будет дальше?
  - Логичнее всего, вынудить Снольда заключить с нами союз и втроём напасть на 'Тамплиеров', - в задумчивости предположила девушка.
  - Это в том случае, если 'Сумрачным небесам' после победы над 'Тамплиерами' нужны будут два сильных и перспективных союзных альянса на севере, а если нет?
  - Мы продолжим воевать со 'Стрелами', - в глазах Мии наконец-то промелькнуло понимание. - Они заставят нас воевать на два фронта. Со 'Стрелами' и с 'Тамплиерами'. Но мы же не выстоим! Даже с поддержкой от 'Сумрачных небес', мы не сможем выдержать натиск двух таких сильных альянсов.
  - Троянский конь,- пожал плечами Артур. - Казалось бы, какая мизерная услуга, - отдать, а, точнее, даже вернуть огра Трыма его бывшим 'хозяевам'. Взамен эти 'хозяева' оказывают 'неоценимую' помощь в предстоящей битве, и ввязывают нас тем самым в войну на два фронта. А дальше 'Сумрачным небесам' достаточно оказывать нам минимальную помощь в виде всякого ржавого хлама за место нормальных доспехов и оружия. А так же в виде мизерных финансовых подачек, которые мы будем вынуждены у них ещё и выпрашивать, радуясь при этом 'низким процентам'. В итоге мы не выстоим, 'Стрелы' в ходе нашего разгрома, ослабеют и расколются на несколько мелких альянсов, 'Тамплиеры' вынуждены будут оставить южные порты и перебраться на морской архипелаг. По сути, на аналог наших болот. Где в последствии зачахнут и так же развалятся на несколько мелких альянсов. В тоге, победитель в этой абсурдной и совершенно не нужной для нас войне будет всего лишь один, - 'Сумрачные небеса'. Потому я и говорю тебе, - Мия, учись видеть дальше собственного носа. Не бойся показаться дурой, своими глупыми вопросами выставлять себя на всеобщее посмешище, - зато потом не придётся плакать.
  - А взвешивание этого огра? - скептически спросила девушка. - Что можно увидеть, с помощью этого идиотизма?
  - А сейчас и узнаем, - набрав в грудь побольше воздуха, Артур крикнул в потолок склада - Вернер! А-у-у-у! Чего затих?
  - Не кричи, - буркнул гном из-за спины парня. - Мог бы и Анжелике всё это раньше объяснить, прежде чем она такую глупость совершит. Ты хоть знаешь, как она теперь переживает?
  - Не стоит слишком полагаться на меня, - поспешил отмести все обвинения в свой адрес Артур. - Я не могу всё предвидеть и всего учесть. Вот и выходка нашей тауренши Кэрны, с инсценировкой ночного нападения на город, для меня стала полнейшей неожиданностью. Кстати, Мия, кто придумывал этот план? Как-то он уж слишком сложен для нашей прямолинейной воительницы.
  В ответ, сидящая, рядом с Артуром белоснежная хаджитка виновато опустила голову и промолчала.
  - Ну, так что ты там насчитал Вернер? - недождавшись очевидного ответа на свой риторический вопрос, Артур вернулся к теме взвешивания огра.
  - Ну, учитывая, что золотые монеты делаются не из чистого золота, а из примеси металлов, - почему-то начал 'юлить' с ответом гном. - Учитывая, что некоторые монеты вешают пять грамм, а другие килограмм...
  - Не тяни, - нетерпеливо перебил гнома Артур, решив что тот просто набивает себе цену. - Мы и так все знаем о твоём таланте подчитывать всё скрупулезно и точно. Что там получилось по курсу монет из нейтральных городов?
  - Около 100 тысяч золотых монет, - выдал гном неожиданно весьма приблизительный результат, но тут же пояснил. - Заслушался я тебя немного парень, и со счёту сбился. Но могу и пересчитать.
  - Не стоит, - решив, что он и так потратил на взвешивание огра слишком много времени, Артур принял решение 'работать' с теми данными, которые получились. - 100 тысяч это большая сумма для крупного альянса?
  - Копейки, - авторитетно заявил гном.
  - Но 'Сумрачные небеса' хотели выбивать эти деньги из своих союзников, - Артур попытался дословно вспомнить разговор с упрямой друидессой. - Выходит, - их казна пуста, что никак не вяжется с утверждениями этой ненормальной НеВашейНяшей.
  - Может им просто своё золото за этого дурака отдавать не хотелось? - внёс гном свои пять копеек в размышления Артура.
  - Сомневаюсь. Здесь что-то другое. Что-то что мы пока не видим, но это что-то определённо должно лежать на поверхности. - задумчиво посмотрев в сторону храпящего на мешках с мукой огра, Артур попросил минуту тишины. - Дайте подумать минуту.
  Склад вновь погрузился на несколько минут в полную тишину, которая нарушалась лишь храпом огра, беззаботно спящего на мешках с мукой.
  - Альянс с армией от горизонта до горизонта, которая затмевает само солнце, 'Сумрачные небеса' - наконец задумчиво изрёк парень. - Этот альянс не может победить другой альянс 'Истинные Тамплиеры', который 'сидит' на основных торговых маршрутах внутриконтинентального моря. Насколько должны быть богаты эти 'Тамплиеры', чтобы сдерживать продвижение такой огромной армады, и насколько должны быть разобщены 'Сумрачные', чтобы не суметь 'закидать шапками' не столь и многочисленный для себя альянс? Но даже не это для нас главное. Важно, что казна 'Сумрачных' ломится от богатств (по их же утверждению), но при этом они хотят выбить мизерную для себя сумму с союзных альянсов, дабы расплатиться с нами. Не нужно быть гением, чтобы понять, что после этого у нас будут 'натянутые отношения' с целым рядом мелких южных альянсов, с которых 'выбили' для нас это несчастное золото. Ведь обижаться на 'большого брата', который и выбивал с них золото, - эта 'мелочь' побоится. А мы, с нашими-то двумя замками да мизерной армией, будем для этих альянсов и гильдий, - лёгкой и удобной мишенью, для вымещения всей своей бессильной злобы. Но подобная 'натянутость' выгодна только перед началом большой 'драки', когда ты пытаешься втравить в неё как можно больше 'заинтересованных людей'. Так с чего бы 'Сумрачным' ожидать, что мы станем их 'оппонентами'? - помолчав ещё мгновение, Артур сделал весьма неожиданный вывод в своих размышлениях. - Нам скоро предложат союз.
  - С кем? - заинтересованно спросила хаджитка.
  - Не с кем, а кто, - поправил девушку Артур. - Подумай сама Мия. 'Сумрачные небеса' опираются на многочисленную армию и закулисные интриги, которые помогают им держать союзные альянсы и гильдии в повиновении. Однако их постоянно переигрывает альянс 'Истинные Тамплиеры'. Как 'Тамплиеры' это делают? Вероятнее всего, подкупают союзников 'Сумрачных небес' и объединяют под своими знамёнами всех 'униженных и оскорблённых' 'Сумрачными небесами'. При этом 'Тамплиеры' будут терпеливо ждать развязки сегодняшней битвы, чтобы предложить нам союз либо как победителям, обещая всевозможные преимущества от этого союза, либо как побеждённым, но уже на 'кабальных' для нас условиях (если вообще, в случае своего поражения, мы ещё будем им интересны).
  - Ты хочешь заключить союз с этими падальщиками? - презрительно отозвалась о 'Тамплиерах' Мия.
  - 'Тамплиеры' не только пиратят на море и грабят прибрежные города, но и предоставляют охрану торговым судам. Кроме того, они имеют целый ряд торговых договоров с различными гильдиями и альянсами. И даже выдают ссуды под процент. Они не так и просты, как хотят казаться.
  - А ты? - вдруг совсем не впопад спросила Артура девушка.
  - Чего я?
  - Зачем ты перед всеми разыгрываешь роль чудаковатого простачка, с набором самых дурацких приколов и шуток? - решила пояснить свой вопрос Мия. - Ведь вот же ты, настоящий. Жёсткий, властный, умный, а не то чмо, об которое постоянно вытирает ноги эта ненормальная тролльчиха Лийса.
  - Тебя куда-то не туда понесло Мия, - сделал замечание девушке Артур. - Мы сейчас говорим о 'большой политике' и обороне этого города. А не обо мне.
  - Ты сказал, чтобы я не боялась задавать глупые вопросы, - пожала плечами Мия, вот я их и задаю. - И мне ещё кое-что интересно. А если я всё же не оправдаю твоих надежд и так и не научусь видеть дальше собственного носа, ты отдашь мою гильдию одной из своих...? - тут девушка замялась и снова смущённо потупила взгляд.
  - А ты не задумывалась, что возможно и ты являешься 'одной из моих...'? - наконец, после долгой паузы улыбнулся девушке Артур. - Думаешь, я не знаю, что обо мне говорят? Мне уже не раз предлагали огромные суммы за то, чтобы я поделился знаниями о том, как снять сексуальные ограничители в этой игре.
  - А ты разве не нашёл такого способа? - с подозрением спросила Артура девушка.
  - Нет, - весьма просто и однозначно ответил на этот вопрос парень. - Как это не удивительно, но я живу по тем же правилам, что и все игроки.
  - Тогда почему вокруг тебя постоянно вертится столько девушек? - продолжила допытываться недоверчивая Мия. - И что насчёт той угрозы, которую ты озвучил, когда меня придавило мешком?
  - Ну, насчёт угрозы - я блефовал, - признался Артур. - Как я тебе уже сказал. Я живу в этой игровом мире по тем же правилам, что и все остальные игроки. Да и ничего бы я с тобой не сделал, даже если бы и мог. Просто хотел узнать, какого ты обо мне мнения. Узнал, - под горестный вздох Артура, белоснежная кошка фыркнула и поспешно отвернулась от парня.
  Весело улыбнувшись, Артур продолжил отвечать на вопросы Мии.
  - Ну а почему вокруг меня 'вьются' девушки, - немного подумав, Артур пожал плечами, - да без понятия. В любом случае я признаю, что у меня весьма запутанные отношения с Катриной, но все остальные особы женского пола, для меня просто друзья.
  - И, как я поняла, просить у меня прощения за этот спектакль с мешком и за пощёчины, - ты не собираешься? - решила перейти в 'наступление' 'коварная кошка'.
  - В данный момент, - чтобы подчеркнуть важность момента, Артур поднял вверх указательный палец. - Я собираюсь выйти из этого склада, сделать глупый вид и громко заявить о том, что я отлично расслабился.
  - Не смей!!! - не на шутку испугавшись за свою репутацию, девушка схватила Артура под локоть, который так кстати был ей 'предложен'.
  - Ну вот, теперь мы сидим с тобой почти обнявшись, - победоносно прошептал на ухо белой кошки Артур. - И на нас удивлённо смотрят твои люди. Кажется, их возглавляет твой брат? Не смей вырываться! Иначе их уже никогда не разубедить в том, что они видят сейчас собственными глазами.
  - Ты такой дурак, - неожиданно промурлыкала кошка, которая даже и не думала вырываться из 'объятий' Артура.
  - А как же 'жесткий, властный, умный', - продолжал нашёптывать на ушко девушки Артур.
  - Ты просто дурак, - с непонятной грустью повторила Мия и растворилась в воздухе, выйдя тем самым из игры в реальность.
  
  14
  
  - Почему вы на меня так поражённо смотрите? - сидящая напротив Артура женщина, поставила недопитую чашку чая и вопросительно посмотрела на парня. - Что-то не так с моей прической?
  - Ваша причёска идеальна Ольга Петровна, - смутившись, Артур поспешно отвёл взгляд от женщины. - Просто вы поразительно похожи на свою дочь.
  - Может, это всё же Зоя похожа на меня, а не наоборот? - улыбнулась собеседница парня.
  - Простите.
  - Вы слишком часто извиняетесь, - наконец, после неловкой паузы, сделала замечание обладательница 'великолепной причёски'.- Зоя вам не говорила о том, что она с детства не терпит извинений?
  - Что-то такое было, - всерьёз задумался Артур. - Но я уверен, что она никогда не говорила мне об этом прямо.
  - А намёков вы, похоже, не понимаете?
  Не дождавшись ответа от окончательно смутившегося Артура, женщина вновь взяла чашку.
  - В этом вы очень похоже на Александра. Моему бывшему мужу тоже было бесполезно о чём-то намекать. В таком случае скажу прямо. Коль вы упрямо не хотите замечать, что меня передёргивает от моего отчества. Обращайтесь ко мне только по имени. Я ещё слишком молода, чтобы меня называли Петровной.
  - А вам нравится, когда перед вами извиняются? - осторожно спросил Артур.
  Похоже, не ожидая, такого вопроса Ольга, поперхнулась чаем.
  - Прошу прощения, - откашлявшись, извинилась перед Артуром женщина. - Я уже давно отвыкла от такой прямолинейности. Да, мне нравится. Извинений не любит Александр. Этим, моя дочь пошла в него.
  - Тогда прошу прошения Ольга, - вновь извинился Артур.
  - Моя дочь вам вообще что-нибудь рассказывала обо мне?
  - Нет, - признался Артур. - Вообще ничего.
  Осторожно, едва дрожащей рукой, женщина поставила чашку чая на стол, и с грустью посмотрела в окно.
  - Он всё же отнял у меня дочь, - наконец проговорила она. - Ни звонка, ни письма. Даже о предстоящей свадьбе я узнаю от будущего зятя. Кто вам дал мой адрес в Москве?
  - Нашел по медицинскому полису, - признался Артур.
  - Полису? - не понимающе спросила Ольга.
  - Мой друг, талантливый программист, - поспешил объяснить Артур, заметив, как женщина заметно забеспокоилась при упоминании 'медицины'. - Он раздобыл базы данных выданных медицинских полисов по Москве и Московской области.
  - Получается, вы знаете, чем я болею?
  - Нет, - успокоил женщину Артур. - Только ваш адрес, телефон и к какой поликлинике вы прикреплены.
  - Александр всегда боялся людей, которые умнее или сильнее его,- почти тут же решила сменить тему разговора Ольга, внимательно взглянув на сидящего перед ней Артура. - Он предпочёл бы выдать нашу дочь за последнего дурака, но никак не за человека, способного ему противостоять. Он точно дал своё согласие на ваш брак?
  - Похоже, он изменился, - пожал плечами Артур, не возражая против смены темы разговора. - В одно время он даже подгонял нас.
  - Странно, - подумав, Ольга наконец-то оторвала взгляд от пейзажа за окном и внимательно посмотрела на Артура. - Люди в нашем возрасте уже не меняются Артур, и в понимании того Александра, которого я знаю, - вы самая худшая кандидатура в мужья для Зои. Вы умны, в вас чувствуется сила воли и лидерские задатки. В любой момент вы можете 'подсидеть' его в кресле начальника и настроить против него мою дочь. Должно произойти что-то экстраординарное, чтобы он вас 'торопил' с браком. Будьте осторожны Артур.
  - Боюсь Ольга, что это предупреждение прозвучало слишком поздно, - всё также прямолинейно ответил на предупреждения женщины Артур. - Я действительно намерен сметить вашего официального мужа с поста руководителя филиала банка и настроить против него Зою. Я не хочу, чтобы он имел хоть какое-то влияние на мою будущую жену и вламывался в нашу с ней семейную жизнь как слон в посудную лавку, наплевав при этом на наши чувства.
  - Прямолинейно, - улыбнулась Ольга, польщённая такой откровенностью парня. - Даже через чур прямолинейно. Но я рада, что в отличии от Александра вы говорите 'в нашу жизнь', а не 'в мою'. И в то же время я сожалению, что мало чем могу помочь вам в этом противостоянии.
  - Признаться, - сделав паузу и вновь пожав плечами, Артур смущённо улыбнулся, - я пока и не рассчитываю на вашу помощь. Я приехал к вашему гражданскому мужу, и, собственно, сейчас жду только его приезда.
  - Но Олегу уже за семьдесят, - вновь забеспокоилась Ольга. - Он давно не работает в правлении банка, и я не понимаю, чем именно он вам сможет помочь.
  - У него остались кое-какие бумаги с тех времён, когда он ещё был членом правления.
  - Привилегированные акции, - понимающе кивнула женщина. - Но они именные и без права голоса. Их невозможно даже продать или передать. Для вас они всего лишь макулатура.
  - Мой друг талантливый программист Ольга, - улыбнулся женщине Артур и резко поменял тему разговора. - А почему вы не развелись с Александром Владимировичем?
  - На этом настоял Александр, - повернувшись снова к окну, Ольга прикрыла глаза. - Пригрозил, что если я разведусь с ним или попробую забрать из нашей квартиры хотя бы свою зубную щётку, то он сделает всё, чтобы отнять у меня дочь. Тогда я испугалась. А позже, Олег перенёс инсульт, и я уже просто побоялась втягивать его в мой конфликт с Александром. Надеялась, что всё само как-нибудь утрясется. И до сих пор надеюсь..., несмотря на то, что мне осталось, не так уж и много времени.
  - Вы чем-то больны, - наконец-то догадался парень.
  - Я не хочу говорить об этом Артур. Просто постарайтесь вернуть мне мою дочь, пока я ещё в силах и в состоянии попросить у неё прощение.
  
  ***
  - Буди его сейчас же! Через полчаса уже начнётся штурм города.
  Чей-то возглас за дверью спальни гостиничного номера заставил Артура проснуться.
  - Вот через пол часа и разбудим, - прозвучал непреклонный голос рыжебородого гнома.
  - Да через пол часа нас всех сомнут, придурок!!!
  - А ну убрал свой молот говнюк! - грозный женский бас мог принадлежать только недавно 'проштрафившейся' воительнице Кэрне. - Иначе через полчаса ты будешь не город защищать, а у проктолога верещать.
  Похоже, женщина как всегда была в своём неподражаемом репертуаре, ибо, судя по гулкому стуку, её угроза была подкреплена неслабым ударом.
  - Я проснулся! - как можно громче крикнул Артур, пытаясь одновременно продрать глаза.
  - Оно и видно, - почти тут же раздалось фырканье воительницы, вошедшей в спальню
  - Ты бы парень, поспал ещё минут пятнадцать, - посоветовал семенящий, следом за женщиной, рыжебородый гном. - Время ещё есть.
  - Кто там ко мне рвался на приём? - не обратив внимания на совет 'рыжебородого', спросил Артур.
  - Да глава 'Поющего молота', - презрительно скривилась Кэрна, - есть такая мелкая гильдия в нашем альянсе.
  - Дурацкое название гильдии, - прокомментировал услышанное парень. - Что он хотел?
  - А 'Шизанутые', - это не дурацкое название гильдии, говнюк ты мелкий?
  В дверях гостиничного номера, под стон Артура, появилась синекожая тролльчиха.
  - Меня достало ходить с этой абвиотурой в начале игрового ника, - продолжило распекать парня это наказание. - 'Шизанутая Лийса' или 'Лийса, герой гильдии Шизанутых'. А ведь кто кричал в своё время, бегая от моего разъяренного мужа по руинам Кальяруса, что это всего лишь временное название?
  - Ну, так нет ничего более постоянного, чем что-то временное, - развёл руками Артур, поднявшись с кровати.
  - Ах ты...
  Сделав пару шагов по направлению к Артуру и уже занеся руку для очередной пощёчины, девушка встретилась с его взглядом и остановилась.
  - Так чего он хотел? - раздался в тишине холодный и властный голос парня.
  - Его наши мелкие гильдии послали, - ответила на вопрос тауренша. - Запаниковали крысы.
  - Так, минутку. Дайте с мыслями собраться, - наморщив лоб, Артур стал по порядку перечислять всех находящихся в этой комнате, дабы убедиться, что его, в кое-то веке, никто не собирается убить или куда-то там тащить. - Вернер караулил дверь. Длиннохвост на чердаке, то ли спит, то ли тоже меня караулит.
  При упоминании Длиннохвоста, из проделанной в потолке дыры, которую в памятную Артуру ночь, проделал рептилоид Капуша, раздалось возмущённое шипение. Вот только было не понятно, что именно возмутило хвостатого рептилоида. То ли в том, что его обвинили во сне во время несения караульной службы, то ли в том, что его обвинили в самом несении караульной службы. Артуру всё же хотелось верить в первое.
  - А две красивые дамы, я так полагаю, рассчитывали со мной поговорить наедине? - после того как шипение затихло, продолжил Артур.
  - Я вообще даже и не думала с тобой говорить, - первой решилась ответить на вопрос парня тауренша Кэрна. - Особенно когда ты снова зыркаешь на всех, словно маньяк какой-то.
  - Я рассказывал Анжелике про 'Троянского коня', - решил пояснить гном, присутствие в этой комнате первой 'красивой дамы'.
  - Какого 'Троянского коня'? - тут же поспешила сменить тему тролльчиха.
  - Лийса! - строго окликнул Артур, повернувшуюся к нему спиной девушку. - Чего хотела?
  - Да потом зайду, - скороговоркой проговорила Лийса.
  - Убью, - спокойной, то ли пообещал, то ли пригрозил тролльчихе парень.
  - К тебе Стояк со своими орками и оболтусами пришёл. Просит о встрече.
  - То есть тебя попросили передать, что со мной хотят встретиться? - решил уточнить Артур. - И когда же 'потом', ты мне это хотела передать?
  - Короче. Меня просили, - я сделала, - бросила через спину Лийса, пулей вылетая из комнаты. - Встретимся на городских воротах.
  - Не о том она, конечно, хотела поговорить со мной, - прокомментировал исчезновение девушки Артур.
  - Она большие деньги поставила на нашу победу, - раздался несмелый женский голосок из-за двери. - Бьёрн кричал, что теперь он всю жизнь на кредиты горбатиться будет.
  - Получается, она хотела предупредить меня, что оторвёт мне яйца в случае нашего поражения, - сделал вывод Артур, и, махнув рукой на 'мрачные перспективы' в случае своего поражения в грядущей битве, позвал очередную 'посетительницу' - Иша, зайди уже в комнату! Я не кусаюсь.
  В комнату зашла, а точнее вползла, настоящая груда металлолома.
  - Ты как в этом сражаться собралась? - лишь смог спросить обомлевший от такого зрелища Артур. - Точнее, ты как в этом по лестнице на второй этаж поднялась? Это же вроде доспехи тяжёлого конного рыцаря. Они в этом облачении, даже шаг сделать не могут без посторонней помощи.
  - Доспехи зачарованы, - раздался из под 'рогатого ведра', который служил девушке шлемом, излишне самоуверенный голос. - Зато стрелы не пробьют.
  - Сделанные из метеоритной стали, пробьют, - со знанием дела, прокомментировал заявление Иши гном.
  - Думаете? - похоже, сидящая в настоящем стальном сакофаге, новая посетительница гостиничного номера не на шутку запаниковала.
  - Уверен, - кивнул рыжий бородач.
  - Так, - наконец окончательно проснувшись, Артур решил взять весь этот балаган под свой контроль. - Веренер, помоги ей разоблачится и найти нормальные доспехи. Иша, ты точно хочешь сражаться? Портал между нейтральными городами, как я понимаю, должен работать ещё полчаса.
  - Точно, - кратко и упрямо заявили из под рогатого ведра.
  - Тогда наш городской дизайнер и по совместительству храбрый копейщик полностью в твоей власти Вернер, - лишь вздохнул Артур. - У тебя пол часа, чтобы вытащить её из этой консервной банки. Длиннохвост, пошли на переговоры с орками.
  - Постойте! - неожиданно опомнилась девушка, находящиеся внутри железного панциря. - Но я же только в одном нижнем белье!
  - То есть метал на голое тело что ли напялила? - похоже, у рыжебородого гнома стала медленно отвисать челюсть.
  - Снимай живо доспехи, дура!! - наконец вмешалась Кэрна. - Нашла, кого стесняться! А ты чего на пороге замер? - сверкнув глазами, воительница указала Артуру на дверь. - Забирай свою хвостатую ящерицу и вали от сюда. Извращенец!
  ***
  В здании царила тишина. Как ни странно, но единственная гостиница в этом городишке оказалась абсолютно пустой, и причину этого Артур понял только тогда, когда вышел на улицу.
  Всё строение по периметру было окружено городской стражей, которой лично командовал рептилоид с золотистой чешуёй, занимающий пост местного градоначальника. И в данный момент, этот ящер неподвижно стоял спиной к двери и 'мерился взглядом' со здоровенным орком. За орочьей спиной, ощетинившись оружием, стояла целая толпа игроков, подавляющее большинство из которых являлись представителями южных народов. Орки, тролли, пара тауренов, из самого центра толпы, периодически высовывался гоблинский нос. Но впереди всех, широко расставив ноги, стояло два рыцаря без шлемов, которые при появлении Артура переглянулись и поудобнее перехватили свои мечи.
  'Нагнём раком', - наконец смог прочесть название свежеиспечённого клана Артур, покопавшись в настройках к 'дуэлянтам'.
  ***
  - Рептилоиды не мигают Стояк, - решил начать непростой разговор Артур с этого напоминания.
  - Да мне похрен, - упрямо прокомментировал слова парня орк. - Пусть эта гнида только головёнкой шевельнёт, и я его в лепёшку превращу.
  За спиной орка одобрительно загудела зелёно-сине-рогато-носатая толпа игроков, что вызвало предостерегающее шипение рептилоидов - стражников.
  - Губернатор, не могли бы вы оставить меня наедине с этим странником?
  Не отрывая взгляда от орка, рептилия сделал пару шагов назад и, под улюлюканье всё той же толпы, демонстративно повернулась спиной и зашагала прочь.
  - Я удивлён, что ты решился на создание своего клана, - с наигранной небрежностью и нарочито громко начал свою речь Артур. - И чем же я обязан твоему визиту?
  - Удивлён?! - взревел орк, раздосадованный столь банальным окончанием 'дуэли'. - Да это ты же...,
  - Да я тебя просил помочь мне с защитой этого города, - поспешно перебил этого дурака Артур. - Но я и подумать не мог, что ты сможешь создать за столь короткий срок столь огромный клан.
   - А... - наконец до орка стало что-то доходить. - Ну так ещё бы... - косясь на двух рыцарей, мужчина состроил Артуру какую-то зверски-просящую рожу. - Я же говорил что, придёт день, и ты будешь ползать передо мной на коленях!!
  - Ну, я тебе это припомню, - едва слышно пообещал вдовствующему главе семейства Артур, что вызвало кровожадную усмешку у Длиннохвоста. - К сожалению, ты оказался прав, - уже громко и опять с наигранной грустью вздохнул парень. - С тех пор как твои дети покинули мою гильдию, мы находимся на грани развала. Без их помощи и твоей поддержки все мои планы летят к чертям.
  - Ну!!! - воскликнул орк, состроив Артуру совсем уж жалобную гримасу. - Я долго буду ждать?!!
  Под удивлённые перешёптывание толпы игроков из других гильдий, который решили поглазеть на это 'представление'. А так же под победоносный рёв соклановцев орка, Артур опустился на колени.
  - Ниже, - тут же скомандовал один из рыцарей-мальчишек. - Пусть землю жрёт.
  - Землю-то я сожру, - наконец не выдержал Артур. - Но и о 'залёте' твой девушки отец тоже узнает.
  - Залёт? - хором и одинаково удивлённо переспросили Артура орк и рыцарь.
  Вот только если зеленоватый орк, стал на глазах 'буреть' и у него чуть ли пар из ушей не повалил, то бледнеющий рыцарь осторожно попятился назад.
  - Джастин, подойди-ка на секундочку к своему отцу! - как-то уже совсем не по-доброму и уж тем более не наигранно обратился глава семейства к попятившемуся рыцарю.
  - Бать! - начал было оправдываться рыцарь, который только что требовал, чтобы Артур жрал землю. - Он же всё врёт! Не было у меня ничего с ней!!
  - Не было?!! - взревев, вдовец метнулся к сыну, который уже улепётывал со всей возможной скоростью. - А ну стой!!
  ***
  - Кто тут у вас главный? - тем временем деловым тоном задал вопрос Артур, оставшемуся младшему сыну вдовца, прибывающему в явной растерянности.
  - Батя, - промямлил мальчишка, который, по всей видимости, не ожидал столь резкого перемена тона Артура, и всей обстановки целиком.
  - Кто его замещает? - уточнил Артур, намекая, что 'батя' сейчас занят 'разговором' со старшим сыном.
  - Я.
  - Ты в этом уверен? - скептически спросил парень у 'заместителя'. - По-твоему кто-то здесь тебя будет слушать?
  Оглянувшись, мальчишка скис ещё сильнее. Видимо, и в самом деле заметил пару недобрых усмешек, среди своих новых соклановцев. Неожиданно, один из орков, выступивших было вперёд, и готовых объявить себя 'главным' резко закашлялся и упал на колени.
  - Чего хотел? - из-за спины кашляющего здоровяка вынырнул носатый гоблин.
  Ничего не говоря, Артур пару раз перевёл взгляд, то на кашляющего орка, то на гоблина, в ожидании того, что орк скоро откашляется и проломит этому носатому выскочке голову. Судя по мерзкому смешку карлика, тот понял, чего ждёт Артур. Повернувшись к 'поперхнувшемуся' здоровяку, гоблин состроил раздосадованную гримасу и в сердцах воскликнул.
  - Да сдохни ты, наконец! - после чего, коротышка вонзил зеленоватый кинжал в шею 'больного'. -Достал уже своим клыканьем.
  - Все согласны, что он тут главный? - наконец решил уточнить Артур, указав на гоблина.
  Ответом стала гробовая тишина и гоблинская кривая ухмылка.
  - Как мне тебя называть? - наконец спросил Артур у 'нового' лидера.
  - Герметиком, - неожиданно поклонился гоблин Артуру и почти сразу же коротышка пнул ногой тело всё ещё живого орка, - а это живучее говно зовётся Хомутом. Пожалуй, я сделаю его своим замом, на случай если Стояка или меня не окажется в игре.
  - Вы оба коллеги нашего нефтяника? - догадался парень.
  - Я с соседней буровой, а Хомут, кажется, в одной бригаде с нашим лидером-дебилом. В общем, не переживай, крупных разногласий между нами не будет, - догадался о сути вопроса коротышка. - Да и с тобой тоже сработаемся. У большинства из нас одна и та же работа, и одни и те же проблемы.
  Словно в подтверждении слов гоблина откуда-то из далека послышался грохот железа, вопль убежавшего мальчишки и победоносный рёв вдовца.
  - Догнал, - констатировал очевидный факт гоблин, и хитрым прищуром взглянул на Артура - про беременность девчонки, ты, конечно, выдумал?
  - А ты умён, как я погляжу, - совсем не впопад ответил на вопрос гоблина Артур.
  - На буровых разный народ работает, - пожал плечами коротышка, - ты, я вижу, тоже не совсем шизанутый.
  - Хорошо, - оглядевшись вокруг, Артур решил закругляться. - Разместитесь где-нибудь в сторонке и ждите моей команды к атаке. До этого в бой не ввязываться.
  - В таком случае с тебя тысячу золотых, - неожиданно потребовал у Артура гоблин.
  - С чего бы вдруг? - удивился парень.
  - Мы тебе не личная гвардия, - снизошёл до пояснений гоблин. - Либо платишь и командуешь, либо мы делаем то, что сами сочтём нужным.
  - Ясно, - улыбнувшись коротышке, Артур щелкнул пальцами.
  В следующий миг хвост рептилоида Длиннохвоста стеганул по тому месту, где только что был этот зелёный карлик. За мгновение до этого, гоблин подпрыгнул вверх и резко вытянул вперёд свой зеленоватый кинжал, пытаясь кольнуть или оцарапать им Артура. Не хватило миллиметра. В самый последний миг, Длиннохвост перехватил руку гоблина за запястье, и, крутанув коротышку в воздухе, вонзил ему в шею, его же зеленоватый кинжал.
  За спиной Артура послышались аплодисменты.
  Не обратив внимания на очередную эксцентрическую выходку человека, который сейчас монотонно аплодировал ему, Артур подошёл вплотную к младшему сыну Стояка.
  - А теперь 'заместитель', быстро взял себя в руки и немедленно принимай командование над 'своими' людьми, - холодно посмотрев в глаза бледного мальчишки, который, видимо, не ожидал настолько жёсткую 'грызню за власть', Артур подозвал из прореженной толпы 'южан' неожиданно затесавшуюся туда эльфийку и мелкого тролля, постоянно пытающегося вынырнуть из-за спины здоровенного таурена. - Вы двое. Помогите своему 'лидеру' построить людей, и совершить марш бросок к той башне.
  - Стройся!! - тут же обрадовано скомандовал выбежавший вперёд тролльчонок.
  - Какого хрена!! - не заставил себя ждать возмущённый вопль из толпы. - Я не подписывался на то, чтобы мной командовали какие-то недомерки.
  - Делай то, что сказал мой сын, - огромный кулак таурена, опустился на голову возмущённого орка.
  Тем времена, эльфийка подошла к окаменевшему мальчишке и, презрительно хмыкнув, отвесила ему неслабую пощёчину.
  - Боже, и зачем я только пошла на поводу у брата, - сокрушённо сказала девушка.
  - А брат где? - заинтересованно спросил Артур, выискивая в строящейся толпе ещё одного 'потенциального союзника'.
  - Да твоя рептилия его только что убила, недоумок, - с этими словами 'сестрица' указала пальцем на вещи гоблина, лежащие у ног Артура.
  ***
  - Отличный образец переговоров с южными кланами, - похвалил Артура седовласый мужчина, который всё это время аплодировал парню. - Признаться, я думал, что всё закончится вашей смертью и грандиозным мордобоем.
  - Простите, - решил уточнить Артур у этого 'чудака'. - Но вы так и собираетесь пойти в бой? В смокинге и с золотой тростью?
  - Ну, я же не делаю замечания относительно вашего внешнего вида Артур, - резонно ответил мужчина, и в самом деле одетый в смокинг. - К тому же, я хорошо понимаю, что сегодня решается судьба не только вашего альянса, но и моей гильдии, на развитие которой я потратил почти полтора десятилетия. Так что позвольте мне достойно встретить свою судьбу.
  - У вас тоже ко мне какое-то срочное дело?
  - Не совсем срочное, - задумавшись, мужчина жестом предложил Артуру, 'пройтись' до городских ворот. - Пройдёмте. Нас там уже давно поджидает, весьма нетерпеливый ребёнок с белым флагом.
  - Опять 'Стрелы' сдаются без боя, - вздохнул Артур.
  Улыбнувшись в ответ, мужчина задал совершенно неожиданный вопрос.
  - И давно мы союзе с 'Тамплиерами'?
  - Да у нас пока даже и переговоров с ними не было, - пожал плечами Артур, - чтобы союзы заключать.
  - И с 'Сумрачными небесами' тоже переговоров не было? - на всякий случай уточнил миужчина.
  - С ними были, - пришлось признать сей факт Артуру. - Но их 'дипломат' так и не заценил всю мою крутизну.
  - Без сомнения это стало самой крупной ошибкой в его 'дипломатической' карьере, - кивнул мужчина. - Тем не менее, я надеюсь, вы понимаете, что жители города Кальяруса, который был разграблен 'Тамплиерами', не одобрят наши дружеские отношения с этим альянсом. А война с 'Сумрачными небесами', - это чистой воды авантюра.
  - Конечно, понимаю, - в тон собеседнику ответил Артур. - А не подскажите ли вы мне, что такого сделали 'Тамплиеры' для гильдии 'Мальтийский рыцари'. Что глава этой замечательной гильдии пришёл к выводу о том, что я заключил союз с этим альянсом.
  - Сегодня их триремы вывесили белый флаг, подошли вплотную под орудийный залп наших пушек, и капитаны этих судов, в весьма 'характерной' для южан манере общения, заявили нам о том, что берут наш замок под свою защиту.
  - Странно, - задумался Артур над очередной новостью. - Я думал 'Тамплиеры' решат под шумок отхапать один из замков 'Серебряных Стрел', пока основной состав этого альянса будет 'занят' нами.
  - То есть, вам кажется странным только это Артур? - уточнил мужчина.
  - Ну, ещё и вот это, - всё ещё прибывая в задумчивости, парень указал на пролетающую над его головой громадную огненную глыбу.
  - В этом как раз, нет ничего странного, - с таким же спокойствием высказался по поводу глыбы мужчина. - Снольд решил нас поторопить с переговорами.
  В следующий миг огненный валун врезался в единственное каменное строение в этой 'деревеньки', коим являлся губернаторский дворец. Столп пламени, оглушительный грохот и стоны первых раненных, оповестили о начале штурма города Шшарисс.
  
  15
  
  Пейзаж за городским частоколом был до неприличия уныл. Способствовали этому илистое дно осушенных озёр, дохлая рыба, разрушенные дамбы и несколько тел под этим 'высоким забором'.
  - Ш-ш-шпионы, перебежчики, саботаш-ш-шники, - пояснил губернатор, который первым встретил Артура на стене.
  - Ну, на что-то подобное, я и рассчитывал, - лишь хмыкнул Артур. - Как я понимаю, губернатор среди этих тел не только игроки, то есть странники (поспешил поправиться парень, видя как рептилия-нпс впадает в замешательство), но и обычные жители этого мира?
  - И даже наш-ш-ши горожане, - с каким-то деланным сожалением подтвердил рептилоид.
  - К сожалению, шпионы есть повсюду, - 'посочувствовал' губернатору Артур, при этом прекрасно осознавая, что, скорее всего, губернатор просто прирезал под шумок местную 'оппозицию'.
  Ещё раз посмотрев на трупы, Артур повернулся к главе 'Мальтийских рыцарей' и задал куда более важный для себя вопрос.
  - Убитые игроки не спешат воскрешаться на кладбищах других городов, потому что уверены в том, что штурм этого города долго не продлиться? А следовательно, они рассчитывают на то, что им достаточно подождать пару часов, чтобы возродиться на кладбище уже разграбленного Шшарисса.
  - Почти все уверены, что наша клоунада с обороной города не продлиться и более часа, - кивнул мужчина в смокинге. - Потому и лежат. Ведь местное кладбище закрыто только на время битвы за город, а порталы между городами и замками, в случае нашего поражения, не будут работать три дня. Что же касается услуг магов, умеющих создавать порталы, то они крайне дороги. Так что тут, выбор очевиден, - либо полежать с часок, и присоединиться к почти самому началу разграбления города, либо топать от ближайшего замка 'Серебряных Стрел', почти восемь часов, по болотам и джунглям в надежде урвать себе хоть что-то, что ещё не успели присвоить другие.
  - В таком случае, не будем заставлять этих 'умерших' ждать и начнём переговоры.
  Сказав это, Артур повернулся в сторону единственной относительно не разрушенной дамбы. Узкий каменистый отвал, брал своё начало от самых городских ворот и петляя по заболоченной равнине, в которую теперь превратилось дно осушенных озёр, терялась где-то в глубине джунглей. В сотне метров от частокола, поперёк этого отвала, была вырыта широкая и глубокая канава, в которую были вбиты заострённые деревянные колья. Возле этой канавы и стояла девочка лет десяти, размахивая белым флагом над головой.
  - Чего тебе? - попытался докричаться до неё Артур.
  - Дядя Баклажан, - раздался в ответ звонкий голос девочки с беличьими ушками и с пушистым хвостом за спиной, - просил передать тебе это!
  Бросив белое полотнище себе под ноги и гордо вскинув свою головёнку, девочка показала Артуру средний палец.
  - И чему они только учат ребёнка, - сокрушённо вздохнул мужчина в смокинге.
  - И не говорите, - поддакнул Артур и прокричал ребёнку в ответ. - Передай своему дяде от меня вот это.
  С этими словами парень торжественно поднял обе руки над головой и показал девочке сразу два средних пальца.
  - Артур, - осуждающе покачал головой глава 'Мальтийских рыцарей'. - Ну, вы же взрослый человек.
  - Ну, я же её не учу новым жестам, - смущённо попытался оправдаться парень и тут же поспешил рявкнуть на тролльчиху, которая подошла вплотную к краю стены и уже приготовилась что-то крикнуть. - Лийса!! Не смей!! Это ребёнок.
  Видимо до девушки дошло, и, раздосадовано топнув ногой, та отошла обратно.
  - Пойдёмте на 'капитанский мостик', - обратил парень одновременно и к губернатору Шшарисса и к главе 'Мальтийцев'. - Дипломатические переговоры окончены.
  За воротами маленькая девчонка стремглав неслась к джунглям, при этом, забавно подпрыгивая и пытаясь делать зигзаги на узкой полоске суши, очевидно, опасаясь, что ей в спину выпустят стрелу.
  ***
  Своеобразная площадка для командного состава находилась над городскими воротами. И в данный момент она просто была под завязку забита 'руководителями'. На переднем плане заметно выделялся какой-то гном в помятом шлеме. Видимо, его неслабо отоварила по шлему рогатая воительница Кэрна в гостинице. Показушно оперевшись на свой молот и постоянно оборачиваясь к другим игрокам, очевидно ища у них поддержку, гном читал лекцию здоровенному орку о том, что дебилу который не может совладать с собственными детьми, не по плечам и собственный клан.
  'А потом он с таким же удовольствием прочитает лекцию и мне, - с презрением глядя на этого бородача, подумал Артур. - Лидер альянса, ползающий перед всякими дебилами на коленях, не достоин занимать место лидера'.
  Зло улыбнувшись своим мыслям и подмигнув орку, едва сдерживающего свой гнев, Артур поприветствовал собравшихся 'командиров'.
  - Всем привет! - радостно обратился к собравшимся парень и, не делая паузы, рявкнул на этот 'шабаш' - Живо все вниз!!! Стояк, - выбрось этого придурка с молотом за стену. Достал уже!
  Под воинственный рёв орка и гробовое молчание толпы игроков, глава мелкой гильдии 'Поющий Молот', полетел вниз.
  После чего на площадке воцарилось замешательство. Практически все решили, что достойны быть на 'капитанском мостике' и в то же время снисходительно поглядывали на своих 'соседей', прикидывая, как бы того половчее вытолкнуть следом за 'молотобойцем'.
  - На площадке остаются только губернатор города, глава клана 'Нагнём раком' и главы гильдий 'Когорта Рима' и 'Мальтийские рыцари', - наконец решил дать чёткую команду Артур, и тут же поспешно давил, - а так же мои согильдийцы. Все остальные, - вон отсюда!!
  Дождавшись, когда площадка освободится от глав мелких гильдий, их заместителей, заместителей заместителей, и прочей подобной шелупони, возомнившей себя не бог весть кем, Артур поприветствовал сидящую в инвалидном кресле девушку.
  - Я рад, что вы решили помочь защитить нам с защитой этого города, Айси.
  - Ванесса, - строго поправила Артура девушка в инвалидном кресле. - С этого дня, попрошу обращаться ко мне, используя только моё настоящее имя.
  - Ванесса!! - воскликнул глава 'Мальтийцев' - Ну, конечно же. А я то всё думал, кого вы мне напоминаете. Как интересно переплелись наши судьбы уважаемая Силлия. Мы столько лет упорно воевали с друг другом, а в итоге встретились здесь и при таких обстоятельствах.
  Внимательно слушая завязавшуюся болтовню между бывшей главой 'Серебрянных Стрел' и главой 'Мальтийских рыцарей' Артур подозвал рыжего кошака-работорговца.
  - Катрина вернулась?
  - Нет, командир, - отрицательно помотал головой хаджит. - Как ты утром её в эти джунгли отослал, так и с концами.
  После недолгого молчания, Артур, наконец, задал рыжему кошаку следующий вопрос.
  - Ты с рептилиями помирился?
  - Ещё бы не помириться, - хмыкнул хаджит. - Пять раз пришлось со смотрителем кладбища общаться. Ух и злющая баба у нашего хвостатого ящера командир...
  - Я оставил Длиннохвоста приглядывать за орками, - прервал рыжего кошака Артур. - Скорее всего, там же ты и найдёшь его 'злющую бабу-громовержицу'. Передай им, чтобы захватили с собой того гоблина, что сегодня пытался убить меня, его сестру эльфийку, и шли ко мне.
  - Кстати о магах, - глядя в спину убегающего кошака, вспомнил Артур. - А кто отвечает за магический щит?
  - Я, - скромно ответил глава 'Мальтийцев', отвлекшись от беседы с девушкой, чьи имена так или иначе были связаны со льдом. - И помощь других магов мне не понадобится.
  - Отлично, - кивнул Артур. - Кто-нибудь видел нашу тауреншу Кэрну и этого вездесущего рыжебородого гнома?
  - Если ты о своих замах, - с какой-то непонятной иронией ответила на вопрос белоснежная хаджитка Мия. - То в данный момент, они волокут к тебе очередного 'друга'.
  С этими словами белоснежная кошка подмигнула парню и указала пальцем куда-то вниз.
  - Что за?!! - лишь смог воскликнуть обалдевший Артур, когда увидел странную компанию.
  ***
  К воротам сломя голову мчались рыжебородый гном и тауренша Кэрна. И всё бы ничего, если бы следом за ними не бежала копейщица Иша в доспехе, который можно описать двумя словами 'бронированный бикини'. При этом девушка вела за руку упирающуюся воргеншу.
  - Очередной кандидат в 'просто друзья'? - промурлыкала подошедшая к Артуру белоснежная кошка. - Бедняжка, только посмотри, как она упирается.
  - Ни слова больше, - так же шёпотом пригрозил этой мурлыкающей интриганке Артур.
  - Слушаюсь и повинную, о мой повелитель, - смиренно произнесла кошка.
  - Мия! - не выдержал Артур. - Да прекрати же ты наконец!!!
  - Ты зачем так Ишу вырядил, козёл похотливый! - воскликнула тем временем тролльчиха Лийса.
  - Это не я, - попытался было оправдаться парень.
  - А кто? - повернувшись к Артуру, строго спросила тролльчиха. - Этот рыжий гном что ли?
  - Гном и Кэрна, - поспешил подтвердить догадку Лийсы парень.
  - До чего уже заврался-то, - покачала головой тролльчиха.
  То ли заметив, то ли почувствовав, что на них смотрят, копейщика в стальном бикини остановилась и посмотрела наверх.
  - Вот! - победоносно воскликнула она, указывая на смущённую воргеншу. - Эта моя соседка и подруга Фрида. Талантливая художница и храбрый солдат. Можно ей к нам.
   За спиной Артура, тут же раздались вёсёлые смешки
  - Поднимайтесь, - только и смог сказать Артур, улыбаясь творящемуся вокруг него абсурду.
  
  16
  
  Проводив взглядом очередной огненный валун, который, перелетев через частокол, упал на очередную деревянную постройку, Артур лишь вздохнул.
  - И как долго можно этим забавляться? - не глядя ни на кого, спросил парень.
  - Часа 2-3, не дольше, - ответил глава 'Мальтийских рыцарей' по праву считавший себя лучшим специалистом в плане осад. - Для того, чтобы метать такие глыбы да ещё и на такое расстояние, нужен целый ряд магических заклинаний. Я уже не говорю о заклинании 'Греческий огонь', которым зачарован каждый такой валун. Оно требует просто невероятной самоотдачи от мага.
  - Греческий огонь, - повторил Артур, припоминая что-то знакомое из античной истории. - Неприятный сюрприз, учитывая, что это пламя невозможно ничем потушить. Похоже, что сегодня ваш город сгорит дотла, губернатор. Сожалею.
  - Отс-с-строим, - прошипел ящер с золотой чешуёй, который внимательно наблюдал за тем, как синеватое пламя, пожирает его город.
  - Если вас заботит только пожар, то позвольте мне напомнить вам Артур, - решила вмешаться девушка в инвалидном кресле. - Через три часа меня выкинет из игры, и больше я в неё зайти сегодня уже не смогу, при всём своём желании. Таким людям как я, разрешено заходить в эту игру только на четыре часа в сутки, а не на восемь, как всем остальным игрокам.
  - На это Снольд и рассчитывает, - кивнул девушке Артур. - Через 2-3 часа большинство игроков станет выкидывать в реал. По крайне мере у нас. Воспользовавшись этим, армия 'Стрел' пойдёт в лобовую атаку и сметёт наши жалкие остатки меньше чем за оставшийся час.
  - Значит, ты знал об этом? - удивлённо спросила белоснежная хаджитка Мия. - И всё равно настоял на том, чтобы все зашли в игру к началу осады.
  - Всё или ничего Мия, - развёл руками Артур. - Мне пришлось пойти на этот риск, чтобы выиграть время. А если бы я приказал заходить в игру 'партиями', то атака началась бы сразу, что крайне бы не устроило меня.
  - Тогда ты можешь рассказать нам, что ты задумал? - потребовала Мия. - Или ты опасаешься, что и среди нас затесались шпионы.
  - Не могу, - ещё раз развёл руки Артур. - Но не потому, что я опасаюсь шпионов, а потому, что я и сам не знаю, что именно должно произойти через 2-3 часа и вообще произойдёт ли хоть что-то.
  - И если не произойдёт? - сделала шаг вперёд Лийса. - Тогда что?
  - Проиграем, - просто и кратко ответил Артур.
  - Ах ты засранец!!! - воскликнула Лийса. - Ты хоть знаешь, сколько я денег поставила на нашу победу?!
  - Замолчала немедленно! - рявкнул на тролльчиху Артур. - Мы все поставили на это сражение очень многое. И все готовы сделать всё от нас зависящее, чтобы победить в этой битве. Но сейчас единственное что нам остаётся, - это ждать и надеяться на то, что 'Серебряные Стрелы' пойдут в атаку на закате.
  - Закат почти через 3 часа, - с деланным равнодушием уведомила всех Мия.
  - Видимо многих игроков начнёт выкидывать во время битвы, - кивнул кошке Артур и напомнил ей её же слова. - Тут ничего не поделать. В жизни невозможно 'заработать пять долларов, вложив всего лишь один' и при этом ничем не рискнуть. А эта игра почти ничем не отличается от жизни.
  - Бери больше, командир, - ухмыльнулся рыжий хаджит. - Один к пяти это минимум, и такую ставку мало кто делал.
  - Тем более. Так что все молчим и ждём.
  - Как жаль, что во время включенного боевого режима, нельзя выйти из игры на пару часов, а потом снова зайти, - вздохнула копейшица Иша.
  - Такое раньше было, - поделился своими знаниями, по истории игры, глава 'Мальтийцев', - но осады замков стали настолько скучными и затянутыми, что игроки сами попросили сделать, так как есть сейчас. В противном случае, мы бы сейчас обменивались выстрелами из катапульт, а все остальные игроки провели бы свои выходные в ожидании электронного сообщения от главы альянса с приказом немедленно зайти в игру. Или, что ещё хуже, каждые пятнадцать минут заходили бы в игру либо в ожидании ложной атаки, либо для симуляции, такой же бутафорской контратаки. В общем, осады в те времена были ещё тем 'извратом'. Собрать на них хотя бы пару тысяч игроков было крайне сложно.
  - А сейчас нас штурмуют десятки тысяч игроков и неписий, и при этом существую альянсы, которые называют такую армаду 'карликовой армией', - задумчиво сказал Артур, наблюдая как из джунглей вылетел очередной валун. - Вернер, и всё же, как ты додумался до таких доспехов для нашей храброй копейщицы?
  - Что было, то и надел, - буркнул гном. - И так времени было в обрез, а она почти голышом на эту битву пришла. Не надевать же ей на голое тело латные пластины.
  - Оно и видно, что голышом, - не упустила случая Лийса, прокомментировать 'стальной бикини' надетый на Ишу.
  - Хватит уже вам! - пробасила рогатая воительница Кэрна. - Не видите что ли, как бедняжка стесняется.
  Пунцово красная 'бедняжка' и в самом деле постоянно норовила спрятаться за воргеншой Фридой, которая, в свою очередь, наблюдала за разгорающимся городским пожаром и увлечённо делала в блокноте какие-то наброски карандашом.
  - Понимаете, - попыталась оправдаться девушка. - В тех доспехах, в которых я сюда пришла, было очень жарко, а бой обещали недолгим. Вот я и подумала...
  Окончательно засмущавшись, девушка юркнула за более широкую спину Кэрны.
  ***
  - Простите, - наконец решила подать голос эльфийка, с опаской косясь то на главу недавно созданного южного клана, показушно разминающего кулаки, то на мелкого гоблина лежащего без сознания на полу. - А я могу идти?
  - Ах да, - сделав вид, что только вспомнил про эту эльфийку и её носатого братца, Артур хлопнул себя по лбу. - Вы согласны перейти вместе с братом в мою гильдию?
  - Зачем 'перейти'? - то ли не поняла, то ли не поверила своим ушам девушка.
  - Видите ли, - попытался объяснить ситуацию Артур. - Клан 'Нагнём раком' создавался главным образом для людей, которые по разным причинам, хотели бы жить на севере этого континента, но при этом, не могут найти общий язык с 'северянами'. Этот клан не преследует каких-то 'определённых' целей, связанных с 'обогащением и завоеванием'. Это будет просто маленький коллектив друзей, которые будут участвовать в приключениях в составе нашего альянса. И ваш брат, с его деловой хваткой, да и вы со своим характером, в этот клан не вписываетесь при всём своём желании.
  - А что вы можете знать о моём характере? - тут же 'ощетинилась' девушка.
  - Ничего, - улыбнулся Артур. - Но разве вас не мутит от нравов, которые воцарились в этом клане? А ведь это только начало.
  - Я должна посоветоваться с братом, - немного помолчав, ответила эльфийка.
  - Конечно, - согласился Артур, - поэтому советую дождаться, когда он очнётся. Ну, а вы Фрида, уже подумали над моим предложением?
  - Я согласна, - бросила через плечо воргенша, не отвлекаясь от набросков в своём блокноте.
  - Как только сыновья успокоятся, сразу же приму тебя в свой клан, - в очередной раз пообещал вдовствующий глава семейства и свежеиспечённый клан лидер.
  - Ничего страшного, - наконец отвлекшись от своих рисунков, женщина посмотрела на орка, - Думаю, глава моей новой гильдии всё же не настолько безумен, как о нём говорят. Так что не пропаду.
  ***
  - Артур! - вдруг подозвала парня девушка в коляске. - Что-то не так.
  - Вы думаете? - спросил Артур, наблюдая за полётом очередного огненного валуна.
  - Они усилили свой магический барьер, словно ожидают атаки, - подтвердил слова Ванессы глава 'Мальтийских рыцарей'
  - А вот это уже интересно, - особенно если учесть, что мы на них нападать пока не собираемся.
  - Может, это твой сюрприз сработал раньше времени? - высказала догадку Мия, вильнув белоснежным хвостом и напряжённо всмотревшись вдаль.
  - Тогда бы мы все это увидели, - пообещал этой своенравной кошке Артур. - Мой 'сюрприз' невозможно не заметить. Да и рано ещё до моего сюрприза. Ого!
  Яркий столп пламени поднялся над джунглями и практически сразу же превратился в огненный смерч, который взмыл под самые небеса. В следующий миг безоблачное небо вдруг с потрясающей скоростью стало затягиваться грозовыми облаками, которые появились буквально ниоткуда. И вот уже в джунгли ударила первая молния, сопровождаемая оглушительным громовым раскатом.
  Недалеко от Артура завистливо зашипела громовержица Талисса.
  Однако непонятное шоу на этом не закончилось. К огненному смерчу и к настоящему урагану, который бушевал только над джунглями, добавился и ужасающий волчий вой, который просто не мог принадлежать живому существу.
  - Шаманизм во всей его красе, - наконец пояснил происходящее 'Мальтиец'. - Насколько мне известно, только у одного альянса есть настолько сильный шаман.
  В этот момент из джунглей выскочило около десятка игроков, которые стремглав понеслись к осаждённому городу по единственной уцелевшей дамбе. Впереди всех бежал огромный таурен, размахивая руками и что-то крича защитникам. Следом бежали орки и тролли, взяв в плотное кольцо какого-то орка-индейца, с шикарным головным убором, сделанным из разноцветных перьев птиц и непрестанно молотящего в бубен.
  На нагрудниках практически всего отряда был намалёваны красные кресты 'Тамплиеров'.
  - Открывайте ворота, - приказал Артур. - Хотя, я и не уверен, что шаманы умеют летать.
  - Летать? - непонимающе спросила Кэрна, помахавшая в ответ бегущему впереди всех таурену.
  - А как они, по-вашему преодолеют яму с кольями, которую вырыли в сотне метрах от ворот? Перепрыгнуть её точно невозможно. Наш губернатор проверил это на 'добровольцах', освобождённых из местной тюрьмы. А если попытаться обойти по дну осушённого озера, то искалечишься об охотничьи капканы.
  - И что им делать? - озадаченно спросила Кэрна.
  - Без понятия, - пожал плечами, Артур. - При контратаке я планировал перекинуть через эту 'канаву' переносной мост, если к тому моменту она ещё не заполнится трупами. Впрочем, к тому времени и все капканы будут использованы. Так что можно будет и просто обойти.
  Немного подумав, парень повернулся к рептилоиду с золотой чешуёй.
  - Губернатор, в вашем хозяйстве есть какая-нибудь длинная лестница или балка, чтобы перебросить её через яму нашим союзникам?
  - Нуш-ш-шно время, - прошипела рептилия.
  - Давайте хотя бы попытаемся, - предложил рептилоиду Артур. - Может, их и не успеют нашпиговать стрелами.
  ***
  Лестница или какое-то другое подобие моста через 'охотничью яму' не понадобилось. Бегущий впереди всех таурен, продолжающий размахивать руками и кричать 'Не стреляйте, мы друзья' с разбегу перепрыгнул ямищу, что вызвало просто бурную реакцию у рептилоида-губернатора. Судя по шипению и проклятиям, он готов был прямо сейчас спуститься с командной площадки и лично столкнуть несчастного таурена в яму, лишь бы она по прежнему считалась 'непреодолимой'.
  Что же касается шамана и его 'телохранителей', то Артур убедился, что своеобразные полёты в этой игре всё же возможны. Почти подбежав к яме, этот орк-индеец поднял над головой бубен и что-то заголосил. В следующий момент ураганный вихрь, ударивший в спину бегущим игрокам, буквально перекинул всю эту толпу через 'опасный участок' пути.
  Между тем, со стороны джунглей, на которыми до сих пор бушевала буря и огненный смерч, на город стал надвигаться настоящий стальной прилив. Очевидно, что седой 'маршал' 'Серебряных Стрел' прибывал в бешенстве от выходки шамана, а более умеренные офицеры и советники были просто либо в замешательстве, либо побоялись лезть под горячую руку Снольда. Одним словом, командование 'Стрел' не стало ломать себе голову с тактикой и стратегией, а просто послало людей вперёд.
  ***
  - Как только приблизятся на расстояние полёта стрелы, - стреляйте, - пожал плечами Артур, ответив на извечный вопрос рептилоида-губернатора 'что делать?'
  - С-с-сейчас их можно достать из катапульт, - внёс встречное предложение губернатор.
  - Стреляйте и из них, - ещё раз пожал плечами парень.
  - Кажется, наша 'помощь' сослужила вам плохую службу, - пробасил таурен с красным крестом 'Тамплиеров' на груди.
  - Не совсем, - повернувшись к новым 'союзникам', Артур внимательно посмотрел на шамана, который в данный момент находился в самом настоящем трансе. - Это с ним надолго?
  - Кто знает, - философски ответил рогатый 'начальник охраны'. - Может пару минут, а может пару дней. Он говорит, что духам, с которыми он сейчас общается, плевать как на время, так и на то, что происходит вокруг него. Хорошо ещё, что он не выпал в свой 'астрал' во время боя.
  - В таком случае вы бы понесли его на себе?
  - А что делать? Мне платят реальные деньги за охрану его виртуальной жизни, - неожиданно признался 'телохранитель'. - Так что лучше умереть пару раз в игре, чем остаться без работы в реальности.
  - То есть вы профессиональный телохранитель? - удивился Артур.
  - Можно и так сказать, - уклончиво ответил на вопрос парня здоровенный бычара. - Вообще-то я киберспортсмен. Когда-то, несколько лет кряду, был бессменным чемпионом на арене. Вот только всегда, рано или поздно, найдётся кто-то сильнее, быстрее и умнее. Когда я понял эту нехитрую истину, оказалось что у меня ни работы, ни образования. Вот и пришлось взяться за то, что предложили.
  Не зная, что тут можно сказать, Артур повернулся к полю боя, но затем, всё же решил внести ясность в сложившуюся ситуацию.
  - Если бы вы не сломали почти все их катапульты и не 'вывели из себя' их седого 'командующего', то ещё не известно, сколько времени они бы так развлекались. А у меня в распоряжении только чуть более трёх часов, чтобы дать достойный отпор. Ночную атаку мы бы не отбили. Точнее, её просто некому было бы отбивать. С другой стороны, вы явно разозлили Снольда и генеральный штурм начался без всякой разведки. А мне нужен хотя бы ещё один час для того, чтобы повести людей в контратаку.
  - Контратака?- в свою очередь удивился таурен-киберспортсмен. - Вы это всерьёз?
  - Я всегда делаю ставку на самые безумные вещи, а потому и абсолютно неожиданные для своего противника, - ответил бывшему киберспортсмену Артур. - И тут я не придумал ничего более безумного, как одержать победу, бросив всех своих людей в атаку.
  Наморщив лоб, собеседник Артура впал в ступор, пытаясь осмыслить его слова.
  - Не ломай себе голову над тем бредом, что он несёт, - решила дать совет рогатая воительница Кэрна. -Просто, наплюй на логику и здравый смысл и делай то, что он говорит.
  - Духи в ярости!! - неожиданно воскликнул пришедший в себя шаман. - Немедленно освободите их, иначе мы все испытаем гнев стихий!
  - Очнулись? - уточнил у взбешённого орка-индйца Артур.
  - Безумец!!! - набросился на парня очнувшийся шаман. - Ты хоть понимаешь, что ты творишь? Ярость духов сметёт всё!!
  - Отлично, - холодно улыбнувшись обалдевшему 'индейцу', Артур снова повернулся к полю битвы. - Через час или полтора нас сметёт ярость Снольда, чей альянс сейчас штурмует этот город. И в данной ситуации я лучше паду от 'ярости духов', чем от гнева этого ненормального седого воргена. Вы боитесь смерти в этой игре?
  - Я боюсь остаться без поддержки духов, - признался как-то весьма быстро успокоившийся шаман. - Сожалею, но...
  В следующий миг этот ненормальный индеец с бубном застыл ледяной статуей.
  - Что вы делаете? - пробасил его рогатый телохратель, в мгновение ока выхвативший из-за спины свой здоровенный топор.
  Почти одновременно с его возгласом под ноги 'рогатого телохранителя' бросился гном, а над головой этого бывшего киберспортсена была занесена стальная булава рогатой воительницы.
  - Так и думала, что всё этим и закончится!!! - пробасила тауренша над лежащим у своих ног телом 'рогатого собрата'. - Ты там живой, пенёк рыжий?
  - Вытащи меня! - раздался вопль придавленного гнома.
  - Получается Ванесса, вы можете полностью замораживать только одного человека, и только один раз в час? - спросил Артур у девушки в инвалидном кресле, даже не обернувшись на звуки 'поединка'.
  - Вас что-то не устраивает? - вопросом на вопрос ответила девушка.
  - Мечтал о том, что вы одним взмахом руки, заморозите всю эту армию, - признался парень.
  - Сожалею, что разочаровала.
  - Ничего страшного. Что хотел сделать этот ненормальный индеец?
  - Сжечь нас всех, - ответил на вопрос Артура глава 'Мальтийских рыцарей' по-прежнему красуясь в своём смокинге. - Похоже, для него 'воля духов', куда важнее, чем собственная жизнь или общая победа.
   - Учтём при дальнейшем общении с шаманами, - кивнув собственным мыслям, Артур проводил взглядом, знакомую по 'прежним военным компаниям', синюю стрелу, выпущенную из 'стана' приближающегося противника. - А вот и наши старые знакомые.
  
  17
  
  Армия 'Серебряных Стрел' упрямо продвигалась к городским стенам. Игроки и нпс из этого альянса вязли в илистом и в заболоченном дне осушенных озёр, десятками гибли под огромными валунами, которые метали катапульты рептилоидов, уже появились и первые жертвы, до которых долетели стрелы защитников города, но стальная волна продолжала упрямо надвигаться на город, подминая под себя погибших и раненных.
  - Это же нпс в первых рядах? - решил уточнить Артур. - С чего бы игрокам так голосить, получив ранение?
  - В крупных сражениях всегда вперёд пускают нанятых нпс, - ответил парню глава 'Мальтийцев'. - Вам бы понравилось зайти в игру, в ожидании штурма города и погибнуть от банальной стрелы, даже не дойдя до городских стен?
  - А как же азарт и стремление быть в первых рядах?
  - Наверняка, есть и такие игроки, - пожал плечами седовласый мужчина - но, как правило, это распространено среди 'южных народов'. А тут, таких, единицы. Даже воргены, при всей их вспыльчивости и агрессии, дважды подумают, прежде чем кинуться в атаку под ураганом стрел. Кстати, насчёт стрел, Артур, - вам лучше спуститься вниз.
  - Зачем? - не понял парень. - Разве магический купол нас не защитит?
  - Магический купол защищает от заклинаний, но он не является панацеей от всех видов атак. К примеру, стрелы, магический барьер воспринимает как обычные палки, а, следовательно, пропускает их через себя.
  - И как же я буду, по-вашему, командовать боем, находясь внизу? - решил уточнить Артур. - Снова гадать по облакам на небе?
  - Сейчас абсолютно нечем командовать, - вмешалась в разговор Ванесса, брезгливо обозревающая поле боя. - Похоже, на данном этапе вся битва скатиться до банальной перестрелки между лучниками. Боже, и во что этот недоумок превратил мой альянс, - вздохнув, девушка в инвалидном кресле подозвала рыжего кошака. - Джеймс, уведи его отсюда.
  - Прости командир, - развёл руками рыжий хаджит. - Но Ванесса права. Над армией, которая потеряла своего командующего, подставив его под самую обычную стрелу, будут потешаться не один год. Пошли вниз.
  - А Ванесса? Разве она в своём инвалидном кресле не уязвима для стрел? - не унимался парень, которому совершенно не нравилась перспектива быть 'спрятанным за высоким забором'.
  - Вы недооцениваете меня Артур, - высокомерно ответила девушка. - Магов не так и просто убить.
  - Хватит языком молоть, - наконец пробасила тауренша Кэрна. - Стояк, Хвостатый, - тащите его за шкирку вниз. Трындец, Усатый, Иша, - помогите мне спустить эту ледяную статую в перьях и его 'телохранителя'.
  - Подождите....
  Сильная ручища орка развернула, пытающегося что-то сказать, Артура к лестнице.
  - Вперёд крысёнышь! - со злорадством скомандовал орк, для разгона, отвесив парню неслабый пендель под зад. - Я с тобой ещё 'шутку' про беременность девчонки моего сына не обсудил. Так что, умереть от простой стрелы, у тебя при всём желании не получится.
  - Я же извинился!!...
   - Вы не ранены? - заботливый голос доброго остроухого доктора, который в это момент поднимался по лестнице на 'командную площадку' и столкнулся нос к носу с Артуром, выветрил из головы 'раненого' все слова, которые он припас в адрес орка.
  - Сгинь отсюда!!! - закричал Артур, попятившись от безоружного эльфа. - Тронешь хоть пальцем и я тебе уши по обрываю!
  - Как не вежливо Артур, - покачал головой эльф. - Я всего лишь хотел вам оказать первую медицинскую помощь.
  - Пошёл отсюда 'потрошитель'! - выкрикнул в ответ Артур, прячась за широкую спину орка. - Пока живой - не дамся. Уберите его кто-нибудь от меня.
  - Кыш! Кыш! - замахала руками на 'доброго доктора' Кэрна, словно на какое-то надоедливое насекомое. - Отстань от мальчика.
  - Но вы не понимаете. Он ценный экземпляр для моей научной работы, - 'добрый доктор' предпринял отчаянную попытку донести до всех присутствующих простую и очевидную для него вещь. - От него зависит моё будущее. Где я ещё могу ставить над ним опыты, если не здесь.
  Похоже, что это признание заставило многих слушателей задуматься над 'медицинской этикой' в этой игре. По крайне мере, уже никто не улыбался.
  - Пошёл вон стервятник!! - накинулся на доктора рыжебородый гном. - Он живой ещё! Иди на других практикуйся.
  - Какое варварство и невежество, - вздохнул эльф. - Кстати, а не могли бы вы меня познакомить с этой прекрасной незнакомкой в инвалидном кресле. Весьма интересный случай...
  - Командир, можно его кокнуть? - тут же последовал вопрос рыжего хаджита.
  - Если через пять минут не уберётся - разрешаю, - после раздумий, на полном серьёзе приказал кошаку парень.
  - Варвары, - качая головой, эльф поспешно стал спускаться вниз. - Настоящий рассадник невежества и нетерпимости.
  Следом за эльфом пинками и тычками стали спускать и упирающего Артура.
  - Сейчас скинем с лестницы как этого 'петуха мороженного'!! - наконец не выдержала Кэрна, показав на вонзившуюся головой в землю ледяную статую шамана, которую просто скинули с площадки. - И не зыркай на меня так! Заденет тебя зачарованной стрелой этого ЛысогоСнайпера, и что нам прикажешь делать дальше? Смотреть, как этот Айболит ушастый над тобой эксперименты ставит? Живо спускайся вниз!!
  ***
  Прислонившись спиной к частоколу, Артур с грустью наблюдал за нескончаемым ливнем из стрел и арбалетных болтов, которые были выпущены в защитников города. Почти каждую минуту раздавался вскрик кого-то из лучников на стене и почти тут же, с деревянных мостков падало чьё-то тело.
  - Этак, они сейчас всех наших лучников перестреляют, - буркнул стоявший рядом с Артуром рыжебородый гном. - А ты ещё спускаться не хотел, парень.
  - Я же в подобном бою первый раз участвую, - пришлось признать Артуру. - Даже и не думал, что возможен настолько плотный 'огонь' из обычных луков и арбалетов. В исторических фильмах всё выглядело по другому.
  - Так то в фильмах и в реальности, командир, - хмыкнул рыжий хаджит. - А тут игра. Взять бы хотя бы твою девчонку. Она же из арбалета, как из пулемёта шпарит. Зря ты её отослал в джунгли, её бы талант сейчас бы нам очень пригодился.
  - Может и зря, а может и нет, - пожал плечами Артур, явно не желая говорить о Катрине. - Что там с их тараном?
  - Анжелика! - тут же крикнул гном. - Что с тараном?
  - Подожгли! - крикнула в ответ тауренша с командной площадки.
  - Неправильно как-то, - облегчённо выдохнул Артур, услышав новость о горящем таране. - Женщины сражаются, а мы под стеной сидим. Может, всё же попытаемся Кэрну спустить вниз? Она же тоже не владеет ни луком, ни магией.
  - Угу, - скептически угукнул гном, показушно хватаясь за поясницу. - Только теперь делай это ты. С меня хватило и прошлого раза.
  В этот момент раздался душераздирающий крик кого-то из раненных.
  - А что этот мясник хотел от Ванессы? - решил поинтересоваться рыжий хаджит, кивнув на пробегающего вдали эльфа - врачевателя.
  - Без понятия, - признался Артур. - В реале, он пишет докторскую, про хирургию в полевых условиях. Так что в этой игре ему интересны все раны, которые только могут получить в бою игроки или нпс. От меня он хочет добиться понимания того, как адреналин влияет на выносливость человека. А вот что он хотел от прикованной к инвалидному креслу девушки, - я даже не берусь гадать. Заревновал?
  - Ревновать к этому? - искренне удивился кошак. - Да у него взгляд, словно ты препарируемая жаба. Нафига ты его в своей гильдии только держишь, командир?
  - Да и сам не знаю, - признался Артур и, улыбнувшись, подмигнул хаджиту, который всего лишь пару дней назад угрожал ему в джунглях не то рабством, не то расправой. - Вдруг пригодиться.
  Судя по открывшемуся рту рыжего прохвоста, тот хотел высказать всё, что он думает о 'запасливости' Артура, но его перебил могучий рёв, раздавшийся над осаждённым городом.
  - Артур!!! - раздался встревоженный возглас рогатой воительницы. - Поднимайся немедленно!
  ***
  - Не пригибайся, - пробасила поднявшемуся Артуру воительница, который пригнулся в ожидании пролетающих над головой стрел, - им сейчас не до нас. Подойди и скажи что это такое, и что нам делать?
  Распрямившись, парень первым делом оглядел командную площадку, практически всю истыканную стрелами. Среди них Артур нашёл и искомое, - зачарованные стрелы из синего металла и переливающиеся в солнечных лучах всеми цветами радуги. Одна из таких стрел застряла в наплечнике рогатой воительницы, что и объясняло прыгающего вокруг неё рыжебородого гнома. Как не странно, но все маги, которые остались на площадке, а так же воргенша Фрида, по-прежнему делающая зарисовки в своём блокноте абсолютно ничего не замечая вокруг себя, были 'живы и здоровы'. Складывалось такое ощущение, что лучники из стана противника ставили своей задачей попасть в деревянную постройку, а не в тех, кто находился на ней.
  Отложив в уме вопрос о том, как Кэрне и 'художнице' удавалось уворачиваться от стрел, не владея при этом никакой магией в этой игре, Артур подошёл к самому краю площадки и взглянул на поле боя.
  За стеной царило полное безумие, которое грозило перерасти в самую настоящую панику. Впрочем, это была проблема не Артура, а 'командиров' наступающей армии.
  Как и предполагалось, основные силы наступающих двигались по единственной не разрушенной дамбе и вдоль неё. Каким-то чудом 'Серебряным Стрелам' удалось протащить по узкой насыпи самый настоящий средневековый таран для 'выбивания' городских ворот, а вырытая поперёк дамбы 'охотничья яма' была закрыта точно такими же переносными мостками, какие изготовили по приказу Артура. 'Они знали их размер и необходимую форму', пронеслось в голове у парня. 'А ещё, они изготовили слишком 'узкий' таран, словно уже заранее измерили всю ширину оставленной дамбы. А ведь я специально дал приказ сузить эту 'дорогу' и перекопать её. Конечно, рептилоиды всем городом на этой 'стройке века' кирками махали, да ещё и наёмные бригады привлекались, но всё же, только несколько человек знало обо всех 'хитростях' оставленной дороги'.
  У самых городских ворот догорал остов того самого 'узкого' тарана, а земля, вокруг него, была усыпана трупами игроков в железных масках.
  - Гильдия 'Стальная маска', - решила пояснить Ванесса, по-прежнему восседая в своём кресле, словно королева, - похоже, именно они отвечали за взятие городских ворот.
  - Элита альянса 'Серебряные Стрелы'? - задал вопрос парень, разглядывая странные стальные маски. - Кажется, в реальности существует аналог точно таких же масок, и он прекрасно защищает лицо от пуль. В общем, очевидно, что человек смастеривший их, - разбирается в военном деле.
  - К сожалению, это сейчас, они стали элитой, - презрительно скривилась девушка. - При мне, они были обычной гильдией, и штурм городских ворот я бы точно им не доверила. Кроме того, мне куда интересней послушать ваши пояснения о той твари, которая сейчас кружит в небе, а не о лицевых масках от пуль.
  В затянутом дымом небе парил самый настоящий дракон. Именно он и вызвал в рядах наступающих панику. Оставив в покое защитников осаждённого города, лучники 'Стрел' непрестанно стреляли по этой твари. Судя по всему, некоторые из нападавших, даже пытались докинуть до дракона копьё или дротик. А в самом центре нескончаемой лавины наступающих полыхало пламя, пожирающее останки тех, кому не повезло попасть под драконий плевок.
  Вот парящий в небе дракон вновь издал рёв, и сидящий на нём 'крохотный' таурен указал на что-то пальцем. В следующий момент, из пасти чудовища вылетела огромная огненная 'дождевая капля'. Хотя, у Артура создалось впечатление, что этот мифический зверь просто харкнул на головы надоевших букашек. Огненный плевок угодил прямиком в ещё один таран, который волок по насыпи огромный носорог, закованный в стальную броню. Взревев от боли, объятый пламенем зверь вырвал оглобли, с помощью которых он и волок этот таран, и помчался поперёк рядов атакующей армии, сминая всех, кто попадался у него на пути.
  - Дракон, - кратко пояснил всю эту жуть Артур.
  - И это всё что вы можете сказать? - в тон ему, задала вопрос Ванесса
  - Ну и какой-то рогатый чувак, верхом на драконе, - пожал плечами Артур. - А сам дракон, видимо, является 'выходцем' из европейских сказок. По крайне мере в моей стране, дракон был трёхголовым, у восточных соседей драконы напоминают червяков, а в скандинавских мифах дракон был представлен вообще каким-то бескрылым змеем опоясавшим всю землю.
  - Да нам начхать, у кого там какие драконы были в сказках! - наконец не выдержала, сидящая на полу тауренша, из наплечника которой, рыжебородый гном и рыжий кошак, выколупывали стрелу. - Эта тварь сейчас нам задние ворота сожгла!
  Резко обернувшись, Артур попытался сквозь дым от догорающих городских зданий рассмотреть задние ворота.
  - Не вглядывайся, - фыркнула воительница. - Нету там уже ничего и никого. Одним плевком сжёг.
  - Кто командовал защитой тех ворот? - зачем-то поинтересовался Артур, прекрасно зная ответ на свой вопрос.
  - А то ты забыл? - фыркнула Кэрна. - Племянник мой со своим чешуйчатым дружком! Ты же их сам туда в качестве наказания отослал!
  - Я не ожидал, что так получится, - неожиданно для себя, попытался оправдаться перед женщиной Артур. - Думал...
  - Молчи уже, - махнула на парня воительница. - Думай лучше, что нам сейчас делать! Эта тварь на 'второй круг' пошла.
  - Почему 'Стрелы' не атакуют этого дракона заклинаниями? - задал вопрос Артур, наблюдая за тем, как дракон, сделав ещё пару плевков, не спеша, полетел в сторону джунглей.
  - Это бесполезно, - ответил глава 'Мальтийцев' в потрёпанном смокинге. - Эти звери отражают любые виды магических атак. А их чешуя, как правило, настолько толстая, что её невозможно пробить ни одной стрелой. Драконов убивают с помощью баллист или зажимая их в собственных пещерах.
  - То есть такие животные в этой игре не редкость? - уточнил Артур, удивлённый осведомлённостью мальтийца о местной летучей фауне.
  - Как дикие животные в этой игре они встречаются крайне редко, а вот как 'одомашненные', купленные за донат, - весьма часто. Когда-то такими тварями пытались штурмовать и мой замок, пока не поняли, что это бесполезно. Да я и сам когда-то мечтал о том, чтобы прикупить одного из таких драконов для своего замка. Пока не узнал их стоимость.
  - Хотите сказать что таурен, который сейчас сидит на драконе, местный олигарх? - поинтересовался парень, наблюдая за тем, как летучий левиафан, делает разворот над джунглями.
  - Это всего лишь 'драконий наездник', - снисходительно ответил 'Мальтиец'. - Есть такой игровой класс в этой игре, впрочем, как и профессия. В общем, он всего лишь 'наёмный работник' и не является хозяином этого дракона. Вам всё же необходимо научится пользоваться командным игровым меню Артур. Этот дракон принадлежит альянсу 'Сумрачные небеса'.
  'Ну, конечно же, 'Сумрачные небеса'! - мысленно воскликнул Артур, кленя себя за собственную несообразительность. - Как там сказала эта помешанная на огре друидесса НеВашаНяша? - 'Ты увидишь то, чему угрожал и на что так неосмотрительно плевал'. - Вот значит, оно как. Это не дракон плюёт на всех огнём. Это их альянс плюёт на всех нас с недосягаемой высоты. Лучшего способа высказать своё презрение в адрес сразу двух 'карликовых армий' и не придумать'
  - Как думаете, у 'Стрел' есть в распоряжении баллисты? - задумчиво спросил Артур, наблюдая за полётом дракона.
  - Да наверняка прихватили пару штук, - уверенно заявил гном. - Да и у нас есть. Просто их нужно собрать. Сейчас распоряжусь.
  - А те, что на башнях стоят? - на всякий случай уточнил парень, указывая на ближайшую баллисту установленную на одной из башен 'городской стены'. - Они не подойдут?
  - Они лёгкие. Против пехоты, - услужливо пояснил гном. - Да и не рассчитаны они, что бы в небо стрелять. Крепления не те.
  - Тогда спускайтесь все вниз и бегите отсюда, - скомандовал Артур. - Судя по всему, он летит именно к нам.
  - А ты, командир? - поинтересовался рыжий кошак, сжав руку побледневшей Ванессы.
  - Им нужна не эта истыканная стрелами площадка, а я. Мне нет смысла куда-то бежать. Да и куда я побегу? Кругом либо наши 'солдаты', либо укрывшиеся горожане.
  - Я в своём кресле тоже далеко не укачусь, - прошептала Ванесса, гордо распрямив спину.
  - И что мы будем делать, когда ты ласты склеишь? - скептически спросила у Артура тауренша.
  - Сражаться! - просто и ясно ответил парень. - Меньше чем через час, армия Снольда окажется в ловушке 'стихий'. Запаникует. И вам останется просто выбежать за городские ворота и добить тех. кто ещё будет в состоянии держать оружие.
  - Значит, с этим справится и мой дурак, - заявила тролльчиха, которая всё это время восхищённо наблюдала за полётом рептилии. - Такое зрелище не каждый день увидишь. И лучше я буду вспоминать, как меня пытался 'поджарить' дракон, чем то, как я сломя голову бежала от дракона.
  - Да и за какие ворота-то выбегать парень, - решил напомнить Артуру рыжебородый гном, - Ты часом не забыл, что мы стоим на них. Дракон сожжет не только эту площадку, но и всю эту часть деревянного частокола. - Меньше чем через час армия Снольда просто перешагнёт через головешки, и плевать всем будет на твою ловушку.
  - В общем, ввязались в это дело вместе, вместе и будем расхлёбывать, - подвела итог воительница Кэрна и тут же крикнула за спину Артура, шагнувшего к краю стены. - Иша, держи его!! Он же сейчас за стену сиганёт! Самоубийца недоделанный.
  Поджав губы, парень огляделся вокруг.
  Распрямившаяся в своём кресле Ванесса, с прежним презрением смотрела на летящего к ним дракона и если бы она не сжимала руку рыжего хаджита Смита, можно было подумать, что ей абсолютно начхать на то, что произойдёт через минуту. Тролльчиха Лийса по прежнему восхищённо любовалась полётом этой сказочной рептилии. Воргенша Фрида, как ни в чём ни бывало, делала какие-то наброски у себя блокноте, рыкнув на орка УтреннегоСтояка, который попытался своей могучей спиной заслонить ей панорамный обзор. Глава гильдии 'Мальтийские рыцари' насвистывал себе под нос какую-то незамысловатую мелодию, помахивая золотой тростью. Рептилоид Длиннохвост и рептилоид - громовержица Талисса, о чём-то тихо 'шипели' друг с другом, отойдя в самый дальний угол 'капитанского мостика'. Неподалёку от Артура стояла чёрная как смоль тауренша Кэрна, облачённая в латные доспехи такого же цвета. Подбоченясь одной рукой, второй воительница оперлась на рыжебородого гнома ВсемТрындец, который зачем-то напялил на себя свой рогатый 'шлем викинга'. За левую руку Артура цепко ухватилась копейщица в стальном бикини Иша, что вызвало усмешку у белоснежной хаджитки, - Снежинки. Подойдя к парню, она тихо прошептала:
  - Ты всё же такой дурак, - и так же цепко вцепилась за свободную правую руку Артура.
  'И в самом деле, - я дурак': признался самому себе парень. 'Ведь что им стоит сейчас просто выйти из игры? Секундное дело. По крайне мере подавляющему большинству из собравшихся здесь'.
  - Безумец! - откуда-то снизу раздался вопль 'оттаявшего' шамана из альянса 'Тамплиеров'. - Стихии поглотят тебя!!!
  - Какой момент испоганил, индеец хренов, - выдохнул Артур.
  - Бать, давай эту фиговину летающую завалим!!! - практически тут же на площадку ввалились два рыцаря-мальчишки, в сопровождении смутно знакомого мелкого тролльчонка и молодого эльфа-лучника, снова громко хрумкающего яблоком.
  - Лийса!!! - оттолкнув вставших у него на пути братьев, к тролльчихе, сломя голову, ломанулся здоровенный ворген Бьёрн.
  - Артур. Не могли бы вы попросить одну из ваших девушек на секунду отцепиться от вашей руки. Мне необходимо срочно замерить ваш пульс, - неожиданно перед глазами парня нарисовался 'добрый' ушастый доктор.
  - Простите, - виновато улыбнувшись, извинился перед всеми собравшимися Артур. - Но на этот раз я и в самом деле проиграл.
  - Трым сломать хлипкую лестницу, - прозвучало в ответ признание огра, вместе с треском деревянных ступенек.
  
  ***
  Долгий и монотонный звонок в дверь сопровождал аккомпанементом гулких ударов ногой по этой же двери.
  - Паровоз, твою мать, я дверь выломаю сейчас, - бритоголовый парень со всей силы ударил ногой по двери. - Открывай!!
  Щёлкнул замок и тут же очередной пинок по двери отбросил хозяина квартиры в коридор.
  - Привет 'Константин'! Ты какого хрена замки сменил чувырла? - сильный удар по лицу, снова повалил встающего с пола парня.
  - Он, кажется, пьян, - прокомментировал состояние хозяина квартиры вошедший следом за бритоголовым Артур. - Тащи его ванну Колян.
  - Сейчас ты у нас протрезвеешь гад!! - пообещал Колян хозяину квартиры, волоком потащив его в ванну.
  - Артур, - несмелый голос принадлежал высунувшейся в коридор старушке, из соседней квартиры, - не бейте его, пожалуйста.
  - Всё в порядке тётя Маш, - поспешил успокоить женщину парень. - Я просто хочу, чтобы он отстал от моей невесты.
  - Так он же уже месяц не просыхает! - удивилась 'тетя Маша'. - Разве ему до баб?
  - Звонит, оскорбляет, - не моргнув глазом, солгал Артур и развёл руками. - Должен же я что-то был сделать?
  - Красивая, богатая, и чего ему дураку ещё было нужно? - покачав головой, соседка Константина закрыла дверь. - Не шумите! - раздался через уже закрытую дверь её строгий голос.
  - Хорошо тёть Маш! - также крикнул Артур и захлопнул за собой входную дверь квартиры.
  - Ну, начал соображать урод, или ещё окунёмся? - тем временем прокричал из ванны бритоголовый парень.
  - Чем вы тут занимаетесь? - решил поинтересоваться Артур.
  - В Ниагарский водопад ныряем, - улыбнулся бритоголовый, силой подставляя голову упирающего Константина под струю холодной воды, которая била из под крана.
  - Хватит, - скомандовал Артур, - Кажется, он уже начал соображать.
  - Суки!!! Твари! - вырвавшись из рук Коляна, бывший Зоин жених споткнулся о порог в ванну и был подхвачен Артуром. - Отпусти!!
  - Хватит кричать! - наконец, рявкнул на этого мудозвона Артур.
  - А ну иди сюда кретин, - сильная рука лысого парня оттащила Константина от Артура. - Куда его?
  - В зал, на диван! - распорядился Артур и взял с кухни первую попавшуюся табуретку.
  - Чего вам надо?! - наконец задал первый разумный вопрос хозяин двухкомнатной хрущёвки, брошенный на разобранный диван.
  - Не шуми, соберись с мыслями и отвечай на вопросы, - холодно распорядился Артур.
  - А если не буду отвечать? - с вызовом спросил Константин - Тогда что? Прикажешь своему лысому дебилу избить меня, или нажалуешься папеньке своей престарелой шлюхи?
  Сильный удар по челюсти отправил 'гордеца' в нокаут.
  - Опять в ванну тащить? - деловито спросил у потирающего кулак Артура 'лысый дебил'.
  - Налей в любую пустую кружку холодной воды и выплесни на этого идиота. Хотя..., - на секунду задумался Артур. - Наверняка под ванной стоит таз или ведро. Налей воду туда. Диван впитает.
  Пока Колян набирал в ванне воды в какую-то металлическую ёмкость, Артур неторопливо перебирал документы, которые были аккуратно сложены в принесённой им папке.
  - До краёв не набирай! - крикнул Артур. - А то соседей снизу затопим.
  - Да уж не совсем тупой, - ответил вошедший в комнату Колян, неся таз с водой. - Подъём! - зло улыбнувшийся он опрокинул таз с холодной водой на 'спящего'.
  Терпеливо дождавшись, когда очнувшийся от 'холодного душа' хозяин квартиры прочихается, прокашляется и выматерится, Артур с равнодушным видом разглядывал обшарпанный потолок.
  - Успокоился? - наконец поинтересовался он у матерящегося Константина.
  - Да пошёл ты!
  - Я же сказал, не кричи, - поморщился Артур, которого уже всё это стало порядком раздражать. - Ты в Москву перебраться хочешь?
  - Издеваешься?
  - Нет, - пожал плечами Артур. - Просто, думаю, что в этом городе тебе больше делать нечего. А в Москве одна солидная фирма проводит конкурсный набор на солидно оплачиваемую должность. Ты буквы различаешь? Читать можешь?
  С этими словами, Артур протянул Константину ксерокопию документа.
  - Что там? - настороженно спросил в миг протрезвевший 'бухарик'.
  - Твоё будущее, - как можно равнодушнее ответил Артур и тут же с ненавистью приказал. - Бери и читай, гад! Ты не царь, чтобы я тебе каждую бумажку в слух зачитывал!!
  Дрожащей от похмелья рукой Константин вырвал у Артура лист бумаги и бегло пробежал глазами. Затем начал вчитываться более внимательно.
  - Это шутка? - наконец спросил он.
  - Телефон внизу, можешь позвонить и уточнить, - презрительно бросил Артур в сторону ещё раз перечитывающего бумажку Константина.
  Не говоря больше ни слова, вскочивший с дивана 'будущий Москвич' схватился за радиотелефон.
  - Номера не существует, - продублировал монотонное сообщение бывший Зоин жених, и с ненавистью повернулся к Артуру. - Всё же решил поиздеваться?
  - Код города набери. Он в скобках, - посоветовал Артур.
  Ещё раз набрав номер, Константин рассеяно слушал приятный женский голос.
  - Да. Здравствуйте. Тут мне дали бумагу, - напрягая последние 'не пропитые' извилины, парень пытался правильно сформулировать вопрос. - Вы это серьёзно? - наконец выдал он.
  - Дай сюда, - не выдержав идиотизма, Артур выхватил трубку. - Здравствуйте девушка...
  ***
  - Чего ты хочешь? - спросил будущий топ-менеджер у Артура, сидя на полу и перечитывая уже по сотому разу измусоленный листок.
   - Все вопросы касаются Зои и её отца. Я бы хотел, чтобы ты ответил на них, какими бы глупыми они тебе не показались.
  - Она шлюха, - безапелляционно заявил бывший жених.
  - Сейчас ещё раз врежу, - пообещал Артур.
  - Да хоть сто раз врежь, но от этого она не перестанет быть шлюхой, - упрямо повторил Константин. - У них вся семейка из сплошных шлюх и сутенёров. Она рассказала, сколько ей лет было, когда её стали продавать.
  - Про Зою мне рассказал её отец.
  - Даже так, - хихикнув, Константин бережно положил возле себя измусоленный листок. - Ну да, конечно. Этот старый маразматик запаниковал.
  - Почему он должен паниковать? - заинтересованно спросил Артур.
  - На его дочь оформлены все 'откаты', которые он брал за выдачу заведомо 'невозвратных кредитов' и проценты за отмывание денег. Когда-то этот старый пердун всерьёз боялся, что его арестуют, потому и переписал всё на Зойку.
  - И всё же, - не понял Артур, - почему он должен паниковать? Сомневаюсь, что Зоя решит 'кинуть' своего отца.
  - Послушай. Я понимаю, что ты влюблён и всё такое, но просто выслушай меня. Я же сейчас не оговорился, когда сказал, что Зою продавали, а не она сама себя продавала. Хотя, определённая предрасположенность к 'древнему ремеслу' у неё всё же была.
  - Излагай... - кивнул Артур, внимательно посмотрев на своего собеседника.
  - Начну, пожалуй, с её 'бедного детства'. Что там тебе наплёл Зойкин папашка? Наверняка, преподнёс историю о том, как он женился на суке, которая бросила его с дочкой при первой же возможности и укатила с богатым мэном в столицу. Да и дочка пошла вся в мать. И только он один, весь такой из себя 'мать-героиня', сутками вкалывал за одну зарплату, чтобы всех обеспечить.
  - Что-то вроде этого, - кивнул Артур.
  - Так вот, ты идиот, если веришь в такие сказки! Ты вообще задумывался над тем, как 15-летняя девчонка смогла устроиться в стриптиз бар расположенный в областном центре? По-твоему в том городе своих малолетних шлюшек мало? Нафига им понадобилось возить почти за две сотни километров, какую-то малолетнюю шалаву?
  - Давай без оскорблений. Тут я буду решать, на ком я женюсь. А ты рассказывай всё, что знаешь, а то оригинал документа никогда не получишь.
   Алчно посмотрев на листок бумаги, 'Константин' начал свой слегка сбивчивый рассказ.
  
  18
  
  Женский визг и кто-то крепко обнял Артура со спины.
  - Да приди же ты в себя, - хлёсткий удар Мии по щеке окончательно развеял туман перед глазами у 'выпавшего из реальности' парня.
  'Я ещё жив?! - мысленно удивился Артур. - Получается, я 'выпал' в свои воспоминания, будучи на поле боя. С чего бы вдруг?'
  Дальнейший размышления Артура были прерваны рёвом дракона, который завис буквально в десятке метров от 'командной площадки'.
  Словно красуясь перед жалкими букашками, эта летающая тварь резким движением развела в стороны крылья, разогнав вокруг себя дым догорающих городских строений, и сделала глубокий вздох.
  - Мамочки!!! - пропищала за спиной Артура полуголая копейщица, и прижалась к спине парня ещё сильнее.
  Неожиданно, по деревянному полу площадки стукнула золотая трость, и, показав дракону известный всем жест 'но пасаран', глава гильдии 'Мальтийских рыцарей' стал наизусть читать какой-то детский стишок. Через секунду площадку накрыл ярко-синий сферический купол. А ещё через одну секунду, раздался настоящий рёв турбины и из пасти дракона, словно из огнемёта, вырвалось всепожирающее пламя.
  Артур не знал, сколько времени выдыхал своё пламя дракон, секунды, минуты, а может и целую вечность. Стоя на площадке, парень заворожено смотрел на то, как огненная волна, обтекая полупрозрачный купол, охватила его полностью. Постепенно, купол начал начал терять свою синеву, становясь абсолютно прозрачным, и Артуру стало казаться, что он оказался в неком 'батискафе', который погрузился на дно бушующего огненного океана.
  Через некоторое время по уже прозрачному куполу, пошли маленькие трещины, словно тот и в самом деле был сделан из стекла. А через миг, заморосил тёплый 'дождь', - мелкие частицы, которые стали отделяться от купола, на проверку оказались самыми обычными дождевыми каплями.
  Сверху раздался яростный рёв дракона и натиск пламени стал постепенно спадать.
  - Не могу больше! - в отчаянье прокричал 'Мальтиец', упав на колени.
  В тот же момент, покрытый трещинами купол обрушился на собравшихся внизу игроков, настоящим водопадом тёплой воды.
  Отфыркиваясь и пытаясь придумать хоть какой-то выход из сложившейся ситуации, Артур взглянул на огнедышащего гиганта. Может, ему показалось, а может, это и в самом деле так и было, но парень готов был поклясться, что эта летающая тварь злорадно улыбалась. Неторопливо набрав воздуха в грудь, дракон с победоносным рёвом выпустил очередную струю пламени. В небо...
  ***
  Спасённый недавно Артуром, динозавр - токсикоман в прыжке сомкнул свои мощные челюсти на хвосте дракона, и со всей своей дури потянул летающее чудовище вниз. Не ожидавший такого 'сюрприза', дракон выдохнул столп пламени в небо и, взревев, попытался взлететь. Однако, спинозавр даже и не подумал разжимать свои челюсти. Увидев пламя, которое изрыгнул дракон, рассвирепевшее ископаемое с яростью рвануло взлетающего дракона на себя. Рёв двух монстров, повалившихся на землю рядом с городским частоколом, оглушил всех в округе.
  Перед глазами в конец растерявшегося Артура мелькнуло лицо Катрины. Девушка что-то кричала ему и плакала. Наконец она просто уткнулась парню в грудь и крепко обняла.
  - Стояк! - не то прохрипел не то прокричал парень орку, который вцепился в руку воргенши уронившей свой блокнот, - Бери весь свой клан и добейте этого дракона!
  - Охренеть!!! - тут же воскликнули рыцари, которые уже стояли у самого края площадки. - Тогда его башку мы забираем себе! А динозавра тоже можно кокнуть? Можно и его башку мы себе заберём?!!
  - Он мой! - поспешила 'обломить' братьев Катрина. - Не трогайте Спиногрызика!!
  - Спиногрызик?!! - удивлённо спросила тауренша Кэрна, пытаясь перекричать рёв двух рвущих друг-друга монстров. - Да ты с ума сошла девочка, если решила приручить это чудовище!!
  - Я уже его приручила! - упрямо заявила 'девочка'. - Он мой!!
  - Стояк!! - тем временем попытался докричаться до остолбеневшего орка Артур. - Добей дракона!!
  - Рехнулся?!! - наконец прокричал в ответ 'очнувшийся' орк. - Да он нас одним плевком изжарит!
  - Мне плевать, как он вас изжарит! - тут Артур кивнул на двух восторженно прыгающих рыцарей. - Просто убей эту тварь у них на глазах!
  Видимо отец семейства всё понял, но поступил совершенно не так, как рассчитывал Артур. Взяв в руки здоровенный топор, орк разбежался и с криком сиганул через стену.
  - Идиот!! - только и смог выкрикнуть Артур вдогонку.
  - Бей его!! - через мгновение прокричал старший из братьев и прыгнул вслед за отцом.
  - Куда?!! - прокричала Кэрна успев схватить за руку мелкого тролля, который намеривался прыгнуть вслед за братьями. - Живо беги в свой клан за подмогой!
  - Артур, - перед носом парня снова возникла вежливая физиономия 'доброго ушастого доктора', - Мне снова нужно измерить ваш пульс. Отцепите от себя этих трёх прекрасных девушек.
  ***
  Наконец Артур смог перевести дух и обнаружить, что он и в самом деле оказался 'обвешанным' девушками. За руку в него судорожно вцепилась Мия, со спины его 'очень крепко' обняла Иша, а на шее у него 'повисла' Катрина.
  Гном и тауренша оживлённо обсуждали происходящий за стеной 'поединок' двух чудовищ, а поднявшая блокнот воргенша Фрида, снова увлечённо делала зарисовки. Трольчиха Лийса что-то 'колдовала' возле сидящего на коленях 'Мальтийца', отмахиваясь от чрезмерной заботы здоровенного воргена, умоляющего её 'бросить этого шизанутого ко всем чертям и выйти из игры'. Парочка рептилоидов, как ни в чём не бывало, продолжала тихо 'шипеть' в углу. Остальные же прибывали, мягко говоря, в шоке.
  Вскоре послышались боевые кличи и зелёно-сине-рогатая толпа игроков по примеру своего 'вождя' стала перепрыгивать через частокол.
  - Почему не открыли ворота? - решил выяснить Артур, пытаясь с помощью 'доброго доктора' разжать руку 'распушившей свой хвост' белоснежной хаджитки Мии.
  - Потому что их заколотили, когда 'Стрелы' таран к ним катили, - стихотворением ответил рыжебородый гном, отвлёкшись от комментариев поединка. - Теперь не меньше получаса нужно, чтобы их открыть.
  - И это всё что вас сейчас интересует? - наконец подала голос бледная как снег Ванесса, развернув своё кресло к Артуру. - Нас только что, едва не 'изжарило' огнедышащее чудовище. А вы спрашиваете, почему эти недоумки перепрыгивают через высоченный частокол, рискуя сломать себе ноги?
  - Битва продолжается Ванесса, - как можно спокойней попытался ответить Артур на этот бредовый вопрос шокированной девушки. - Да и все слова я вам сказал при приёме в гильдию. Вспомните, их.
  - 'Добро пожаловать в мой безумный мир', командир, - наконец-то подал голос рыжий хаджит.
  - Смит, успокой Ванессу, скоро мне понадобиться её помощь, - распорядился Артур, наконец-то освободившись от судорожной хватки Мии.
  - Всё же ты везучий говнюк, командир, - хмыкнул кошак, непонятной интонацией выделив последнее слово.
  - Это не везение Джеймс, - прошептала бледная девушка, - это безумие. Они все здесь посходили с ума.
  Проигнорировав слова Ванессы о массовом сумасшествии и не обращая внимания на 'вопли ушастого' доктора, который не успел замерить его пульс, Артур подошёл к краю 'командирской площадки'.
  Внизу разгоралось самое натуральное побоище. Поединок между динозавром и драконом постепенно смещался на дно ближайшего осушенного озера, и практически вплотную приблизился к улепётывающей армии 'Серебряных стрел'. Вокруг чудовищ бегали орки и тролли, пытаясь 'пробить' своим оружием толстую чешую дракона. Несколько представителей 'северных народов' (преимущественно люди), во главе с двумя 'отмороженными' рыцарями сражалась с не успевшим 'отступить' отрядом 'Стрел', рискуя при этом быть раздавленными дерущимися монстрами. Под самой же городской стеной 'вождь' свежеиспечённого клана яростно рубился с тауреном, мастерски орудовавшим двумя одноручными топорами и на груди которого был намалёван солнечный луч, пробивающийся через облака.
  - Это и есть 'драконий наездник'? - решил уточнить Артур, тыча пальцем в таурена.
  - Он самый, - кратко потвердила воительница Кэрна.
  - Надо и нам какой-нибудь герб для альянса придумать, - задумчиво произнёс парень, осмысливая происходящий внизу хаос, - а то не порядок.
  - Нашёл о чём думать, - пробурчал рыжебородый гном.
  - Помоги 'Спиногрызику', - взяв парня за руку, попросила за динозавра Катрина.
  - Вернер, твои баллисты против дракона, долго собирать?
  - Минут пять, чтобы собрать и минут десять, чтобы выкатить их за городские ворота, - тут же со знанием дела отрапортовал гном. - Да ещё минут десять, чтобы всё организовать. Однако и заколоченные ворота пока ещё не открыли.
  - Долго...
  В этот момент динозавру всё же удалось сомкнуть челюсти на шее дракона, но тот в ответ боднул 'ископаемое' и два чудовища покатились по земле, давя неосторожных игроков. Видимо переживая за детей, зеленокожий 'вождь' отвлёкся и получил мощный удар локтём по челюсти. Не желая останавливаться на достигнутом, таурен с невероятной ловкостью подсёк своего противника и вонзил один из своих топоров в миллиметре от перекатившегося по земле орка. В этот же самый момент в нос 'рогатого ниндзя' прилетел огрызок яблока, запущенный чавкающим неподалеку от Артура эльфом-лучником. Отвлёкшись от противника, бычара заозирался по сторонам в поисках 'наглеца', что и позволило орку подняться на ноги.
  - С ними всё в порядке! - поспешил успокоить поднимающегося с земли зеленокожего 'дуэлянта' Артур, наблюдая за тем, как два рыцаря слаженно запрыгнули на спину дракона. - Талисса, можешь зарядить молнией промеж драконьих глаз?
  - Бес-с-сполезно, - тут же прошипела за спиной парня рептилойдша-громовержица. - Магия на них не дейс-с-ствует.
  - И не надо что бы подействовала. Нужно просто на время ослепить эту тварь, а там посмотрим по обстоятельствам, что делать дальше.
  Прошипев короткое и абсолютно непонятное заклинание, подозрительно похожее на фразу, 'кишмиш МашМиш', Талисса вытянула в сторону дракона когтистую лапу и в тот же момент у самой морды огнедышащего чудища сверкнула молния. Заморгав и мотнув головой, дракон пропустил от динозавра сокрушительный удар хвостом. Под торжествующий рёв 'Спиногрыза', летающая тварь перевернулась на спину, погребя под собой двух рыцарей.
  - Стойте!!! - закричал 'драконий наездник', побросав на землю свои топоры. - Не убивайте её! Мы сдаёмся.
  - Катрина! Отзывай своего крокодила сейчас же!! - поспешил отдать команду Артур, наблюдая за тем, как когтистая передняя лапа динозавра начала вспарывать дракону брюхо.
  Звонко свистнув, девушка помахала своей новой 'зверюшке', а 'рогатый наездник' и 'зеленокожий вождь', больше не обращая внимания друг на друга, кинулись к дракону.
  - Охренеть!! - донеслось торжествующий возглас первого мальчишки в помятых доспехах, выкарабкивающегося из под туши дракона.
  - Что он делает? - решил уточнить Артур, наблюдая за тауреном, который в мгновение ока забрался на порванное брюхо дракона и энергично зажестикулировал руками.
  - Лечит или успокаивает, - пояснил странное поведение драконьего наездника подошедший к наблюдателям глава 'Мальтийских рыцарей'. - А может то и другое. Похоже на то, что этот игрок связал с драконами и свой класс и свою профессию. И, если это так, то получается, что этот дракон, - всё что у него есть в этой игре. А, учитывая, сколько стоят прирученные драконы и насколько сложно в одиночку поймать и приручить дикого дракона, думается, второго такого чудища ему просто не достать.
  - Вы сами-то в порядке? - решил первым делом уточнить Артур у 'Мальтийца'.
  - В полном, - ответил мужчина в рваном смокинге. - Правда трость превратилась в пыль, да смокинг пришёл в негодность, но поддержку магического купола я по-прежнему могу обеспечивать без посторонней помощи. И в услугах докторов я не нуждаюсь, - последняя фраза, видимо, было сказано специально для 'доброго доктора', заинтересованно поглядывавшего на 'исцелённого'. - Кстати. Наши 'союзники' попытались выразить нам свой решительный протест, в связи со столь грубым обращением с их шаманом. Ванесса, - он ведь действительно гордость их альянса, так что не стоит его периодически превращать в ледяную статую.
  - Этот 'дикарь с бубном' уже достал меня своими воплями, - высокомерно парировала упрёки 'Мальтийца' 'Ледяная королева'.
  - То-то не слышно никаких безумных выкриков о духах и стихиях, - догадался Артур. - И в чём же выражался 'решительный протест' 'Истинных Тамплиеров'?
  - Да идиотизмом это выражалось, - перебила открывшего было рот 'Мальтийца' тролльчиха Лийса, и вырвала очередное яблоко из рук эльфа. - Угости! В общем, они пошумели, поугрожали, а потом я их 'опутала' растениями, а твой огр Трым их лидера, (этого здоровенного бычару с топором), по пояс в землю вогнал. И они успокоились.
  - Надеюсь на юге такой формат 'дипломатических переговоров' в порядке вещей, - лишь смог прокомментировать беззаботное описание 'подавление протеста' Артур.
  ***
  Жалобный рёв лежащего на спине дракона, заглушил далеко не лестный комментарий Лийсы о новых союзниках вообще и о их 'протестах' в частности.
  - А что нам делать с этой парочкой? - наконец вспомнил о драконе и его наезднике Артур.
  - Нужно срочно переписать этого дракона в собственность нашего альянса, - наконец, снова получил 'право голоса' 'Мальтиец'. - Официально они сдались, а, следовательно, если драконий наездник наш 'формальный' пленник, то его дракон наш фактический трофей. Если позволите, я лично займусь всеми формальностями. Думаю, в моём замке ей будет весьма уютно.
  - Разве вы не должны поддерживать здесь магический щит? - раздался бархатный женский голосок, от которого у 'Мальтийца' буквально свело челюсти. - Неужели вы собираетесь ради такой мелочи рискнуть жизнью нашего 'легендарного полководца'? Я сама со всем справлюсь. Думаю, что ей будет не менее уютно в моём замке.
  С этими словами белоснежная хаджитка Мия быстрым шагом, почти бегом, направилась к лестнице.
  - Длиннохвост держи её!! - успел выкрикнуть Артур, поняв, что в данный момент его тупо пытаются на чём-то 'развести'.
  - Артур!! - воскликнула белоснежная кошка. - Что за шутки? Убери свою ящерицу сейчас же. Разве так полагается обращаться со своей девушкой?!
  - Ваша девушка?! - обалдело спросил 'Мальтиец' у парня.
  - Катрина, наставь-ка на 'мою девушку' арбалет, - проигнорировав вопрос 'Мальтийца', приказал Артур.
  - А-а-а, - понимающе улыбнулся седовласый мужчина и повернулся к прижавшей уши кошке. - У нашей белоснежной интриганки снова разыгралась фантазия. Скажите мне, уважаемая, а где вы на своих болотах найдёте для неё пещеру? Уж, не в своём ли 'сарае' вы её поселите?
  - О ком вы сейчас вообще говорите? - решил для начала выяснить Артур, дабы понять суть разыгравшейся перед ним интриги.
  - Ну, ты и дурак! - прокомментировала вопрос парня тролльчиха, дожёвывая яблоко. - Драконицу они делят, разве не понятно. На какую гильдию её сейчас запишут, тому она и будет принадлежать.
  - А на весь альянс разве нельзя?
  - Можно, - кивнул 'Мальтиец'. - Но я считаю, что будет справедливым, если это прекрасное животное будет принадлежать той гильдии, в замке которой оно поселится. А мой замок с природными пещерами и гротами, для драконицы подойдёт просто идеально.
  - Это не честно, - попыталась воззвать к справедливости глава гильдии 'Когорта Рима'. - Наш замок куда более нуждается в её защите, чем ваш.
  - Твой замок скоро утонет в болоте, - безжалостно парировал аргумент белоснежной кошки 'Мальтиец'. - Его не спасут и все гномы этого континента, не говоря уж о каком-то там израненном драконе.
  - Тихо!! - прокричал Артур, наконец-то разобравшись в сути 'кидалова'. - Кэрна, спуститесь и перепишите дракона на наш альянс. Его рогатый всадник, пусть сам решает свою дальнейшую судьбу. В любом случае, объявлять игрока военнопленным, - это полный абсурд. А за работорговлю нам местные власти головёнки на плахе поотрубают. Однако, я бы хотел, что бы он по-прежнему оставался при своём драконе... или своей драконице, - махнув рукой, Артур кивнул на лестницу. - Короче, идите уже, и так много времени потеряли. Вернер помоги открыть ворота и обеспечь эвакуацию дракона с поля боя, кажется у 'Серебряных Стрел' тоже есть планы на наш 'трофей'.
  ***
  Из джунглей, не спеша и весьма осторожно, выкатывалась очередная волна наступающих. Очевидно, игроки 'Серебряных Стрел' были готовы уже к любым сюрпризам. Возможно, сейчас бы их не удивило и 'Второе Пришествие', произошедшее прямо на поле боя.
  Возглавлял атакующих старый знакомый Артура, - рыцарь в доспехах из синего металла и вооруженный самыми обычными вилами, а вдоль строя наступающих мельтешила десятилетняя девчонка с беличьим хвостом, выравнивая игроков в ровную линию. За стройными рядами угадывались контуры средневековых баллист и катапульт, которые тянули закованные в стальную броню буйволы и носороги. Кроме того, было и несколько конных воинов, которые осторожно направили своих коней ко дну ближайшего к ним высушенного озера. Правда, стоило коням сделать пару шагов по всё ещё заболоченному грунту, как всадники тут же спешились и стали вытягивать завязших в трясине коней обратно.
  - А кому достались его радужные доспехи? - поинтересовался Артур, припоминая прошлую встречу с 'фермером', вновь вооружившегося вилами.
  - А вот это ты у нашего рыжебородого гнома спрашивай, - ответила тролльчиха Лийса. - Я бы тоже хотела знать, куда он умыкнул его доспехи.
  - Спускаемся все вниз, - наконец, после паузы, скомандовал Артур. - Это их последняя атака.
  - Вы так считаете? - с большой долей скепсиса спросил 'Мальтиец'
  - Вон у той баллисты Снольд 'раздаёт' кому-то тумаки, - указал Артур на седого воргена, который и в самом деле кого-то увлечённо пинал. - Так что, следующей волной наступающих, просто некому будет командовать.
  - Рационально командовать боем отсюда, - высказался ушастый 'любитель яблок'.
  - Лийса, - подзатыльник, - кратко распорядился Артур и юному 'рационалисту' тут же прилетел звонкий подзатыльник от тролльчихи. - Мы начинаем контратаку, - тем временем пояснил Артур.
  ***
  - Блин! - воскликнул Артур, стоя перед сломанной лестницей. - Трым как ты умудрился-то её так разворотить?
  - Трым хотеть наверх, - попытался объяснить огр, виновато шаркая ногой.
  За спиной Артура раздался дикий хохот Лийсы и весёлое фырканье художницы Фриды.
  - Как только будет свободное время, обязательно сделаю из тебя ниндзя-разбойника, - пообещал Артур, спрыгнув с метровой высоты. - Будешь у меня порхать как бабочка.
  - Да, да, да и мастерски укрываться за двумя веточками, - подхватила шутку тролльчиха.
  - Губернатор! Вы мне не поверите, но всего лишь несколько минут тому назад я просто мечтал о встрече с вами! - тем временем 'тепло' поприветствовал Артур, шагающего к нему 'золотого' рептилоида. - Нам так много нужно обсудить!
  Сильный удар пришёлся рептилии в челюсть. В следующий момент ноги, попытавшегося было отпрыгнуть, рептилоида примёрзли к земле, а по выскочившим вперёд телохранителям местного 'князька' прошлась цепная молния.
  - Я уже ничего не понимаю в происходящем безумии, - первой высказалась 'Ледяная королева', которую осторожно спускали с разломанной лестницы. - Но всё же хотела бы уточнить. Мы этих рептилий всё ещё защищаем или уже нападаем на них?
  - Всё зависит от того, что нам сейчас 'прошипит' их губернатор, - пояснил Артур, глядя на примороженного к земле рептилоида. - И так губернатор, зачем вы передали 'Серебряным стрелам' информацию по оставленной нами единственной дамбе?
  - Так и знала, что эти ящерицы нас предадут, - вздохнула Ванесса, и как ни в чём не бывало, стала покрикивать на спускающих её кресло игроков.
  - Я ответственен за жизни жителей этого города, - гордо подняв голову, ответил рептилоид с золотой чешуёй. - Неужели вы всерьёз думали, что я уверую в то, что жалкая горстка странников сможет отстоять мою Родину?
  - О, как! - удивился Артур, открыв командное меню. - А я ведь 'шипение рептилоидов' не отключал. Это только у меня эта золотая ящерица не шипит?
  Судя по удивлённым лицам окружающих, губернатор и в самом деле не шипел.
  - Да вы полны сюрпризов уважаемый, - улыбнулся золотой рептилии Артур. - И как же ваша помощь 'Серебряным Стрелам' вяжется с твоей обязанностью защищать жителей этого города?
  - Если я помогу 'Стрелам' одержать над вами победу, подам в отставку и поддержу выдвигаемого ими кандидата на освободившийся губернаторский пост, - то 'Стрелы' пощадят жителей и даже помогут заново отстроить мой город.
  Взяв паузу чтобы всё хорошенько обдумать, Артур решил задать местному градоначальнику не столь и важный для себя вопрос.
  - Почему вы не шипите как остальные рептилоиды?
  - Я губернатор, - с гордостью ответил 'чиновник'. - Я обязан представлять интересы жителей своего города на переговорах всех уровней, в наилучшем для них свете. Чего бы мне этого не стоило.
  - Так почему ты раньше ломал перед нами комедию? - не понял губернатора Артур. - Я запарился каждые пятнадцать минут лазить в настройки, отключая это шипение.
  - Не было необходимости прогибаться перед вами, - ответил рептилоид. - Договор со Снольдом был уже заключён, и мне оставалось просто плыть по течению.
  - А сейчас что изменилось?
  - Ваш телохранитель, Длиннохвост, начал задавать моим людям слишком много вопросов о строительстве дамбы.
  - И что? - опять не понял золотую ящерицу Артур.
  - Наша попытка устранить его, - проваливалась, - развёл руками губернатор.
  - Вы пытались убить странника? - удивился Артур. - Какой в этом смысл? Длиннохвост всё равно бы возродился на кладбище.
  - Мы пытались убить его уже во время штурма города, - пояснил свой план губернатор. - Он не смог бы возродиться на кладбище нашего города, что позволило бы нам выиграть время. А после окончания штурма, его догадки были бы уже абсолютно никому не интересны.
  'Теперь понятно о чём так увлечённо 'шипели' с друг другом Длиннохвост и Талисса, когда дракон пытался нас всех изжарить, - догадался Артур, насчёт странного поведения рептилоидов во время боя с драконом. - Любовь-морковь? - да как бы не так. Наверняка эти рептилии обсуждали, как бы половчее да побыстрее грохнуть местного 'князька'. Надо их срочно разлучить на время, а то ведь и действительно кокнут эту золотую ящерку'.
  - Губернатор, вы понимаете, что сейчас я могу дать приказ своим людям перерезать всех жителей этого города? - после всех размышлений. Артур задал вопрос, который, как ему самому показалось, был бы наиболее понятен для рептилоидов.
  - Я бы встал на колени, - опустил голову золотой рептилоид, - но мои ноги приморожены к земле и, признаться, я уже их практически не чувствую. Поэтому я вынужден стоя просить вас об обмене своей жизни на жизни жителей этого города.
  - Убить вас? - всерьёз размышляя над предложением губернатора, Артур медленно обошёл золотого рептилоида. - Задние городские ворота уничтожены. Вероятнее всего 'Серебряные Стрелы' предпримут попытку прорыва и там. А потому 'губернатор', берите свою гвардию, городскую стражу, ополченцев и отправляйтесь защищать наши тылы. Кроме того, в довесок, я выделю вам своего лучшего мага-громовержца, - Талиссу. И если, с ней хоть что-то случиться или если она посчитает, что вы плохо справляетесь с возложенными на вас обязанностями..., я думаю, мы хорошо поняли друг-друга? В любом случае, даже если мы сегодня проиграем битву, я не поленюсь посетить ваш город через год (дождавшись, когда с вас спадёт бессмертие), захватив с собой дракона и этого чудесного динозавра, который уже 'сгрыз' приличную часть городского частокола! Катрина, что за фигню он вытворяет?!!
  - Я не знаю, - испуганно пискнула эльфийка.
  - Зато я знаю, - прокомментировала странное поведение динозавра тролльчиха. - У него режутся зубки. Эта громадина, на самом деле всего лишь детёныш.
  Глубоко вздохнув и понаблюдав за тем, как 'детёныш' выдирает из 'городского забора' очередное бревно, Артур ещё раз взглянул на понурившего голову губернатора.
  - Ванесса, разморозьте его пожалуйста, - не обращая больше внимания на местного градоначальника, парень направился к распахнувшимся настежь городским воротам. - Талисса, приглядывай за этой рептилией.
  
  19
  
  - Посторонись!!!
  Крича и сшибая всех по пути, к распахнутым воротам мчался рыжебородый гном. За его спиной бежало два таурена, несущие носилки с какой-то девушкой с тёмно-бордовыми волосами.
  - Где дракон? - лишь успел крикнуть Артур в спину вбегающего в город бородача.
  Однако ответа так и не последовало. Пожав плечами и проводив взглядом двух тауренов с носилками, Артур направился за разъяснениями к чёрной тауренше, которая опершись на свою стальную булаву, отдавала какие-то команды.
  - Я сказала стоиться в линию, идиоты! Куда попёр без щита?! А ты, куда со щитом полез?! Кто-нибудь вправьте мозги вон тому недоумку в кожаных доспехах!
  - Кэрна, а где дракон? - осмелился отвлечь воительницу Артур.
  - Хвостатый, убери от меня этого упыря от греха подальше! Опять привязался со своими вопросами!!
  - Пош-ш-шли, - кратко скомандовал парню рептилоид, вежливо оттесняя его от воительницы.
  - Да что ж такое-то?! - возмутился было, игнорируемый всеми 'полководец'. - Может мне кто-нибудь объяснить, куда дели дракона?
  Обернувшись, Артур обнаружил, что этот вопрос задавать собственно и некому.
  - Длиннохвост, куда все подевались?
  - Пош-ш-шли на дракона с-с-смотреть.
  - А где этот дракон?!!
  - Да в город её уже занесли! - наконец сжалилась над парнем воительница. - С тобой, вон, говорить хотят.
  - Ну, хоть кому-то я ещё не безразличен, - повернувшись в указанном Кэрной направлении, Артур снова увидел десятилетнюю девчонку с беличьим хвостом, размахивающую белым флагом. - Картрина ... - хотел было взять с собой на переговоры девушку Артур, но, покрутив головой, он обнаружил эльфийку, повисшей на очередном выдранном её 'питомцем' бревне.
  Потратив пару секунд на размышления о том, стоит ли ему вмешаться или лучше сделать вид, что он ничего не заметил, Артур в сопровождении Длиннохвоста направился к 'парламентёру'.
  ***
  - Я думал мы уже всё друг-другу сказали, - вместо приветствия крикнул Артур рыцарю с вилами.
  - Я тоже так думал, - ответил рыцарь, - но обстоятельства изменились.
  - Дракона не отдам.
  - Да забирайте, - поморщился рыцарь. - Вы идиот, Артур, если решили отнять дракона у 'Сумрачных небес'. Они вам этого не простят никогда.
  - Так вот почему вы не стреляли по дракону из своих баллист? - догадался парень. - Испугались гнева 'Сумрачных небес' в случае убийства этого чудища.
  - Это политика Артур, - вздохнув, принялся объяснять рыцарь 'очевидные для всех' вещи. - А в политике нет месту страхам и прочим эмоциям. Простой расчёт и не более.
  - И что показали вам ваши 'расчёты'? - поинтересовался Артур. - Неужели, если бы этот дракон захотел 'изжарить' всю вашу армию, вы бы так ничего и не предприняли?
  - Мы бы перенесли штурм этого города на более позднее время, - лаконично ответил рыцарь.
  - Зашибись политика! - только и смог прокомментировать это заявление Артур. - Так чего вы от меня хотите?
  - Передайте своего динозавра нашему альянсу, сдайте нам этот город и верните 'Сумрачным небесам' их дракона и какого-то там огра, - потребовал рыцарь. - И можете проваливать на все четыре стороны, сохранив своё оружие и доспехи. Вы также можете вынести из этого города столько ценностей, сколько сможете унести на себе.
  - Последние пункты про огра и дракона, можно и не выполнять, как я понял? - решил уточнить Артур.
  - Это формальность, для протокола, - кивнул рыцарь.
  - Вы всерьёз думаете, что сможете заключить 'равный' союз с 'Сумрачными небесами'?
  - Союз не союз, но, на мой взгляд, стоит попытаться оказать услугу такому сильному альянсу. Разве вы бы не сделали тоже самое на моём месте?
  - Ваше место, - задумчиво повторил за рыцарем Артур. - А ведь знаете в чём ирония в этих словах? Я ведь действительно на вашем месте! Ведь всех этих людей, которые сейчас выстраиваются за моей спиной, когда-то возглавляли вы.
  - Орков я точно не возглавлял.
  - Расширяемся, - пожал плечами парень.
  - Я не рвался возглавлять этих людей, - неожиданно спокойно признался рыцарь. - Они сами всё решили за меня. Я их просил, умолял, оставить меня в покое и дать мне возможность просто дожить эту жизнь на 'виртуальной ферме'. Даже однажды попытался сбежать с континента. Но меня каждый раз умоляли остаться, уламывали и даже угрожали. А теперь, когда у меня появилась возможность вырваться из этой проклятой игры в реальный мир, меня назвали предателем. Но кого и что я предал? Это игра Артур. Здесь нет таких понятий как страна, народ или Родина. С моей помощью, эти люди за вашей спиной, просто получали ничего не стоящие виртуальные ачивки, чтобы потешить своё ЧСВ (чувство собственной важности, прим. автора). А было ли им хоть какое-то дело до моих чувств, моих мечтаний, моих стремлений?
  И теперь, когда я в одном шаге от осуществления своей мечты, у меня на пути возникает какой-то мальчишка, обвиняющий меня во всех грехах этого мира. Думаете, я в восторге от того, чем мне сейчас приходиться заниматься? Думаете, я не понимаю, что этой девочке сейчас полагается играть в куклы, а не размахивать дубинками на поле боя? - с этими словами рыцарь ткнул пальцем в стоящую рядом с ним шмыгающую носиком девочку-бельчонка.
  - Снольд вас обманывает, - так же спокойно решил ответить на эти вопросы Артур. - Никто не будет возвращать вас в 'реальность'. Вы просто цепляетесь за иллюзии.
  - Чушь! - яростно опроверг слова Артура рыцарь. - Я лично знал человека, которому уже удалось вырваться их этого безумного мира и я лично присутствую на переговорах Снольда с людьми, которые помогут нам выбраться отсюда.
  - Переговоры? - заинтересованно спросил Артур. - Меня во всей этой афере смущает только эта фраза. Скажите, как они проходят? Снольд встречается с определёнными людьми, или он разговаривает в вашем присутствии по местному аналогу телефона, или что вы ещё подразумеваете под словом 'переговоры'.
  - Это не ваше дело.
  - Я знаю человека, которому, как вы говорите, удалось вырваться из этой игры, - решил 'развивать' данную тему 'переговоров' Артур. - Вы же имеете ввиду эту надменную 'Ледяную королеву', кажется, её тогда звали Силлией. Ответьте мне на вопрос, и я скажу, как именно этот человек выбрался из этой игры. И где её сейчас можно найти.
  - Какое настоящее имя у Силлии?
  - Ванесса.
  - Она тут?
  - Вы не ответили на мой вопрос, - напомнил своему собеседнику Артур.
  - Снольд встречается с людьми.
  - С одними и теми же?
  - Да. Где Силлия? Я должен с ней поговорить.
  - Защищает этот город, - выдержав драматическую паузу ответил Артур. - Недавно она присоединилась к моей гильдии.
  - Она изменила свой игровой ник? - после нескольких минут тишины наконец спросил рыцарь. - Я не вижу её в списках вашей гильдии.
  - У вас есть доступ в интернет? - удивился Артур.
  - Есть разрешение на просмотр игрового сайта. Как, думается, и у вас. Там выложены списки всех альянсов, гильдий и их состав. Как её ник?
  - У меня в гильдии только один маг льда.
  - Айси, - наконец прошептал рыцарь.
  - Какого чёрта ты с ним возишься?! - неожиданно раздался рык здоровенного седого воргена, вышедшего из общего строя. - Ты передал ему мои требования?
  Вздохнув, Артур показал этому седому грубияну средний палец и повернулся к догорающему городу.
  - Ублюдок!!! - раздался вдогонку яростный рык - Я заставлю тебя вылизывать сапоги всех моих солдат, от того дерьма, что мы сегодня намесили в этих болотах.
  - Определённо у этого ненормального просто какой-то фетиш на сапоги, - прокомментировал Артур слова Снольда.
  ***
  - Чего они медлят? - решил выяснить у Артура рогатая воительница, рассматривая стройные ряды выстроившейся армии противника.
  - Вероятно у них небольшая заминка среди командного состава, - выдвинул гипотезу Артур.
  - Тогда почему мы не нападаем, пока их командиры грызутся с друг другом? - задала вполне логичный вопрос Кэрна.
  - Мне охото посмотреть, чем там дело кончится, - признался парень. - А если нападём, то вполне вероятно, что они просто отложат свои разборки 'на потом' и объединяться против нас.
  - И что? Мы так и будем стоять? - вмешалась в разговор 'Ледяная королева'. - Мне осталось играть чуть больше часа.
  - Управимся и за полчаса, - успокоил девушку Артур. - Пока хотя бы переведём дух.
  - Спиногрызик проголодался, - подала голос Катрина.
  - Сейчас наестся до отвала, - буркнул гном. - Ты с ним как с маленьким ребёнком чес слово.
  - Так он ведь и есть ребёнок, - хмыкнула тролльчиха. - Судя по форуму, его ввели в игру всего лишь два месяца назад, после успешно убийства его папашки.
  - А мамка у него кто? - поинтересовался Артур.
  - Неизвестно, - улыбнулась тролльчиха. - Видимо, твоя лопоухая.
  Почесав подбородок, панень взглянул на почти четырёх метровое чудище, которое постоянно косилось на городской частокол, от которого его кое-как отогнали.
  - Получается, ему всего лишь два месяца отроду, - наконец сделал вывод Артур. - А он дальше будет расти?
  - Да куда уж дальше! - воскликнул гном. - И так громадина такая.
  - Кстати Вернер, - вспомнил Артур. - Куда ты дел дракона и радужные доспехи того придурка с вилами?
  - Какие доспехи? - вопросом на вопрос ответил гном. - Не помню никаких доспехов!
  - Так! - понял свою ошибку парень, покосившись на Кэрну. Видимо, гном ни под каким предлогом не хотел признаваться в 'мелком воровстве' перед этой суровой женщиной. - С доспехами мы разберемся с тобой наедине, и только попробуй про них не вспомнить. А сейчас, кто мне скажет, куда делась многотонная туша дракона?
  - Безумец! Освободи духов немедленно!! Иначе их ярость поглотит тебя!!!
  - О, чёрт, - вздохнул Артур и, отвернувшись от бегущего к нему шамана, попытался спрятаться за спину Кэрны.
  - Даже и не думай впутывать меня в эти разборки, - сурово пробасила воительница, 'выпихивая' Артура из-за собственной спины.
  - Освободи духов стихий! - потребовал вставший напротив Артура шаман.
  - Заморозить?! - деловито спросила 'Ледяная королева', развернув к шаману своё кресло.
  - Не смейте! - тут же вступился за этого 'безумца с бубном' его рогатый телохранитель. - Иначе я вынужден буду от лица альянса объявить вам войну.
  - Даже так? - удивился Артур. - А руководство вашего альянса в курсе, что вы тут вытворяете от его имени?
  - Это было согласовано заранее! - кивнул таурен с красным крестом. - В случае неуважительного отношения к нам или угрозе жизни 'моего клиента', я обязан объявить вам войну.
  - Хорошо, - немного поразмыслив, сдался Артур. - Трым, подойди.
  - Трым бить?! - спросил подошедший огр, указав на попятившегося таурена.
  - Трым. Иди к тому огромному каменному валуну, которым ты сегодня закрыл последний гейзер, э-э-э, то есть тот большой фонтан воды, и оттащи его. Помнишь тот валун?
  - Трым помнить, - кивнул огр и побрёл вдоль 'изгрызенного частокола'.
  - Вы довольны? - тем временем спросил Артур у шамана.
  - Стихии не простят тебя! Ты будешь, поглощён ими!!!
  Подняв руки к верху и угрожая парню карами 'потустороннего' мира шаман вдруг резко поперхнулся.
  - Ты меня просто достал! - воскликнул парень, потирая кулак, которым он только что врезал шаману под дых. - Ты по 'человечески' можешь сказать, чем ты ещё не доволен?
  - Я хотел предупредить тебя, что я не в силах предотвратить то, что сейчас произойдёт, - сквозь кашель промолвил шаман, отмашкой остановив своего телохранителя, ринувшегося было в атаку. - А ничего удар, - неожиданно улыбнулся 'индеец'. - Устроим 'махыч' после боя?!
  - Орки, - сокрушённо вздохнула 'Ледяная королева'.
  ***
  - Неблагодарные твари!! - наконец со стороны противника разнёсся просто истеричный рёв воргена. - Вы никто! Вы ничто! Без меня вы просто отбросы!!! Как вы смеете перечить мне?! Да кто вы вообще такие, чтобы задавать мне подобные вопросы?!!
  - У-у-у! Понеслось, - только и смог прокомментировать, услышанное, Артур. - Не стрелять!! Пропустить!!!
  К армии Артура, ловко уворачиваясь от выпущенных вдогонку стрел, неслась Бельчонок. В то же время где-то в глубине выстроившихся рядов 'Серебряных стрел' завязалась весьма серьёзная потасовка.
  - Убить всех!! Разорвать! Разодрать! - наконец послышались вполне ожидаемые команды от взбешённого воргена Снольда.
  Повинуясь команде своего обезумевшего 'полководца' стальной прилив стал медленно накатывать на выстроившихся в неровную линию защитников города.
  - Стояк! Не атаковать без команды! - на всякий случай крикнул 'вождю' союзного клана Артур и получил в ответ посыл в недалёкое, но весьма тёмное место.
  - Поднять щиты! - проревела тем временем рогатая воительница.
  - Прими нас с дядей в гильдию, - шмыгнув носом и дёрнув парня за рукав, потребовала десятилетняя девчонка.
  - Мия! - крикнул Артур белоснежной кошке, которая лично командовала своей гильдией выстроенной в центре линии обороны. - Прикажи своим людям отступить на пару шагов к городу! Остальные стоят на месте! - после чего опустил взгляд на девчонку с беличьим хвостом. - Дядя где?
  - Со Снольдом сражается, - ответил ребёнок и тут же поправилась. - Сражался. Прими нас в гильдию!
  Понимая, что спорить с этим 'шустрым' наказанием бесполезно, Артур кивнул рыжебородому гному.
  - Прими их обоих.
  - Только этого говнюка нам не хватало! - прокомментировала решения Артура тролльчиха Лийса, под весьма выразительное покачивание головой тауренши Кэрны.
  - Тихо! - попытался пресечь Артур, возмущение широких общественных масс. - Это под мою персональную ответственность.
  - Ответственность?!! - проревел, несущийся к парню, здоровенный ворген Бьёрн. - Да я этого предателя вместе с тобой сейчас...
  - А ну, место! - словно и самом деле какой-то собаке отдала команду воргену Лийса. - Я сама тут разберусь!!
  - Но Лийса он же..., - кто этот 'он' и что этот некий 'он' сделал, ворген так и не успел договорить.
  Лязг железа сошедшихся армий, совпал с нарастающим гулким звуком, исходящим из недр земли. В следующий момент раздался безумный хохот шамана и первый, взмывший к небу, фонтан воды, подбросил сразу же с десяток игроков из 'Серебреных стрел'.
  - Сварились заживо, - с неожиданным злорадством прокомментировала их полёт 'Ледяная королева'.
  - Замораживайте воду, - торопливо отдал ей команду Артур. - Я хочу, чтобы на остальных игроков падали ледяные сосульки. Бьёрн, закрой свою пасть и иди сюда, я тебе сегодня обеспечу поединок со Снольдом. Кого ты, кстати, оставил командовать за место себя?
  - Ганца! - попытался перекричать 'гул земли' волчара.
  - Сойдёт, - кивнул парень, припоминая серого воргена, который стянул его с гостиничной кровати в ночь 'покушения' и поспешил успокоить, начавших было поддаваться общей панике, своих людей. - Строй не ломать!! Это так запланировано!!! Бьёрн, Кэрна наведите порядок. Нельзя допустить, чтобы строй 'развалился'.
  Наблюдая за тем, как тычками и затрещинами, его замы кинулись наводить порядок, Артур снова обратился к шмыгающей носом девочке.
  - Поступим так. Это дядя Длиннохвост. Думаю, ты его помнишь. Судя по шипению, он тебя тоже не забыл. Будете сражаться в паре.
  - Я хочу сражаться вместе с тем здоровым придурком, - выразила своё желание девчонка.
  - Ах ты мелкая...
  - Лийса! - поспешил перебить тролльчиху Артур и снова обратился к девчонке. - Есть все шансы, что тот 'здоровый придурок', просто не сможет добраться до Снольда. По весьма простой причине, - он и в самом деле 'придурок'. Зато, сражаясь в паре с этой ящерицей, у тебя наверняка появиться шанс вдарить Снольду промеж глаз. Поняла?
  Показав парню язык и шмыгнув носиком, девчонка юркнула за спину шипящего рептилоида. Не ожидавший такой наглости и просто не привыкший подставлять свою спину кому бы то ни было, Длиннохвост резко развернулся к девчонке. Но к всеобщему удивлению, там, где только что стояла эта оторва с беличьим хвостом, уже никого не было. Зато за спиной ящера раздался весёлый детский смех. Зашипев ещё громче, рептилоид завертелся волчком, пытаясь схватить шуструю бестию и тем самым 'обезопасить' свою спину.
  - Решил пожертвовать моим мужем? - тем временем далеко не добрым тоном поинтересовалась тролльчиха у Артура.
  - Мы пойдём в атаку все вместе, - улыбнувшись девушке, пояснил Артур. - Стоять на одном месте и дожидаться когда мы живьём сваримся в очередном фонтане, нет никакого смысла. Просто у этих двоих будет куда больше шансов добраться до улепётывающего Снольда, чем у всех нас вместе взятых. Так что никем я не жертвую. Если и 'сваримся', то все вместе.
  
  20
  
  Дрожь земли не унималась. Каждую минуту к небу взмывал очередной фонтан кипятка, который подбрасывал вверх по несколько игроков. Многие из этих несчастных обратно до земли не долетали. Их 'выкидывало' из игры из-за боли, которую они испытали, варясь заживо в этих природных фонтанах. Те же, кого не выкинуло из игры сразу, разбивались о землю.
  Брызги от гейзеров, влетая на максимальную высоту, превращались в настоящие ледяные лезвия и падали на стоявших внизу.
  Помимо всего прочего, обе армии вели интенсивную перестрелку из всего, что только ещё могло стрелять. Где-то за спинами атакующих по-прежнему шла яростная потасовка, и кто там кого молотил и за что, учитывая что 'фермер с вилами' уже давно отправлен на кладбище, Артур не представлял. Из наводящих вопросов, которые Артур задал шмыгающей носом девчонке, стало ясно что, крупная гильдия, возглавляемая каким-то рептилоидом, поддержала её 'дядю' и попыталась убить Снольда.
  Однако, судя по яростному рыку и вою, которые, время от времени, разносились над полем боя, - покушение не удалось. Мало того, если судить по синей стреле, которую Длиннохвост поймал голыми руками прямо перед самым носом высунувшейся из-за его спины девчонки, второй 'генерал' армии 'Серебряных стрел' остался верен своему беснующемуся 'полководцу'. И похоже на то, что этот ушастый лысый снайпер был очень зол на 'перебежчиков', ибо он упорно выцеливал только эту 'шуструю бестию'.
  Между тем, и без того неровная линия обороняющихся, которую Артур к тому же в начале боя превратил в дугу, отдав приказ гильдии 'Когорта Рима' отступить 'на пару шагов', постепенно стала выгибаться к городу. Нападающие медленно, теснили гильдию 'Когорту Рима', защищающую центр. Но сражающиеся на флангах 'Мальтийцы' и орки из клана 'Нагибаторов', стойко держали свои позиции. Кроме того, Артур выделил этим двум гильдиям подкрепление и передал практически всех 'слабеньких магов', которые только были в его распоряжении. Одновременно с этим парень полностью игнорировал просьбы Мии о подкреплении для её гильдии, с трудом удерживающей центр, и терпеливо ждал развязки. Также, как и притихший шаман из альянса 'Истинных Тамплиеров', который, в окружении своих 'телохранителей', уселся на корточки и с интересом поглядывал на Артура.
  Остальные друзья и согильдейцы откровенно маялись бездельем.
  Наконец, над полем боя повисла относительная тишина. Землетрясение стихло, а фонтаны кипятка перестали взмывать к небу. Ситуация напомнила Артуру чайник, который всегда затихает перед тем, как вода в нём начинает кипеть. И чайник закипел...
  Словно по морской глади, по земле побежали волны, которые образовались в результате мощнейшего землетрясения. Затем по земле пошли трещины и, наконец, стали образовываться бездонные проломы, в которые начали проваливаться игроки обоих армий.
  - Стихии! Услышьте меня!!! - с торжественным пафосом прокричал, вскочивший на ноги, шаман и ударил в свой бубен.
  Сильнейший ураган, возникший буквально из ниоткуда, стал затягивать наступающих противников в один из образовавшихся бездонных проломов.
  - Сколько доспехов пропадает! - тут же с искренним сожалением воскликнул гном. - Их же теперь ничем от туда не вытащить.
  - Гномы, - сокрушённо прокомментировала эти слова 'Ледяная королева' Ванесса.
  - Наступаем, - наконец спокойно отдал команду Артур.
  - Туда? - на всякий случай уточнила тауренша Кэрна, указав на хаос разыгрывающийся впереди них.
  - Туда, - кивнул Артур.
  Покачав головой и не говоря больше не слова, воительница первой шагнула вперёд.
  - И что же ты выберешь теперь?- тем временем спросил Артур, повернувшись к хвостатому рептилоиду. - Снова будешь искать 'безопасный спуск' или всё же рискнёшь прыгнуть в пропасть по моей прихоти?
  Подмигнув хвостатой ящерице, замершей соляным столбом, Артур развернулся спиной к своим друзьям и решительно зашагал вслед за Кэрной.
  ***
  Резко пригнувшись, Артур пропустил над своей головой топор кого-то рыцаря в шлеме в виде волка. В свою очередь, этот рыцарь, не смог погасить инерцию замаха своего тора, который больше подходил бы воргену или таурену, и его развернуло спиной к парню. Практически тут же, на этого идиота опустилась стальная булава тауренши Кэны, вмяв его стальной шлем внутрь, словно тот был сделан из обычной бумаги.
  - А ещё нужно придумать доспехи для гильдии, - тем временем пытался составить 'список' первоочередных вещей Артур. - А то я ведь просто наобум сказал, что цвет доспехов чёрный, и все тут же кинулись перекрашивать.
  - Да что ж ты за ГМ такой! - в сердцах воскликнула Кэрна, схватившись свободной рукой за рукоять чьего-то молота. - Название у гильдии временное, цвет доспехов временный, название альянса временное, - у тебя хоть что-то постоянное в жизни есть?
  - Я не говорил, что название нашего альянса 'Во имя печенек!' временное, - сложив всю силу в удар, Артур огрел хозяина молота под челюсть, продемонстрировав, всем присутствующим мастер класс по проведению апперкота.
  - Чего!!! - взревел ворген Бьёрн, отпнув от себя какого-то гнома, словно футбольный мячик - Хочешь сказать, что мы так и будем называться 'Печеньками'?!!
  - А что в этом плохого? - пожал плечами Артур, и ткнул пальцем в бегущего к ним очередного рыцаря в шлеме, в форме волчьей головы. - Вот кстати как их гильдия называется?
  - Снольд, - ответила тауреша.
  - Где он? - не понял воительницу парень, заозиравшись по сторонам.
  - Да гильдия их так называется, командир, - пояснил рыжий хаджит, метнув в этого рыцаря кинжал, - 'Снольд'.
  - Не, - покачал головой Артур, - так мы свою гильдию точно называть не будем. Давайте так и останемся 'Шизанутыми'.
  - Простите, - наконец решила вмешаться в разговор 'Ледяная королева', - а вы не могли бы сражаться молча? Как, например, это делает тот 'престарелый гном'. А то такое ощущение, что мы не в бою, а на каком-то профсоюзном собрании.
  - Этому 'престарелому гному' нужно завязывать с пивом, - небрежно отмахнулся от замечания Ванессы Артур, - он же пыхтит как паровоз. Какие тут для него разговоры.
  - Просто это не стариковское дело, топорами махать, - вступилась за Вернера рогатая воительница, вколачивая в землю, словно какой-то гвоздь, очередного латника.
  - Вернер слышал, что про тебя Кэрна сказала!! - тут же поспешил подбодрить 'престарелого' бородача парень. - Ты старик, который уже и топором махнуть не может.
  Запыхтев ещё чаще, рыжебородый гном, обливаясь потом, одним взмахом 'рассёк пополам' какого-то эльфа в кожаных доспехах. (В игре оружие просто проходит сквозь игрока, вызывая либо онемение 'отрубленной' конечности, либо 'игровую смерть', прим. автора)
  - Бьёрн, оттащи нашу копейшицу от туда живо!! - тем временем выкрикнул Артур, видя как земля возле Ишы стала подозрительно выгибаться. - Она же сейчас живьём свариться.
  Не задавая лишних вопросов, здоровенный ворген харкнул в своего очередного противника и, воспользовавшись его 'замешательством', оттолкнул того в сторону. После чего, схватил взвизгнувшую копейщицу за талию и, словно та ничего не весила, отскочил в сторону от опасного места.
  - Ты за что её хватаешь?! - тут же накинулась на своего мужа тролльчиха Лийса.
  - Так за что мне её ещё хватать? Она же практически голая, - попытался оправдаться ворген, бережно опуская полуголую девушку на землю. - Не за эти же латные стринги?
  - Хватай её за голову, - воспользовалась неоспоримой женской логикой тролльчиха.
  - А лучше сразу за шею, чтобы не мучалась, - поддакнул Артур, которого уже откровенно пробивало на смех.
  ***
  Над полем боя стоял невообразимый шум. Земля расходилась, заглатывая в свои бездонные проломы десятки, а то и сотни игроков, и снова смыкалась. Десятки гейзеров одновременно било из под земли не переставая, обдавая игроков кипятком. И, не ежеминутно как раньше, а ежесекундно к небу взмывало ещё с десяток фонтанов кипятка. Земля, которая начала было подсыхать, вновь превратилась в одно большое болото. При этом вода быстро прибывала, и уже в некоторых низинах, которые когда-то были дном осушенных озёр, игроки сражались с друг другом по колено в воде.
  И да! Несмотря на весь этот хаос, битва продолжалась. Вдохновленные примером своих 'командиров', которые при помощи 'непробиваемой мощи' воительницы Кэрны и вернувшегося огра Трыма, сломали строй врага в центре и просто 'пошли' вперёд, почти все игроки альянса Артура, с безумным боевым кличем, устремились в свою 'последнюю атаку'. Позади, осталось только несколько десятков игроков, которые с недоумением смотрели на воцарившееся вокруг безумие и не решались сделать шаг вперёд. Был среди них и Длиннохвост, который крепко держал за руку вырывающуюся девчонку и, не моргая, задумчиво смотрел вслед маленькому отряду Артура. Что же до воинства Снольда, то им ничего не осталось делать, как просто защищаться.
  Дело в том, что наступающие войска 'Серебряных Стрел' оказались зажатыми в своеобразном котле. Тесня строй защитников города Шшарисс по центру, они слишком продвинулись вперед. При этом оставляя за своими спинами, фланги обороняющихся. И когда, альянс Артура начал атаку, то те, кто защищал центр, пошли вперёд вслед за своими 'командирами', а те, кто защищал фланги выгнувшегося строя, стали продвигаться вдоль вражеских рядов, навстречу друг к другу.
  Разумеется, при наступлении целостность строя была нарушена, и по обе стороны 'дуги', между её центральной частью и флангами образовались бреши. Но в одну из таких 'брешей' тут же вклинился маленький отряд 'Тамплиеров'. Безумно хохоча и, видимо, прибывая в каком-то религиозном экстазе, их шаман непрерывно призывал, то призрачных волков, которые вызывали немедленную смерть любого игрока, сквозь которого они пробегали, то ураганы, которые затягивали пятившиеся войска противника в бездонные проломы.
  В другую же образовавшуюся брешь, с торжествующим рёвом устремился 'Спиногрызик' Катрины. Контролируемый лично своей 'хозяйкой', которая сидела на нём верхом, этот 'ребёнок' целенаправленно устремился к одной из катапульт, которая только что метнула огненную глыбу. Отвлёкшись от боя, Артур с непонятной грустью проводил девушку, которая что-то кричала своему 'питомцу' и ударами своих кулачков по непробиваемой шкуре, пыталась развернуть его к отряду парня. Однако, не обращая никакого внимания на свою 'хозяйку', этот монстр с упорством бронепоезда, несся к уцелевшим катапультам 'Серебряных Стрел', топча и давя всех, кто попадался у него на пути, и совершенно не обращая внимания на фонтаны кипятка, которые время от времени обдавали его брюхо.
  Артура впервые одолевало совершенно непонятное чувство. Вроде бы он сам добивался того, чтобы Катрина как можно меньше зависела от него. Пытаясь сблизить её с другими девушками, он хотел ей найти если не подруг, то хотя бы просто приятельниц, которые бы не переходили на противоположную сторону улицы, завидев её издалека. Эту же цель преследовал и эксперимент с воргеншой - художницей Фридой, которая сейчас куда-то спрятала свой блокнот, и вместе с полуголой копейщицей Ишей, отбивалась от какого-то воргена из стана противника. Артур просто хотел, чтобы эта женщина и Катрина подружились, найдя общую точку соприкосновения в искусстве. И дальнейшая история с вдовцом - нефтяником и его детьми, была для парня полнейшей неожиданностью. И вот, почти перед самым боем, Артур решил, что Катрине не помешает ещё и обзавестись домашним животным. И не беда, если её питомец будет 'несколько нестандартен', - это же игра.
  Почему-то Артур не сомневался в успехе приручения этого чудовища. 'Песочница' эта игра в возможности. Приручить рейдового монстра, обзавестись собственной армией призванных демонов или стать вожаком волчьей стаи (подобно Киплинговскому Маугли), - всё это возможно. Были бы талант да желание.
  Тем не менее, Артур не рассчитывал на то, что этот монстр будет применён в сегодняшней битве. Наоборот, в глубине души, парень надеялся, что Катрина не успеет на эту бойню. Но она успела и спасла всю его армию от неминуемого поражения, а лично ему, - жизнь. И плевать, что это игра, в которой виртуальная жизнь почти ничего не стоит. Всё, что происходило и происходит между ним и Катриной, не имеет к этому безумному виртуальному миру совершенно никакого отношения.
  А вот теперь, когда рядом с ним не было этой девушки, Артур испытал и грусть, и непонятную злость на её динозавра-токсикомана, и беспокойство за Катрину, и радость за неё. Последнее чувство, заставило парня грустно улыбнуться.
  ***
  - Тихо 'Рембрандт'! Своих, не узнаёшь? - странная фраза очередного рыцаря, который скрестил свой топор с секирой рыжебородого гнома, привлекла внимание Артура.
  - Да в гробу я видал таких 'своих'!! - в ярости воскликнул гном.
  - Кто-нибудь, успокойте этого коротышку. У меня важное послание для вашего лидера.
  - Вернер пропусти его, - распорядился Артур.
  Подняв забрало шлема, молодой парень внимательно всмотрелся в лицо Артура.
  - А я тебя помню! - наконец воскликнул 'незнакомец' и, резко развернувшись, рубанул какого-то рептилоида, подкравшегося к нему со спины. После чего, продолжил беседу, как ни в чём не бывало. - Мы с тобой встречались на рынке 'безземельных крестьян' под стенами Кальяруса, ты тогда ещё нам наводку на этого рыжебородого гнома дал.
  - А я тебя совершенно не помню, - признался парень. - Кстати, а ничего, что та рептилия была из твоего альянса?
  - Из моего бывшего альянса, - поправил Артура рыцарь. - И как же ты меня не помнишь? Я Кудряшка. Вспомни. Я тогда ещё про награду за голову той чокнутой, с арбалетом, у тебя выспрашивал.
  - Та чокнутая, мой заместитель и её зовут Катрина, - холодно ответил Артур. - А я глава этого альянса. И я вспомнил тебя. Но в шлеме, который скрывают твои кудри, тебя просто не узнать. Чего хотел?
  - Нефига себе ты себе тут карьеру сделал! - присвистнул в ответ Кудряшка. - А я походу вечно под этой рептилией ВсёПокусаю буду бегать. Ух и хитрая же эта чешуйчатая тварюга. Я то всё думал, почему на переговоры он послал именно меня. А тут, оказывается, все 'свои'.
  - Да я таких 'своих' на ... - снова начал было гном.
  - Вернер, хватит! - прикрикнул Артур и, повернувшись к Кудряшке, повторил свой вопрос - Так зачем тебя сюда прислали? Говорливый ты наш.
  - Дай, - махнул ркой Кудряшка, словно речь шла о пустяках. - Хотим, чтобы ты принял нашу гильдию в свой альянс. Ну и помог сейчас немного. Мы с охраной Снольда сражаемся. Но без подмоги, скорее всего, нас просто сомнут.
  - Помочь помогу, - кивнул Артур. - Тем более мы сами хотим поздороваться со Снольдом лично. А вот принять в альянс... - сделав паузу, Артур задумчиво посмотрел на парня. - Обсудим это после боя. Показывай направление.
  - Да, а что тут показывать. Вы же туда и движетесь. Ведь на звуки ругани этого седого психа идёте?
  - Крис, если ты думаешь что тут собрались более адекватные люди чем Снольд, то ты глубокого заблуждаешься, - прокомментировала слова 'кудрявого' парня Ванесса, вновь распрямившись в своём кресле. - Подойди лучше ко мне. Поговорим о твоём 'кусачем' родственничке, а заодно и Джеймсу поможешь.
  - Силлия! - с необычной радостью воскликнул 'кудрявый парень'. - Так это и правда вы?! - вытянувшись перед девушкой в инвалидном кресле, рыцарь торопливо снял шлем. - Приказывайте!
  - Кати кресло и отвечай на вопросы, - властно приказала 'Ледяная королева'.
  ***
  - Да мой родственничек уже давно подыскивал себе новый альянс. Он хоть и хитёр, но управление гильдией, это всё же не совсем его стихия, - кудрявый рыцарь осторожно катил инвалидное кресло Ванессы и с удовольствием отвечал на вопросы девушки. - Он же, случись что, сразу к вам Силлия за помощью и советом бежал. А к Снольду один раз так сунулся, так он его за хвост оттаскал.
  - В каком смысле 'оттаскал за хвост'? - не поняла девушка.
  - В прямом. Схватил этого рептилоида за хвост и запустил его в небо, словно 'воздушного змея'. Надо признать, я тогда искренне хохотал. Давно мечтал такое зрелище увидеть.
  - Ты так ненавидишь мужа своей сестры? - решил уточнить прислушивающийся к этому разговору, Артур.
  - Да не то чтобы ненавижу, - поморщился Кудряшка, - просто мутный он человек по жизни. Словно затворник какой-то живёт. Даже не представляю, что моя сестра в таком человеке нашла.
  - Рептилоиды патологически бояться предательства, - пожал плечами Артур. - А потому очень зависимы от тех немногих, кому они доверяют. Как следствие, они готовы пойти очень на многое, ради таких людей. Возможно, твоей сестре просто понравился человек, который не задумываясь, готов пожертвовать ради неё, если ни всем, то очень многим. И дело десятое, что эта жертва будет продиктована, прежде всего страхом потери, а не любовью.
  - Но жизнь ведь не игра, - резонно заметил Кудряшка. - И моя сестра в реале не за ящерицу выходила.
  - Но и выбрала она его, явно не за красивые глаза.
  - Это точно, - ещё раз скривился Кудряшка. - Такого урода ещё поискать надо было в нашем городке. Бледный, худой дистрофик. Ни о чём не может говорить, кроме как о своих схемах, блоках и хрен знает какой ещё электронной чуши.
  - Мы отвлеклись, - перебила парней Ванесса, попутно превратив брызги очередного взмывшего к небу фонтана в ледяные иглы. - Почему, ВсёПокусаю так долго выбирал новый альянс? Сомневаюсь, что он простил Снольду, свой 'полёт'.
  - А кому тут было примкнуть? Альянс Фермера (этого чокнутого с вилами) на востоке распался. В конечном итоге, от него остались только две мелкие гильдии, которых просто 'дожимали'. На юге 'Тамплиры', те ещё отморозки. Вон как их шаман гогочет. На севере эти обдолбанные 'Доминионцы', которые режут друг друга с куда большим удовольствием, чем своих врагов. На западе 'Небесные Атланты' которые, как и эти 'Сумрачные небеса', плевать на всех хотели с высокой колокольни. Доходили до нас слухи, как они с 'новичками' иногда поступают. И ведь попробуй потом только пикнуть что-то против. Тупо плати им взносы и помалкивай. А примыкать к более мелким альянсам, смысла нет никакого. За то время, пока вас не было Силлия, Снольд перессорился со всеми 'мелкими' соседями и стал прибирать их замки себе. Ну а то, как он при этом поступает с гильдиями, которые ушли от него в эти самые мелкие альянсы, мы насмотрелись. Видели все эти 'карательные набеги', когда не только игроки, но и даже гражданские НПСи вырезались под корень. Да и сами в таком пару раз поучаствовали.
  - Тогда почему бы вашей гильдии не вступить в альянсы из других регионов? - поинтересовался Артур. - Ведь насколько я понял, ты перечислил альянсы, которые живут на побережье Внутриконтинентального моря и вокруг Великих болот Севера. Но ведь это всего лишь часть огромного континента.
  - Все эти 'дальние' либо воюют, либо враждуют с 'ближними'. Если вступать в альянсы из другого региона, то это нужно бросать тут свои замки на произвол судьбы, и перебираться в тот регион. По другому тут просто не выжить. Средневековье, одним словом.
  - И много у вас замков? - уточнил Артур.
  - Два, - ответил Кудряшка.
  - Было же три? - удивилась Ванесса.
  - Как только вы 'пропали' Силлия, мы тут же вышли из альянса, вместе с другими гильдиями. Ведь сразу стало понятно, какие при Снольде там порядки установятся. Только в отличие от лидеров других гильдий, мой родственничек заплатил Снольду 'отступные' в виде замка. Потому нас и не тронули. Но толку от этого было мало. Идти, как я сказал, было некуда. Помыкались мы одни, посмотрели как Снольд медленно дожимает всех, кто под ним не прогнулся и вернулись обратно.
  - А почему решили теперь присоединиться к моему альянсу? - наконец Артур задал интересующий его вопрос.
  - Да это ВсёПокусаю на пару с Фермером что-то намутили. Я уже давно перестал понимать, что за бедлам вокруг твориться. Как только осадили этот город, так сразу же, то 'Тамплиеры' со своим шаманом, то дракон, то вон тот динозавр, то эта хрень с землетрясением и фонтанами. Так что я уже на всё плюнул и просто делаю то, что мне велят. Пускай потом эта ящерица сама всё расхлёбывает.
  - Как приятно побеседовать хоть с одним нормальным человеком, - облегчённо вздохнула Ванесса. - А то мне стало казаться, что это только я одна не могу найти во всём происходящем, хоть какую-то толику здравого смысла.
  ***
  - Почему мы остановились? - взволнованно спросил Кудряшка. - Вон же наши сражаются.
  - Не наши, а твои, - буркнул гном. - Парень сказал 'стоять', значит стоим.
  - Да пошли вы!
  Снова нацепив на голову свой шлем и перехватив поудобней свой топор, Кудряшка бросился, было на подмогу своим согильдийцам. Однако, сильный толчок тауренши Кэрны заставил этого вояку распластаться на земле.
  - Ванесса, если побежит или поползёт вперёд, приморозьте его к земле, - распорядился Артур.
  - Да какого чёрта вы творите?! - возмущённо воскликнул Кудряшка. - Силлия сделайте же что-нибудь.
  - Сожалею Крис, но я, так же как и ты, делаю только то, что мне говорят, - холодно ответила девушка.
  - Кэрна, возьмите нашего огра и разберитесь с отрядом 'Стрел', который пытается нас преследовать, - тем временем распорядился Артур. - Всем остальным быть готовыми отразить атаку.
  В нескольких десятках метров от отряда Артура развернулся бой между согильдийцами Кудряшки и игроками всевозможных гильдий, которые всё ещё входили в альянс 'Серебряные стрелы'. И Артур непременно бы вмешался в эту битву, если бы он случайно не встретился со взглядом седого воргена. Вопреки всем ожиданиям Артура, Снольд не зарычал и не разразился проклятиями. Он даже не стал 'мериться' с парнем взглядом. Глава 'Стрел' просто попытался раствориться в общей куче мале.
  - Лийса, опутай растениями всех, кто тут сражается, - наконец после всех раздумий попросил тролльчиху Артур.
  - Возможно, на 'всех' сил уже не хватит, - на всякий случай предупредила Лийса, начав читать заклинание.
  Визг копещицы Ишы совпал с хрипом воргенши Фриды, которая успела заслонить девушку от удара. Огромный меч, если этот здоровенный тесак вообще можно было назвать мечом, проткнул художницу насквозь.
  Обернувшись на звук, Артур увидел латника ростом под два с лишним метра, облачённого в практически такие же доспехи 'тяжёлого конного рыцаря', в которые перед самым боем, успели содрать с Иши. Однако, та гора железа, в которую был закован этот здоровяк, нисколько не стесняла его движений. 'Легким взмахом' руки этот 'броненосец' поднял свой тесак с насаженной на него воргеншей над своей головой, и затем резко опустил его к земле. При этом слетевшее с меча тело художницы, рухнуло у ног Артура.
  Не обратив никакого внимания на настоящий звериный рёв со стороны сражающихся орков, рыцарь повернул голову, накрытую стальным рогатым ведром к Ише.
  - Бьёрн, стой! - остановил парень воргена, бросившегося было на помощь. - Ванесса, превратите это бронированного гада в ледяную статую!
  В тот же миг почти весь рыцарь покрылся льдом. Почти, ибо его шлем, из под которого послышался гулкий смех, покрылся всего лишь инеем.
  - Ванесса, в чём дело? - спросил ничего не понимающий Артур.
  - Он такой же, как и мы, - ответила девушка, имея ввиду, что перед Артуром стоит очередной 'игрок от корпорации'. - Наверно, какая-то из его характеристик отразила...
  - Ванесса! - успел лишь крикнуть рыжий хаджит Смит, когда в так и не успевшую договорить девушку вонзилась синяя, переливающаяся в лучах заходящего солнца, стрела.
  Практически тут же раздался ледяной треск и сковавший громадного рыцаря лёд, разлетелся на тысячу мелких осколков. А ещё через секунду к ногам Артура 'прилетел' огр Трым, которого как пылинку откинуло от шагающего к Артуру эльфийского мага.
  - Ну вот теперь ты мне за всё ответишь! - злорадно воскликнул эльф, обращаясь к Артуру. - Знаешь, какие мне пришлось испытать унижения, когда все узнали, что какой-то нубяра в бичешмоте раскроил мне голову? Сколько насмешек мне пришлось выслушать в свой адрес?!
  Презрительно взглянув на огра, который попытался подняться на ноги, маг взмахнул рукой и, поднявшийся вихрь, буквально вдавил Трыма в землю.
  Неожиданно кто-то мерзко хихикнул за спиной Артура.
  - Ну, что готов принять меня в свою гильдию недоумок? А куда, кстати, подевалась твоя ящерка? Без неё, как я погляжу, ты и не так уж и крут.
  - И ты Брут? - лишь улыбнулся Артур, опустив взгляд на гоблина с зелёным кинжалом.
  - И я, - кивнул гоблин, и крикнул рычащему Бьерну. - Придурок, выходи из игры, иначе моя сестра проделает в твоей бабе лишнюю дырку.
  - Бьрн, Лийса, - выйдите, распорядился Артур. - Кудряшка, Иша, вы тоже. Это вас не касается.
  Завертев головой, Бьёрн взглянул на свою жену и неожиданно набросился на 'оттаявшего' рыцаря.
   - Бьёрн!! - попытался было остановить Артур воргена, но было уже поздно. Небрежным взмахом своего тесака, рыцарь перерубил рукоять топора нападающего воргена. Затем этот 'бронированный силач' схватил Бьёрна за шею, и, оторвав от земли, задушил его. Тело Бьёрна и тело его супруги, пронзённое стальной стрелой, упали на землю одновременно.
  - Дайте им выйти из игры! - прокричал парень, бессильно наблюдая за тем, как рыцарь сделал шаг в направлении к полуголой копейщице.
  - На колени! - наконец раздался знакомый Артуру рык. - Вы три ничтожества! Гном, способный создавать лишь жалкие 'малёвки', кошак, вечно прячущийся за юбкой этой ледяной стервы, и мальчишка, возомнивший себя Богом. На колени предо мной!!
  
  21
  
  - Я и безоружный перед тобой не ползал, а теперь уж и подавно, - с ненавистью промолвил гном.
  - Иша, Кудряшка, - выходите из игры, не медленно, - ещё раз приказал Артур.
  - Да, - великодушно разрешил Снольд, - Можете проваливать жалкие крысы. Вами я займусь позже, если вы вообще когда-нибудь осмелитесь зайти в 'мой мир'. Сейчас же мне интересны только эти трое.
  Вскочивший на ноги, ещё в момент убийства Фриды, Кудряшка, поднял забрало своего шлема и плюнул под ноги Снольда. И почти тут же за спиной зарычавшего воргена нарисовался рептилоид, закованный в стальную броню с головы до самого кончика хвоста.
  - Идиот, - прошипела ящерица. - Прос-с-си прощение у гос-с-сподина Снольда.
  - Какого хрена? - только и смог выговорить простодушный парень, с удивлением уставившийся на рептилоида.
  - Бунт твоего родственника против Снольда, - это всего лишь театральная постановка, - пояснил Кудряшке Артур. - Эта ящерица и не собиралась менять альянсы. Они просто заманивали меня сюда.
  - Но как же тогда?... - хотел что-то спросить кудрявый парень и неожиданно побагровел от злости. - Ты же подставил нас всех! Меня, сестру, друзей, - мы же все думали, что действительно выходим из альянса этого козла!
  Зло зашипев, рептилоид ударил хвостом по земле.
  - Я вернул нам замок, - наконец пояснил своё 'предательство' ящер.
  - Да пошёл ты со своим замком мудак, - кинувшийся было на ящерицу Кудрящка, был остановлен откликом Артура.
  - Где ещё один? - в наступившей тишине спросил Артур.
  - Кого тебе ещё надо? - спросил Снольд.
  - Человек, который убедил Ванессу покинуть игру, доверив вам управлением альянсом, затем придумал аферу с выходом из игры таких игроков как мы, и, наконец, мастерски воспользовавшись очередным 'предательством' Фермера, организовал этот бутафорский бунт и великолепную засаду. Где он?
  - Это всё я организовал!! - проревел ворген.
  - Не льстите себе, - скептически улыбнулся Артур. - Вы отличный воин, у вас великолепный жизненный опыт, но вы не способны на такие многоходовые комбинации. Вы же сами сказали, что у вас копеечное образование. А человек, который придумал всё это, помимо того, что он прирождённый интриган, ещё и должен обладать коммуникабельностью, усидчивостью и просто огромным багажом знаний. Ведь наверняка, это он занимался в вашем альянсе экономикой, администрированием и возможно даже политикой. Как-то слабо верится, что вы, с вашей вспыльчивостью, и Фермер, с его 'пассивным пофигизмом' завязанным на мечте об уединённой ферме, всем этим занимались. И кстати, вы признаёте, что афера с выходом из игры, всего лишь замануха для лохов? Корпорация - разработчик никогда и никого не собиралась выпускать из этого мира.
  Прорычав в ответ что-то невразумительное, седой ворген демонстративно сделал шаг вперёд.
  - Моё терпение кончается говнюк. Падай на колени, или я заберу у тебя всё, что ты имеешь в этом мире.
  - Лохи, - с презрительной усмешкой Артур окинул взглядом собравшихся 'людей' Снольда. - Вас всех использовали и выбросили на свалку истории этого мира, а вы даже и не заметили этого.
  - Довольно! - проревел ворген.
  - Я встану перед вами на колени! - в спешке прокричал Артур, остановив тем самым атаку. - Но перед этим, скажите, сколько замков осталось у вашего альянса?
  - Что за хрень ты несёшь?! - прорычал Снольд, тем не менее, весьма удившись странному вопросу Артура.
  - Замков! - повторил Артур. - Сколько замков у вас осталось?
  Сделав пару шагов назад, седой ворген задрал голову к небу и неожиданно удивлённо стал водить пальцем в воздухе, словно перечитывая строчки, которые возникли у него перед глазами.
  - Перед боем, я узнал, что 'Тамплиеры' не осадили ни один из ваших замков, - спокойно начал объяснять Артур седому воргену, уставившемуся в никуда. - Это показалось мне весьма странным, учитывая, что у моих новых 'союзников' репутация 'падальщиков' гремит, чуть ли не на весь континент. Вывод прост, вы доверили охрану своих замков, какому-то весьма сильному альянсу. Настолько сильному, что с ним не захотели связываться даже 'отмороженные' 'Тамплиеры'. Такой альянс в нашем регионе всего лишь один, - 'Небесные Атланты' Затем, из рассказа Кудряшки, я понял, что большинство замков в вашем альянсе принадлежит либо лично вам, либо вашей гильдии, а к остальным замкам вы наверняка имеете право кого-то 'доверенного' доступа. Подобный функционал, я недавно получил над замком 'Когорты Рима', причём глава этой гильдии, вообще не знала о том, что я в любой момент могу пустить её 'сарай' на дрова. Но вы не похожи на управленца. Скорее всего, вы 'передоверили' управление 'своими' замками тому человеку, благодаря которому вы и занимаете своё нынешнее положение. Поищите название 'пропавших' замков, в списках собственности альянса 'Небесных Атлантов'. Сомневаюсь, что они успели переименовать свои новые 'игрушки'.
  - Какой бред! - сквозь зубы прорычал ворген. - Они не могли!
  - Возможно, что 'Атланты' и не планировали это заранее, - согласился с воргеном Артур. - Скорее всего, вначале они подогнали свои войска к вашим замкам именно для 'охраны', в рамках какого-то союзного договора. Но после бунта Фермера и объявления о том, что в игре вновь объявилась Ванесса, они поняли, что игра окончена и решили действовать. Вы им больше не нужны. Теперь, во всём нашем регионе остался только один крупный альянс помимо 'Небесных Атлантов', - 'Истинные Тамплиеры', которые с трудом, но собственными силами, сдерживают вторжение в наш регион 'Сумрачных небес', - настоящего гиганта среди прочих альянсов. По сути, за свой собственный счёт, 'Тамплиеры' оказывают 'Атлантам' неоценимую услугу, не давая их основным конкурентам получить доступ к побережью Внутриконтинентального моря. Так что война с 'Тамплиерами', 'Атлантам' не выгодна и вряд ли произойдёт в ближайшее время. Даже если 'Тамплиеры' начнут 'брать на абордаж' суда 'Атлантов', то всё будет списано на 'недоразумение' и 'недопонимание'. Другой же крупный альянс в нашем регионе, 'Доминион', не вылезает из междоусобных войн. Постепенно откатываясь на север этих болот, он медленно загнивает, и откалывающиеся от него гильдии переходят к 'Атлантам'. Потому что благодаря вашей безрассудной политике Снольд, основанной на 'дожиме' мелких альянсов и независимых гильдий, им больше не к кому идти. В некотором смысле, вы прекрасно исполнили роль цепного пса 'Атлантов', который кидался на всех, кто не желал склонить голову перед его покровителями. Однако, когда необходимость в цепном псе исчезла, от него просто избавились, вышвырнув на улицу. Ведь в сегодняшней политической ситуации, самый опасный враг для 'Атлантов' на всём северном побережье - это именно вы. Я, со своими двумя замками и разрушенным нейтральным городом, не в счёт. Для 'Атлантов' мой альянс всего лишь 'клоповник', в который вселились неадекваты со всего континента. Кроме того, поссорившись с 'Сумрачными небесами' я неожиданно оказался в 'правильном политическом векторе'. Что не скажешь о вас. Пытаясь понравиться 'Сумрачным небесам' и воюя с 'Тамплиерами', - вы совершили свой главный и последний политический просчёт. И сейчас, я хотел бы узнать от вас всего лишь одну вещь, - человек, который спланировал за вашей спиной все эти аферы с Ванессой, с 'выходом из игры', с этой 'ловушкой' для меня, кто это был? Он из альянса 'Атлантов'?
  - Это бред, - отказался поверить в очевидное Снольд. - Это всё твои жалкие потуги, вывернуться из того говна, в котором ты только что оказался.
  - Причём тут мои 'потуги' и потеря всех ваших замков, - развёл руками Артур. - Да и незачем мне 'выворачиваться'. Выключите уже это бесполезное игровое меню и оглянитесь вокруг себя. Вы проиграли Снольд.
  ***
  Свернув игровое меню, Снольд заозирался по сторонам и угрожающе зарычал.
  Вокруг седого воргена и его компании сомкнулось плотное кольцо защитников города Шшарисс. Не обращая никакого внимания на бьющие из под земли десятки, а то и сотни гейзеров, появления каждого из которых сопровождалось весьма ощутимым землетрясением и быстро прибывающую воду, все хмуро смотрели на бывшего лидера весьма сильного альянса в этом регионе, который в один миг стал никем. Исключением, пожалуй, являлся здоровенный орк, который замер напротив тяжёлого латника и, с трудом сдерживая свой гнев, периодически косился на Артура.
  - Ты, - ткнул Артур пальцем в эльфийского мага, который по какой-то причине был им недоволен. - Ты вообще кто такой? Когда я тебе успел раскроить голову?
  - Ты это серьёзно? - искренне удивился эльф.
  - Абсолютно серьёзно. Я действительно, тебя не помню. Ты кто?
  - Я МегаМагус, бывший заместитель главы 'Алого Легиона'.
  - И? - спросил Артур. - Думаешь, что твой дурацкий ник, мне о чём-то напомнит?
  - Мы с тобой сражались на болоте, когда ты решил вступиться за эту мерзкую рептилию в чёрном балахоне, - начал было объяснять маг, но Артур уже небрежно отмахнулся от него рукой и повернулся к огру.
  - Делать целью своей жизни месть человеку, который тебя даже и не помнит, - это ещё тот идиотизм. Трым, разберись с ним. Нехорошо заставлять других доделывать свою работу. Кудряшка ты с нами или со своим родственником?
  Поднявшийся на ноги огр, проревел своё коронное 'Трым давить!' и понесся на эльфа, который лихорадочно защёлкал пальцами. Но вместо ожидаемого эффекта от этих щелчков, позади ушастого мага раздался лишь смех шамана.
  - Стихии отвернулись от тебя!! - в своей неподражаемой манере, пояснил бледнеющему магу шаман.
  В следующий миг орг сбил с ног щуплого эльфа и принялся яростно втаптывать его в землю.
   - Разговоры сейчас бесполезны, - тем временем обратился Артур затравленному седому волку. - Все слишком возбуждены и навряд ли прибывают в том расположении духа, чтобы проявить к вам хоть какое-то подобие милосердия. И в данной ситуации, я просто не хочу вмешиваться в происходящее. Вы попытались прыгнуть выше своей головы и в итоге, у вас получилось то, что получилось. Но перед тем как всё начнётся, я хотел бы вам напомнить своё предложение, которое я сделал при нашей первой встрече.
  - Щенок, - прорычал ворген. - Рано или поздно, тебя раздавят также как и меня.
  - Не сомневаюсь, - к всеобщему удивлению Артур снова согласился с воргеном. - Как сказал один из присутствующих здесь: 'Рано или поздно, найдётся кто-то сильнее, быстрее и умнее'. Но я надеюсь на то, что когда это произойдёт, мы сможем посмеяться над этим в каком-нибудь ресторанчике в реальном мире.
  - Ты хочешь, чтобы я купился на свой же собственный бред? - спросил Снольд парня, явно давая понять, что он понял намёк на возможность выбраться из этой игры.
  - У этого бреда есть реальный срок, - пожал плечами Артур. - Один 'реальный' год. После этого либо всё, либо ничего. Верить ли вам этому 'бреду' или нет - решайте сами. Но опоздавших пассажиров, 'электричка' ждать не будет. А следующего локомотива, будем реалистами, вам уже не дождаться.
  - Время! - раздался нетерпеливый возглас орка, напомнивший Артуру о том, что у подавляющего большинства игроков лимит времени на пребывание в этой игре ограничен.
  - Простите, - извинился Артур перед вновь зарычавшим воргеном. - Но народ жаждет мести и зрелищ.
  ***
  Последние извинения Артура перед Снольдом совпали с лязгом скрестившегося оружия между тяжёлым латником и орком. Эти двое 'силачей' даже и не думали уворачиваться от ударов, делать обманные выпады или совершать иные 'кульбиты фехтования'. Они просто скрестили оружие и начали 'давить' друг на друга. Такую же неожиданную пассивность проявил и рептилоид ВсёПокусаю. Эта рептилия просто смотрела на занесённый над ней топор Кудряшки, даже и не думая увернуться или парировать атаку.
  Совсем другая история была со Снольдом, у ног которого уже валялась пара 'особо шустрых' игроков.
  - Не пойдёшь? - спросил Артур у рыжебородого гнома, кивнув на Снольда.
  - Да знаешь, как-то уже и не хочется, - признался рыжебородый. - Странное чувство. Вроде бы ты всего добился, осталось только подойти и забрать, а не охота.
  - Бывает, - кивнул Артур.
  - Пойду, доспехами Кэрны займусь, пока их рыжий кошак не прибрал, - опустив свою секиру, сгорбившийся гном, побрёл сквозь толпу игроков к телу воительницы.
  - Кошак, побежал искать нашего лысого снайпера с зачарованными синими стрелами, - на всякий случай крикнул Артур, так и не обернувшемуся гному.
  - Стойте, я в его гильдии!
  Неожиданный вскрик гоблина, заставил парня обернуться к коротышке.
  - О-о-о! Так ты изъявил желание вступить в мою гильдию? - поинтересовался Артур, махнув игрокам, чтобы те оставили носатого и стоявшую рядом с ним эльфийку в покое.
  - Так я и никогда и не отказывался, - правдиво заявил гоблин. - Обещал подумать и вот, надумал.
  Глядя в 'кристально честные' глаза гоблина Артур неожиданно для себя рассмеялся.
  'Пиррова победа!' Парень понял, с чего вдруг на рыжебородого гнома напала такая апатия. У них отняли победу. Они победили дракона, отстояли город рептилоидов, разбили армию Снольда, добрались через разверзнувшийся вокруг них ад до самого Снольда, и что в итоге? Перед ними предстала жалкая шавка, которую выпнули на улицу собственные хозяева. Вот он, жалкий, загнанный в угол и преданный всеми ворген, отмахивающийся своим топором от наседающей толпы. С таким ли противником Артур сражался всё это время? Со стариком, который оказался ни на что больше не способным, кроме как рычать на всех, да махать топором? Конечно же нет. Но тогда где тот человек, который стоял за спиной Снольда? А он просто ушёл. Этот человек даже не посчитал нужным, взглянуть на Артура. Он снова отмахнулся от парня как от надоедливой мошкары, бросив ей на растерзание свою облезшую псину. Крошки с барского стола, на которые с жадностью набросились тараканы.
  И самое противное во всей этой ситуации заключается в том, что Артур ничего не мог поделать, кроме как смеяться над собственным бессилием. Глава карликового альянса, который в любой момент может повторить судьбу этого седого воргена, просто потому, что 'сильным мира сего' в один прекрасный момент могут надоесть и эти забавные таракашки под ногами.
  - Убей себя, - отсмеявшись, неожиданно холодно приказал Артур гоблину.
  - Чего? - видимо коротышка не поверил своим ушам.
  - Ты хочешь в мою гильдию или просто хочешь сохранить себе жизнь? - пояснил свой приказ Артур. - Если в гильдию, то убей себя. Если жизнь, то забирай свою сестру и проваливайте с моих глаз.
  - То есть умереть должен только я, - уточнил гоблин, что-то прикидывая для себя.
  - Да, - кивнул парень.
  - Окей босс, - поклонившись Артуру, коротышка проткнул себя своим собственным кинжалом.
  - Вы чокнутый, - только и смогла прокомментировать эльфийка смерть своего брата.
  - Это уже давно не новость, - холодно поглядев на девушку, Артур задал ей вопрос, - Как долго вы будете позволять своему брату помыкать вами?
  - Простите?
  - В игре есть функция 'самоубийство', - пояснил свой вопрос Артур. - Протыкать себя кинжалом было не обязательно. Думаете, что ваш братец забыл или не знал об этом? Сомневаюсь. Не такой он человек. Тогда зачем он устроил этот спектакль с пронзанием себя кинжалом на глазах у своей сестры? Ответ прост, наверняка он будет давить на вашу жалость и вопиющую к нему несправедливость, которую ему приходиться 'терпеть' ради вас. А потом будет очередная афера, в которую он обязательно втянет вас, как свою должницу и в результате ваш долг только увеличится.
  - Вы так уверены в этом? - высокомерно спросила девушка. - Да вы действительно шизофреник, которому везде мерещатся заговоры.
  - Одной из фраз вашего брата, при вашей с ним следующей встречи, будет если не дословно, то очень похожа на: 'И снова мне пришлось умереть ради тебя. Теперь ты моя должница'
  - Да он всегда говорит подобное.
  - И вы постоянно не вылезаете из его долгов? - улыбнулся длинноухой девушке Артур. - Как долго это будет продолжаться? До какого абсурда это должно дойти, чтобы вы поняли, как жалко вы выглядите в глазах других людей?
  Не дождавшись ответа. Артур развернулся и уверенным шагом пошёл к размахивающему топором седому воргену.
  - Приглашение в гильдию я вам кинул. Остальное, решайте сами. Или вы опять нуждаетесь в совете своего брата? - так и не обернувшись, выкрикнул он растерянной эльфийке.
  ***
  Взмах топора и очередной рыцарь с намалёванным на нагруднике мальтийским крестом упал к ногам Снольда. Не тратя время на повторный замах, седой ворген сделал шаг вперёд и саданул локтём по роже недоумка в античных доспехах. Очередной взмах топора, и его удар неожиданно был парирован огромным топором принадлежащий таурену с красным крестом на груди.
  'Тамплиеры! - мысленно взревел Снеольд. - Жалкие падальщики! Не удержались от соблазна лично вбить последний гвоздь в крышку моего гроба!'
  Взвыв от раздирающей его душу злобы, ворген отпрыгнул от нового противника и крутанулся волчком, одновременно присев. Новый удар таурена ожидаемо прошёл над головой Снольда, в то время как его топор рассёк воздух в миллиметре от коленок отпрыгнувшего бычары. Придя в ярость от такой 'наглой ловкости' своего нового противника, ворген резко распрямился и, занеся над своей головой топор, ринулся в лобовую атаку. Однако тут же упал от чей-то подножки.
  Новый противник навалился на воргена всем телом и отдал властную команду
  - Держите его крепко!
  В ту же секунду десятки рук придавили Снольда к земле.
  - Ублюдки! Скоты! - зарычал ворген. - Сражайтесь как мужчины, трусы!
  - Удивлён, что вы до сих пор его не убили, - неожиданно спокойный и надменный голос заставил замолкнуть взбешённого волка.
  - А он мне ещё в хозяйстве пригодиться, - ответил Артур своему новому собеседнику.
  Перед парнем стоял весьма рослый эльф с необычно крепким для этого народа телосложением. Практически бодибилдер.
  - Уберите от меня свою ящерицу и эту надоедливую девчонку, - после паузы, наконец, распорядился эльф. - И добейте уже этого неандертальца.
  - А если не уберу и не добью?
  - Да как хотите, - презрительно скривившись, ушатый 'качок' окинул взглядом Артура с головы до ног. - Только не рассчитывайте на то, что это улучшит моё мнение о вас.
  - Судя по вашему лицу, ваше мнение обо мне и без этого было не на самом высоком уровне.
  - А на что вы рассчитывали? - резонно спросил эльф. - Вам ведь знакома поговорка о том, что о человеке судят по его окружению. Так оглянитесь и посмотрите, кто вас окружает. И в довесок к этим людям, вы ещё хотите взять к себе эту облезлую шавку. Объясните мне, зачем вы убили всех моих людей? Какой в этом был смысл?
  - Без понятия о чём вы сейчас говорите, - признался Артур и обратился наконец к хвостатому рептилоиду стоявшим за его спиной. - Длиннохвост, может, пояснишь мне, почему я не видел тебя на поле боя и где ты нашёл этого человека?
  - Мы пошли в обход! - опередила зашипевшего рептилоида шустрая девчонка с беличьим хвостом. - Дядя Длиннохвост сказал, что такого дурака как ты, охранять всё равно бесполезно, а потому мы займёмся охотой за Снольдом.
  - Спасибо за лестное мнение обо мне, - улыбнулся Артур рептилоиду. - И что было дальше?
  - Они вышли на мой отряд, - кратко ответил эльф. - Признаться, тогда это поразило меня, так как я думал, что эти двое выполняют ваш приказ. А значит, вы настолько незаурядная личность, что смогли предугадать даже мои действия. Поэтому я и затребовал встречу с вами. Но вместо того, что бы сопроводить меня к вам, они принялись вырезать мою охрану.
  - Лиш-ш-шняя обуза, - пояснил Длиннохвост массовое убийство.
  - Варвары, убийцы, аферисты и откровенные дауны, - вот ваше окружение Артур, презрительно скривился эльф. - Теперь я вижу, что переоценил вас. Вы даже не можете контролировать тех, кого вы загребли в свою гильдию. 'Пошли в обход, так как вы всё равно умрёте', замечательная фраза. Думаю, ещё один такой недоумок, - с этими словами эльф ткнул пальцем в Снольда, - прекрасно впишется в вашу компанию.
  - На этого недоумка работали когда-то и вы.
  - Ха, ха, ха, - надменно и с паузами сказал эльф. - И ещё три раза по 'ха'. Удачная шутка. Особенно, если учесть, что я никогда не состоял в его альянсе.
  - А в каком альянсе вы состоите? 'Небесные Атланты'?
  Вздохнув, эльф посмотрел на Артура, словно на маленького ребёнка, который спросил у родителей: 'Откуда берутся дети?'. И складывалось впечатление, что он вот-вот начнёт рассказывать про капусту.
  - Вы зациклены на этом регионе, - наконец решил пояснить эльф. - 'Небесные Атланты' 'Истинные Тамплиеры' 'Сумрачные небеса' - это всего лишь часть общей политической мозаики, из которой сложен этот континент.
  - А играете ли вы по правилам этой мозаики? - неожиданно спросил Артур. - Те люди, с помощью которых... Минуту!
  К удивлению эльфа, Артур вдруг зажал уши.
  ***
  Дело было в том, что чуть в стороне от большого круга из игроков, которые окружили Артура и его собеседника, был круг поменьше, в котором шёл поединок между орком и тяжёлым латником. Хотя, это поединок был практически завершён, и толпа зрителей, которая в основном состояла из соклановцев орка, отчаянно пыталась подбодрить своего, упавшего на землю 'вождя'. Неторопливо подойдя к, пытающему подняться орку, тяжёлый латник со всей силы пнул его по животу. Одновременно отразив своим тесаком, удар меча какого-то рыцаря-мальчишки, посмевшего нагло вмешался в этот поединок. Звонко тренькнув, меч этого 'наглеца', решившего вступиться за своего отца, переломился у рокояти, а 'рогатое ведро', надетое на голову тяжёлого латника, неторопливо повернулось к нему. Небрежно оттолкнув мальчишку рукой, латник с разворота ударил кулаком в опущенное забрало второго рыцаря, который попытался атаковать его со спины. Забрало тут же прогнулось внутрь, и испуганный вскрик, ознаменовал 'гибель' младшего сына орка, которого выкинуло из игры от болевого шока.
  Зарычав от гнева, глава семейства вскочил на ноги и сразу же был отброшен в толпу, пинком ноги. Из под 'ведра' снова раздался гулкий смех и, картинно развернувшись к старшему брату поверженного мальчишки, латник занёс над ним свой здоровенный меч.
  Однако, чья-то тень, заслонившая солнце, и неожиданно смолкшая толпа, заставили 'палача' резко развернуться в сторону нового противника и в подробностях рассмотреть острые клыки динозвавра. Через секунду клыки сомкнулись.
  Задрав голову к небу и заглотнув болтающиеся из его пасти ноги 'латной консервы', новый питомец Катрины победоносно взревел и выплюнул к ногам удивленного эльфа - бодибилдера помятое рогатое ведёрко, которое служило латнику шлемом.
  ***
  - Те люди, - как ни в чём не бывало, продолжил разговор Артур, - с помощью которых якобы велись переговоры о возможности 'освобождения' из этой игры таких как Снольд, - они же наверняка были как-то связаны с компанией-разработчиком. Может это были модераторы, может ещё кто. Но, скорее всего, они могли пользоваться какими-то читами, недоступных для большинства игроков в этой игре. А значит, и не придерживались общеигровых правил. Так играете ли вы сами по общим правилам этой 'мозаики'? Кто вы на самом деле?
  - То есть вам кажется, что вы натолкнулись на некий тайный заговор, в который замешена компания-разработчик? - улыбнулся Артуру эльф. - А вы ещё помните свой игровой ник, Артур? Мне кажется, что врачи всё же не ошиблись с диагнозом шизофрении, который они поставили в отношении вас.
  - Хорошо что вы заговорили о игровом нике. Я не могу прочесть его. Это тоже возможно правилами игры?
  - Что вы сказали? - наконец-то с лица эльфа сползла надменная улыбка.
  - Если залезть в игровое меню, то можно прочесть, что вы эльф под ником Нимрод. Весьма интересный ник для эльфа, игровые ники которых обычно заканчиваются на 'с'. И весьма странное, если не знать библейскую историю о Вавилонской башне. Ведь Нимродом звали царя, который по преданиям и затеял строительство этой башни. Впрочем, это не важно. Главное, что если отключить все вспомогательные функции этой игры. Например переводчик, некий адаптатор, который позволяет нам читать тексты, независимо от того, на каком языке они написаны, и кучу других опций, то в отличии от других игроков, вы останетесь без игрового ника. Так кто вы? Что за Вавилонскую башню вы пытаетесь построить в этой игре?
  - Как интересно, - после долгого молчания задумчиво промолвил эльф. - Выйдите из игры. Обсудим всё в реале.
  - Я не могу, - развёл руками парень.
  - Бросьте, - эльф снова нацепил на себя надменную маску. - Также как и эта 'Ледяная королева' Ванесса, вы имеете право покинуть эту игру в любой момент. Выходите и не ломайте передо мной эту комедию!
  Испуганный вскрик подбежавшей к Артуру Катрины и гомон удивлённой толпы растворились в темноте, которая окутала растерявшегося парня.
  
  22
  
  Положу в конверт лист бумаги с парой слов,
  Пусть узнаешь ты, что я жил тобой
  И на что готов был.
  
  В том конверте грусть, мелочь или суть,
  Сорок два часа из жизни путь.
  Мимо городов, мимо чьих-то снов,
  Тот конверт летел, но не успел.
  
  Грустью лягут мысли на листе,
  Пара капель слёз на уголке.
   ...
  - Интересная песня, - задумчиво глядя на Артура, Зоя отпила из бокала вино. - Ты арендовал весь этот ресторан на ночь?
  - Почему ты так решила?
  - Тут никого нет кроме нас. Откуда у тебя такие деньги?
  - Вообще-то денег у меня как раз и нет, - смущённо признался парень, - так что я хотел бы попросить тебя оплатить наш сегодняшний ужин.
  - Великолепно!- закатила глаза Зоя. - Артур, ну вот почему у тебя всё никак у людей?
  - Так вышло, - смущённо улыбнулся своей невесте парень.
  - За ресторан тоже придётся платить мне?
  - Нет, - поспешил успокоить девушку Артур. - С директором ресторана я договорился. Оплатить придётся только ужин.
  - Хорошо, - вздохнула Зоя - заказывай горе ты моё луковое.
  - А можно не стесняться в ценах? - улыбнувшись, поинтересовался Артур.
  - Я тебя сегодня придушу, - пообещала в ответ Зоя.
  - Ну, хорошо, - вздохнул парень. - Тогда закажу себе минеральную воду.
  Поджав губы, девушка посмотрела на улыбающегося Артура и пнула его ногой под столом.
  - Ай, как больно-то! - воскликнул парень.
  - Это только начало, - пообещала 'садистка'. - В постели ты у меня сегодня каждый потраченный рубль отработаешь.
  - А уже можно?
  - Что за не здоровая радость?
  - Ты нисколько не изменилась за четыре года, - с неожиданной грустью сказал Артур. - Каким же я был тогда дураком, что отпустил тебя.
  - Четыре года?- удивилась Зоя. - Мы же с то бой познакомились буквально несколько месяцев назад.
  - Да, - согласился с девушкой Артур. - Но до этого мы вместе проработали четыре года в банке твоего отца. В одном здании. И четыре года назад мы с тобой впервые встретились. Ты тогда на меня жутко кричала, а потом ткнула в меня пальцем и спросила у моих коллег в кабинете, кто нанял на работу такого идиота?
  - Не помню, - после долгой паузы, призналась девушка.
  - Зато я запомнил. Представляешь, слушаю я музыку, попиваю чай, отгадываю кроссворд, и вдруг кто- то стягивает с меня наушники и бросает тяжёлые папки мне на стол. От чего кружка чая, которую я держал в руке, выливается тебе на юбку. А я со злости обзываю тебя дурой.
  - Постой! Точно! Ты же тот придурок, что всё время улыбался как ненормальный, пока я выговаривала ему всё, что о нём думаю. Боже! Как же ты с тех пор изменился. Но мне же пообещали, что тебя уволят в тот же день.
  - Ты разочарована?
  - Не удивлена, - поправила Артура девушка. - За тебя тогда, наверняка, вступился твой бывший начальник, - этот пузан с липкими руками. Меня каждый раз передёргивало, когда до меня 'случайно' дотрагивался.
  - Мне тогда объяснили, кто ты такая и приказали не попадаться тебе на глаза, если я дорожу своей работой. Глупо вышло. Нужно было всё же ворваться в твой кабинет с извинениями и попытаться познакомиться.
  - Думаешь, тогда бы, четыре года назад, я обратила на тебя внимания?- с ласковой улыбкой весело спросила Артура Зоя.
  - Ещё бы не обратила!- в тон ей ответил Артур. - Я же тогда был молодым красавцем!!
  ***
  - Ну! Так долго ещё ждать, когда ты мне подаришь кольцо? - наконец спросила Зоя, когда им принесли заказанную еду.
  Поманив девушку пальцем и перегнувшись через ресторанный столик, Артур заговорщически прошептал
  - Откуда знаешь про кольцо?
  - Не скажу, - таким же шёпотом ответила Зоя..
  - Ну и не надо, - обиженно прогундосил Артур. - Всё равно нет у меня никакого кольца.
  - Та-а-ак. И на что же ты тогда потратил все свои деньги и так внезапно подорвался в Москву? Анатолий сказал, что ты поехал за кольцом, которое ты заказал через него по какому-то особому каталогу.
  - Так и знал, что он меня предаст, - стукнул по столу Артур. - За что хоть этот ненормальный программист меня продал?
  - За монитор, с каким-то там эффектом, и ещё какую-то жутко вонючую железную коробку, на которую он при мне чуть ли не стал молиться.
  - Предатель, - лишь вздохнул Артур.
  - Ещё какой, - кивнула девушка. - Так зачем, говоришь, ты ездил в Москву?
  - Я встречался с твоей матерью.
  В ресторане повисло тягостное молчание.
  - Не смешно, - наконец промолвила Зоя.
  - Мне тоже не смешно, - согласился с девушкой Артур. - И признаться, я всячески откладывал этот непростой разговор, потому что, похоже, мы подошли к финалу наших романтических отношений.
  - Постой! - вдруг с каким-то испугом воскликнула девушка. - Погоди.
  Залпом допив вино из бокала, Зоя прикрыла лицо руками.
  - Значит всё же финал, - наконец прошептала она. - Я так и знала, что всё это было слишком красиво, чтобы быть правдой. Москва, дорогое кольцо, ресторан, - ведь я всегда знала, что красивых сказок в жизни не бывает. Просто отказывалась в это поверить. Боже! Какая я всё таки дура! До самого последнего момента верила, что ты подаришь мне кольцо. Помолчи, - прервала девушка, пытающегося что-то сказать Артура.
  Глубоко вздохнув, Зоя холодно отчеканила
  - Расскажи мне о том, что про меня наплела эта сука и убирайся отсюда.
  - Эта 'сука', - твоя мать.
  - Позволь мне самой решать, кто она для меня!!!
  - Хорошо, - не стал накалять обстановку Артур. - Ты права. Не мне решать, кем является эта женщина для тебя. Тогда разреши мне, всё рассказать по порядку.
  Дождавшись кивка девушки, Артур решил вначале пояснить, что он имел под 'финалом'.
  - Для начала скажу, что я никогда не уйду от тебя, пока ты сама этого не попросишь. Но я думаю нам пора кое-что узнать друг о друге, если мы хотим, чтобы у нас было что-то дальше. Я ведь не случайно запаниковал, когда ты однажды обмолвилась о желании родить ребёнка. Ведь у меня тоже есть одна 'маленькая' тайна, которую я страшусь раскрыть перед тобой. И откровенно говоря, я не знаю, - решишь ли ты остаться со мной, после того как я её тебе расскажу.
  Не дождавшись каких-то слов от вконец запутавшейся Зои, парень решил начать свой рассказ.
  - Моя жизнь. А точнее жизнь моей семьи скучна до безобразия. Мать обычный мелкий чиновник в районной администрации, отец обычный рабочий, вкалывающий на пилораме, расположенной недалеко от города. Мои друзья выросли со мной в одном дворе, ходили со мной в одну школу и, если честно, меня всё устраивало. До определённого момента.
  Даже не знаю когда именно это произошло со мной. Просто вдруг ощутил себя затянутым в какое-то болото. Каждый день одно и тоже. Вот институт, на бюджетное отделение которого, меня пропихнула мать. Чему я хотел на самом деле обучаться, никому не было интересно. Учись там, куда удалось поступить. Вот моя новая 'престижная' работа, - радуйся и не забывай кланяться нашему 'толстому' благодетелю, от которого меня мутило не меньше чем и тебя Зоя. А вот и девушка, которая мне действительно понравилась, даже не смотря на то, что она обозвала меня при всех идиотом. Но она не 'моего полёта'. Забудь о ней и радуйся тому, что тебе Бог послал. А от неё держись как можно дальше, если не хочешь потерять свою 'престижную' работу. И да, кланяйся своему 'благодетелю', который, рискуя собственной толстой жопой, заступился за тебя, ещё ниже. И день за днём одно и тоже. И совершенно невозможно что-то изменить или с чем-то бороться. Я оказался в каком-то замкнутом круге, главный девиз в котором были слова: 'Знай своё место и живи, как и все живут'.
  Поэтому, когда год назад (кажется, это был уже август), мне предложили грабануть твоего отца, - я подумал, а почему бы и нет? Терять уже нечего. Либо эта серая убогая жизнь, в которой я просто сопьюсь от безысходности. Либо рискнуть и будь что будет. И речь идёт именно об ограблении твоего отца, а не банка, как я представил всё перед тобой.
  Я плохо разбираюсь в программировании, но, как я понял, твой отец использовал (и использует до сих пор) для перевода своих (а точнее 'твоих'), денег, - электронную систему нашего банка. И тут два варианта, либо взломать банковский сервер, либо выведать пароль. Скажу сразу, пароль я узнал, но он оказался и не нужным. Твой отец сам назначил Антона начальником информационного отдела. Спасибо 'внутренним разборкам' в правлении банка. В общем скучная и обыденная жизнь и такое же скучное и обыденное воровство, которое никак не связано с нашими отношениями.
  Успокою тебя сразу. Все деньги переведены на расчётные счета принадлежащие твоей матери. Все. До копейки. Правда теперь, тебе всё же придётся встретиться с ней. И не кривись. На самом деле это ложка мёда в бочке дёгтя.
  Видишь ли, мои друзья придумали, как взять деньги, но как всегда не продумали о последствиях. Ведь ясно, что пока мы в этой стране, твой отец нас в покое не оставит. К тому же у всех у нас есть многочисленная родня, которую в полном составе за 'бугор' не перетащишь. Поэтому нужно было придумать что-то такое, что заставило бы тебя с отцом спасать свои собственные шкуры, забыв о нас, если не насовсем, то очень и очень надолго. Отсюда и родился мой план 'грандиозной стройки' с системой откатов, фирм однодневок и расчётных счетах на оффшорах. В нём почти всё идеально и в некотором смысле он вполне жизнеспособен, за мелким исключением. Всюду, почти в каждой бумажке, есть отсылки к твоему отцу. Отвертеться, когда эта строительная пирамида рухнет, у него навряд ли получится. Единственный его шанс, это заморозить стройку, превратив её в долгострой и надеется, что 'старуха с косой' к нему придёт гораздо раньше, чем этим долгостроем заинтересуется прокуратура.
  Прервав свой рассказ, Артур тяжелым взглядом посмотрел на девушку
  - Я не знаю, как мне продолжить дальше, - признался парень.
  - У этой истории есть еще и 'дальше'? - холодно спросила Зоя.
  - Есть. И это касается уже меня и тебя. Точнее только тебя и твоей семьи. Помнишь ту грудастую секретаршу из приёмной твоего отца, Люду, - отпив вино, Артур вздохнул. - В общем, я хотел отвлечь твоего отца от документооборота, который связан с нашей стройкой. И одним из вариантов стала Люда. В принципе подошла бы любая женщина, но я решил попробовать в начале её. При этом я прекрасно осознавал, что между ней и твоим отцом, большая разница в возрасте. Так что существовал очень большой шанс того, что если Люду заинтересуют в твоём отце деньги, то твоего отца не заинтересует в Люде ровным счётом ничего. А потому я и не удивился, когда дело 'не выгорело'. В конце концов, Люда была всего лишь пробным камнем и у меня на примете были ещё несколько вариантов, 'по старше'. Но я не ожидал, что от этого 'брошенного камня' пойдут круги по воде, в виде событий, которые и подвели нас к этому разговору.
  Видишь ли, наш городок всё же весьма маленький. Да, это районный центр, расположенный недалеко (по сибирским меркам) от областного центра, и в нём живёт почти 300 тысяч жителей, но всё же наш город больше напоминает деревню. И как поётся в одной песне
  
  От людей на деревне не спрячешься
  Нет секретов в деревне у нас
  Не сойтись, разойтись не сосвататься
  В стороне от придирчивых глаз.
  
  К примеру, директор этого ресторана, мой дальний родственник. Седьмая вода на киселе, но родственник. В детстве я часто подрабатывал тут мытьём посуды и просто 'мальчиком на побегушках'.
  У каждого жителя в этом городке по родственнику там, по родственнику сям, а в итоге я с самого детства привык подставлять к именам незнакомых мне людей приставки 'дядя' и 'тётя'. Не мудрено, что и родственные браки в нашем городке не редкость. Твоя мать и твой отец тоже были родственниками. Мать Александра Владимировича (твоя бабка) уже имея на руках сына (твоего отца), развелась с деревенским и вышла за муж за городского. А этот городской, (твой дед), к тому времени тоже уже успел побывать в браке, в котором у него родилась дочь (твоя мать). Совершенно не важно, какие взаимоотношения были между твоими дедами и бабушками. Главное что твоя мать, - Ольга Петровна была родной, официально признанной и родившейся в официальном браке, дочерью, отчима твоего отца, - Александра Владимировича. В то же время мать Александра Владимировича (твоя бабка) состояла лишь в гражданском браке с этим человеком, а, следовательно, её сын (то есть твой отец, - Александр Владимирович) был никем и ничем. В этом конечно сложно разобраться, но главные тут последние слова 'никем и ничем' - ведь твой отец, Александр Владимирович, не имел никаких прав на наследство после смерти своего отчима. А всё, что было у его родной матери, - так это полуразвалившийся дом в загнивающей деревеньке.
  'И вот, какое в свете чудо', как было написано в одной из сказок Пушкина, - Ольга Петровна и её сводный брат Александр Владимирович поженились и, в скорости, у них родилась дочь Зоя Александровна. Через три месяца после свадьбы.
  - Ты хочешь обвинить моего отца в том, что он женился по расчёту на мой матери?
  - Не в женитьбе Зоя, - собравшись с духом, Артур выпалил на одном дыхании. - В изнасиловании. В архивах полиции до сих пор хранится протокол по изнасилованию. С подробным описанием гематом, вывихов и экспертиз. Потерпевшая в последствии забрала своё заявление и дело 'замяли'. К тому же, в скорости 'потерпевшая' вышла за муж за 'обвиняемого'. Но бумага осталась. Почти через девять месяцев после обращения в полицию, у 'потерпевшей' родилась дочь.
  - Лгун! - после воцарившейся тишины, выкрикнула наконец девушка - Пошёл вон отсюда!!!
  - Спроси у 'дяди Вани'. То есть Ивана Фёдоровича, нового начальника службы безопасности нашего банка. Это он заминал то дело. Почти на всех документах стоит его подпись. Да и ксерокопии документов у меня. Как я сказал, в нашем городке все друг другу в какой-то мере родственники.
  - Довольно!
  - И ещё одно. Последнее.
  - Хватит! Уйди! Прошу тебя, - по щеке девушки скатилась первая слезинка.
  - Вначале я восхитился тем доверием, которое установилось между тобой и твоим отцом, - не обращая внимания на просьбы Зои, продолжил свой монолог Артур. - Раз за разом, лично убеждаясь в том, что между вами действительно нет никаких секретов друг от друга, мне лишь хотелось потрясённо воскликнуть - 'Ну, надо же!'. Но секрет всё же был. Он лежал на поверхности, и ты просто не хотела замечать его. Ты не задумывалась над тем, как скромный и затюканный всеми кассир в заштатном отделении банка, (а именно эту должность занимала твоя мать), вдруг смогла познакомиться с членом правления всей банковской сети? По-твоему, этот мужчина зашёл в банк, затем зашёл в маленькую коморку, где сидела твоя мать и сказал, - 'Девушка, а что вы делаете сегодня вечером?'. Ты ведь сама только что сказала, что не веришь в сказки. И ещё вопрос, ты можешь вспомнить, как ты устроилась на работу в тот стриптиз бар?
  - Я не хочу ничего вспоминать, - Зоя снова закрыла лицо руками, - Артур, пожалуйста, замолчи.
  - В то время, ты дружила с какой-то Аней. Она сейчас уехала из нашего города, но это опять же не важно, так как она была бывшей 'подружкой' твоего бывшего жениха Константина. Да, ты правильно всё поняла, - прокомментировал Артур взгляд, который бросила на него девушка. - Константин, он же 'Паровоз' знал про тебя всё, с самого начала ваших встреч. Но он упрямо пёр к деньгам, которые маячили за твоей спиной. Впрочем, речь не про него.
  - Где сейчас этот...?
  - 'Этот', - перебил девушку Артур, - на пути в Москву. Он устроился на престижную работу и, скорее всего, скоро у него замаячат на горизонте новые 'Зои', побогаче тебя. Молчи!
  Удар кулака по столу заставил замолчать, порывающуюся что-то сказать, Зою.
  - Ты же, всё это время просто защищала своего отца. Наговаривая на себя, что ты шлюха, ты всё это время упрямо выгораживала этого психопата, который изнасиловал твою мать. Год за годом это ненормальный убеждал тебя в том, чего на самом деле не было. Ты то сама, можешь вспомнить в подробностях, что тогда произошло?!
  Поняв, что он кричит, Артур сбавил тон.
  - Тебе было 15, когда ты познакомилась со своим первым 'принцем'. Я не знаю, как его зовут, никогда в глаза его не видел. Но 'Паровоз' сказал, что это был обычный спор. Выпускники просто поспорили, что отимеют на выпускном по красивой девчонке. А ты уже тогда была красивой и выглядела старше своих лет. Идеальная кандидатура для 'выпускного бала'. Очевидно, что первый раз, у тебя произошёл ещё до этого выпускного. Но это было по любви и глупости, но ни как не из-за денег. Каким-то образом об этом узнали твои родители. Скорее всего, ты испугалась, что забеременеешь, запаниковала, стала задавать лишние вопросы матери и в итоге получилось то, что получилось.
  На выпускной своего 'принца' ты, конечно, не пошла. Хотя, по словам 'Паровоза', тот урод тогда всё же нашёл себе девчонку. Пострашнее чем ты, но нашёл. А ты же поехала со своей 'подругой' Аней и с её весьма взрослым 'другом' в 'ультра модный бар', где тебе и предложили работу 'официантки'. И только официантки. Причём всего лишь на пару дней. Нужно было срочно выручить 'хороших людей'. Поддакивающая на ухо 'лучшая подруга' и слова по типу: 'никто же не узнает', 'мы же в другом городе', 'что тут плохого?' сделали своё дело. Скорее всего, пару дней действительно ничего не было, а на третий тебе указали на какого-то человека и намекнули, что от него зависит карьера твоих родителей. Попросили подойти, поговорить, составить о себе 'хорошее впечатление', 'порекомендовать' красивых девочек и это обязательно скажется на благополучии твоей семьи. Ну и у бара 'репутация' будет на должном уровне. Ведь человек как-никак из Москвы. Сделает прекрасную рекламу в столице. Тут же и твоя 'лучшая подруга' Анька, снова над ухом, что она не прочь бы и сама 'обслужить', ведь вдруг втюриться и увезёт в Москву. Да вот только она фиг к нему подсядет. Не того полёта 'курица'. А вот если бы её 'лучшая подруга' порекомендовала, то это было бы просто шикарно. И ты подсела к этому человеку. Вы разговорились. Выпили. А ты же наверняка тогда не умела пить. Да и сейчас-то ты пить не умеешь. И в итоге ты отрубилась.
  Дальнейшее повествование я могу продолжить, только полагаясь на свои домыслы. Тебя растолкал твой отец. Назвав шлюхой, он начал выталкивать тебя на улицу в том, в чём ты была одета. А, скорее всего, на тебе было порванное нижнее бельё, в котором ты и работала официанткой, и которое он же на тебе и порвал. Потому что больше просто было некому. А далее ты наблюдала спектакль, как за тебя вдруг решила вступиться охрана бара и 'исколотила' твоего отца. На нём хоть один синяк-то был после такого избиения?
  Скривившись от омерзения, которое он испытывал ко всей этой 'семейной истории' истории, Артур продолжил своё повествование.
  - Мой сарказм относительно того, что ты увидела собственными глазами, когда проснулась, основан на рассказе твоей подруги Аньке, который она поведала твоему будущему женишку Константину. А рассказ этот начинается с того, что твой отец заплатил Аньке большие деньги, за то чтобы та уговорила тебя работать в том баре. Парень Аньки, который возил вас на эту 'работу', и приглядывал, чтобы с его 'девчонкой' 'никто и ничего', - был охранником банка. И присматривал он за тобой, а не за этой дурой. Ну, а твой отец в то время, отвечал как раз за 'культурный досуг' гостей из столицы. В тот злополучный день, он был в этом баре с самого начала твоей встречи с этим человеком. Его работа как раз и заключалась в том, чтобы с утра до ночи, неотступно сопровождать человека, который якобы переспал с тобой. Что же касается клоунады с дракой между твоим отцом и охранниками бара, то это было не более чем дешёвое представление, специально разыгранное для тебя. Дело в том, что на тот момент, твой отец владел пятой частью этого стриптиз бара. В те годы он был соучредителем этого бара. И охранники не могли избивать своего начальника по определению. Через год, правда, после тех событий, он 'избавился' от своей доли в этом заведении, но всё это осталось задокументированно в налоговой инспекции. При желании и 'должных связях', можно 'поднять' все эти документы и убедиться лично.
  Сделав паузу в своё рассказе, Артур посмотрел на Зою, дав ей шанс что-то возразить или прокомментировать, но девушка лишь не мигая, смотрела на пустой бокал вина.
  - Я не знаю, какие цели преследовал твой отец. Может, он хотел в самый 'интересный момент' вашего разговора выскочить как 'чёрт из табакерки' и начать шантажировать москвича. Ведь статью о растлении малолетних ещё никто не отменял. Может, просто хотел, чтобы ты действительно произвела на этого человека хорошее впечатление. Может и то и другое. У меня плохо укладывается в голове, как вообще можно насиловать свою сводную сестру и год за годом, с извращённой фантазией закоренелого садиста, измываться над своей собственной дочерью. Возможно, именно поэтому я всего лишь 'младший аналитик', который скатился до обычного воровства, а он начальник крупного филиала, не менее крупной банковской сети.
  Но я знаю точно, что тот москвич тебя и пальцем не тронул. Его звали Олег Данилович, и на следующий день он встретился с твоей матерью. Видимо, это не входило в планы твоего отца, так как он тогда был в бешенстве. Но пойти против Олега в открытую твой отец не мог, а потому его гнев пришлось терпеть твоей матери. Вскоре Олег увёз твою мать из этого кошмара (хотя это больше походило на побег), а ты поселилась у своей бабушки по материнской линии. Скорее всего, и тебя бы скоро забрали в Москву, но у Олега случился инсульт. По всей видимости, твой отец не желал так просто выпускать из рук то, что он считал своим, и Олег, который на самом деле получил весьма 'аристократическое воспитание', просто не выдержал всей этой 'провинциальной дикости'. Сразу же после инсульта Олега, твой отец начал 'давить' на твою мать, с требованиями не разводиться с ним, оставить тебя ему, никогда не появляться в нашем городе.
  Что же касается твоей матери, то на самом деле, она весьма слабый человек, а точнее сломленный. В отличии от тебя, она не способна сражаться, даже за свою собственную дочь. В разговоре с ней, мне постоянно казалось, что я говорю со сломанной куклой. Вроде бы она пыталась держаться гордо и независимо, и в то же время в её речи постоянно проскальзывала какая-то неизбежная обречённость.
  Ну а далее, все последующие годы, твой отец убеждал тебя в том, что ты обычная шлюха. Достойная дочь своей матери, такой же шлюхи. И только он, единственный человек, который печётся о чести и благосостоянии семьи. Даже придумал какую-то впечатляющую сказочку, которая не имела вообще ничего общего с реальностью, но, послушав которую, так и хотелось вручить ему орден 'Матери-героини'. Затем ты познакомилась с Константином, ('Паровозом') который прекрасно знал всю эту историю со стриптиз баром в деталях. Но он специально завёз тебя в тот бар и вынудил признаться в том, что ты никогда не совершала. А затем, уже на пару с твоим отцом они стали давить на твою 'гулящую натуру', якобы...
  Необычная бледность сидящей напротив него Зои, заставила парня прервать свой рассказ.
  - С тобой всё в порядке? Зоя ты меня слышишь?
  Вскочив из-за стола, Артур коснулся плеча девушки. Но та неожиданно отдёрнулась от его руки и замычала.
  - Зоя!
  Решив, что у Зои простая истерика, парень схватил со стола стакан и выплеснул налитую в него минеральную воду, девушке в лицо. По ресторану разнесся дикий вскрик и, наконец, справившись с первым шоком, Зоя зарыдала и, дрожащей рукой, взяла в руку столовый нож.
  - Положи, - как можно спокойней и уверенней приказал Артур.
  Осторожно положив свою руку поверх руки девушки, в которой она судорожно сжимала нож, Артур заставил Зою подняться из-за стола и прижал её к своей груди. На полу звякнул нож, выскользнувший из Зоиных рук.
  
  23
  
  Солнечные лучи ослепили Артура сразу же, как только он смог продрать глаза.
  - Очнулись? - спросил мужской голос.
  - Пожалуй, - согласился Артур, протирая слезящиеся глаза. - Где это я?
  - В 'Песочнице'.
  - Вы хотите сказать, что это 'Песочница'? - недоверчиво спросил парень у своего собеседника.
  Пред Артуром был необычно яркий, контрастный мир. Он состоял из ярко зелёной подстриженной травы, на которой лежал Артур. Перед взором парня раскинулось озеро с изумрудной водой, а позади него произрастали деревья с золотой и ярко красной листвой. По траве, нисколько не боясь людей, скакали белоснежные кролики. А на 'ночном' небе было самое обычное северное сияние, и это-то при ярком солнечном свете, который исходил от закатывающегося за горизонт дневного светила.
  - Один из тестовых вариантов, - понимающе уточнил очередной колоритный персонаж, который повстречался Артуру в этой безумной игре.
  Коротко стриженный мужчина, лет сорока, сидел в кожаном кресле у самой кромки воды 'изумрудного озера'.
  - Мир 'Песочницы' прорабатывает множество талантливых людей, - тем временем продолжил пояснения незнакомец. - А у каждого такого 'таланта' своё видение этого мира. Некоторые идеи бывают великолепны, а другие, как, например, эта, - через чур.... Хм, даже слово не могу подобрать. В общем, мы не удаляем подобные 'работы', а храним на отдельном тестовом сервере, где подобные 'островки' плавают по бескрайнему океану цифрового пространства. Однако, это всё та же 'Песочница' с её законами и правилами.
  Кивнув, Артур решил уточнить с кем ему предстоят очередные переговоры.
  - Вы Нимрод?
  - Нимрод, - задумчиво повторил мужчина за Артуром и после раздумий вынес свой вердикт. - Дурацкий игровой ник. Нет, - я не Нимрод. Под этим ником в 'основной' 'Песочнице' 'работал' один из наших служащих. Парень конечно умён. Даже, по всей видимости, знает древнюю историю. Но переговоры с вами, лучше буду вести я. Зовите меня Франклином.
  - Рузвельтом? - улыбнулся имени незнакомца Артур, вспомнив фамилию известного американского президента.
  - Нет, - понимающе улыбнулся в ответ мужчина. - Пирсом. Франклин Пирс. Пусть я буду Пирсом.
  - Хорошо. А я Артур. Руки жать не будем?
  - Вставать с кресла не охото, - кивнул мужчина.
  - Тогда я вас слушаю.
  - Да вообще-то это я вас вначале решил выслушать. Как вы догадались, что Нимрод, - один из наших сотрудников? Мы проверили все данные и можем с уверенностью сказать, что с его ником всё в порядке, и он никуда не исчезает, что бы там другие игроки у себя не поотключали.
  - Интуиция, - пожал плечами Артур. - Его игровой ник, его совет смотреть на все происходящее гораздо шире, а не зацикливаться на одном регионе, ну и, наконец, некая бессмысленность в том, что он делал. Ведь если он не состоял в альянсе 'Небесные Атланты', то тогда зачем он потратил столько сил и времени на укрепление этого альянса? Ответы 'просто, потому что так ему захотелось' или 'так было нужно во имя всеобщего блага', как-то не подходят для такого надменного человека как он.
  - А этот розыгрыш с тем, что при отключении настроек игры исчезает его игровой ник?
  - Просто решил посмотреть на его реакцию.
  - Выговор и устное уведомление о том, что он идиот, - глядя куда-то сквозь Артура, сказал мужчина.
  - Это сейчас вы мне, или про меня? - на всякий случай спросил Артур.
  - Не вам и не про вас, - 'вспомнив' об Артуре, пояснил мужчина. - Ведётся закрытая онлайн трансляция нашей встречи, которые смотрят заинтересованные в ней люди. Кроме того, наша 'встреча' записывается. Вы, надеюсь, не возражаете?
  - То есть вы можете сейчас принимать решения от лица корпорации-разработчика этой игры?
  - Некоторые, - уклончиво ответил мужчина.
  - В таком случае я готов озвучить цену за то, что вы хотите получить от меня.
  - А что, по-вашему, мы можем получить от такого как вы?
  В ответ Артур лишь улыбнулся и развёл руками.
  - Ну, зачем-то же вы меня сюда 'приволокли'.
  - Хорошо, - после долгой паузы, согласился с чем-то мужчина. - Артур, давайте пройдёмся по берегу этого озера и обсудим сложившуюся ситуацию.
  ***
  - ...Такова, к сожалению, судьба всех игр нашего сегмента, - задумчиво сказал мужчина. - Рано или поздно, но появляются сильные гильдии или альянсы, которые подминают под себя всё самое ценное, оставляя мелким альянсам только крохи. Рано или поздно, но появляются люди, которым просто невозможно что-то противопоставить на аренах или просто в PvP. И бессмысленно разрабатывать новую игровую механику или в очередной раз поднимать максимальный уровень специализации. Это приводит только к тому, что 'фанаты' быстро приспосабливаются к новым реалиям, а обычные игроки, которые только освоились и свыклись с текущим положением дел, просто 'опускают руки' и уходят из игры. А ведь именно такие 'обычные' люди и являются подавляющим большинством в любых играх. Кроме того, что ещё более важно для нашей корпорации, именно на долю таких 'обычных' людей приходится почти две третьих доната. Вернуть же таких людей обратно в игру, - почти не возможно. Любое уведомление о том, что мы вновь что-то там ввели или что-то исправили, вызывает у них только грустную ухмылку и ностальгию по 'старым временам'.
   - И как я понял, люди подобные мне, то есть 'игроки от корпорации', всё только усугубили? - так же задумчиво спросил Артур у своего собеседника. - Ведь в этой игре им абсолютно нечем заняться, кроме как по 24 часа в сутки, год за годом, совершенствовать свои боевые навыки или развивать свой альянс.
  - В начале этот процесс мы держали под контролем, используя таких людей как Нимрод, - пояснил Франклин. - Они разрушали крупные альянсы изнутри или помогали быстро развиться мелким альянсам. Поэтому, нам казалось, что мы сможем избежать проблем, с которыми столкнулись почти все наши конкуренты.
  - Но это оказалось мало эффективно, - догадался Артур.
  - Не то что бы мало, но, к сожалению, крупные альянсы, которые берут то, что хотят, и делают всё, что им в голову взбредёт, всё же возникли.
  - И зачем вам понадобился я?
  - Что бы устроить глобальный 'вайп'. Знаете что это такое?
  - Вайп - это удаление персонажей из игры, - непонимающе ответил Артур. - Я то тут чем могу вам помочь?
  - Мы займёмся удалением не персонажей, а всех крупных альянсов и гильдий на Американо-Европейском континенте. Мы хотим, чтобы его освоение и завоевание началось с чистого листа. И тут нам потребуется ваша помощь. Вы (с нашей негласной поддержкой, разумеется) пройдёте весь этот континент с севера на юг, и с востока на запад как завоеватель. Грандиозный ивент, к которому официально наша корпорация не будет причастна никоим образом, и который покажет всем игрокам каких высот можно достигнуть в мире 'Песочницы'. Происходящее, можно будет сравнить разве что с нашествием орд Чингисхана. Но, завоевав большую часть этого континента, вы исчезните из игры. Ваш альянс развалится, начнутся междоусобные войны, и континент погрузится в тёмное средневековье, в котором все против всех. Никто никому не доверяет и никто ничего не понимает. Великолепный для нашей корпорации финал, так как всё закончится десятками, а может миллионами мелких гильдий, которые к тому же будут ещё и враждовать с друг другом. Пройдёт не один год, прежде чем они начнут объединяться в жизнеспособные альянсы. По сути это и есть 'вайп', после которого игроки начнут всё заново.
  - Но 'игроки от корпораций' никуда не денутся, - решил внести свою долю скепсиса в размышления мужчины Артур. - Они быстро возродят свои альянсы вновь. Да и насколько я помню из рассказов, были уже подобные 'крестовые походы' в игре.
  - Эти 'крестовые походы' были больше похожи на обычные варварские набеги. Как правило, жертвами таких походов становились мелкие альнсы и гильдии. В конечном итоге, всё скатывалось к банальному грабежу и фану. Обычно, как раз именно такие походы и укрепляли и без того сильные альянсы, к которым бежали мелкие гильдии за защитой и уничтожали перспективные, но не набравшие должной силы объединения игроков. Мы же сейчас стремимся извести все крупные альянсы на континенте.
  Что же касается таких же 'игроков от корпорации' как вы, то для них придётся устроить самый настоящий вайп с последующим 'выдворением' в реальность. Начнём с тех, кто проиграет вам. А за тем, после вашего 'исчезновения' из игры, мы 'вайпнем' и тех, кто шёл за вами. К сожалению, нашей корпорации придётся заново набирать 'добровольцев'. Но и тут нет худа без добра (как говорят в вашей стране), мы наконец-то избавимся от тех, кто ведёт 'пассивный' образ жизни в этой игре и является для нас настоящим балластом.
  - То есть вы собираетесь вновь разогнать этих игроков по тюрьмам и психушкам и спокойно смотреть, как они будут 'вешаться' на решётках и разбивать головы об стену?
  - Это бизнес Артур. Мы не благотворительная организация, которая существует на дотации какого-то государства. Наоборот, - это на нас стремятся заработать деньги все, кому не лень. В том числе и вы.
  - И как, по-вашему, зная всё это, я буду смотреть в глаза тех, кто пойдёт за мной?
  - А кто пойдёт за вами? - спросил мужчина. - Девчонка, которая скормила собакам своего родного отца и брата. Фальшивомонетчик, который наводнил свою страну таким количеством фальшивок, что местным властям пришлось объявлять чрезвычайное положение. И убийца, который в семь лет убил своего ровесника, только за то, что тот мешал ему спать. Плюс, ещё пара человек по мелочи, контрабандист-работорговец и даун - переросток. В довесок к этой компании, вы решили 'приручить' главаря одной из самых жестоких банд, которого ловили чуть ли не всей Европой. Все эти люди либо заслужили свою судьбу, либо, как в случае с этим дауном, даже и не заметят произошедших вокруг них перемен.
  - Вы не назвали ещё пару людей, - решил выяснить 'грехи' всех своих 'сторонников' Артур. - Фермер, мечтающий выращивать пшеницу, и девчонка, с бельичим хвостом, которая постоянно крутиться рядом с ним.
  - Один потерял всю свою семью при пожаре. Свихнулся. Похоже, произошедшее он полностью осознал только уже в нашем игровом мире. В некотором смысле он свободен, так же как и вы, но, судя по его поведению, - дальше больничной палаты его никто не отпустит. Что же касается девчонки, то она вообще на аппарате искусственного жизнеобеспечения. Если его отключить, - она просто умрёт. Да, по сути, она уже мертва.
  - И вы её тоже хотите 'вайпнуть'?
  - Насчёт неё и таких, как она, - мы подумаем. Я вообще был изначально против того, чтобы привлекать в наш проект инвалидов. Особенно таких. Так что это и не моя проблема.
  Почти тут же, представитель корпорации на что-то отвлёкся, а затем с восклицанием: 'Не пытайтесь переложить свою ответственность на меня!', перешёл на английский язык. В недоумении, Артур зашёл в игровое меню, в котором и обнаружил отключённую функцию переводчика. Хотя, и так было понятно, о чём Франклин спорил со своими коллегами. Не желал брать ответственность за будущую судьбу возращенных в реальный мир инвалидов.
  Воспользовавшись неожиданной паузой в 'переговорах' Артур решил обдумать всё вышесказанное этим человеком.
  И так, не смотря на все усилия целой команды разработчиков, - предотвратить возникновение крупных мега-альянсов, они всё же не смогли. Эти альянсы заняли самые выгодные территории и 'душат' мелкие альянсы. Как следствие, - для игроков 'Песочница' становится постепенно не интересной.
  Корпорация-разработчик, в свою очередь, не хочет вмешиваться в сложившуюся ситуацию напрямую, и, скажем, с помощью какого-то катаклизма или нашествия зомби, разваливать эти альянсы. Но и оставлять всё как есть, в надежде на то, что всё само собой как-то утрясётся, - тоже не вариант. Поэтому был придуман план, по которому некий альянс, двигаемый стремлением завоевать весь континент, за пару лет смог бы осуществить свою мечту. Одновременно со 'стремительным завоеванием', из игры потихоньку начнут удалять 'старых' 'игроков от корпораций', которые играют в эту игру десятилетиями и от которых все порядком подустали. В конечном итоге из игры исчезнет и сам Артур со товарищами, что приведёт к развалу построенного им альянса. Даже если его альянс и каким-то чудом не развалится без своих лидеров, то подключится корпорация. В итоге, - полное уничтожение крупных альянсов, полное обновление списка 'легендарных личностей' (которыми и являются 'игроки от корпорации') и практически полное 'обнуление' политической карты этого континента.
  Континент вновь открыт для амбициозных новичков и даёт второй шанс для ветеранов.
  Неплохо для корпорации, доходы которой уже начали постепенно снижаться. Неплохо для Артура, который получит 'царское' вознаграждение за эту 'работу'. Плохо только для его друзей, - которые по разным причинам, вынуждены находиться в этой игре по 24 часа в сутки. Ведь как поведёт себя человек, привыкший в этой игре к свободе, к бессмертию и прочее, и прочее, если его вернут обратно в тюрьму или в психушку и ткнут носом в суровую реальность? Практика показывает, что, скорее всего, такой человек покончит с собой.
  ***
  - Я хочу, что бы все кто пойдёт за мной, получили свободу или, как в случае с этой девочкой-бельчонком, - остались в игре, - наконец озвучил свои требования Артур.
  - Это не возможно Артур, - тут же ответил мужчина, который, оказывается, уже закончил свой 'спор' с коллегами. - Нам проще выкинуть сейчас вас навсегда из игры в реальность и сделать вид, что этого разговора никогда и не было.
  - Я так понимаю, что я не единственный человек, которому вы предложили 'огнём и мечом' пройтись по континенту?
  - Вы всё правильно поняли, - кивнул мужчина.
  'Всё или ничего!'. Глубоко вздохнув, Артур выпалил:
  - И ваше решение не изменится, даже если я скажу, что понял суть коэффициентов, на которых базируется ваша игра?
  - То есть вы хотите сказать, что обладаете незаурядными математическими способностями? - улыбнулся парню Франклин. - Но даже если и так, то почему я должен изменить своё решение? Ведь расчёт всех коэффициентов и математических показателей в игре, официально приведён на нашем сайте.
  - К сожалению или к счастью, но я не математик, - ответно улыбнулся, а если точнее, оскалился Артур. - Потому мне абсолютно всё равно, что там опубликовано на вашем сайте. Давайте я вам кое-что продемонстрирую, и вы всё поймёте сами.
  С этими словами Артур сделал шаг вперёд и схватил своего собеседника за горло. По телу парня, тут же пробежала волна боли и перед глазами замигало сообщение о том, что его аккаунт забанен пермаментно. Не обращая внимания на всё возрастающую боль, Артур продолжал душить мужчину.
  - Может, попытаетесь выйти из игры? - сквозь зубы поцедил Артур, усиливая хватку на горле своего 'собеседника'. - Это как раз и является частью демонстрации.
  Судя по надменной улыбке, оппонент Артура решил сделать именно это, но, уже через несколько секунд, Франклин в панике попытался закричать. Дождавшись, когда его противник перестанет хрипеть и опуститься на колени, Артур разжал свою руку.
  - Пока игроки находятся под воздействием адреналина, у них есть все шансы, умереть в этой игре от удушья, инфаркта или кровоизлияния в мозг, - объяснил свой поступок Артур, стоя над ползающим у его ног и пытающимся восстановить дыхание, мужчиной. - Главное, что бы смерть в игре была вполне ощутимой и понятной для мозга человека. Например, ранения от стрел или прочих 'колото-режущих' тут обставлено такими болевыми эффектами, что можно хоть по сто раз на дню 'падать на свой собственный меч' подражая древним викингам. А вот удушье, - это самый простой пример 'ощутимой и понятной смерти'. Когда я начал вас душить, вы рефлекторно начали задыхаться и в реальности. Это выбросило в ваш организм приличное количество адреналина, который и сделал невозможным использование почти всех команд в этой игре. Тоже самое и со мной. Боль, которую я испытал, и которой вы пытались меня 'успокоить', вызвана мышечными спазмами, которые были более чем реальны, а это, в свою очередь, поспособствовало выбросу адреналина. Поэтому меня и не возможно было экстренно 'выкинуть' в реальность.
  - Псих! - наконец смог прохрипеть мужчина.
  - Судя по тому, что я ещё здесь, а не забанен, - ваши коллеги так не считают. - Дальнейшие переговоры мне вести с вами или...
  - Со мной, - перебил Артура властный голос. - Выйдите Боб, и больше никогда не представляйтесь столь громкими именами как Франклин. Вы не представляете, насколько жалко выглядите, ползая перед этим человеком.
  Тело Франклина (он же Боб) моргнуло пару раз, словно перегоревшая лампочка, и излишне самонадеянный собеседник Артура исчез из этого 'тестового мира 'Песочницы'.
  - Развернитесь к озеру и отвечайте на вопросы, - отдал приказ очередной собеседник Артура.
  - Как-то не привычно, - попытался выразить своё недовольство Артур, таким 'форматом' переговоров.
  Дело в том, что никакого собеседника перед Артуром не было. Был просто голос, который раздавался чуть ли не с неба. А говорить со Всевышнем, будучи ещё живым, для Артура было как-то через чур.
  - Откуда у вас столь обширные и весьма специфические знания по медицине? - не обращая внимания на протест Артура, спросил голос.
  - Самообразование, - пожал плечами парень, намеренно скрыв факт целого курса лекций, который ему прочитал 'добрый ушастый доктор'. - А можно мне такое же кожаное кресло как было у Франклина, или его звали Бобом? В общем, не важно как его звали. Главное я хочу кресло и хорошего вина.
  - Немедленно прекратите паясничать! - 'громыхнуло с неба'.
  - Вы не Всевышний, чтобы я, стоя на коленях, отчитывался перед вами, - наконец выдержав паузу, зло ответил Артур. - Так что дайте мне это чёртово кресло и спускайтесь уже с небес.
  ***
  - Даже не знаю, в какой именно момент, мне пришло это в голову, - развалившись в огромном кресле, Артур ответил на очередной вопрос своего нового собеседника. - Просто подумалось: 'Мы же все находимся в своеобразной 'Матрице'. Тогда что мне мешает вытворять невообразимые вещи, подобно героям этого фильма?' И тогда же я вспомнил про загадочные коэффициенты. Вроде бы они есть, математически обоснованы, и в то же время они так запутаны, что их никто толком не может просчитать. Зачем вообще кому-то понадобилось ради простых и банальных показателей, выводить формулы с интегралами и логарифмами? И тогда я стал рассматривать эти загадочные коэффициенты ни как математические величины, а как ограничители, которые наверняка можно обойти. По сути дела так называемые 'характеристики' игроков, буквально живущих в этой игре, и есть тот самый 'обход' этих ограничителей. Каждый человек уникален, по крайне мере в психологическом плане, а ограничители основаны на общих, формулах и усреднённых показателях. В итоге либо талант игрока, либо основная черта его характера, либо даже безумие этого человека, как раз и позволяют преодолеть какой-то из ограничителей и начать проделывать в игре невероятные вещи.
  - Не стандартный подход, - признал самый обычный белый кролик, сидящий перед Артуром и говорящий самым обычным мужским голосом. - Но вы не единственный кто додумался до этого. Как вам удалось обойти эти ограничители? Ведь среди них есть и те, которые как раз и отвечают за блокировку эффектов от 'ощутимой и понятной' смерти.
  - Опять же, точно не могу сказать. Просто всё время воспринимал всё происходящее в этой игре как обычный сон. Специально не прокачивал специализацию, по мере сил не обращал внимания на болевые эффекты, пытался как можно меньше заходить в игровое меню, и вот, - получил такой неожиданный результат. Летать по небу и вытворять всякие прочие 'суперменовские штучки' я, конечно, не могу, но вот убить по настоящему, - тут меня останавливает только моральный аспект дела.
  - И опять ничего определённого, - хмыкнул кролик. - Одни догадки и гипотезы.
  - Но результат всё же есть. И есть люди, которые в курсе того, что я вам поведал.
  - И сколько их?
  - Ну, - задумался Артур. - А сколько, по-вашему у меня в игре друзей, которым я бы мог доверить такую страшную тайну? И сколько у них друзей, которым они могли бы поведать её по 'секрету'?
  Помолчав пару минут, кролик неожиданно запрыгнул на подлокотник кресла.
  - Да вы с ума сошли!! - воскликнул зверёк. - Вы хоть представляете, что натворили? В нашу игру играет почти 700 миллионов человек, и если хотя бы половина из них примется душить друг друга...
  - Ситуация пока не вышла из под контроля, - заверил 'кролика' Артур. - Так что, может, вам стоит появиться тут в человеческом облике? Думаю, наши переговоры уже миновали стадию взаимных угроз и упрёков, и вы убедились, что я ни какой не маньяк или хладнокровный убийца. Так что душить ещё и вас, - я не собираюсь.
  - Подождите минут пятнадцать, - согласился с Артуром его собеседник.
  - А что мне ещё остаётся делать? - вздохнул парень.
  
  24
  
  - Как ты? - первым делом спросил у проснувшейся девушки Артур.
  - Где я?
  - VIP зал ожидания нашего аэропорта, - пояснил Артур. - Ты улетаешь в Москву, к матери.
  - Что? - похоже, Зоя просто отказывалась поверить в то, что ей только что сообщили.
  - У тебя был шок в ресторане, - пояснил Артур. - Прости. Мне не следовало всё это вываливать на тебя сразу, но у нас осталось не так и много времени. В общем, я дал тебе снотворного и сейчас мы в областном центре, в аэропорту, и ты с моими друзьями ждёшь самолёт на Москву. Колян и Антон летят вместе с тобой. В Москве вас встретит Олег Данилович. Ну, а через недельку я и сам прилечу к вам. И мы сыграем самую шикарную свадьбу в столице.
  - Что за бред? - возмутилась девушка. - Артур, что ты творишь?
  - Хорошо, тогда давай устроим скромную свадьбу. К чёрту все эти белые платья и дорогие костюмы. Распишемся, поцелуемся и сразу в постель.
  По пустой комнате разнёсся звук звонкой пощёчины.
  - Что ты творишь?! - ещё раз спросила дрогнувшим голосом Зоя.
  - Похищаю тебя у твоего отца, - неожиданно серьёзно ответил парень. - В любом случае, какие бы отношения у тебя дальше с ним не сложились, он не простит мне воровство 'твоих' денег, а я не прощу его за то, что он сделал с тобой. Так что лучше нам жить в разных городах. Но если ты не хочешь больше видеть меня, то тебе всё равно стоит встретиться с твоей матерью. Она...
  Дрожащие пальцы девушки прикоснулась к губам Артура, заставив его замолчать.
  - Что же ты натворил, - испуганно прошептала она.
  - Твоя мать умирает, - продолжил парень. - Ей осталось считанные месяцы. Вы должны встретиться.
  В зале ожиданий повисла тягостная тишина.
  - Мы возвращаемся, - решительно заявила Зоя.
  - Зоя...
  - Я не хочу выбирать между тобой, моим отцом и моей матерью. Мы возвращаемся, я говорю с моим отцом, а потом мы все вместе летим к моей матери. Как одна семья.
  - Какая семья Зоя?! Очнись!! Ты же знаешь, чем закончится этот разговор!
  - Я знаю, что будет, если ты вернёшься в наш город один. Артур у моего отца взрывной характер, но я смогу его успокоить. А затем, мы вместе всё обсудим.
  - Не будет никаких разговоров Зоя. Твой отец никогда не отпустит из рук то, что принадлежит только ему. И мы с тобой для него такая же собственность, как и деньги. Точнее ты собственность, а я вор. Поэтому он, скорее всего, просто запрёт тебя в самом тёмном подвале, словно какой-то сундук с сокровищами. Твоя игра в самостоятельную жизнь закончилась. И в данной ситуации мне будет куда спокойнее, зная, что ты под надёжной защитой.
  Не слушая парня, побледневшая Зоя решительно направилась к выходу из пустого VIP зала аэропорта.
  - Зоя! - схватив девушку за руку, Артур рывком прижал её к себе. - Не делай этой глупости. Я всё предусмотрел, всё просчитал. Со мной будет всё в полном порядке. Если хочешь, я сделаю так, что твой отец сам через пару недель прилетит в Москву, и вы встретитесь наедине. Но сейчас тебе надо самой лететь в столицу.
  - Врун, - прошептала Зоя. - Ты ничего не просчитывал. Думаешь, я не вижу на что это всё похоже? Это же бегство Артур. Ты спасаешь меня, спасаешь своих друзей, а сам остаешься на тонущем корабле. Из-за своих родителей и родственников? Ты ведь сам сказал, что не в силах вывести из города всех, кто тебе дорог. Что же ты натворил, дурачок? Я же тебя просила тогда, не мстить ему и оставить всё как есть.
  - Это не месть
  - Снова лжёшь! - всхлипнув, находясь на грани истерики, выкрикнула Зоя. - Как же я тебя ненавижу!! Тебя, твоих дружков, своего отца, мать, деньги. Как же вы все меня достали. Я ведь просто мечтала об обычной жизни. Мечтала о доме, муже, детях. И что в итоге? Все мои мечты разбиты в дребезги. У меня ничего не осталось. Ничего.
  - Зоя, успокойся. Скоро всё закончится. Скоро я приеду к тебе, и мы заживём самой обычной жизнью. У нас будет огромный дом, дети, внуки, правнуки. У нас будет самая большая и дружная семья на всей планете. Но сейчас тебе надо лететь, а остальное скоро образуется само собой. Я обязательно договорюсь с твоим отцом. Я заставлю его прислушаться ко мне.
  - Артур, - нарушил наступившую тишину, голос появившегося в двери бритоголового парня. - Нам пора.
  - Не отпущу! - практически тут же воскликнула девушка. - Ты летишь со мной. Оставь вместо себя его, или Антона, плевать. Но ты летишь со мной.
  - Зоя!...
  Уткнувшись в грудь Артура, плачущая девушка повторяла как заклинание.
  - Не отпущу, не отпущу...
  - Колян, у неё истерика, помоги мне.
  - Чем? - озадачился неожиданной просьбой бритоголовый парень.
  Глубоко вздохнув, Артур взял себя в руки.
  - Выйди. Мы подойдём через пару минут.
  
  ***
  - Не болтай ногами, чертей накачаешь, - рядом со шмыгающей носиком девочкой с бельичими ушками, остановился запыхавшийся парень, с головным убором из перьев, как у киношного индейца. - Ух, устал-то как! А твой дядя где?
  - Который? - решила уточнить девчушка, с интересом разглядывая незнакомца.
  - А их у тебя много?
  - Дядя Баклажан, дядя Длиннохвост, дядя Вернер, дядя Бьёрн..., - стала загибать пальцы девочка.
  - Баклажан, - торопливо прервал девочку парень, обернувшись на звуки яростных воплей.
  - В тюрьме.
  - И что он там делает? - неподдельно удивился ответу девочки незнакомец.
  - Обвинили в разграблении двух нейтральных городов.
  - Вот так и знал, что без меня вы тут всякой фигнёй начнёте страдать, - эмоционально всплеснул руками незнакомец. - Катрину не видела?
  - Где-то за городом, со своим чудищем гуляет, - пожала плечами девчушка. - А ты кто?
  - Как это кто? - возмутился было парень, но потом, словно о чём то вспомнив, стукнул себя по лбу и протянул девчонке самые обычные наушники. - Дед мороз я, держи подарок.
  - Это что?
  - Надень на уши и перед глазами у тебя появится огромный список из музыкальных произведений. Выбирай и слушай.
  Недоверчиво взяв у странного незнакомца наушники, девчонка осторожно нацепила их на уши.
  - Класс!
  - Не класс, а спасибо! - обиженно прокомментировал восклицание 'меломанки' 'дед мороз'. - Вот же индеец приставучий!!!
  Под весьма ритмичную музыку, которая звучала в наушниках девочки, парень 'дал стрекача' от целой толпы орков, вывалившейся из ближайшего городского закоулка. Впереди всех бежал лысый орк, на шее которого болтался обод порванного бубна. Размахивая колотушкой от сломанного 'музыкального инструмента', этот лысый сумасшедший грозил убегающему парню всеми мыслимыми и немыслимыми небесными карами, если тот немедленно не вернёт ему роуч*.
  ***
  В свете луны серебрится вода.
  В море, журча, убегает ручей.
  Сколько ты душ увела навсегда,
  Нимфа прозрачных, холодных ключей?
  
  Вздрогнув, склонившаяся над ручьём девушка, резко обернулась на голос.
  За её спиной, нагло опершись на крокодилью морду дремлющего динозавра, стоял парень лет тридцати и с улыбкой декламировал стихи.
  - Добрый день прекрасная юная леди, - наконец обратился к 'нимфе' этот безумец, даже не обратив внимания на нацеленный на него арбалет. - Не могли бы вы помочь в поисках одной эльфийки. У неё должны быть длинные уши, глаза цвета небесной лазури и стальной арбалет. А ещё её должен сопровождать некий крокодил переросток, который с недавних пор жутко ненавидит пламя. Ищу её с самого утра, но кругом только драчливые орки, ворчливые гномы, да не в меру ревнивые воргены, грозящие мне отрубанием головы, только за то, что я на радостях поцеловал одну симпатичную тролльчиху.
  - Артур? - недоверчиво спросила арбалетчица, всё ещё целя в парня.
  - Позвольте представиться, - сделав шаг вперёд, парень поклонился девушке. - Артур Юрьевич, единственный и неповторимый. С кем я имею честь ...
  - Артур!! - воскликнув, девушка бросила арбалет и повисла на шее парня.
  - Ты меня обязательно когда-нибудь задушишь, - лишь смог сказать Артур, между поцелуями, которыми его осыпали.
   - Ты вернулся, - прошептала Катрина и, неожиданно запрокинув голову к небу, прокричала - Он вернулся!!!
  Засмеявшись в ответ, Артур подхватил взвизгнувшую девушку, и закружил её по поляне.
  ***
  Сидя у ручья, парень внимательно слушал рассказ лежащей на его коленях Катрины.
  - Почему-то, когда ты исчез, все единогласно решили, что главой гильдии и альянса являюсь я. Начали задавать вопросы, требовать, угрожать.
  - Угрожать? - насторожившись, спросил Артур.
  - 'Истинные Тамплиеры' передали через своего шамана, что если я и дальше буду уклоняться от встречи с их лидером, то наш альянс позавидует участи 'Серебряных Стрел'. Снольд рычит, что если я не выпущу его из тюрьмы, - он разнесёт весь город. Орки Стояка требуют 'сражений и славы', иначе грозятся выйти из альянса. А 'Когорта Рима' и 'Мальтийские рыцари' требуют, чтобы я отдала им дракона и угрожают друг другу войной. А все остальные требуют казни Снольда и фермера.
  Вздохнув, девушка прикрыла глаза.
  - Прости меня. Я настолько слаба, что за пару дней едва не потеряла то, что ты построил с таким трудом.
  - Глупости, - поспешил предать девушке уверенности Артур. - Ты прекрасно справилась с ролью моего заместителя. Ведь гильдия, альянс, города, замки, - это всего лишь побочный результат наших с тобой приключений. Не страшно, если бы ты их и потеряла. Особенно сейчас. Главное, - ты прекрасно сохранила и защитила дружбу, между столь разными людьми.
  Слабо улыбнувшись, девушка провела ладонью по щеке парня.
  - Как странно, - наконец промолвила она. - Внешне, ты сейчас совершенно другой человек, а твои глаза и голос совершенно не изменились.
  Вдруг, о чём-то вспомнив, Катрина резко вскочила на ноги, и, закрыв лицо ладонями, отвернулась от удивлённого парня.
  - Не смотри на меня!! Я стала такой уродиной!
  - Если я не буду на тебя смотреть, то как же я тебя буду целовать? - поняв страх девушки, улыбнулся Артур. - Да и не вижу я тут никаких уродин. Где они? Давай вместе поищем.
  Подойдя к Катрине, парень обнял её со спины.
  - Ты симпатичная молодая девушка Катрина и ты больше не Баскервиль. Больше нет этой длинноухой эльфийки с арбалетом, так же как и нет деревенского увальня с топором. Теперь мы с тобой самые обычные люди, которые выглядят в этом игровом мире так же, как и в реальности. У нас реальные имена, реальная внешность, а года через два, - будет вполне реальная жизнь. Этот кошмар подходит к концу.
  - Так значит, это сделал ты? - с какой-то непонятной интонацией спросила Катрина и медленно повернулась к Артуру.
  - Что-то не так?
  - Ещё как не так! Ты хоть представляешь, как я ненавидела эти веснушки?
  С удивлением, посмотрев на рассерженную девушку, парень громко рассмеялся, вызвав, тем самым, вопль негодования.
  - Катрина! Больно же! Ай! Помогите!!!
  Зевнув, огромный 'двухмесячный' динозавр недовольно посмотрел на раскричавшихся под самым ухом букашек, и накрыл свою крокодилью морду хвостом.
  ***
  Конец второй книги
  ***
  
  Роуч - индейский головной убор из перьев. Священный атрибут воинов, вождей и шаманов. Символизирует возвышенность помыслов и связь с Великим Духом.
  ***
  Произведения других авторов, которые были использованы при написании данной книги.
  1.Группа Непара - Письмо
  
  В том конверте грусть, мелочь или суть,
  Сорок два часа из жизни путь.
  Мимо городов, мимо чьих-то снов,
  Тот конверт летел, но не успел.
  
  https://music.yandex.ru/album/10242/track/108033?from=serp
  
  2.Песня 'От людей на деревне не спрятаться' Музыка: Молчанов Кирилл Владимирович. Слова: Доризо Николай Константинович.
  
  От людей на деревне не спрячешься
  Нет секретов в деревне у нас
  Не сойтись, разойтись не сосвататься
  В стороне от придирчивых глаз.
  
  http://www.youtube.com/watch?t=57&v=-Lkot5r44OY
  
  3. Отрывок из стихотворения 'Нимфа ручья' (1/4 от общего объёма произведения). Автор выложил данное произведение на сайте
  http://www.stihi.ru/
  под псевдонимом Лисрич
  
  В свете луны серебрится вода.
  В море, журча, убегает ручей.
  Сколько ты душ увела навсегда,
  Нимфа прозрачных, холодных ключей?
  
  http://www.stihi.ru/2009/08/05/7051
  

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Успенская "Хроники Перекрестка.Невеста в бегах" А.Ардова "Мое проклятие" В.Коротин "Флоту-побеждать!" В.Медная "Принцесса в академии.Суженый" И.Шенгальц "Охотник" В.Коулл "Черный код" М.Лазарева "Фрейлина немедленного реагирования" М.Эльденберт "Заклятые любовники" С.Вайнштейн "Недостаточно хороша" Е.Ершова "Царство медное" И.Масленков "Проклятие иеремитов" М.Андреева "Факультет менталистики" М.Боталова "Огонь Изначальный" К.Измайлова, А.Орлова "Оборотень по особым поручениям" Г.Гончарова "Полудемон.Счастье короля" А.Ирмата "Лорды гор.Да здравствует король!"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"