Свиридов Савелий Святославович: другие произведения.

Единственный с Земли - продолжение

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Продавай произведения на
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Очередная порция приключений Тима и его друзей!

  
  Глава 46.
  
  -А ты, Элсингор, кем собираешься стать, когда вырастешь?
  Вопрошаемый вынул изо рта стебелёк япритка, который сосредоточенно жевал минуты две, и только после этого ответил:
  -Пока не знаю. Наверное, в столицу подамся, в тамошнюю гильдию магов вступлю.
  -Эй, если что, место придворного чародея за мной! - шутливо пихнул его в бок Намитил.
  -Всё с вами ясно. А ты, Гиллмир?
  -Верховой езде научусь прежде всего. Мне Тарган обещал дать несколько уроков и подобрать хорошего единорога.
  -Для этого магии учиться вовсе не обязательно.
  -Почему? С помощью Симбиоза Разумов он будет с полуслова меня понимать! С ним вдвоём запросто до гор доберёмся - уж очень хочется на них посмотреть.
  -Заодно и с гномами познакомишься! Они тебя научат руду копать!
  -Зачем мне это?
  -Ну как же: станешь первым в мире эльфом-рудокопом!
  -Не, это он к дроу в гости намылился, - с лукавой физиономией поведал Фаэлинн.
  -Ага, к одной симпатичной тёмной эльфийке, - поддержал приятеля Намитил.
  -Да ну вас, шутники! Уйду я от вас!
  -Ладно, не обижайся, на горы взглянуть многие из нас мечтают.
  -Я и на Великий Океан с удовольствием посмотрела бы, - мечтательно вздохнула Элтимель.
  -Мелко плаваете, эльфы, - усмехнулся Янтау. - Мы вон с Меикли решили на Шашшулищ махнуть, с драконами познакомиться. Нас гаарши в гости позвали.
  -Мы тоже хотим!
  -Какие проблемы? Поговорите с ними, вряд ли откажут. Мы и к вам с удовольствием приедем, если пригласите, конечно.
  -Да не вопрос!
  -Юмиаль, твоя очередь!
  -А я мечтаю иметь собственный сад, - призналась та.
  -И всё?!?
  -Ну не всем же быть великими магами или путешественниками! Кому-то нужно и создавать красоту. Надеюсь собрать в своём саду самые красивые растения.
  -Тогда тебе на Фювит, заодно и парочку фликси с собой прихватишь! Они такие прикольные!
  -И треантов возьми, пусть за деревьями приглядывают!
  -Жаль, здесь нет ни тех, ни других, намного веселее было бы!
  -А Тим пусть привезёт сюда какую-нибудь чудо-машину! Иначе как поверим в их существование?
  -Да я бы с удовольствием, но будет ли работать здесь?
  -А куда она денется! Не захочет, так мы ей куда надо жезл вставим!
  -Попрошу без пошлостей! - капризно надула губки Айвиэль.
  -Так мы же в магическом смысле слова! Зарядим волшебством на полную катушку!
  -Интересно, а чинить им разные механизмы можно?
  -Запросто: помнишь, как Сааг-Коф лопнувший стакан в исходное состояние вернул? Вот примерно таким путём.
  -Не, наши машины слишком для этого сложны.
  -А чем тогда собираешься заняться после школы?
  -В Академию поступлю. Если получится, конечно.
  -А если не получится - приезжай на Олмари жить! - весело предложил Наар-Там.
  -В отличие от Земли, у нас полно возможностей для совершенствования магических талантов! - поддержала его Тиис-Мир.
  Лишь бы не добавили про живущую там же, на Олмари, 'одну симпатичную юсму', с тревогой подумал Тим. Но обошлось.
  -Погоди, ты какую Академию имел в виду? Ту, о которой упоминается в Кодексе? - заинтересовался Фаэлинн.
  -Её самую, а разве существуют другие?
  -У нас в столице вроде есть. Может, по-другому называется.
  -Королевская школа магии, - подсказал Гиллмир.
  -А где, кстати, эта Академия находится?
  Увы, никто не знал.
  -Надо бы выяснить, - озаботился Фаэлинн.
  -Что, тоже туда собрался? А теперь представь ситуацию: прибываешь ты туда и прямо на пороге сталкиваешься с Гермехтом и Шин. Твои действия?
  -Да, может, они туда и не поступят...
  -Ага, как там увидят, что рекомендательное письмо каким-то гоблином подписано, так сразу дадут от ворот поворот!
  И все рассмеялись.
  -Ой, глядите, звезда падает! - воскликнула Юмиаль, и их взоры обратились к небу.
  -Жаль, слишком далеко от нас, - вздохнул Гиллмир, разглядывая оставленный метеоритом слабо светящийся след.
  -Почему?
  -Многие верят - если найдёшь её осколки, любое твоё желание сбудется.
  -Жаль, не в этот раз. Она явно приземлилась за горами.
  -А какое желание загадал бы, если б нашёл?
  -Ага, так я тебе и рассказал!
  -А вон и Тэтикс появился, - указала Элтимель на самый крупный спутник Фалшаха. - Значит, нам пора, вечер уже, скоро и солнце скроется из виду!
  -Успеем, не волнуйся! Тут так хорошо, что уходить не хочется!
  И действительно, лёжа с друзьями в траве посреди лесной поляны, обдуваемый тёплым ветерком, а вокруг поют окуки и стрекочут тионсы - ну кому тут захочется возвращаться в школу?
  Они поболтали ещё немного, и лишь когда светило почти целиком скрылось за горизонтом, нехотя побрели обратно. Но опоздали - буквально на их глазах каменные 'тролли' закупорили булыжником единственный вход в гору (те, что находились внутри, откатывали его утром, а двое снаружи возвращали на место вечером).
  -Опять придётся ночевать на природе, - вздохнул Элсингор.
  -Приходилось уже?
  -И не раз. Правда, поначалу ловили и направляли на отработку. Но теперь за просто так меня не поймаешь!
  -Почему?
  -Очень просто: если забраться повыше на дерево, призраки тебя не заметят!
  -Предлагаешь нам всем до утра рассесться по верхушкам деревьев? Мы вообще-то не птицы!
  -А чего такого? Вдобавок сверху всё видно!
  -Ну вот ты и сиди, а мы отыщем где поуютнее.
  -Далеко идти придётся - призраки прочёсывают всю прилегающую к школе территорию. А чем дальше, тем труднее найти местечко для пикника - сплошь чащобы и буреломы. Да не смотрите вы на меня так! Знаю я тут убежище одно - и не очень далеко отсюда, и снаружи почти незаметное.
  -Тогда показывай! Или придерживаешь исключительно для себя?
  -Стал бы тогда говорить! Идёмте за мной, сами увидите!
  Идти и впрямь оказалось недолго - уже минут через десять они оказались у скалы, рядом с которой росли разлапистые эвли - их густая крона скрывала всё находящееся за ними и под ними. Приподняв одну из ветвей, Элсингор указал на тайный проход:
  -Милости просим!
  Следуя друг за другом, они углубились в извилистый туннель, когда-то бывший расщелиной между скал, а теперь заканчивавшийся пещерой - достаточно просторной, чтобы вместить их всех, и ещё оставалось место для костра. Судя по уголькам в центре её, кто-то уже разжигал его здесь.
  -А ничего, жить можно! - весело заявил Наар-Там, оглянувшись по сторонам.
  -И ты, Элсингор, держал всё в тайне от нас! - напустились на приятеля Фаэлинн и Намитил.
  -Да я и сам обнаружил эту пещеру всего лишь несколько дней назад, причём совершенно случайно. И огонь не я разжигал, это сделали до меня!
  -Интересно, кто же тогда стал первооткрывателем? - присев на корточки, Янтау принялся изучать остатки костра. - Судя по тому, что некоторые угольки покрылись мхом и частично вросли в землю, дело давнее. Ещё до нашего прибытия в школу.
  -А я чего говорил? - обрадовался неожиданной поддержке Элсингор. - Нет бы спасибо сказать, что привёл сюда, другой на моём месте скорее согласился бы лишний раз в карцере посидеть, чем такую тайну открыть!
  -Ну и какой бы после этого ты был бы нам друг? Расслабься, здесь все свои, иначе ты не повёл бы нас сюда, верно?
  -Конечно! Будь среди вас кто-либо, кому не доверяю, нам всем пришлось бы ночевать в лесу.
  -Лучше уж в пещере, тем более если можно развести огонь, и этого никто снаружи не заметит!
  -Тогда почему бы нам не заняться этим? Вот-вот наступит ночь, и мы рискуем потерять друг друга из виду!
  Действительно, в лесу уже царили сумерки, а в пещере, где на стенах почти не рос светящийся мох, и вовсе было темно - лишь кое-где сквозь трещины пробивался тусклый свет, а остальное тонуло во мраке.
  -Давайте я зажгу Факел, - предложил Наар-Там.
  -Идея хорошая, но ты же не сможешь держать его включённым целую ночь! Даже если Тиис станет помогать.
  -Очень мне нужно ему помогать! - со смехом ответила Тиис-Мир.
  -Тогда тем более без костра не обойтись. Парни, айда со мной хворост собирать!
  На призыв Янтау откликнулись все представители сильного пола, кроме Наар-Тама. Тому пришлось остаться: эльфийки категорически не желали сидеть в темноте, дожидаясь, когда принесут топливо. Однако ходить пришлось несколько раз - сухие ветви не слишком удобная поклажа, а верёвки у них не было. От попытки притащить сразу целое дерево, - неподалёку от пещеры Намитил обнаружил засохший кирбст, - пришлось отказаться: без пилы и топора они бы лишь намучились с ним.
  Но вот наконец ближайший угол пещеры был завален сухостоем, и с чувством выполненного долга они присоединились к сидящим у костра, заботливо разожжённого Наар-Тамом. Как оказалось, среди эльфов не так много умельцев делать это - по королевскому указу разводить огонь в лесу строжайше запрещено.
  -А мы сейчас и не в лесу вовсе, пожар не устроим, - с усмешкой прокомментировал Янтау. - Да и егерей здесь нет. Поэтому расслабьтесь и спокойно смотрите на огонь: мой дед говорил, это очищает душу и прогоняет прочь злые помыслы.
  -Завораживает слегка, - признался Намитил, устроившись поудобнее у костра и меланхолично подбрасывая в него щепки.
  -Так и должно быть, ведь в каждом огненном лепестке живёт дух Первородного Пламени, - благоговейно прошептала Тиис-Мир.
  -Теперь я понимаю, почему наши далёкие предки так любили собираться по вечерам у костра, - задумчиво произнёс Тим. - И тепло, и светло, заодно можно приготовить пищу.
  -И хищники не осмелятся напасть, - добавил Янтау. - Я сам, когда в шкуре кангура нахожусь, стараюсь держаться подальше от огня. А если попытаюсь подобраться вплотную, организм начинает вовсю сопротивляться, и очень трудно пересилить себя.
  -Это называется инстинкт, - пояснил Тим.
  -А если случайно подпалишь шерсть, следы потом остаются? - заинтересовался Фаэлинн.
  -Да, будут ожоги на коже. Но их и без всякого обращения заработать можно - попросту сунь в огонь руку.
  -Не, спасибо, чего-то не хочется.
  -Кстати, а ваши егеря, кроме как гонять устраивающих пикники, чем-нибудь ещё занимаются?
  -Вообще-то первоочередной их задачей является поимка разбойников, всяких там орков и гномов.
  -Среди гномов тоже есть разбойники? - удивилась Тиис-Мир.
  -А то! Это здесь они белые и пушистые, а вообще-то разные бывают. Но чаще не грабят, а браконьерствуют: зверей бьют, деревья рубят. Причём выбирают самые лучшие - от них, мол, жару больше.
  -Разбираются, стало быть, в древесине, - усмехнулся Янтау.
  -К сожалению. Или, хуже того, наймут бригаду гоблинов, топоры в руки, а те и рады стараться, особенно если хорошую награду посулят. Поэтому егеря с ними не церемонятся: если поймают, в темницу, как гнома, не потащат, а попросту привяжут к дереву и начнут упражняться в меткости стрельбы из лука.
  -Вот бы нашего Пулсока так! Ради такого дела даже лук смастерю.
  -А сможешь?
  -Смогу, но только если раздобуду материал для тетивы и нож - вырезать из подходящей древесины основу.
  -Хороший ножик и мне пригодился бы, - мечтательно вздохнул Гиллмир.
  -Зачем?
  -Посох соорудил бы. Жезл хорошо, а посох лучше! Сразу будет видно, что ты - волшебник!
  -А ещё, если маны не хватит, им можно стукнуть противника по башке, - весело добавил Наар-Там.
  Намитил, вознамерившись 'подкормить' начавший угасать костёр, подбросил в него сразу целую ветвь, вдобавок с засохшими листьями - и пламя тут же взметнулось вверх, на короткое время осветив дальний угол пещеры.
  -Смотрите, там на стене что-то нарисовано! - воскликнула Меикли.
  С помощью Факела Наар-Тама они смогли рассмотреть симпатичное личико юной эльфийской девы с подписью снизу:
  'Фиритэль, моя любовь'.
  -Как романтично! - захлопали ресницами Элтимель и Айвиэль.
  -Кажется, мне приходилось слышать про колдунью с таким именем, - нахмурилась Юмиаль. - И, если верить тем рассказам, была она очень злой и вовсю занималась чернокнижием. Её почему-то раздражали красивые вещи, и она, насколько могла, портила или уничтожала их. Даже своего возлюбленного превратила в ужасного монстра - лишь бы не достался другой.
  Выбор 'жизненного пути' не слишком удивил Тима - не всем же быть добрыми и правильными, тем более что в здешней школе при желании тебя и Чёрной магии научат. Важнее другое: если это та самая Фиритэль, значит, ей удалось вернуться домой после окончания школы. Тогда должно получиться и у них! Тут есть над чем поразмышлять, но не сейчас.
  -И чего ей за это было? - осведомился Элсингор.
  -По королевскому указу надлежало взять под стражу и обязать носить, не снимая, кандалы антимагии. Однако когда гвардейцы прибыли, выяснилось, что Фиритэль бежала в неизвестном направлении, и больше в эльфийских лесах её никто не видел.
  -А что за кандалы антимагии? - заинтересовался Наар-Там.
  Как выяснилось, даже среди эльфов мало кто представлял себе, как они выглядят. Вроде бы похожи на браслеты, сделанные из особого сплава, называемого 'синим серебром'. Изготовляют их гномы, чьи мастера умеют работать с этим сплавом, обладающим способностью препятствовать колдованию. Иначе говоря, действовать подобно заклятию Тишины.
  -Насколько знаю, подобное наказание применяется по отношению к чародеям, нарушившим устав гильдии магов, - добавил Гиллмир.
  -Надеюсь, здесь такое не практикуется.
  -На учеников надевать кандалы запрещено. Но могут прекратить твоё обучение.
  -Ну, это пустяки. В крайнем случае, книги в руки, и вперёд. В сравнении с ужасами, которые нам тут Вен расписывала...
  -Да-а, не завидую дроу - как они вообще там выживают?
  -Тебе что, тёмных жалко? Нашёл кому сочувствовать!
  -Не все они плохие, - пискнула Айвиэль и тут же пожалела об этом.
  -Уж не влюбилась ли в кого-то из них? - поддела её Элтимель.
  -Я?!? Да никогда! Как ты вообще могла такое обо мне подумать!
  -А чего тогда разрумянилась? Давай, подруга, признавайся, тут все свои!
  Спасать положение пришлось Тиму - ему совсем не хотелось, чтобы его друга обсуждали на все лады.
  -Очень интересная информация. Теперь я понимаю, почему на Земле перестало действовать волшебство - на неё свалился метеорит из синего серебра!
  -Неужели такое возможно? - засомневался Элсингор.
  -Синее серебро с неба не падает, его гномы куют, - авторитетно заявила Юмиаль.
  -Но чем тогда можно объяснить исчезновение магии?
  -У Алкитми спроси. Глядишь, чего умного скажет.
  Вообще-то мысль неплохая - юсма имел понятия о вещах, совершенно неизвестных его одноклассникам. Неудивительно, ведь оба его родителя были профессиональными чародеями, и их сын рос по сути в сказочной стране, где возможно всё. А если что-то не получается, значит, нужно больше медитировать. Вдобавок, весь их дом был буквально набит книгами про знаменитых волшебников, могущественные артефакты и невероятные приключения в магических мирах. При удобном случае расспрошу обязательно, подумал Тим, но главное - отвлекающий манёвр удался, внимание окружающих переключилось на него. К счастью, ненадолго: ночь постепенно брала своё, многие откровенно клевали носами, а кое-кто, прислонившись к стенке, засыпал на ходу.
  Внезапно Намитил, также успевший задремать, встрепенулся, и на лице его появилось испуганное выражение:
  -Сюда идут призраки!
  Сонное оцепенение слетело мгновенно.
  -Точно? Может, просто плохой сон приснился? - усомнился Наар-Там.
  -У него дар - Предчувствие Астрала, - пояснила Юмиаль. - Он бесплотных тварей издалека чует. Много их там?
  -Не меньше четырёх. Но нам и одного хватит.
  -И что же теперь делать? - с тревогой поинтересовалась Айвиэль.
  Вопрос повис в воздухе - если кинуться из пещеры врассыпную, призраки наверняка их заметят и начнут погоню. Тихо сидеть внутри в надежде, что обойдётся, тоже страшновато - а вдруг случайно учуют? Выход из положения предложил Янтау.
  -А давайте я попробую увести их отсюда!
  -Уверен? - напряглась Меикли, сразу сообразившая, что тот задумал.
  -Вполне. Кангура им не догнать, уже пробовал.
  -Тогда действуй, - и, чуть промедлив, - девчонки, отворачивайтесь!
  -Зачем? - удивлённо взглянула на неё Элтимель, и Меикли пришлось разворачивать её в нужную сторону.
  -Превращаться будет.
  Поскольку мальчишкам смотреть разрешалось, они не преминули воспользоваться своим правом - никто из них не видел, как ликосы переходят в своё второе 'я', поскольку те старались делать это в отсутствие посторонних.
  Собственно говоря, никаких особых спецэффектов не последовало: Янтау проворно стянул с себя униформу, присел на корточки, и тело его трансформировалось почти мгновенно: место их друга теперь занимал огромный пятнистый кошак - чуть крупнее рыси, но помельче леопарда. Издав негромкий утробный рык - типа, ждите меня, и я вернусь, - кошак метнулся к выходу из пещеры. Остальные замерли в томительном ожидании.
  Обстановка слегка разрядилась, когда Намитил сообщил - призраки уходят.
  -Значит, получилось!
  -Лишь бы его самого не схватили...
  -Меикли, а ты так смогла бы? - полюбопытствовала Тиис-Мир.
  -К сожалению, бириги не столь быстры. Зато умеют карабкаться по стенам.
  -Покажешь как-нибудь? - подмигнул ей Элсингор.
  -Нет, ради чьего-то развлечения перекидываться не стану. Только если не останется выбора. Впрочем, можешь попробовать и сам - освой соответствующее заклинание, и вперёд.
  -Вряд ли оно получится в ближайшем будущем...
  -А ты куда-то спешишь? Научись в биригу превращаться, тогда и побегаем с тобой наперегонки.
  -Ловлю на слове! С завтрашнего дня начну пробовать!
  За дружескими подколками и не заметили, как кангур появился вновь - пришлось тому напомнить о себе рычанием.
  -Круто! Ты сделал это!!
  Свой восторг женская половина команды выразила в том, что принялась тискать, обнимать и гладить кошака. А тот ничего не имел против - наоборот, всем видом показывал, как ему приятно, выгибая дугой спину и блаженно жмурясь.
  В конце концов Меикли пришлось вмешаться.
  -Эй, не забывайтесь: это не животное, а ваш товарищ. Лучше отойдите в сторонку и отвернитесь, дайте ему спокойно перейти обратно.
  Эльфийки не без сожаления оставили возню с кангуром, и тот, дождавшись подходящего момента, превратился в привычного им Янтау (хотя, как показалось Тиму, с удовольствием побыл бы ещё в центре всеобщего внимания).
  -Пятеро их было, и все прямиком чесали сюда, - принялся рассказывать он. - Ну, может, не прямиком к пещере, просто облёт горной гряды делали. Короче, без разницы, выскочил я из кустов прямо перед ними и сиганул вглубь леса, они за мной. Увёл их подальше, чуть ли не к скалам с противоположной стороны, а там следы запутал и тогда уже рванул сюда. Надеюсь, больше не появятся.
  -Здорово ты их обломал!
  -Не страшно было?
  -Не, только теперь очень есть хочется. После обращения всегда так.
  -Каким-нибудь стуршем закусить не догадался? - усмехнулась Меикли.
  -Что я, зверь? Настоящий кангур смог бы, а я лучше подожду, когда откроется столовая. Тем более что уже начинает светать, скоро вернёмся в школу.
  
  Глава 47.
  
  -Сегодня у нас практическое занятие, - с суровой торжественностью объявил Мастер Аэрг, когда пришла пора начинать урок. - Посмотрим, чему вы успели научиться за время каникул. Подозреваю, не слишком многому.
  -Прошу прощения, Мастер, но нам приходилось ещё готовиться к турниру! - осмелилась возразить Элиавель.
  -Это не оправдание, - решительно рубанул воздух ладонью учитель. - Далеко не все из вас дошли до финала, и вместо бездельничанья после вылета в первом или втором туре могли бы озаботиться подготовкой к грядущим занятиям. Никто не спорит, турниры - хорошая возможность проработать свои навыки, но далеко не все умения могут быть отточены во время дуэлей. В применении к Белой магии речь идёт о целительстве, и пусть никто не проводит по нему состязаний, от этого оно не становится менее важным. И его основы должен знать каждый, кто осмеливается называть себя магом - хотя бы для того, чтобы вылечить самого себя. Поэтому сейчас мы проверим, кто из вас имеет к ней предрасположенность.
  На кафедральном столе появилась клетка с чиккиром - полосатым короткошёрстным зверьком, похожим на барсука. Чиккиры также обитали в лесу, но вели ночной образ жизни, поэтому встретить их было намного сложнее, чем стурша или паамфа.
  -Вот, это Кмупс, и именно на нём вам придётся тренироваться.
  -Мастер, неужели мы будем издеваться над этим беззащитным животным!? - подскочила Айвиэль.
  На лице учителя не дрогнул ни один мускул.
  -Любопытно, как бы вы занялись врачеванием на основе одних лишь книжных знаний. Практика в нашем деле обязательна, и, поверьте, действуем мы настолько бережно, насколько это вообще возможно. Любые манипуляции с нашим пациентом, - мастер Аэрг погладил чиккира по спинке, и тот в ответ принял вертикальную стойку, поджав передние лапы и внимательно разглядывая своих будущих 'мучителей', - протекают наименее травмирующим образом. Есть желающие проверить свои знания лечебной магии? Кто готов, подходите к кафедре.
  Несколько смельчаков нашлось, в их числе был и Тим, решивший попробовать тоже.
  -Начнём с самого простого - заклинания снятия боли. Сейчас я уколю Кмупса в лапку и одновременно применю Успокоение, чтобы он воспринимал болевые ощущения как неизбежное зло. Если кому-то удастся избавить его от них, чиккир сразу даст знать. Начинаем!
  В правой руке учителя появился инструмент, напоминающий шило. Зверёк тихо пискнул, почувствовав укол, но почти сразу успокоился - лишь глаза подёрнулись влажной дымкой. Тим почувствовал жалость к несчастному животному, хотя разумом и понимал необходимость подобных жертв.
  Первым облегчить его страдания вызвался Увлиат, но, несмотря на все старания, самочувствие Кмупса не улучшилось. Аналогичным образом закончилась попытка Элтимель.
  Очередь дошла до Сэлкисэ. Едва нужное заклинание было произнесено, как чиккир оживился и поднял кверху хвост.
  Выражение лица Мастера Аэрга немного смягчилось.
  -Вижу, задатки есть. Продолжай их развивать, и, возможно, из тебя выйдет толк.
  Также с заданием удалось справиться Гиллмиру и Яамите, остальные оказались не столь удачливы. Тиму удалось снять болевые ощущения лишь частично, но на большее он и не претендовал.
  -Честно говоря, ожидал большего, - вновь нахмурился учитель. - Всё-таки не первый день в школе. Да, не каждому колдуну суждено стать целителем, но основы нужно знать в обязательном порядке. А теперь попробуем другое заклинание, Остановка Кровотечения. Вкратце на прошлом занятии вы с ним уже познакомились, и теперь самое время освежить в памяти.
  -Интересно, а если отрезать ему башку, получится потом пришить её обратно? - с усмешкой высказался Фингор, обращаясь к сидевшему рядом Таэрону. Однако услышала не только большая часть аудитории, но и учитель, реакция которого оказалась вполне предсказуемой.
  -Вон из класса. Минус пять баллов и восемь часов отработки.
  -Пожалуйста, Мастер, не надо! - взмолился эльф, изрядно напуганный столь суровым наказанием за 'безобидную' шутку. - Я вовсе не вас имел в виду, а во-он ту зверюгу!
  -То, что предлагаешь, можем опробовать на тебе (от этих слов эльф буквально посерел от страха). Заодно пусть другие посмотрят, как работает Воскрешение. Но, если не желаешь, тогда поступим и по-другому. Иди сюда!
  Обрадованный Фингор поспешил оказаться на кафедре.
  -Как вы, наверное, уже догадались, некоторые заклинания удобнее осваивать на более наглядных учебных пособиях, нежели чиккиры или паамфы. И в их роли обычно выступают проштрафившиеся ученики.
  Услышав это, эльф попытался вернуться обратно, но не тут-то было.
  -Куда собрался? Стой здесь, а мы станем отрабатывать на тебе заклинание лечения ушибов. Очень полезное для юных волшебников, вечно влипающих в самые разные истории!
  -Но у меня нет никаких ушибов!
  -Сейчас будут. Закатай один из рукавов своей униформы.
  Фингор с обречённым видом обнажил свою левую руку, и Мастер Аэрг, приставив к предплечью свой жезл, нажал на кнопку. Охнув, эльф страдальчески скривился от боли - в месте прикосновения жезла образовалась огромная гематома, потихоньку наливавшаяся багровым.
  -Есть желающие попробовать? Тот, кому удастся с первого раза, получит два балла.
  Из уже выступавших вызвались трое - Гиллмир, Кситати и Хеен-Гун. Тим попросту не помнил формулу, а Сэлкисэ почему-то не захотела заняться врачеванием, хотя наверняка знала её. Однако объявилось ещё несколько желающих (успевших заглянуть в гримуар), но более-менее приемлемо получилось лишь у Патпако. И Фингор с частично залеченной гематомой (краснота сменилась зеленоватой желтизной) был усажен на своё место.
  -На следующем занятии - закрепление материала, лишь потом будем двигаться дальше, - объявил Мастер Аэрг. - Поскольку нет смысла заниматься лечением болезней, нейтрализацией яда и тем более сращиванием сломанных конечностей, если не освоены даже простейшие заклинания Белой магии!
  На том урок и закончился, и Тим с друзьями поспешили в столовую. А оттуда к Наар-Таму, пообещавшему показать 'нечто очень занимательное', но что именно, так и не признавшемуся - сами, мол, всё увидите.
  'Занимательное' они увидели сразу, едва переступили порог - стоявший на подоконнике глиняный горшок, формой напоминавший цветочный, но вместо земли внутри были насыпаны обломки веток и сухой коры. А сверху тлел огонёк.
  -И это всё!? - не смог скрыть своего разочарования Ри-Бо. - То, что у тебя с огненной магией нет проблем, мы и так знаем.
  Тим и Мез'А'Шиб предпочли промолчать, ожидая продолжения. За желанием продемонстрировать огонёк наверняка скрывалось нечто большее - иначе незачем было бы тащить друзей к себе. Так оно и оказалось.
  -Но это не просто огонь! - обиженно фыркнул пэйрот. - Это элементаль!
  -Неужели? - удивился Мез'А'Шиб.
  -Самый настоящий! Сейчас увидите! Рыжик, ну-ка покажись во всей красе!
  И огонёк поднялся в воздух, зависнув на уровне глаз, а затем превратившись в крошечную птицу - едва ли крупнее колибри.
  -Но как тебе удалось его призвать? Такое доступно только Мастеру!
  Наар-Там горделиво выпятил вперёд грудь - вот, мол, я какой! - но потом всё-таки признался:
  -А я и не вызывал вовсе. Помните леденец, подаренный мне Йоз-Кераггом на Новый Год? Есть его я не стал, но что с ним делать, не знал тоже. Поэтому сунул в тумбочку, там он и валялся. А вчера вечером вытащил, повертел в руках, подумал, как было бы здорово собственным питомцем обзавестись. Глядь, а леденец ожил и в элементаля превратился. Он совсем ручной, ничего не портит и не поджигает, тихо находится там, где приказано быть.
  -А зачем ты тогда его в горшок с сухостоем засунул? Так и до пожара недалеко!
  -А куда ещё? Ему же питаться нужно! Чем, по-вашему, питается огонь?
  -Много чем: дровами, бумагой, каменным углем, разными горючими жидкостями. Но мысль понятна: как и любого другого пета, его нужно регулярно подкармливать.
  -Какого-нибудь скелетика кормить вовсе не обязательно, - усмехнулся Мез'А'Шиб.
  -Вот себе его и заводи! Не хватало ещё, чтобы по моей комнате нежить разгуливала! Фу, гадость! Спалю на фиг и даже разбираться не стану, есть от неё какая-нибудь польза или нет!
  -Экий ты горячий, однако. У нас в Мерзеране не редкость встретить колдуна, за которым таскается чей-нибудь труп или скелет.
  -Так то у вас, а на Олмари ему очень быстро объяснят, кто он есть, и где будет его место, если не избавится от подобной мерзости. Либо собственноручно, либо общественность поможет.
  -Да, огонь самое лучшее средство против нежити, - авторитетно высказался Тим.
  -Почему так думаешь?
  Ссылаться на почерпнутый из компьютерных игр опыт Тим не стал, ограничившись глубокомысленными рассуждениями.
  -Очень просто: они же мёртвые, значит, ни магия Разума, ни яд на них не подействуют. От оружия, особенно колющего, толку немного: боли не чувствуют, поэтому врукопашную лучше не сходиться. Холод их притормозит, конечно, но не убьёт - отогреются и вновь станут опасны. А вот огонь - самое оно, никакое зло против него не устоит. У нас даже словосочетание есть - 'очищающий огонь'. Тот есть тот, который всю заразу выжигает подчистую.
  -Поэтому у нас частенько сжигают вещи, на которые наложены заклинания Чёрной магии - если нет возможности снять их, - кивнул в знак согласия Мез'А'Шиб.
  -А если его водой облить, что будет? - с лукавой улыбкой поинтересовался Ри-Бо.
  Его предложение привело пэйрота в ужас.
  -Как тебе такое вообще в голову пришло! Ведь огонь боится воды! Рыжик ещё совсем крошечный, может от неё и вовсе помереть!
  -Да я так, чисто теоретически, - сразу же пошёл на попятную тилфинг.
  -Наверное, он сможет выполнять функции разведчика, - предположил Мез'А'Шиб.
  -Почему бы и нет? Если нужно, и через пропасть перелетит, и никакие иллюзии не собьют с толку. Но вначале ему нужно немножко подрасти.
  -А не боишься, вымахает размером с голову, где тогда держать его станешь? Да и топлива ему понадобится столько - не будешь успевать подкармливать!
  Над подобным вопросом Наар-Там явно не задумывался, поэтому ответил не сразу.
  -Элементаля можно время от времени отзывать, а потом призывать обратно. Когда отозван, кормить его не нужно, и расти не будет. Остаётся лишь научиться делать это.
  -Поскольку он ещё маленький, время у тебя есть.
  -Значит, подарки истинного Йоз-Керагга и впрямь совсем непросты, - призадумался Мез'А'Шиб. - Я пробовал играться со своим кинжальчиком, но ничего разрезать им не смог - лезвие тут же гнётся или вовсе складывается пополам.
  -Значит, ты просто не нашёл ту вещь, которую он сможет разрезать.
  -Может быть и так. Наверное, она найдётся сама собой, проявившись подобно твоему питомцу. Заботься о нём, глядишь, тогда и возьмём в поход!
  -Когда пойдём? - ухватился за мысль Ри-Бо.
  -Пусть кобольд вначале растворитель для магического клея сварит. Тогда и соберёмся на совет.
  Вскоре после того они разошлись по своим делам, а Тим отправился нанести визит Алкитми. Слегка волнуясь по поводу - если тот успел умотать гулять по лесу, до вечера точно не жди.
  К счастью, юсма оказался у себя - потихоньку медитировал. Извинившись, что отвлёк от столь важного занятия, Тим попросил уделить ему немного времени - проконсультировать по одному очень важному вопросу.
  -Давай вначале партию в тутун! - предложил в ответ Алкитми.
  Среди школяров он, наверное, был единственным, кто всерьёз им увлекался. Поэтому компанию ему обычно составляли гномы - если, конечно, не были сильно заняты.
  -Ладно, но предупреждаю сразу: тутунист я так себе.
  -А я разве лучше? У Вуррата, к примеру, вообще ни разу выиграть не получилось. Играю исключительно для настроения!
  Шахматам бы его научить, промелькнула мысль. Жаль только фигурки взять неоткуда, и вырезать их нечем, вспомнились страдания Гиллмира по поводу собственного посоха. Кинжал Мез'А'Шиба для этого точно не сгодится.
  Над ходами он особо не раздумывал и поэтому быстро проиграл.
  -Нет, так не годится, - запротестовал Алкитми. - Ты даже не пытался сопротивляться! А я очень не люблю игру в поддавки!
  Пришлось включать мозги. Но даже с ними противостоять намного более опытному сопернику получалось не очень. То есть результат оказался в итоге таким же, просто мучился дольше.
  -Уже лучше, целых семнадцать ходов смог продержаться, - оживился юсма. - Давай ещё! Рано или поздно сможешь свести к ничьёй, а то и выиграть!
  -Ну ты и игроман, однако. Ладно, но только одну, иначе забуду, зачем пришёл.
  -Не успеешь! Если что, я помогу вспомнить!
  -Каким образом?
  -Заклинание есть одно, Ностальгия называется. Великие Мастера используют его, чтобы освежить в памяти события, происходившие в тот или иной день много лет назад. Я пока не Мастер, даже не посвящённый, - так у нас называют окончивших школу магии, - но сегодняшний день для меня не проблема.
  -Спасибо, я как-нибудь сам. Лучше поделись формулой.
  -С удовольствием!
  И Алкитми тут же изобразил её на клочке бумаги.
  -Вот, держи! А теперь расставляй фишки по местам!
  В третьей партии Тиму удалось сопротивляться аж до двадцать пятого хода. По признанию его противника, если бы не ошибка на двадцать втором ходу, имел бы неплохие шансы на победу. Однако рассматривать все возможные варианты продолжения игры юсма не стал, а Тиму и подавно не было нужно.
  -Что ж, уговор дороже денег (на языке обитателей Олмари пословица звучала по-иному, но кольцо-транслятор перевело именно так). Ты хотел поговорить, почему ивой мир перестал быть магическим?
  -Типа того. Услышал я тут случайно от эльфов о существовании синего серебра...
  -Понятно, можешь дальше не продолжать. Да, синее серебро весьма действенно, но лишь вблизи - отойди немного в сторону и колдуй себе на здоровье. В противном случае на Галлаэри давно бы не осталось ни одного колдуна. Да, чем крупнее его кусок, тем больше радиус действия, но даже слиток размером с гору едва ли станет воздействовать на тех, кого ты не сможешь разглядеть, сидя на его вершине. Вряд ли более эффективной будет и Тишина, даже если её произнесёт Гроссмейстер. Да и действует она не очень долго.
  Другое дело - артефакты. Некоторые из них могут иметь очень хитрую конструкцию, ослабляя действие одних заклинаний и одновременно усиливая другие, отражая или рассеивая манну, или и вовсе необратимо её поглощая (подобно чёрной дыре, подумал про себя Тим). Теоретически чрезвычайно мощный артефакт может высосать ману с территории целой страны, и тогда в ней не останется способных творить чары. По всей видимости, именно такая судьба и постигла планету Сангарн, хотя что произошло на самом деле, теперь уже не скажет никто. В курсе этой истории?
  -Нет. Я про планету с таким именем и не слышал никогда.
  -Тогда начну с самого начала. Как ты наверняка знаешь, во Вселенной полно миров, в той или иной степени обитаемых, и многие чародеи занимаются поиском формул, открывающих туда порталы (обо всём этом Тим мог лишь догадываться, но перебивать рассказчика не стал). Кому-то из них 'посчастливилось' найти путь, ведущий на Сангарн, а поскольку планета оказалась пригодной для жизни, колдуны толпой ринулись исследовать её. Заклинания там получались плохо, но поначалу это никого не насторожило. Местные обитатели о волшебстве и вовсе не имели понятия, полагаясь исключительно на собственные силы - возделывали поля, разводили скот, ловили рыбу. И очень не советовали приближаться к развалинам старого храма: по их словам любого, кто осмелится проникнуть внутрь, настигнет проклятие.
  -Догадываюсь: именно там и находилась разгадка.
  -Естественно. Когда истинному чародею говорят, что куда-то нельзя, именно туда он и отправится! Вблизи развалин волшебство не действовало вообще, и найти тому причину особого труда не составило: прямо посреди центрального зала находился алтарь, а на нём - зловещего вида статуэтка из обсидиана, изображавшая существо с руками и ногами, но с головой осьминога. Помимо высасывания маны статуэтка обладала очень неприятным свойством истощать её резерв, и в результате те, кто слишком долго с ней контактировал, лишались своей магической силы - навсегда!
  -И что стало с той статуэткой?
  -Когда осознали, насколько опасна, её разбили вдребезги. Но, как выяснилось со временем, подобных храмов на Сангарне довольно много, и в каждом находилась точно такая же статуэтка, иногда даже две или три. Некоторые благородные чародеи, навроде Тизерса, занимались их поисками и систематическим уничтожением. Но были и те, кто тайком пытался вывезти их с планеты.
  -Зачем?
  -Тайком подбросить в дом тому, к кому не питаешь никаких дружеских чувств. Не секрет, что чародеи частенько не ладят друг с другом, оттого и возникает соблазн насолить недругу, лишив его силы. Не исключено, одна из статуэток могла оказаться и на Земле.
  -Но даже если так, много вреда причинить она не смогла бы.
  -Если только её свойства не были каким-либо образом усилены. В любом случае поверь моему слову - искать нужно именно артефакт. Если, конечно, не принимать всерьёз совершенно фантастические версии типа поголовного отказа от колдовских способностей. Или отвода в сторону потоков маны, протекавших сквозь твою планету. Такое под силу только Лорду Бытия, но зачем оно бы ему понадобилось?
  -Это тот, который главенствует над остальными Лордами? - осторожно спросил Тим, надеясь выведать что-нибудь новое для себя.
  -Да. Хотя сам Лорд Бытия давно уже ни во что не вмешивается. Наверное, не хочет, поэтому и передоверил все дела семерым своим помощникам - Лордам Огня, Воды, Пространства, Времени, Жизни, Судьбы и Знания.
  Странно, Кхалид-амга упоминал лишь о пятерых. Но, может, попросту запамятовал?
  -Если интересно, возьми в здешней библиотеке книгу 'Откуда взялось всё вокруг', - продолжал меж тем Алкитми. - У меня дома такая была. Вдруг найдётся и здесь.
  Тима так и подмывало спросить насчёт Бесцветной магии - вдруг юсма и тут сможет просветить его. Едва удержался и, чтобы не поддаться соблазну, поблагодарил и поднялся, намереваясь завершить свой визит. Однако собеседник думал иначе.
  -Эй, погоди! Ну неужели мой рассказ не стоит двух лишних партий?
  
  Глава 48.
  
  А Ри-Бо, вернувшись к себе, первым делом занялся разгрузкой карманов униформы, выкладывая принесённые из столовой сладости. Вместе с орешками и пряниками на стол шлёпнулся сложенный вчетверо листок бумаги. Странно - насколько он помнил, ещё утром в карманах было пусто, и никаких записок случайно прихватить с обеденного стола он не мог. Но откуда-то она же взялась!? Любопытствуя, Ри-Бо взял её в руки и развернул, прочитав содержимое:
  'Привет! Давно мечтаю прогуляться с тобой по лесу. Если согласен, приходи к старому зирзу, когда загорится оранжевый глаз. Жу-Фи'.
  Вот это да! Чего угодно ожидал он, но только не приглашения на свидание. И от кого! Жу-Фи в их классе считалась красоткой, на неё заглядывались многие. Чего такого она могла в нём найти? А с другой стороны - чем он хуже других? Не урод ведь какой-нибудь. К тому же у всех его друзей уже есть подружки, теперь и у него будет! От этой мысли приятно защипало внутри, и настроение сразу поднялось на небывалую высоту.
  Одно лишь смущало - как она умудрилась подсунуть ему своё приглашение? В столовой её не было, на занятии сидела в сторонке и близко к их компании не подходила. Неужели научилась телекинезу? Впрочем, без разницы, при встрече наверняка расскажет.
  Приободрённый этой мыслью, Ри-Бо засобирался на встречу. Время ещё есть, но лучше прибыть заранее - его приятели с Эдлима, те, кто постарше, утверждали: нехорошо будет, если девчонка придёт раньше парня. И внешний вид должен быть на должном уровне. Ри-Бо с сомнением оглядел свою униформу - подзапылилась слегка, кое-где пятна, левый рукав слегка надорван. Поменять бы её, но гномы выдают новую лишь раз в месяц, по десятым числам. Ладно, сойдёт и так.
  Другой заботой стало - брать или не брать с собой подарок? И если брать, то какой? Жу-Фи, как все девчонки-тилфинги, любит сладкое, но интуиция подсказывала: предложить ей закусить принесёнными из столовой печеньями будет не самой удачной идеей. Как и вручить пригоршню кристаллов, а больше ничего ценного у Ри-Бо не было. Тим, помнится, подарил Сэлкисэ цветок, почему бы не последовать его примеру? Главное, чтобы кто-нибудь из эльфов не заметил, что он обрывает клумбы, иначе смеяться начнут. Ну уж здесь он не подкачает - маскироваться научился ещё на Эдлиме.
  Эльфы и впрямь крутились неподалёку, но вовсе не для того, чтобы охранять клумбы - всего лишь играли в фейо. И не было им никакого дела до тилфинга, озабоченного составлением букета из самых красивых рузартов, элпинпи и дрикров. Ползая на коленях в целях конспирации, он изрядно перепачкал свою и без того не блещущую чистотой униформу. Зато букет получился на загляденье - Жу-Фи обязательно его оценит!
  Стремясь побыстрее увидеть её, Ри-Бо припустил чуть ли не бегом. Старый зирз находился в самой глубине леса - далековато, можно было бы где-нибудь поближе. Наверное, Жу-Фи не хочет светить их отношения, поэтому и выбрала местечко поукромнее. К тому же это так романтично!
  А вот и зирз, однако Жу-Фи нигде не видать. Наверное, ещё в пути, значит, ему удалось прийти первым! Но, может, спряталась за деревом, желая слегка напугать его внезапным появлением? Нужно проверить!
  Тихий смешок позади заставил оглянуться, однако поблизости никого не оказалось, и Ри-Бо успокоился, списав услышанное на слуховые галлюцинации. И лишь когда его крепко взяли под руки, блокируя любую возможность вырваться, он осознал, насколько был неправ.
  Пелена невидимости спала, и Ри-Бо увидел, что со всех сторон его окружают враги. Руки удерживают Хиндаг и Кунфор, рядом ошивается Гермехт, а с другой стороны дерева торжествующе улыбаются 'принцесса' и её 'служанки'. Обернувшись, тилфинг заметил неподалёку ещё и Дрегу, а из близлежащих кустов выглядывали физиономии Зур'У'Феса и двоих эльфов из светлых - Фингора и Таэрона.
  -Чисто сработано! - похвалил помощников Гермехт. - И твой замысел удался как нельзя лучше!
  Последнее относилось к Дреге.
  -Не всё же вам действовать грубой силой, - усмехнулась та. - Обходные пути частенько выводят к цели куда вернее, нежели прямые.
  Ворох мыслей пронёсся в голове Ри-Бо. Неужели Жу-Фи заманила его в ловушку? Но где же она сама? Наверное, спряталась и делает вид, будто её тут нет. Ну ничего, при встрече он обязательно выскажет всё, что о ней думает. Но вначале нужно как-нибудь выкрутиться из ситуации, в которую угораздило влипнуть по самые кончики рогов.
  -Глядите-ка, даже букет успел нарвать! - разыграл удивление Хиндаг. - Уж не для тебя ли, Дрега?
  -Скорее для меня, - промурлыкала Шин'Э'Хет, подходя поближе.
  -Вообще-то козлы любят питаться растениями, вот и насобирал себе на обед, - заржал Кунфор, веселясь собственной шутке.
  -Между прочим, рвать цветы с клумб категорически запрещено, - с каменной физиономией заявил Гермехт. - И сейчас поговорим о наказании за это.
  Ри-Бо промолчал - чем тут оправдаться? Успей он выбросить букет, мог бы наплести с три короба - типа знать не знаю, чьи цветы там валяются, и вообще - я не я, и лошадь не моя. А так улики налицо, отпираться бесполезно. Но вряд ли их интересует букет - причина наверняка намного серьёзней. И, увы, не ошибся.
  -Хиндаг, какое бы ты назначил за это наказание?
  -Чего тут думать, рога ему посшибать, да и дело с концом.
  -Неоригинально. А ты, Кунфор?
  -Давайте его вверх ногами подвесим, и пусть повисит так до вечера! Авось умнее станет!
  -Уже интереснее, но тоже грубовато. Однако не будем спешить с наказанием, быть может, у рогатика найдётся чем оправдаться, - обманчиво-ласковым голосом произнёс Гермехт.
  -А можно я возьму букет себе? - мягко, по-кошачьи, поинтересовалась Шин'Э'Хет, приблизившись почти вплотную. - Ты ведь для меня его нарвал, верно?
  Только сейчас Ри-Бо заметил на её груди странный полупрозрачный символ, напоминавший пронзённую копьём змею и в такт её словам мерцавший неровным желтоватым светом. Символ приковывал к себе его взор, туманя сознание и ослабляя волю. И вот уже он сам с готовностью протягивает букет 'принцессе', с красотой и обаянием которой едва ли сравнится кто-либо из девчонок тилфингов. И анзимары вовсе не собираются сделать ему что-то плохое, просто шутят, а вообще они отличные ребята, сильные и удачливые! Именно таким и сопутствует успех! И если держаться их компании, кусок с праздничного стола жизни перепадёт и ему! О, как вдруг захотелось быть хоть немного на них похожим!
  -Вот так, а теперь твой камень, Дрега, и начнём допрос, - донеслось откуда-то издали, и место странного символа занял серебристо-синий камень, точно так же мерцавший перед глазами. А потом всё вокруг потонуло во тьме, и забытьё приняло его в свои объятья.
  Когда Ри-Бо очнулся, рядом никого не было. Ужасно болела голова, словно по ней хорошенько заехали дубинкой. И, хуже того, он никак не мог вспомнить, каким образом он здесь оказался. Любые попытки покопаться в памяти приводили лишь к усилению головной боли. Придётся немного полежать на траве, пока она не отступит. Заодно, глядишь, и вспомнятся подробности.
  И он растянулся во весь рост в тени старого зирза, даже не подозревая о том, какие события разворачивались в этот момент в школе.
  Возвращаясь от Алкитми, Тим решил для начала заглянуть в столовую - после доброго десятка партий в тутун организм требовал подкрепления. В процессе игры Алкитми рассказывал о многих интересных вещах, а потом просил сыграть ещё - пришлось в конце концов пообещать, что как-нибудь они обязательно сыграют вновь, а сейчас Тиму нужно отлучиться по срочному делу. Какому именно, уточнять он не стал.
  Уже спустившись в цоколь, Тим услышал позади торопливые шаги. Его догоняла Румара.
  -Эй, погоди! Слышал, Вирду отправили в карцер?
  -Нет, откуда? Я только что от Алкитми, еле отделался от уговоров сыграть партейку-другую в тутун. А за что её так?
  -Не знаю, иду выяснять. Хотя догадаться нетрудно: какой-то гад сообщил анзимарам, что Вирда рассказала нам про криурик! Идём, сейчас узнаем наверняка!
  По пути к дисциплинарным камерам Тим выяснил: о случившемся оркесса узнала от Кситати, видевшей, как Вирду уводили девчонки-дроу вместе с Дрегой. Но вмешиваться не стала, поскольку не знала, с чего всё началось. К тому же в школе уже многие успели уяснить: связываться с дружинниками себе дороже.
  -Попросту говоря, испугалась, - подытожила Румара. - Надеюсь, ты не из пугливых.
  Ну кто ж перед девчонкой признается в трусости? Тем более что никакого страха Тим и не испытывал - максимум их просто не подпустят к карцеру. Однако призрак, дежуривший в туннеле, препятствовать не стал, и даже не произнёс никаких 'напутственных' слов.
  Вирда и впрямь оказалась в одной из камер - с растрёпанными волосами, заплаканными глазами и свежей царапиной на левой щеке. Услышав шаги, она забилась в самый угол.
  -Свои, не бойся, - вполголоса окликнула её Румара. - За что тебя так?
  -За картинки, - нехотя призналась Вирда.
  -Какие картинки?
  -Которые время от времени появлялись на стенах зала нашего яруса, в смешном виде представляя гоблина и кое-кого из наших одноклассников.
  -Так это была ты!?
  -Нет. Я действительно рисую понемножку, но исключительно в своей тетради. Однако мне не поверили.
  Из дальнейшего её рассказа стали ясны подробности произошедшего. Стоило Вирде, будучи у себя, заняться подготовкой к занятию по Зелёной магии, как в дверь постучали. То была Дрега, однако вслед за ней в комнату ворвались тёмные эльфийки. Шин'Э'Хет чуть ли не с порога объявила о взятии хозяйки комнаты под стражу по обвинению в 'злостном хулиганстве, выражающемся в регулярном изображении своих товарищей и администрации школы в неприглядном и оскорбительном виде'. Вирда попыталась оправдаться, но её никто не слушал, а Ках'И'Гег и Нел'Ю'Мин, зайдя сзади, принялись подталкивать к выходу. Не стерпев такой наглости, Вирда закатила 'принцессе' оплеуху, и тут на неё кинулись все четверо, выволокли в коридор и потащили в карцер. Гермехт и его дружки тусовались поблизости, но скорее 'обеспечивали прикрытие', чем помогали дружинницам.
  -Честно говоря, мы думали, всё это из-за того, что ты рассказала нам про криурик, - нахмурилась Румара. - Сказать о том напрямую они не захотели, - наверное, подобные вещи находятся тут под запретом, потому и обвинили в малевании. Это означает лишь одно: у нас завёлся подлый предатель!
  -Не обязательно, - возразил Тим. - Про то, что Вирда хорошо рисует, знали многие.
  -Но почему-то никто не побежал сообщать об этом дружинникам. Нет, без предательства тут явно не обошлось!
  -Кто-то мог сболтнуть чисто случайно.
  -Ты стараешься видеть в других только хорошее, и это замечательно, но увы, жизнь порой бывает слишком злой штукой, - вздохнула Румара. - Ладно, пусть будущее покажет, кто из нас был прав.
  И, вновь обращаясь к Вирде,
  -Ты, главное, держись! И помни - у тебя есть друзья, к которым ты всегда сможешь обратиться в трудную минуту.
  -Спасибо, - всхлипнула Вирда.
  -Я кое-кого предупредила, пусть наших созывают, кого найти удастся. Сейчас соберёмся все вместе и решим, что делать дальше.
  Однако первым пожаловал тот, кого совсем не ждали, а именно Зур'У'Фес. Заметив Тима и Румару, он не стал подходить ближе, а издали прокричал:
  -Переговоры с находящимися в камерах запрещены! Приказ администрации!
  -А в глаз не хочешь? - мрачно осведомилась Румара, делая шаг вперёд, и дроу испуганно попятился.
  -Эй, страж, почему допускаешь беспорядки в школе? - фальцетом завопил он, обращаясь к призраку.
  -Никаких беспорядков в данный момент не происходит, - прогнусил в ответ тот, как показалось Тиму, не без злорадства.
  -Тогда я сейчас дружину сюда приведу! - пообещал Зур'У'Фес, припустивши к выходу из туннеля.
  -Беги, и лучше не возвращайся! - прокричала вслед Румара. - Иначе я за себя не отвечаю!
  Никто из дружинников, однако, не явился, зато прибыли Шугиз, Ургрот и Янтау - и все как один клялись наперебой, что никому и ничего не говорили, и обязательно найдут того, кто донёс на Вирду.
  -В ногах у неё ползать будет, прощение вымаливая! - сурово пообещал Шугиз.
  -Спасибо, но ползать передо мной не надо, достаточно будет искреннего раскаяния.
  -Если случайно сболтнул, не ведая, что творит, тогда будь по-твоему. Но вот Румара, к примеру, в это не верит.
  -Да, не верю, - упёрлась оркесса. - Помяните моё слово: анзимары наверняка нашли себе тайных помощников, готовых выслуживаться перед ними за пару лишних баллов. Или за обещание не сажать их в карцер и отмазывать от общественно-полезных работ.
  -Тогда остаётся лишь приглядывать за наиболее сомнительными личностями, - подытожил Янтау.
  -Можно и по-другому, - предложил Шугиз. - Допустим, есть подозрение в отношении некоего товарища. Тогда ты сообщаешь ему заведомо ложную информацию, и если дружинники клюнут на неё, вывод однозначен - виновен!
  -Это называется провокация, - пояснила Вирда. - Наши дознаватели часто пользуются подобными методами. Но я такое не одобряю.
  -Если для пользы дела, то иногда можно, - не согласился ликос. - Или ещё проще: освоить заклинание Истинной Речи и с его помощью допросить всех подозрительных типов.
  -И чем мы тогда будем отличаться от анзимаров с их криуриком? - иронично заметил Тим.
  -Значит, нужно придумать что-то ещё, - почесав затылок, высказался Ургрот.
  -Давайте не наспех, - свернула дискуссию Румара. - Пусть каждый из нас хорошенько подумает и составит список тех, кому, по его мнению, опасно доверять. А потом мы сверим списки - глядишь, ситуация и прояснится.
  -Здорово сказано! Так и поступим.
  И, ещё раз пожелав Вирде держаться и не падать духом, а заодно пообещав некоторое время спустя проведать её вновь, они разошлись. Тим помчался сообщать сногсшибательную новость друзьям, однако на месте оказался лишь Наар-Там - тренировал Рыжика.
  -Смотрю, он у тебя уже много чего умеет! - восхитился Тим, заметив, как элементаль сквозь прутья балконной решётки проникает наружу, а затем возвращается обратно.
  -А то! И будет уметь ещё больше! Сейчас я пытаюсь наладить с ним двусторонний контакт, чтобы не только команды исполнял, но и мог сообщить, где, чего и как.
  -Прикольно! Надо бы и мне каким-нибудь забавным петом обзавестись. Новость слышал - Вирду в каталажку упекли?
  -Да ну? Правда, что ли? Неужели анзимары взялись за своих? Даже не верится. Чем же она перед ними провинилась?
  -Вроде как за рисование карикатур, хотя сама Вирда это отрицает.
  -Но если не она, тогда кто?
  -Спроси что полегче. Лично я ей верю. Но, возможно, 'наскальная живопись' лишь предлог, истинная причина в другом.
  -В чём?
  Пришлось Тиму рассказывать про урок грамматики, на который неожиданно явилась Вирда и поведала про криурик.
  -Ну, тогда всё ясно. Если столько народу узнало, немудрено, что кто-то проболтался! Она же не брала с вас клятву держать всё в секрете?
  -Нет. Вроде как само собой подразумевалось.
  -Тогда чему удивляться? Искать виноватых в таком случае бессмысленно. Теперь понимаю, на какой камушек жаловался Элсингор, а вначале подумал, что у него с головой не всё в порядке.
  Неужели эльфа допрашивали по поводу тайного убежища, в котором они укрывались той ночью? Похожая мысль промелькнула и у Наар-Тама, выразившего сомнение:
  -Вряд ли, к Гиллмиру тоже подкатывались с криуриком. Может, у эльфов есть особый секрет, не дающий анзимарам покоя?
  -Возможно, но лично мне он неизвестен. А вообще чем быстрее мы найдём, как избавиться от этой напасти, тем лучше.
  Наар-Там призадумался.
  -Помнится, Ругуд как-то обещал раздобыть амулеты защиты от магии Разума. Кажется, самое время напомнить о том.
  -Согласен, давно пора. Идём!
  Гномам в тот момент оказалось не до них - перетаскивали очередную порцию ящиков из хранилища на склад. Но когда Тим и Наар-Там вызвались им помочь и вместе с остальными сделали несколько рейсов туда-сюда, Ругуд согласился внимательно их выслушать. Упомянув про защитные амулеты, Тим не стал утаивать и причину, почему они срочно понадобились.
  -Да, таких вещей, как этот ваш криурик, в школе быть не должно, - нахмурился гном. - Не хватало ещё, чтобы дружинники стали всем поголовно допросы устраивать! Намедни заявились сюда и пытались выяснить, какие товары и в каком количестве приходят в школу, пришлось гнать их взашей. Ладно, попробую помочь. Не сегодня-завтра на склад обещал заглянуть Мастер Искитт. Подобное волшебство как раз по его части, так что пусть наведёт порядок.
  -Большое спасибо!
  В самом деле, лучшего и желать не надо - против учителя анзимары едва ли осмелятся выступить. Заодно и Вирда будет отомщена. Главное, чтобы Мастер Искитт согласился в этом участвовать.
  -Погодите благодарить, дело ещё не сделано, - проворчал Ругуд. - Что касается амулетов, то они прибыли с последней поставкой, но всего два. Поэтому вам предстоит определиться, кто станет их носить. Ну или по очереди, мне без разницы. Решите сами, не маленькие уже. Сейчас принесу.
  Пока его не было, Наар-Там предложил Тиму взять один себе, а второй отдать Мез'А'Шибу. Тим пытался отказаться, но пэйрот оказался настойчив.
  -Я для дружинников пока малоинтересен, а вы у них на особом счету. Разобравшись с эльфами, наверняка возьмутся за вас. Так что не стесняйся!
  Оказались не такими, какими их представлял себе Тим, скорее напоминали шёлковые подвязки, традиционно носящиеся как налобные ленты, но теоретически ими можно было перевязать любую часть тела - эффективность действия от этого не снижалась. С помощью Наар-Тама Тим укрепил её на предплечье - под униформой не заметно. А вторую пэйрот вызвался передать дроу.
  Ещё раз поблагодарив Ругуда, друзья отправились в столовую - перехваченный на полпути Румарой Тим так и не успел перекусить. После недолгих колебаний Наар-Там решил, что и ему не помешает слегка подкрепиться.
  И, словно в насмешку над дружинниками, той же ночью на стене зала первого яруса появилась новая картинка - печальное девичье лицо за решёткой.
  
  Глава 49.
  
  -С проращиванием семян мы уже немного познакомились на предыдущих занятиях, надеюсь, проблем с этим у вас больше не возникнет. Пора переходить к более серьёзным вещам. Тем из вас, кто на турнире дошел до третьего тура, довелось столкнуться с необходимостью налаживать контакт со стуршами. Приручение животных, безусловно, одна из важнейших тем магии Природы, однако большинство учебников рекомендует начинать не со зверей, а с птиц. По собственному опыту знаю - приручение пернатых действительно проходит легче и требует меньших затрат маны. Вот, смотрите! Naenni tillae emnippi!
  И тут же целая стая окуков и пинников слетела с окружающих поляну деревьев и приземлилась перед учениками, не переставая весело щебетать.
  -Если вы применяете общую формулу призыва, как я сделала в данном случае, то на призыв откликнутся все птицы вокруг, - пояснила Мастер Энимиэль. - Если хотите приручить кого-то конкретного, вы должны использовать формулу индивидуального призыва, отличающуюся от общей последним словом: liappi вместо emnippi. Затем желательно дать питомцу имя - тогда в следующий раз его можно будет попросту окликнуть. Ну а когда между вами установится прочная связь, станет достаточно мысленного воззвания - и он откликнется, где бы ни находился. Кого именно пожелаете приручить, целиком зависит от вас. У всех свои предпочтения: кому-то по душе придётся юркий унгун, кому-то - сладкоголосый тпит, а иные предпочтут кагзра с острыми когтями т длинным изогнутым клювом, которым он способен наносить глубокие рваные раны. Помните лишь: чем умнее создание, тем, как правило, труднее его приручить, но тем больше радости оно способно принести. А сейчас - есть желающие попробовать призвать к себе кого-либо из здешних птах?
  Разумеется, первыми вызвались эльфы (кто бы сомневался!). Айвиэль произнесла общую формулу, и к ней подлетели сразу три птицы.
  -Подумаешь! - насмешливо заявил Фаэлинн. - Я пятерых за раз подманить могу!
  Однако смог лишь двоих, чем вызвал усмешки на лицах окружающих.
  А Элиавель и Элиавин поспорили, кому из них достанется затесавшийся среди окуков и пинников ваэтк, имевший ярко-зелёное оперение и синий гребешок. Однако ни к ним, ни кому-либо ещё ваэтк подлететь не пожелал и в конце концов улетел.
  Меньше всего повезло Таэрону - к нему не захотела приблизиться даже захудалая волпуса, самая невзрачная и в то же время самая нахальная птица из местных, петь не умеющая, зато первой являющаяся на угощение. И оттого решился он на поступок, недостойный истинного эльфа - да, впрочем и не-эльфов тоже.
  -Если не мне, то пусть и никому! - прорычал он, покрепче берясь за жезл. - Niest tiair blutug zash!
  И прямо посреди поляны материализовалась огромная птица с красновато-чёрным оперением, отдалённо напоминавшая земного грифа-стервятника. Перепуганные пичуги разом вспорхнули и стремглав унеслись прочь, тревожно перекликаясь на лету. И даже кое-кто из учеников, - тех, кто оказался ближе, - инстинктивно подался назад.
  -Зачем вы это сделали? - укоризненно вопросила Мастер Энимиэль, развеяв по ветру страшилище, оказавшееся иллюзорным. - Приложив немного усилий, вы наверняка добились бы поставленной цели.
  -А я и так добился - но своей цели! - с вызовом ответил Таэрон, удостоившись удивлённых взглядов - какая муха его укусила? Тим, однако, успел заметить торжествующую улыбку на лице Шин'Э'Хет. Неужели без неё не обошлось? Но каким образом?
  Толком обмозговать эту мысль не удалось - вокруг загалдели, и учительнице пришлось напоминать, что урок ещё не окончен. Над поляной, прямо над головами учеников пронеслась стая рзуктов - сразу стало не до разговоров, лишь знай себе отмахивайся да следи, чтобы особо опасное насекомое не заползло куда не следует. Когда же рзукты улетели и на поляне воцарилось подобие порядка, Мастер Энимиэль вновь взяла слово.
  -Без сомнения, каждый из вас волен поступать так, как считает нужным. Правда, пока вы ещё не вышли из юного возраста, должны подчиняться установленным правилам и ограничениям. Но рано или поздно наступит момент, когда вы и только вы будете определять собственную судьбу. И в полной мере нести ответственность за свои поступки, прекрасно осознавая, награда или наказание ожидает вас в итоге. Нравоучения кажутся вам скучными? Поверьте, когда-то и я так думала. Зато теперь с благодарностью вспоминаю наставления своего учителя Мастера Тасилиэна. Надеюсь, точно так же когда-нибудь вы вспомните и мои. А сейчас давайте вернёмся к занятию.
  И, убедившись, что её внимательно слушают, продолжила:
  -Друидизм - это не только проращивание семян и контроль над животными; опытные друиды могут, к примеру, и сами превращаться в животных. Да, да, я знаю, среди вас есть ликосы, которые умеют трансформироваться чуть ли не с пелёнок. Но то - особый дар, к тому же ликосам не дано менять форму своего второго 'я', а опытные друиды способны превратиться почти в любого зверя. Однако нет смысла нам сейчас обсуждать тонкости мастерства трансформации - ваш уровень подготовки пока недостаточен. Лучше поговорим про Сверхкачества - по аналогии со Сверхспособностями, изучаемыми в курсе магии Света, они могут дать вам то, чего в процессе эволюции лишились разумные двуногие, но сохранили братья наши меньшие. К примеру, ортаты могут разглядеть любую травинку, паря почти под небесами. Применив Зрение Ортата, то же самое сможете делать и вы, даже не поднимаясь в воздух. Пурурги способны различать сотни оттенков запахов и чувствовать их издалека - поэтому их практически невозможно застать врасплох. Так же трудно подкрасться незамеченным к олкунту, способному уловить малейший шорох. А вот бетрафы, не имеющие обоняния вообще, с трудом замечающие неподвижные объекты и вдобавок плохо слышащие, охотятся по-иному - им доступно видение ауры живых существ, по которой они и выбирают себе жертву. Близкое по сути заклинание, именуемое Инфразрением, позволяет даже в абсолютной темноте видеть предметы, температура которых выше, чем у окружающей среды. Есть и другие Сверхкачества навроде умения отращивать утерянные конечности, но это тоже пока не для вас. И, чтобы не быть голословной, могу применить одно из них, а именно - острый нюх, который позволит вам обонять мир носом пурурга. Хотите попробовать?
  -Конечно! - воскликнули сразу несколько.
  -Ну, тогда вперёд! Scllalsh dine tuptirr!
  И Тима буквально затопила волна самых разнообразных запахов - настолько мощная, что перехватило дыхание, вынудив сделать ртом несколько глотков воздуха. Остальные, впрочем, чувствовали себя не лучше - одни пытались зажимать нос, другие прятали его в униформу или пытались отползти подальше. Не сразу, но пришло понимание - свой специфический запах исходит от каждого из них, а, сочетаясь, они и образуют неповторимый 'аромат', буквально сшибающий с ног. К счастью, Мастер Энимиэль не стало мучить их долго, меньше чем через минуту отменив действие собственного заклятия.
  -Да-а, не завидую я пурургам, - прокомментировал Хеен-Лун, слегка отдышавшись.
  -На самом деле никто из них и близко не подошёл бы к такому скоплению живых существ. Любого из нас они учуяли бы с другого конца леса. Разумеется, если ветер будет дуть в их сторону, но и в иных ситуациях подобраться к ним вплотную незамеченным едва ли получится. Видите, насколько полезно владеть Сверхкачествами? Вот и задание вам на ближайшее время - заняться их тренировками. Формулы сможете взять у Аоремё, его учебное пособие называется 'Утраченные возможности'. Ну а параллельно можете попробовать приручить кого-нибудь из местной живности - потом похвалитесь, кому каким питомцем удалось обзавестись. Вот, наверное, и всё на сегодня. Вопросы есть?
  -Есть, - поднялся Элсингор. - Скажите, пожалуйста, а единорога, который в здешнем лесу обитается, приручить можно?
  -Попробуйте, - усмехнулась Мастер Энимиэль. - Но вообще-то он любит свободу.
  -Смотря насколько сильно твоё волшебство, - сквозь зубы процедил Гермехт.
  -А среди Сверхкачеств есть навык бесшумного передвижения? - заинтересовался Увлиат.
  -Есть, он называется Поступь Ямтура. Ямтур - хищное животное, которое изредка можно встретить в степях Галлаэри. Да, да, Шугиз, совершенно верно, удачная охота на него составит честь любому орку, поскольку ямтур способен быстро и совершенно бесшумно двигаться и при неудачном стечении обстоятельств охотник рискует сам стать жертвой. В принципе, подобный эффект даёт и Сверхловкость - отдельные заклинания могут перекликаться меж собой, но ничего странного в этом нет, поскольку не существует жёстких барьеров, отделяющих разные виды волшебства друг от друга.
  Последовали ещё два вопроса - насчёт возможности плавать под водой подобно рыбам (соответствующее заклинание действительно существовало, и даже в нескольких вариантах, вот только испытывать его было негде) и делать прыжки высоко вверх (и такое волшебство было описано в учебниках по магии Природы). А под самый конец, когда учительница уже готова была объявить об окончании занятия, неожиданно поднялась Сэлкисэ.
  -Скажите, Мастер, какой птице может принадлежать вот это?
  И продемонстрировала извлечённый из гримуара новогодний подарок.
  -Неужели перо грауха? - не стала скрывать удивление Мастер Энимиэль. - Откуда оно у вас?
  -От Йоз-Керагга.
  -Хм, тогда нет смысла выпытывать подробности. А жаль. Если верить легенде, именно на этой птице прибыл сюда Наэгрин, основатель нашей школы. После его смерти граух улетел - куда, неведомо, и больше его никто не видел. Но не спрашивайте, откуда взялась птица с разноцветным оперением - ни в одном из известных мне миров граухи не водятся.
  Вот и ответ на твой вопрос, врезалось в сознание Тима. Сэлкисэ продолжала смотреть на учительницу, но по губам её блуждала улыбка Моны Лизы. Однако как ей удалось... опять он тупит, конечно же с помощью Направленной Мысли!
  Спасибо, передал он в ответ, но получила ли она сообщение, осталось неизвестным.
  -А с какой планеты прибыл сам Наэгрин? - полюбопытствовал Янтау.
  -Догадываюсь, куда клоните. Нет, на планете Нарцео, откуда он родом, граухов тоже нет. Зато встречаются разумные камни; недаром прозвищем первого директора школы было - Говорящий с Камнями. Кстати, именно там находится Академия, куда направляются лучшие ученики после окончания школы.
  Вновь посыпались вопросы; Мастер Энимиэль едва успевала на них отвечать.
  -Как попасть в Академию? Вообще-то для этого вначале нужно окончить школу. Если кто-либо из учеников демонстрирует выдающиеся успехи в той или иной разновидности волшебства, он может претендовать на рекомендательное письмо туда. За время своего учительства я выдала два таких письма; надеюсь, их обладатели преуспели в познании тайн магии Природы. Сколько длится обучение в Академии? По-разному, некоторые учатся всю жизнь. Нет, не потому, что слишком тупые, таких туда не принимают. Просто процесс познания безграничен, и над иными тайнами волшебства бьются целые поколения магов. Формально для окончания обучения там достаточно присуждения титула Мастера, но те, кто претендует на статус Великого Мастера, остаются в её стенах, заодно беря к себе в обучение новичков - таково обязательное условие обретения данного статуса. Что ещё интересного есть на Нарцео? Ну, тут в двух словах не опишешь. Могу порекомендовать книгу 'На перекрёстке магических миров' - там найдёте описание как самой планеты, так и Академии. Как выглядят разумные камни? Похожи на небольшие булыжники, способные в ограниченных пределах менять свою форму и даже передвигаться, правда, очень медленно. Честно говоря, мне не приходилось видеть их вблизи, но в той книжке они описаны более чем детально.
  Вопрос насчёт камней был задан Жу-Фи, и Ри-Бо во все глаза смотрел на неё. Почему-то казалось важным поговорить с ней... но о чём? Проще всего было бы пригласить её на свидание, но разве такая красотка захочет иметь с ним дело? На неё даже эльфы заглядываются, а те кому попало своё предпочтение не отдают. Зато строит глазки Тиму - тот, конечно, делает вид, что ничего не замечает, но это до поры до времени. И Тим хорош - мог бы сразу её отшить, у него и так от девчонок нет отбоя. Тоже мне друг, называется!
  Повернувшись в другую сторону, Ри-Бо встретился глазами с Вирдой. Странный у той был взгляд, одновременно понимающий и осуждающий, аж мурашки по коже. Словно в чём-то перед ней провинился, только непонятно, в чём именно. Да, были мысли проинформировать анзимаров, но только если к тому вынудят обстоятельства. Наверняка кто-то проболтался, ведь про её художественный талант знали многие. Однако ночью, когда она сидела в карцере, рисунок появился вновь. Гермехт от этого пришёл в бешенство, лично расквасил нос Зур'У'Фесу, а заодно наорал на своих помощников, обозвав их тупоумными брукуками. Хорошо, самого Ри-Бо рядом не оказалось, но и ему не поздоровится, если в срочном порядке не придумает, как изловить таинственного рисовальщика. Причём одновременно простое и оригинальное, с минимумом риска и максимумом эффективности. Таковое вскоре отыскалось: достаточно посыпать вход в туннели каким-нибудь порошком, и тогда на нём отпечатаются следы. Даже если и не получится схватить 'преступника', станет ясно, из какого отделения тот прибыл. И не помогут ему ни Невидимость, ни Размытость, ни любая другая магия - кроме Левитации, но на такое вряд ли кто из них способен. Очень продуктивная идея, осталось лишь проработать детали!
  И Ри-Бо так увлёкся этим, что не услышал объявление об окончании занятия. Очнулся лишь от хлопка Увлиата по плечу - хватит, мол, сидеть с умным видом, когда остальные расходятся по домам.
  Поднявшись на ноги, он отряхнулся и собрался последовать за остальными, но был остановлен Таэроном.
  -Погоди немного, дело есть.
  -Какое?
  -Давай в сторонку, вдруг кто посторонний услышит.
  Ри-Бо оглянулся. Анзимары и 'принцесса' со своими 'служанками' уже успели покинуть поляну, направляясь в сторону школы.
  -Ладно, давай, только побыстрее, - нехотя согласился он.
  К ним присоединился Фингор, и тут тилфинг слегка забеспокоился. Чего этим двоим могло от него понадобиться? Говорили бы прямо, а т тянут туда, где заросли погуще. Нет, что бы они ни затевали, обойдутся без него. О чём и заявил, когда наконец остановились.
  -Расслабься, ничего дурного не замышляем, - торопливо зашептал Таэрон. - С тобой Гермехт ещё не разговаривал?
  -Чего вдруг он должен со мной говорить?
  -По поводу нового задания...
  -Ты теперь тоже на него работаешь, что ли? - с неприязнью ответил Ри-Бо.
  -Так же, как и ты, чего злишься? - усмехнулся Фингор. - Разве не помнишь?
  -Что именно я должен помнить?
  -Похоже, Шин и Дрега слегка перестарались. Впрочем, неважно - наговорил ты тогда много всего интересного, так что обратной дороги для тебя теперь нет.
  -А вот про наше участие в делах дружины лучше помалкивай, - угрожающе произнёс Таэрон. - А то не ровён час в школе узнают, с чьей подачи Вирду в карцер засунули.
  -Это не я!
  -А кто, дядя Пупсик? Заодно и про ваши походы на нижние ярусы выложил как на духу. Да ещё пожаловался - друзья тебя не ценят, всё время обидеть норовят.
  -Зато теперь у тебя есть друзья, которые в обиду не дадут, - хохотнул Фингор. - Будем теперь работать вместе. А по поводу нового задания - Гермехт настоятельно посоветовал отставить все прочие дела в сторону и сосредоточиться на поисках того, кто практикует необычную магию.
  -Какую же? - удивился Ри-Бо.
  -Мы сами толком не поняли. В общем, если увидишь или услышишь про волшебство, не вписывающееся в рамки школьных учебников, сразу беги сюда.
  -Тогда мне проще напрямую к Гермехту - не придётся делить награду на троих, - не удержался от ехидства тилфинг.
  -Ого, вон как ты заговорил. Мы к тебе со всей душой, а ты... Придётся всё-таки поведать товарищам по классу, с чьей подачи пострадала Вирда.
  -Да ладно, пошутил я, - пошел на попятную Ри-Бо.
  -Это другое дело. Короче, будем держать друг друга в курсе событий. А сейчас разбегаемся, пока никто не заметил.
  Ри-Бо был только рад закончить этот неприятный разговор. Неужели они правы, и он действительно разболтал обо всём анзимарам? Странный амулет, похожий на пронзённую копьём змею, внезапно всплыл из глубин его памяти. А следом имя Жу-Фи. Вот кто на самом деле заложил Вирду! И вот из-за кого он угодил в ловушку! О чём его спрашивали, по-прежнему оставалось тайной, но старый зирз и враги кругом вспомнились отчётливо. Ладно, будет ей подарочек, причём очень скоро.
  И, испытав нечто вроде удовлетворения, ускоренным шагом он направился в сторону школы.
  
  Глава 50.
  
  Тревожное багрово-красное мерцание светильника рядом с троном означало, что хозяин здесь и желает его видеть. Странно, ведь всего три дня назад докладывал об успешно проведённом турнире, и никаких вопросов вроде не возникло. Экстренный вызов означал лишь одно - что-то пошло не так и хозяин пребывает не в лучшем расположении духа. Однако проигнорировать вызов Пулсок не мог - наказание оказалось бы слишком суровым.
  Кряхтя, гоблин слез с трона, где так уютно пребывал в мечтательной полудрёме, и поплёлся получать нагоняй, по дороге пытаясь понять, за какую именно провинность.
  -Наконец-то, - послышался сиплый шёпот. - Что происходит в школе...
  -Всё идёт по плану, мой господин, скоро мы подготовим нужное количество учеников!
  -Пусть месяц-два, не больше... я вновь почувствовал ту самую магию... разберись с этим... как можно скорее...
  -Приложу все усилия, мыслимые и немыслимые! - с подобострастием в голосе пообещал гоблин.
  -Да, займись этим... я хочу знать, кто он... и тогда ко мне на приём...
  -Будет сделано, мой господин!
  -Постарайся не оплошать... и, раз уж здесь... влей в меня зелье...
  Склянку с дурнопахнущей жёлто-зелёной жидкостью (и как Туллуму не противно варить подобные гадости? Впрочем, его дело, вскоре услуги алхимика им будут без надобности) Пулсок предусмотрительно взял с собой. Откупорив пробку и держа бутылочку как можно дальше от носа, он тонкой струйкой влил её содержимое в приоткрытый рот. Полулежавшие в кресле-качалке тело дёрнулось и начало потихоньку оживать.
  -Да, так лучше... хотя и ненамного... пальцы почти не гнутся...
  -Я прикажу Туллуму сварить более действенное зелье!
  -Лучше найди того, о ком речь... Пару месяцев тело наверняка выдержит...
  -Сегодня же займусь этим!
  Кланяясь и одновременно пятясь назад, Пулсок поспешил покинуть кабинет - чем дольше в нём находишься, тем больше вероятность получения дополнительного задания. А тут и с основным непонятно что делать: в магии гоблин разбирался не очень, а хозяин даже не посчитал нужным пояснить, что имел в виду под необычностью. В общем, понимай как знаешь. И отвертеться уже не получится - хозяин явно встревожен и вряд ли забудет про поручение. Но как его выполнить? Не будешь же приставать ко всем подряд с соответствующим вопросом. Особенно к учителям - даже если и соизволят ответить, где гарантия, что не навешают лапши на уши?
  Вскоре спасительное решение нашлось. Что если от имени директора обязать их предоставить отчёт об экспериментах в области магии, проведённых за последний год? Кажется, подобное когда-то практиковалось в школе и гордо именовалось 'научной работой', так что подозрения не вызовет. А там хозяин пусть решает, какое именно колдовство ему не по нраву.
  Правда, остаются ещё ученики... вряд ли кто-либо из них в состоянии сотворить чары, способные напугать хозяина, но совсем со счетов сбрасывать нельзя. Впрочем, пусть с этим разбираются дружинники - отрабатывают свой хлеб.
  Подумав так, Пулсок слегка повеселел и, вернувшись к себе, вновь взгромоздился на трон.
  Тем временем Тим, не подозревая о сгущающихся над головой тучах, увлечённо и даже с небольшим азартом пытался обыграть Алкитми. Увы, чуда не случилось, хотя сражение выдалось жарким.
  -Ладно, а теперь выкладывай, чего у тебя там.
  Сразу после занятия по Зелёной магии юсма заманил его к себе под предлогом обсудить кое-что очень важное. Но вначале предложил сыграть в тутун.
  -Может, ещё одну партию?
  -Давай так: если информация того стоит, соглашусь и на две. А если ерунда какая-нибудь, тогда извини.
  -Уверен, и на три партии потянет! Скажи, тебе ничего не показалось странным в рассказе про Нарцео?
  -Вроде нет. Но я до того и не подозревал о существовании такой планеты, - подумав, ответил Тим.
  -Вот! А если бы знал, то наверняка удивился бы. Поскольку побывать там и не познакомиться с кем-либо из ппаттоот, как на самом деле называются разумные камни, попросту невозможно. Они там повсюду!
  -Ты-то сам откуда всё это знаешь?
  -От отца. Он несколько раз посещал Нарцео и подружился с целым десятком ппаттоот. Получается, Энимиэль никогда не бывала там?
  -Но она и не утверждала, что была.
  -Так-то оно так, но где тогда получила титул Мастера? Его присуждают только на Нарцео! Нет, нет, я вовсе не собираюсь подвергать сомнению её друидические таланты. Но всё равно смущает немного...
  -А разве нет иных путей обретения этого титула?
  -Есть. Но претендующие на него всё равно должны сдавать в Академии соответствующий экзамен.
  -Иначе любой желающий может объявить себя Мастером, даже если и на ученика не тянет, - усмехнулся Тим.
  -Точно. Не хотелось бы думать, но вдруг и другие наши учителя не заканчивали Академию?
  -Хочешь, спроси у них напрямую.
  -Ага, чтобы на меня наложили Печать Молчания? Или ещё чего похуже - у Вен наверняка имеются в запасе такие проклятия, о которых даже я ничего не слышал.
  -Ну тогда давай в тутун! Так и быть, партейку сыграю.
  И в процессе её ненавязчиво поинтересовался, какие ещё, помимо изучаемых, существуют разновидности магии, какие цвета им соответствуют, и существует ли магия, цвета не имеющая вовсе. Само собой, интересовало в первую очередь последнее, но спросить о том напрямую слишком рискованно - вдруг Алкитми насторожится, откуда он про неё знает.
  -Про цвета, которые соответствуют волшебству, изучаемому в школе, ты наверняка уже знаешь, нет смысла повторяться, - с умным видом принялся разглагольствовать юсма, одновременно расставляя фишки на доске. - Это основные направления магии, но есть и разновидности, каждая со своим оттенком. Например, Фиолетовая магия - трансмутация элементов. Или Бурая - тёмный друидизм. Оранжевая и Розовая изучаются в курсе магии Разума, просто являются её подвидами. А вот Бежевая относится скорее к Сумеречной - все те магические Барьеры, Ловушки и им подобное. Чисто серый цвет имеет Оккультизм - общение с астральными мирами. Жаль, что его нам не преподают, в Зазеркалье столько всего интересного!
  Вот только за просто так туда не сунешься, подумал Тим, вспомнив, как его едва не утянуло в Зеркало на минус втором ярусе.
  -А по поводу магии, не имеющей цвета - официально считается, что такой не существует.
  -А на самом деле?
  -Думаю, дыма без огня не бывает (на языке синекожих обитателей Олмари поговорка выглядела как 'нет рыбы там, где нет воды'). Отец никогда про неё не рассказывал, лишь изредка в книгах встречалось упоминание о волшебстве, способном творить чудеса, неподвластные любой другой магии. Якобы чародей, владеющий им, щелчком пальцев способен разрушить целый мир и построить на его месте новый. Наверное, Бесцветная магия - крайне редкий дар, и его нельзя обрести, если не дано от рождения. Поэтому и знают о нём очень мало, больше на уровне слухов и легенд. Хотел бы я взглянуть на того, кто им обладает! - мечтательно вздохнул Алкитми.
  В порыве энтузиазма Тим едва не брякнул - ну так разуй глаза пошире и гляди прямо перед собой! Но удержался, понимая - тайну разглашать нельзя, к тому же от любопытного юсмы потом не отвертишься. Это не Мез'А'Шиб, понимающий с полуслова - о некоторых вещах лучше не расспрашивать. И чтобы не вызвать подозрений повышенным интересом к столь необычной магии, перевёл разговор в нейтральное русло:
  -Кстати, а как узнали про разумность тех камней? То, что они могут передвигаться и менять форму, ещё не показатель присутствия интеллекта.
  -Путём общения с ними, а как иначе? Ппаттоот не имеют ртов и говорить, подобно нам, не в состоянии, но телепатически побеседовать с ними никаких трудов не составит. Единственное, придётся набраться терпения: перед тем, как ответить, могут долго думать.
  -Ну, на то они и камни. Насколько я понял, именно они - коренные обитатели планеты, а колдуны появились там позже.
  -Совершенно верно. Нарцео был одним из миров, открытых Йерини Великим. Именно он считается изобретателем формулы межпространственных порталов, хотя попытки предпринимались и раньше. С её помощью стало возможным путешествовать друг к другу в гости, и вскоре возникла потребность в выборе места, где колдуны из разных миров могли бы встречаться, обмениваться знаниями и брать в обучение подающих надежды юнцов. Выбор пал на Нарцео, где постепенно возникли Академия, Библиотека, Зал Собраний, Храм Науки, а вокруг них - целый город, населённый волшебниками.
  -Странно тогда, почему среди нас нет никого оттуда, - задумчиво произнёс Тим, делая ход.
  Алкитми, уже взявшись за фишку, так и замер в ней в руке.
  -А ведь ты прав! И как до меня не дошло! Пусть каких-нибудь эльфов значительно больше, чем тамошних обитателей, но волшебники среди них встречаются намного реже; то же самое справедливо и для остальных. Уж если в здешнюю школу приглашают даже орков, то уроженцы Нарцео и подавно достойны!
  -А не могло там случиться чего-нибудь такого, отчего чародеи покинули планету?
  -Маловероятно. До появления колдунов она была по сути необитаема - иных разумных форм жизни, кроме ппаттоот, обнаружить не удалось. Особо опасных животных тоже, лишь в океане иногда встречались хищные рыбы, но тем, кто на суше, они не страшны. А для экспериментов повышенного уровня опасности к югу от Йермста, - города, где живут чародеи названного, как нетрудно догадаться, в честь Йерини Великого, - был оборудован Полигон. Часть территории, где почти не росли деревья и откуда заранее эвакуировали всех ппаттоот, обнесли высоченной каменной стеной со всех сторон. Проникнуть внутрь возможно лишь через единственные ворота, которые стерегут гигантские каменные големы - здешние уроды, отпирающие и запирающие выход из школы, им и в подмётки не годятся. Чтобы попасть на Полигон, нужно иметь специальное разрешение от Архимага, только тогда они тебя пропустят.
  -А по-другому никак? Типа перелететь через стену или телепортироваться?
  -А зачем? Никаких достопримечательностей там нет, а если посмотреть, чем там занимаются другие колдуны, то рискуешь попасть под действие не очень приятного заклинания. Какое-нибудь Торнадо вначале поднимет тебя вверх, а потом швырнёт со всей силы оземь, превратив в лепёшку. Или рядом окажется разъярённый элементаль, приручить которого ещё не успели. В хрониках Йермста описано немало случаев, когда воспитанники Академии пытались нелегально туда проникнуть, и заканчивалось это печально. Отец рассказывал - был у него приятель по имени Трукус, на спор пообещавший выяснить, какие опыты проводит на полигоне Великий Мастер Оэмпр. Тот вёл затворнический образ жизни, и никто толком не знал, чем он вообще занимается - кроме, разумеется, Архимага и других Великих. С помощью амулета Улучшенной Невидимости Трукусу удалось проследовать за Оэнпром на территорию Полигона; ворота захлопнулись за его спиной, отрезав путь к отступлению.
  -На такой случай нужно иметь при себе свиток телепортации в безопасное место.
  -Согласен, я обязательно прихватил бы с собой. Но, наверное, Трукус был слишком самонадеян, за что и поплатился. Поскольку Оэнпру вздумалось поэкспериментировать с храургом - хищным растением, выстреливающим ядовитыми шипами в тех, кому не повезло оказаться поблизости. Оэнпр наверняка имел защиту от этого, а вот у Трукуса её не оказалось. В результате ужасный вопль отчаяния и боли, изданный им, услышали даже находившиеся далеко от Полигона; разумеется, услышал его и Оэнпр, успевший оказать незадачливому 'шпиону' первую помощь - яд храурга действует очень быстро. Трукус выжил, но из Академии его выгнали с треском - чтобы другим неповадно было.
  -А у нас тут никакого Полигона нет. Поэтому турнир пришлось проводить в Главном зале.
  -Наверное, потому, что мы всего лишь школяры, которым не по плечу Особо Опасные Заклинания, - съязвил Алкитми. - Честно говоря, присутствует большое желание доказать обратное, но не хочется, чтобы кто-нибудь пострадал или потолок обрушился нам на головы.
  -Вряд ли сделать это просто, - усмехнулся Тим. - Иначе от школы давно остались бы одни руины.
  -Наверное, есть магические скрепы, препятствующие глобальным разрушениям, - призадумался Алкитми. - В Йермсте таковыми оборудованы все здания - вдруг кому-то из чародеев в порыве вдохновения вздумается немного поколдовать прямо там, где соответствующая мысль пришла в голову, не заботясь о мерах предосторожности. Но особо опасные - вовсе не обязательно самые разрушительные: к примеру, Чумная Болезнь, применённая Великим Мастером Чернокнижия, в течение дня выкосит население целого города, оставив в целости и сохранности строения и имущество его обитателей.
  Кажется, подобный эффект достигается применением так называемой нейтронной бомбы, подумал Тим - столь 'гуманное' оружие было запрещено задолго до его появления на свет. Равно как и биологическое - но в секретных хранилищах сверхдержав наверняка найдутся микроорганизмы, способные без всякой магии обезлюдить целую страну.
  -Экий ты кровожадный, однако.
  -Вовсе нет! - принялся горячо оправдываться юсма. - Всего лишь рассуждаю теоретически. А в реальности даже Великий Мастер Чёрной магии не вправе творить всё, что ему заблагорассудится, поскольку связан Клятвой.
  -Какой ещё клятвой?
  -Каждый, кто присоединяется к чародейскому братству, именуемому Кругом Посвящения, торжественно обещает использовать свои таланты для всеобщего блага, не причинять вреда как магам, так и не-магам, делиться своими знаниями с братьями по Кругу и прочие бла-бла-бла. Начинающие колдуны обычно приносят её вскоре после поступления в Академию, редко кто тянет до обретения статуса Мастера. Поскольку прочие маги начинают косо посматривать - раз не хочет давать обещание, значит, замыслил недоброе.
  -Ха! Можно подумать, если кто-то замышляет злодейство, клятва его остановит.
  -Нет, но, возможно, заставит призадуматься. Исключение из рядов Круга влечёт за собой не очень приятные последствия - запрет на участие в делах чародеев, посещение Библиотеки, преподавание магии и тому подобное - вплоть до ношения кандалов антимагии. Слышал про такие?
  -А то! Что я, лох, что ли?
  -Увы, даже такая мера наказания останавливала не всех. В летописях полно упоминаний о чародеях, отступивших от правил; чаще всего ничем хорошим это для них не заканчивалось. Правда, - призадумался юсма, - отец упоминал об изгое по имени Ширгах, дерзнувшем бросить вызов всему Кругу и сумевшем уйти от наказания.
  -Да ну!? И каким же образом?
  -Представляешь, до сих пор толком непонятно! Когда Ширгаха вызвали на Суд Чести, он лишь рассмеялся и сказал - можете не только кандалы надеть, но и железной цепью к стене приковать, это меня не удержит. Любопытства ради ему и кандалы надели, и окружили мощными Барьерами, преодолеть которые далеко не каждому Мастеру по плечу. И вот, когда приготовления были закончены, Ширгах рассмеялся вновь и в то же мгновение исчез. На полу остались валяться кандалы, а Барьеры так и остались нетронутыми. Вот как ему это удалось? Не иначе как с помощью Бесцветной магии!
  -Может, кандалы успели заржаветь, и Ширгах попросту телепортировался, - предложил объяснение Тим.
  -Если бы. Кандалы изготавливаются специально обученными Мастерами и не теряют своей силы со временем. Поэтому в истории нет иных примеров освобождения от них без посторонней помощи. Повторить фокус Ширгаха с той поры никому не удалось, сам он больше нигде не появлялся, а само имя его попало под запрет. Архимаг Те-Олте даже объявил награду тому, кто разгадает эту загадку, но награда так и осталась невостребованной.
  -Занятно, ничего не скажешь. А в чём конкретно провинился тот колдун? Неужели практиковал Чумную Болезнь?
  -Я толком не знаю, - отмахнулся Алкитми, не обратив внимания на иронию в словах Тима. - Произошло это настолько давно, что по сути стало легендой. Вроде бы не проявлял почтительности к руководству, обзывал членов Совета разными нехорошими словами, обвиняя в скудоумии. По крайней мере, так утверждал отец, добавив по секрету - по его личному мнению, даже среди Великих иногда попадаются откровенные тупицы. Разумеется, вслух об этом никто не говорит.
  -Тоже мне секрет. У нас такое сплошь и рядом. Смотришь на иного высокопоставленного - на вид вроде умный, а как рот раскроет, думаешь - ну и дурак, однако!
  -Значит, не только среди чародеев такое встречается. А по поводу необычных заклинаний - как тебе такое?
  И, не дожидаясь реакции собеседника, Алкитми схватил с кровати свой жезл.
  -Kusu liaz den fruh!
  В комнате моментально стало темно, лишь узкая полоска света проникала через неплотно занавешенное окно (в том, что все юсма не любят прямых солнечных лучей, Тим уже успел убедиться).
  -Покров Тьмы применил, что ли? Нашёл чем удивить!
  -Неужели считаешь меня настолько примитивным? Готов спорить - такого в наших учебниках ты не найдёшь. По крайней мере, мне не удалось.
  -Тогда откуда ты его взял?
  -Очень просто: формула была нацарапана на обратной стороне дверцы моего гардероба с припиской - раздражают огоньки? Ну так выруби их колдовством!
  Тим оглянулся. Действительно, мох на стенах комнаты больше не светился, оттого и казалось, будто наступила ночь.
  -Надеюсь, ты не умертвил их своей магией?
  -Расслабься, вскоре очухаются и засияют вновь. Оригинально, правда? Я бы до такого не додумался. Наверное, моего предшественника очень раздражало излишнее освещение, вот и изобрёл формулу его отключения.
  -Думаешь, изобрёл? Скорей всего, где-то в книгах нашёл.
  -Ну, может и так, спорить не стану.
  Доигрывать партию из-за этого пришлось почти на ощупь (отдёрнуть занавеску никто из них не догадался). Впрочем, к тому времени она уже почти завершилась - увлечённый болтовнёй Алкитми сделал пару небольших ошибок, и Тиму удалось добиться ничьей.
  
  Глава 51.
  
  А следующим утром Тиму исполнилось тринадцать.
  Разумеется, он прекрасно понимал, что из-за разницы в продолжительности суток здесь и на Земле его подсчёт мог оказаться неверным. Но к чему усложнять жизнь, если нет возможности узнать истину?
  О том, что станет на год старше, он без всякой задней мысли поведал Наар-Таму пару дней тому назад, и тот сразу предложил отметить это.
  -А то после Нового Года праздников никаких, даже скучно стало!
  Тим согласился, не предполагая, что соберётся больше половины класса - ведь у большинства народов, чьи юные представители собрались в школе, не было традиции отмечать дни рождения. У тех же пэйротов нет смены времён года и поэтому нет понятия 'год' как такового. Есть лишь эквок - время, за которое, по преданиям, Первый Хранитель Пламени преодолел расстояние от своего дома до алтаря Лорда Огня. Им и пользуются, когда нужно упомянуть о событии, произошедшем недавно или грядущем вскоре; о более отдалённых говорят - это случилось во времена такого-то (правители пэйротов меняются каждые тысячу эквоков). А юсмы привыкли измерять время по нлаэми, распускание бледно-лиловых соцветий которых возвещает о наступлении утра, а их складывание обратно в бутон происходит вечером. Увядание самого растения символизирует приход осени, а появление новых ростков соответствует началу весны.
  У светлых эльфов, хоть и есть смена времён года, летоисчисление исторически принято вести не по светилу, а по его спутнику - Лалтару (подобно тому, как многие первобытные народы Земли свою хронологию основывали на фазах Луны). А поскольку период обращения Лалтара вокруг Галлаэри не столь уж велик, то даже самому юному среди эльфов Фаэлинну успело исполнить пятьдесят девять 'лет', а самой старшей из них, Юмиали, уже перевалило за девяносто.
  Тёмные эльфы за долгое время пребывания в подземелье, где день неотличим от ночи, выработали свою уникальную систему подсчёта времени. У каждого Дома на входе располагается четырёхгранный столб из обсидиана, внутри которого на определённой высоте горит фиолетовый огонь, медленно поднимающийся кверху. Когда он достигнет вершины, то гаснет - так заканчивается день. Впрочем, почти сразу он загорается у подножия столба, возвещая о приходе нового дня. А рядом с храмом, посвящённым Улиррим, находится Большой Обсидиановый Столб, чей огонь горит очень долго, и его возгорание у подножия означает наступление нового года.
  А у орков единого летоисчисления нет вообще. Румара, помнится, как-то возмущалась по этому поводу - давно пора её народу обзаводиться собственной хронологией, а то у каждого племени свои причуды. Где-то как вождь скажет или шаман отметку на каменной скрижали сделает, где-то по летящим на юг стаям нубров, а в иных местах и вовсе не заморачиваются, а считают по граку - у кого больше, тот и старше.
  На Эдлиме, напротив, год длится очень долго - намного дольше, чем на Земле, и если брать его за точку отсчёта, получилось бы, что Ри-Бо не исполнилось и три года. Поэтому вместо дней рождения тилфинги отмечают дни Окончания Сбора Урожая - а урожаи в благодатном климате Эдлима вызревают по несколько раз в году. Какой системы отсчёта придерживаются анзимары, Тим не знал, но даже и не пытался выяснять.
  Ещё более причудливым образом дело обстояло у гааршей - в их представлении нет смысла следить за временем, поскольку всё преходяще, вечны лишь горы и драконы. Тем не менее, оказавшись в школе, Ашшаат, Миинашш и Шиимаа довольно быстро приспособились к местным 'часам', лишь иногда могли 'выпасть из реальности', особенно в процессе медитации.
  Вот и получалось, что привычный нам день рождения отмечали только ликосы и горгоны. Янтау, правда, выглядел старше своих восьми, а Чилайт - моложе семнадцати, но это опять же из-за разницы в продолжительности года на Земле и в иных мирах.
  Поэтому Тим был польщён и одновременно немного смущён - не ожидал такого наплыва. Разумеется, он прекрасно понимал - кое-кому из присутствующих без разницы, ради чего собрались, точно так же они пришли бы отпраздновать любое другое событие. Но судить строго не стал - пусть присутствуют все, кому хочется.
  Собрались сразу после занятия по Красной магии, где Мастер Сааг-Коф развлекал их фокусами с шаровыми молниями и танцем светящихся камней. Несколько столов сдвинули вместе так, чтобы смогли разместиться все - Тима, естественно, усадили на самое почётное место. А поскольку имениннику не пристало заниматься самообслуживанием и тем более произнесением тостов в честь самого себя, организацией застолья занялась Румара, и она же первой начала поздравлять:
  -Друзья! Все мы собрались здесь сегодня, чтобы... короче, у Тима день рождения, целых тринадцать лет исполнилось!
  -Разве это возраст? - весело прокомментировал Намитил. - У нас в тринадцать ещё не все умеют ходить и говорить.
  -Ха! У нас в тринадцать уже собственными детьми обзаводятся, - хохотнул Янтау. - Верно, Меикли?
  -Что, не терпится своим обзавестись? - съязвила в ответ та.
  -Не, успеется. Когда исполнится пятнадцать, тогда подумаю!
  -Неважно, у кого как, главное, все мы любим Тима и с удовольствием его поздравляем! - восторженно высказалась Чилайт, и многие поддержали её аплодисментами.
  -Правильно сказано! Тим парень что надо! - громогласно заявил Шугиз, и ему зааплодировали тоже.
  -И поэтому решили преподнести ему незабываемый подарок! - в унисон добавила Тиис-Мир.
  Ри-Бо поморщился. Опять девчонки вылупились на Тима так, словно перед ними герой, собственноручно сразивший десяток драконов. Хоть кто-нибудь посмотрел бы в его сторону! И Жу-Фи туда же со своими дурацкими бантиками. Ну ничего, скоро их ей пообрывают. После долгих раздумий коварный план был готов. Надо 'под большим секретом' рассказать 'правду' Гоок-Люк, и в тот же день об этом будет знать весь класс. Остаётся лишь дождаться подходящего момента - чтобы без свидетелей, и не напрямую в лоб, а как бы между прочим, начав с какого-нибудь пустяка.
  Сама Гоок-Люк, не подозревая о роли, которая отведена ей в грядущих событиях, тоже поглядывала в сторону именинника отнюдь не без интереса.
  -Давайте, выкладывайте, у кого чего! - скомандовал Элсингор, и на стол перед Тимом посыпались фрагменты мозаики.
  -Вот, если не ошиблись, этого должно хватить, чтобы сложить картинку!
  Кое-кто вызвался помочь, но Румара сурово одёрнула слишком ретивых: только виновнику торжества дозволяется собирать пазл, а уж как поступит с полученным подарком - его дело.
  С мозаикой, изображавшей раскидистое древо на фоне полуночного леса, пришлось изрядно помучиться: она состояла из шестнадцати частей, а друзья в порыве вдохновения выложили более сорока - среди них были как повторы, так и относящиеся совсем к иным паззлам. Поднапрягши мозги, Тим кое-как отсортировал ненужные фрагменты, предложив владельцам забрать их обратно, и только тогда приступил к сборке. Когда осталось присоединить последний фрагмент, все замерли - ну не может мозаика, состоящая аж из шестнадцати частей, дать в результате какую-нибудь фигню!
  С тихим хлопком собранная картинка исчезла со стола, а на её месте материализовался похожий на белку зверёк: с таким же длинным пушистым хвостом, но непривычной расцветки - чёрный в белую крапинку. Поднявшись на задние лапы, он настороженно огляделся по сторонам, а затем забрался к Тиму на плечо. Восторгу присутствующих не было предела.
  -Признал хозяина, однако!
  -По-другому и быть не могло: кто собрал, тот и хозяин.
  -Интересно, кто это?
  -В наших лесах такие не водятся, - пожал плечами Элиавин.
  -А мы думали, у вас какой только живности нет!
  -Значит, зря так думали.
  -Похож на паамфа, но поменьше размером и почему-то чёрный, - глубокомысленно резюмировал Патпако.
  -Надо в библиотеке атлас животных взять, там наверняка найдётся описание, - предложил Алкитми.
  -Ну не сейчас же ты за ним побежишь! Успеется. Давайте лучше его покормим, он наверняка голодный!
  -А что он ест?
  -Без разницы. Сейчас накроем праздничный стол, и пусть сам выбирает, что нравится!
  -Да, пора начинать, а то после занятия чего-то есть захотелось!
  И пусть кухонная магия работала в тот день отнюдь не на полную мощь, столы моментально оказались заставлены посудой с разнообразной снедью. Тим, поблагодарив за подарок и за искренние поздравления, положил себе на тарелку понемногу от нескольких блюд. Остальное разобрали друзья и, пожелав всяческих успехов в учёбе и личной жизни, принялись за трапезу. Диковинный зверь, поняв, что никто не желает ему зла, принялся сновать взад-вперёд, обнюхивая деликатесы, и в конце концов остановил свой выбор на орехах фух-нуф.
  -А чего мы простую воду пьём? - подал голос Гмурук, когда все слегка насытились и принялись утолять жажду. - Предлагаю по кружке бузура каждому!
  Бузур, излюбленный напиток орков, по вкусовым качествам больше всего напоминал пиво и тоже содержал некоторое количество алкоголя (чуть больше или чуть меньше, зависело от способа изготовления).
  -Давай, если сможешь призвать, - скептически отозвался Ургрот.
  -Сомневаешься? Вот сейчас изображу!
  Однако все его попытки оказались безуспешными.
  -Да ты, наверное, и на вкус его не пробовал, оттого и не получается, - подшутил над приятелем Ургрот. - Смотри и учись у профессионала!
  Но и ему не повезло, лишь вызвал улыбки на лицах окружающих.
  -Малы вы ещё бузур пить, - усмехнулась Румара.
  -Да и зачем, если есть более приятная вещь под названием асильф, - влез с инициативой Намитил. - Пару раз мне удавалось его сотворить, Элсингор свидетель.
  -То-то смотрю, вы иногда слишком весёлые бываете, - иронично отозвалась Юмиаль. - Теперь понятно, почему.
  Как выяснилось, асильф - сок одноимённого растения, подобно бузуру, содержащий алкоголь - совсем немного, на вкус и не чувствуется, вот только последствия как после употребления вина.
  -А чего такого? Мы уже не дети, понемногу можно!
  -Но только понемногу! - на правах старшей разрешила Юмиаль.
  -Само собой! Никто не собирается упиваться до потери сознания!
  -Раз с бузуром не получилось, давайте хоть асильф, - согласились орки.
  И перед Намитилом появился огромный, литров на пять, не меньше, пузатый кувшин, доверху наполненный розовато-сиреневой жидкостью.
  -Подставляйте чашки, разливать буду!
  -Ну, за именинника! - провозгласил Янтау, когда все желающие получили свою порцию напитка. И первым же осушил до дна свою пиалу,
  -А ничего, получше, чем култюк, можно и повторить!
  И тут же наполнил пиалу вновь.
  Тим пригубил свой бокал. Действительно, вкус хоть и своеобразный, но приятный, и пьётся легко. Куда приятнее, нежели земное пиво и даже то вино, которое держали дома на случай прихода гостей. Но повторять не стал, заметив, что Сэлкисэ даже не стала пробовать.
  Мез'А'Шиб чуть позже признался тайком - ему доводилось пробовать напитки и покрепче. Но не по своей воле - сёстры заставляли, грозя в случае отказа пустить в ход плети. Никакого удовольствия от пития он, естественно, не получал, лишь тошноту и помутнение сознания.
  -Сладковато малёк, - вынес свой вердикт Гмурук.
  -В сравнении с бузуром конечно!
  -Ничего, сойдёт. Так и быть, ещё стаканчик приму.
  -За успешное освоение магии! - под восторженные вопли аудитории провозгласил второй тост Элсингор.
  Янтау потянулся было за третьей порцией напитка, но получил достаточно чувствительный тычок локтём под рёбра от Меикли - не увлекайся, мол, а то вздумаешь превращаться прямо за столом, позору потом не оберёшься!
  Алкитми задумчиво цедил асильф, смакуя каждый глоток - то ли наслаждался, то ли пытался на вкус определить, много ли в нём алкоголя.
  Элтимель что-то прошептала на ушко Айвиэли, и обе рассмеялись. А Патпако, потянувшись за добавкой, едва не опрокинул кувшин, чем вызвал дружный смех.
  Обстановка постепенно становилась всё более неформальной. Ургрот даже попытался запеть какую-то песню, но, поскольку никто, кроме него, не знал слов, поддержать оказалось некому. В свою очередь Увлиат предложил отмечать подобным образом все дни рождения. И тут же поинтересовался, у кого следующий.
  -Мне скоро шестьдесят! - похвастался Фаэлинн. - И я тоже хочу мозаику в подарок!
  -Ишь, раскатал губу. Ладно, будет тебе мозаика. Но на шестьдесятоднолетие не жди, а то у вас, эльфов, дни рождения чуть ли не каждый месяц!
  -Такой у нас календарь, мы не виноваты, - с виноватой улыбкой поведала Айвиэль. - Кстати, мне тоже до семидесяти трёх немного осталось.
  -Поздравим и тебя, не волнуйся!
  В непринуждённую болтовню и дружеские подколки постепенно втянулись все - и неизвестно, сколько это продолжалось бы, но тут в столовую заглянули 'служанки'.
  Разговоры моментально стихли, и воцарилось напряжённое молчание. Взглянув на лица сидевших за столами и догадавшись, что произойдёт, если они скажут хоть слово, Нел'Ю'Мин поспешно ретировалась обратно в коридор. А вот Ках'И'Гег оказалась не столь сообразительной.
  -Согласно последнему распоряжению администрации, собираться большими компаниями запрещено!
  -А ну-ка подойди поближе и повтори, а то мы плохо слышали! - с плохо скрываемой угрозой в голосе произнесла Румара.
  Дроу, словно не чувствуя опасности, сделала шаг вперёд.
  -Согласно распоряжению администрации..., - и на неё градом посыпались объедки, в момент заляпавшие униформу с ног до головы.
  -Это вам даром не пройдёт! - плаксиво взвизгнув, Ках'И'Гег убежала.
  -Ну всё, сейчас дружинников приведёт, - вздохнула Юмиаль.
  -Да хоть всех сразу! Давно не терпится слегка поразмяться, - оживились орки.
  -Мне кажется, нам лучше разойтись, - решил не лезть на рожон Тим.
  -Не дрейфь, прорвёмся! Зато раз и навсегда отучим желтоволосых лезть куда не следует!
  К сожалению, вместо анзимаров прибыл Пулсок со своей 'свитой'. Ещё издали стал слышен топот гигантских ног, и в дверном проёме нарисовался Агыг собственной персоной. Следом в столовую влетело с десяток призраков, расположившихся вкруговую вдоль стен, словно беря в окружение. И только после этого внутрь осмелился зайти гоблин. Критически осмотрев притихшую компанию, он взялся за воспитательный процесс.
  -Вам объявили, что собираться толпой можно лишь с разрешения администрации? Тогда почему не послушались? За непослушание, а также нападение на члена дружины и (гоблин шмыгнул носом, принюхиваясь) распитие спиртных напитков все вы будете наказаны. Выходите в коридор по одному! А ты, - обернувшись, он пальцем подозвал к себе Нел'Ю'Мин, - бери стилус и записывай поимённо нарушителей дисциплины!
  Должно быть, призраки пустили в ход свою магию - даже не пытаяь возражать, обречённым шагом участники застолья потянулись к выходу из столовой. Благодаря амулету защиты от магии Разума Тим ощущал лишь слабую волну успокоения, обычно приходящую от мысли: всё будет хорошо. Однако, не желая афишировать наличие у него защиты, он потупил взор и поплёлся вслед за остальными; точно так же поступил и Мез'А'Шиб.
  На том и закончился их праздник.
  
  Глава 52.
  
  Ожидания, что 'нарушителей дисциплины' отправят в карцер или каждому из них определят по двадцать-тридцать часов общественно-полезных работ, не оправдались. Вместо этого всем участникам застолья было предписано следующим утром собраться на лужайке слева от выхода из школы, а кто не придёт, тому хуже будет.
  Каким образом будет хуже, не уточнялось, но желающих проверять не нашлось. Поодиночке или мелким группами прибывали они к месту сбора, с удивлением разглядывая огромную кучу булыжников - не иначе громилы-привратники натаскали откуда-то. Тут же находился и гоблин (естественно, в сопровождении всё тех же телохранителей), но ни на какие вопросы не отвечал, призывая ждать, когда соберутся все. И лишь тогда соизволил объяснить, чем им придётся заняться.
  -Видите эти камни? Берите по одному, кто сильный, может и два сразу, и перетаскивайте во-он к тому дереву.
  Призраки вновь пустили в ход магию, догадался Тим, глядя, как с застывшими на лицах выражениями покорности его товарищи принялись за работу.
  Мы не должны выделяться среди остальных, шепнул Мез'А'Шиб на ухо Тиму, и тот согласно кивнул. Взявши по камню, они пристроились в хвост колонны, направившейся прямиком к указанному дереву. И так же, в числе остальных, вернулись потом к куче за очередным булыжником. Вдобавок приходилось выслушивать нравоучительные вопли гоблина:
  -Так-так! Дружнее, веселее! Чем шире шаг, тем короче дорога! Физический труд на лоне природы полезен вдвойне - и тело закаляет, и дурные мысли из головы прогоняет! Кто им занят регулярно, того на шалости не тянет! Короче, ать-два левой, и не думать ни о чём!
  Да чтоб на тебя Агыг наступил, со злостью подумал Тим. Когда начнут отваливаться руки, никакой гипноз не поможет. Интуиция подсказывала - их мучения не закончатся слишком быстро. Так оно и оказалось.
  -Неужели всё? - притворно удивился гоблин, когда последний камень был брошен оземь перед деревом.- Однако работа ещё не завершена! Берите снова по камушку и несите обратно, откуда взяли!
  -Это ещё зачем? - возмущённо воскликнул Тим и собирался добавить ещё кое-что, но Мез'А'Шиб успел перехватить его за руку, призывая молчать.
  -Для вашего исправления, - с ехидной улыбкой пояснил господин Пулсок, всецело полагавшийся на магическую силу своих призрачных помощников и оттого не стеснявшийся говорить напрямую. - Сегодняшний урок вам должен запомниться надолго! А разве он запомнится, если вы даже не вспотели? Вот когда начнёте падать от усталости, тогда, так и быть, немного смягчусь.
  Разумеется, Тим мог хоть сейчас брякнуться оземь и изобразить из себя инвалида, неспособного оторвать от земли даже самого себя. Но сделать так означало очень нехорошо поступить по отношению к своим товарищам, которым пришлось бы таскать и его камни тоже. Особенно после праздника, устроенного в честь его дня рождения, и подарка, благодаря которому у Тима появился четвероногий друг. Выяснение вопроса, какой именно зверь достался ему, Тим отложил на потом, для начала придумав тому прозвище - Пушок. Не очень оригинально, зато в точку и сразу всё понятно. С появлением питомца, однако, прибавилось забот - за ним теперь нужно было ухаживать. И если с кормёжкой особых проблем не возникло, - Пушок оказался всеядным и редко от чего отказывался, - то, подобно другим домашним животным, его требовалось выгуливать не менее двух раз в день. К счастью, друзья вызвались помочь с этим - Пушок понравился многим, и его охотно взялись водить на прогулки в лес. Тим вначале собирался поселить его на балконе, но диковинный зверёк предпочёл оборудовать себе местечко под гардеробом. Куда и забирался регулярно, но при лёгком постукивании о дверцу гардероба тут же вылезал наружу.
  На сегодняшнее 'мероприятие' Тим решил не брать его с собой - неизвестно, как на него отреагировал бы гоблин (но вряд ли положительно). Да и нечего Пушку там делать, на прогулку можно и попозже.
  Унылая процессия потянулась обратно. Тим молча страдал от необходимости выполнять бессмысленную и абсолютно никому не нужную работу. Его друзьям в какой-то степени легче - под гипнозом они попросту не осознают этого. Интересно, а что чувствует Мез'А'Шиб? Хотя ему не привыкать после издевательств, которые пришлось испытать дома.
  В какой-то момент шедший впереди Наар-Там споткнулся, но Тим успел поддержать его. Глаза пэйрота, до этого выражавшие лишь безразличие к собственной судьбе, начала приобретать осмысленное выражение.
  -Зачем мы опять таскаем камни? - недоумённо воззрился он на происходящее вокруг.
  -Тш-ш, делай вид, будто так и надо, потом объясню, - торопливо прошептал в ответ Тим.
  Наар-Там, тем не менее, попытался возмутиться, но Тим отпустил его руку, и пэйрот, потеряв интерес к происходящему вокруг, зашагал дальше.
  -Какое счастье, у нас есть амулеты! - догнав Тима, едва слышно произнёс Мез'А'Шиб. - Я понял: как только ты касаешься кого-либо ещё, то действие амулета распространяется и на него тоже!
  -Значит, мы можем освободить всех из-под контроля!
  -Лучше не пытаться. Пока народ прочухается, - объясняться ведь придётся с каждым! - гоблин успеет натравить на нас Агыга. Зато теперь мы знаем, как помочь другим противостоять магии призраков. Быть может, каждый из нас сможет выручить из беды сразу нескольких, если дружно взяться за руки!
  Как Тим и предполагал, их мучения не окончились, когда все булыжники были перетасканы обратно. Сочтя, что участники вчерашнего застолья недостаточно устали, гоблин заставил их ещё раз перетаскать камни туда и обратно. Под конец даже орки едва переставляли ноги, про остальных и говорить нечего - толпа бродячих мертвецов из фильмов ужасов.
  -Надеюсь, сегодняшний урок пойдёт вам впрок, - слащаво заявил под конец господин Пулсок. - А теперь отправляйтесь к себе и до завтрашнего утра чтобы из своих комнат не вылезали!
  После такой 'трудотерапии' и захочешь, а с кровати не слезешь, угрюмо подумал Тим, возвращаясь вместе с остальными в школу. Призраки сопровождали их до первого яруса, а затем разлетелись в разные стороны. Дождавшись момента, когда никого из них не осталось рядом, Тим и Мез'А'Шиб освободили Наар-Тама от действия гипноза.
  -Как замечательно, что всё позади! - с облегчением выдохнул пэйрот. - А то замучило поганое ощущение, словно внутри всё оцепенело, душою вроде хочешь освободиться, а тело тебя не слушается. Даже немного позавидовал - с амулетами вам достаточно делать вид, на самом деле оставаясь свободными.
  -Хочешь, возьми мой, - великодушно предложил Тим.
  -Э нет, иначе кто будет вытаскивать нас из критических ситуаций?
  Наар-Там явно намекал на случай, когда Тиис-Мир по собственной неосторожности едва не улетела в пропасть.
  -Скорей бы тогда у гномов появились ещё амулеты для нас!
  -Вы как, не слишком устали? - с ироничной улыбкой осведомился Мез'А'Шиб.
  -Да вообще полны сил, хоть сейчас сравняем с землёй целую гору! - со смехом отозвался Наар-Там. - Просто так интересуешься, или с умыслом каким?
  -Скорее второе. Как насчёт немного прогуляться, а заодно сорвать покров с ещё одной тайны здешних мест?
  -Ну ты и выразился, однако. А если попроще?
  -Тогда следуйте за мной и увидите сами, путь вроде чист. Да и вряд ли призраки станут нам мешать - свою миссию они выполнили. Наверняка им тоже требуется отдых после столь мощного выброса маны.
  -Если только не подпитываются ею откуда-нибудь из астрала.
  -Будем надеяться, что нет, иначе в магическом поединке их не одолеть. Ладно, веди!
  Вслед за Мез'А'Шибом они спустились обратно в цоколь и направились в лабораторию.
  -Туллум сварил какое-то прикольное зелье? - высказал предположение Наар-Там.
  -Возможно, - усмехнулся Мез'А'Шиб, и до самой лаборатории они больше не проронили ни слова.
  Услышав звук открывающейся двери, кобольд отставил в сторону колбу с искрящейся жидкостью и удивлённо воззрился на гостей.
  -Ну и вид у вас. Неужели голодом морили?
  -Не, кирпичи таскать заставили, - и Тим вкратце рассказал про празднование своего дня рождения и последствия для тех, кто присутствовал на нём.
  -Пулсок и раньше любил проводить воспитательные мероприятия, но теперь явно хватил через край, - призадумался кобольд. - Ладно, идите сюда и глотните-ка эликсира бодрости.
  Мез'А'Шиб потянулся было к карману, где лежало несколько кристаллов, но кобольд только отмахнулся.
  -Не стоит, вы и так всегда расплачиваетесь щедро, вдобавок данное снадобье варится из трав, в здешнем лесу произрастающих. Будь рецепт посложней, тогда другое дело. Кстати, по поводу зелья, снимающего магическую печать - компонент, нужный для его завершения, должен прибыть завтра, так что через пару дней будет готово.
  -Большое спасибо! Но мы сейчас по другому поводу. Можно ещё раз осмотреть потайную лестницу, ведущую наверх?
  -Пожалуйста, если больше нечем заняться. Но помните - сейчас день, открывать проход на первый ярус крайне нежелательно! Неизвестно, кто может оказаться рядом!
  -Мы будем очень осторожны, - клятвенно заверили друзья.
  -Тогда идите! Дверь за вами я закрою, по возвращении постучите! Но только если никого больше в помещении не будет!
  -Само собой!
  Нажав потайную кнопку, кобольд запустил их в 'чулан'. Когда шкаф встал на своё место, друзьям пришлось положиться на зрение дроу - из-за обилия в 'чулане' сухой древесины и прочего горючего материала зажечь Факел Наар-Там рискнул лишь когда начали подъём.
  -Несколько дней назад я сообщил кобольду, что наверху есть ещё один скрытый проход, и попросил разрешения его найти, - Мез'А'Шиб наконец-то решился открыть свою тайну. - Если помните, ещё в ту, первую в школе ночь я случайно обнаружил его существование, но на более детальные исследования попросту не было времени.
  -Да, кстати, а почему мы не взяли с собой Ри-Бо? - спохватился Наар-Там, вспомнив, что тогда их было четверо.
  -Увидите - поймёте, - загадочно отозвался Мез'А'Шиб. - Осталось совсем немного. В прошлый раз я поведал кобольду о возможном существовании второго прохода, но не сказал, что нашёл его.
  -И куда он ведёт? Рассказывай давай, не тяни кота за хвост!
  -Кота? Это зверь типа паамфа? Но для чего тянуть его за хвост? Ладно, теперь, когда практически добрались до места, и рядом нет никого, кто мог бы подслушать, так и быть, признаюсь - мы идём в музей!
  -Да ну?!? Не врёшь? Там действительно крутые вещи?
  -Увидите. Я и сам лишь заглянул туда мельком и сразу обратно. Потому как решил - нехорошо будет осматривать его без вас.
  -Именно так и должны поступать настоящие друзья! - восхитился Наар-Там.
  -Ничего страшного или необычного, из-за чего нас туда не пускают, случайно не заметил? - заинтересовался Тим.
  -Нет, вроде бы музей как музей, заброшенный только очень, словно с момента основания школы там никто не бывал.
  -Получается, вывеска о ремонтных работах - полная туфта?
  -А ты сомневался?
  -Значит, мы должны выяснить, почему!
  -Только аккуратно, - шёпотом предупредил Мез'А'Шиб, поскольку они уже вышли на уровень первого яруса и их голоса могли услышать в примыкающем к проходу туннеле.
  Присев на корточки, он ощупал снизу стену с противоположной стороны от внешнего туннеля.
  -Ага, вот где. Похоже, для излишней конспирации потайную кнопку сделали чуть ли не у самого пола. Едва отыскал в прошлый раз, и лишь потому, что был твёрдо уверен - где-то должна находиться обязательно! Осторожно, нажимаю!
  Глухой скрип, и часть стены отъехала в сторону, открывая путь наверх. Здесь было совсем темно - даже Мез'А'Шиб шагал осторожно, ну а Тиму пришлось всецело полагаться на Факел Наар-Тама. Поэтому когда впереди забрезжил тусклый свет, все они вздохнули с облегчением - конец пути близок.
  Как оказалось, секретный проход был спрятан за огромным, в два их роста, барельефом с изображением дракона, парившего меж звёзд. При нажатии ногой на едва заметную выпуклость в полу он отходил в сторону, образуя щель, достаточную для проникновения внутрь.
  -Добро пожаловать на осмотр коллекции местных раритетов!
  Глаза у Тима буквально разбежались в разные стороны - ему никогда не приходилось бывать в музеях. Лишь иногда рассматривал картинки на соответствующую тему в Интернете, но реальность ни в какое сравнение с ними не шла. У Наар-Тама тоже отвисла челюсть от изумления - у пэйротов музеев как таковых вообще нет, всякие там диковинки и артефакты седой старины обычно располагаются в храмах. А в единственном музее дроу, расположенном в самом центре Мерзерана, по словам Мез'А'Шиба, смотреть вообще было не на что - история его народа не столь богата на события, как у светлых эльфов, и слишком уж кровава, а разглядывать причудливые орудия пыток, до сих пор использующиеся для наказания непокорных - удовольствие ниже среднего.
  -Теперь понимаете, почему я не стал звать Ри-Бо? - лукаво осведомился он, насладившись изумлением своих друзей.
  -А то! Сейчас половина витрин была бы очищена от содержимого!
  -Надеюсь, вам понятно, что трогать тут ничего нельзя?
  -Само собой, мы ж не маленькие! Идём смотреть!
  И они начали обход, поочерёдно разглядывая артефакты, обладать которыми - мечта любого начинающего чародея.
  -Да-а, очень тяжело удержаться, когда перед тобой посох левитации...
  -Оно и жезл Мастера-Элементалиста тоже неплохо...
  -Или корона Повелителя Нежити - собрал армию разных там скелетонов, и вперёд!
  -А как насчёт шляпы, наводящей ужас на окружающих? Подкрасться тайком к дружинникам и надеть её - вот смеху-то будет!
  -Колечко Самотрансформации круче! Если верить описанию, превратит тебя в кого пожелаешь!
  -Эх, руки так и чешутся проверить!
  -У кобольда, кстати, есть склянка с подобным зельем. Хочешь, уговорю дать попробовать?
  -Без проблем, но не прямо сейчас!
  Так, весело болтая, они добрались до стены, блокирующей вход со стороны второго яруса. Слабое свечение кирпичей, из которых она была сложена, красноречиво свидетельствовало о наложенных на стену чарах. Значит, правильно отговорил я тогда орков от попытки силового проникновения в музей, подумал Тим.
  Наар-Там решил исследовать стену поближе, однако Мез'А'Шиб остановил его.
  -Погоди! Давайте лучше встанем спиной к ней и будем пятиться назад.
  -Это ещё зачем?
  -Очень просто: потом мы вернёмся, наступая на собственные следы, и тогда заметивший их подумает, что мы оказались здесь, пройдя сквозь стену.
  -Да кто их увидит? Здесь сто лет никто не бывал!
  -Это ты зря говоришь. Приглядись повнимательнее - видишь во-он там отпечатки в пыли? Они не очень чёткие, скорее месячной давности. Но отнюдь не вековой.
  Услышанное заставило друзей слегка приумерить свой пыл.
  -Неужели нас опередили? - озадачился Наар-Там. - Но каким образом? Вряд ли кто-либо пользовался путём, которым мы пришли сюда.
  -Успокойся, никто из наших тут не бывал, - обнадёжил их Мез'А'Шиб, повнимательнее рассмотрев чужие следы. - Такие отпечатки хорошо знакомы любому дроу - их мог оставить либо кобольд, либо гоблин.
  -Вряд ли Туллум заходил сюда, иначе предупредил бы. Остаётся лишь одна кандидатура: Пулсок!
  -А ему-то чего здесь понадобилось? Хотя догадаться нетрудно: часть витрин пуста, значит, потихоньку тырит отсюда экспонаты!
  -Наверное, выбирает те, где золота побольше. Гоблины ради него на всё готовы!
  -Представляете, сколько всего он тут успел наворовать за прошедшие года! Особенно если учесть, что в любом музее есть запасники, где тоже найдётся немало ценностей!
  -Теперь понятно, почему музей закрыт и вряд ли будет открыт в ближайшее будущее. По крайней мере, пока Пулсок здесь рулит.
  -Вот гад!
  -Да кто спорит-то? Ладно, давайте лучше продолжим осмотр, а то кобольд начнёт беспокоиться, куда мы надолго пропали.
  Вскоре они очутились у странной статуи из розового мрамора, изображавшей четырёхрукое и трёхглазое существо. 'Оракул', прочитал Мез'А'Шиб надпись на постаменте.
  И Тиму мгновенно вспомнился сон, где пылающие руны на его жезле образовали фразу 'Ты должен найти Оракула'. И вот Оракул перед ним, но что делать дальше? Ответа в том сне он так и не получил, значит, придётся искать его сейчас.
  -...считается, если задать вопрос, который действительно для тебя важен, то Оракул может дать на него ответ, - Мез'А'Шиб, похоже, пытался объяснить Наар-Таму, кто такой Оракул. - Однако его ответы часто иносказательны, их ещё нужно суметь понять.
  -Тогда давайте о чём-нибудь его спросим! Ну, например... как попасть в кабинет директора?
  Однако никакой реакции не последовало.
  -Наверное, Оракулу твой вопрос оказался совершенно неинтересен, - сыронизировал над приятелем Мез'А'Шиб.
  -Задай свой поумнее, - обиделся пэйрот.
  -Попробую, хотя успех не гарантирую.
  И спросил о том, что волновало их всех:
  -Вернёмся ли мы домой после окончания обучения?
  И вновь никакой реакции. Либо Оракул их не слышал, либо не желал отвечать на 'скучные' вопросы.
  -Наверное, для его активации нужны определённые слова или выполнение некоего ритуала, - предположил Мез'А'Шиб.
  -Навряд ли, это всего лишь статуя, никакими особыми свойствами не обладающая, - разочаровался Наар-Там.
  Тим вновь погрузился в раздумья. Нет, не может Оракул быть всего лишь мраморным изваянием, иначе какой смысл в совете найти его? Однако его и впрямь нужно как-то пробудить, нужно лишь понять, как. Мучаясь сомнениями, он дотронулся до жаровни, и тут же над головой статуи засиял нимб. Его мягкий желтоватый свет озарил их лица, и одновременно в голове Тима прозвучал вопрос:
  Желаете узнать последнее предсказание Оракула?
  Машинально Тим кивнул головой в знак согласия, и тогда внутри его черепной коробки прозвучало:
  Одна из бесчисленных мириадов песчинок,
  усеявших берега Океана Вселенной,
  случайно оказавшись меж шестерёнок,
  остановит Часы Судного Дня
  за секунду до того,
  как они пробьют полночь.
  Едва было произнесено последнее слово, как свечение нимба потускнело и угасло. Однако, взглянув на своих товарищей, Тим понял - они слышали голос тоже!
  -Хм-м, ну и ахинея, - не скрывая чувств, признался Наар-Там. - Что-то про Великую Стужу и перо феникса, которое зажжёт последний в мире костёр...
  -Не волнуйся, я тоже мало что понял из упоминаний о наступлении тьмы, алтаре, которому суждено рухнуть, когда две половинки вновь станут единым целым, - согласился Мез'А'Шиб. - Но ведь послание предназначалось вовсе не нам, а тому, кому когда-то посчастливилось получить ответ.
  Тим не был в этом уверен - не просто так воспроизвелось оно. Но спорить не стал.
  Быстренько осмотрев оставшиеся экспонаты, они несколько раз пробежались взад-вперёд, запутывая следы. А затем покинули музей.
  
  Глава 53.
  
  Яркий свет после непроглядной тьмы туннеля больно резанул по глазам. Когда зрение слегка восстановилось, он обнаружил, что стоит у входа в зал, в центре которого находились огромные песочные часы. Прямиком к ним вела красная ковровая дорожка, а по обе стороны от неё располагались мраморные статуи. Стоило ступить на дорожку, как чей-то голос громогласно произнёс:
  -Итак, испытание начинается! Ты должен добраться до часов раньше, чем песок пересыплется из верхней их части в нижнюю.
  -Их нужно будет перевернуть?
  -Нет, уничтожить. И помни: если не успеешь, погибнешь. Причём не только ты, но и все они.
  Только теперь он с ужасом обнаружил, что на постаментах отнюдь не какие-то абстрактные скульптуры, а изваяния его друзей. Лукаво улыбающийся Янтау, чуть дальше задумчивый Алкитми с доской для тутуна в руках, а за ним следом - Сэлкисэ, печально глядящая вдаль.
  -Готов? - насмешливо осведомился голос. - Тогда вперёд, и не мешкай!
  Одновременно с ударом гонга часы перевернулись, начав обратный отсчёт времени. Стремясь спасти не только себя, но и остальных, он во всех ног припустил к цели. Песок вроде сыплется не очень быстро, успеет добежать и обрушить часы на каменный пол - такого они точно не переживут.
  Но у голоса не зря были столь издевательские интонации. Едва он поравнялся с ближайшей статуей, как сильный подземный толчок сотряс весь зал, и изваяния пошатнулись на своих постаментах. Удержаться на ногах удалось, но от неожиданности пришлось остановиться, теряя драгоценное время. Едва сделал несколько шагов, набирая скорость, как толчок повторился - ещё более мощный; с потолка градом посыпалась штукатурка, и увесистый кусок её больно ударил по плечу. Наверное, нужно бежать не по дорожке, пусть будет дальше, зато безопасней. Однако когда по полу зазмеились трещины, понял, что был неправ. Поначалу он легко перепрыгивал их, но они становились всё шире, вдобавок из них начал извергаться чёрный вонючий дым, заставлявший чихать и кашлять. Отбежав в сторону, он заметил, что больше половины песка уже просыпалось вниз. Неужели не успеет? Обстоятельства частенько оказываются сильнее - или некие высшие силы так проверяют на прочность? Но нет смысла предаваться раздумьям, когда сердце подобно метроному, отсчитывающему последние мгновенья твоей жизни. Отчаянный рывок, и очередное землетрясение швырнуло его оземь. Где-то позади обрушилась одна из статуй, и вопль ужаса прокатился по залу. Кое-как встав на ноги, он скривился от боли - вывихнул ступню при падении. И бежать теперь не сможет, лишь кое-как ковылять. А времени уже почти не осталось...
  И почему нет с собой жезла? Телекинетический удар достаточной силы смог бы опрокинуть часы и почти наверняка разбил бы их. Неужели им всем суждено погибнуть?
  Но нет, бороться нужно до последнего! Подобрав подходящий кусок штукатурки, он со всей силы запустил его в цель. Всё же не зря научился играть в фейо - удалось попасть прямиком в перемычку. С оглушительным звоном осколки битого стекла разлетелись по полу, а прямо под ним разверзлась бездна, поглотившая их всех...
  Очнувшись, Тим в недоумении воззрился на сиявший в небе Тэтикс. Значит, это был всего лишь сон! И опять такой, где не расслабишься. Может, посещение музея ему тоже приснилось? Нет, то было наяву, и он до сих пор помнит последнее предсказание Оракула. Каким-то образом оно связано с сегодняшним сном - и там, и тут фигурируют часы. Знать бы ещё, что это означает...
  Промучившись сомнениями, лишь зря потерял время - и шарады не разгадал, и толком не выспался. Пришлось на занятие по Жёлтой магии идти с гудящей головой. Сэлкисэ, без сомнения, смогла бы вправить мозги на место, но как-то не решился попросить. Потихоньку пройдёт само, главное, не уснуть, слушая пространные монологи Мастера Искитта. Сегодняшнее занятие как раз с одного из таких и началось.
  -Итак, мы немного познакомились с иллюзиями. Вы теперь знаете, какими заклинаниями можно их создавать, а какими разрушать. Разумеется, до овладения всеми тонкостями иллюзионизма вам ещё очень далеко, и мы время от времени будем возвращаться к этой теме. А сегодня поговорим... да, совершенно верно, о том, как с помощью заклинаний магии Разума влиять на разумных существ. Нет, я нисколько не сомневаюсь, что животные тоже ведут себя осознанно, но их приручение и дрессировка изучаются совсем в ином разделе волшебства. Влияние вовсе не обязательно подчинение, как некоторые из вас моли подумать, оно куда более разнообразно. Допустим, докучает вам назойливый собеседник, избавить от которого непросто - намёки не действуют, а прямо в лоб попросить оставить в покое или вообще уйти по тем или иным причинам нежелательно. Тогда на помощь придёт волшебство под название Забудь-обо-мне, под его действием собеседник быстро потеряет к вам интерес. Или, напротив, хочется привлечь чьё-то внимание, а обычными методами не получается, или слишком долго стараться. Тогда пустите в ход Заметь Меня, и объект воздействия сразу же вами заинтересуется. Заодно можете и расположить его к себе, и даже заставить полюбить себя с помощью различных вариантов заклинания Очарования, но помните: такая любовь закончится, когда действие волшебства начнёт ослабевать. А если нет, считайте, вам повезло: объект вашего магического эксперимента изначально был к вам неравнодушен! Но не стоит на это рассчитывать: такие совпадения бывают нечасто! Данное заклинание можно использовать и по отношению к нескольким личностям сразу. Очень полезно, когда нужно успокоить собравшуюся вокруг вас толпу, или, напротив, воодушевить её на свершение неких деяний. Чародей, в совершенстве владеющий магией воодушевления, всегда ценился на поле боя, и если таковые имелись у обоих противоборствующих сторон, то сражение подчас выдавалось весьма жарким! Возможно, кое-кто из вас со временем найдёт своё призвание в качестве боевого мага Разума, но до того вы должны научиться воздействовать хотя бы на одиночную цель. Сейчас я приведу основные формулы, а затем мы немного попрактикуемся.
  Обрадовавшись долгожданной паузе, школяры начали наперебой обсуждать, на ком именно им придётся тренироваться: у каждого из них на примете имелись свои кандидатуры. Однако учитель, закончив изображать на доске формулы, слегка разочаровал тех, кто жаждал экспериментов над собственными товарищами.
  -Записали? Очень хорошо. А сейчас проверим их в действии. Для этого я призову двух элементалей волшебства, являющихся учебными пособиями на занятиях по магии Разума. Zulst raach derinti grasze!
  И тут же рядом с ним на кафедре оказались два полупрозрачных силуэта - мальчик и девочка, их ровесники. Мальчик, наряженный в камзол и шляпу с пером, изображал юного пажа; девочка в старомодном длиннополом платье и с диадемой в волосах - соответственно, принцессу.
  -Вот! Это Арст и Арси. Или, если угодно, Митаар и Митиил, Ренхе и Римси...
  -Элиавин и Элиавель! - продолжил прямо с места Фаэлинн.
  Элиавин молча показал ему кулак.
  -Да, совершенно верно, называть их можно как угодно, они не обидятся. Как с ними взаимодействовать? Очень просто: выбираете, кто вам больше нравится, произносите заклинание и мысленно просите выполнить какое-либо действие. Если удачно, они его совершат. Показываю пример! Dallbemt fragsakk gobfirg!
  Мальчик-паж снял шляпу и отвесил аудитории изящный поклон, девочка-принцесса сделала реверанс. После чего оба застыли на месте.
  -Видите? Ничего сложного! Кто-нибудь желает попробовать?
  -А почему мы не можем тренироваться друг на друге? - разочарованно произнёс Гермехт. Уж он-то с удовольствием воспользовался бы подобной возможностью, подумал Тим.
  Мастер Искитт охотно пустился в объяснения.
  -Почему? Очень просто: реакция элементалей зависит лишь от вашего искусства владения магией Разума. В то время как с живыми объектами всё намного сложнее. Есть такое понятие, как магорезистентность. Слышали о нём? Попросту говоря, насколько тот или иной индивидуум чувствителен к магическим воздействиям. Те, у кого повышенная внушаемость, очень легко поддаются действию колдовства; напротив, есть личности, на которых очень трудно воздействовать. От чего это зависит? В первую очередь от характера - решительности и уверенности в собственной правоте. Встречается и врождённая резистентность, правда, обратной стороной медали является плохая выработка маны - у малочувствительной к воздействию на сознание личности почти нет шансов стать Мастером. Хотя, не спорю, очень заманчиво самому колдовать без проблем и при этом быть нечувствительным к чужому колдовству. Есть и другая причина - поскольку все вы друг с другом знакомы, нельзя исключить личностный фактор: если объект, который выберете для эксперимента, симпатизирует вам (смешки в зале), то может и подыграть. Напротив, если испытывает антипатию, то будет сопротивляться воздействию. Где уж тут до объективности! Поэтому в своё время Мастер Таам-Гес и придумал использовать элементалей, которые абсолютно безразличны к вашим эмоциям и страстям, и откликаются только на магию.
  -А развоплотить их можно?
  Предложение исходило, конечно же, от Шин'Э'Хет; наверное, ни у кого больше подобной мысли не возникло бы. Даже Мастер Искитт оказался слегка удивлён.
  -Зачем? Вам они настолько не нравятся? Конечно, я могу изменить их форму, но где гарантии, что в новом обличии они не будут вас раздражать?
  -И не надо, они и такими нас вполне устраивают! - весело отозвалась Дем'О'Сут. Шин'Э'Хет бросила в её сторону полный ненависти взгляд - мол, будем в Мерзеране, сочтёмся. Тим заметил, как сидевший рядом с Дем'О'Сут Гиллмир что-то прошептал той на ухо - наверное, слова одобрения. Сразу же вспомнился рассказ Мез'А'Шиба, как некоторое время назад ему удалось подслушать болтовню эльфиек, обсуждавших, что с очередного свидания Гилл явился с распухшими губами. И дружно осуждавших дроу - она, мол, парня ещё и не тому научит. Ри-Бо, не въехав в ситуацию, удивился тогда - неужели она била его по губам? На что Мез иронично заметил - ага, причём так, что ему наверняка понравилось.
  Учитель, похоже, считал точно так же, поскольку никаких изменений в облик элементалей вносить не стал. Зато отвлёкся на рассуждения вновь.
  -Собственно говоря, здесь использовалась не совсем правильная терминология: развоплотить можно астральные сущности, проникшие в материальные миры, выбрасывая их обратно в астрал. По отношению к элементалям применяется термин 'изгнание' - при этом они возвращаются в родственную им стихию. Тот, кому удалось их приручить, в любой время может отправить их туда, а потом возвратить обратно. А поскольку элементалям полезно время от времени пребывать в родной стихии, такие переходы их нисколько не тяготят. Другое дело, если за изгнание берётся совершенно посторонний чародей - ему придётся применить немалую силу, чтобы удалить не принадлежащего ему элементаля из нашей реальности. А если сил не хватит, тот воспримет попытку изгнания как враждебное действие и может наброситься на 'обидчика'. В летописях полно историй про чародеев, пострадавших в результате попыток воздействия на элементалей. Случалось такое и в стенах нашей школы: один из учеников как-то решил проверить на прочность Датуна. Показывал вам его Мастер Сааг-Коф? Так вот, кончилось это печально - Датун одним ударом раскроил ему череп, и лишь своевременная медицинская помощь спасла бедолагу. Так что пробовать не советую!
  -А что, эта малышня тоже дерётся? - с вызовом осведомился Хиндаг.
  -Способности элементалей никак не связаны с их внешним видом, - терпеливо пояснил Мастер Искитт. - Однако памятуя, что лучше один раз показать, чем десять раз рассказать, сейчас я продемонстрирую, чем 'малыши' владеют. Арст, будь добр, покажи свои умения!
  Вновь сняв с головы шляпу и отвесив поклон, мальчик-паж вытянул в направлении Хиндага руку. Неведомая сила словно ухватила анзимара за шиворот и приподняла в воздух, а затем швырнула в проход меж рядами. Проклиная сквозь зубы всё и вся вокруг, Хиндаг кое-как поднялся и сел на своё место. В аудитории мало кто сочувствовал ему, скорее улыбались и даже зубоскалили.
  Воспользовавшись моментом, Ри-Бо оглянулся на сидевшую в стороне от остальных Жу-Фи. Бантиков на голове нет, глаза заплаканные - ей явно досталось за 'предательство'. Прикрыв рукой рот, Ри-Бо мстительно улыбнулся - его план сработал как надо. Главное, чтобы Гоок-Люк не проболталась, кто именно 'просветил' её, иначе несдобровать. Но теперь уже на попятную не пойдёшь. Был и другой повод для беспокойства: для чего Гермехт решил собрать их сегодня? Опять какое-нибудь задание даст, а ещё вероятнее - найдёт, за что наказать. Ри-Бо буквально кожей чувствовал - что-то должно произойти в ближайшее время. Но что именно, предугадать не мог, и от этого нервничал ещё больше.
  -А неплохо иметь такого в качестве телохранителя, - мечтательно вздохнула Тиис-Мир.
  -Какие проблемы, призови и отдрессируй в нужном направлении! - поддел её Наар-Там.
  -Ну не всем же так везёт, как тебе с Рыжиком! Хотя мысль дельная, особенно если получится такой же няшный.
  -Не на форму нужно смотреть, а на содержание!
  -С таким подходом тебе и муртук в качестве пета сгодится!
  -Да ну его, мне и на Олмари они надоесть успели.
  Муртуки, по повадкам и описанию напоминавшие земных гиен, отличались изрядной прожорливостью в сочетании со всеядностью, и если с добычей было плоховато, не брезговали и падалью. А заодно регулярно наведывались в поселения пэйротов, стремясь под шумок стянуть какую-нибудь еду.
  Тем временем объявился первый желающий 'побаловаться' с элементалями. Им оказалась всё та же Шин'Э'Хет, судя по всему, решившая если не развоплотить их, то хотя бы немного поиздеваться. Однако в ответ на все старания Арст попросту сложил из пальцев кукиш и показал ей. Зал буквально задохнулся от смеха, и даже Мастер Искитт неуверенно улыбнулся. После чего пояснил: элементалям можно отдавать лишь простейшие указания - сделать шаг, повернуться в ту или иную сторону, поднять кверху руку и тому подобное. На неприличные предложения типа покинуть аудиторию через окно или снять с себя одежду они будут реагировать соответственно. Увы, и до вас находились шутники, пытавшиеся управлять элементалями неподобающим образом, поэтому в программу их поведения были внесены изменения.
  -А навыки самообучения у них есть? - решился задать вопрос Тим (обычно на занятиях он предпочитал сидеть тихо, внимательно слушая и осмысливая услышанное).
  -Разумеется! - оживился Мастер Искитт. - Иначе во многих ситуациях они попросту терялись бы, не зная, как поступить, и никак не реагировали на пожелания учеников. Собственно говоря, элементали магии - такие же личности, как и вы, и точно так же могут извлекать знания из собственного опыта. Могу лишь добавить: Арст и Арси служат учебными пособиями уже несколько сотен лет и в их опытности сомневаться не приходится. Что ж, хороший вопрос, вполне достойный двух баллов.
  После этого сразу несколько его одноклассников решило испытать себя, однако успех сопутствовал далеко не всем - лишь каждому третьему, если не четвёртому. Айвиэль удалось 'уговорить' Арси сдлать разворот вокруг себя, а у Увлиата Арст поднял вверх правую руку в знак приветствия. Сэлкисэ тоже решила попробовать - и элементали, улыбнувшись, взялись за руки.
  -Намёк очевиден: она явно желает дружить с тобой ещё крепче, - прошептал Мез'А'Шиб на ухо Тиму. - Не упусти такой шанс! Кстати, по поводу вчерашнего: скажи Наар-Таму, пусть не убегает далеко, есть что обсудить.
  Однако возможность поговорить без свидетелей представилась им лишь после обеда, когда все остальные отправились в лес. Задержавшись под благовидным предлогом в столовой, они принялись с жаром обсуждать сообщение Мез'А'Шиба.
  -Мне кажется, я разгадал смысл того пророчества. Две половинки единого целого - народ эльфов, волею судьбы разделённый на светлых и тёмных. Упоминание о наступлении тьмы тоже неслучайно - среди Матерей главенствующих Домов давно уже популярна идея провести Ритуал Вечной Ночи, - тогда будет темно даже днём, - и под её покровом завоевать весь Эльфланд. Однако кто-то или что-то в последний момент нарушит их планы, разрушив алтарь Улиррим.
  -Круто! - восхитился Наар-Там. - А я сколько ни напрягался над словами про Великую Стужу, так ничего и не придумал. Да, в наших легендах упоминается о борьбе, которую вели меж собой Лорды Огня и Воды, но то было задолго до появления первых пэйротов и юсма.
  Тиму ничего не оставалось, как рассказать про свой сон (а с кем, собственно, он мог ещё поделиться своими сомнениями?), и друзья с жаром принялись его обсуждать.
  -Да, ты прав, без часов тут никак не обойдётся!
  -Значит, нам предстоит их уничтожить?
  -Похоже на то. Но вначале нужно знать, есть ли они тут вообще!
  -По крайней мере одни есть точно - те, что использовал на турнире Мастер Аэрг.
  -Точно! Я сразу и не вспомнил. Но если Аэрг держит их при себе, задача почти невыполнима.
  -Навряд ли: они из разряда учебных пособий, навроде того чиккира, для лечебных процедур предназначенного. Или той машины с шариками на спицах, на которой практиковали Магнетизм на занятиях по Красной магии. И здесь почти наверняка должна быть комната, где все эти учебные пособия хранятся!
  -Значит, гномы должны знать, где она! Ну а дальше дело техники: проникаем внутрь, часы об стену и сразу сматываемся, пока никто ничего не заподозрил!
  Вряд ли задача решается столь прямолинейно, подумал Тим, но за неимением лучших вариантов согласился с друзьями.
  
  Глава 54.
  
  От первоначального плана собраться где-нибудь в лесу в конце концов отказались - слишком много эльфов шныряло туда-сюда, не ровён час подслушают, о чём пойдёт речь. Поэтому перенесли встречу на ночное время: после отбоя их точно никто не потревожит. Ведь ночь - время тьмы, частью которой является и он, угрюмо размышлял Ри-Бо, поднимаясь на второй ярус. Куда с большим удовольствием он предпочёл бы откупаться кристаллами, но Тьме всегда нужно больше, чем готов отдать; в идеале ты должен принадлежать ей весь без остатка. Но как быть, если не желаешь этого!?
  В Главном Зале, куда ему надлежало явиться, уже успела собраться почти вся дружина - не было только Дреги. В центре на стуле восседала Шин'Э'Хет, на другом чуть в стороне расположился Гермехт, всем остальным пришлось стоять - для них в Зале стульев не нашлось.
  -Итак, - начал Гермехт, обращаясь в первую очередь к 'помощникам' в лице Зур'У'Феса, Фингора, Ри-Бо и Таэрона, - вам было поручено установить, кто из обучающихся в школе практикует слишком странную магию. Докладывайте и постарайтесь не разочаровать меня.
  -Намитил не оставляет попыток приручить единорога, даже новую формулу для этого изобрёл, - переминаясь с ноги на ногу, сообщил Таэрон.
  Гермехт, поморщившись, отмахнулся - не самая впечатляющая новость.
  -Шиимаа магией пыталась изменить цвет волос, - в свою очередь поведал Зур'У'Фес.
  -Фингор, может, у тебя найдётся чего поинтереснее? - зевнул в ответ Гермехт.
  -А как же: Патпако пытался сделать свой гримуар огнеупорным!
  -Зачем?
  -Чтобы по рассеянности случайно его не сжечь!
  -Они безнадёжны, - нахмурилась Шин'Э'Хет, вставая. - Хотя тилфинг наверняка знает больше. Ведь так? Порадуешь нас действительно ценной информацией?
  Под бликами света, отбрасываемого мерцавшим на её груди амулетом, воля Ри-Бо таяла как масло на горячей сковородке.
  -Да..., - пересохшими от волнения губами прошептал он. - Дар Тима... он очень необычный...
  Анзимары и дроу переглянулись меж собой.
  -Тут есть о чём поговорить, - призадумался Гермехт. - Жаль, меня не было на той поляне, когда вы вздумали побаловаться с паамфом. Уж я бы сразу понял, что это никакая не телепортация, вам попросту навешали лапшу на уши. Такой дар - вообще исключение из правил, а тут явно нечто более сложное. Честно говоря, я с большим трудом представляю себе, с какой скоростью нужно передвигаться, чтобы никто ничего не заметил. Даже те из ниших, у кого Сверхскорость прокачана по максимуму, такого не умеют. Похоже, это именно то, что имел в виду господин Пулсок. А поскольку объект вряд ли согласится на добровольное сотрудничество, придётся разработать детали операции по его захвату.
  Если тут замешан гоблин, ничего хорошего Тима не ждёт, промелькнуло где-то на краю сознания - магический символ в виде пронзённой копьём змеи рассеивал любую мысль, требовавшую сосредоточенности.
  -Какие проблемы, давайте прямо сейчас пойдём и возьмём за жабры! - решительно рубанул ладонью Хиндаг.
  -Слишком шумно, - поморщился Гермехт. - И призраки вряд ли станут нам помогать. Другое дело, если он нарушит чего-нибудь, да ещё вздумает сопротивляться.
  -Значит, нужно загнать его в ситуацию, где придётся сопротивляться, - радостно подсказала Ках'И'Гег.
  -И я даже догадываюсь, в какую именно. Ну-ка, тилфинг, признавайся, когда собираетесь в подземелье вновь?
  -Скоро... как только будет готово зелье, отпирающее магический замок на двери...
  -Тогда сделаем так, - немного подумав, высказался Гермехт. - Когда оно будет готово, приходи ко мне, и я подменю содержимое. Эффект при его применении тогда будет первоклассным, повеселимся от души! А потом арестуем всю вашу гоп-компанию за нарушение запрета на проникновение на нижние ярусы. В том числе и тебя, но не волнуйся, исключительно для конспирации. Поэтому выпустим быстро и без последствий. Если всё пройдёт гладко, без награды не останешься! Главное, помни - пока работаешь на нас, можешь наплевать на всех остальных.
  -Разумеется, он помнит об этом, - промурлыкала Шин'Э'Хет, направляя сияние амулета прямиком в глаза Ри-Бо. - И постарается быть хорошим мальчиком. Правильно я говорю?
  -Да, конечно, - зачарованно пообещал тот.
  -Вот и замечательно. Постарайся не огорчать нас, и всё будет хорошо. А сейчас можешь идти.
  Повинуясь приказу, Ри-Бо поплёлся обратно. Чары постепенно слабели, и он почти уже успел раскаяться в собственной бесхребетности. Но тут на пороге своей комнаты появилась Сэлкисэ.
  -Любишь гулять по ночам в одиночку? - иронично поинтересовалась она.
  Её понимающая улыбка буквально взбесила тилфинга.
  -А твоё-то какое дело?
  -Верно, никакого. Просто рискуешь влипнуть в очень неприятную историю. И никого из нас рядом не окажется.
  -Ну и ладно! - грубо отрезал Ри-Бо, забегая к себе. Его буквально трясло от негодования - какая-то девчонка, вдобавок с трупного цвета кожей, вздумала его поучать! Нужно будет её каким-нибудь образом подставить, пусть посидит в каталажке. Но вначале помочь дружинникам осуществить их план.
  Поэтому, едва рассвело, Ри-Бо отправился в лабораторию. Кобольд, уже успевший заняться приготовлением очередного снадобья, тем не менее удивился, увидев гостя:
  -Чего вдруг ни свет, ни заря? Или готовитесь идти прямо сейчас?
  -Ага, - обрадовавшись, что не нужно объясняться по поводу раннего визита, подтвердил Ри-Бо.
  -А если бы зелье ещё не было бы сварено, тогда как? На ваше счастье, оно готово. Вот, держи!
  Поблагодарив кобольда, Ри-Бо отвлёк его внимание вопросом про содержимое реторты, расположившейся на столе рядом со сложенной из кирпичей печью. А сам под шумок умыкнул из пробиркодержателя пару пустых пробирок, аналогичных той, в которую было налито зелье - там их оставалось ещё предостаточно, вряд ли кто заметит пропажу.
  Вернувшись к себе, Ри-Бо первым делом убрал подальше в гардероб пробирку с лимонно-жёлтой жидкостью. После недолгих колебаний он засунул туда же одну из пустых пробирок, а со второй прогулялся до умывальника, где наполнил чистой водой. А затем, сорвав самый сочный лист у росшей на окне куфлиры, он выдавил внутрь несколько капель её сока, отчего вода внутри приобрела светло-зеленоватый оттенок. Удовлетворившись полученным результатом, Ри-Бо отправился с этой пробиркой к Гермехту.
  Перед тем, как свернуть в туннель, ведущий к его жилищу, Ри-Бо воровато оглянулся по сторонам. Каждый раз, направляясь сюда, ему приходилось преодолевать внутреннее сопротивление - ведь помимо Гермехта, там жили и другие анзимары, а также Таэрон и Зур'У'Фес. Собственно говоря, поэтому туда редко кто ходил по доброй воле - друзей у подобных личностей не могло быть в принципе, а если за какой надобностью, то проще обратиться к другим одноклассникам.
  На полпути Ри-Бо столкнулся с только что покинувшим уборную Зур'У'Фесом.
  -Ты чего? - удивлённо воззрился тот.
  -Зелье Гермехту несу.
  -Уже готово? Круто! Давай помогу!
  -Сам как-нибудь справлюсь.
  Однако избавиться от дроу оказалось не так-то просто. Подбежав к двери комнаты ?44, тот изо всей силы принялся барабанить по ней.
  -Кого там вудруны принесли? - послышался изнутри недовольный голос.
  -Это я, Зур! Мы с тилфингом то самое зелье принесли!
  Ах ты гад, подумал Ри-Бо, и здесь умудрился 'сесть на хвост'. Не зря Мез его кэлхищем называл.
  Открыв дверь, Гермехт брезгливо отодвинул с прохода дроу и пальцем поманил к себе тилфинга.
  -Давай сюда и подожди немного, сейчас получишь обратно.
  Дверь захлопнулась перед самым носом Зур'У'Феса, лишив того удовольствия понаблюдать, какие именно манипуляции будут производиться с зельем. К счастью для Ри-Бо, терпеть компанию нахального дроу пришлось недолго - минуты через две Гермехт появился вновь, но теперь жидкость внутри склянки имела чёрную окраску.
  -Вот! Можешь отдать своим друганам и постарайся убедить их не мешкать с походом на нижние ярусы. А как договоритесь, сразу беги сюда. Нам ведь тоже подготовиться нужно! Главное - не разлей случайно, себе же хуже сделаешь!
  -Это яд? - Ри-Бо с сомнением взглянул на содержимое склянки.
  -Разумеется, нет! Как тебе такое вообще могло в голову прийти? Ладно, тилфингам подобный вопрос простителен (Зур'У'Фес захихикал, И Ри-Бо одарил его уничтожающим взглядом). Не волнуйся, ни какой опасности для здоровья тут нет. Что конкретно произойдёт, когда содержимое будет пущено в ход? Не скажу, пусть станет для вас небольшим сюрпризом. Но на всякий случай держись подальше.
  Поняв, что больше никакой информации получить от анзимара не удастся, Ри-Бо кивнул головой в знак согласия. И, спрятав пробирку в карман униформы, поспешил обратно - промедление могло иметь не самые приятные последствия. Вдруг Гермехту вздумается напрячь его дополнительными поручениями?
  Ашшаат, заметивший его появление из туннеля, где проживают анзимары, удивлённо воззрился вслед, но окликать не стал. И на том спасибо - Ри-Бо не озаботился придумать правдоподобную отговорку на подобный случай. На будущее её придётся изобрести, иначе кто-нибудь более любопытный сразу же поставит в тупик вопросом - чего вдруг таскался к дружинникам с утра пораньше?
  Вскоре после возвращения друзья позвали его завтракать. И по пути в столовую Мез'А'Шиб предложил на обратном пути заскочить в гости к кобольду и спросить насчёт зелья.
  -А я уже забрал его! - похвастался Ри-Бо.
  -Быстрый ты, однако. Значит, остаётся решить, когда пойдём.
  -Давайте послезавтра. Завтра по-любому не получится, поскольку занятие по Сумеречной магии.
  -Да, на него придётся идти, и желательно подготовленным.
  -Ладно, пусть так. Остаётся лишь предупредить девчонок.
  Само собой, переговорить с Сэлкисэ вызвался Тим, а с Тиис-Мир - Наар-Там. А потом Тиис-Мир пусть передаст Чилайт.
  Да, Сумеречная магии - это посерьёзнее, чем Красная или Зелёная, тут, даже числясь в любимчиках (а таковым Тим себя не считал; покровительство Мастера Вен'А'Саш отнюдь не обещало поблажек на занятиях), вряд ли стоит рассчитывать на снисхождение. Скорее наоборот - спрос будет серьёзнее, чтобы ни у кого даже и мысли о возможном протекционизме не возникло. Значит, нужно хоть немного подготовиться - даже если волшебство не сработает, выручит знание формул. Подумав так, Тим взялся за штудирование 'Магии ночи'.
  Часа через три он уже мог рассказать, в чём разница между Чёрным Ядом и Трупным Ядом, и почему Чумное Поветрие намного эффективнее Ползучей Лихорадки. Разумеется, никто не разрешил бы ему ставить подобные эксперименты - да он и сам не хотел, не чувствуя к Чёрной магии никакого влечения. Поэтому для практического освоения он выбрал Едкий Туман - попадание в него заставляло слезиться глаза и чесаться кожу. Не столько убийственно, сколько неприятно, но в иных ситуациях может оказаться полезным. Однако после нескольких безуспешных попыток сотворить его на балконе Тим понял, что ему пора немного отдохнуть. И отправился в гости к Сэлкисэ.
  Та, как выяснилось, тоже просматривала отдельные разделы 'Магии ночи'. И тоже была не против слегка отвлечься.
  -Заходи, располагайся, сейчас сделаю чай. Насколько понимаю, у тебя есть для меня новости.
  -Как ты угадала?
  -А иначе зачем бы ты пришёл?
  -Ну-у... мало ли, может предложить попрактиковаться вместе.
  -В Чёрной-то магии? Там, если на ком и пробуют, то согласия не спрашивают. За исключением случаев, когда испытывают защиту от неё. Хотя, если не сработает, объекту воздействия не позавидуешь.
  -А твой дар тоже к Чёрной магии относится?
  -Вообще-то к Оранжевой, - насторожилась Сэлкисэ. - Чего вдруг вспомнил о нём?
  -Да в общем-то случайно, просто стало вдруг интересно, смог бы мой амулет защитить от него.
  -Какой ещё амулет?
  Пришлось Тиму закатывать рукав и показывать перевязанное лентой предплечье.
  -Гномы обещали вскоре раздобыть и для остальных, - извиняющимся тоном произнёс он. Но Сэлкисэ вовсе не собиралась в чём-либо его обвинять, куда больше её волновало другое.
  -Для достоверности испытание нужно проводить дважды - с амулетом и без. И тогда уже можно будет наверняка сказать, даёт он защиту или нет.
  -Какие проблемы, давай попробуем!
  -Вообще говоря, дар два раза подряд не активируется. И ты это прекрасно знаешь.
  -Тогда давай по очереди!
  -Ладно, если уж так приспичило, выбирай, с чего начнём - с защитой или без.
  -Давай вначале без.
  -Как пожелаешь. Вперёд и с песней.
  Тим послушно снял повязку, и в то же мгновение жизнь представилась ему пустой и никчёмной вещью, состоящей лишь из потерь и страданий. От беспросветной тоски хотелось выть и плакать, зарыться в землю или хотя бы спрятаться под кроватью. Бухнувшись на колени перед Сэлкисэ, Тим принялся вымаливать прощение, но юсма остановила его, сняв действие волшебства.
  -Понял теперь, что подобная магия - не шутки? Не жалеешь, что снял защиту?
  -Не-а. Должен же я знать, как работают разные виды магии!
  -Для этого вовсе необязательно испытывать всё на себе. Иначе долго не проживёшь. Ладно, когда дар восстановится, опробуем его с защитой. Кстати, чай готов.
  Отхлебнув глоток, Тим наконец поведал об истинной цели своего визита.
  -Помнится, кое-кто чуть не коленом в грудь себя бил, обещая, что все важные решения будут приниматься вместе с девчонками, - язвительно отреагировала на новость Сэлкисэ.
  -Просто так получилось... если желаешь, я переговорю с парнями, соберёмся вновь уже в полном составе.
  -Да ладно, лично я ничего не имею против идти послезавтра. Раз всё готово, зачем тянуть? Более того, я тоже заинтересована побыстрее очутиться в подземелье и разгадать загадку, связанную с той странной надписью.
  -Знаешь, и мне очень интересно найти к ней ответ. Но не с моими способностями, увы.
  -Поняла я твой намёк, не волнуйся. Ладно, раз такой упёртый, попробую пробудить твою эмпатию. Но учти, обратной дороги не будет! Не понравится, пеняй на себя!
  -Переживу как-нибудь, не волнуйся. Когда начнём?
  -Не будь столь нетерпеливым. Впрочем, кому я говорю - у мальчишек это в крови. Не всё здесь просто - для начала нам понадобится вода.
  -Ну и где тут проблема?
  -Ты не понял: воды должно быть много, в идеале - целый бассейн или водоём, но в окрестностях нет ни того, ни другого. Единственное подходящее для нас место - фонтан в лесу.
  -Что ж, пусть будет фонтан, - покорно согласился Тим.
  -Это не всё: во время проведения ритуала нам не должны помешать. Поэтому днём идти нежелательно. А ночью, увы, нас не выпустят из школы.
  -Тогда давай пойдём вечером и дождёмся в лесу наступления ночи.
  -Тоже не лучший выход. По ночам там шастают призраки. Сам же рассказывал, как вы едва спаслись от них, спрятавшись в какой-то пещерке.
  -Но как же нам тогда быть?
  -Остаётся идти во время урока, когда все остальные сидят за партой. Готов прогулять занятие по Сумеречной магии?
  -Если другого выхода нет, пусть так, - вздохнул Тим.
  -Уже испугался? - не удержалась от иронии Сэлкисэ.
  -С тобой мне бояться нечего. А если серьёзно - то да, есть немного. Но не настолько, чтобы отказаться от задуманного. А как ты?
  Сэлкисэ усмехнулась, ничего не ответив.
  
  Глава 55.
  
  Под предлогом забытого на столе стилуса (который на самом деле и не собирался брать с собой), Тим отделался от компании друзей и со всех ног помчался обратно. Закинув в комнату жезл и гримуар, он постучал в дверь 27-й комнаты.
  -Сейчас, - донеслось изнутри, и минуту спустя перед ним возникла Сэлкисэ с самодельной плетёной сумкой через плечо.
  -Готов? - критически взглянула она на Тима. - Смотри, ещё не поздно повернуть обратно.
  -Думаю, мой ответ ты знаешь наперёд.
  -Да. Поэтому отговаривать не стану. Надеюсь лишь, мои старания окажутся не напрасными и из тебя получится полноценный эмпат.
  -Я постараюсь, - пообещал Тим, но Сэлкисэ лишь скептически хмыкнула в ответ.
  Её расчёт оказался верен - никого из одноклассников не встретилось на пути. Зря, получается, готовился вчера к занятию, промелькнуло в голове у Тима, да и Мастер Вен'А'Саш вряд ли обрадуется, обнаружив его отсутствие. Но давать задний ход теперь уже точно означало перестать уважать себя.
  Добравшись до фонтана, Сэлкисэ скинула в траву свою ношу и совершенно по-будничному предложила:
  -Раздевайся.
  -Как... раздевайся? - поперхнулся от неожиданности Тим.
  -Догола. Ритуал не подействует, если на теле останется хоть какой-то элемент одежды, - терпеливо пояснила Сэлкисэ. - Ладно, чтобы не смущать, отвернусь. Когда будешь готов, полезай в воду.
  Раскрасневшись, Тим кое-как стянул с себя униформу и плюхнулся в фонтан, где мгновенно покрылся мурашками - вода оказалась прохладной. Впрочем, не настолько, чтобы замёрзнуть, и минуту спустя он уже вполне освоился и даже подставил голову под брызги, извергаемые струёй воды посередине фонтана.
  -Всё в порядке? Тогда твоя очередь отворачиваться и не подглядывать.
  Всплеска Тим не услышал, настолько бесшумно юсма юркнула в воду, лишь по расходящимся по поверхности кругам стало понятно - она тоже здесь.
  -Можешь повернуться! А теперь подплывай поближе, закрой глаза и вытяни вперёд руки.
  Хорошо хоть, деревья вблизи фонтана создают густую тень, отчего вода кажется почти чёрной - его ужасало увидеть вблизи её обнажённое тело, хотя лукавый голос внутри подзуживал хоть на секунду приоткрыть глаза и взглянуть на него. С трудом преодолев искушение, он на ощупь сделал несколько шагов, и в какой-то момент её рука коснулась его руки. А следом воссоединилась другая пара их рук - и тёплая волна прокатилась по его телу, заставляя сердце биться чаще.
  И тогда на Тима нахлынули видения иного мира. Красивые, не повторяющие друг друга дома из жёлтого или розового песчаника. Утопающие в зелени парки, по которым можно бродить весь день и не обойти целиком. Множество существ со светло-синей кожей, разгуливающих по аллеям, соединяющим дома и парки. Десятки, если не сотни бассейнов, от совсем маленьких, рассчитанных на одного или двоих, до гигантских, где и сотне не будет тесно. Струящийся с небес лунный свет придавал видениям оттенок загадочности; Тим словно вновь стоял перед Зеркалом, однако теперь мир по другую его сторону скорее притягивал, завлекая в свои чарующие объятья. Казалось, ещё немного, и окажешься там...
  -Кажется, всё! - донеслось до его сознания.
  Не без сожаления возвращаясь в реальность, Тим всё же решился открыть глаза. Сэлкисэ внимательно и даже слегка встревожено смотрела на него.
  -Что-то не так? - забеспокоился Тим.
  -Нет, всё в порядке, поздравляю - ты теперь тоже эмпат. Но, похоже, ритуал имел побочный эффект. Нам предстоит серьёзный разговор, но вначале давай выбираться отсюда. На этот раз чур я первая.
  Такое вступление не предвещало ничего хорошего, но спорить Тим не стал. Высвободив руки, он сразу же отвернулся и не поворачивался, пока Сэлкисэ не окликнула его.
  -Теперь твоя очередь. Вот, я оставила для тебя запасное полотенце, поскольку своего ты не взял.
  Что есть, то есть - Тим даже не предполагал, что предстоит купание в фонтане. Она могла хотя бы намекнуть, а то опять выставила его глупым мальчишкой. Хотя в какой-то мере сам виноват - мог бы сообразить, что не кораблики по воде зовут пускать.
  -Я готов! - обтёршись и поспешно натянув униформу, сообщил он стоявшей к нему спиной Сэлкисэ.
  -Очень хорошо. А теперь давай спокойно всё обсудим.
  Забрав обратно полотенце, она присела на краешек фонтана; недоумевающий Тим примостился рядом, ожидая продолжения. Неожиданно она снова взяла его за руку.
  -Скажи, ты ощущал что-либо необычное?
  -Да. Мне кажется, теперь я знаю, как выглядит твой мир.
  -Значит, я не ошиблась, - вздохнула Сэлкисэ.
  -Ты о чём? Говори уж напрямую, Постараюсь не упасть в обморок.
  -Между нами теперь связь. Я, конечно, знала, что подобный ритуал используется и для её установления, но даже предполагать не могла, что получится с человеком!
  -Погоди, ты имеешь в виду эмпатическую связь, про которую спрашивала на первом занятии по Жёлтой магии?
  -Да.
  -И что нам теперь делать? - совершенно по-детски растерялся Тим.
  Усмехнувшись, Сэлкисэ пожала плечами - решай, мол, сам, ты мужчина.
  -Значит, теперь ты сможешь читать мои мысли?
  -Только если они обращены ко мне. Собственно говоря, и тебе даётся такая же привилегия. Хочешь попробовать поговорить мысленно?
  -Давай, - без особого энтузиазма согласился Тим.
  -Слышишь меня? - её голос был подобен шёпоту ветра, и слова словно рождались внутри черепной коробки.
  -Кажется, да, - произнёс вслух Тим.
  -Говори не разжимая губ, иначе не научишься. Попробуй ещё раз.
  -Ну и мысли у тебя, однако, - рассмеялась Сэлкисэ минуту спустя.
  Тим вновь покраснел.
  -А связь эта... она пожизненная, или через какое-то время пройдёт сама собой?
  -Сама собой она не пройдёт, - чуть промедлив, ответила Сэлкисэ. - Но, если пожелаешь, могу попробовать разорвать её. Хотя ощущения при этом будут не слишком приятными.
  За внешним безразличием Тим почувствовал в её голосе печаль. И осознал - ей будет по-настоящему больно. А ему совсем не хочется причинять ей боль. Пытаясь приободрить, он взял её ладони в свои.
  -Нет, пусть будет. Прости за глупые слова. На самом деле я этого не хотел вовсе.
  -Спасибо, - еле слышно отозвалась она. - Слова те просто от растерянности, и я тебя прекрасно понимаю. К такому нужно привыкнуть, даже если осознанно идёшь на это.
  -Такое возможно только между..., - замялся Тим, - парнем и девчонкой?
  -Нет, почему же. Двое мальчишек или двое девчонок тоже способны установить её. И, кстати, необязательно двое - бывало, что трое и даже четверо одновременно.
  -Судя по твоей реакции, могу предположить: юсмы редко идут на такое с представителями иных.
  -Ты прав: обычно мы делаем это между собой. Изредка с пэйротами - слишком уж они горячи и нетерпеливы, привыкли решать проблемы по принципу 'ура, ура, мы победили'. Собственно, с кем-либо ещё мы почти и не контактируем, лишь в легендах можно встретить упоминания о 'единых душах' пришельцев и юсма.
  -Отсюда вывод: близкого по духу можно встретить везде, было бы желание! А эмпатическая связь действительно даёт возможность разговаривать на большом расстоянии друг от друга?
  -Да. Желаешь проверить?
  -С удовольствием!
  -Тогда оставайся на месте, а я отойду подальше. И там, где не сможешь услышать мой голос, окликну тебя мысленно.
  Тим согласно кивнул головой и отвлёкся на созерцание рыбок в фонтане - напуганные внезапным появлением в их обители двух огромных существ, они постепенно успокаивались. Опустив пальцы в воду, он почувствовал их настороженность - а вдруг одному из тех существ вздумается потревожить их вновь? Да, эмпатия это круто - словно видишь окружающий мир по-иному, более полно и отчётливо. А с другой стороны, Сэлкисэ права - ведь теперь он будет намного более восприимчив к негативу. А там, откуда он прибыл в школу, его с избытком - не нужно даже быть эмпатом, чтобы чувствовать отрицательные эмоции вокруг.
  -Как теперь, слышно не хуже?
  Выпрямившись, Тим оглянулся. Сэлкисэ нигде не было видно, и он даже не мог сказать наверняка, откуда пришло её мысленное сообщение, полное иронии.
  -Иди по тропинке направо, затем сверни к старому зирзу, - сжалившись, она указала направление.
  -Эмпатическая связь, увы, не позволяет определить, где находится собеседник, - пояснила Сэлкисэ, когда Тим догнал её. - Остаётся лишь сообщать, где ты находишься. Недостаток, не спорю, но без связи ты и на такое не способен.
  -Согласен. А у тебя тоже были видения?
  -Да. Ты видел мой мир, я увидела твой. Честно говоря, он меня изрядно напугал. Огромные каменные дома с блестящими окнами, ужасные металлические чудища повсюду - неудивительно, что у вас там плохо с магией!
  -Но разве одно другому мешает?
  -Сложно сказать, я ведь не теоретик, об обучении волшебству серьёзно не задумывалась, просто случай подвернулся. Возможно, ответ найдётся среди книг. Мы не выплавляем металл, и, соответственно, не делаем из него изделий, этим занимаются пэйроты. А что касается чудищ - чисто эмпатически я почувствовала исходящую от них угрозу.
  -Ну, бывает, они наезжают на людей. Но не сами по себе, а из-за неумелого управления другими людьми.
  -Подозреваю, наступит время, когда они начнут свою охоту, и тогда вам не поздоровится (Тим хотел возразить, но тут же вспомнился фильм про Терминатора, и он промолчал). Поэтому будь осторожен.
  -Для начала нужно закончить обучение здесь. А тогда посмотрим. Погоди, если у вас нет машин, и, как я понял, нет животных, на которых вы передвигаетесь верхом, то как передвигаетесь на большие расстояния? Особенно если нужно срочно куда-нибудь прибыть.
  -Обычно мы никуда не торопимся, - усмехнулась Сэлкисэ. - Поэтому излюбленная магия анзимаров, Сверхскорость, у нас не в чести. Если нужно поговорить, кто мешает воспользоваться Телепатией? А если требуется личное присутствие, к твоим услугам телепортеры. При желании можешь телепортироваться сам. Если, конечно, достаточно искушён в магии.
  -Да-а, при таком раскладе автомобили вам действительно не нужны. Но у нас они служат не только для передвижения.
  -А для чего ещё?
  -Есть такое заумное выражение как 'показатель социального статуса'. Ну, в общем, у кого красивый и дорогой автомобиль, того будут уважать больше, чем обладателя какого-нибудь драндулета. Про тех, у кого автомобиля нет, вообще молчу.
  От подобного откровения Сэлкисэ пришла в ужас.
  -Нет, у вашего народа и впрямь съехала крыша! А если обладатель, как ты выразился 'красивого и дорогого автомобиля' - полный идиот? Или законченный урод? Или приобрёл его нечестным путём? Ты всё равно будешь уважать его больше остальных?
  -Нет, конечно, - смутился Тим. - Но многие, увы, делают так.
  -Ну и дураки. Хорошо хоть, ты не такой.
  -Уверена?
  -Конечно. Думаешь, стала бы я тогда пробуждать твою эмпатию? При таком раскладе ты скорей всего и не имел бы её вообще.
  Так, болтая о том о сём, они добрались до поляны, где находился старый зирз.
  -Слушай, а чего вдруг мы сюда пришли?
  -А куда? Возвращаться в школу нет смысла, занятие скоро закончится. Но пока оно идёт, можно насладиться тишиной здешних мест. Этот зирз, наверное, самое старое дерево в лесу. Сколько же ему лет? А вдруг он помнит самого Наэгрина и первых учеников? Интересно, удалось ли им стать великими волшебниками?
  Естественно, на эти вопросы Тим ответить не мог - знал только, что возраст земных деревьев определяют по числу годичных колец. Однако чтобы их подсчитать, нужно вначале спилить дерево. Но едва ли найдётся среди них кто-либо, кто взялся бы за пилу (кроме, быть может, дружинников). Да и не так-то просто сделать это - толщина ствола у старого зирза такова, что лишь трое или даже четверо смогли бы обхватить его ствол по окружности.
  Подойдя поближе, Сэлкисэ остановилась.
  -Чувствуешь? В воздухе разлито напряжение. И страх, словно кого-то здесь очень сильно напугали.
  -Откровенно говоря, не очень. Наверное, я пока ещё не слишком сильный эмпат.
  -Теперь, когда твоя способность пробуждена, она будет усиливаться со временем.
  Лишь бы не слишком сильно, подумал Тим. Иначе, стоя в очереди к врачу в районной поликлинике, попросту брякнешься в обморок от обилия негатива вокруг.
  -А не может быть так, что эмоции исходят от самого дерева?
  -Нет, оно здесь не при чём. Вообще говоря, растения тоже могут испытывать чувства, но уловить их способны лишь друиды с хорошо развитой Симпатией. Желаешь освоить?
  -Мне пока хватит того, что есть.
  -Разумно. Если кидаться из стороны в сторону, лишь время потеряешь, а ничего толком не освоишь (сразу вспомнилась пословица - за двумя зайцами погонишься...). Кстати, покажешь пещеру, где вы тогда прятались от призраков?
  -Без проблем, но для начала нужно вспомнить, где именно она находилась. То есть направление я примерно помню, но придётся поискать на месте.
  -А разве ты куда-то торопишься?
  Торопиться Тиму было некуда и, взявшись за руки, они отправились смотреть пещеру. Найти её и впрямь оказалось нелегко - дело было поздним вечером, дорогу никто не запоминал, просто следовали за Элсингором. Вдобавок в той части леса вдоль горной гряды росли слишком однотипные эвли - попробуй определи, за каким из них прячется вход. Помогли обломки сухих ветвей, густо усеявшие подход к нужному им дереву - хворосту им тогда пришлось натаскать немало.
  В пещере царил приятный полумрак - солнечные лучи, просачивающиеся сквозь трещины, давали достаточно света, чтобы не потерять друг друга из виду.
  -Тут уютно, - согласилась Сэлкисэ, оглядевшись по сторонам. - Вам повезло найти неплохое убежище.
  -Вообще-то нашли не мы, а Элсингор, да и он не был первым - костёр тут разжигали задолго до нас. Если есть желание, можешь попробовать установить, кто именно.
  -Ты от меня слишком много хочешь. С таким же успехом можешь и сам, поскольку теперь тоже эмпат. Ладно, погляжу по сторонам, вдруг чего интересного отыщется.
  Однако, кроме рисунка на стене в дальнем углу пещеры, ничего стоящего обнаружить не удалось. Приложив к нему руку, Сэлкисэ нахмурилась, а затем позвала Тима.
  -Прикоснись к портрету, а потом расскажешь о своих ощущениях.
  Последовав совету, Тим осторожно дотронулся до изображения. На мгновение ему показалось, что улыбка Фиритэли стала хищной, кровожадной, а из-под губ проглянули клыки.
  -Я думаю, ты тоже понял значение увиденного, - промолвила Сэлкисэ, когда Тим рассказал ей о своих ощущениях. - Он любил её, она лишь позволяла себя любить. Его сознание отказывалось верить в притворство с её стороны, но подсознание понимало горькую правду и невольно запечатлело её в камне.
  -Круто! Получается, положи руку на портрет, и ты многое узнаешь про того, кто на нём изображён. А заодно и про художника, его нарисовавшего.
  -Только если он вкладывал чувства в свою работу. А если ему было всё равно, кого рисовать, лишь бы получить награду, то ничего, кроме пустоты, не почувствуешь.
  -Всё равно прикольно! Когда вернусь на Землю, загляну в какой-нибудь художественный музей и буду там ощупывать всё подряд!
  -Если разрешат.
  -А я стану кого-то спрашивать? Нацеплю Невидимость, и вперёд!
  -Нет, ты всё-таки неисправим. Но будь осторожен: некоторые картины несут в себе огромный заряд разрушительной энергии. Ощущения потом, как после болезни. Не забывай: ты теперь эмпат и чувствуешь намного сильнее, чем остальные.
  -Постараюсь. Действительно, мне как-то довелось наткнуться в Интернете на статью, где приводились примеры произведений искусства, нахождение рядом с которыми вредно отражалось на здоровье.
  -Вот видишь! А эмпату стало бы дурно ещё на подходе, даже прикасаться не понадобилось бы. Интересно, когда откроется школьный музей? Очень уж хочется посмотреть на здешние достопримечательности!
  -Его не откроют.
  -Почему? - от неожиданности Сэлкисэ слегка растерялась.
  Понимая, что сказав 'А', придётся говорить и 'Б', Тим признался:
  -Я уже побывал там.
  -Каким образом?!?
  -Мы проникли туда через потайной ход. Надеюсь, ты понимаешь: всё, о чём расскажу, не только моя тайна.
  -Мог бы и не напоминать. Ничего, кроме неприятностей, моя болтовня не принесла бы, а твоя боль теперь и моя боль тоже. Рассказывай, можешь мысленно.
  -Нас тут подслушивать всё равно некому. Если кто случайно окажется рядом - услышим.
  И Тим поведал про их недавнее приключение. Не стал упоминать лишь про Оракула и странный сон с песочными часами.
  -Жаль, меня там не было, - вздохнула Сэлкисэ. - Не волнуйся, просить сводить на экскурсию не стану, слишком рискованно. Наступит время, когда сможем ходить туда беспрепятственно.
  -Думаешь?
  -Всего лишь верю. Есть внутреннее предчувствие скорых перемен. К хорошему или плохому - кто знает?
  -Мы, люди, всегда надеемся на лучшее. А потому давай обратно в лес, слишком уж тут темно и мрачно!
  Выбравшись наружу, они услышали голоса, перекликающиеся меж собой.
  -Похоже, занятие закончилось, и эльфы побежали играть в фейо.
  -Желаешь присоединиться?
  -Не, лучше останусь с тобой!
  Сэлкисэ улыбнулась в ответ.
  -Ничего, если нас увидят вместе?
  Как в воду глядела - и минуты не прошло, как прямо перед ними нарисовался Фаэлинн.
  -А почему вас не было на занятии? - удивлённо воззрился он. И тут же его физиономия расплылась в улыбке.
  -Тили-тили-тесто, жених и невеста! - прокричав, эльф бросился наутёк.
  -А ну стой, иначе будешь долго потом жалеть!
  -Догони вначале!
  -Ну смотри, сам напросился, - насупился Тим. И в руке его появился жезл, в то же мгновенье вспыхнувший ослепительно-белым.
  Лучше не надо, донеслось на грани подсознания. Но поздно - мир вокруг успел застыть и выцвесть. Быстрым шагом приблизившись к Фаэлинну, Тим покрепче взял того за шкирку. И, дождавшись, когда всё вокруг оживёт, хорошенько встряхнул.
  -Теперь веришь?
  -А-а-а, отпусти! Как ты это сделал?? - заверещал перепуганный эльф.
  -Уметь надо. И ещё: будешь и дальше дразниться, лишишься своих длинных ушей. На полном серьёзе обещаю.
  -Больше не буду, вот самое честное слово!
  -Посмотрим, стоит ли оно чего-нибудь. Короче, я тебя предупредил.
  С таким напутствием шутить не стоит, поэтому Фаэлинн поспешил убраться прочь, опасливо оглядываясь назад.
  -Ты напрасно применил дар, - укоризненно произнесла Сэлкисэ, оказавшись рядом.
  -Ничего, в следующий раз будет знать, как обзываться!
  
  Глава 56.
  
  Утро выдалось пасмурным; сквозь предрассветный сон Тим слышал, как барабанят капли дождя за окном. В такую погоду хорошо оставаться в постели и не вылезать из неё как можно дольше, тем более не выбираться наружу, под холодные струи. К счастью, сегодня им без надобности выбираться наружу - их путь лежит в подземелье. Если повезёт, они не только подберут оставшиеся там вещи, но и спустятся ниже, к самому подножию горы.
  Досмотреть тот сон ему так и не удалось - стук в дверь сразу поднял на ноги. Наскоро одевшись, Тим присоединился к друзьям, уже ожидавшим в коридоре. А вскоре в туннеле показался Мез'А'Шиб, издали махнувший рукой - опасности нет, следуйте за мной.
  В зале первого яруса к ним присоединились Тиис-Мир и Чилайт.
  -Всё в порядке? - вполголоса осведомился у Мез'А'Шиба Тим.
  -Да, всё тихо... даже слишком. В подземельях, окружающих Мерзеран, подобное затишье означает присутствие поблизости хищника, подкарауливающего добычу. И тогда идут отрядом, держа оружие наготове.
  Лёгкое беспокойство ощущал и Тим, но установить его источник не получалось. Да, поход на нижние ярусы - событие не из рядовых, но они уже несколько раз побывали там, поэтому причин для волнения вроде нет. Сэлкисэ тоже напряжена, значит, не только ему немного стрёмно. Нервничал и Ри-Бо, хотя и непонятно по какой причине, ведь он не эмпат. Лишь пэйроты и горгона были настроены оптимистично - они точно не сомневались в успехе сегодняшнего мероприятия!
  После недолгих раздумий Тим постарался отбросить сомнения прочь. Если идти с настроем - что-то нехорошее приключится, то оно обязательно приключится. Нужно настраиваться на позитив, тогда всё получится. Недаром говорят - удача любит отчаянных. Значит, нужно собраться с духом и не демонстрировать другим собственную неуверенность. Пусть он и не лидер команды, но его слово, как и настроение, тоже кое-чего значат.
  Особо не таясь, они спустились в цоколь. Призраков нигде не было видно (хотя обычно пусть всего один-два, но маячили в отдалении), и в другое время Тим порадовался бы столь редкостной удаче. Но не теперь - и если нет явных причин поворачивать назад, тогда желательно побыстрее оказаться в подземелье. И невольно ускорил шаг, а за ним и остальные.
  Замыкал процессию Ри-Бо, намеренно слегка отставший. Только он знал, что должно произойти вскоре. Вернее, предполагал - в детали операции его так и не посвятили. Судя по мерзкой ухмылке Зур'У'Феса вчера, ничего хорошего их команду не ждёт. И его тоже, даже если Гермехт и сдержит своё слово - друзья быстро поймут, кто завёл их в ловушку. Да и вряд ли Гермехт станет выполнять данное обещание - анзимары вообще редко бывают честны по отношению к тилфингам. К тому же засветившийся 'агент' и даром никому не нужен. Ри-Бо даже представил, как всё произойдёт - едва они доберутся до цели, как пелена невидимости спадёт и враги окажутся рядом. Совсем как тогда, у старого зирза...
  Внезапно к нему пришло понимание - словно убрали пелену, основательно затуманившую разум. Не было там никакой Жу-Фи, записку написал кто-то из дружинников, умудрившись незаметно подсунуть ему в карман. Получается, зря подставил её; если представится случай, он обязательно загладит свою вину. Но вначале ему предстоит нелёгкий выбор.
  -Эй, Ри-Бо, где там твоя склянка?
  Друзья уже столпились у двери со стрелой, направленной вниз. И улыбались в предвкушении новых приключений.
  -Ри-Бо, да на тебе лица нет! С тобой всё в порядке?
  В голосе Тима тилфинг почувствовал искреннюю обеспокоенность, и это положило конец его сомнениям. Вынув из левого кармана униформы пробирку с лимонно-жёлтой жидкостью внутри, он протянул её Наар-Таму, сразу же выплеснувшему всё содержимое на дверь. С тихим шипением жидкость испарилась, оставив в воздухе слабый аромат фиалок. Лёгкий толчок - и дверь, заскрипев, начала отворяться.
  -Школьная дружина! Всем оставаться на местах!!
  Голос, прогремевший на весь туннель, вверг их в шоковое состояние. Из-за поворота, ведущего к карцеру, показался Гермехт в сопровождении других анзимаров; со стороны зала им на помощь спешили дружинники-дроу. Ри-Бо, ожидавший подобный сюрприз, опомнился первым.
  -Тим, беги! Они охотятся за твоим даром!
  -Так вот как ты исполняешь наши указания!? - прорычал Гермехт, приближаясь. - Взять его! И остальных тоже!
  -Вначале попробуй! - крикнул в ответ Ри-Бо, швырнув прямо ему под ноги склянку с чёрной жидкостью, мгновенно вскипевшей и превратившейся в свинцово-чёрный туман. Всякий, оказавшийся внутри, начинал беспричинно чихать и смеяться.
  -А-а-апчхи! - громче всех чихал Хиндаг. - Сейчас, шеф, мы его... а-а-апчхи-и! Буа-га-га!
  Наказание за столь вопиющую 'непочтительность' не заставило себя долго ждать - Нел'Ю'Мин пустила вход свой дар, и Ри-Бо скорчился от боли. В ответ крохотная яркая точка метнулась к Шин'Э'Хет, подпалив той шевелюру.
  -Только не это!! - фальцетом завопила 'принцесса', размахивая руками в тщетной попытке отогнать Рыжика. - Вы дорого за это заплатите! Где охранники?? Арестовать их всех!!!
  Бросившуюся ей на помощь Ках'И'Гег остановил Электроразряд, а Мез'А'Шиб набросил на них Покров Тьмы. Тим тоже вскинул жезл, но дар упорно не желал активироваться. И Мез'А'Шиб понял это.
  -Уходите! - он буквально втолкнул Тима и Сэлкисэ внутрь. - Мы задержим их!
  Заодно он сунул Тиму в руки два рюкзачка - свой и Наар-Тама.
  -Ну нет, я вас не брошу! Будем пробиваться вместе!
  -Дурак! Мы не справимся с призраками! Если им нужен ты, то сделай так, чтобы они тебя не получили!
  К сожалению, он прав, прошелестело в сознании Тима, ослабляя решимость. Схватив за руку, Сэлкисэ потащила его за собой к проходу, ведущему на нижние ярусы. Оглушительно взвыла сирена - они наступили на ловушку. Но теперь это не имело никакого значения.
  Выскочив обратно в туннель, Мез'А'Шиб захлопнул за собой дверь. Судя по звукам, снаружи кипела нешуточная битва - слышались крики, топот, потом звук падения чьего-то тела. Тим то и дело порывался вернуться на помощь друзьям, Сэлкисэ приходилось тащить его чуть ли не силой. Отпустила она его ладонь лишь перед входом на минус первый ярус. Здесь им пришлось остановиться - для проникновения на него требовалось зажечь огонь, а им всегда занимались пэйроты.
  -Теперь придётся нам. Давай пробовать вместе, - предложила Сэлкисэ.
  Совместными усилиями им удалось соорудить небольшой огненный шар, затепливший оплавленный огрызок свечи, оставшийся с прошлого раза (поскольку вернуться в подземелье им тогда не было суждено, свеча сгорела практически полностью).
  -Её не хватит надолго, - критически заметил Тим.
  -Ну и пусть. Нам всё равно не идти этим путём назад - анзимары наверняка остались караулить на выходе. А если осмелятся, то могут и организовать погоню.
  -Но если стена встанет на своё место, как мы вернёмся обратно?
  -Через телепорт минус четвёртого яруса, а как ещё?
  -Точно! - хлопнул себя по лбу Тим. Что-то много туплю последнее время. Наверное, от волнения - я здесь, а там друзья погибают!
  -Если дружинникам нужен только ты, максимум, что грозит остальным - карцер и исправительные работы. Неприятно, не спорю, но не смертельно.
  -Значит, мы не должны задерживаться здесь!
  Пинком ноги Тим опрокинул свечу, и они проскочили в зал минус первого яруса до того, как стена встала на своё место. Здесь они смогли наконец немного расслабиться и с жаром принялись обсуждать произошедшее.
  -Неужели Ри-Бо с самого начала знал о засаде? Но если действовал по указке анзимаров, почему вдруг решил пойти против них? Как-то не вяжется с логикой. Да, он давно уже был слегка странным, но у меня и мысли не возникло, что работает на наших врагов!
  -Вряд ли он делал это добровольно. Скорей всего, его попросту запугали. Или подчинили с помощью колдовства. Однако чары слабеют со временем, и если не обновлять их, объект воздействия рано или поздно выйдет из-под контроля. Наверное, так и произошло.
  -Тогда понятно, чего он сегодня шёл как на казнь.
  -Почувствовал тоже? Сомнения буквально разрывали его на части, окончательное решение он принял лишь в последний момент. К счастью, в нашу пользу.
  -Но теперь его участи не позавидуешь. Анзимары посчитают его предателем и выместят на нём всю злость за провал операции.
  -Предпочёл бы его предательство по отношению к нам? - усмехнулась Сэлкисэ.
  -Конечно, нет! Жаль только, он не принял верное решение раньше, совместными усилиями придумали бы, как оставить дружинников в дураках! Но откуда у него взялась вторая склянка?
  -Спроси что полегче. Надеюсь лишь, рано или поздно всё тайное станет явным. Меня, к примеру, куда больше тревожит их интерес к твоему дару. Необычный, не спорю, но что они собирались с ним делать? Ведь даже ты сам не можешь сказать наверняка, к какой магии он относится, и какая формула ему соответствует.
  Насчёт первого Тим мог бы поспорить, но не стал. Ведь про Бесцветную магию он действительно знал очень мало.
  -Без разницы, я всё равно не стал бы с ними сотрудничать.
  -Вот поэтому они и не стали пытаться договариваться, предпочли действовать силой. И если бы не Ри-Бо, скорей всего добились бы своего.
  -Фигушки!
  -Почему-то именно такой ответ и ожидала. Что ещё можно услышать от мальчишки?
  -Вообще-то много чего. И если думала, что обижусь, то не дождёшься!
  -Ничего я не думала. А ты действительно хотел пустить дар в ход?
  -Да, но не получилось. Зря вчера на длинноухого истратил!
  -Ну и что с его помощью ты сегодня бы сделал? Бошки дружинникам поотрывал? Может, и к лучшему, что не получилось. В суматохе очень легко сделать неверный шаг и тем самым лишь навредить - либо себе, либо тем, кто рядом.
  К тому моменту они добрались до плиты из чёрного гранита, закрывавшей вход на минус второй ярус. Преодолевать Сферу Ужаса им уже не требовалось, поэтому Тим сразу забрался на плиту, заставляя проход открыться. А затем повторным запрыгиванием закрыл его за ними.
  -Теперь анзимары нас точно не догонят.
  -Не будь столь самоуверен. Ты же не знаешь, какими возможностями они обладают. Поэтому и здесь лучше не задерживаться надолго.
  -Само собой, не торчать же на лестнице!
  Осторожно передвигаясь, они кое-как преодолели Завесу Тьмы и добрались до края обрыва. Аккуратно спрыгнув, Тим принялся ловить бросаемые вниз по одному рюкзачки. А затем попытался поймать и саму Сэлкисэ, но не слишком удачно - оба оказались на полу.
  -Мал ты ещё девчонок на руках держать! - съехидничала юсма, высвобождаясь из его невольных объятий и вставая. - Подрасти вначале немного!
  -Всего лишь оступился где-то, - попытался оправдаться Тим. - Да и не ожидал, что такой тяжёлой окажешься.
  -Я тяжёлая?!? Кто ж такое слабому полу говорит? Мальчишка!
  Давай не будем ссориться, мысленно предложил он, и его пожелание было услышано.
  Давай, согласилась Сэлкисэ. И, подобрав поклажу, они продолжили путь. Хорошо, не поленились в прошлый раз делать отметки на стенах - лишь однажды свернули не туда, но быстро исправились. А вот через 'мост' опять пришлось перебираться на ощупь. Как жаль, рядом нет друзей со способностями, позволяющими без проблем преодолевать препятствия!
  -Здесь, кстати, могло бы помочь твоё умение ощущать след, оставленный автором той надписи, - с лёгкой укоризной произнёс Тим, когда они перебрались через пропасть.
  -Вот именно: ощущать. А не видеть. Эмпатия вообще-то не синоним зрения, к тому же здесь я его не чувствую вовсе.
  -Но куда он мог пропасть? Разве его не было в лабиринте?
  -В лабиринте был, хотя и очень слабый. Иначе не свернули бы в тупик. Но здесь нет вовсе. Скорее всего, он пошёл другим путём.
  -Через 'иглы'?? Но это невозможно!
  -Значит, всё-таки возможно. А как бы иначе он прошёл дальше?
  Аргументов для возражения у Тима не нашлось. Проходя мимо Зеркала, он невольно замедлил шаг и оглянулся - их отражения в полутьме казались жалкими и потерянными. Собственно говоря, а как ещё они должны выглядеть в полном опасностей подземелье? В одиночку и даже вдвоём он вряд ли сунулся бы сюда вообще, но так сложились обстоятельства. А показать свой страх перед девчонкой он не согласился бы ни за какие коврижки.
  -Интересно, как оставившему след удалось проникнуть на минус третий ярус? - призадумался он, стоя перед дверью, открыть которую можно было только вдвоём.
  -Значит, нашёл способ. Но нам искать иные варианты нет ни времени, ни смысла.
  Действительно, зачем мучиться там, где и так есть простое решение?
  Туннели, где царил жуткий холод и ощущалась нехватка воздуха, они проскочили молча, буквально на одном дыхании. Зато на 'катке' Сэлкисэ позволила себе немного расслабиться, съехав вниз на 'пятой точке'.
  -В прошлый раз не было настроения? - решил подколоть её Тим.
  -А может, стеснялась. Разве не имею права? - не без кокетства парировала юсма.
  Юмор слегка поднял настроение, и до территории, где реальность плавно перетекала в иллюзии, они добрались без приключений. Теперь под ногами у Тима похрустывал прибрежный песок, а дальше начиналось самое настоящее море - с криками чаек, белами бурунам волн, чуть солоноватым привкусом встречного ветра.
  -Как красиво, - зачарованно прошептала Сэлкисэ.
  -Ты тоже видишь море?
  -Да. И едва удерживаюсь от искушения прыгнуть в него с разбега. Дома я плавала и ныряла каждый день. И, попав сюда, очень сильно страдала от невозможности окунуться целиком. Никакой душ не даст тебе наслаждения от ласкающей твоё тело воды, одновременно расслабляющей и успокаивающей. А тебе оно знакомо?
  -А то! Я тоже плавать умею! Хотя на море был всего лишь раз.
  -Не расстраивайся, всё ещё впереди. И не придавай видениям слишком большое значение - миражи как еда, не имеющая ни запаха, ни вкуса. Поэтому идём, не оглядываясь назад.
  Решётка, заваленная набок Электроразрядом Тиис-Мир, так и осталась валяться на полу. Кое-как одолев участок с повышенной гравитацией, они остановились передохнуть в зале, где в прошлый раз, чтобы открыть доступ на минус четвёртый ярус, пришлось повозиться с тяжеленной столешницей. Проход, к счастью, остался открытым - Тим сомневался, хватит ли у них сил сделать это вдвоём. После недолгих раздумий он решил оставить тут все три рюкзачка.
  -Нам нет смысла возвращаться с ними в школу. Слишком рискованно, а мы не имеем права подставлять гномов.
  -Скажи лучше, тащить надоело, - съехидничала Сэлкисэ.
  -И это тоже, - не стал спорить Тим. - Ведь оставлять их там, где обычно, я не рискнул, поэтому и тащил туда, куда анзимары уж точно не доберутся. Вряд ли они осмелятся пройти сквозь Сферу Ужаса.
  -А вдруг? Хотя, не зная всех сюрпризов нижних ярусов, сюда по любому доберутся нескоро. Ведь даже с картой вам понадобились три захода.
  Минус четвёртый ярус встретил их настороженной тишиной. И неприятным ощущением взгляда в спину. В прошлый раз он его не чувствовал; наверное, потому что шли всемером, а в компании и веселее, и не так стрёмно - страх словно распределяется поровну, и каждому достаётся совсем немного. Чтобы отвлечься, Тим попытался завести непринуждённый разговор, но Сэлкисэ отвечала односложно, и в конце концов он тоже примолк - вплоть до момента, когда лестница осталась позади.
  -Без Чилайт нам тут туго придётся. Один неверный шаг, и улетишь за тридевять земель. Хорошо если не куда-нибудь, где твой скелет найдут лет эдак через тысячу. Где гарантия, что среди здешних ловушек нет таких?
  -Верно, никакой гарантии. Однако выбора нет. Я примерно помню маршрут, надеюсь, не ошибусь.
  Над тем, что произойдёт, если Сэлкисэ ошибётся, лучше не задумываться - понятно и так. Но поскольку ничего путного предложить взамен не мог, Тим предпочёл довериться юсме. Пару раз Сэлкисэ останавливалась в сомнениях, но обошлось. И вскоре они приблизились к статуям, изрядно напугавшим в прошлый раз их команду. 'Богомолы' мирно дремали на своих постаментах, однако в глазах поблёскивали рубиновые огоньки. Казалось, сделай ещё одно движение, и погоня возобновится. И неизвестно, повезёт ли убежать вновь.
  -Кажется, я знаю, как спокойно пройти мимо них, - неуверенно произнёс Тим.
  Свои 'знания' он почерпнул из одной компьютерной игры, но очень надеялся, что сработает и здесь. Действительно, получилось - когда он положил в каждую из каменных чаш по синему октаэдру (додекаэдр остался у Мез'А'Шиба, да и где бы он взял второй такой же?), огоньки в глазах статуй сменили свой цвет на изумрудный. Ожив на мгновение, своими передними лапами они указали в сторону прохода - словно приглашали следовать дальше.
  -Надеюсь, теперь они не станут нас преследовать, - пробормотал Тим, опасливо обходя ближайшего 'богомола'.
  -По крайней мере, опасности они уже не излучают, - успокаивающе произнесла Сэлкисэ. - Тем более что именно туда ведёт след.
  Упоминание о таинственном авторе послания, сделавшего его собственной кровью, заставило Тима насторожиться вновь. Надо обязательно подобрать кирку... хотя зачем, если они возвращаются в школу? О том, что делать дальше, он имел весьма смутное представление - освободить друзей вряд ли получится, там наверняка выставлена охрана, самим бы не попасться. Звать кого-то на помощь? Более реально, но даже совместных усилий не хватит, если вмешается гоблин. Остаётся лишь действовать по обстановке, а вещи пусть будут там, где сейчас - тащить их обратно на минус третий ярус никакого желания. Поэтому, подобрав кирку, карту и жезл Наар-Тама, Тим засунул их в валявшийся неподалёку рюкзачок Ри-Бо.
  -Мы готовы? - мысленно вопросила Сэлкисэ.
  -Да, после небольшой заминки подтвердил он. - Идём вперёд, и будь что будет. Телепорт уже рядом.
  -Скорей всего, во-он за той чертой, - юсма указала на тёмно-зелёную полосу на полу, едва различимую в темноте. Неудивительно, что в прошлый раз её не заметили - как тут разглядеть, когда за тобой гонится чудовище!
  Взявшись за руки, они одновременно пересекли черту. И в то же мгновенье прямо перед ними в воздухе загорелась надпись:
  Минус пятый ярус.
  Поверни назад, и останешься в живых.
  
  
  Глава 57.
  
  -Ну, это мы ещё посмотрим, - закусив губу, хмыкнул Тим. Следом пришло понимание - телепорт не сработал, они по-прежнему в подземелье. Его подношение не только успокоило стражей, но и открыло доступ на следующий уровень. Но как тогда телепортироваться в школу? Снова разозлить их?
  Неужели даже одним глазком не захочешь взглянуть на минус пятый, ехидно вопросил внутренний голос. Сэлкисэ ожидала его решения, не подсказывая и не отговаривая. Секунда на раздумья, и оно принято.
  -Мы должны узнать, кто оставил ту надпись. И потом уже вернёмся обратно.
  Сэлкисэ неуверенно кивнула в ответ - её тоже терзали сомнения. Но желание разгадать тайну оказалось сильнее.
  -Тогда я заберу рюкзак с прохода. Вдруг ещё пригодится.
  Собственно говоря, Тима интересовала только одна вещь - кирка. Без всего остального (кроме, быть может, магического светильника), он мог бы обойтись.
  -Смотри, не надорвись, - в своей обычной ехидной манере крикнула вдогонку юсма.
  -Тебе отдам тогда!
  -А оно мне нужно? Бросишь где пожелаешь.
  К её специфическому чувству юмора Тим уже успел привыкнуть, поэтому ни капельки не обиделся. Засунув в рюкзак свой жезл, он забросил его за спину, а сам вооружился киркой.
  -Доверяешь ей больше, чем магии? - иронично заметила Сэлкисэ.
  -Привычнее как-то. Не забывай - в нашем мире колдовства нет. Вернее, когда-то было, но сейчас оно из разряда сказок и легенд. Поэтому вооружаемся более прозаическими вещами - палками, мечами, автоматами.
  Сэлкисэ ничего не ответила на это, наверное, потому, что не имела представления о том, как выглядит автомат и как им пользоваться. По правде говоря, даже если тот каким-либо чудесным образом попал сюда, вряд ли Тим смог бы эффективно им воспользоваться - стрельбе из автомата тоже нужно учиться. Из всех видов стрелкового оружия ему удалось освоить лишь водяной пистолет. Да и кирка скорее для большей уверенности в себе, чем в качестве оружия; против немёртвых и автомат плохой помощник - если, конечно, не заряжен серебряными пулями. А вот с помощью волшебства вполне реально напугать и прогнать прочь любого зомби, а если хватит сил, то и вовсе вышибить из него дух. Однако соответствующий раздел волшебства ещё нужно изучить, а для начала оправдаться за вчерашний прогул.
  Друзьям, равно как и всем остальным, на вопрос, почему их не было на занятии, Тим отвечал одинаково - замешкался с поиском стилуса, и в результате опоздал. Заодно подвёл дожидавшуюся его Сэлкисэ. А заходить в аудиторию, когда Мастер Вен'А'Саш уже начала урок - дураков, извините, нет. Большинство таким объяснением вполне удовлетворилось, лишь у некоторых на лице появлялись понимающие улыбки. Хорошо хоть, никто не стал задавать глупых вопросов или интересоваться подробностями. Мез'А'Шиб тем не менее предупредил - учительница осталась недовольна и пообещала на очередном уроке устроить прогульщикам допрос с пристрастием. К счастью, до следующего занятия ещё есть время - и он обязательно придумает, как отмазать не только себя, но и Сэлкисэ.
  А сейчас им бы выпутаться из ситуации, в которой очутились. Если дела пойдут совсем плохо, он готов даже пойти на сотрудничество с анзимарами - но при условии, что друзей оставят в покое.
  Начало минус пятого яруса напоминало минус четвёртый - всё те же сталактиты и сталагмиты. Однако теперь навстречу тянуло сыростью, мимо каменных 'сосулек' то и дело проплывали клочья тумана. Чем дальше, тем больше их становилось, и вскоре продвигаться вперёд пришлось почти на ощупь. Грязно-белые облака, не позволявшие разглядеть что-либо дальше собственного носа и вдобавок оставлявшие на коже капельки воды, поначалу изрядно раздражали Тима, но вскоре навалилось безразличие ко всему происходящему вокруг, очень скоро сменившееся безмятежностью - словно после долгих странствий обретаешь наконец приют.
  -Надо бы нам отдохнуть немного, - сладко зевнув, он скинул на землю рюкзак и уселся рядом. - Ну а потом...
  И заснул, прислонившись спиной к сталагмиту.
  Очнулся он от довольно-таки увесистых шлепков по щекам.
  -Еле привела в чувство, - с ноткой укоризны высказалась Сэлкисэ. - Задрых настолько крепко, что на себе тащить пришлось, из опасной зоны вытягивая. Иначе вообще не добудилась бы.
  -Странно, почему ни с того ни с сего потянуло прилечь. Неужели туман так подействовал?
  -Ну а кто ещё? Точнее говоря, то был Сонный Пар - одно из боевых заклинаний Стихийной магии.
  -А почему тогда тебя не зацепило?
  -Потому что мы, юсма, Дети Воды, и водяная магия на нас почти не действует.
  -Но неужели тебе удалось дотащить меня досюда? Даже не верится.
  -Пришлось применить Сверхсилу. А то кое-кто оказался ну о-очень тяжёленьким!
  Ничуть не обидевшись на шпильку в собственный адрес, Тим смотрел на свою спасительницу влюблёнными глазами.
  -Если бы не ты, я так и остался бы там. Ты настоящий друг!
  -А для чего, собственно, нужны друзья? Ты спас Тиис-Мир, я - тебя. Рано или поздно кто-нибудь спасёт меня.
  -И я даже знаю кто.
  -А если знаешь, хватит разлёживаться. Нам предстоит преодолеть ещё одно препятствие - и хорошо, если лишь одно.
  Только сейчас Тим обнаружил чуть поодаль стену, сложенную из гигантских каменных глыб. Преодолеть её с ходу вряд ли получится - и справа, и слева примыкает к стенам пещеры, вдобавок слишком высока, чтобы перелезть. И выглядит совершенно монолитной - нигде и намёка на сквозной проход.
  -Нужно осмотреться вблизи, - неуверенно предложил Тим. Возвращаться сквозь пелену тумана ему совсем не хотелось.
  И действительно, стоило им приблизиться, как в стене появились двери - но, увы, все три оказались заперты. По левую сторону от каждой обнаружились отверстия, в которые, по всей видимости, нужно вставлять ключи, но где их взять? Вот где пригодился бы Ри-Бо со своим даром!
  Ключи, впрочем, отыскались быстро - они валялись в пыли неподалёку от дверей. Подобрав ближайший, Тим заметил на ободке надпись 'ведёт к цели'.
  -Во! Именно это нам и нужно! Сейчас испытаем в деле!
  -Погоди, взгляни, что написано на моём, - притушила его порыв Сэлкисэ.
  На её ключе было написано совсем иное - 'лишь один'. Собрав все три ключа, они прочли надпись целиком: 'лишь один из путей ведёт к цели'.
  -И тут не без подвоха, - вздохнул Тим столь горестно, словно скорбел о погибели целого мира. - Эх, никогда нельзя порадоваться заранее! Значит, нужно выбрать правильный, иначе дальше не пройти. Твоя эмпатия подсказывает что-нибудь?
  -След здесь слишком слабый, легко ошибиться, - скептически отозвалась Сэлкисэ.
  -Тогда придётся включать мозги. Или положиться на интуицию, если больше никаких подсказок нет.
  Несмотря на все старания, никаких иных подсказок обнаружить им не удалось. Пришлось вновь браться за ключи - при внешней схожести они отличались (кроме надписей, естественно) своими бородками - на одном в форме звезды, на другом круглая, словно монета, на третьем - узкая и острая, подобно миниатюрному кинжалу. Словно символы трёх путей, промелькнуло в подсознании - воина, торговца и звездочёта, иначе говоря, учёного. Без всякого сожаления он отверг ключ с круглой бородкой, а из двух оставшихся после немалых сомнений предпочёл тот, что со звездой.
  Ты сделал правильный выбор, донеслось телепатически, ведь наш путь устремлён в неведомые дали, а не на бранное поле и не на рыночную площадь.
  На пути к цели слишком часто приходится сражаться, мысленно возразил Тим. Но ты права, это не тот путь, по которому хотелось бы идти. Значит, наш выбор сделан.
  И вставив ключ в соответствующую ему замочную скважину, он дважды повернул его по часовой стрелке. Заскрипев, дверь распахнулась, обнаружив за собой бархатную тьму бесконечного космоса, озарённую холодным светом далёких звёзд. Оглянувшись, Тим заметил, что две остальные двери исчезли, словно их и не было вовсе.
  Взявшись за руки, Тим и Сэлкисэ бесстрашно шагнули сквозь иллюзию. Мгновение абсолютной слепоты, и они обнаружили себя сидящими на скамеечке в тени деревьев, а прямо перед ними простирался пляж, плавно переходящий в синеву водной глади.
  -Подземное озеро, - благоговейно прошептал Тим. - То, о чём упоминал кобольд...
  -Неужели?
  -Он сказал, что на самом нижнем ярусе есть озеро, берега которого буквально усыпаны кристаллами. Представляешь, что это значит? Мы добрались до последнего уровня! И где-то здесь должен быть выход к подножию горы!
  -Посмотрим, - скептически хмыкнула Сэлкисэ. - Вряд ли кобольд бывал здесь, а правдивость баек про последний уровень могла быть изрядно преувеличена. Но белоснежный песок - просто потрясающе! Я обязательно должна попробовать его кожей!
  Скинув полусапожки, она закатала до колен низ униформы и побрела к озеру, шевеля ногами песок. Тим отчётливо ощущал испытываемое ею наслаждение. Однако, подобравшись поближе к кромке воды, она внезапно остановилась, а радость сменилась опасением.
  -У тебя всё в порядке? - забеспокоился Тим, который тоже не устоял перед искушением сбросить обувь и немного пройтись босиком.
  -Здесь что-то неправильно. Пока не могу понять, что именно.
  На всякий случай Тим отбросил подальше только что подобранный жёлтый кубик (кристаллов тут и вправду было много, двумя руками успевай собирать!) и осмотрелся по сторонам. Вроде бы никакой опасности, по крайней мере, обнаруживаемой его органами чувств. Но вряд ли Сэлкисэ стала бы нервничать на пустом месте.
  Когда Тим приблизился, юсма уже определилась с диагнозом.
  -Это озеро... оно совершенно мертво.
  -В подземных озёрах часто отсутствует живность - нет солнечного света, и поэтому не растут водоросли, идущие на корм рыбам, - решил блеснуть эрудицией Тим. Но на юсму его научные познания не произвели особого впечатления.
  -Жизнь есть везде, даже в капельках дождевой воды! А здесь нет, словно воду хорошенько прокипятили!
  -Или обработали дезинфектантом. А ещё круче, гамма-облучением, - Тим вновь не удержался от соблазна показать, какой он умный.
  -Без разницы. Купаться в озере я точно не стану!
  -Но если в нём никого нет, какие проблемы? У нас, к примеру, вообще рекомендуется пить исключительно кипячёную воду, чтобы какую-нибудь заразу не подхватить!
  -Может, у вас и так, а у нас никакая зараза через воду не передаётся. Даже если хлебнуть из болота. Нет, здесь совсем иное, я даже не подберу нужных слов.
  -Может, воздействие магии? За неимением маг-детектора остаётся только одно - обойти озеро стороной. Хотя огромное желание утолить из него жажду. А то горло слегка пересохло.
  Сэлкисэ в ответ протянула ему флягу с водой.
  -У меня поначалу тоже возникло подобное желание. Но когда я почувствовала неладное, оно сразу пропало. Странно, правда?
  -Тогда тем более нет смысла задерживаться тут. Идём!
  Вскоре их внимание привлёк странный, наполовину погрузившийся в песок странной формы булыжник. Любопытство оказалось сильнее чувства страха, Тим и Сэлкисэ приблизились осмотреть его получше. Он скорее часть некоей скульптурной композиции, предположил Тим, взглянув с близкого расстояния. Сэлкисэ, отважившись дотронуться до камня, сразу же отдёрнула руку, словно коснулась раскалённой сковородки.
  -Уходим отсюда! Быстрее!
  -Почему?
  -Не видишь разве - это окаменевший мальчишка! То же будет и с нами, если проторчим тут слишком долго!
  -А если попробовать оттащить его подальше от озера? - заупрямился Тим. И даже ухватил 'скульптуру' за ногу, но не смог сдвинуть даже на миллиметр. Тут трактор понадобился бы.
  -Его может спасти лишь тот, кто умеет оживлять камни! И если не хочешь составить ему компанию, оставь свою затею!
  Так вот почему деревья, в тени которых стояла скамейка, показались ему странными - они были каменными! Не совладав с эмоциями, Тим подобрал валявшийся прямо под ногами красный октаэдр и сов сей силы запустил его в озеро.
  -Вот тебе!!!
  Словно швырнул многокилограммовую бомбу - с оглушительным грохотом вверх взметнулся фонтан воды, а поднявшаяся волна хлынула на берег, едва не дотянувшись до их ног. Поспешно отпрянув, Тим и Сэлкисэ пустились наутёк - одновременно с приливной волной их настигла волна холода. Вернее, холодной ненависти - таким взором паук провожает муху, сумевшую порвать паутину и теперь улетающую прочь. На бегу они миновали рощу каменных деревьев, чьи корни уходили прямиком в песок, и, перепрыгнув через гранитный парапет, скатились прямиком на дно расщелины. Здесь они смогли наконец отдышаться - озеро осталось далеко позади, и даже эмпатически уже не ощущалось. Но сразу же возникла другая проблема - стены расщелины оказались слишком гладкими, чтобы выбраться наружу. Оставалось лишь одно - идти вперёд.
  -Неприятно, но не смертельно, - прокомментировала Сэлкисэ. - Есть и хорошая новость: след здесь намного отчётливее, чем в начала яруса. У озера я его потеряла, но теперь нащупала вновь.
  Новость не показалась Тиму столь уж замечательной - если след стал более отчётливым, значит, они почти у цели - но что то за цель? Однако другого выхода действительно нет - твёрдый камень не поддавался кирке, и прорубить ступеньки наверх не получилось.
  Уровень дна постепенно становился всё ниже, а окружавшие их стены - всё выше и круче. Если так пойдёт и дальше, то рано или поздно они сомкнутся над головой, образовав подземный туннель. Который, если не закончится тупиком, обязательно куда-нибудь выведет. Если они действительно на последнем уровне, минус шестого яруса не должно существовать. Или он всё же существует? Кобольд ведь мог и ошибаться. Возможно, Мез'А'Шиб с его знанием подземелий мог бы сказать наверняка, находятся ли они вровень с поверхностью планеты, или нужно идти ниже. Но Мез'А'Шиб предпочёл пожертвовать собой, чтобы спасти их - и сейчас наверняка сидит в кутузке вместе с остальными. Ладно, вначале нужно выбраться отсюда, ну а потом...
  Что именно должно произойти потом, толком обдумать Тим не успел - они добрались до лестницы, устремлённой вверх. Лестница привела их в небольшую пещеру, где было очень темно - крохотное окошко под самым потолком освещало лишь верх странного сооружения, отдалённо напоминавшего пьедестал почёта. Пришлось включить светильник, при свете которого у подножия 'пьедестала' стали заметны лежащие навзничь тела. Сэлкисэ застыла на месте, а Тим машинально сделал шаг вперёд, прежде чем до него дошла ужасная правда. Кое-как поборов страх, он заставил себя приблизиться. Два скелета, прикрытые лохмотьями униформы, пустыми глазницами взирали друг на друга, а между ними лежало нечто, отдалённо напоминавшее артиллерийский снаряд, от долгого нахождения в сырой атмосфере покрывшийся прозеленью.
  Неслышно рядом появилась Сэлкисэ, сумевшая справиться со своими эмоциями.
  -Они мертвы, причём очень давно. И никакой колдун уже не вернёт их к жизни. Разве что в виде немёртвых.
  -Спасибо, не нужно, - торопливо произнёс Тим, словно опасаясь, что юсме вздумается попрактиковаться в искусстве некромантики.
  -Поэтому их можно не опасаться. Скорее вон чего!
  И она кивнула в сторону странного предмета.
  Любопытствуя, Тим поднял его и отряхнул, заодно прочитав по окружности надпись 'Лучшему ученику школы'.
  -Значит, перед нами кубок, подобный тем, которыми награждают победителей! Но почему здесь, а не в школе?
  -Спроси что полегче. Одно могу сказать наверняка: мы наткнулись на какую-то страшную тайну былых времён.
  -Так вот на что намекал автор того послания! Кстати, кто из них?
  Сэлкисэ ответила не сразу. Внимательно осмотрев тела, она рукой провела над ними.
  -Ни тот, ни другой, - последовал вердикт.
  -Даже так? - удивился Тим. - Но куда он тогда делся? Из этой пещеры нет иного выхода.
  -Он даже не был здесь. Хотя там, где спрыгнули в овраг, след был достаточно отчётливым.
  -Но куда тогда он свернул, чёрт подери!?
  -Не выражайся так, это неприлично! - юсма аж побледнела от негодования (колечко-транслятор преобразовало безобидное в общем-то ругательство в то, чем занимаются взрослые, когда хотят завести ребёнка).
  -Извини, пожалуйста, - смущённо пробормотал Тим. - Ничего такого я не имел в виду.
  -Да уж, конечно. А то я не знаю, о чём втайне мечтают все мальчишки, - саркастически хмыкнула Сэлкисэ.
  Тут Тим мог бы и возразить - откуда девчонка может знать такое, лично он мечтает спокойно учиться и осваивать магию. Но спорить не стал.
  -Значит, придётся ещё раз осмотреть расщелину. Хотя лично я не заметил никаких ответвлений - если только они не скрыты иллюзиями. Но вначале, - тут Тим замялся, подбирая правильные слова, - надо бы как-то позаботиться об этих двоих. Негоже им лежать непогребёнными.
  -Давай так: выберемся из передряги, и при первом же удобном случае явимся сюда вновь. Сейчас мы всё равно толком ничего сделать не сможем.
  -Ладно, пусть полежат тут ещё немножко, - со вздохом согласился Тим и поставил кубок обратно на 'пьедестал'.
  -Не желаешь взять себе? - иронично осведомилась юсма.
  -Не, я же не лучший ученик школы! Вон, на турнире даже во второй тур не смог пройти.
  -Попадись другой противник, может, и прошёл бы.
  -Да ну его, так надрываться. Идём лучше проход искать!
  И они побрели обратно, постоянно оглядываясь по сторонам, а одной рукой (Тим левой, а Сэлкисэ правой) ощупывая стены с разных сторон. Вторая рука, впрочем, тоже была занята у обоих: у Тима киркой, у Сэлкисэ - жезлом. В какой-то момент она остановилась, внимательно прислушиваясь к собственным ощущениям, затем торжественно объявила:
  -Здесь эманации появляются вновь.
  Через несколько шагов на стенах оврага обнаружились отпечатки ладоней - три с одной стороны, три с другой. В полутьме они были едва различимы, неудивительно, что прошли мимо, ничего не заметив.
  -Похожи на переключатели, но нажать одновременно находящиеся напротив друг друга не получится, для этого нужны руки трёхметровой длины, - уныло констатировал Тим.
  -Может, и не нужно. Достаточно лишь нажать в правильной последовательности.
  Попробуй её ещё определи, шесть 'кнопок' подразумевают как минимум тысячу комбинаций. Или достаточно одного нажатия? Приглядевшись повнимательнее, Тим обнаружил, что один из отпечатков чуть светлее остальных. А поскольку проверить, верно ли его предположение, возможно лишь экспериментальным путём, он осторожно приложил ладонь к соседнему отпечатку.
  Вокруг вдруг стало очень темно, и пол содрогнулся под ногами. А когда прояснилось, то внешне всё осталось, как было - только теперь более светлым стал другой отпечаток.
  -Надо бы проверить, - неуверенно предложил Тим. - Оставайся пока здесь, а я по-быстрому сгоняю туда-обратно.
  -Смотри, поосторожнее там!
  -Само собой, я же не дурак!
  Вернулся он, впрочем, довольно быстро - с перекошенной от отвращения физиономией.
  -Да, система сработала, я оказался совсем в другой пещере. Там никого нет, но воняет так, словно именно туда идёт слив канализации. И вдобавок нет окна! Меня чуть не стошнило. Хорошо, позавтракать не успел, иначе весь завтрак так там и остался бы.
  Правильно сделал, что не стал брать её с собой, подумал он - никогда себе не простил бы, если б вывернуло наизнанку прямо при ней.
  -Значит, пробуем по очереди, - согласилась Сэлкисэ, приложив ладошку к одному из отпечатков со своей стороны. - На всякий случай я пойду тоже.
  Тим не нашёлся чем возразить, хотя предпочёл бы вновь прогуляться в одиночку - и быстрее, и не опозоришься, если что. Но раз охота ей нюхать всякую гадость, пусть так. Однако юсме повезло - в третьей по счёту пещере запах отсутствовал напрочь. Зато присутствовало нечто такое, отчего при излишней степени впечатлительности недолго и в штаны наложить. Прямо напротив входа металлическим штырём к стене был прибит скелет, череп которого, отвалившись под действием собственной тяжести, валялся на полу посреди остатков униформы, мрачно взирая на незваных гостей, осмелившихся потревожить его покой.
  -Тут, похоже, целое кладбище! - всплеснула руками Сэлкисэ. - Какой кошмар!! За что его так!? Да ещё собственным жезлом!
  Тут до Тима наконец дошло - предмет, принятый им за штырь, и вправду являлся жезлом. А поскольку никаких других жезлов поблизости не находилось, кроме их собственных, нетрудно было предположить, что он принадлежит покойнику. Оставалось лишь изумляться, с какой чудовищной силой был нанесён удар - металл почти наполовину погрузился в камень.
  -Пойдём отсюда, - заторопилась Сэлкисэ. - Здесь настолько всё пропитано болью и страданиями, что надолго меня не хватит.
  Тиму и самому было не по себе - окружающая обстановка словно высасывала его изнутри, лишая сил и радости бытия. Сэлкисэ недаром призывала трижды подумать перед тем, как становиться эмпатом. Но теперь назад дороги нет, сделанного не воротишь. Придётся терпеть, стиснув зубы.
  Вновь возвращение к переключателям; положившись на интуицию, Сэлкисэ сделала свой выбор. Четвёртая по счёту пещера порадовала их полным отсутствием чего-либо внутри - ни скелетов, ни запахов, ни каких-либо странных сооружений. Окна не было тоже, но при свете светильника Тим различил едва заметную надпись на стене: 'достойный пусть получит свою награду'.
  -Очень интересно, - промолвила Сэлкисэ, прочитав её. - О, гляди, тут тоже есть переключатели! Всего два, и почти вплотную друг к другу.
  -Значит, нужно коснуться одновременно.
  И Тим приложил к отпечаткам свои ладони. Мгновение ничего не происходило, зато потом...
  Заскрипев, часть стены подалась в сторону, и в лицо им ударил свет - слишком яркий для вечных сумерек подземелья.
  Дождь закончился, и редкие грозовые облака уходили на восток; прямо над ними сияло солнце, а ближе к горизонту в небе искрилась и переливалась разноцветьем радуга.
  
   Глава 58.
  
  -Как тут красиво, - только и смогла вымолвить юсма.
  -Очень, - прошептал Тим и в порыве совершенно искренних чувств заключил её в объятья.
  Сэлкисэ мягко высвободилась, никакого недовольства не проявив - её тоже переполняли радостные чувства. Пропало ощущение гнетущей тяжести подземных катакомб, хотелось прыгать и веселиться. Ни за какие коврижки Тим сейчас не согласился бы вернуться обратно на минус пятый ярус.
  Всё же рано или поздно придётся, печально возразил голос разума. Вадь там остались друзья, да и занятия никто не отменял. Вдобавок неизвестно, найдётся ли здесь пропитание - при мыслях о еде желудок принялся бурчать. Теперь, к счастью, можно подкрепиться - если в рюкзаке Ри-Бо, найдётся съестное. Ну а потом, немного отдохнув, можно подумать и о возвращении.
  Почувствовав его сомнения, Сэлкисэ встревожилась, хотя и по иной причине.
  -Здесь может быть опасно. Помнишь, о чём говорили учителя? Днём, возможно, мы продержимся, но ночью на охоту могут выйти хищники - самые опасные из них предпочитают ночную тьму.
  Аппетит сразу куда-то улетучился.
  -Значит, нужно поспешить. Время у нас ещё есть, но поиски могут пролиться долго. Мы правильно идём? Тот, кого ищем, где-то здесь?
  -Да, - чуть промедлив, ответила Сэлкисэ. - Нам во-он в ту сторону.
  От каменного выступа, где они очутились, выбравшись наружу, вниз вела тропинка - её можно было найти, даже не будучи эмпатом. Сразу у подножия горы начинались заросли кустарников, постепенно переходившие в самый настоящий тропический лес - деревья, похожие на пальмы, окружали их со всех сторон. Вопреки опасениям забрести в какую-нибудь чащобу и заблудиться там тропинка не становилась неприметнее, а пространство меж деревьями заполнял лишь редкий травяной покров - словно гуляешь не по лесу, а по ухоженному городскому парку. Тем не менее, под ноги всё равно приходилось смотреть - убегая от подземного озера, они оставили там свою обувь, и с того момента шли босиком. Какое счастье, что Фалшах - не Земля, где слишком легко поранить ноги ржавым железом или битым стеклом. Здесь опасность мог представлять собой лишь бурелом, но он отсутствовал почти напрочь - по чистоте своей здешний лес мог дать сто очков вперёд тому, что примыкал к их школе. Кто-то присматривает за ним, промелькнула мысль, и Тим почти не удивился, когда Сэлкисэ сообщила - за ними следят.
  -Взгляд скорее любопытствующий, чем враждебный, но кто именно, не могу понять. И откуда исходит, тоже - словно одновременно с нескольких сторон.
  -Уж не деревья ли? - пошутил Тим.
  Сэлкисэ, однако, отнеслась к его словам серьёзно.
  -Может и так, тогда понятно, почему тут слишком ухожено и нет зверья, только птицы. Но мы не враги деревьям - наверное, они это чувствуют, поэтому и не трогают, лишь наблюдают.
  -Всё же нам лучше ускориться. Видишь - лес постепенно редеет, ещё немного, и мы выйдем на открытое пространство.
  И действительно, не успели они миновать последние деревья, как впереди показалась водная гладь, простиравшаяся до самого горизонта.
  -Подумать только, океан! - заблестели глаза Сэлкисэ. - Да, я видела его из окна собственной комнаты, но на таком расстоянии он воспринимался совсем по-другому. Как нечто недоступное и оттого не особо интересное - вроде облаков, до которых не добраться, не имея крыльев. Лишь бы не столкнуться вновь с иллюзией, как на минус третьем ярусе!
  -Он не иллюзорен, - раздался позади них ироничный голос.
  Тим среагировал мгновенно, обернувшись и выставив вперёд кирку. Однако закутанный в одеяние, напоминавшее древнеримскую тогу, юсма и не думал нападать - всего лишь с интересом поглядывал на 'пришельцев', опираясь на посох. Был он уже немолод: бледно-розовые волосы искрились сединой, а кожа успела потерять гладкость и эластичность. Тем не менее, держался незнакомец бодро, а в глазах светился доброжелательный интерес.
  -Думал, не доживу увидеть кого-нибудь из школы! Сколько лет прошло, но никто так и не нашёл проход сюда. Что ж, очень рад, будет с кем поговорить!
  -Простите, но кто вы? - изумлённо вопросил Тим, продолжая держать своё оружие наготове.
  -О да, как мог забыть представиться! Меня зовут Варсами, а вас?
  Тим и Сэлкисэ представились.
  -Очень приятно, и, если не спешите, прошу ко мне в гости! Буду очень рад, если поделитесь новостями из школы. Моя хижина неподалёку, следуйте за мной.
  Переглянувшись, Тим и Сэлкисэ приняли приглашение, по пути заведя мыслебеседу:
  'Это он?'
  'Да'
  'Такой старый...'
  'Так ведь сколько лет минуло'
  'Теперь мы узнаем его тайну'
  'Не спрашивай напрямую, может обидеться. Будет удобный момент, выясним'
  -Вы чего примолкли? - обернувшись, окликнул их провожатый. - Самочувствие в порядке?
  -Да вроде бы, ответил за обоих Тим. - Просто после подземелья слегка обалдели, оказавшись на свежем воздухе. И уж никак не ожидали встретить тут кого-нибудь из взрослых!
  -А кого, своих ровесников? Откуда им тут взяться, если за всё время моей тут жизни никто больше не приходил оттуда? Вы, кстати, как, проголодаться не успели?
  При упоминании о еде в желудке Тима заурчало вновь.
  -Мы отправились в путь на рассвете, не заглядывая в столовую.
  -Да ну? Обычно идут на ночь глядя, когда по коридорам одни лишь призраки шастают. Но вообще дело вкуса, из моих одноклассников кое-кто тоже предпочитал заглядывать туда днём - на свой страх и риск. Но разговор про подземелье слишком долгий, а мы почти пришли.
  Вновь углубившись в лес, они обогнули скальный выступ и вскоре вышли к поляне, посреди которой находилась добротная бревенчатая изба. Вокруг неё располагались возделанные грядки и деревья с бананоподобными плодами, наверняка съедобными (иначе зачем держать их на огороде?). По левую сторону от жилища виднелся колодец, а по правую на натянутых вдоль жердей верёвках сушилось разнообразное тряпьё. Забора нет, значит, в лесу нет опасных созданий, сделал вывод Тим, и это немного его успокоило. Всё же кирку лучше держать при себе - зло частенько прикидывается поначалу безобидной овечкой, усыпляя бдительность жертв.
  Возобновив с Сэлкисэ мысленный диалог, он выяснил - опасности она пока не чувствует, старик вроде бы действительно рад видеть их. Но пренебрегать осторожностью не собирается, если почувствует неладное, сразу же даст знать.
  -Прошу прощения, у меня не слишком прибрано, - смутился Варсами, взглянув на болтавшееся на верёвках тряпьё.
  -Ничего страшного, - отмахнулся Тим. - Вы же не думали, что мы придём!
  -Верно. Раз так, милости просим!
  Обстановка внутри напоминала типичный деревенский дом - каким Тим себе его представлял по картинкам из Интернета. Не было лишь печи - в здешнем климате особой потребности в ней и не существовало. Её место занимала кровать, вернее, широкая скамья, у окна располагался стол, одновременно письменный и обеденный, а рядом с дверью - стойка для одежды. Нетипичными для сельского жилья являлись разве что полка с тетрадями и книгами и магический светильник в изголовье кровати.
  Смахнув со столешницы крошки, Варсами предложил присаживаться на табуретки вокруг. Странно, подумал Тим, живёт отшельником, а табуреток целых три. Но, может, в надежде, что гости когда-нибудь всё же появятся?
  Сэлкисэ с удовольствием приняла предложение - почти полдня на ногах утомят любого. Тиму ничего не оставалось, как последовать её примеру. Варсами расставил перед ними тарелки (их в хозяйстве тоже было несколько, но куда больше Тима заинтриговали столовые принадлежности из металла - откуда им тут взяться?), из тумбочки, магически превращённой в мини-холодильник, были извлечены самодельные пирожки и копчёная рыба (её присутствие как раз неудивительно - океан рядом, при должной сноровке можно и наловить), а следом на столе появился кувшин с водой. В свою очередь Тим извлёк из рюкзачка упаковку буртов, кулёк с засахаренными фруктами и узелок, внутри которого находилось печенье из столовой.
  -Неужели бурты? - заинтересовался хозяин хижины. - Нам такие, помнится, Тубир иногда подкидывал. Особенно если приносили какие-нибудь артефакты с нижних уровней.
  -Тубир? У нас нет гнома с таким именем.
  -Но хозяйством школы по-прежнему заведуют гномы?
  -Да. Главным у них Ругуд, у него четверо помощников - Добуж, Торун, Вуррат и Лагур. Ещё есть Круда - повариха и Сатре, заведующая медпунктом.
  -В моё время на кухне орудовала Пирка, а раны врачевала Кмити. Да и среди тех, кого назвал, ни одного знакомого имени. Хотя чего удивительного - времени прошло с той поры немало. Поначалу я делал зарубки на дереве - пытался вести календарь, а потом бросил. Когда живёшь в одиночестве, то не всё ли равно, какое столетие на дворе? Наверное, уже нет в школе и тех, что когда-то обучали меня магии. Кто сейчас преподаёт вам?
  Тим добросовестно перечислил их учителей, дав каждому краткую характеристику.
  -Да, и тут полная смена состава. Хотя погоди, как ты сказал? Вен'А'Саш??
  -Да, она ведёт у нас Сумеречную магию, - удивлённо подтвердил Тим.
  -Само собой, поскольку именно к ней она всегда проявляла повышенный интерес. Значит, преподаёт теперь? И гоняет вас в хвост и в гриву? О, как это похоже на Милашку Венни! Да, да, именно так мы её и звали, благо учились в одном классе.
  Тим прикрыл ладонью рот, чтобы не хихикнуть. Наводящая одним своим видом ужас на учеников Мастер Вен'А'Саш, оказывается, Милашка Венни! Впрочем, чему удивляться - ведь учителя тоже были когда-то обычными мальчишками и девчонками, ничем от других не отличавшимися.
  -Потому как слишком серьёзной была, обижалась на шутки, даже совсем безобидные. Иногда, правда, нос задирала - мол, вы обо мне ещё узнаете. А так старалась держаться особняком, ни с кем не дружила, кроме учебников. Последнее в принципе вполне объяснимо - уж очень не хотелось ей возвращаться в Мерзеран. Поскольку возвращаться по сути было некуда - её родной Дом был то ли уничтожен, то ли поглощён другим, более могущественным Домом, где она оказалась на положении Падчерицы, мало чем отличавшимся от обычных слуг. Да, наверное, ещё тогда готовила себя в учителя, чтобы остаться в школе. А кто сейчас её возглавляет?
  Услышав про Пулсока, старик нахмурился.
  -Неужели до сих пор заправляет всеми делами? Живуч, однако! А директором кто? Даже имени не знаете? Странно, и я его не помню. Даже не могу описать, кто он и как выглядит.
  -А могло быть так, что вам его ни разу и не показывали?
  Варсами ненадолго задумался.
  -Вроде бы выступал перед нами в день прибытия в школу... Хотя нет, мы слышали лишь его голос, исходивший из странного камня. А больше случаев и не припомню. Если кого из начальства видели, то только Пулсока.
  -Во, и у нас точно так же! Может, никакого директора и нет вовсе?
  Такая мысль и раньше приходила в голову, и не только Тиму, но как проверить? Едва ли у кого-нибудь из друзей хватило бы смелости требовать встречу с директором, а путь на верхние ярусы ещё попробуй найди.
  -Нет, кто-то всё же есть, - подумав, ответил старик. - Гоблинам по своей природе недоступны великие деяния, даже злодейские, для них самое оно мелкое пакостничество. Любой из них, оказавшись на месте Пулсока, был бы озабочен лишь одним - 'позаимствовать' из музея всё самое ценное и сбежать туда, где за магические артефакты платят звонкой монетой.
  -Кстати, в ваше время музей был открыт? - встрепенулся Тим.
  -Нет, закрыт на ремонт. А сейчас?
  -Он до сих пор закрыт! Теперь понятно, почему - Пулсок своей волей закрыл туда доступ, чтобы потихоньку тырить экспонаты!
  -За прошедшее время успел бы ограбить с десяток музеев. Нет, он явно находится в услужении у кого-то, кто держит его на коротком поводке. Хотя одно другому не мешает - если провести ревизию музейных реликвий по описи, составленной лет пятьсот тому назад, наверняка обнаружится отсутствие многих из них. Но, возможно, всё намного сложнее, чем мы думаем...
  Освежив водой пересохшее горло, Варсами продолжал:
  -Приходилось ли вам видеть странное сооружение на самой вершине горы?
  -Да, - подтвердил Тим. - Непонятно лишь, для чего оно там находится.
  -Мне и самому не очень понятно, но, признаюсь честно, меня оно немного пугает. Иногда, если отойти подальше и забраться на какое-нибудь возвышение, внутри него можно разглядеть странный полупрозрачный огонь. Но лучше на него не смотреть - приковывает взор и ослабляет волю. Напрочь пропадает желание делать что-либо, тянет прилечь и бездумно пялиться в небо. Подобное желание частенько возникало и когда начинал слишком сильно задумываться о происходящем в школе. А вы ощущали что-либо подобное?
  -От таких мыслей я попросту впадала в ступор и депрессию, - поведала Сэлкисэ.
  -А у меня мысли путаются, голова слегка кружится, - в свою очередь признался Тим.
  -Вот! Здесь, на побережье, влияние его минимально, влияние минимально - если, конечно, не заглядываться на тот огонь. Представляю себе, каково нашим учителям, живущим прямо под ним. Поскольку за прошедшее время сменился весь преподавательский состав, а сооружение продолжает действовать, вряд ли кто-либо из учителей участвует в его обслуживании. Не исключаю, они даже не подозревают о его существовании. Но и гоблину такое едва ли под силу - здесь явно замешано колдовство, причём очень могущественное. И я почти уверен - корень зла именно в том устройстве. Но кто может иметь к нему доступ?
  -Во всяком случае, не мы. Если не умеешь летать, выше второго яруса не поднимешься.
  -Как рассказывал Нирапац, заведовавший в моё время библиотекой, лестница на третий ярус располагалась рядом с музеем. Но её замуровали ещё до закрытия музея, а преподавателей обязали пользоваться кольцами телепортации. Хотя, по его словам, были времена, когда учителя и ученики свободно общались и даже ходили друг к другу в гости. Но, наверное, это из области легенд.
  -Скорей всего, - уныло согласился Тим. - Слишком красиво, чтобы быть правдой.
  И, набравшись храбрости, спросил напрямую:
  -Именно из-за того устройства вы сбежали из школы?
  -Нет. Тогда я даже не подозревал о его существовании. Вернее, видел какую-то странную конструкцию на вершине горы, но не проявлял к ней никакого интереса. Мало ли какие чудеса встречаются в мире магии! Причина в другом...
  -Из-за Юэнхи, - вслед за Тимом осмелела и Сэлкисэ.
  -Откуда вы про неё знаете?!? - встрепенулся Варсами, с изумлением и слегка с испугом глядя на них.
  -Из надписи на Зеркале. Вы оставили приоткрытой дверь в астрал, куда по неосторожности едва не угодил Тим. Но теперь она заперта, поскольку надпись я уничтожила.
  -Неужели и вправду забыл закрыть её? Впрочем, в состоянии, в котором тогда находился, ничего удивительного. Однако это слишком грустная история, и мне до сих пор больно вспоминать её.
  -Если так, рассказывать не нужно, - дипломатично предложила Сэлкисэ.
  -Наверное, я всё же должен. Даже не ради того, чтобы выговориться и облегчить душу, сколько предостеречь. Мы с Юэнхи были очень дружны с самого начала обучения - настолько, что между нами установилась эмпатическая связь. Слышали о такой?
  -А то! Между нами тоже связь!
  -Неужели? - изумился старик. - Но каким образом?
  -Искупались вместе в фонтане, само собой и получилось, - не удержалась от ёрничества Сэлкисэ.
  -Такое просто так не происходит, только если у вас духовное родство, - совершенно серьёзно ответил ей Варсами. - Однако тем легче вам будет понять меня. Юэнхи была более способной, чем я, и первой набрала тысячу баллов. До сих пор помню день, когда после поздравлений собравшихся она шагнула в телепорт, призванный вернуть её на Олмари. Разлука обещала стать недолгой, поскольку и мне оставалось немного, а потом мы мечтали быть вместе, уже навсегда. Но вышло по-иному...
  Сглотнув подступивший к горлу комок, он продолжал, время от времени делая паузы:
  -Почти сразу после отбытия я попытался мысленно связаться с ней, но без успеха. Весь тот день, и последующий тоже, я был сам не свой, раз за разом взывая к Юэнхи, и не получая ответа. Предположив самое худшее, в отчаянии я обратился к древнему ритуалу, ради чего, едва дождавшись ночи, отправился к Зеркалу. Написав на стекле её имя собственной кровью и произнеся нужные слова, я открыл дверь в астрал. На мой зов явился сердитый дух, заявивший: той, к которой взываю, нет в мире мёртвых, и незачем попусту нарушать их покой. Но её не могло быть и в мире живых, иначе обязательно ответила бы! Вот тогда мне стало по-настоящему страшно, и я решил бежать из школы, заодно оставив предупреждение. Вернувшись к себе, я собрал свои вещи, в том числе и учебники, - да простит меня за это Нирапац! - и вернулся в подземелье. В ту ночь мне необычайно везло - не попался на глаза призракам и благополучно миновал все ловушки нижних ярусов, в конце концов выбравшись наружу. С той поры так и живу здесь.
  Повисло тягостное молчание, которое нарушила Сэлкисэ.
  -Действительно, очень грустно, и очень жаль, что мы ничем не можем помочь вашему горю.
  -Проявление сочувствия само по себе лекарство. Спасибо. За много лет боль утраты притупилась, но, увы, не исчезла совсем - как старая рана, зажившая, но не исцелённая. И которая остаётся с тобой до конца жизни.
  -Мы обязательно выясним, кто в этом виноват, - горячо пообещал Тим. - И выведем на чистую воду всех здешних злодеев!
  Смотри, не надорвись под тяжестью такой клятвы, пришло мыслепослание. Вслух же Сэлкисэ произнесла иное, и обращаясь уже не к Тиму:
  -Наверное, вам очень тяжело было прожить столько лет, не имея возможности даже перемолвиться словечком с кем-либо...
  -Не совсем так, - внезапно улыбнулся Варсами. - В здешних краях мне посчастливилось обрести новых друзей. И сейчас самое время познакомить вас с ними!
  
  Глава 59.
  
  Выйдя на крыльцо, он издал резкий переливчатый свист, и откуда-то из глубин леса раздался ответный. Сэлкисэ слегка напряглась, а Тим инстинктивно ухватился за рюкзак - где там кирка? Но пускать её в ход не пришлось: вслед за Варсами в дверь проскочили три огромных, с овчарку размером, шерстистых паука, и замерли, изучающе разглядывая гостей огромными чёрными глазами.
  -Да это же гирхи! - воскликнул потрясённый Тим.
  -Совершенно верно, - подтвердил старик. - После того, как их выселили из горы, живут здесь. К счастью, создания они незлопамятные, и поэтому не только разрешили мне поселиться по соседству, но и во многом помогали потом. Иначе откуда бы здесь взялась изба? Самому мне было бы не под силу построить её, даже если бы знал, как. Мебель, столовые принадлежности - всё их рук дело. И даже одежду, которая на мне, тоже сшили они - моя собственная униформа давным-давно истрепалась, да и вырос я из неё. За что моя огромная им признательность. К тому же какое-никакое, а общество - без него я, наверное, потихоньку сошёл бы с ума от одиночества. Единственно, общаться напрямую получается с трудом, меж собой они переговариваются переливчатыми трелями, воспроизвести которые в точности крайне сложно. Поэтому для серьёзных бесед приходилось прибегать к телепатии. Ну а сейчас позвольте представить: Нааинне, Тееолли и Пааусса. Разумеется, это лишь приближённое звучание, истинные их имена произносятся намного сложнее.
  Первым к Тиму подбежал Тееолли и, обхватив своими передними лапами ладонь его правой руки, энергично встряхнул её. Точно таким же образом поступили и остальные гирхи, вслед за Тимом поприветствовав и Сэлкисэ, после чего принялись пересвистываться меж собой, иногда обращаясь к Варсами.
  -Сообщают, что вы им понравились и хотят пригласить нас к себе в гости, - с улыбкой перевёл старик.
  -А далеко отсюда они живут?
  -Не очень: за лесом начинаются холмы, там их норки. Если желаете, можем пойти прямо сейчас.
  Поскольку утолить голод Тим и Сэлкисэ уже успели, возражений не последовало. Заодно по пути они успели узнать историю коренных обитателей Фалшаха.
  Как оказалось, задолго до появления здесь магов у них уже существовало собственное мини-государство во главе с королём, выбираемым обычно из числа наиболее уважаемых сограждан (сейчас место короля вакантно, исполняет его обязанности староста поселения). Волшебники, появившиеся тут после открытия портала, были встречены приветливо, и Наэгрину, очарованному здешним благодатным климатом и неиссякаемостью потоков маны, пронизывающих всю планету, удалось договориться с тогдашним королём об организации школы. Верхние ярусы горы гирхи всё равно почти не использовали, предпочитая жить ближе к подножию, поэтому особых проблем не возникло. Такое сосуществование оказалось выгодным и для аборигенов: чародеи снабжали их магическими свитками и амулетами (сами гирхи, как и гномы, существа совершенно немагические, и поэтому во всех своих начинаниях полагаются исключительно на ловкость рук и смекалку). Но идиллия продолжалась всего несколько столетий - постепенно отношения стали портиться (из-за чего, не могут припомнить и сами 'пауки', всё происходило как-то само собой), и в конце концов очередной директор школы по имени Ксороз приказал им убираться из горы, обещая в противном случае наслать чуму. Напуганные гирхи поспешили покинуть обжитые места, и больше никогда не возвращались обратно. А в подземелье был организован Полигон, где юные маги отрабатывали на практике полученные знания. Их задания постепенно усложнялись, и мало-помалу Полигон превратился в то, с чем столкнулись и вы - полосу препятствий с ловушками, подчас очень опасными.
  -Так вот в чём дело! - хлопнул себя по лбу Тим. - И как я сразу не догадался!
  -Однако после участившихся случаев со смертельным исходом Совет школы вынудил Ксороза уйти в отставку, а Полигон был законсервирован до лучших времён, ученикам попросту запретив туда ходить. О дезактивации расставленных там ловушек и возвращении 'незаконно захваченной территории' гирхам никто почему-то даже не подумал. Наверное, боялись, что те начнут мстить, поэтому оставили всё как есть. Хотя гирхи даже не помышляли о мести, лишь сожалели, что существа, казавшиеся им такими умными, вдруг оказались столь жестокими.
  -Ум и доброта, к сожалению, не синонимы, - вздохнула Сэлкисэ. - Теперь понятно, откуда на минус пятом ярусе скелеты взялись. Да ещё в обнимку с кубком 'лучшему ученику школы'.
  -Скелетов я не видел. Ну-ка, расскажите поподробнее!
  -Да-а, скорей всего, именно так и задумывалось проведение первых школьных турниров, - выслушав рассказ, согласился Варсами. - Толпа учеников запускается внутрь, кто первым доберётся до приза, тот и победитель. А если к финишу одновременно приходят двое, и ни один из них не желает уступить? Тут и до смертоубийства недалеко! Практика в магии, несомненно, нужна, но не таким же образом!
  -А как вам удалось пробраться на минус третий ярус? Там ведь двое одновременно должны орудовать, чтобы открыть проход!
  -Нажал вторую педаль телекинезом, а как иначе?
  И как такое простое решение не пришло мне в голову, огорчился Тим. Почти все ловушки подземелья можно миновать или обезвредить, используя волшебство. Повернуть столешницу в правильном направлении с помощью Сверхсилы, преодолеть Сферу Ужаса, наложив на себя Бесстрашие. Иллюзию на минус третьем ярусе просто так не снять, но её в конце концов можно попросту проигнорировать. Вот с решёткой сложнее - справились они, применив Электроразряд, но на место она уже не встала. От соответствующего вопроса Тим, однако, удержался - а вдруг задача имеет настолько простое решение, что стыдно не найти его? Вместо этого спросил иное:
  -Когда выбрались наружу и углубились в лес, появилось ощущение, словно за нами наблюдают. Вначале думал - деревья, но, наверно, то были гирхи?
  -Совершенно верно. В своё время я просил их послеживать за выходом из горы. И вот сегодня Нааинне сообщил, что появились двое и направляются прямиком к моему жилищу. Кстати, как вам удалось так точно определить, куда идти?
  -Благодаря эмпатическому дару Сэлкисэ, - пояснил Тим.
  Несколько секунд Варсами обдумывал услышанное, а затем понимающе кивнул.
  -Да, тогда меня буквально переполняли эмоции. Неужели их аура сохранилась до сих пор? Чтобы сделать надпись, мне пришлось усилить кровотечение - настолько, что едва залечил потом. Говорите, по каплям крови и нашли выход из подземелья? Неплохо, у меня так не получилось бы, поскольку сам я эмпат так себе.
  -Я тоже, может, ещё более слабый, - скромно сообщил Тим.
  -Какой-то её уровень обязательно должен присутствовать, иначе связь не установится. Лично мне удивительней другое: раньше я полагал, такое доступно только юсмам. Теперь вижу, что ошибался - с орками это тоже возможно.
  -Я не орк! - обиделся Тим.
  -Однако на эльфа не очень похож...
  -Он человек с планеты Земля, - пояснила Сэлкисэ.
  -Увы, не приходилось слышать о такой. У нас в классе людей не было. Твой мир относится к магическим?
  В тайной надежде узнать что-нибудь новое Тим рассказал про вычитанное из 'путевых заметок' Мэлга, присовокупив к тому собственные догадки и наблюдения. Но Варсами, увы, ничем помочь не смог.
  -Очень занятная история, ничего подобного раньше не слышал. Теоретически, конечно, возможно и не такое, а вот практически... кто-нибудь из Великих, наверное, смог бы дать ответ. Но я всего лишь недоучившийся школяр. Да, кое-что мне удалось освоить уже здесь, но не более того, что написано в книгах, которые прихватил с собой. В отношении волшебства гирхи, увы, никакие не помощники. Вот дом построить - другое дело! Кстати, мы почти пришли!
  Миновав ограду из аккуратно подстриженных кустарников, они оказались у входа в посёлок, располагавшийся в долине с множеством холмиков с норками у подножия, вход в которые прикрывали круглые деревянные двери. Каждая из дверей имела собственную неповторимую расцветку - двух одинаковых Тиму обнаружить не удалось. Вершины холмов и пространство вокруг них украшали декоративные цветы; ими же были обсажены тропинки, связывавшие 'дома' друг с другом. Кое-где по обочинам встречались приземистые плоские камни, игравшие роль скамеек. В промежутках меж 'домами' встречались и деревья - не такие, как в лесу, больше похожие на ели. Кое-где над вершинами холмов курился дымок, а в отдалении слышались удары молота о наковальню - в посёлке явно кипела жизнь.
  Их появление не осталось незамеченным - более двух десятков гирхов устремились навстречу с разных сторон. Варсами по очереди представлял каждого из них, очень скоро Тим запутался, кто есть кто - имена звучали слишком непривычно для его уха, а от обилия новых впечатлений голова и так шла кругом. К счастью, никто не требовал от него запоминаний - общаться при помощи свиста всё равно не получилось бы, свистеть ведь нужно было не просто так, а с правильными интонациями.
  Когда всеобщий восторг слегка приутих, Варсами, вступив с гирхами в мысленный контакт, объявил - они желают, чтобы 'пришельцы из горы' были сегодня их гостями и просят в случае согласия проследовать на Главную Площадь. Тим и Сэлкисэ согласились без особых колебаний - обидеть отказом столь радушных хозяев было бы не совсем вежливо. По одной из 'улочек' процессия потянулась к центру поселения; по мере продвижения к ней присоединялись всё новые и новые 'пауки'. Так что, когда добрались до цели, их стало не меньше сотни - не считая 'паучат', державшихся чуть поодаль.
  Посреди Главной Площади возвышался постамент со статуей гирха: как именно того звали и чем прославился, указано не было, но наверняка обитателям посёлка это прекрасно известно - иначе не стали бы увековечивать в камне. Вокруг памятника располагалось множество плоских камней - не только 'скамейки', но и 'столы' со 'стульями'. Чародеям отвели наиболее почётное место, у самого постамента.
  -Это один из их королей? - шёпотом осведомился Тим.
  -Нет, это памятник Первому Гирху, о котором нынешние его потомки знают лишь одно - именно с него начался их род. Прошедшие с той поры тысячелетия стёрли из памяти его имя и истинный облик, оставив лишь символ, неподвластный времени. Именно ему они и поклоняются, свято веря - пока Первый Гирх с ними, ничего страшного произойти не может.
  Тем временем перед гостями появились салатницы с нечто напоминающим винегрет, вазочки с фруктами и тарелки с разнообразными морепродуктами, начиная от тушёной рыбы и заканчивая съедобными водорослями.
  -Гирхи очень любят дары океана, однако плавать не умеют, если шерсть намокнет, недолго и утонуть, - пояснил Варсами. - Поэтому когда я показал, как можно смастерить плот и рыбацкий челн, их радости не было предела. До сих пор в знак признательности приносят в дар часть улова.
  Деликатесы и впрямь оказались очень вкусными - несмотря на перекусон в избушке. Тим уплетал их за обе щеки. Остановился лишь, когда слово взял 'паук' с оранжевым колпачком на голове - тот самый староста посёлка. Вокруг сразу стало тихо, и тарелки отложили в стороны практически все участники застолья.
  'Паук' свистел долго и торжественно, но о чём конкретно - разобрать мог лишь Варсами; Тиму и Сэлкисэ пришлось довольствоваться вольным переводом в его исполнении.
  -Если не вдаваться в подробности, то местные жители рады вас видеть, желают вам всяческого благополучия и приглашают почаще наведываться в гости. Единственное, о чём просят - на территории посёлка без разрешения не колдовать, чтобы не напугать кого-нибудь. А в остальном можете чувствовать себя как дома!
  Столь проникновенная речь никак не могла остаться без ответа и, привстав, Тим вкратце поблагодарил хлебосольных хозяев и пожелал их сообществу процветать и дальше. Гирхи, разумеется, вряд ли поняли что-либо из сказанного, но, уловив интонации, выразили свой восторг постукиванием передних лап о столешницы. После этого пиршество продолжалось.
  На колени к Тиму неожиданно забрался 'паучок' - совсем небольшой, явно детского возраста (собственно говоря, взрослая особь там и не поместилась бы), и Тим машинально погладил его по спинке, отметив мягкость и шелковистость шёрстки. Видя это, другой 'паучок' забрался на колени к Сэлкисэ, лапками ухватившись за её пальцы и словно пытаясь что-то сказать. Юсма на мгновение замерла.
  -Налаживаешь с ним контакт? - пошутил Тим.
  -Вообще-то это 'она', а не 'он'. Сообщает, что её зовут..., - тут Сэлкисэ запнулась, попытавшись воспроизвести набор звуков, составлявших имя, - и ей впервые приходится видеть маленьких волшебников, поскольку, кроме дяди Варсами, к ним больше никто не приходил из горы. И спрашивает, есть ли другое маленькие волшебники. Я ответила - да, есть, и, возможно, некоторое время спустя тоже появятся здесь!
  -Круто! Сейчас я тоже попробую поговорить со своим!
  Однако настроиться на общую мыслеволну не успел - откуда-то сбоку послышался свист с отчётливо различимыми приказными интонациями, и оба 'паучка', спрыгнув на землю, устремились в его сторону. Должно быть, кто-то из родителей решил проявить бдительность на случай, как бы чего не вышло.
  После банкета их повели на экскурсию. Тим и Сэлкисэ осмотрели местную кузню, где переплавлялся разнообразный металлолом и из него изготавливались новые вещи (поскольку рудных залежей поблизости давно уже не было, единственным источником металла оставались пришедшие в негодность конструкции), лесопилку, где двое гирхов увлечённо распиливали на куски ствол 'пальмы' (на порубку шли в основном деревья с дефектами, заодно для приготовления пищи в лесу собирался хворост - вот почему он выглядел таким чистым), местное 'подсобное хозяйство', где выращивались овощи и фрукты, подаваемые на стол, и даже рыбную ловлю: две лодки с натянутой меж ними сетью потихоньку подгребали к берегу, а находившиеся в них гирхи вытягивали из воды сеть вместе со всем её содержимым. Закончился 'осмотр достопримечательностей' посещением парка, где детвора под присмотром немногочисленных взрослых развлекала себя незатейливыми забавами навроде катания с горки и бега наперегонки.
  Солнце потихоньку клонилось к горизонту, волей-неволей вынуждая завершать визит. На обратном пути Тим и Сэлкисэ буквально забросали Варсами вопросами, и, чтобы ответить на все, старик предложил остаться у него на ночь.
  -Я бы с удовольствием, но за друзей волнуюсь, - засомневался Тим.
  -Перестань так волноваться, ничего с ними не случится, - взяла его за руку Сэлкисэ.
  -Что-то не так с вашими друзьями?
  -Тут в двух словах не расскажешь...
  -Тогда тем более есть смысл поужинать вместе. А завтра я помогу вам вернуться.
  -Ладно, надеюсь, и с Пушком всё будет в порядке. Перед уходом я оставил ему достаточно еды и питья.
  -Значит, решено. Сейчас потихоньку займусь готовкой еды, а заодно постараюсь удовлетворить ваше любопытство.
  
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Т.Ильясов "Знамение. Начало"(Постапокалипсис) А.Субботина "Проклятие для Обреченного"(Любовное фэнтези) О.Миронова "Межгалактическая любовь"(Постапокалипсис) Л.Джонсон "Колдунья"(Боевое фэнтези) В.Кей "У Безумия тоже есть цвет "(Научная фантастика) Т.Ильясов "Знамение. Час Икс"(Постапокалипсис) Д.Сугралинов "Дисгардиум 6. Демонические игры"(ЛитРПГ) Ю.Резник "Семь"(Киберпанк) Э.Моргот "Злодейский путь!.. [том 7-8]"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"